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Revista Selecciones.

Noviembre 1997, por Joe Arpaio


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LA CARCEL DEBE SER UN CASTIGO
Cuando, en 1993, entr en funciones como alguacil del condado de Maricopa,
en Arizona, las prisiones de la jurisdiccin estaban gravemente sobrepobladas, Au
nque slo tenan capacidad para 3000 presos, su poblacin efectiva superaba los 5000.
Las condiciones de hacinamiento eran causa de estrs, clera e, inevitablemente, de
violencia. Los reclusos peleaban entre s y con los celadores, y unos y otros resu
ltaban heridos constantemente.
Aunque hacan falta ms ce1das no haba dinero para construirlas. Peor todava,
el presupuesto de la oficina del alguacil haba sufrido un recorte de varios millo
nes de dlares.
Sin embargo, ni la estrechez presupuestaria, ni el apiamiento de las crcel
es me impidieron hacerme un propsito: poner an ms delincuentes tras las rejas gasta
ndo lo menos posible del dinero de los contribuyentes.
En aquel entonces el ejrcito estaba desechando su equipo obsoleto. Me pus
e en contacto con unos militares y les pregunt si les sobraban tiendas de campaa.
Me contestaron que con gusto me regalaran todo lo que estuviera disponible. A pes
ar de que algunas tiendas tenan agujeros o las costuras radas, haban sobrevivido a
la Guerra del Golfo Prsico y todava estaban en condiciones de servir.
Las tiendas eran el principal ingrediente de mi proyecto. No tuvimos ms q
ue hacer unas planchas de hormign para asentarlas, levantar unas cercas y colocar
la instalacin elctrica y sanitaria para los baos, la cocina y la enfermera.
Al poco tiempo alojamos all a 1000 presos. Un puado de detractores se burl
aron de la idea, alegando que las tiendas no serviran, que representaban un pelig
ro tanto para los presidiarios como para los celadores y que eran anacrnicas y ri
diculas. No saban lo que decan.
Era risible la acusacin de que alojar a los presos en tiendas de campaa en
el desierto era un castigo cruel. He aqu mi respuesta en pocas palabras:
si las tiendas fueron la vivienda de las tropas estadounidenses en el desierto s
audita durante meses, por qu no habran de ser aptas para los reos? Adems, lo que men
os preocupaba a los soldados era dnde vivan.
Que aun as las tiendas no son muy agradables? Lo minimo que podemos pedir
a los delincuentes es que se sacrifiquen un poco por los contribuyentes. Se calc
ula que un penal de mxima seguridad propuesto para el condado costar unos 220 mill
ones de dlares. El primer campamento que yo levant cost poco menos de 120.000 dlares
.
Ahora bien, reconozco que las tiendas no son una solucin universal. No se
rviran en las zonas donde el invierno es muy fro. Y a los multihomicidas y otros a
nimales incorregibles y depravados no se les debera encerrar en tiendas de ningun
a especie. De hecho, cuando uno de nuestros presos causa dificultades y se hace
acreedor a un castigo adicional, lo sacamos del campamento y lo encerramos solo
en una celda.
Aunque las tiendas de campaa no siempre den resultado, sin duda pueden da
rlo en una gran cantidad de casos. A juzgar por el gran inters que han manifestad
o las autoridades de ciudades y condados que me llaman por telfono o vienen a ver
me a mi oficina, estoy seguro de que pronto veremos surgir campamentos penitenci
arios en muchos estados.
Mi filosoifa se resume en una frase que no me canso de repetir: los deli
ncuentes no deben vivir mejor en prisin que fuera de ella. As de simple.
La crcel debe ser un lugar al que nadie quiera volver jams. Esto no implic
a que haya que tratar a los presos de manera cruel o inhumana. Semejante conduct
a no slo no sera tica y jurdicamente inaceptable, no
improductiva desde el punto de vista institucional. Una administracin arbitraria
o brbara hace de cualquier prisin un lugar ms violento, ingobernable y peligroso, t
anto para los reclusos como para los celadores. Las crceles deben ser incmodas, no
inseguras. Por lo tanto, los principios que norman mi modo de trabajar son la d
isciplina, el trabajo duro, la ausencia absoluta de lujos.
Empecemos con las prohibiciones que he instituido: estn prohibidos los ci
garros, las revistas pornogrficas, el caf, los programas de televisin violentos y l
as peliculas para adultos.
A los presos no les gusta. Cada vez que visito las tiendas me hacen las
mismas preguntas: "Por qu no Podemos tomar caf?"; "Por qu no podemos fumar?" Y mi res
puesta es siempre la misma: "Porque estn en la crcel!"
Por increble que parezca, muchos presos no entienden que desde el momento
en que los encarcelan pierden algunos de los derechos y privilegios de los que
disfrutan los ciudadanos libres. Para ellos, la crcel no es ms que un lugar de pas
o y hasta un respiro en su carrera delictiva. Un da estn en un fumadero de crack;
otro, cometiendo un allanamiento de morada; otro ms, detenidos; otro, de vuelta e
n la calle... Cree usted que la crcel los asusta? Cree usted que antes de golpear a
una anciana para robarle el bolso se detienen a pensar: Tal vez no deberla hace
r esto, porque si me atrapan tendr que volver a ese horrible lugar?
Por supuesto que no. Ms bien dicen: Vaya, estar encerrado no es tan ma
lo: haca lo que me daba la gana; podia comprar cigarrillos, la comida era mejor q
ue la que como siempre y poda pasarme el da viendo televisin.
Por eso dedico mis esfuerzos a que nuestras crceles sean ms severas y mejo
res. Peridicamente visito las prisiones del condado para conversar con los reclus
os y escuchar sus reclamaciones. En cierta ocasin, un individuo se quej de que lo
habamos privado de las comodidades a las que estaba acostumbrado y agreg:
-Deberamos tener los mismos derechos que la gente libre. Qu idea tan intere
sante! Entonces, para qu sirven las crceles? A continuacin, otro de los reclusos ref
unfu: -As es, nosotros no hemos pedido venir aqu
Quiz el colmo de la arrogancia haya sido la protesta de otro reo: -Nos tratan como
criminales!
Caramba! Imaginese la mentalidad que tiene este sujeto. Imaginese el conc
epto que tiene de la verdad y la realidad, del bien y el mal; en particular, del
bien ajeno y el mal propio.
As pues, salvemos a los que podamos salvar; ayudemos a los que podamos ay
udar, y controlemos al resto. Hagamos nuestro trabajo dentro de los lmites de la t
ica y la ley. Quiz esto le parezca a usted demasiado severo, pero la crcel debe se
r un lugar severo. No es una recompensa ni un logro. Es un castigo.

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