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AIRE FRO

H. P. LOVECRAFT
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Me piden que explique por qu temo las corrientes de aire
fro, por qu tirito ms que otros al entrar en una habitacin
fra y parece como si sintiera nuseas y repulsin cuando el
fresco viento de anochecer empieza a deslizarse por entre la
calurosa atmsfera de un apacible da otoal. e!"n al!unos,
reacciono frente al fro como otros lo hacen frente a los
malos olores, impresin sta que no ne!ar. #o que har es
referir el caso ms espeluznante que me ha sucedido, para
que ustedes $uz!uen en consecuencia si constituye o no una
razonada explicacin de esta peculiaridad ma.
%s una equivocacin creer que el horror se asocia
inextricablemente con la oscuridad, el silencio y la soledad.
&o me di de bruces con l en plena tarde, en pleno a$etreo de
la !ran urbe y en medio del bullicio propio de una
destartalada y modesta pensin, en compaa de una prosaica
patrona y dos fornidos hombrs. %n la primavera de '()*
haba conse!uido un traba$o bastante montono y mal
remunerado en una revista de la ciudad de +ueva &or,- y
vindome imposibilitado de pa!ar un sustancioso alquiler,
empec a mudarme de una pensin barata a otra en busca de
una habitacin que reuniera las cualidades de una cierta
limpieza, un mobiliario que pudiera pasar y un precio lo ms
razonable posible. .ronto comprob que no quedaba ms
remedio que ele!ir entre soluciones malas, pero tras al!"n
tiempo recal en una casa situada en la calle /atorce 0este
que me desa!rad bastante menos que las otras en que me
haba alo$ado hasta entonces.
%l lu!ar en cuestin era una mansin de piedra ro$iza de
cuatro pisos, que deba datar de finales de la dcada de '123,
y provista de mrmol y obra de marquetera cuyo herrumboso
y descolorido esplendor era muestra de la exquisita opulencia
que debi tener en otras pocas. %n las habitaciones, amplias
y de techo alto, empapeladas con el peor !usto y
ridculamente adornadas con artesonado de escayola, haba
un persistente olor a humedad y a dudosa cocina. .ero los
suelos estaban limpios, la ropa de cama poda pasar y el a!ua
caliente apenas se cortaba o enfriaba, de forma que lle!u a
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considerarlo como un lu!ar cuando menos soportable para
hibernar hasta el da en que pudiera volver realmente a vivir.
#a patrona, una desaliada y casi barbuda mu$er espaola
apellidada 4errero, no me importunaba con habladuras ni se
que$aba cuando de$aba encendida la luz hasta altas horas en
el vestbulo de mi tercer piso- y mis compaeros de pensin
eran tan pacficos y poco comunicativos como deseara, tipos
toscos, espaoles en su mayora, apenas con el menor !rado
de educacin. lo el estrpito de los coches que circulaban
por la calle constitua una autntica molestia.
#levara all unas tres semanas cuando se produ$o el primer
extrao incidente. 5na noche, a eso de las ocho, o como si
cayeran !otas en el suelo y de repente advert que llevaba un
rato respirando el acre olor caracterstico del amonaco. 6ras
echar una mirada a mi alrededor, vi que el techo estaba
h"medo y !oteaba- la humedad proceda, al parecer, de un
n!ulo de la fachada que daba a la calle. 7eseoso de cortarla
en su ori!en, me diri! apresuradamente a la planta ba$a para
decrselo a la patrona, quien me ase!ur que el problema se
solucionara de inmediato.
8 %l doctor Muoz 8 di$o en voz alta mientras corra escaleras
arriba delante de m 8, ha debido derramar al!"n producto
qumico. %st demasiado enfermo para cuidar de s mismo 8
cada da que pasa est ms enfermo 8, pero no quiere que
nadie le atienda. 6iene una enfermedad muy extraa. 6odo el
da se lo pasa tomando baos de un olor la mar de raro y no
puede excitarse ni acalorarse. %l mismo se hace la limpieza-
su pequea habitacin est llena de botellas y de mquinas, y
no e$erce de mdico. .ero en otros tiempos fue famoso 8 mi
padre oy hablar de l en 9arcelona 8, y no hace mucho le
cur al fontanero un brazo que se haba herido en un
accidente. :ams sale. 6odo lo ms se le ve de vez en cuando
en la terraza, y mi hi$o %steban le lleva a la habitacin la
comida, la ropa limpia, las medicinas y los preparados
qumicos. ;7ios mo, hay que ver la sal de amonaco que
!asta ese hombre para estar siempre fresco<
Mrs. 4errero desapareci por el hueco de la escalera en
direccin al cuarto piso, y yo volv a mi habitacin. %l
amonaco de$ de !otear y, mientras reco!a el que se haba
vertido y abra la ventana para que entrase aire, o arriba los
macilentos pasos de la patrona. +unca haba odo hablar al
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doctor Muoz, a excepcin de ciertos sonidos que parecan
ms bien propios de un motor de !asolina. u andar era
calmo y apenas perceptible. .or unos instantes me inquir
qu extraa dolencia poda tener aquel hombre, y si su
obstinada ne!ativa a cualquier auxilio proveniente del
exterior no sera sino el resultado de una extrava!ancia sin
fundamento aparente. 4ay, se me ocurri pensar, un
tremendo pathos en el estado de aquellas personas que en
al!"n momento de su vida han ocupado una posicin alta y
posteriormente la han perdido.
6al vez no hubiera nunca conocido nunca al doctor Muoz,
de no haber sido por el ataque al corazn que de repente sufr
una maana mientras escriba en mi habitacin. #os mdicos
me haban advertido del peli!ro que corra si me sobrevenan
tales accesos, y saba que no haba tiempo que perder. =s
pues, recordando lo que la patrona haba dicho acerca de los
cuidados prestados por aquel enfermo al obrero herido, me
arrastr como pude hasta el piso superior y llam dbilmente
a la puerta $usto encima de la ma. Mis !olpes fueron
contestados en buen in!ls por una extraa voz, situada a
cierta distancia a la derecha de la puerta, que pre!unt cul
era mi nombre y el ob$eto de mi visita- aclarados ambos
putos, se abri la puerta conti!ua a la que yo haba llamado.
5n soplo de aire fro sali a recibirme a manera de saludo, y
aunque era uno de esos das calurosos de finales de $unio, me
puse a tiritar al traspasar el umbral de una amplia estancia,
cuya ele!ante y suntuosa decoracin me sorprendi en tan
destartalado y mu!riento nido. 5na cama ple!able
desempeaba ahora su diurno papel de sof, y los muebles de
caoba, lu$osas cortinas, anti!uos cuadros y ae$as estanteras
hacan pensar ms en le estudio de un seor de buena crianza
que en la habitacin de una casa de huspedes. .ude ver que
el vestbulo que haba encima del mo 8 la >pequea
habitacin> llena de botellas y mquinas a la que se haba
referido Mrs. 4errero 8 no era sino el laboratorio del doctor,
y que la principal habitacin era la espaciosa pieza conti!ua
a ste cuyos confortables nichos y amplio cuarto de bao le
permitan ocultar todos los aparadores y en!orrosos in!enios
utilitarios. %l doctor Muoz, no caba duda, era todo un
caballero culto y refinado.
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#a fi!ura que tena ante m era de estatura ba$a pero
extraordinariamente bien proporcionada, y llevaba un tra$e
un tanto formal de excelente corte. 5na cara de nobles
facciones, de expresin firme aunque no arro!ante, adornada
por una recortada barba de color !ris metlico, y unos
anticuados quevedos que prote!an unos oscuros y !randes
o$os coronando una nariz a!uilea, conferan un toque
moruno a una fisonoma por lo dems predominante
celtibrica. %l abundante y bien cortado pelo, que era prueba
de puntuales visitas al barbero, estaba partido con !racia por
una raya encima de su respetable frente. u aspecto !eneral
su!era una inteli!encia fuera de lo corriente y una crianza y
educacin excelente.
+o obstante, al ver al doctor Muoz en medio de aquel
chorro de aire fro, experiment una repu!nancia que nada
en su aspecto pareca $ustificar. lo la palidez de su tez y la
extrema frialdad de su tacto podran haber proporcionado un
fundamento fsico para seme$ante sensacin, e incluso ambos
defectos eran excusables habida cuenta de la enfermedad que
padeca aquel hombre. Mi desa!radable impresin pudo
tambin deberse a aquel extrao fro, pues no tena nada de
normal en tan caluroso da, y lo anormal suscita siempre
aversin, desconfianza y miedo.
.ero la repu!nancia cedi pronto paso a la admiracin, pues
las extraordinarias dotes de aquel sin!ular mdico se
pusieron al punto de manifiesto a pesar de aquellas heladas y
temblorosas manos por las que pareca no circular san!re. #e
bast una mirada para saber lo que me pasaba, siendo sus
auxilios de una destreza ma!istral. =l tiempo, me
tranquilizaba con una voz finamente modulada, aunque
extraamente hueca y carente de todo timbre, dicindome
que l era el ms implacable enemi!o de la muerte, y que
haba !astado su fortuna personal y perdido a todos sus
ami!os por dedicarse toda su vida a extraos experimentos
para hallar la forma de detener y extirpar la muerte. =l!o de
benevolente fanatismo pareca advertirse en aquel hombre,
mientras se!ua hablando en un tono casi locuaz al tiempo
que me auscultaba el pecho y mezclaba las dro!as que haba
co!ido de la pequea habitacin destinada a laboratorio hasta
conse!uir la dosis debida. %videntemente, la compaa de un
hombre educado debi parecerle una rara novedad en aquel
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miserable antro, de ah que se lanzara a hablar ms de lo
acostumbrado a medida que rememoraba tiempos me$ores.
u voz, aunque al!o rara, tena al menos un efecto sedante- y
ni siquiera pude percibir su respiracin mientras las fluidas
frases salan con exquisito esmero de su boca. 6rat de
distraerme de mis preocupaciones hablndome de sus teoras
y experimentos, y recuerdo con qu tacto me consol acerca
de mi fr!il corazn insistiendo en que la voluntad y la
conciencia son ms fuertes que la vida or!nica misma.
7eca que si lo!raba mantenerse saludable y en buen estado
el cuerpo, se poda, mediante el esforzamiento cientfico de
la voluntad y la conciencia, conservar una especie de vida
nerviosa, cualesquiera que fuesen los !raves defectos,
disminuciones o incluso ausencias de r!anos especficos que
se sufrieran. =l!"n da, me di$o medio en broma, me
enseara cmo vivir 8, o, al menos, llevar una cierta
existencia consciente 8 ;sin corazn< .or su parte, sufra de
una serie dolencias que le obli!aban a se!uir un r!imen
muy estricto, que inclua la necesidad de estar expuesto
constantemente al fro. /ualquier aumento apreciable de la
temperatura poda, caso de prolon!arse, afectarle fatalmente-
y haba lo!rado mantener el fro que reinaba en su estancia 8
de unos '' a ') !rados 8 !racias a un sistema absorbente de
enfriamiento por amonaco, cuyas bombas eran accionadas
por el motor de !asolina que con tanta frecuencia oa desde
mi habitacin situada $usto deba$o.
?ecuperado del ataque en un tiempo extraordinariamente
breve, sal de aquel lu!ar helado convertido en ferviente
discpulo y devoto del !enial recluso. = partir de ese da, le
hice frecuentes visitas siempre con el abri!o puesto. #e
escuchaba atentamente mientras hablaba de secretas
investi!aciones y resultados casi escalofriantes, y un
estremecimiento se apoder de m al examinar los sin!ulares
y sorprendentes vol"menes anti!uos que se alineaban en las
estanteras de su biblioteca. 7ebo aadir que me encontraba
ya casi completamente curado de mi dolencia, !racias a sus
acertados remedios. =l parecer, el doctor Muoz no
desdeaba los con$uros de los medievalistas, pues crea que
aquellas frmulas crpticas contenan raros estmulos
psicol!icos que bien podran tener efectos indecibles sobre
la sustancia de un sistema nervioso en el que ya no se dieran
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pulsaciones or!nicas. Me impresion !randemente lo que
me cont del anciano doctor 6orres, de @alencia, con quien
realiz sus primeros experimentos y que le atendi a l en el
curso de la !rave enfermedad que padeci '1 aos atrs, y de
la que procedan sus actuales trastornos, al poco tiempo de
salvar a su cole!a, el anciano mdico sucumbi vctima de la
!ran tensin nerviosa a que se vi sometido, pues el doctor
Muoz me susurr claramente al odo 8 aunque no con
detalle 8 que los mtodos de curacin empleados haban sido
de todo punto excepcionales, con teraputicas que no seran
se!uramente del a!rado de los !alenos de cuo tradicional y
conservador.
= medida que transcurran las semanas, observ con dolor
que el aspecto fsico de mi ami!o iba desme$orndose, lenta
pero irreversiblemente, tal como me haba dicho Mrs.
4errero. e intensific el lvido aspecto de su semblante, su
voz se hizo ms hueca e indistinta, sus movimientos
musculares perdan coordinacin de da en da y su cerebro y
voluntad desple!aban menos flexibilidad e iniciativa. %l
doctor Muoz pareca darse perfecta cuenta de tan
lamentable empeoramiento, y poco a poco su expresin y
conversacin fueron adquiriendo un matiz de horrible irona
que me hizo recobrar al!o de la indefinida repu!nancia que
experiment al conocerle. %l doctor Muoz adquiri con el
tiempo extraos caprichos, aficionndose a las especias
exticas y al incienso e!ipcio, hasta el punto de que su
habitacin se impre!n de un olor seme$ante al de la tumba
de un faran enterrado en el @alle de los ?eyes. =l mismo
tiempo, su necesidad de aire fro fue en aumento, y, con mi
ayuda, ampli los conductos de amonaco de su habitacin y
transform las bombas y sistemas de alimentacin de la
mquina de refri!eracin hasta lo!rar que la temperatura
descendiera a un punto entre uno y cuatro !rados, y,
finalmente, incluso a dos ba$o cero- el cuarto de bao y el
laboratorio conservaban una temperatura al!o ms alta, a fin
de que el a!ua no se helara y pudieran darse los procesos
qumicos. %l husped que habitaba en la habitacin conti!ua
se que$ del aire !lacial que se filtraba a travs de la puerta
de comunicacin, as que tuve que ayudar al doctor a poner
unos tupidos cortina$es para solucionar el problema. 5na
especie de creciente horror, desmedido y morboso, pareci
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apoderarse de l. +o cesaba de hablar de la muerte, pero
estallaba en sordas risas cuando, en le curso de la
conversacin, se aluda con suma delicadeza a cosas como
los preparativos para el entierro o los funerales.
/on el tiempo, el doctor acab convirtindose en una
desconcertante y hasta desa!radable compaa. .ero, en mi
!ratitud por haberme curado, no poda abandonarle en manos
de los extraos que le rodeaban, as que tuve buen cuidado de
limpiar su habitacin y atenderle en sus necesidades
cotidianas, embutido en un !rueso !abn que me compr
especialmente para tal fin. =simismo, le haca el !rueso de
sus compras, aunque no sala de mi estupor ante al!unos de
los artculos que me encar!aba comprar en las farmacias y
almacenes de productos qumicos.
5na creciente e indefinible atmsfera de pnico pareca
desprenderse de su estancia. #a casa entera, como ya he
dicho, despeda un olor a humedad- pero el olor de las
habitaciones del doctor Muoz era a"n peor, y, no obstante
las especias, el incienso y el acre, perfume de los productos
qumicos de los ahora incesantes baos 8 que insista en
tomar sin ayuda al!una 8, comprend que aquel olor deba
!uardar relacin con su enfermedad, y me estremec al
pensar cual podra ser. Mrs. 4errero se santi!uaba cada vez
que se cruzaba con l, y finalmente lo abandon por entero
en mis manos, no de$ando siquiera que su hi$o %steban
si!uiese hacindole los recados. /uando yo le su!era la
conveniencia de avisar a otro mdico, el paciente montaba en
el mximo estado de clera que pareca atreverse a alcanzar.
6ema sin duda el efecto fsico de una violenta emocin, pero
su voluntad y cora$e crecan en lu!ar de men!uar, ne!ndose
a meterse en la cama. #a lasitud de los primeros das de su
enfermedad dio paso a un retorno de su vehemente nimo,
hasta el punto de que pareca desafiar a !ritos al demonio de
la muerte aun cuando corriese el ries!o de que el tradicional
enemi!o se apoderase de l. 7e$ prcticamente de comer,
al!o que curiosamente siempre dio la impresin de ser una
formalidad en l, y slo la ener!a mental que le restaba
pareca librarle del colapso definitivo.
=dquiri la costumbre de escribir lar!os documentos, que
sellaba con cuidado y llenaba de instrucciones para que a su
muerte los remitiera yo a sus destinatarios. %stos eran en su
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mayora de las Andias 0ccidentales, pero entre ellos se
encontraba un mdico francs famoso en otro tiempo y al que
ahora se daba por muerto, y del que se decan las cosas ms
increbles. .ero lo que hice en realidad, fue quemar todos los
documentos antes de enviarlos o abrirlos. %l aspecto y la voz
del doctor Muoz se volvieron absolutamente espantosos y su
presencia casi insoportable. 5n da de septiembre, una
inesperada mirada suscit una crisis epilptica en un hombre
que haba venido a reparar la lmpara elctrica de su mesa de
traba$o, ataque ste del que se recuper !racias a las
indicaciones del doctor mientras se mantena le$os de su
vista. =quel hombre, harto sorprendentemente, haba vivido
los horrores de la !ran !uerra sin sufrir tamaa sensacin de
terror.
5n da, a mediados de octubre, sobrevino el horror de los
horrores de forma pasmosamente repentina. 5na noche, a eso
de las once, se rompi la bomba de la mquina de
refri!eracin, por lo que pasadas tres horas result imposible
mantener el proceso de enfriamiento del amonaco. %l doctor
Muoz me avis dando !olpes en el suelo, y yo hice lo
imposible por repara la avera, mientras mi vecino no cesaba
de lanzar imprecaciones en una voz tan exnime y
espeluznantemente hueca que excede toda posible
descripcin. Mis esfuerzos de aficionado, empero, resultaron
in"tiles- y cuando al cabo de un rato me present con un
mecnico de un !ara$e nocturno cercano, comprobamos que
nada poda hacerse hasta la maana si!uiente, pues haca
falta un nuevo pistn. #a rabia y el pnico del moribundo
ermitao adquirieron proporciones !rotescas, dando la
impresin de que fuera a quebrarse lo que quedaba de su
debilitado fsico, hasta que en un momento dado un espasmo
le obli! a llevarse las manos a los o$os y precipitarse hacia
el cuarto de bao. ali de all a tientas con el rostro
fuertemente vendado y ya no volv a ver sus o$os.
%l fro reinante en la estancia empez a disminuir de forma
harto apreciable y a eso de las cinco de la maana el doctor
se retir al cuarto de bao, al tiempo que me encar!aba le
procurase todo el hielo que pudiera conse!uir en las tiendas y
cafeteras abiertas durante la noche. /ada vez que re!resaba
da al!una de mis desalentadoras correras y de$aba el botn
delante de la puerta cerrada del bao, poda or un incansable
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chapoteo dentro y una voz ronca que !ritaba >;Ms< ;Ms<>.
Binalmente, amaneci un caluroso da, y las tiendas fueron
abriendo una tras otra. #e ped a %steban que me ayudara en
la b"squeda del hielo mientras yo me encar!aba de conse!uir
el pistn. .ero, si!uiendo las rdenes de su madre, el
muchacho se ne! en redondo.
%n "ltima instancia, contrat los servicios de un hara!n de
aspecto zarrapastroso a quien encontr en la esquina de la
0ctava =venida, a fin de que le subiera al paciente hielo de
una pequea tienda en que le present, mientras yo me
entre!aba con la mayor dili!encia a la tarea de encontrar un
pistn para la bomba y conse!uir los servicios de unos
obreros competentes que lo instalaran. #a tarea pareca
interminable, y casi lle!u a montar tan en clera como mi
ermitao vecino al ver cmo transcurran las horas yendo de
ac para all sin aliento y sin in!erir alimento al!uno, tras
mucho telefonear en vano e ir de un lado a otro en metro y
automvil. eran las doce cuando muy le$os del centro
encontr un almacn de repuestos donde tenan lo que
buscaba, y aproximadamente hora y media despus lle!aba a
la pensin con el instrumental necesario y dos fornidos y
avezados mecnicos. 4aba hecho todo lo que estaba en mi
mano, y slo me quedaba esperar que lle!ase a tiempo.
in embar!o, un indecible terror me haba precedido. #a casa
estaba totalmente alborotada, y por encima del incesante
parloteo de las atemorizadas voces pude or a un hombre que
rezaba con profunda voz de ba$o. =l!o diablico flotaba en el
ambiente, y los huspedes pasaban las cuentas de sus rosarios
al lle!ar hasta ellos el olor que sala por deba$o de la
atrancada puerta del doctor. =l parecer, el tipo que haba
contratado sali precipitadamente dando histricos alaridos
al poco de re!resar de su se!undo via$e en busca de hieloC
quiz se debiera todo a un exceso de curiosidad. %n la
precipitada huida no pudo, desde lue!o, cerrar la puerta tras
de s- pero lo cierto es que estaba cerrada y, a lo que pareca,
desde el interior. 7entro no se oa el menor ruido, salvo un
indefinible !oteo lento y espeso.
6ras consultar brevemente con Mrs. 4errero y los obreros, no
obstante el miedo que me tena atenazado, opin que lo me$or
sera forzar la puerta- pero la patrona hall el modo de hacer
!irar la llave desde el exterior sirvindose de un artilu!io de
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alambre. /on anterioridad, habamos abierto las puertas del
resto de las habitaciones de aquel ala del edificio, y otro tanto
hicimos con todas las ventanas. = continuacin, y prote!idas
las narices con pauelos, penetramos temblando de miedo en
la hedionda habitacin del doctor que, orientada al medioda,
abrasaba con el caluroso sol de primeras horas de la tarde.
5na especie de rastro oscuro y viscoso llevaba desde la puerta
abierta del cuarto de bao a la puerta de vestbulo, y desde
aqu al escritorio, donde se haba formado un horrible
charco. %ncima de la mesa haba un trozo de papel,
!arrapateado a lpiz por una repulsiva y cie!a mano,
terriblemente manchado, tambin, al parecer, por las mismas
!arras que trazaron apresuradamente las "ltimas palabras. %l
rastro llevaba hasta el sof en donde finalizaba
inexplicablemente.
#o que haba, o hubo, en el sof es al!o que no puedo ni me
atrevo a decir aqu. .ero esto es lo que, en medio de un
estremecimiento !eneral, descifr del prin!oso y
embardunado papel, antes de sacar una cerilla y prenderla
fue!o hasta quedar slo una pavesa, lo que conse!u descifrar
aterrorizado mientras la patrona y los dos mecnicos salan
disparados de aquel infernal lu!ar hacia la comisara ms
prxima para balbucear sus incoherentes historias. #as
nauseabundas palabras resultaban poco menos que increbles
en aquella amarillenta luz solar, con el estruendo de los
coches y camiones que suban tumultuosamente de la
abi!arrada /alle /atorce..., pero debo confesar que en aquel
momento cre lo que decan. i las creo ahora es al!o que
sinceramente i!noro. 4ay cosas acerca de las cuales es me$or
no especular, y todo lo que puedo decir es que no soporto lo
ms mnimo el olor a amonaco y que me siento desfallecer
ante una corriente de aire excesivamente fro.
8 4a lle!ado el final 8 rezaban aquellos hediondos !arrapatos
8. +o queda hielo... %l hombre ha lanzado una mirada y ha
salido corriendo. %l calor aumenta por momentos, y los
te$idos no pueden resistir. Me ima!ino que lo sabe... lo que
di$e sobre la voluntad, los nervios y la conservacin del
cuerpo una vez que han de$ado de funcionar los r!anos.
/omo teora era buena, pero no poda mantenerse
indefinidamente. +o cont con el deterioro !radual. %l doctor
6orres lo saba, pero muri de la impresin. +o fue capaz de
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soportar lo que hubo de hacerC tuvo que introducirme en un
lu!ar extrao y oscuro, cuando hizo caso a lo que le peda en
mi carta, y lo!r curarme. #os r!anos no volvieron a
funcionar. 6ena que hacerse a mi manera 8 conservacin
artificial 8 pues, !o"p#e$%e&, 'o (a))e!* e$ a+ue) e$to$!es,
ha!e 'a %,e!,o!ho a-os.
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