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EL ACERCAMIENTO A ALMOTSIM

JORGE LUIS BORGES



Philip Guedalla escribe que la novela The approach to Al-Mu'tasim
del abogado Mir Bahadur Al, de Bombay, es una combinacin algo
incmoda (a rather uncomfortable combination) de esos poemas
alegricos del Islam que raras veces dejan de interesar a su
traductor y de aquellas novelas policiales que inevitablemente
superan a John H. Watson y perfeccionan el horror de la vida
humana en las pensiones ms irreprochables de Brighton. Antes,
Mr. Cecil Roberts haba denunciado en el libro de Bahadur la doble,
inverosmil tutela de Wilkie Collins y del ilustre persa del siglo XII,
Ferid Eddin Attar -tranquila observacin que Guedalla repite sin
novedad, pero en un dialecto colrico-.
Esencialmente, ambos escritores concuerdan: los dos indican el
mecanismo policial de la obra, y su undercurrent mstico. Esa
hibridacin puede movernos a imaginar algn parecido con
Chesterton; ya comprobaremos que no hay tal cosa.
La editio princeps del Acercamiento a Almotsim apareci en
Bombay, a fines de 1932. El papel era casi papel de diario; la
cubierta anunciaba al comprador que se trataba de la primera novela
policial escrita por un nativo de Bombay City: En pocos meses, el
pblico agot cuatro impresiones de mil ejemplares cada una. La
Bombay Quarterly Review, la Bombay Gazette, la Cdlcutta Review,
la Hindustan Review (de Alahabad) y el Calcutta Englishman,
dispensaron su ditirambo. Entonces Bahadur public una edicin
ilustrada que titul The conversation with the man called Al-Mu'tasim
y que subtitul hermosamente: A game with shifting mirrors (Un
juego con espejos que se desplazan).
Esa edicin es la que acaba de reproducir en Londres Victor
Gollancz, con prlogo de Dorothy L. Sayers y con omisin -quiz
misericordiosa- de las ilustraciones. La tengo a la vista; no he
logrado juntarme con la primera, que presiento muy superior. A ello
me autoriza un apndice, que resume la diferencia fundamental
entre la versin primitiva de 1932 y la de 1934.
Antes de examinarla -y de discutirla- conviene que yo indique
rpidamente el curso general de la obra.
Su protagonista visible -no se nos dice nunca su nombre- es
estudiante de derecho en Bombay. Blasfematoriamente, descree de
la fe islmica de sus padres, pero al declinar la dcima noche de la
luna de muharram, se halla en el centro de un tumulto civil entre
musulmanes e hindes. Es noche de tambores e invocaciones: entre
la muchedumbre adversa, los grandes palios de papel de la
procesin musulmana se abren camino. Un ladrillo hind vuela de
una azotea; alguien hunde un pual en un vientre; alguien
musulmn, hind? muere y es pisoteado. Tres mil hombres pelean:
bastn contra revlver, obscenidad contra imprecacin, Dios el
Indivisible contra los Dioses. Atnito, el estudiante librepensador
entra en el motn. Con las desesperadas manos, mata (o piensa
haber matado) a un hind. Atronadora, ecuestre, semidormida, la
polica del Sirkar interviene con rebencazos imparciales. Huye el
estudiante, casi bajo las patas de los caballos. Busca los arrabales
ltimos. Atraviesa dos vas ferroviarias, o dos veces la misma va.
Escala el muro de un desordenado jardn, con una torre circular en el
fondo.
Una chusma de perros color de luna (a lean arad evil mob of
mooncoloured hounds) emerge de los rosales negros. Acosado,
busca amparo en la torre. Sube por una escalera de fierro -faltan
algunos tramos- y en la azotea, que tiene un pozo renegrido en el
centro, da con un hombre esculido, que est orinando
vigorosamente en cuclillas, a la luz de la luna. Ese hombre le confa
que su profesin es robar los dientes de oro de los cadveres
trajeados de blanco que los parsis dejan en esa torre. Dice otras
cosas viles y menciona que hace catorce noches que no se purifica
con bosta de bfalo. Habla con evidente rencor de ciertos ladrones
de caballos de Guzerat, comedores de perros y de lagartos,
hombres al cabo tan infames como nosotros dos. Est clareando:
en el aire hay un vuelo bajo de buitres gordos. El estudiante,
aniquilado, se duerme; cuando despierta, ya con el sol bien alto, ha
desaparecido el ladrn. Han desaparecido tambin un par de
cigarros de Trichinpoli y unas rupias de plata. Ante las amenazas
proyectadas por la noche anterior, el estudiante resuelve perderse
en la India. Piensa que se ha mostrado capaz de matar un idlatra,
pero no de saber con certidumbre si el musulmn tiene ms razn
que el idlatra. El nombre de Guzerat no lo deja, y el de una malka-
sansi (mujer de casta de ladrones) de Palanpur, muy preferida por
las imprecaciones y el odio del despojador de cadveres. Arguye
que el rencor de un hombre tan minuciosamente vil importa un
elogio.
Resuelve -sin mayor esperanza- buscarla. Reza, y emprende con
segura lentitud el largo camino. As acaba el segundo captulo de la
obra.
Imposible trazar las peripecias de los diecinueve restantes. Hay una
vertiginosa pululacin de dramatis personae -para no hablar de una
biografa que parece agotar los movimientos del espritu humano
(desde la infamia hasta la especulacin matemtica) y de la
peregrinacin que comprende la vasta geografa del Indostn-. La
historia comenzada en Bombay sigue en las tierras bajas de
Palanpur, se demora una tarde y una noche en la puerta de piedra
de Bikanir, narra la muerte de un astrlogo ciego en un albaal de
Benars, conspira en el palacio multiforme de Katmand, reza y
fornica en el hedor pestilencial de Calcuta, en el Machua Bazar, mira
nacer los das en el mar desde una escribana de Madrs, mira morir
las tardes en el mar desde un balcn en el estado de Travancor,
vacila v mata en Indaptir y cierra su rbita de leguas y de aos en el
mismo Bombay, a pocos pasos del jardn de los perros color de luna.
El argumento es ste: Un hombre, el estudiante incrdulo y fugitivo
que conocemos, cae entre gente de la clase ms vil y se acomoda a
ellos, en una especie de certamen de infamias. De golpe -con el
milagroso espanto de Robinsn ante la huella de un pie humano en
la arena-- percibe alguna mitigacin de esa infamia: una ternura, una
exaltacin, un silencio, en uno de los hombres aborrecibles. Fue
como si hubiera terciado en el dilogo un interlocutor ms complejo.
Sabe que el hombre vil que est conversando con l es incapaz de
ese momentneo decoro; de ah postula que ste tia reflejado a un
amigo, o arraigo de un amigo. Repensando el problema, llega a una
conviccin misteriosa: En algn punto de la tierra hay un hombre de
quien procede esa claridad; en algn punto de la tierra est el
hombre que es igual a esa claridad. El estudiante resuelve dedicar
su vida a encontrarlo.
Ya el argumento general se entrev: la insaciable busca de un alma
a travs de los delicados reflejos que sta ha dejado en otras: en el
principio, el tenue rastro de una sonrisa o de una palabra; en el fin,
esplendores diversos y crecientes de la razn, de la imaginacin y
del bien. A medida que los hombres interrogados han conocido ms
de cerca a Almotsim, su porcin divina es mayor, pero se entiende
que son meros espejos.
El tecnicismo matemtico es aplicable: la cargada novela de
Bahadur es una progresin ascendente, cuyo trmino final es el
presentido hombre que se llama Almotsim. El inmediato
antecesor de Almotsim es un librero persa de suma cortesa y
felicidad; el que precede a ese librero es un santo... Al cabo de los
aos, el estudiante llega a una galera en cuyo fondo hay una
puerta y una estera barata con muchas cuentas y atrs un
resplandor. El estudiante golpea las manos una y dos veces y
pregunta por Almotsim.
Una voz de hombre -la increble voz de Almotsim- lo insta a pasar.
El estudiante descorre la cortina y avanza. En ese punto la novela
concluye.
Si no me engao, la buena ejecucin de tal argumento impone dos
obligaciones al escritor: una, la variada invencin de rasgos
profticos; otra, la de que el hroe prefigurado por esos rasgos no
sea una mera convencin o fantasma. Bahadur satisface la primera;
no s hasta dnde la segunda. Dicho sea con otras palabras: el
inaudito y no mirado Almotsim debera dejarnos la impresin de un
carcter real, no de un desorden de superlativos inspidos. En la
versin de 1932, las notas sobrenaturales ralean: el hombre
llamado Almotsim tiene su algo de smbolo, pero no carece de
rasgos idiosincrsicos, personales. Desgraciadamente, esa buena
conducta literaria no perdur.
En la versin de 1934 -la que tengo a la vista- la novela decae en
alegora: Almotsim es emblema de Dios y los puntuales itinerarios
del hroe son de algn modo los progresos del alma en el ascenso
mstico. Hay pormenores afligentes: un judo negro de Kochn que
habla de Almotsim, dice que su piel es oscura; un cristiano lo
describe sobre una torre con los brazos abiertos; un lama rojo lo
recuerda sentado como esa imagen de manteca de yak que yo
model y ador en el monasterio de Tashilhunpo. Esas
declaraciones quieren insinuar un Dios unitario que se acomoda a
las desigualdades humanas. La idea es poco estimulante, a mi ver.
No dir lo mismo de esta otra: la conjetura de que tambin el
Todopoderoso est en busca de Alguien, y ese Alguien de Alguien
superior (o simplemente imprescindible e igual) y as hasta el Fin -o
mejor, el Sinfn- del Tiempo, o en forma cclica. Almotsim (el
nombre de aquel octavo Abbasida que fue vencedor en ocho
batallas, engendr ocho varones y ocho mujeres, dej ocho mil
esclavos y rein durante un espacio de ocho aos, de ocho lunas y
de ocho das) quiere decir etimolgicamente El buscador de
amparo. En la versin de 1932, el hecho de que el objeto de la
peregrinacin fuera un peregrino, justificaba de oportuna manera la
dificultad de encontrarlo; en la de 1934, da lugar a la teologa
extravagante que declar. Mir Bahadur Al, lo hemos visto, es
incapaz de soslayar la ms burda de las tentaciones del arte: la de
ser un genio.
Releo lo anterior y temo no haber destacado bastante las virtudes
del libro. Hay rasgos muy civilizados: por ejemplo, cierta disputa del
captulo diecinueve en la que se presiente que es amigo de
Almotsim un contendor que no rebate los sofismas del otro, para
no tener razn de un modo triunfal.
Se entiende que es honroso que un libro actual derive de uno
antiguo: ya que a nadie le gusta (como dijo Johnson) deber nada a
sus contemporneos. Los repetidos pero insignificantes contactos
del Ulises de Joyce con la Odisea homrica, siguen escuchando -
nunca sabr por qu- la atolondrada admiracin de la crtica; los de
la novela de Bahadur con el venerado Coloquio de los pjaros de
Farid ud-din Attar, conocen el no menos misterioso aplauso de
Londres, y aun de Alahabad y Calcuta. Otras derivaciones no faltan.
Algn inquisidor ha enumerado ciertas analogas de la primera
escena de la novela con el relato de Kipling On the City Vall,;
Bahadur las admite, pero alega que sera muy anormal que dos
pinturas de la dcima noche de muharram no coincidieran... Eliot,
con ms justicia, recuerda los setenta cantos de la incompleta
alegora The Farie Queene, en los que no aparece una sola vez la
herona, Gloriana -como lo hace notar una censura de Richard
William Church (Spenser, 1879). Yo, con toda humildad, sealo un
precursor lejano y posible: el cabalista de Jerusaln, Isaac Luria, que
en el siglo xvi propal que el alma de un antepasado o maestro
puede entrar en el alma de un desdichado, para confortarlo o
instruirlo. Ibbr se llama esa variedad de la metempsicosis.1


Nota
1 En el decurso de esta noticia, me he referido al Mantiq al-Tayr
(Coloquio de los pjaros) del mstico persa Farid al-Din Ab Talib
Muhmmad ben lbrahim Attar a quien mataron los soldados de Tule,
hijo de Zingis Jan, cuando Nishapur fue expoliada. Quiz no huelgue
resumir el poema. El remoto rey de los pjaros, el Simurg, deja caer
en el centro de la China una pluma esplndida; los pjaros resuelven
buscarlo, hartos de su antigua anarqua. Saben que el nombre de su
rey quiere decir treinta pjaros; saben que su alczar est en el Kaf,
la montaa circular que rodea la tierra. Acometen la casi infinita
aventura; superan siete valles, o mares; el nombre del penltimo es
Vrtigo; el ltimo se llama Aniquilacin. Muchos peregrinos
desertan; otros perecen. Treinta, purificados por los trabajos, pisan la
montaa del Simurg. Lo contemplan al fin: perciben que ellos son el
Simurg y que el Simurg es cada uno de ellos y todos. (Tambin
Plotino-Enodas,V 8, 4 -declara una extensin paradisaca del
principio de identidad: Todo, en el cielo inteligible, est en todas
partes. Cualquier cosa es todas las cosas. El sol es todas las
estrellas, y cada estrella es todas las estrellas y el sol.) El Mantiq al-
Tayr ha sido vertido al francs por Garcn de Tassy; al ingls por
Edward FitzGerald; para esta nota, he consultado el dcimo tomo de
Las mil y uno noches de Burton y la monografa The Persion mystics:
Attar (1932) de Margaret Smith. Los contactos de ese poema con la
novela de Mir Bahadur Al no son excesivos. En el vigsimo captulo,
unas palabras atribuidas por un librero persa a Almotsim son, quiz,
la magnificacin de otras que ha dicho el hroe; sa y otras
ambiguas analogas pueden significar la identidad del buscado y del
buscador; pueden tambin significar que ste influye en aqul. Otro
captulo insina que Almotsim es el hind que el estudiante cree
haber matado.
-------------------
Background[edit]
Written in 1935, "The Approach to Al-Mu'tasim" was first published as an essay in
Borges's 1936 philosophical essay collection, A History of Eternity (Historia de la
eternidad). It was labeled a short story when it was reprinted in 1942 in Borges's
first short fiction collection, The Garden of Forking Paths (El jardn de senderos que
se bifurcan), which became a subsection of Ficciones when that was published in
1944.
[1]

Borges described his story as "both a hoax and a pseudo-essay."
[1]
He borrowed
from Kipling for some of the plot of the fake book.
[1]
The supposed publisher of the
fictitious book described in the story was an actual publisher, Victor Gollancz, as
was the supposed writer of the preface, Dorothy L. Sayers.
[1]

Plot summary[edit]
The story is a review of The Conversation with the Man Called Al-Mu'tasim: A Game
of Shifting Mirrors, the second edition of an earlier work, The Approach to Al-
Mu'tasim. Written by Mir Bahadur Ali, an Indian lawyer, and published in 1934, the
second edition is described by the narrator as inferior to the first edition, published
in 1932.
The reviewer gives a history of the book, first describing the success of the first
edition, the publishing of the second edition by a respected publisher in London,
and the positive and negative reception given to it by critics. Borges states that
though both books have been popular, the first had an original printing of 4,000
copies and was never reprinted, while the second is by far the better known, having
been reprinted several times and translated into English, French, and German. The
second has often been criticized for poor writing and for its obvious allegory to the
quest of finding God.
The narrator then summarizes the plot of the novel. The book is a detective
story about a freethinking Bombay law student of Islamicbackground. He becomes
involved in a sectarian riot in which he impulsively kills a Hindu, after which he
becomes an outcast among the lower classes of India. He flees to a tower where he
meets a Parsee corpse-robber collecting gold teeth. He then begins a journey across
the subcontinent (the geography of which Borges describes in detail), interacting
with untouchables along the way. He meets a man who, though destitute, is happy
and spiritual. The student encounters many such people radiating a small amount
of this spiritual clarity. From these experiences, he infers the existence of a perfect
man, whom he calls Al-Mu'tasim. (Al-Mu'tasim means "he who goes in quest of aid"
or "the seeker of shelter".)
[2]
This perfect man is a higher spiritual being, the source
and originator of this pure spiritual clarity. Obsessed with meeting Al-Mu'tasim, the
student goes on a pilgrimage through Hindustan to find him. He eventually hears
the voice of the Al-Mu'tasim resounding from a hut. He pulls back the curtain and
goes in. The book ends at this point. The reviewer then gives his criticisms of the
work.
A long footnote at the end of the review summarises The Conference of the
Birds (1177) by Farid ud-Din Attar, in which a group of birds seek a feather dropped
in the middle of China by Simurg, the bird king. Thirty birds reach the mountain of
Simurg and there they find through contemplation that they themselves are the
Simurg.
[2]
("Simurg" means "thirty birds".)
[2]

Themes[edit]
The main story and the poem summarized in the footnote share a theme. The
clearer conclusion of The Conference of the Birdsexplains the ambiguous ending of
"The Approach to Al-Mu'tasim." Just as the birds find they are what they seek, the
law student is Al-Mu'tasim.
[2]

Style[edit]
Borges's mixing of the fictional and the real, which Jaime Alazraki calls a "Borgesian
device," both imparts a real feeling to the fictional, and an unreal feeling to the
real.
[2]
Also, the use of a summary within a summary, and the taking of those
summaries and stripping them down to expose the same principle "are a form of
expressing in the structure of the story the pantheistic idea that anything is all
things."
[2]

Naomi Lindstrom describes the reviewer of the detective story as "a typical Borges
narrator".
[3]
At times he demonstrates great knowledge of detailed information, but
at other times he cannot grasp the most basic concepts. His narrative is uncertain
and inconstant. His confusion serves to emphasize the incomprehension of the
main character of the fictitious book as he goes on his pilgrimage.
[3]

Borges's use of an allegory to shed light on a detective story shows his use of
religious doctrines for aesthetic value.
[2]

Reception[edit]
In his autobiographical essay, Borges writes that when "The Approach to al-
Mu'tasim" was first published, the people who read it "took it at face value, and
one of my friends even ordered a copy from London."
[1]

References[edit]
1. ^ Jump up to:
a

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e

f
Alazraki, Jaime (1987). Critical Essays on
Jorge Luis Borges. G. K. Hall & Co. p. 43. ISBN 0-8161-8829-7.
2. ^ Jump up to:
a

b

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d

e

f

g
Alazraki, Jaime (1971). Jorge Luis Borges.
Columbia University Press. pp. 2223. ISBN 0-231-03283-8.
3. ^ Jump up to:
a

b
Lindstrom, Naomi (1990). Jorge Luis Borges: A
Study of the Short Fiction. G.K. Hall & Co. pp. 1820, 22. ISBN 0-
8057-8327-X.
Sources[edit]
Rice, Thomas J. "Subtle Reflections of/upon Joyce in/by Borges". Journal
of Modern Literature 24.1 (2000): 47.

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