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LOUIS LEMKOW

SOCIOLOGA
AMBIENTAL
PENSAMIENTO SOCIOAMBIENTAL
Y ECOLOGA SOCIAL DEL RIESGO
por:
Editorial Juventud, S.A. de c.v.
Tel. (55) 5203-9749 Mxico, D.F.
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Antrazyt
EcoLOGA
HM861
f6
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Ilustracin de la cubierta: Laia Olivares
Louis Lemkow
de esta edicin:
Icaria editorial, s. a.
Ausias Marc, 16, 3r. 2a. 1 08010 Barcelona
ISBN 84-7426-569-X
Depsito legal B-8.644-2002
Composicin Grafolet, s. l.
Aragn, 127, 4 1"- 08015 Barcelona
Impreso por Romanya/Valls, s. a.
Verdaguer, 1 - Capellades (Barcelona)
'7
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ACarme
NDICE
Introduccin: La sociologa ambiental 9
EL PENSAMIENTO SOCIOAMBIENTAL:
PERSPECTIVAS HISTRICAS
l. El determinismo ambiental 17
11. El pensamiento socioambiental ante la
institucionalizacin de las ciencias sociales 31
111. La crtica y superacin del determinismo
ambiental 53
IV. La biologizacin de la teora social 67
V Modelizacin ecolgico-funcional en las
ciencias sociales: ecologa humana y ecologa
cultural 81
VI. Del reduccionismo biolgico a la
sociobiologa 95
PROBLEMAS ACTUALES DE LA
SOCIOLOGA AMBIENTAL:
ECOLOGA SOCIAL DEL RIESGO
VII. Ecologa sistmica en las ciencias sociales y
humanas 105
VIII. La globalizacin y la sociedad del riesgo 131
IX. La sociedad ante los riesgos ambientales 147
X. La sociedad ante los riesgos nucleares 161
XI La sociedad ante los riesgos
biotecnolgicos 177
XII. Riesgo y salud; la epidemiologa de las
desigualdades 19 3
XIII. La representacin de la ciencia y el riesgo a
travs de la ciencia-ficcin 209
Bibliografa 225
INTRODUCCIN:
LA SOCIOLOGA AMBIENTAL
El anlisis o estudio de la interaccin entre sociedad y medio am-
biente ha representado, hasta hace poco, una asignatura pendiente
para la sociologa. N o ocurre igual en los casos de la geografa
humana o de la antropologa social, aunque el resultado final de
los esfuerzos realizados por dichas disciplinas con vistas a pro-
porcionar un marco terico para el estudio de la dialctica entre
medio ambiente y sociedad sea, en el fondo, algo decepcionante.
A pesar de sus ambiciones, y en contraste con los notables avan-
ces que realizaron en el terreno emprico, los socilogos de la
Chicago School del perodo de entre guerras, inventores de
la nueva disciplina>> integral de la ecologa humana (M. Castells,
1977), cayeron a menudo en elaboraciones tericas propias de un
determinismo ambiental simplista o de un sorprendente reduc-
cionismo biolgico. Sin embargo, hay que sealar que existe una
importante tradicin de pensamiento socioambiental, que se
debe rastrear dispersa entre numerosas disciplinas, y que arranca
de los tratados mdicos de Hipcrates de Cos.
El despegue o la vuelta a unas ciencias sociales preocupadas
por la incorporacin de la variable ambiental se sita en la dca-
da de 1960. Su aparicin puede explicarse por razones diversas,
y no es la menos importante la que relaciona dicha aparicin con
una nueva construccin social de la ciencia, de la tecnologa y de
los riesgos ambientales en .un mundo dominado por la inseguridad
generada por la Guerra Fra y el peligro de una conflagracin
9
nuclear. La inseguridad estara tambin relacionada con cambios
objetivos en el alcance y naturaleza de la degradacin ambiental
que, como han desvelado algunos estamentos cientfico-tcnicos,
seran susceptibles de provocar notables impactos sobre la salud
humana y sobre el equilibrio de los ecosistemas. En este contex-
to, tuvo tambin gran importancia el papel que jugaron los mo-
vimientos emergentes que denunciaban los peligros .de las agre-
siones ambientales perpetradas por economas productivistas
(tanto capitalistas como socialistas). Por otra parte, la crisis de la
propia sociologa, durante la dcada de los sesenta, constituye otro
factor de tipo contextua! que contribuy a la proliferacin de
nuevos enfoques y paradigmas.
La dcada de 1960 ha sido descrita, a menudo, como un
perodo de crisis para la mayora de las ciencias sociales y huma-
nas. La sociologa, en particular, sufri un cuestionamiento duro,
tanto desde el interior como desde fuera de su rbita. Los crticos,
e incluso el sector de la sociologa mainstream, reclamaban el
abandono de premisas viejas y caducadas, la formulacin de nue-
vas aproximaciones, la reconsideracin de posiciones tericas
desechadas y una nueva evaluacin del papel poltico y social de
las ciencias sociales en general. Se reclamaba la incorporacin
de nuevas problemticas o de problemticas marginadas u olvi-
dadas por la sociologa, tales como la del medio ambiente, que
se estimaba que tena un alcance planetario y abarcaba esferas muy
diversas de la sociedad.
Los orgenes de tal crisis, se atribuyen a diversos factores. Los
socilogos e investigadores mainstream, que admitieron la exis-
tencia de esta situacin de crisis y de crispacin, apuntaron que
sta se deba al fracaso explicativo de las grandes opciones teri-
cas, a problemas metodolgicos y/o a las contradicciones inhe-
rentes a la evolucin de cualquier ciencia (era notable en este
debate la influencia de la obra The Structure of Scientific Revo-
lutions de Thomas Kuhn). Otros investigadores, procedentes es-
pecialmente del sector crtico (a veces autodenominados ra-
dicales), realizaron evaluaciones negativas de su propia disciplina
formulando la acusacin de que el objetivo aparente de la socio-
loga acadmica era la conservacin y salvaguarda del capitalis-
mo, por medio del control de los conflictos polticos y sociales,
10
y del mantenimiento del statu quo y del orden imperante. Di-
cho sector radical argument tambin que, con demasiada
frecuencia, las ciencias sociales eran usadas abiertamente por el
sector militar de la sociedad (por ejemplo en el Proyecto
Camelot).
. Otra perspectiva, defendida por algunos cientficos del esta-
blishment y por algunos radicales, destacaba que los nuevos mo-
vimientos sociales de los aos sesenta, como el movimiento por
los derechos civiles, los movimientos por la paz (contra la guerra
de Vietnam), los movimientos estudiantiles y los grupos ecolo-
gistas y ambientalistas representaban, para las ciencias sociales, una
consciencia necesaria e inevitable durante un perodo de cambio.
Se puede, pues, hablar de una crisis, en los aos sesenta, en la
sociologa, la antropologa y la geografa, que se extendi a la psi-
cologa y a la economa, por mencionar slo dos ciencias socia-
les/humanas afectadas por este perodo de desazn. La agitacin
en la ciencia social acadmica, junto con los conflictos pol-
ticos en los campus universitarios y el cuestionamiento del pa-
pel de la academia en la sociedad fueron, entre otros factores, los
que llevaron a la aparicin de nuevos paradigmas, orientaciones
e inquietudes en las ciencias sociales y humanas.
Quizs una de las innovaciones ms importantes fue la intro-
duccin del entorno fsico y bitico, y su relacin con la socie-
dad humana, como variable digna de estudio por parte de los
cientficos sociales. Sera, de hecho, ms correcto hablar de la
reintroduccin o redescubrimiento del entorno puesto que, como
veremos en el estudi de la relacin entre la sociedad y su entor-
no tiene tras de s una larga historia. Durante nuestro siglo, con
la articulacin de posiciones fuertemente antiambientales (no se
usa aqu este trmino en sentido poltico) en el mbito de las
ciencias sociales y humanas, el medio ambiente fue dejado de lado
como variable considerada como relevante en el anlisis de la
conducta y organizacin econmica, social y poltica, hasta el
punto de que un rpido examen de prcticamente cualquiera de
los ms importantes textos sociolgicos de los aos cincuen-
ta, dara la sensacin de que algo como el entorno fsico ni tan
slo exista, pareca como si la vida social se desarrollara en el
vaco sin referente espacial o ambiental alguno. En el caso de
11
la antropologa, el medio quedaba como variable o inquietud
residual, y en la geografa, evidentemente, el entorno, si no ocu-
paba un lugar central, segua teniendo un papel en el anlisis geo-
grfico.
El renovado inters, a partir de mediados de los sesenta, por
los sistemas ecolgicos y el medio ambiente qued patente en el
gran crecimiento de los cursos con contenidos medioambienta-
les en todos los niveles de la ensefianza, especialmente en los
Estados Unidos, Gran Bretafia y los pases nrdicos. No slo se
dispensaban asignaturas de ciencias ambientales en las escuelas,
en institutos tcnicos y en las universidades sino que dos nuevas
subdisciplinas, la antropologa ecolgica y la sociologa ambien-
tal, tambin se fueron erigiendo gradualmente en respetables reas
de estudio acadmicas. Paralelamente, una nueva geografa que
defina el medio ambiente como eje central de anlisis se conso-
lidaba cada vez ms en el mundo universitario. La ecologizacin
o greening de las ciencias sociales es uno de los hechos ms so-
bresalientes de esta rea de conocimiento cientfico. Coincide con
la ecologizacin del i s ~ u r s o poltico y tambin con un proceso
de construccin social nueva del medio ambiente y de los riesgos
ambientales y que a su vez estaba, por lo menos parcialmente,
relacionado con cambios cualitativos en las condiciones ambien-
tales a nivel planetario.
En este libro, que se centra en la sociologa ambiental, es
necesario salir del entorno exclusivamente sociolgico con la in-
corporacin de la geografa y antropologa. Por qu se tratan slo
tres ciencias sociales/humanas y no las dems, ya que tambin
aportan anlisis que son sin duda relevantes para el estudio de la
relacin entre sociedad y medio ambiente? Por qu razn no se
concentra nicamente en una sola disciplina, la sociologa? La
teora social, evidentemente, no ha sido prerrogativa de la socio-
loga. Adems de la contribucin a la teora social aportada por
la sociologa en cuanto al pensamiento socioambiental, cabra citar
y analizar en este campo a la antropologa, la economa, la geo-
grafa, la filosofa, la historia, las ciencias polticas, la psicologa,
etc. Todas estas ciencias sociales y reas afines han tenido algo
que decir sobre la interaccin entre medio ambiente y sociedad.
Aparte de las citadas e importantes contribuciones al anlisis
12
socioambiental de la antropologa y la geografa, comentar las
aportaciones de algunos filsofos, historiadores y politlogos re-
presenta una obligacin en la medida en que, especialmente con
anterioridad al siglo XIX, fueron quienes realizaron las ms im-
portantes contribuciones al pensamiento socioambiental.
En el siglo pasado, con la institucionalizacin y consolidacin
de las ciencias sociales en el marco universitario, y con la apari-
cin de fronteras cada vez ms delimitadas entre disciplinas, fue
sobre todo la geografa la que se ocup del problema de la rela-
cin entre sociedad, grupos humanos y su entorno fsico. La
antropologa y la sociologa tambin abordaron esta temtica, pero
con tendencia a ocupar un lugar menos central en el desarrollo
de estas disciplinas, especialment,e en el caso de la sociologa. Los
debates y polmicas, a veces muy vivos sobre el tema de la in-
fluencia del medio ambiente sobre la evolucin de las sociedades
en las tres disciplinas eran frecuentes, y no sera, por consiguien-
te, ni posible ni correcto permanecer dentro de los lmites estric-
tos de una sola disciplina acadmica a la hora de hacer un repaso
del desarrollo histrico de los conceptos medioambientales y eco-
lgicos en la teora social.
No slo deberemos considerar la problemtica metodolgica
que implica el estudio de la interaccin entre sociedad y medio
ambiente, que abordaban los investigadores en las tres discipli-
nas centrales para este libro, sino que tambin se intentar dar
una interpretacin ms sociolgica de los cambios en la forma
de enfocar el medio ambiente en la teora social. El cambio so-
cioeconmico (por ejemplo la terciarizacin de la economa) y
los acontecimientos en mundo real estarn relacionados con las
percepciones cambiantes de la relacin entre la humanidad y el
medio ambiente y la construccin social de los riesgos ambien-
tales Q. Adams, 1995, U. Beck, 1998, D. Goldblatt, 1996,
J. A. Hannigan, 1995, Lash, Szerszynski & Wynne, 1996,
Macnaghten & Urry, 1998, Redclift & Benton, 1994).
La Sociedad del riesgo y la percepcin social del medio am-
biente y de las nuevas tecnologas (especialmente de la vida) es
uno de los ejes centrales de la sociologa ambiental contempor-
nea y, por lo tanto, tambin tendr un lugar muy destacado.
Tambin subrayaremos la importancia, en este contexto, de la
13
l. EL DETERMINISMO AMBIENTAL
La- relacin entre las caractersticas de una sociedad -organiza-
cin social, cultural, econmica- y el entorno fsico en que se
inserta ha sido una de las preocupaciones analticas ms impor-
tantes del pensamiento social en el pasado, y que hoy vuelve a
centrar la atencin 'sobre todo de tres de las ciencias sociales: la
sociologa, la antropologa y la geografa. El olvido, sobre todo
por parte de la sociologa, de la variable ambiental se asent en
un perodo crucial para el desarrollo de las ciencias sociales y en
muchos textos sobre la historia del pensamiento social (escritos
por socilogos), la orientacin socioambiental queda marginada
dando la impresin, en todo caso, de que el estudio de la rela-
cin entre sociedad y medio ambiente es un acontecimiento muy
reciente y ligado a la llamada crisis ecolgica planetaria.
Afortunadamente, esta visin distorsionada ha tenido recien-
temente una contestacin rigurosa. En esta corriente, donde se
reivindica la larga e importante trayectoria del pensamiento so-
cioambiental, ha tenido un papel muy destacado Clarence
Glacken, quien en su recopilacin exhaustiva de la relacin hom-
bre-naturaleza tal como la vieron los filsofos, historiadores,
telogos y otros pensadores, desde la epoca clsica hasta el final
del siglo XVIII, nos dice que esta relacin sola tener tres dimen-
siones:
17
En la historia del pensamiento occidental, el hombre se ha es-
tando preguntando en relacin con la tierra habitable. Es la
tierra una creacin hecha a propsito? Tienen sus climas, sus
relieves y la configuracin de sus continentes alguna influen-
cia sobre las caractersticas morales y sociales de sus habitan-
tes, y tambin sobre el carcter y naturaleza de la cultura hu-
mana: en su larga posesin de la tierra, en que manera la ha
cambiado el hombre? (C. J. Glacken, 1967, p. 14)
Son tres cuestiones las que se plantean: 1) Creacin y concep-
cin del mundo, 2) influencia del entorno fsico, 3) los seres hu-
manos como factor de cambio del medio ambiente. La segunda
cuestin, es decir, la influencia o impacto del medio ambiente
sobre la actividad humana, es el gran tema que preocupa al pri-
mer pensamiento socioambiental en su versin determinista.
Los representantes del determinismo geogrfico (o determinis-
mo ambiental, environmentalism en ingls) mantenan que las
actividades de los seres humanos, su organizacin social, econ-
mica y poltica, e incluso la personalidad y caractersticas cultu-
rales de los distintos pueblos parecan determinados por el en-
torno fsico (geogrfico y climtico) y biolgico. Es un modelo
simple de causalidad unidireccional: la humanidad es moldeada
por su contexto ambiental. Dicho de otra manera, la sociedad o
cultura es tratada como variable dependiente y el medio ambien-
te como variable independiente o determinante .. El paradigma
(somos conscientes de que se ha abusado a menudo de este con-
cepto para explicar la historia de la ciencia) ambientalista fue ex-
traordinariamente persistente y no fue claramente superado y con-
testado hasta finales del siglo XIX.
El entorno como determinante de la naturaleza humana, su
actividad y organizacin social, no es slo el primer paradigma
socioambiental sino tambin uno de los primeros paradigmas o
marcos tericos del pensamiento social occidental. El determinis-
mo ambiental estaba muy extendido ya en la poca clsica y, se-
guramente, su ms notable e influyente exponente fue Hipcra-
tes de Cos (siglo V a.d.C). Aunque sea ms conocido por sus
escritos de medicina, y en concreto por su juramento (en rea-
lidad un juramento que no es estrictamente obra suya sino una
18
adaptacin de unas consignas de Hipcrates), podemos encon-
trar en l importantes aportaciones en su De los aires, las aguas y
los lugares. El inters de su obra radica en su intento de explicar
la diversidad cultural y de comportamiento y las causas de las
enfermedades. El medio, y especialmente el clima, eran para
Hipcrates las variables que podan proporcionar un marco
para explicar la gran variedad de conductas y pautas culturales
que el autor observaba durante sus extensas peregrinaciones en el
Mediterrneo oriental.
A veces, Hipcrates adoptaba un determinismo vulgar y fcil
de ridiculizar (reflejado en la cita que sigue), y que no hace jus-
ticia a las observaciones ordenadas y sistemticas de las culturas
que proliferaban en el mundo helnico.
Cuando una raza habita en un spero pas montafioso, a una
altitud considerable, con unas lluvias cuantiosas y con marca-
das diferencias entre estaciones, entonces sus gentes sern de
gran talla, bien acostumbrados a la audacia y la valenta y con
no poca ferocidad y brutalidad en su carcter. Por otra parte,
en tierras bajas, sofocantes, con prados ... son ms flemticos
que colricos. La valenta y la audacia no son parte de su ca-
rcter, aunque se pueden adquirir con la adecuada formacin.
(Hipcrates, 1984, p. 67)
La cita precedente es una expresin temprana y nada ambi-
gua del enfoque del determinismo ambiental (con la matizacin
pertinente de que tambin inciden en el comportamiento facto-
res de socializacin y formacin), subrayando la importancia del
clima en la configuracin de los rasgos culturales de las comuni-
dades humanas. Quizs lo ms significativo, desde una perspec-
tiva sociolgica o antropolgica, de los escritos de Hipcrates es
que desarrolla una teora que intenta explicar el origen de la di-
versidad de culturas y la pluralidad y variabilidad de la conducta
y organizacin sociales. En este sentido, aunque sea una teora
muy sencilla (a veces francamente banal), por lo menos se plan-
tea cuestiones, con las consiguientes respuestas, que son clara-
mente de tipo sociolgico/antropolgico y que estn avaladas por
una tarea sistemtica de observacin de las culturas. En realidad,
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podra tenerse la tentacin de sugerir que el determinismo am-
biental de Hipcrates fue el primer paradigma sociolgico que
apareci en el pensamiento social; en todo caso fue el ms
persistente.
La salud pblica como disciplina mdica y prctica de polti-
ca sociosanitaria, incluso hoy en da, es heredera del ambienta-
lismo Hipocrtico. El higienismo, y movimientos salubristas
posteriores, fuertemente influidos por la obra de Hipcrates y sus
seguidores, tienen su base en identificar el origen y las solucio-
nes de los problemas sanitarios en el medio ambiente. La calidad
del agua, las condiciones atmosfricas, la alimentacin, etc. son
para Hipcrates las causas del malestar o bienestar de las personas.
Si el agua fuese identificada como causa de una enfermedad, el
remedio sera cambiar el agua o acudir al lugar donde se puede
encontrar el agua de la calidad deseada. En el caso del aire, cosa
que no se puede cambiar inmediatamente, el paciente tendra que
trasladarse a un lugar (la alta montaa por ejemplo) donde po--
der respirar aire limpio para solucionar su problema respiratorio
(los balnearios y sanatorios, tan de moda entre las clases acomo-
dadas del siglo XIX y que hoy se recuperan, son testimonio de la
influencia del pensamiento de Hipcrates).
La importancia de la contribucin de Hipcrates queda, a me-
nudo, descuidada puesto que se relaciona con su teora mdica
de los humores que fue descartada y ridiculizada con los des-
cubrimientos microbiolgicos del siglo XIX que instauraron nue-
vas prcticas y paradigmas en la medicina occidental. Sin embar-
go, resulta bastante extraordinario cmo la teora que relacionaba
los cuatro humores (las dos bilis, la flema y la sangre) con el
carcter o temperamento humano, se mantuvo durante tan largo
tiempo; la nocin de los cuatro temperamentos (colrico, fle-
mtico, melanclico y sanguneo) es parte destacada de la heren-
cia cultural y artstica occidental, reflejndose ello en la literatu-
ra, la pintura, la escultura, la msica y en el vocabulario y cultura
populares. Por no citar ms de un campo de actividad artstica
-la msica de tradicin clsica- diremos que dos obras intere-
santes del siglo XX, La Segunda Sinfona de Carl Nielsen (1902)
y el Primer Cuarteto de Cuerda de Paul Hindemith (1944) lle-
vaban por subttulo Los cuatro temperamentos.
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La consolidacin del paradigma Hipocrtico en el mundo
grecorromano fue notable, y sera casi imposible detallar todas
aquellas grandes figuras que asimilaron sus premisas bsicas. De
manera ms general, podemos decir que con mucha frecuencia,
cuando se trataba de descripciones de diversas culturas en que se
intentaba dar alguna explicacin de tal diversidad, los auto-
res se referan indefectiblemente a algn tipo de factor medio-
ambiental, siendo el climtico el ms aludido. La mayora de estos
escritos no eran ms que repeticiones (aunque a veces en forma
potica) de las ideas ms simplistas y menos elaboradas de Hi-
pcrates. En algunos casos (muy contados) se podan encon-
trar crticas y matizaciones de lo que se puede denominar de-
terminismo vulgar, como en la cita de la Geografa de Strabo
(c. 64 a.d.C - 20 d.d.C). Un punto digno de mencin que sea-
la Strabo es que, si bien el entorno puede tener su papel en la
formacin del carcter de un pueblo, otros factores, factores so-
ciales como la educacin y las organizaciones sociales, entran en
JUego:
Las artes, formas de gobierno y modos de vida de ciertas fuen-
tes florecen bajo cualquier clima en que se hallan; sin embar-
go, el clima tiene su influencia, y por consiguiente, si algunas
peculiaridades se deben a la naturaleza del pas, otras son el
resultado de las instituciones y la educacin. No es tanto por
la naturaleza de su pas como por su educacin que los ate-
nienses cultivan la elocuencia, mientras los macedonios no lo
hacen, ni tampoco los tebanos, que estn mucho ms cerca
(Strabo, en Glacken 1967, p. 198).
Estos comentarios son ciertamente un precursor remoto de la
nocin durkheimiana de que slo lo social puede explicar lo
social. La postura de Strabo era, sin embargo, francamente mi-
noritaria, y la tradicin hipocrtica rein durante muchos siglos
antes de verse desafiada por una alternativa articulada y seria.
La religin monotesta organizada lleg a dominar el desarro-
llo del pensamiento occidental mucho antes de la cada de Roma.
Si bien la visin del mundo tal como est concebido, es decir la
tierra como una lugar habitable que sirvi a los hombres era
21
central en el pensamiento judeocristiano (y posteriormente en el
islmico), la idea de la influencia ambiental sobre el comporta-
miento humano permaneci intacta en buena medida. Lo que
quizs sea sorprendente de la contribucin de los pensadores
occidentales al pensamiento ambiental es que era notablemente
carente de originalidad, repetitiva y vulgar.
Santo Toms de Aquino (1224-1274), que escribi ms de mil
aos despus de Hipcrates, apenas altera o matiza el determi-
nismo vulgar que queda patente en la cita siguiente:
Un clima templado es ms propicio a la fuerza necesaria para
la guerra con la que la sociedad humana vela por su seguri-
dad. Como nos dice Begetius, las gentes que viven cerca del
sol y estn resecados por el calor excesivo tiene un intelecto
ms agudo, y es cierto, pero tienen menos sangre y por con-
siguiente no tienen constancia en cuanto a la confianza en ellos
mismos ... Por otro lado, las tribus nrdicas, lejos de los abrasa-
dores rayos del sol, son ciertamente ms estpidas pero
siempre estn a punto para la guerra. (Toms Aquino, en
Glacken, 1967, p. 28)
La nica nueva aportacin digna de mencin del determinismo
posterior y hasta principios del siglo XVII, en la Europa cristia-
na, fue el hecho de que se le relacionara con la floreciente"pseu-
dociencia de la astrologa (las influencias de los astros sobre los
destinos de los seres humanos).
En agudo contraste con los pensadores que acabamos de
mencionar, encontramos la contribucin de algunos filsofos e
historiadores islmicos y en particular de Ibn Khaldoun. Aunque
nacido en Tnez, Ibn Khaldoun perteneca tanto a Al-andalus
como al Maghreb. Si bien recibi una clara influencia del corpus
hipocrtico y de la cultura clsica en general, fue capaz de reali-
zar un anlisis ms sistemtico y elaborado de la relacin entre
sociedad, cultura y medio ambiente. Probablemente su obra ms
importante fue referida a su nueva ciencia de la cultura.
Se pueden resumir los objetivos de su gran estudio Muqadimah
de la forma siguiente:
22
l. El estudio de la distribucin de las culturas en el munpo
entonces conocido.
2. Estudiar la base geogrfica de la cultura, incluyendo entre
otros factores el clima como variable para explicar el carcter
moral de los seres humanos.
3. Analizar las repercusiones de los recursos ambientales (espe-
cialmente los alimentos) sobre los hbitos sociales y las condicio-
nes mdicas.
A pesar del avance que representa su obra sobre otros inten-
tos de sistematizar los conocimientos sobre la diversidad cultural
y proporcionar un marco explicativo de este hecho, se puede
detectar en ella la notable influencia de la obra de Hipcrates y
de la cultura griega clsica en general:
Las zonas quinta, cuarta y tercera ocupan una posicin in-
termedia. Tienen ~ u c h templanza, que es el justo medio. La
cuarta zona, la ms cercana al centro, es todo lo templada
que puede ser ... El fsico y el carcter de sus habitantes son
temperados en relacin con el alto nivel requerido por la
composicin del aire en que viven. (lbn Khaldoun, 1967,
p. 311)
Y a se ha comentado la asombrosa carencia de originalidad del
discurso ambiental durante la Edad Media cristiana, y ello sigue
siendo vlido una vez superado este perodo, de hecho hasta el
Renacimiento. Incluso el tan original politlogo Machiavelo
(1469-1527), en sus comentarios sobre el carcter de los pue-
blos, no haca ms que repetir el viejo mensaje que ya resulta
familiar:
y por lo que concierne a la lasitud que la situacin podra en-
gendrar, debe velarse para que las arduas tareas que el lugar
no hace cumplir se aplican por ley; as como imitar el ejem-
plo de aquellas naciones juiciosas que, viviendo en los pases
ms frtiles y agradables que como tales deberan probable-
mente dar lugar a razas apticas y afeminadas, ineptas para
todas las actividades humanas, para contrarrestar el agravio
23
aportado por la amenidad y a la influencia relajante del
y el clima. (Maquiavelo, 1988, p. 11)
Las importantsimas transformaciones econmicas, sociale1
polticas que ocurrieron en Europa a partir de mediados del
glo XV se asociaron a un perodo de actividad comercial en
tramar. La Era de los descubrimientos signific un aumento
table de contacto con toda una serie de culturas nuevas.
enorme diversidad que se abra ante la sociedad europea fue
crita y debatida por numerosos viajeros, y estimul a mu"'n"'
historiadores, filsofos, comentaristas y ensayistas en general
explicar tanta variedad de culturas. Estos viajeros tambin
gresaron con narraciones de entornos fsicos aparentemente
traos y exticos, animales raros y condiciones climticas
mas. Todo ello no pareca ms que reforzar las nociones
determinismo ambiental, aunque debe decirse que el estudio
los diferentes entornos en que se hallaban estas sociedades se iba
a sistematizar poco a poco.
Aunque los estudiosos estuvieron mejor informados de estol
entornos recin descubiertos, en los que estaban ubicadas socie
dades exticas, parecieron incapaces o carentes de voluntad
avanzar significativamente en la explicacin de la diversidad
tural. Y si bien se apreci, a partir de finales del siglo XVI, una
cierta independencia respecto del poder sofocante de la teoloe:a
oficial, resulta curioso que en ciertos aspectos (no tolerados
cialmente por la Iglesia catlica) de la Edad Media cristiana
tinuasen en vigor: la astrologa y la alquimia. Varios conocidoa
ensayistas, de entre quienes los ms destacados fueron, q
Nathaniel Carpenter (1589-1628) y Jean Bodin (1529-1596), in
tentaron combinar el determinismo ambiental con la astrologa,
que en s misma no es ms que otro tipo de determinismo ml
ampuloso.
Jean Bodin es, probablemente, el pensador ms importante del
Renacimiento, en lo concerniente al tema general de la relacin
entre historia y entorno. La obra de Bodino signific un peque
o cambio de inters, en comparacin con otros autores, en la
medida en que aquel intent tratar los diferentes sistemas legales
y los procesos histricos en trminos de astrologa y medio
llntbiente (un tema que posteriormente retomara Montesquieu,
IIUnque sin el componente astrolgico). Es interesante observar
'JIIC', en la cita siguiente, Bodino baraja todava los conceptos de
lm1 c:uatro humores de Hipcrates.
Este salvajismo (de las gentes del sur) deriva en parte de ese
despotismo que es un sistema vicioso de formacin que los
ilpetitos indisciplinados han creado en el hombre, pero se debe
mucho ms a una falta de proporcin en la mezcla de los
humores. Y ello a su vez procede de los elementos afectados
por las fuerZ\S externas. Los elementos estn perturbados por
la energa de los cuerpos celestiales, y el cuerpo humano est
envuelto en los elementos. 0. Bodino J. en G lacken 1967,
p. 389)
Segn Bodino, en estas zonas (el sur) influenciadas por Sa-
turno, la gente es ms religiosa. Por otra parte, Jpiter parece que
lfll el planeta que rige la correcta elaboracin de las leyes en las
aunas templadas (y, por supuesto, civilizadas). Nathaniel
Carpenter retom en su obra los temas de Bodin y se convirti
In el primer ingls destacado como divulgador del paradigma
determinista.
A medida que avanzamos a travs de los siglos XVII y XVIII,
crece el inters por explicar fenmenos sociales y psicolgicos muy
11pedficos. Abb Du Bos se preocup por explicar las variacio-
fttl de los ndices de delincuencia y suicidios (citado y duramen-
le criticado por Durkheim), pero no pudo, de ningn modo,
tlc:apar del paradigma determinista ambiental, que pareca por
entonces obligatorio y dominante. De esta manera, los suicidios
11 producan cuando soplaba viento del noreste. Y, por otra par-
11, el calor de Roma era el factor que explicaba por qu la mayo-
rla de delitos ocurran en verano.
Si Hipcrates es el punto de partida del determinismo
ambiental, entonces debe considerarse la obra de Montesquieu
(1689-1755) como uno de los mayores hitos en el desarrollo del
determinismo. Montesquieu es, con toda certeza, el exponente
mejor conocido del determinismo ambiental en la poca moderna,
)' especialmente por su explicacin del desarrollo de los sistemas
25
jurdicos. (En las facultades de derecho se le otorga un espacio
muy destacado en la asignatura de Historia del Derecho).
stos son los rasgos esenciales de su argumentacin: el clima,
y en menor medida, el tipo de suelo, configuran el carcter o per-
sonalidad de un pueblo o nacin dados. Las caractersticas de
esa personalidad determinan, a su vez, la estructura social y, fi-
nalmente, es la estructura social la que determina el tipo de leyes
y la legislacin del pas. Algunos autores han intentado hacer ver
que Montesquieu fue mal entendido y que no era determinista
porque reconoci otros determinantes de la diversidad cultural,
como la educacin y la religin. Sin embargo, casi todos los
deterministas, han acordado cierta importancia a factores socia-
les y culturales (especialmente despus del Renacimiento) en la
determinacin de las caractersticas de una sociedad y de su cul-
tura, aunque el ncleo central de su argumento estara centrado
en las variables ambientales. El hecho de que se introduzcan
matizaciones no implica. el rechazo de las consignas bsicas. As,
si se examinan (tan siquiera por encima) los escritos de Montes-
quieu, veremos que se traza, en ellos, el paradigma hipocrtico
(excluyendo los cuatro humores). En su De !'esprit des lois dice
que las leyes:
deben estar relacionadas con el entorno fsico del pas; con el
clima helado, abrasador o templado; con la calidad del terre-
no, su situacin y su extensin.
pero por encima de todo:
los climas distintos que han dado lugar a los distintos modos
de vida han formado los diversos tipos de leyes. (Montesquieu,
p. 248)
Montesquieu gustaba, como muchos de sus contemporneos,
de hablar del carcter de los pueblos y de su relacin con el
clima. Son comentarios banales (tertulias de caf) del tipo de
los que se puede escuchar, todava hoy, en la boca de turistas que
acaban de regresar a su pas de origen y que diran que los suecos
son fros y distantes a causa del ambiente glido y los inviernos
26
prolongados y tristes; o que los britnicos seran flemticos a causa
de toda esa lluvia y por el hecho de que viven en una isla, y que
los mediterrneos son, como todo el mundo sabe, apasionados y
con mucho carcter, en razn del calor excesivo del verano, etc.
Montesquieu intenta cegar el lector con el cientifismo de su poca,
mostrando que el calor y el fro tenan un efecto sobre los rga-
nos ms importantes del cuerpo, aquellos que determinan la con-
ducta individual. De la supuesta psicologa de un individuo,
habitante de un clima en concreto, extrapola el carcter de toda
una nacin.
Un ejemplo tpico del razonamiento de Montesquieu aparece
cuando habla de un experimento que realiz con una lengua de
oveja congelada y una que no lo estaba:
Esta observacin confirma lo que he estado diciendo, es de-
cir, que en los pases fros las glndulas nerviosas estn, me-
nos expandidas: calan profundamente en sus vainas y estn
protegidas de la accin de los objetos externos; en consecuen-
cia, no tienen sensaciones tan vivas.
En los pases fros hay muy poca sensibilidad por el placer;
en los pases templados hay ms; en los pases clidos, la
sensibilidad es exquisita. Si los climas se distinguen por los
grados de latitud, tambin podramos diferenciarlos en cierta
medida por grados de sensibilidad. He estado en la pera en
Inglaterra y en Italia, con las mismas piezas y el mismo repar-
to, y la misma msica produce efectos bien diferentes en ambas
naciones; una es tan fra y flemtica y la otra tan vivaracha y
embelesada, que parece casi inconcebible (Montesquieu en P.
James, 1971, p. 561).
No es maravillosa la ciencia de Montesquieu? A partir de una
lengua congelada de oveja se pueden explicar las diferentes reac-
ciones de audiencias de pera de dos pases distintos!
Aunque no fuese hasta el final del siglo XIX cuando el deter-
minismo ambiental result seriamente desafiado y se destacaron
las anomalas que lo ponan en apuros, ya se detectaron algunas
debilidades en la posicin medioambientalista a mediados del siglo
XVIII. Jean-Jaques Rousseau (1712-1778), con su Emile de 1762,
27
presenta un ensayo especialmente dedicado a la educacin en el
cual sugiere que el cambio social y el entorno, hecho por los se-
res humanos o modificado por ellos, estaban difuminando las has-
ta entonces grandes diferencias entre naciones:
Es por ello que las antiguas distinciones de raza, el efecto del
suelo y, el clima marcaban mayores diferencias entre naciones,
en el sentido de temperamento, aspecto, costumbres y carc-
ter, que en nuestro tiempo, en que la inconstancia de Europa
no deja tiempo para que acten los factores naturales, y en
que se talan bosques y se desecan las marismas, en que la tie-
rra es ms generalmente cultivada aunque menos cabalmente;
de manera que las mismas diferencias entre naciones ya no
pueden detectarse slo en las caractersticas fsicas. Q. J. Rous-
seau, p. 451)
A pesar del predominio del determinismo montesquiano, est
claro que haba una percepcin creciente por parte de numero-
sos pensadores del siglo XVIII de que la relacin entre humani-
dad y medio ambiente era compleja, y que si resultaba que el en-
torno ejerca influencia sobre la conducta de hombres y mujeres,
tambin resultaba que los humanos eran un factor de cambio am-
biental. Acabamos de sealar que haba un inters creciente en
ese siglo por el impacto del hombre sobre la naturaleza. Conde
Buffon es uno de los estudiosos ms representativos de entre los
que se ocuparon del tema:
Finalmente, toda la faz de la tierra lleva hoy da el sello del
poder del hombre, quien, aunque subordinado al de la natu-
raleza, a menudo hace ms que ella, o por lo menos la ha
ayudado maravillosamente, y es con la ayuda de nuestras
manos que se desarrolla en su plenitud y ha ido alcanzando el
punto de perfeccin y esplendor en que la vemos hoy. (Buffon,
en C. J. Glacken, p. 668)
Se puede identificar un proceso de construccin social de
un nuevo discurso ambiental que tiene que ver con la adqui-
sicin de nu,evos conocimientos del mundo extraeuropeo y de
28
conocimientos y metodologas cientficas. La concienciacin cre-
ciente de los cambios ambientales, inducidos por las diversas ac-
tividades agrcolas y econmicas fue, quizs, la contribucin ms
importante al proceso de reorientacin del discurso ambiental. En
este contexto, la humanidad es menos pasiva y no exclusivamen-
te moldeada por un medio que le domina, sino que las activida-
des de los seres humanos configuran cada vez ms al entorno, un
entorno artificial que, a su vez, aparentemente sigue ejerciendo
una fuerte influencia sobre la conformacin del carcter nacio-
nal.
Probablemente sea conveniente que el ltimo pensador que
mencionemos en esta seccin dedicada al pensamiento ambien-
tal determinista, sea lmmanual Kant (1724-1804), muy impor-
tante en el proceso de institucionalizacin de la geografa en Ale-
mania, por no citar otros campos. Kant es, pues, una figura ceiural
en el avance de la geografa, aunque es evidentemente ms cono-
cido por su contribucin a la filosofa con su Crtica de la razn
pura.
En trminos de pensamiento geogrfico, se interes especial-
mente por la geografa fsica y por la interaccin entre sociedad
y medio ambiente. Kant tambin reflejaba un inters creciente,
evidente a medida que transcurre el siglo XVIII, por las activi-
dades humanas y por cmo afectan al medio ambiente. Sin
embargo, a veces encontramos sorprendentemente a Kant com-
placindose en ese hobby tan grato a los filsofos e historiadores
europeos de su poca, consistente en debatir acerca del Carcter
nacional. De nuevo recurre al clima para dar cuenta de las idio-
sincrasias de las diferentes culturas. Los argumentos deberan ser
ya tan familiares que resultara harto aburrido volverlos a citar.
Lo que s debe sealarse aqu es que, incluso para una figura de
la talla intelectual de Kant, el determinismo segua teniendo un
peso importante e, incluso, irresistible a la hora de analizar la di-
versidad cultural. Era todava un paradigma por desafiar, aunque
estaba ya claro que no aportaba ninguna perspectiva original al
estudio de la diversidad soc1at y de las culturas.
Esta introduccin ofrece un rpido repaso del pensamiento
ambiental primerizo. El modelo unilineal del determinismo am-
biental, encontrado en los escritos mdicos de Hipcrates, fue la
29
visin prcticamente inalterada y dominante sobre la relacin
entre medio ambiente y sociedad, que estuvo vigente durante casi
dos milenios. A pesar de la llegada de las religiones monotestas
al Mediterrneo y a Europa, la posicin determinista continu
prevaleciendo sin prcticamente desafo alguno. La Era de los
descubrimientos aport nuevas informaciones sobre culturas
exticas y sobre medios fsicos an ms extrafios. Ello simplemen-
te contribuy (con algunas excepciones) a reforzar el determinis-
mo vulgar.
N o fue hasta el siglo XVIII en que estas nociones empezaron a
ser puestas en tela de j u ~ o de manera significativa. Se detecta,
durante dicho siglo, una consciencia creciente en relacin con el
impaCto de las actividades humanas sobre el medio natural. A
pesar de ello, incluso los pensadores ms innovadores parecieron
incapaces de superar la posicin determinista. Pero se sentaron
las bases para una reformulacin radical de la relacin entre so-
ciedad y medio ambiente, una visin alternativa que otorgaba
protagonismo a lo social y lo cultural.
30
11. EL PENSAMIENTO SOCIOAMBIENTAL
ANTE LA INSTITUCIONALIZACIN DE
LAS CIENCIAS SOCIALES
Durante el siglo XIX se fueron institucionalizando las ciencias hu-
manas y sociales en las universidades europeas, con la creacin
de nuevas ctedras y departamentos. La geografa, una de las pri-
meras disciplinas que se ocup del estudio sistemtico de las re-
laciones entre sociedad y medio ambiente, fue la primera que
recibi la aprobacin de las autoridades universitarias en los pri-
meros afios del siglo. A pesar de los trabajos de Comte, Saint-
Simon, Spencer, L. H. Morgan, etc., no fue hasta bastante ms
tarde cuando la antropologa y la sociologa se consolidaron como
disciplinas universitarias slidamente establecidas. Con la ins-
titucionalizacin de los estudios geogrficos, la investigacin de
las relaciones medio ambiente/sociedad se centr en esta disci-
plina a principios de la segunda mitad del siglo, aunque los his-
toriadores (por ejemplo Buckle) y los etngrafos (por ejemplo
Bastian y Klem) tambin contribuyeron a ello. A nivel menos
acadmico, el inters por los nuevos entornos y la diversidad cul-
tural (especialmente por aquellas comunidades situadas lejos de
Europa) qued patente en la creacin, en Gran Bretafia, en Ale-
mania y en Francia, de las asociaciones para la divulgacin de la
geografa, la etnologa y la antropologa. Tales sociedades apor-
taron, en ocasiones, las bases para expediciones ultramarinas,
colaborando as a engrosar el cuerpo creciente de informacin so-
bre los entornos fsicos y las culturas.
31
Es la razn por la cual las tribus de pescadores de Australia
superan a los indios de la selva sudamericana en viveza de
espritu, reflexin e independencia intelectual. (R. Lowie,
1937, p. 15)
Existen innumerables ejemplos de determinismo geogrfi-
co relacionado con el debate ideolgico sobre la llamada, por
aquel entonces, cuestin de raza. De hecho, la geografa y
la antropologa del siglo XIX estn repletas de tales descrip-
ciones .(vase Marvin Harris, 1968) que se encuentran tam-
bin, aunque en forma algo ms sofisticada, en los escritos de
prestigiosos gegrafos del siglo XX como Huntington y Griffith
Taylor.
Lo que tambin queda claro, en cuanto a buena parte de la
geografa acadmica y en menor medida de la antropologa del
siglo XIX, es que las explicaciones medioambientales eran cada vez
ms un fenmeno del mundo anglosajn. Fue la escuela posibi-
lista francesa de geografa humana (ayudada y encubierta por la
escuela sociolgica durkheimiana) la que formul los ataques ms
duros y coherentes contra el ambientalismo. Al mismo tiempo,
el organicismo (es decir, el organismo biolgico usado como
metfora para explicar o describir tanto fenmenos naturales como
sociales) se fue propagando incluso antes de la llegada de su ms
famoso representante, Herbert Spencer.
La geografa fue la primera de las ciencias humanas y sociales
que recibi aprobacin acadmica oficial en Alemania, y fue el
muy influyente Karl Ritter (1779-1859) quien ocup la primera
ctedra (1820). Su Erdkunde (o Ciencia de la Tierra) es, junto
con el Kosmos de Humboldt, una de las grandes obras de la geo-
grafa primeriza.
Hay que decir de entrada que la geografa de Ritter estaba fuer-
temente influida por sus fervientes creencias religiosas:
34
La geografa es la seccin de la ciencia que se ocupa del globo
en todas sus caractersticas, fenmenos y relaciones, como uni-
dad independiente, y muestra la conexin de este conjunto
unificado con el Creador de la humanidad. (K. Ritter en P.
Dickinson, 1978, p. 36)
Ritter era, al mismo tiempo, muy dependiente de las analo-
~ a s biolgicas, tan frecuentes en su tiempo, y vea as la Tierra
como organismo (organische einheit). Este cuerpo (la Tierra),
Nc:gl'm Ritter, fue creado para cumplir los designios divinos del
Se flor:
As como el cuerpo est hecho .para el alma, as es el globo
fsico para la humanidad. (Ibd., p. 37)
Aunque Ritter se dedicase al desarrollo de conceptos relacio-
nados con los estudios regionales, buena parte de su obra estaba
imbuida de presupuestos medioambientales. Por ejemplo, afirma-
ba que el objetivo de su Erdkunde era:
presentar las condiciones fsicas -geogrficas-, generalmente
ms importante, de la faz de la tierra en su interrelacin co-
herente natural, y ello (la faz de la tierra) en cuanto a sus ca-
ractersticas ms esenciales y rasgos principales, especialmen-
te como la tierra natal de los pueblos en su ms variopinta
influencia sobre el desarrollo del cuerpo y mente de los hom-
bres. (lbd., p. 43)
Lo que podra ser una afirmacin todava ms clara del
compromiso con la aproximacin excepcionalista. Podramos
decir que el enfoque de Ritter tuvo su continuacin en mu-
chos otros gegrafos, cuyo objetivo principal era el retrato de
la tierra y su relacin con el hombre y, especialmente, la influen-
cia ejercida por la tierra como determinante de la actividad cul-
tural humana.
Los conceptos teolgicos tienen robustas y profundas races
en el pensamiento geogrfico del siglo XIX, aunque se debilita-
ran con la llegada del evolucionismo darwinista y de la geologa
de Lyell. Sin embargo, la nocin de lo que Glacken llama el mun-
do tal como ha sido concebido se mostr especialmente tenaz,
incluso ante el nuevo evolucionismo. Uno de los representantes
de la geografa teleolgica es uno de los protegidos de Ritter, el
suizo Guyot (1807-1'884), quien fue profesor en los EE UU
(Princeton) y donde adquiri gran influencia, especialmente en
35
relacin con la enseanza de la geografa en las .escuelas. Deca
todava en 1873 que:
Un estudio detallado de la geografa fsica tiende a llevar a la
conclusin que los grandes constituyentes de nuestro planeta
-la tierra slida, los ocanos y la atmsfera- son mutuamen-
te dependientes y estn conectados por accin y reaccin in-
cesante de unos sobre otros. As pues, la tierra es un mecanis-
mo realmente maravilloso, cuyas partes trabajan todas en
armona para cumplir el propsito que el asign el Creador
todopoderoso. (A. Guyot, en James, p. 192)
Uno de los propsitos asignados, por no decir el principal,
era obviamente el de dar sostn a la vida pero, sobre todo, a la
vida humana, la sociedad y la cultura.
Un estudiante tardo de Ritter, el francs Elis Reclus (1830-
1905) se convirti en una figura muy significativa para el pensa-
miento geogrfico. No era propenso, sin embargo, a las premisas
teolgicas y deterministas que llenaban buena parte de la obra de
su maestro, sino todo lo contrario. Reclus fue muy activo en el
movimiento anarquista europeo (se exili de Francia), y mani-
fest con contundencia su preocupacin radical por el impacto
negativo que los seres humanos pueden tener sobre el entorno:
La accin del hombre es capaz de desecar marismas y lagu-
nas, de reducir los obstculos entre pases distintos y de mo-
dificar la distribucin original de especies de animales y plan-
tas, hasta el punto que estos hechos son de importancia
decisiva en los cambios que est atravesando la superficie del
globo. La accin del hombre puede embellecer la tierra, pero
tambin puede desfigurarla; segn las costumbres y condicin
social de cada pas, se contribuye a la degradacin o la glori-
ficacin de la naturaleza. El hombre amolda a su imagen el
pas en que vive. (E. Rclus, en R. Peet, 1977, p. 59)
Durante el siglo XIX asistimos, pues, al establecimiento e ins-
titucionalizacin de la geografa en las universidades de Europa
occidental. Un tema central para los gegrafos fue el estudio de
36
lil relacin entre la sociedad y el medio ambiente. Este anlisis se
traliz casi siempre en el marco del determinismo ambiental (sal-
vando a Rclus y sus seguidores), aunque tambin es cierto que
los trabajos geogrficos eran cada vez ms sistemticamente emp-
ricos, pero interesados sin embargo en la elaboracin de grandes
teoras. La geografa se convirti en una disciplina acadmica con-
solidada a mediados del siglo XIX en Alemania, seguida de cerca
por Francia, Gran Bretaa y, posteriormente, Estados Unidos.
Tambin se produjo en estos pases una consolidacin crecien-
te de los estudios etnolgicos. Y si stos se establecieron en la uni-
versidad despus de la geografa (primero bajo elnombre de et-
nologa, ms tarde con el de antropologa), fueron precisamente
los gegrafos quienes emprendieron la mayor parte de estudios
etnolgicos y quienes contribuyeron a esta disciplina con sus tra-
bajos empricos y tericos (por ejemplo, Frederick Ratzel, como
se ver ms adelante). Muchos antroplogos de principios de
nuestro siglo se formaron en el dominio de la geografa, siendo
el caso ms conocido el de Franz Boas.
Es cierto que buena parte de la etnologa primeriza tenda a
aceptar el enfoque determinista, pero sin embargo ya haba quie-
nes empezaban a desafiado, sin ms motivo que el de distinguir
su rea de estudio de la de los gegrafos inclinados a la etnolo-
ga. As, un precursor de la antropologa moderna fue Adolphe
Bastian (1826-1905), que significativamente iba a ser el primero
en ocupar la ctedra de etnologa en la universidad de Berln. Si
bien reconoca an la importancia de. la geografa, Bastian vea
que tambin haba que buscar las caractersticas de las diferentes
culturas en la historia y las tradiciones respectivas. Fue este tipo
de aproximacin, combinada con la tesis del posibilismo ambien-
tal o geogrfico, lo que llev finalmente, en los ltimos aos del
siglo, a desafiar seriamente el paradigma determinista ambiental
hasta entonces dominante.
El gegrafo alemn Frederic Ratzel, en su Antrogeographie, se-
ala la postura del ambientalismo moderno. Este texto fue tomado
como gua, y ha sido frecuentemente citado, tanto por parte de
los defensores como por los detractores del ambientalismo. Se har
tambin un breve repaso de la produccin de la brillante promo-
tora americana de Ratzel, Ellen Semple y otros ambientalistas
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americanos como William Holmes, Ellsworth Huntington,
Franklin Thomas, etc. y de los estudios ms recientes de Griffith
Taylor (angloaustraliano) y Karl Witfogel (germanoamericano).
A medida que avanzamos en el siglo XX, una caracterstica que
destaca en las contribuciones de muchos de los cientficos socia-
les arriba mencionados es la defensa, radical y explcita, de las pre-
misas tericas del ambientalismo, especialmente ante la creciente
crtica posibilista. Se pueden hallar sntomas de ira en sus escri-
tos pues la defensa del ambientalismo, en el siglo XX, es .comba-
tiva.
Es significativo que, si bien Ratzel fue profesor universitario
de geografa, se form en las disciplinas de zoologa y geologa y,
por ello, no debe sorprender que recibiera fuertes influencias de
Darwin y Haeckel. En realidad, en sus primeros tiempos, Ratzel
(1844-1904) fue discpulo de Haeckel y qued particularmente
impresionado por su concepto de ecologa. Pero, a medida que
Haeckel se fue identificando con la poltica conservadora-na-
cionalista, racista y radical, Ratzel se fue distanciando de quien
haba sido su profesor.
Se ha dicho que buena parte de la obra de Ratzel ha sido dis-
torsionada a causa de la aparente divulgacin equivocada que
Semple hizo de su produccin, y ello ha llevado a la nocin de
que la obra era de naturaleza plenamente determinista (una in-
terpretacin injusta del rol de Semple, que tena un papel mu-
cho ms importante qu el de simple transmisora de las ideas
Ratzel puesto que posee una notable produccin propia y origi-
nal. No sera un ejemplo de una cierta misoginia de la acade-
mia?). Est claro sin embargo, que los primeros estudios de Ratzel
muestran una tendencia evidente a dar la primaca a los factores
geogrficos en la explicacin de la conducta cultural y de la es-
tructuracin social. A pesar de todo, ciertos antroplogos del si-
glo XIX valoran su obra como la superacin del determinismo vul-
gar, e insisten en que slo cae en posiciones deterministas en
algunas ocasiones.
En su Antropogeographie (1891), subtitulada Una introduc-
cin a la aplicacin de la geografa a la historia, Ratzel se ocupa
fundamentalmente de tres problemas:
38
1, Hl ltndlisis de la distribucin de los grupos tnicos sobre la
At1 dt lit TiC'rra y tambin de la distribucin de religiones y len-
IUI11 '1"(' estn relacionadas con las etnias.
a. El de la relacin entre migracin humana y entor-
na f'fakn.
S, Hl entorno fsico como determinante de la conducta hu-
Mina, tanto colectiva como individual. En concreto, el clima
Mmo moldeador del carcter nacional.
Una de las conclusiones ms conocidas de su obra se refiere a
11 dlmibucin de las civilizaciones. Sobre esta cuestin, Ratzel
pretende que el clima es el factor principal de la localizacin de
queriendo demostrar que la mayor parte de las civiliza-
tlonea estn en las latitudes templadas (esta ser, como se ver
"''' tarde, la perspectiva que adoptaron muchos gegrafos y ar-
como por ejemplo Huntington, en EE UU).
Quizs el concepto ms conocido de los desarrollados por
ltatzel, sea el de lebensraum (espacio vital). Elabor esta teora
tn dos de sus obras Der lebensraum, eine Biogeographische Studies)
(190 1) y Politische Geographie ( 1897). Para comprender este con-
etpto es necesario sealar que surge de las influencias de la teo-
rla darwiniana y del reduccionismo biolgico que recibi Ratzel;
11 decir, que tendi (con salvedades) a considerar el desarrollo
aocial humano en trminos evolutivos y, ms concretamente, en
relacin con lo que Herbert Spencer llam la supervivencia del
m's fuerte (frase incorrectamente atribuida a Darwin). Ratzel ex-
hort sin embargo a sus estudiantes a guardarse del reduccionis-
mo extremado y del racismo del dolo de su juventud, Ernst
Haeckel. Adems, Ratzel qued cautivada por la analoga
apeceriana de la sociedad como organismo (este concepto no era
nuevo en si, lo que era nuevo era su conexin con la teora evo-
lucionista de Darwin). Vemos, as, que Ratzel se refiere al Esta-
do como un organismo: Der Staat als Bodenstanger Organismus
(el Estado como organismo vinculado al pas).
La tierra es para nosotros un organismo, no slo es una unin
del mundo viviente con el suelo rgido, sino tambin porque
tal unin queda reforzada por el efecto recproco del primero
39

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sobre el segundo, hasta el punto que ya no se pueden visuali-
zar separadamente. (F. Ratzel, 1972, p. 51)
El lebensraum combina, pues, la teora de la evolucin de
Darwin y la analoga organicista de Spencer para llegar a las si-
guientes conclusiones:
As como la lucha por la existencia en el mundo animal y ve-
getal siempre es una cuestin de espacio, el conflicto entre na-
ciones es en buena parte slo luchas por el territorio. (lbd.,
p. 517)
De ello se desprende que los estados fuertes se expandirn y
sobrevivirn a expensas de los dbiles; esto podra justificar en
cierto modo el derecho de los pueblos superiores (un
que Ratzel no adopt) a extender su espacio vital. Desgraciada-
mente para la imagen de Ratzel, algunos gegrafos de la dcada
de 1930 (el ms destacado de los cuales fue Karl Haushofer,
1869-1946), se apropiaron su concepto de lebensraum y lo
utilizaron como vehculo de la pseudociencia nazi (Zeitschrift
fur Geopolitik), para justificar las polticas expansionistas y ra-
cistas .
El argumento o la interpretacin de las luchas entre naciones
(lo que Pitrim Sorokin llam la interpretacin sociolgica de la
lucha por la existencia y la sociologa de la guerra) ha sido
recuperado una vez ms en aos recientes, en trminos de teoras
biolgicas. El ejemplo ms conocido es el Imperativo territorial
de Ardrey. Tambin hay que citar los trabajos de Konnrd Lorenz
y otros reduccionistas biolgicos especialistas en el estudio del
comportamiento animal, denominado etologa.
Aunque el propio Ratzel viera que, a veces, iba demasiado lejos
con sus explicaciones deterministas de la diversidad cultural, y
advirtiera contra el hecho de tomar al pie de la letra la analoga
orgnica, acept las premisas bsicas del ambientalismo y se
mostr muy vehemente su defensa del mismo, ante las crti-
cas crecientes procedentes de la escuela posibilista, tanto en
el terreno de la geografa como en el de la antropologa. Ratzel
fue un estudioso brillante y erudito, y sta ha sido la razn de
40
&JIIt, tn ocasiones, los historiadores de la geografa y de la antro-
a hayan sugerido que, en el fondo, no era realmente
lllllhicntalista sino que, a causa de la acaparadora influencia del
jlllnuligma determinista en el siglo XIX, cay en algunas ocasio-
IU'N en explicaciones ambientalistas. Parece, sin embargo, que el
UC'Itrminismo ambiental est presente en la obra de Ratzel, si bien
tn una forma ms sofisticada que la de sus contemporneos. Ha
ttnido un peso importante en el debate acerca de los orgenes de
lll dvilizacin, su postura materialista tiene gran fuerza, y pa-
postular un tipo de infraestructura medioambiental sobre
l11 se erigen las civilizaciones:
La suma de los logros de la civilizacin en cada estadio y en
cada raza se compone de posesiones materiales ... lo material
est en la base de lo intelectual. Las creaciones intelectuales
vienen como un lujo, una vez satisfechas las exigencias del
cuerpo. Toda cuestin, pues, sobre los orgenes de la civiliza-
cin se resuelve con la pregunta: qu es lo que favorece el
{ desarrollo de las bases materiales de las civilizaciones? ... Las
condiciones naturales, que permiten la acumulacin de riqueza
a partir de la fertilidad de los suelos y el trabajo que a stos se
dedica, son pues sin lugar a dudas de extrema importancia para
el desarrollo de la civilizacin... En los primeros tiempos de
la humanidad, las regiones clidas, hmedas y bendecidas
con la abundancia de frutos, eran claramente las ms desea-
das, y resulta fcil imaginar al primer hombre como habitan-
te de los trpicos ... Y si debemos hablar de la civilizacin ...
esto apunta hacia las zonas templadas, en que no con menos
seguridad veremos la cuna de la civilizacin, como en los tr-
picos la de la raza. (F. Ratzel, ibd, p. 267)
Como ya se ha sealado, el determinismo ambiental o geogrfi-
co se convirti, a partir del siglo XIX, en un fenmeno del mun-
do anglosajn: Alemania, Gran Bretaa y los Estados Unidos.
Quizs el ltimo representante significativo del determinismo geo-
grfico en los pases francfonos sea Edmon Demoulins, quien
en su Essai de gographie socia/e. Comment la route cre le type
socia/e fue ms explcito en cuanto al papel del entorno fsico en
41
r
1
la formacin de la diversidad cultural. Demoulins fue ciertamente
radical en sus afirmaciones y fue tan lejos como para decir:
Si la historia de la humanidad volviera a empezar y la capa
actual de la tierra fuese la misma, la historia se repetira en
todas sus principales caractersticas. (Demoulins in Griffith
Taylor, p. 140)
Demoulins recibi una fuerte influencia del socilogo fran-
cs Frdric Leply (1806-1882) cuya frmula sobre la diversi-
dad de la organizacin social era:
El entorno (lugar) condiciona el tipo de trabajo, y el trabajo
configura, por lo menos en parte, la organizacin social.
(Laplay, ibd., p. 138)
Algunos trabajos de Demoulins han encontrado eco en las l-
timas obras de lo que Marvin Harris ha denominado materia-
lismo cultural:
Los matriarcados se dan en los pueblos que por las circuns-
tancias han tenido que confiar a las mujeres el control exclu-
sivo de alguna rama de produccin. Esta explicacin equivale
a una ley. Entre los !roques la caza dio resultados an ms
parcos. Pero el maz cultivado por las mujeres, por el contra-
rio, dio producciones abundantes y constituy la base de la
alimentacin. Una mujer poda entonces alimentar a varios
hombres, y lo que es ms, necesitaba a unos cuantos para su
suministro de piezas de caza. Es por ello que algunas !roques
practicaron la poliandra. Es as que la relacin entre maz y
las piezas de caza controlaba los acuerdos matrimoniales.
(Demolins, p. 141)
En vsperas de la Primera Guerra Mundial, vemos que el am-
bientalismo es apenas perceptible fuera de Alemania, Estados
Unidos y Gran Bretafia. Ellen Semple (1863-1932), a pesar de
los prejuicios contra el hecho de que las mujeres tomaran parte
en cursos de posgrado, pudo ser alumna de Ratzel en la dcada
42
,, 1 H90. Volvi a los Estados Unidos muy marcada por el enfo-
lJIIt' de Ratzel manifestado por su Antropogeographie, pero recha-
~ NIIS teoras organicistas spencerianas. Fue una brillante escri-
lllrll, investigadora y propagandista y, debido a su elocuencia y
upacidad analtica y de persuasin, influy en varias generacio-
n r ~ de gegrafos americanos y britnicos. (Sus clases en las uni-
Yrrsidades de Chicago y Clark atrajeron a gegrafos y antroplo-
llllH de todos los Estados Unidos y del extranjero). No fue
obviamente ella quien creara el ambientalismo americano -ya
trnla ste profundas races en la geografa acadmica americana-,
l'rro fue una portavoz especialmente dotada (probablemente la
representacin ms lcida de esta corriente a nivel internacional).
'1\unbin aport investigaciones importantes y originales sobre la
Influencia del medio ambiente sobre el desarrollo de las socieda-
des humanas.
No hay ms clara expresin de su adhesin al determinismo
ambiental que su genial libro The Injluence of the Geographic
Hnvironment (1911). Tambin manik:st en sus obras su rechazo
contundente a la raza como determinante de la diversidad cultu-
ral. El entorno era la influencia decisiva:
El propio mtodo de investigacin de la escritora consis-
ti en comparar pueblos de todas las razas y estadios de
desarrollo cultural, que viven bajo condiciones geogrficas si-
milares. Si estas gentes de diferente raz tnica pero de entor-
no similar mostraban un desarrollo social, econmico o his-
trico similar o relacionado, sera razonable inferir que dichas
semejanzas eran debidas al entorno y no a la raza. As, por
comparacin extensiva, el factor raza en estos prolrtemas de
dos cantidades desconocidas quedaba eliminado para ciertas
clases amplias de fenmenos sociales e histricas. (E. C.
Semple, 1911, p. vii)
La siguiente y extensa cita es, con toda seguridad, una de las
mejores y ms sorprendentes introducciones para cualquier libro
que aborde temas geogrficos y, probablemente, la explicacin ms
elocuente y clara del determinismo ambiental:
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El hombre es un producto de la faz de la tierra. Ello no quie-
re simplemente decir que sea un hijo de la tierra, polvo de su
polvo; sino que la tierra lo ha arropado, alimentado, le ha im-
puesto tareas, dirigido sus pensamientos, enfrentado a dificul-
tades que han fortalecido su cuerpo y agudizado su astucia, l
ha planteado problemas de navegacin o de irrigacin, al tiem-
po que l susurraba pistas de solucin. Ha penetrado en sus
huesos y sus tejidos, en su mente y en su alma. En las monta-
as, l ha dado piernas de hierro para alcanzar cumbres; en
las playas, se las ha dejado flcidas, pero a cambio l ha dado
vigoroso desarrollo del pecho y de los brazos con que mani-
pular. el remo y el timn. En los valles de los ros, lo ata al
suelo frtil, circunscribe sus ideas y ambiciones con un opaco
nimbo de calma, imponindole tareas, estrecha su mirada hacia
el angosto horizonte de su granja. En los altiplanos barridos
por el viento, en las extensas e infinitas praderas y en los se-
cos espacios del desierto, por donde conduce sus rebaos de
pastizal en pastizal o de.oasis en oasis, donde la vida conoce
tanta dureza pero escapa al tedio de la rutina, donde la visin
de un rebao que pace le da el placer de la contemplacin, y
la diversidad de la vida amplitud de horizontes, all sus ideas
adquieren cierta simplicidad gigantesca; la religin monotes-
tica, Dios se hace uno, sin rival, como la arena del desierto y
la hierba de la estepa, prolongndose sin pausa ni cambio.
Rumiando su sencilla creencia, alimento de su mente ham-
brienta, su fe muda en fanatismo; sus grandes ideas espacia-
les, nacidas de ese incesante vagabundeo superan a la tierra que
las aliment y dan su fruto legtimo con las conquistas impe-
riales.- (Ibd., p. 2)
Este texto representa una generalizacin geogrfica y antro-
polgica en el ms ampuloso estilo. En ocasiones, tales dotes
de expresin son un obstculo y permiten la aceptacin acrtica
del lector debido a la fuerza de su prosa. En el caso de pasaje an-
terior, se encuentran realmente demasiadas excepciones a la regla
de Semple que relaciona el monotesmo con el nomadismo
pastoril como para permitir generalizaciones tan extravagantes.
El resultado de este enfoque ha llevado a muchos estudiosos a
44
idt'ntificar el ambientalismo con la capacidad del diletante>> para
n11nbinar el estilo y la retrica con un sentido comn bsicamente
vulgar. Semple no fue una diletante, ni tampoco sus textos eran
Nt'tnpre retricos ni su ciencia vulgar, y sin embargo, esas gene-
mlizaciones a veces exageradas e imprudentes facilitaban la tarea
u los crticos antiambientalistas.
A pesar del hecho de que el determinismo geogrfico ha sido,
por lo general, olvidado e incluso algo desacreditado, los textos de
.St'mple tienen un sorprendente aspecto moderno en este sentido:
El hombre ha conquistado con tanto fragor a la naturale-
za... Este medio natural, esta base fsica de la historia, es a
todos los fines y propsitos inmutable en comparacin con el
otro factor del problema: el hombre cambiante, maleable,
progresivo, regresivo. (Ibd., p. 2)
Semple tambin dijo en pocas palabras lo que Ratzel (a quien
dedic su libro) expres en muchos prrafos tortuosos:
As como los trpicos han sido la cuna de la humanidad, las
zonas templadas han sido cuna y escuela de la civilizacin.
Aqu la naturaleza ha dado mucho al retener mucho. Aqu el
hombre ha encontrado su carta de ciudadana, el privilegio de
la lucha. (lbd., p. 635)
Desgraciadamente, como muchos deterministas geogrficos,
Semple estaba obsesionada con los factores climticos, y les dio
prioridad para explicar el temperamento racial (este ltimo
concepto choca con su discurso que criticaba el uso de la raza
como variable independiente para explicar hechos culturales). Sus
textos manifiestan, a veces, el determinismo simplista de Mon-
tesquieu, y algunos contienen las ms dudosas nociones raciales
de su tiempo (a pesar de que ella se opuso con vehemencia al
cientificismo biologsta y racista). Sin embargo, sus obras eran
ledas con avidez, y obtuvieron una inmensa popularidad tanto
entre el pblico ilustrado como entre los gegrafos acadmi-
cos. La siguiente cita muestra cun vulnerable a la critica puede
ser el determinismo de Semple.
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La influencia del clima sobre el temperamento racial
en sus efectos directos como indirectos_no puede ser puesta
juicio, pese a una excepcin ocasional de los alegres y
ticos esquimales, que por su naturaleza parecen un vivo
doto contra el frfo y la pobreza de su medio ambiente. Por
general se da una estrecha correspondencia entre clima y
peramento. Los pueblos del norte de Europa son enrmrni
previsores, serios, ms reflexivos que emotivos, antes
que impulsivos. Los sureos de la cuenca mediterrnea
tropical son gente relajada, poco previsores salvo si la
dad les urge, alegres, emotivos, imaginativos, todas ellas
lidades que entre los negros de la franja ecuatorial deger."'
en serios defectos raciales. (Ibfd., p. 623)
Ellsworth Huntington (1876-1947) fue, sin lugar a dudas,
de los exponentes ms importantes del ambientalismo durante
primera mitad de nuestro siglo. The Pulse of Asia (1907) estua,a
la relacin entre nomadismo, clima y conquista. Al igual
Ratzel y Semple, Huntington centra su anlisis de los determi-
nantes de la ubicacin, xito y continuidad de la civilizacin en
la variable climatolgica (ver Civilization and Climate, 1915). A
continuacin, recogemos una cita tfpica que ilustra el muy ex-
plicito ambientalismo de Huntington:
Slo en regiones donde el estmulo climtico es importante
han alcanzado las naciones el ms alto nivel de civilizacin.
(E. Huntington, 1971, p. 239)
El peso de la teorfa darwiniana y de la gentica se not clara-
mente en sus reflexiones sobre las civilizaciones exitosas:
46
Mil aos de vida bajo las duras condiciones del altiplano de
Judea, como fue los tiempos antiguos, Pueden haber elimina-
do numerosas elementos de debilidad de la raza hebrea para
darle una fuerza en consonancia con la grandeza de su contri-
bucin a la historia. (E. Huntington, 1911, en Freeman, p.
111)
11 11te aserto parece un poco exagerado, Huntington va an
M41 IJnll cuando comenta la causa de la revueltas indias y el pre-
~ l l t t l n o de la violencia y del cambio revolucionario en latitudes
meridionales:
In el mundo en su conjunto, la tendencia a una falta de auto-
control en materia de poltica, de relaciones sexuales y en mu-
chos otros aspectos se obserVa marcadamente en pases de cli-
ma clido. sta no es la nica razn de la frecuencia de las
revoluciones polticas en dichas latitudes, pero debe desem-
peftar su papel. (Ibd., p. 121)
Con este tipo de afirmaciones groseras, obtusas y exageradas
4tl punto de vista ambientalista, no debe sorprender que
Huntington haya encontrado resistencias en el mundo acadmi-
co, especialmente en los campos de la sociologa y de la antropo-
lola. Quizs lo ms sorprendente es que su obra ms adamada
~ leda fuera la ltima, escrita en fecha tan tarda como 1945.
In The Mainsprings of Civilization (1945), Huntington estudia
ti clima como factor de causacin y como factor de influencia
11encial en el comportamiento humano. Es una obra llamati-
vamente poco original, que tiene mucho de Ratzel, Spencer y
Reclus, y que repite la hiptesis segn la cual las civilizacio-
nes se desplazan de sus clidas regiones de origen hacia zonas ms
frlas, ms apropiadas para el desarrollo de las civilizaciones avan-
zadas.
El britnico Griffith Taylor (1880-1963) pas la mayor parte
de su vida acadmica en Australia y en Canad. Estuvo en la
expedicin antrtica de Scott (1910-1913) como gelogo prin-
cipal, y se convirti posteriormente en el primer catedrtico de
geologa en la Universidad de Sidney. Fue desde el principio un
ambientalista impenitente y se ocup pronto de las pautas de asen-
tamiento en Australia. Fue una figura polmica y se implic p-
blicamente en el debate sobre el potencial futuro de asentamien-
to de su pas de adopcin, insistiendo en que slo iba a poder
soportar a treinta millones de habitantes (en lugar cien millones,
que era la cifra defendida por la postura oficial del gobierno). A
causa de su actitud sobre la poblacin, la vida se le hizo difcil y
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acept enseguida una ctedra en la universidad de Chicago; pos-
teriormente, tambin fue profesor en la Universidad de Toronto,
en Canad, donde critic de nuevo la poltica gubernamental de
asentamientos e inmigracin. En el ao de su regreso casi triun-
fal a Australia (1951) afirm que:
El determinismo cientfico moderno tiene una tcnica total-
mente diferente (de la de los deterministas del siglo XVIII) y
conoce el medio ambiente. Treinta aos atrs predije las pau-
tas futuras de asentamiento en Australia. En Canberra (en
1948) qued muy gratamente recompensado en cuanto que
varios miembros del grupo de investigacin de esas ciudad me
aseguraron que mis deducciones (basadas puramente en el
entorno) estaban del todo justificadas. Este aspecto de la geo-
grafa es determinismo cientfico. (G. Taylor, p. ii)
Una obra interesante, Geography in the XX Century, que bien
podra subtitularse Manifiesto ambientalista, fue publicada en
fecha tan tarda como 1952 (reimpresa en 1957) y editada por
Griffith Taylor. Se trata de una compilacin de artculos escritos
principalmente por gegrafos angloamericanos y, aparte de algu-
na excepcin, todos ellos se ideQtifican profundamente con la
escuela determinista. Contiene, por ejemplo, una reimpresin del
ltimo artculo publicado en vida por Ellsworth Huntington
(titulado Geography and Av_iation) en el que, por ensima vez, re-
afirma machaconamente su radical posicin ambientalista.
El compromiso total y sin concesiones de Griffith Taylor con
lo que l llama determinismo cientfico se percibe a lo largo de
todo el libro, si bien el prefacio y la introduccin demuestran an
ms resolucin. Las posturas de Taylor revelan un compromiso
inquebrantable e incluso una fe en relacin con la adhesin a
un paradigma actualmente en decadencia:
48
En una larga carrera de 50 aos de investigacin geogrfica,
he abogado por varios conceptos nuevos y mal aceptados. Por
ejemplo mis herejas relativas a los desiertos de Australia. (lbd.
p. vi.)
Posteriormente, en la introduccin que aporta referencias aso-
dttdas al captulo introductorio y con respecto a Luden Febvre,
tll"stacado crtico del ambientalismo y portavoz del posibilismo
ttl"ogrfico, Griffith Taylor afirma:
4. Luden Febvre, Geographcal lntroducton to Hstory, Nue-
va York, 1925. Desprovisto de mapas y no muy objetivo (ibd.,
p. 19)
Si bien el ambientalismo quedaba particularmente evidencia-
do en la geografa, tambin encontr seguidores en el mbito de
lu antropologa. Ratzel, aunque formalmente fuera gegrafo, ejer-
ci una considerable influencia sobre la antropologa de finales
de siglo, sobre todo con su Antropogeographie y su History of
Mankind. Fue precisamente en los aos de formacin de la an-
tropologa cuando el determinismo geogrfico se dej sentir ms
en el estudio de la cultura. Este fenmeno, y tal vez esto no de-
biera sorprender, era nuevamente de procedencia anglosajona, con
especial vigor en los Estados Unidos hasta que las obras de Boas
y Kroeber marcaron una ruptura con un ambientalismo muy
vulnerable a la crtica. Lewis Margan, cuyas investigaciones go-
zaron de gran audiencia, no slo en los EE UU. sino tambin en
Europa (Engels bas su importante estudio sobre la familia y la
propiedad privada en los trabajos etnolgicos de Margan), se
refera a menudo a los factores fsicos a la hora de explicar la
diversidad cultural. En el terreno de la antropologa, la ms clara
representacin de la aproximacin ambiental se encuentra en las
obras de Hodge y Holmes. F. W. Hodge escriba, en 1907, so-
bre el suroeste americano que:
El efecto de este medio ambiente, en que encontrar fuentes
de agua era la principal preocupacin y deseo en el contexto
de la lucha por la existencia, iba a influir en la estructura so-
cial y las funciones, en los usos y costumbres, en la esttica y
los motivos, en las tradiciones y los simbolismos, y, por enci-
ma de todo, los credos y los cultos, condicionados stos por
la interminable ansia de agua. (F. W. Hodge, en Hardesty,
p. 3)
49
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Doce afios ms tarde, William Holmes insiste en que la cul-
tura material viene ampliamente determinada por el entorno:
Queda aqu manifiesto que no son tanto las capacidades o el
legado cultural de un colectivo de gentes en particular lo que
determina la forma de cultura material como su entorno lo-
cal. (W, Holmes, ibd., p. 4)
En general, en la sociologa, haba pocos simpatizantes de la
escuela ambientalista, y la cuestin de la influencia medioambien-
tal fue escasamente atendida por dicha disciplina, en la cual fue
considerada como una variable irrelevante para el estudio de la
sociedad. Hubo, naturalmente, algunas excepciones, de las cua-
les la ms notable fue la de Pitrim Sorokin, quien en su obra ya
citada Teoras sociolgicos contempordneas, consagra un captulo a
Laplay y a otros representantes de la escuela geogrfica. Sorokin
resume los postulados principales del ambientalismo y presenta
una lista de las crticas ms importantes. Su valoracin global no
es del todo negativa:
Debemos dar crdito a la escuela (geogrfica) en muchas teo-
ras, sugerentes e interesantes, y con correlaciones que son, al
menos en parte, ciertas. Cualquier anlisis de los fenmenos
sociales que no tome en cuenta factores geogrficos es incom-
pleto. Estamos agradecidos a la escuela por estas valiosas con-
tribuciones. (P. Sorokin, p. 291)
Franklin Thomas, influyente figura en la sociologa america-
na de los afi.os veinte y treinta, dedic un libro entero ( The
Environmental Basis ofSociety, 1920) a la escuela geogrfica pero,
en l, sefi.ala la importancia de la cultura en la explicacin de los
procesos histricos:
50
Cada situacin histrica debe ser examinada a la luz de su
contexto geogrfico, mientras que todas las influencias geo-
grficas deben ser estudiadas a la luz de su incidencia e im-
portancia cambiantes respecto del desarrollo y vicisitudes de
la cultura. (F. Thomas, 1920, p. 17)
Quizs el mejor ejemplo reciente del ambientalismo (fuera de
la rbita de la ecologa humana o de la ecologa cultural) en la
sociologa/antropologa se halle en la muy meritoria y monumen-
tal obra de Karl A. Witfogel Oriental Despotism (publicado en
1963, pero iniciado en 1920). El libro empieza con un debate
sobre la relevancia del ambientalismo:
Contrariamente a la creencia popular de que la naturaleza
siempre es la misma -una creencia que ha llevado a teoras
estticas de ambientalismo y a su rechazo igualmente estti-
co- la naturaleza cambia profundamente siempre que el hom-
bre, por razones histricas simples o complejas, modifica sus
equipamientos tcnicos, su organizacin social y su visin del
mundo. El hombre nunca deja de afectar a su entorno natu-
ral; lo transforma constantemente, y toma nuevas fuerzas cada
vez que sus esfuerzos le lleva a un nivel de operaciones. Cada
vez que se puede alcanzar o se ha alcanzado efectivamente otro
nivel, el punto donde se llegue depender en primer lugar del
orden institucional, y en segundo lugar, del objetivo ltimo
de la actividad del hombre; el mundo fsico, qumico y biol-
gico accesible. A iguales condiciones institucionales, es la di-
ferencia de los entornos naturales lo que sugiere, permite y
hace inevitable el desarrollo de nuevas formas de tecnologa,
subsistencia y control social. (K. A. Witfogel, 1963, p. 11)
Un resumen de las conclusiones de Oriental Despotism no es
relevante aqu. Bastar con decir que, siendo al principio mar-
xista (despus fue rabiosamente antimarxista), Witfogel desarro-
lla el concepto de Marx del modo de produccin asitico e
intenta mostrar cmo las sociedades hidrulicas, en reas ri-
das y semiridas con sistemas de riego extensivo, se vuelven
agrodespticas, con un Estado centralista y totalitario. Esta
conjuncin de premisas marxistas con variables medioambienta-
les o ecolgicas se ha establecido recientemente en los Estados
Unidos, particularmente en el campo de la antropologa (vase
el materialismo cultural de Marvin Harris o la obra de Richard
Lee sobre los cazadores-recolectores -veremos estas aportacio-
nes posteriormente-).
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Hasta aqu hemos intentado subrayar que el determinismo
ambiental tiene tras de s una larga historia y que consigui man-
tenerse en medio de importantes cambios econmicos y sociales.
Hemos sealado que se integr en la ciencia social acadmica en
el siglo XIX (especialmente en la geografa). La tesis del determi-
nismo permaneci prcticamente inalterada: todava se daba pri-
maca al medio ambiente como principal determinante de la es-
tructuracin y organizacin que las sociedades haban adoptado
y adoptaran en el futuro. Haba pocas diferencias, en el fondo,
entre lo que decan Hipcrates, Montesquieu y Huntington.
Tambin es cierto que el estudio de los diferentes entornos y
culturas se fue haciendo ms sistemtico a medida que se acerca-
ba el siglo XX, en el que los ambientalistas iban a hablar de co-
rrelaciones entre ciertos tipos de entornos y ciertos modos de
organizacin social, si bien muchas de estas correlaciones re-
sultaron ser falsas.
Este modelo simple tena defectos que fueron cada vez ms
fciles de sealar. Iba quedando claro, por ejemplo, que entor-
nos idnticos o similares no producan necesariamente tipos pa-
recidos o iguales de sociedades. Al mismo tiempo, se podan iden-
tificar culturas con organizaciones similares situadas en entornos
muy distintos. Empezaron a aparecer anomalas en la posicin
determinista, hasta el punto de que condujeron, en el cambio de
siglo, a una reconsideracin y reevaluacin profundas del papel
de los factores geogrficos en las sociedades humanas.
52
III. LA CRTICA Y SUPERACIN
DEL DETERMINISMO AMBIENTAL
El creciente nmero de anomalas que iban surgiendo, adems
del hecho de que el ambientalismo era metodologicamente
vulnerable, lo convirtieron en blanco de las crticas de los cien-
tficos sociales que postulaban estrategias alternativas de investi-
gacin. Los ataques al determinismo, tanto por parte de gegra-
fos como por parte de quienes no lo eran, resultaban fciles en
este contexto (especialmente ayudado por algunos excesos de celo
de Griffith Taylor y de Huntington), y era inevitable que se die-
ran nuevas respuestas al debate sobre la relacin entre la huma-
nidad y el medio ambiente. Hacia los aos treinta, el ambienta-
lismo estaba en claro declive, a pesar de que Huntington y otros
seguan produciendo una gran cantidad de trabajos. El posibilis-
mo apareci a comienzos del siglo XX, as como diversas formas
de enfoque ecolgico (ecologa cultural en la antropologa, eco-
loga humana o social en la sociologa y geografa) aparecieron
en los aos veinte. Uno de los ataques ms estructurado y repre-
sentativo contra el determinismo geogrfico estaba contenido en
el clsico de la antropologa Habitat, Economy and Society (1934)
de Daryll Forde:
Las condiciones fsicas estn presentes en todo desarrollo y
toda pauta cultural, sin excluir lo ms abstracto y lo inmate-
rial; sin embargo, estn presentes no como determinantes sino
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como una categora de materia prima para la elaboracin cul-
tural. El estudio de las relaciones entre las pautas culturales y
las condiciones fsicas es de la mayor importancia para com-
prender la sociedad humana, pero no se puede emprender en
trminos de simples controles geogrficos supuestamente iden-
tificables a la vista ... Se debe estudiar en primer lugar la cul-
tura como entidad de desarrollo histrico. El conocimiento
ms meticuloso de la geografa fsica no nos ser til si no se
capta el tipo de desarrollo cultural. El gegrafo que est (as)
desinstruido, en cuanto quiera examinar la fuente principal de
la actividad humana, se ver buscando a tientas entre los fac-
tores geogrficos, cuyo significado no alcanzar realmente a
comprender. (D. Forde, 1934, p. 464)
Se ha apuntado que el xito, la fuerza y el atractivo del deter-
minismo ambiental a finales del siglo XIX se debi, por lo menos
en parte, a que presentaba una alternativa materialista al mate-
rialismo histrico marxista. En este caso, la alternativa no con-
sista en optar por una posicin idealista, sino en proponer un
tipo diferente de materialismo, en que el entorno fsico fuese una
infraestructura (o base) para la cultura, en lugar de una infraes-
tructura o base econmica sobre la que se levanta la superestruc-
tura ideolgica, poltica y legal. Se comentar; ms adelante, que
el materialismo cultural de Marvin Harris y una parte impor-
tante de la antropologa ecolgica contempornea (variedad no
funcionalista) representa un intento de integrar el materialismo
histrico marxista y un determinismo geogrfico relativamente
sofisticado. El propio Harris expone que su enfoque es una sn-
tesis entre el evolucionismo darwiniano y el marxismo. Otro
materialismo identificable (y que se presentar ms adelante) como
interpretacin conservadora de los procesos sociales sera el
reduccionismo biolgico, donde los imperativos biolgicos/gen-
ticos constituyen la base para el desarrollo cultural.
En todo caso, lo que queda muy claro es que el determinismo
geogrfico, en sus versiones menos matizadas, entra en pro-
funda crisis. Aparecieron demasiados defectos y a ello se aada
que un nmero creciente de cientficos sociales argumentaba que
las humanas, por medio del desarrollo tecnolgico,
54
htthl11n domesticado y controlado la naturaleza, dando as al medio
lltllllntl un papel secundario en la sociedad. En este sentido, el
mrdio ambiente y los recursos naturales no eran vistos como
V1trl11hles que se inmiscuyeran en la actividad de las sociedades
v11nzadas>>. Poco a poco se impuso el punto de vista de que el
crtcimiento econmico haba de ser permanente en un mundo
111 que se pensaba, en cierto modo, que los recursos naturales eran
virtualmente ilimitados de cara a la explotacin futura. El medio
ambiente no deba ya determinar el modo de vida de los seres
humanos, y seran nicamente los problemas relacionados con el
origen social o cultural los que impondran lmites al progreso
humano. Ante ello, la tarea de los cientficos sociales deba con-
llatir en analizar estos problemas inducidos econmica o social-
mente. La aceptacin de estas premisas llev a hacer la vista gor-
da en cuanto al reconocimiento de los factores ambientales en la
vld11 social. Esa ideologa de progreso ilimitado (asociado con el
American dream), sin los obstculos impuestos por los impe-
wivos ambientales (bsicamente recursos naturales), fue especial-
mente defendida por sectores conservadores/liberales.
En los ltimos aos del siglo XIX, la geografa francesa en
concreto empez a alejarse de las entonces predominantes tesis
deterministas. En su discurso inaugural en la Sorbona en 1898,
como catedrtico de geografa recin nombrado, Vidal de la
Blache (1845-1918) formul una crtica de lo que consideraba
que era el determinismo ambiental estricto de la Antropogeogra-
de Ratzel. En lugar de examinar simplemente los determi-
nantes geogrficos de la actividad humana, estudi a la humani-
dad como un agente activo de cambio y que vive en un contexto
en que:
La naturaleza da al hombre materiales que tienen sus propios
requisitos internos, sus propiedades especiales -as como sus
limitaciones- y que prestan a ciertos usos antes que a otros.
Hasta este punto, la naturaleza presenta propuestas, y a veces
restricciones. Pero la natura,leza no es nunca ms que un con-
sejero. (P. Vidal de la Blache, 1926, p. 321)
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tan lejos como para negar la validez de los estudios clasificato-
rios de las sociedades:
Los fenmenos culturales son de tal complejidad que me
parece dudoso que puedan hallar leyes culturales vlidas. Las
condiciones causales de los acontecimientos culturales se en-
cuentran siempre en la interaccin entre individuos y la so-
ciedad, y ningn estudio clasificatorio de las sociedades resol-
ver el problema ... El material de la antropologa es tal que
tiene que ser una ciencia histrica, una de las ciencias cuyo
inters se centra en entender fenmenos individualizados ms
que en establecer leyes generales que, vista la complejidad del
material, sern necesariamente vagas y casi podramos decir tan
evidentes que son de poca ayuda para una verdadera compren-
sin. (F. Boas, 1982, pp. 257-258).
La obra de Franz Boas, tan influyente no slo en la antropo-
loga americana sino tambin en la antropologa Europea, es cla-
ramente posibilista, y algumos historiadores de la antropologa
han sefi.alado que desarroll una escuela denominada particula-
rista histrica (vase nuevamente a Marvin Harris). Esta escuela
se llama as porque insiste en la necesidad de estudiar a cada so-
ciedad individualmente, obteniendo resultados no extrapolables
a otras sociedades.
El declive del determinismo ambiental y el avance hacia el po-
sibilismo queda posteriormente reflejado en las investigaciones y
textos de otro influyente antroplogo americano, Alfred Kroeber
(el primer alumno de doctorado de Boas).
58
Si bien es cierto que la culturas estn arraigadas en la natura-
leza, y que por consiguiente no se pueden comprender total-
mente sin referencia a este pedazo de naturaleza en que se
hallan, no son ms producto de esta naturaleza que lo sera
una planta producida o causada por el suelo en que echa ra-
ces. Las causas inmediatas de los fenmenos culturales son
otros fenmenos culturales. (A. L. Kroeber, 1939, p. 1)
Esto es, evidentemente, muy prximo al conjunto de reglas
mrtodolgicas durkheimianas:
1 ,a causa determinante de un hecho social debera buscarse
entre los hechos sociales que le precedieron.
Si Boas y Kroeber fueron los portavoces americanos del posi-
bilismo en la antropologa. Carl O. Sauer lo fue en la geografa
ttmericana. Obviamente, es tan relevante como significativo que
Kroeber y Sauer trabajaran juntos en lo que ellos llamaban pai-
lljes naturales y culturales o reas, en el caso de Kroeber. Sauer
IN conocido especialmente por el concepto de paisaje, pero ya
desde el principio de su carrera estaba claro que trabajaba dentro
dd paradigma posibilista. Segn Sauer, la humanidad usa, desa-
rrolla y, por supuesto, modifica el medio ambiente, sujeto a im-
prrativos culturales y sociales y creando, as, el paisaje cultural.
Para el enfoque posibilista, segn Sauer, el propsito de la
no es la bsqueda de las influencias ambientales, sino
ht investigacin de la manera en que las diferentes sociedades, por
medio de tradiciones culturales e histricas, se sirven diferente-
mente del medio ambiente -siempre hay un amplio abanico de
posibilidades u opciones de uso de la tierra, abiertas a cualquier
Nociedad dada-. El medio ambiente slo pone lmites a la
11ctividad humana. Por ejemplo, las bajas temperaturas no permi-
tiran el crecimiento de ciertos cultivos. Al mismo tiempo, se estu-
dia a la humanidad como agente de cambio ambiental:
El paisaje incluye: 1) las caractersticas de la zona natural y 2)
las formas impuestas al paisaje fsico por las actividades hu-
manas, el paisaje cultural. El hombre es el agente ltimo de
configuracin del paisaje. (C. Sauer, 1927, p. 186)
En fecha mucho ms tarda, Sauer afirma que:
Medio ambiente y recursos son trminos culturales que expre-
san tanto capacidades tcnicas como valores sociales. (C. Sauer,
1971, p. 509)
59
El posibilismo, asociado como est con las obras de Boas y
Kroeber, ha mantenido un lugar visible en la antropologa, aun-
que probablemente dej atrs sus mejores tiempos. Uno de los
ejemplos ms citados del posibilismo en la antropologa moder-
na es Limitaciones medioambientales al desarrollo de la cultura
(1954), de Betty Meggers, quien mantiene que la agricultura
es necesaria para el desarrollo de las culturas avanzadas. Se des-
criben cuatro tipos de entornos naturales, de muy hostil a muy
favorable para el desarrollo de la agricultura. Pero, incluso el
entorno ms propicio a las actividades agrcolas no implica-
r, necesariamente, que stas se desarrollen sino que sern los
factores culturales los que lo determinen. Una cultura avan-
zada no ser, sin embargo, posible en los entornos ms hosti-
les. Meggers, en la cita siguiente, describe los cuatro tipos b-
sicos de agricultura y su efecto potencial sobre la actividad
agrcola:
Donde la agricultura resulta imposible a causa de la tempera-
tura, la aridez, la composicin del suelo, la altitud, la topo-
grafa, la latitud o cualquier otro factor natural que inhiba el
crecimiento o la maduracin de las plantas domesticadas.
Donde la productividad agrcola est limitada a un nivel rela-
tivamente bajo por factores climticos que causan un rpido
agotamiento de la fertilidad. Donde se pueden obtener inde-
finidamente cosechas relativamente importantes sobre la mis-
ma parcela de tierra, con fertilizacin, barbecho, rotacin de
cultivos y otros tipos de medidas de restauracin de los sue-
los, o con regado en las zonas ms ridas. Donde prcti-
camente no se requieren conocimientos especializados para
alcanzar y mantener un nivel estable de productividad agr-
cola. (B. Meggers, en D. Hardesty, p. 119)
Inicialmente, los posibilistas abordaron el problema de la re-
lacin entre medio ambiente y sociedad, rebatiendo la posicin
determinista sin rechazar el medio ambiente como factor relevan-
te. Posteriormente, la posicin de los que se identificaban con el
posibilismo pareci endurecerse, llegando prcticamente a la ne-
gacin de la influencia ambiental.
60
Como se ha constatado antes, los cientficos france-
Nrs hicieron campaa activa contra el determinismo geogrfico
tbde finales del siglo XIX. Los gegrafos no estaban solos, en
hancia, en su intento de rebatir y criticar el ambientalismo radi-
l al. La nueva escuela de sociologa tambin realiz, en ese pas,
una importante contribucin al debate y la discusin. A partir
de 1898, se publicaron artculos, con frecuencia, en L 'anne
.mciologique, que analizaban las aportaciones que hizo Ratzel en
Hll Antropogeographie, con textos de figuras tan distinguidas como
Durkheim, Hawlbachs y Mauss.
El propio Durkheim puso manos a la obra dos veces en los
primeros tiempos deL 'anne sociologique. En 1898 present una
crtica de Politische Geographie, y otra en el ao siguiente, esta
vez referida a Antropogeographie.
El primer ngulo de ataque durkheimiano apunta hacia
cuestiones metodolgicas. Critica a Ratzel, en particular, y a los
en general porque no tenan una metodologa sis-
temtica para el estudio de la diversidad cultural. Se establecen
"correlaciones entre el entorno y la conducta humana, y se apor-
ran ilustraciones, en cantidades abundantes, para probar .el gran
peso de los factores geogrficos sobre la vida social humana, pero
raramente se mencionan excepciones y an menos se analizan en
detalle. A fin de cuentas, el ambientalismo de Ratzel no era cien-
tfico, y careca de una metodologa sistemtica adecuada:
Podramos tambin reprochar al mtodo la insuficiencia de su
rigor. Las correlaciones son ms ilustraciones que no compa-
raciones metdicas; los hechos contrarios son rara vez exami-
nados, y, por ms erudito que sea el autor, no podemos dejar
de sorprendernos de la distancia existente entre buen nmero
de los asertos, y las pruebas sobre las que stos reposan. (E.
Durkheim, 1898, p. 192)
La segunda lnea de ataque se refiere al papel del medio am-
biente en s. Segn Durkheim, en el pasado la humanidad estaba
claramente vinculada al suelo y muy influida por el entorno en
que se insertan las sociedades. Con el paso del tiempo, pero es-
pecialmente con el desarrollo de la ciencia y la tecnologa, la
61
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influencia de los factores geogrficos iba a declinar. Hoy da
decir, en la poca de Durkhheim) el medio ambiente ya no es
protagonista en los asuntos de los humanos, antes bien la
nidad determina las caractersticas del entorno y el uso que
ste se hace:
Queda an por probar que esta influencia estrecha
la misma intensidad en los diferentes momentos de la
ria. Parece que tenga tendencia a debilitarse cada vez
As pues, la tierra ya no explica al hombre, sino que es
quien explica la tierra, y si sigue siendo importante para
sociologa conocer el factor geogrfico, no es que esto
a echar nuevas luces sobre la sociologa sino que slo ella
puede entender. (lbd., p. 192)
Debera recordarse que, en su primer libro, La divisin
del trabajo, Durkheim aborda con cierta extensin la cuestin
medio ambiente. Se interesa por cmo las sociedades se adaDI:an
a los problemas del crecimiento demogrfico (densidad
y de la escasez de recursos, lo que lleva a la diferenciacin
tural y a la divisin del trabajo. El argumento del libro tiene
orientacin afn o matizada frente al ambientalismo, ya que
liza l:r-variable densidad material como variable
frente a la diferenciacin social (variable dependiente). En la
posterior de Durkheim hay una explcita y contundente
del determinismo ambiental (especialmente en El suicidio).
Las debilidades metodolgicas del determinismo geogrtl
tambin fueron $acadas a colacin por otros socilogos y antro-
plogos. Las primeras grietas del argumento ambientalista se .
mejaron rpidamente a agujeros abismales. Se podan
demasiados aspectos inconsistentes y anmalos con la mayor
cilidad y simplicidad. Pitrim Sorokin, si bien admita que
la geografa tuviera algo que ver con la manera en que las
dades se organizaban, dio la siguiente reprimenda a la
geogrfica, y en trminos muy claros:
62
En primer lugar, en el mismo entorno natural algunos
pos raciales han creado fotmas complejas de cultura,
que otros no lo han conseguido, y se han quedado con la for-
ma simple de cultura. En segundo lugar, algunos grupos ra-
ciales han sido capaces de crear formas complejas de civiliza-
cin en los entornos geogrficos ms diversos, mientras que
otros han quedado estacionarios en distintas condiciones geo-
grficas. (P. Sorokin, p. 303)
Estos comentarios son tan claros que uno casi se ve obligado
ll preguntarse por qu no los hicieron antes otros cientficos so-
ciales. El antroplogo R. H. Lowie se hace eco de estas crticas
de manera an ms sucinta:
El entorno no puede explicar la cultura porque en el mismo
entorno se hallan distintas culturas. (H. Lowie, 1937, p. 17)
En lneas generales, el marxismo de finales de siglo, si bien
crtico con respecto al ambientalismo, no se contaba entre la
corriente ms radicalmente opuesta a la consideracin de los fac-
tores geogrficos como relevantes para contextualizar los proce-
os sociales y econmicos. Rechazaba, sin embargo, las opciones
ms extremas del determinismo geogrfico. Si el determinismo
ambiental representa un enfoque materialista del estudio de la
sociedad y la cultura, el materialismo histrico pinta un cuadro
muy diferente, subrayando la importancia de la infraestructura
econmica como fuerza directora en la configuracin de la es-
tructura social, la cultura y la ideologa. Engels resume claramente
la posicin marxista en un pasaje de Socialism Utopian and
Scientific.
La concepcin materialista de la historia parte de la proposi-
cin que la produccin de los medios para dar apoyo a la vida
humana y luego a la produccin y el intercambio de bienes
producidos, es la base de toda estructura social; que en cada so-
ciedad que ha aparecido en la historia, la manera en que se dis-
tribuye la riqueza y divide la sociedad en clases, depende de qu
se produce, cmo se produce y cmo se intercambian los bie-
nes. Desde este punto de vista, las causas finales de todos
los cambios sociales y revoluciones polticas deben ser buscadas
63
'"
no en los cerebros de los hombres... sino en los cambios
los modos de produccin e intercambio. (F. Engels, p.
La geografa puede ejercer una fuerte influencia sobre las
ractersticas del modo de produccin (el caso del modo de
duccin asitico), pero no se puede pretender que determine
propiedad de los medios de produccin, cosa que, en s, es
cial en la formacin de la cultura y de la ideologa segn el
lisis marxista.
Engels mucho ms que Marx introduce la variable
ambiente para analizar determinados hechos histricos
econmicos. Su denuncia de la primera industrializacin se
tra en el deterioro de las condiciones ambientales de las ciu<
industriales y su incidencia negativa sobre la salud de la
obrera. En su The Condition of the English Working Class, 1
habla explicitamente de la distribucin de riesgos ambientales
de su vinculacin con variables socieconmicas. La nueva
fologa urbana de ciudades como Manchester, que descri
Engels, sita y ubica la degradacin ambiental en los
obreros que contrastan con las condiciones de vida ms
das de que disfrutan las clases acomodadas. Su aproximacin
origen de la propiedad privada y la familia tambin se
ta, en parte, en variables ambientales (apropiacin y control
recursos ambientales).
A pesar de otras aproximaciones marxistas hacia la
medio ambiente-sociedad sefialadas por Martnez Alier en
libro Economa ecolgica, el tema qued marginado en los
des debates marxistas del siglo XX.
Al marxismo le falt sensibilidad ecolgicaQ. Martnez
1990, p. 7)
Sin embargo, un sector autodenominado ecosocialista,
inspiracin marxista, est haciendo un esfuerzo notable para
tificar el dficit ecolgico del marxismo (vase las revis
Capitalism, Nature and Socialism y Ecologa poltica).
Volviendo al tema que nos concierne directamente, el
terminismo ambiental, hacia los afios treinta (si no antes)
64
ambientalismo postulado sobre todo por la geografa, entraba en
d ocaso. Fue incapaz de plantar cara a las crticas metodolgicas
y a las anomalas y contradicciones de muchas premisas bsicas
del determinismo geogrfico. La escuela continu con dos repre-
sentantes solitarios (Huntington y Griffith Taylor) en los afios
cincuenta. Sin embargo, algunos cientficos sociales continuaron
argumentando que el medio ambiente tena una incidencia sobre
la actividad econmica y social y sobre el comportamiento hu-
mano, y buscaron, en consecuencia, una metodologa apropiada
para analizar la relacin entre la sociedad y su entorno natural.
Ello llev a unos cuantos antroplogos, gegrafos y socilogos
hacia la ciencia naciente de la ecologa, que a su vez tena como
propsito el estudio de la relacin entre los organismos y sus
entornos naturales.
La ciencia de la ecologa haba hecho avances importantes des-
de los tiempos de Haeckel (conocido divulgador del darwinismo
social ms radical e inventor del trmino ecologa) y, a princi-
pios del siglo XX, ya haba escapado a la influencia de aqul y
desarrollado importantes conceptos y estudios empricos que per-
mitan comprender mejor la evolucin y dinmicas de los
habitats. En los afios veinte y treinta, se haba establecido una
escuela de ecologa humana tanto en la sociologa como en la
geografa, mientras que, en la antropologa, Julian Steward inten-
taba asentar la ecologa cultural. Ambos enfoques llegaron a
tener una notable influencia (especialmente en el desarrollo de la
sociologa y geografa urbanas) hasta mediados de siglo, pero
tuvieron una vida ms bien corta ya que dieron paso a los nue-
vos enfoques ecolgicos sistmicos posteriores.
En cuanto al posibilismo, continu manteniendo una presen-
cia activa, tanto en la geografa como en la antropologa, hasta
fecha relativamente reciente, pero se dejaba sentir una creciente
insatisfaccin en cuanto a su contribucin, que para muchos
equivala a decir que el medio ambiente simplemente pona res-
tricciones o lmites a la actividad humana -lo que no es decir
gran cosa-. El antroplogo Clifford Geertz dijo (1963), en una
critica del posibilismo, afirma:
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con esta formulacin, uno se puede plantear la pregunta am-
plia hasta qu punto est la cultura influida por el medio
ambiente? hasta qu punto modifica el hombre con sus ac-
tividades el medio natural? Y slo se le puede dar la ms
amplia de las respuestas: en cierta medida, pero no totalmen-
te. (C. Geertz, 1963, p. 3)
Aunque el posibilismo tuviese una vida corta, fue el primero
de los grandes enfoques de las ciencias sociales que, al abordar el
problema de la relacin entre sociedad y medio ambiente, recha-
z el paradigma ambientalista.
A continuacin, en el prximo captulo analizaremos la im-
portante incidencia de la obra de Darwin en el desarrollo de la
ecologa y las ciencias afines, que dio lugar al nuevo materialis-
mo conservador del reduccionismo biolgico.
66
IV. LA BIOLOGIZACIN
DE LA TEORA SOCIAL
Resulta bastante apropiado hablar de revolucin en la biologa a
mediados del siglo XIX, a partir de la elaboracin de una teora
viable de la evolucin. La teora darwiniana no slo tuvo un pro-
fundo impacto sobre la biologa, sino tambin sobre la teora po-
ltica y social. El determinismo biolgico o gentico (llamado tam-
bin, a menudo, reduccionismo biolgico) se convirti en un
discurso potente a la hora de teorizar sobre lo social y de justifi-
car los sistemas polticos y econmicos (por ejemplo, el capita-
lismo) as como la opresin racial y la discriminacin. Al mismo
tiempo, se suele olvidar que Charles Darwin (1809-1882) fue un
que en la terminologa de principios de siglo signi-
ficaba eclogo, y que la ciencia de la ecologa avanz a grandes
pasos en el siglo XIX gracias, en buena medida, a la obra de
Darwin.
Tanto la teora de la evolucin como la ecologa, para las que
Darwin fue tan importante, iban a tener un efecto considerable
sobre la manera de estudiar la relacin entre la humanidad y su
medio fsico, y por esta razn se consideran con cierto deteni-
miento, en esta seccin, los orgenes de dichas teoras.
Si es innegable que Darwin fue el primero en elaborar una teo-
ra coherente de la evolucin biolgica, algunos historiadores de
la ciencia y de las ideas han sefialado que se puede rastrear la
huella del concepto de evolucin hasta la Grecia clsica. Incluso
67
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poco antes de que Darwin escribiera su Origin of Species, queda
claro que bilogos como su abuelo Erasmus Darwin (1731-1802)
o como Lamarck (1744-1829) y muchos otros, balbuceaban con
la nocin de evolucin biolgica. Las ideas acerca de la evolu-
cin estaban particularmente presentes en la teora poltica, so-
cial y econmica mucho antes de que se formulara la teora de la
evolucin biolgica darwiniana. El estudio, por parte de los fil-
sofos de la ilustracin, de un proceso de desarrollo o evolucin
de las leyes y las instituciones es un caso tpico de ello. En la teora
lingstica de las primeras dcadas del siglo XIX las lenguas mo-
dernas eran analizadas como resultado de la evolucin de una
lengua comn o primitiva hacia una multiplicidad de otras len-
guas, las contemporneas.
Charles Lyell (1797 -1875), con sus Principies of Geolog;y, pa-
reca apuntar que los restos fsiles eran mucho ms antiguos de
lo que hasta entonces se haba credo, y que las teoras catastro-
fistas, aceptables teolgicamente, tenan poca credibilidad cien-
tfica. La nocin de adaptacin, tan importante para la teora
de la evolucin y para la ecologa, aparece en la obra de Lyell.
A stas siempre cambiantes condiciones geolgicas y climti-
cas se ha estado adaptando continuamente el estado del mun-
do animado. (C. Lyell, 1979, p. 15)
El problema con el que se enfrentaban los bilogos era el de
proporcionar algn mecanismo que explicara el cambio biol-
gico, y fue precisamente Darwin quien delivered the goods
(hizo entrega de la mercanca). Wallace (1823-1913), traba-
jando independientemente, iba a llegar a conclusiones muy si-
milares, y fue la sensacin que tena Darwin de que su colega
bilogo poda ganarle la partida lo que le llev a publicar
antes de lo que en principio haba previsto. Darwin buscaba,
ardientemente, poder dar pruebas contundentes de su propia
teora de la evolucin por seleccin natural, que fue publi-
cada en 1859. Haba formlado su teora 20 aos antes de la
publicacin de su obra revolucionaria: se sabe que la primera for-
mulacin de la idea de la seleccin natural tuvo lugar hacia 1838,
dos aos despus de regresar de un viaje a Amrica del Sur,
68
incluidas las Islas Galpagos, donde reuni la mayor parte del
material con el que iba a proporcionar pruebas definitivas de sus
ideas.
Es pertinente plantearse algunas cuestiones sobre el con-
texto sociocultural en el que Darwin iba a presentar su teora.
No es arriesgado decir que Darwin traslad, a la esfera de lo
natural, algunas ideas o perspectivas ideolgicas sobre la realidad
social vigentes en ..su tiempo. Y se ha dicho, por parte de varios
investigadores, que el darwinismo era una proyeccin de la filo-
sofa poltica/econmica del laissez-faire.
Era la ideologa (laissez-faire) de un sistema econmico en
auge, cuyas prodigiosas energas venan de maximizar las com-
pensaciones y las penalizaciones como resultado de encontro-
nazos inacabables de competencia. Segn Adam Smith, el bien-
estar de cada uno de los individuos as como el de la sociedad
en su conjunto se presenta como dependiente de la compe-
tencia en el mercado. El progreso del bienestar material naci
con la inacabable competencia econmica. Cualquier suavi-
zacin de sta, en nombre de la caridad cristiana o de la sobe-
rana poltica, llevara inevitablemente a un deterioro del bien-
estar de los ciudadanos. Y puesto que el orden econmico
estaba regido por leyes inmutables, el capitalismo era una
maquinaria que se auto regulaba y cuya fuente principal .era la
competencia. (M. Harris, 1990, p. 166)
El hecho de que tanto Wallace como Darwin, trabajando
independientemente el uno del otro llegaran, en cuanto a la evo-
lucin por medio de la seleccin natural, a prcticamente las mis-
mas conclusiones y casi al mismo tiempo, no parece ms que con-
firmar la hiptesis de que el contexto sociocultural e ideolgico
que impregnaba la sociedad en que vivan hubiera llevado, de
todas maneras, a una teora de la evolucin ..-una teora marca-
da por los imperativos de la competencia-. Resulta interesante
sealar que ambos bilogos haban ledo -y haban quedado im-
presionados por- el tratamiento que daba Malthus al crecimiento
demogrfico y especialmente por su idea de la lucha por la su-
pervivencia. Darwin repar especialmente en la nocin de
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Malthus (1760-1834) de la lucha por la existencia entre huma-
nos, y refleja, de este modo, el impacto que le caus:
Me puse a leer, para distraerme, a Malthus en su Poblacin y,
estando preparado ya para apreciar la lucha por la existencia
que se da por todas partes, si observamos los hbitos de ani-
males y plantas, entonces me di cuenta de que bajo tales cir-
cunstancias las variaciones favorables tenderan a quedar pre-
servadas y las variaciones desfavorables destruidas. El resultado
sera la formacin de nuevas especies. (C. Darwin, en D.
Worster, 1977, p. 149)
Wallace tambin coment cmo el ensayo de Malthus le pro-
porcion la clave para el mecanismo de la evolucin:
Entonces lo vi claro ... en cada generacin, el inferior morira
y el superior se mantendra, es decir, que sobrevivira el mds
fuerte ... Cuanto ms lo pensaba ms me convenca de que al
fin encontr la tan buscada ley de la naturaleza que resolva el
problema del orgen de las especies. (A. R. Wallace, en M.
Harris, 1990, p. 123)
Tanto Darwin como Wallace recibieron la influencia de la teo-
ra del cambio evolutivo de Lamarck, aunque rechazaron la pre-
misa lamarckiana de que el cambio inducido por la adaptacin
de los organismos a las condiciones del entorno pudiese ser trans-
mitido a los retoos. Otro texto clave (ya mencionado), los
Principies de Lyell, es citado por ambos autores en razn de su
rechazo convencido, y argumentado a base de la evidencia geol-
gica, de una teora big bang de la creacin de toda la vida en el
planeta. Lyell seala, al contrario, que las diferentes capas de la
tierra tienen edades diferentes (con restos de vida diferente), y que
se han ido configurando gradualmente con el tiempo, ininterrum-
pidamente por alguna catstrofe cataclsmica (como en l argu-
mentaban en parte los partidarios del catastrofismo).
La evolucin por seleccin natural de Darwin se basa en una
premisa notablemente simple:
70
As como nazcan ms individuos de los que tendran proba-
bilidades de sobrevivir, habr en cada caso una lucha por la
t'Xistencia, ya sea un individuo contra los dems de su espe-
cie, ya sea entre individuos de especies distintas, o contra las
condiciones fsicas de la vida. (C. Darwin, 1984, p. 64)
Esta lucha por la existencia significa que aquellos rasgos que per-
miten las mejores posibilidades de sobrevivir son seleccionados,
111 detrimento de los rasgos menos tiles, que acaban desapare-
ciendo junto con quien los posee.
Herbert Spencer (1820-1903) puede recibir el calificativo de
Mldelogo de la evolucin, aunque no debe olvidarse que tam-
fue un importante e influyente promotor del organicismo.
Su versin de la evolucin, que ha sido aplicada tanto a la socie-
dad como a la metfora organicista, fue ampliamente utilizada
nu slo en las ciencias sociales acadmicas, sino tambin en el
C:llmpo de la poltica prctica, en el que cada vez ms se recurra
lll biolgico o darwinismo social para justifi-
Cilr las desigualdades e injusticias del sistema de clases sociales de
lll sociedad industrial moderna.
Cuando Spencer integr la teora de la evolucin en su so-
ciologa tena tambin el objetivo de defender sus posiciones
polticas de liberalismo econmico. En su aplicacin de la teora
de la evolucin al mundo social, argument muy meticulosamente
que toda poltica que contuviera planificacin estatal conllevaba
un peligro inherente, porque iba contra la naturaleza y poda lle-
var al debilitamiento de las naciones y, en particular, poda
implicar el debilitamiento de la humanidad en su conjunto.
Todos aquellos actos de gobierno que fomentaran los servicios y
la asistencia sociales daban efectivamente apoyo al dbil, cuyas
indeseables caractersticas hubiera sido normalmente seleccio-
nadas y eliminadas de la existencia.
Para Spencer, la supervivencia del ms fuerte era una va ha-
cia el progreso, que en ltima instancia llevara a la humanidad a
un futuro glorioso. Es lo que iba a decir Spencer, incluso seis aos
antes de la publicacin del Origin of Species:
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Puesto que aquellos que son prematuramente eliminados,
por lo general, quienes tienen el poder de autoconservacin
ms pequeo, se desprende as inevitablemente que siguen
esta carrera aquellos en que est el poder de la autoconser
cin ... son la seleccin de su generacin ... que por la
incesante de las facultades de competir con ellos (peligros
la existencia), y por la muerte de todos los hombres que
pueden rivalizar con ellos exitosamente, garantiza un oroQ:cc: ...
so constante. (H. Spencer en M. Harris, p. 127).
Como Humboldt, y por entonces tambin un gran
de gegrafos, antroplogos y socilogos; Spencer vio la uumam ... :
dad como parte de un sistema natural, integrada en la
y a la merced de los imperativos del mundo natural/biolgico.
El nfasis ~ Spencer en esta idea estaba particularmente
dido en crculos cientficos alemanes y contribuy a la cristaliza-
cin de la Liga Monista. Otra caracterstica de la obra
Spencer, que se acept ampliamente, era que el progreso :;e
canzaba a travs de la lucha por la existencia. La evolucin, y la
lucha que traa consigo, se equiparaban al avance social:
As pues, el progreso no es un accidente sino una necesidad.
Y la civilizacin no es un producto del hombre, sino que es
parte de la naturaleza, como el desarrollo de un embrin o
eclosin de una flor. Las modificaciones que ha atravesado el
hombre, y que prosiguen, derivan de una ley subyacente _al
conjunto de la creacin orgnica, y si continua la especie
humana y la constitucin de las cosas sigue siendo la misma,
entonces estas modificaciones deben desembocar en la pleni-
tud ... Seguramente pues, lo que llamamos mal e inmoralidad
desaparecer; el hombre ser seguramente perfecto. (lbd.,
p. 125)
El organicismo, que podemos discernir en esta cita prece-
dente y que estuvo tan extendido a finales del siglo XIX y princi-
pios del XX, encontr un divulgador elocuente en la figura de
Spencer, pero fue especialmente en la ciencia alemana donde la
analoga orgnjca se afirm ms. El monismo, el organicismo,
72
ti reduccionismo biolgico y la teora de la evolucin noi llevan
11 la obra del bilogo alemn Ernst Haeckel (1834-1919), quien
Invent el trmino ecologa.
Haeckel fue el divulgador en Alemania de la teora darwinia-
1111 de la evolucin, as como el idelogo de la politizada Liga
Monista alemana. Ejerci influencia no slo en crculos aca-
dtmicos, sino tambin en el mundo de la ciencia popular y
.tmateur y en el campo de la poltica. Sus libros Riddle of the
llniverse y History ofCreation (extensamente divulgados en ingls
11111to en Gran Bretaa como en los Estados Unidos) eran
cunocidos, y constituan recopilaciones legibles de las teoras de
l>arwin y de la nueva visin del mundo materialista segn
Hacckel. ste, a diferencia de Darwin, aventur explicaciones de
l11 conducta social humana sobre la base de la teora de la evolu-
cin biolgica. Tambin propuso soluciones radicales a los pro-
blemas de desviacin social.
Haeckel qued profundamente impresionado por la obra dar-
winiana, por la analoga organicista de Spencer y por el re-
duccionismo biolgico. Haeckel, especialmente en sus obras ms
difundidas, se meti en Io que algunos han llamado la biologi-
ZIIcin del pensamiento y es, probablemente, el mejor ejemplo
de los muchos defensores de la Sociobiologa de su poca (aun-
lJUe el trmino no apareci hasta un siglo despus). He aqu las
premisas bsicas subyacentes en c,ste pensamiento (y en el de los
mciobilogos contemporneos como E. O. Wilson, etc.).
Si, tal como pretendemos, la seleccin natural es la gran cau-
sa activa que ha dado lugar al conjunto de la maravillosa va-
riedad de vida orgnica sobre la tierra, todo fenmeno intere-
sante de la vida humana debe ser tambin explicable a partir
de la misma causa. Puesto que el hombre es en definitiva el
animal vertebrado ms desarrollado, y todos los aspectos de
la vida humana tienen su paralelismo ... en el reino animal...
Toda la historia de las naciones, o lo que se ha dado a llamar
historia universal, debe poder explicarse por medio de la
seleccin natural -debe ser un proceso fsico-qumico, de-
pendiente de la interaccin entre adaptacin y la herencia
en la lucha por la vida. (E. Haeckel, 1900, p. 170)
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Para Haeckel, pues, los imperativos biolgicos llevaban
riendas del mundo, y ello incluira muy probablemente a la
manidad. No hay manera, para los hombres y las mujeres,
poder escapar de su carcter biolgico y se considera altamente
peligroso proceder as, puesto que alterar la seleccin natural
tegiendo a los dbiles llevar inevitablemente a la decadencia
(ecos de Spencer). Haeckel, como su homlogo britnic
Francis Galton (1822-1911), defenda el establecimiento de
programas eugnicos. Su razonamiento sobre la cuestin de
la desviacin sigue una lgica siniestra y macabra, en que la po-
ltica se basa en la biologa. La seleccin artificial (el trmino
de algunos reduccionistas biolgicos para designar la poltica) debe
ser puesta en marcha para barrer la sociedad de elementos insanos:
y la pena capital para los criminales degenerados e incorregi-
bles no slo es justa, sino que es buena para la mejor parte de
la humanidad; se hace el mismo bien, para un jardn bien cul-
tivado, destruyendo las malas hierbas que tanto crecen. Por
un cuidadoso proceso de erradicacin de las malas hierbas, la
luz, el aire y el terreno quedan libres para las plantas buenas y
tiles, de manera que ... la destruccin de los criminales inco-
rregibles no slo facilitara a la mejor parte de la humanidad
su lucha por la vida, sino que tambin se pondra en prctica
un ventajoso proceso de seleccin artificial, puesto que no
cabra la posibilidad de transmitir sus malas calidades por
herencia de esos elementos degenerados. (Ibd., p. 174)
Estamos, de este modo, a un paso de la posicin racista pura,
pues sabemos que, en realidad, se preocup de que la pureza de
la raza germnica fuese vigilada y se emprendieran acciones para
prevenir su contaminacin y degeneracin originadas por la
procreacin con pueblos inferiores o extraos (supuesta alu-
sin a los judos). Esta opinin estaba extendida y era bien co-
nocida e, incluso, dominante en muchos crculos (no solamente
acadmicos o intelectuales) del recin creado Estado alemn, a
finales del siglo XIX, y se basaba en la pretendida existencia de
una jerarqua de las razas humanas (con los blancos de la Europa
noroccidental en la cima) que proceda del proceso biolgico
74
lllllural. No resulta difcil entender por qu algunos investigado-
r han considerado a Haeckel como protonazi, porque fue uno
,tr los primeros en esbozar los principios racistas y las justifica-
dones biolgicas para la pseudociencia y la poltica del partido
llll't,i. El ttulo del libro de Daniel Gasman resume esa posicin:
'!'l1e Scientific Origins of National Socialism: Social Darwinism
in Ernst Haeckel and the German Monist League. (D. Gasman,
1971)
El reduccionismo biolgico de Kropotkin (1824-1921) con-
trilsta radicalmente con la opcin de Haeckel. Se expresa de
m11nera elocuente en su libro Mutual Aid, donde intenta demos-
lrllr que la cooperacin, as como su contrario, la competencia,
1t encuentran en la naturaleza (en especies animales sociales) y
tue, en las sociedades humanas, se dan afnbas facetas fundamen-
lillrs de la conducta. Con numerosos ejemplos tomados del rei-
IW animal, Kropotkin argumenta que son especialmente las es-
pecies de animales sociales que tienen marcadas tendencias a la
'ooperacin las que progresan y sobreviven. Critic, adems, a
l11s muchas interpretaciones de la teora de Darwin que enfatiza-
han la nocin de competencia y se refiere a Darwin manifestan-
do que el propio maestro haba reconocido la importancia de la
'ooperacin como factor de supervivencia:
En el Descent of Man (Darwin) dedic muchas e importantes
pginas a ilustrar su amplio sentido exacto. Seal cmo
en tantas sociedades animales desaparece la lucha entre los
individuos por los medios de subsistencia, cmo es reem-
plazada la lucha por la cooperacin, y cmo esta sustitu-
cin lleva a un desarrollo de las facultades intelectuales y
morales que garantizan las mejores condiciones para la
supervivencia.
De todo ello podemos extraer una leccin para la humanidad:
Ayudaos mutuamente! Es la mejor manera de dar a todos y
cada uno la mayor seguridad, la mejor garanta de existencia
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y progreso corporales, intelectuales y morales. Esto es lo
nos ensefia la naturaleza, y esto es lo que han hecho
aquellos animales que han alcanzado la ms alta posicin
sus respectivas clases. (P. Kropotkin en Peet, p. 59)
Cun asombrosamente diferentes son las conclusiones
Kropotkin de las de los reduccionistas conservadores, como
Spencer y Haeckel. La competencia, aunque a veces sea per-.
versa, nefasta y cruel, es la fuente principal de progreso y es-
peranza para la humanidad, segn algunos conservadores-li-
berales. Sobre la base de las mismas teoras darwinianas, la
cooperacin es el nico avance posible, segn la perspectiva
anarquista de Kropotkin. Curiosamente, Spencer y Kropotkin
coincidan, no slo en el valor de la teora darwiniana para dar
apoyo a sus respectivas filosofas polticas divergentes, sino en el
papel negativo de esa abominacin construida por el hombre
que es el Estado. Spencer fue, a fin de cuentas, un libertario li-
beral-conservador, mientras que Kropotkin fue portavoz del co-
munismo libertario.
Los conceptos evolucionistas representaban la teora central de
la revolucin en la biologa del siglo XIX y fue tambin muy no-
table el desarrollo de la ecologa a raz de la implantacin de una
teora marco de la evolucin. Existe un cierto debate sobre quin
acufi definitivamente el trmino ecologa, pero se suele consi-
derar a Erns: Haeckel como autor de esta aportacin al vocabu-
lario cientfico. En realidad, Haeckel se destaca como prolfico
inventor de terminologa y, de los muchos trminos que intro-
dujo, el de ecologa es el nico que ha permanecido en nuestro
siglo. Si bien puede existir alguna duda sobre la primera apari-
cin de ecologa en la literatura cientfica, lo que s es cierto es
que Haeckel fue el primero en presionar para su establecimiento
como rea formal de estudio en las universidades. He aqu cmo
defina esta nueva ciencia:
76
La ecologa de los organismos, el conocimiento del conjunto
de relaciones de los organismos con el mundo exterior que les
rodea, con las condiciones orgnicas e inorgnicas de la existen-
cia; la as llamada economa de la naturaleza, las correlaciones
c:ntre todos los organismos que viven juntos en un mismo em-
plazamiento, su adaptacin a sus entornos, su modificacin
en la lucha por la existencia. (E. Haeckel, 1898, p. 354)
La economa de la naturaleza, a que alude Haeckel, era la
manera en que los estudiosos de la historia natural, de fecha tan
temprana como el siglo XVIII, se referan al complejo de relacio-
nes entre diferentes formas de vida y los marcos en que se inser-
tan. Est claro que la descripcin y explicacin de los procesos
biolgicos-medioambientales fueron cada vez ms sistemticas y
analticas a medida que avanzaban los siglos XVIII y XIX, espe-
cialmente a partir de la introduccin del marco formal de la eco-
loga evolutiva.
A principios del siglo XIX, los gegrafos y los bilogos ya no
se contentaban con meras descripciones de la distribucin de las
plantas y 'animales sobre la faz de la tierra sino que se empezaron
a interesar por los procesos subyacentes a estas distribuciones. En-
contramos, por ejemplo, en los escritos geogrficos de Humboldt,
una consciencia creciente de las influencias recprocas que los
diversos organismos ejercen entre ellos y de las relaciones parale-
las entre las formas de vida y sus entornos respectivos. Las con-
diciones fsicas pueden determinar la distribucin de una especie
dada pero, al mismo tiempo, una especie puede alterar su entor-
no, y as ocurre en efecto. Como ya se ha mencionado, Humbodlt
incluy en este cuadro a la humanidad no slo influenciada o mol-
deada por su entorno, sino tambin como agente de cambio del
medio ambiente.
Este concepto de reciprocidad fue fcilmente trasladado y
transformado por Darwin en su trama de la vida, en la que se
supone que la vida est regida por la lucha por la existencia pro-
ducindose as la seleccin natural que lleva a la evolucin biol-
gica. En esencia, los conceptos de economa de la naturaleza y
trama de la vida traban de interrelaciones, globalidad y
unidad de la naturaleza, en que la humanidad era vista por
muchos bilogos como parte integrante. La ecologa de Haeckel
encaj estas ideas en un trmino cientfico, basado, como era
habitual en el siglo XIX, en la etimologa/races del griego cl-
sico. En este caso oikos significa lugar para vivir o casa y
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logos, ciencia. Tambin dio una definicin de la ecologa y
proyect como una nueva e importante rea de invest
cientfica, firmemente basada en las premisas de la teora
mana.
Los avances de la biologa, en su conjunto, iban a tener
profundo efecto sobre la teora poltica y social del siglo pasado
y del actual. Podemos hablar de tres grandes conceptos de la bio-
loga que incidieron en el desarrollo de las ciencias sociales: la
teora de la evolucin, la ecologa y el organicismo. Muchos de
los conceptos de estas tres contribuciones fueron incorporados,
en un momento u otro, a la teora social. El evolucionismo en-
contr fuerte apoyo entre los primeros antroplogos modernos,
que buscaban pautas de evolucin sociocultural. Los puntos de
vista ecolgicos, con sus conceptos de reciprocidad, feedback
y autorregulacin iban a tener una importante influencia en la
teora social a partir de los aos veinte del siglo pasado. La me-
tfora organicista era un concepto ubicuo, que se aplic a casi
todas las ciencias humanas y sociales.
A partir de la formulacin de estos conceptos a mediados del
siglo XIX, podemos hablar de un perodo de biologizacin de
las ciencias sociales y de una tendencia a atacar las alternativas,
tachndolas de no cientficas. Entre las alternativas ms dura-
mente criticadas por los tericos biosociales estuvo el determi-
nismo geogrfico, y aunque formularon algunas crticas vlidas
contra el ambientalismo, el principal motivo de los ataques era a
menudo ideolgico, en el sentido de que la biologa demostra-
la inferioridad innata de ciertos pueblos mientras que la
postura ambientalista resaltaba la plasticidad de los seres huma-
nos y su capacidad de adaptacin, una nocin que atacaba fron-
talmente el racismo biolgico.
Segn la perspectiva reduccionista, exista una jerarqua de
razas (de superior a inferior), con los blancos en la cima y los
negros en la base. Al parecer, los pueblos negros no haban pro-
gresado y haban quedado estancados en un estado de anarqua
primitiva, sin estado, ni estructura poltica o econmica. Esta
situacin se deba a la inferioridad biolgica de estos pueblos,
producto de la seleccin natural. Ernst Haeckel expona sin re-
servas este racismo cientfico:
78
Los papes y los hottentotes ... los cafres y los negros ... , est
en su conjunto en un estadio muy inferior de desarrollo, y lo
ms parecidos a los simios que muchos de los Lissotrichi o
hombres de pelo liso. Los Ulotrichi (negros) son incapaces
de una verdadera cultura propia y de un mayor desarrollo
mental... Ningn pueblo de pelo rizo ha tenido nunca una
historia importante. (Ibd., p. 307)
Los reduccionistas se adentraron en la antropometra y, par-
ticularmente, en la medicin de las dimensiones cerebrales de di-
ferentes grupos raciales. Ello, combinado con tests de coeficien-
tes de inteligencia cientficos y objetivos, conformaba (para
esta escuela) la premisa de que los blancos eran innata y biolgi-
camente superiores a los negros. Esta pseudociencia, muy influ-
yente y presente en el mundo acadmico hasta la cada del rgi-
men de Hitler en 1945, encontr apoyo entre algunos tericos
sociales, y hasta un socilogo tan erudito como Pitrim Sorokin,
en su Teoras sociolgicas contempordneas (1928), aceptaba muchas
tesis procedentes de lo que l llamaba la escuela antroporacial,
seleccionista y hereditarista:
La escuela parece tener razn tambin en su pretensin de que
los grupos raciales son distintos en cuanto fsico y mente ...
Aunque la mayora de estos tipos (raza) ha tenido la oportuni-
dad de crear formas complejas de civilizacin y por perodos
de tiempo muy dilatados, cabe decir sin embargo que el papel
de las razas protoaustraloides y protonegroides ha sido modesto
en este contexto, mientras que el papel de los Caspios, los Alpi-
nos y los Mediterrneos ha sido extraordinariamente importan-
te. Han estado a la cabeza de la creacin de formas complejas de
cultura. La diferencia en las contribuciones culturales y en el
papel histrico desempeado por las diversas razas queda ex-
celentemente corroborada por -y en perfecto acuerdo con-
los estudios experimentales de mentalidad de raza ... La escue-
la tiene tambin razn cuando concede gran importancia a la
seleccin y cuando de relevancia a los cambios raciales de una
poblacin para explicar fenmenos sociales y destinos histri-
cos de un pueblo culturizado. (P. Sorokin, 1928, p. 281)
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El reduccionismo biolgico fue superado inmediatamente des-
pus de la Segunda Guerra Mundial debido, entre otras cosas, al
uso que se hizo de estas ideas para justificar el genocidio perpe-
trado por el rgimen nazi de Alemania. Sin embargo, a partir de
los aos sesenta y a travs de la sociobiologa y la etologa social,
se ha recuperado parte del discurso reduccionista c;lando otra vez
protagonismo a los imperativos biolgico/gentico para explicar
fenmenos sociales y culturales. Se har una presentacin ms
adelante de la nueva biologizacin de la teora social representa-
da sobre todo por la obra del etlogo y eclogo de poblaciones
E. O. Wilson.
80
V. MODELIZACIN
ECOLGICO-FUNCIONAL EN
LAS CIENCIAS SOCIALES:
ECOLOGA HUMANA
Y ECOLOGA CULTURAL
Los primeros estudios" posdarwinianos sobre la distribucin de po-
blaciones de plantas y animales fueron realizados principalmente
por investigadores formados en geografa ms que en biologa. El
de sus trabajos se centraba en la clasificacin y distribu-
cin espacial de animales y plantas, si bien haba un nmero en
crecimiento constante de biogegrafos, influenciados por el
marco darwiniano, que se interesaban por la dinmica y los de-
terminantes de la distribucin de poblaciones. El estudio de los
procesos ecolgicos se convirti, ms que la descripcin y clasifi-
cacin, en el objetivo de la nueva biogeografa.
Hacia finales de siglo, la ecologa y las disciplinas afines (so-
bre todo la biogeografa) se haban afirmado ya como reas de
estudio acadmico respetable. Exista ya, por entonces, un volu-
men sustancial de conceptos ecolgicos as como una gran canti-'
dad de trabajos descriptivos sobre pautas de relaciones entre los
organismos y sus entornos. Por definicin, la ecologa estudia-
ba los colectivos de plantas y animales que incluan poblaciones o
grupos de individuos de una especie y comunidades o grupos de
poblaciones que vivan en un hbitat dado. Para muchos eclo-
gos, la comunidad representaba un superorganismo en que los
individuos de las especies tenan funciones similares a las de una
clula de un organismo, una poblacin funcionara como un r-
gano de un cuerpo, siendo la comunidad el propio organismo.
Esta metfora orgnica era una de las premisas dominantes sobre
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la que se levantaban muchos estudios de colectivos, ya fueran
de plantas, animales o humanos.
Con gran apego a esta analoga, los eclogos conceban la
munidad bitica, en trminos de desarrollo, como un proceso
crecimiento, desde la infancia y la juventud a la madurez y la
Esto quedaba expresado en el lenguaje de sucesin, en que
comunidad clmax o la formacin clmax representaba la
rez. Se consideraba la sucesin como un proceso complejo que
comunidad atraviesa por medio de dinmicas sucesivas de
sin y colonizacin, por medio de diversas etapas temporales
que relativamente estables, hasta alcanzar la formacin clmax,
cuyo punto se establece un equilibrio ms permanente. La
bilidad de la comunidad clmax se suele romper por cambios
el entorno, a veces causados por los procesos vitales internos
la propia comunidad, o bien por factores externos como
climticos, actividad volcnica o contaminacin, por no
de la explotacin por parte de los seres humanos de la COmUill
dad clmax. ..
La ecologa y la biogeografa investigaban tambin las
nes imbricadas entre especies. Identificaron y dedicaron
atencin a la simbiosis, el mutualismo, el comensalismo y el
tismq, etc. Tambin se investigaba los ciclos biogeoqumicos,
necesarios para la vida.
Los nuevos conceptos ecolgicos y los avances en la rntYlnr .. n:l
sin de la relacin entre los organismos y su entorno
ron la base sobre la cual se crearon dos escuelas, ecolugiCamen
orientadas, de ciencias sociales en los veinte y los treinta, que
la Ecologa Humana (Escuela de Chicago) y la Ecologa
tural.
La ecologa humana de la Escuela de Chicago)) ( escuela
ciolgica que tambin agrupaba a algunos gegrafos)
las ciudades, y ms concretamente las relaciones espaciales
los grupos sociales y los vecindarios en las comunidades
Buena parte de la terminologa de la ecologa (incluyendo
vasin, simbiosis, comensalismo, sucesin, etc.) qued
porada a esta corriente sociolgica. La ecologa humana
interesaba, fundamentalmente, por las posiciones relativas
los grupos sociales, y por los efectos de estos emplazamien
82
1uhre las instituciones sociales, las organizaciones, las comu-
hhlitdes y la conducta en las ciudades. Se pensaba que los cam-
ltiUN en las relaciones de espacio eran el origen de buena parte de
lo problemas sociales y era as necesario obtener informacin
1ubre estas relaciones para evitar conflictos.
Por otra parte, la ecologa cultural, que apareci tambin en
lo afios veinte y treinta, emanaba de la antropologa, y en con-
ltcuencia se inclin por el estudio de las sociedades preindustria-
ltl. Su principal representante, Julian Steward, defini la ecolo-
111 como adaptacin al entorno)), y se us esta nocin para
explicar fenmenos y cambios culturales. Se consideraba que al-
. 1unos aspectos de la cultura, en especial la tecnologa de explo-
.. tacin y productiva)), tenan una relacin especialmente sig-
ftlficativa y prxima con el medio ambiente. La flora, la fauna y
lo recursos de una zona pueden determinar en gran medida el
elpo de base de subsistencia de una sociedad -ya sea la recogida
de bayas y races, la caza de piezas menores o la caza mayor-, lo
que lleva al desarrollo de ciertos tipos de tecnologa de explota-
cin y organizacin social. La conducta social y cultural crece en
torno a la tecnologa, pero no viene determinada por sta. La
1onducta se ver afectada por la interaccin con entornos socia-
le y culturales internos y externos.
En esta seccin se presentarn las importantes contribuciones
de estas dos escuelas, sin dejar de examinar algunas de las mu-
chas crticas que suscitaron.
Las primeras formulaciones de un enfoque ecolgico por par-
te de la sociologa de la as llamada Escuela de Chicago)) surgie-
ron a principios de los afios veinte. Ezra Park y Roderick
McKenzie, como principales representantes del nuevo campo de
la ecologa humana, subrayaron la importancia y el papel central
del concepto darwiniano de trama de la vida en relacin con
IUS teoras, puesto que trataba de la dependencia e interrelacin
orgnico/ambientales. Ambos autores pusieron de manifiesto su
agradecimiento a la ecologa animal y vegetal que se desarroll
durante y despus de la vida de Darwin.
La ecologa humana se interesa fundamentalmente por el efecto
de la posicin, tanto en tiempo como en espacio, sobre la
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conducta y las institucines de la humanidad ... Estas
nes espaciales de los seres humanos son producto de la
petencia y la seleccin, y estn en cambio continuo en
medida en que aparecen nuevos factores que perturban
relaciones competitivas o que facilitan la movilidad. Las
tituciones y la propia naturaleza de los hombres se acomoui:ll
a ciertas relaciones espaciales de los seres humanos. Cuand
estas relaciones espaciales cambian, queda alterada la base
sica de las relaciones sociales, con la aparicin de oroblema
sociales y polticos. (R. D. McKenzie, 1968, p. 4)
Como ya se ha visto, la biologa/ecologa darwiniana que
desarroll a partir de mediados del siglo XIX, constituy la
de una parte notable de la teora social y tambin de alguna
potente) ideologa poltica. Muchos se sirvieron de ella como
tfora o analoga para los acontecimientos del mundo social.
analoga, adoptada por Amos Hawley, fue la clave para la
ga humana primeriza.
En verdad la ecologa humana tuvo su inicio en la
como conjunto de analogas, establecidas a partir de
de organizacin entre formas inferiores de vida, realizados
eclogos de animales y plantas. Encontr (McKenzie)
gas biolgicas a veces tiles para el propsito de formular
problema y en ocasiones para resaltar su presentacin de
hallazgos. (A. Hawley, 1968, p. xii)
Igualmente importante en la produccin de la Escuela de
cago fue el uso del organicismo ubicuo, desarrollado especialmc:n
te en los textos sociolgicos de Spencer y retomado por la
la durkheimiana de sociologa (otra importantsima ;,.,fl.,.,,.,,.,..,
sobre la ecologa humana de la Escuela de Chicago).
84
Toda comunidad tiene: algo de las caractersticas de una
dad orgnica ... Si es un organismo, es uno de los rganos
son de otros organismos. Es, para mencionar la frase
Spencer, un superorganismo. (R. E. Park en
1961, p. 23)
Otra clara influencia que recibi la ecologa humana fue la de
111 primera obra de Durkheim, La divisin del trabajo en la socie-
tltld (1893). En este libro el autor aborda, entre otros, el tema
dd crecimiento de: la poblacin humana y su densidad en rela-
cin con la escasez de recursos y su efecto sobre la sociedad. Esta
rrlacin se analiza en cierto modo en trminos darwinianos
(Durkheim no era reduccionista) y spencerianos, en el sentido de
que la diferenciacin funcional/estructural se produce (pro-
crso evolutivo) es considerada como un mecanismo de adapta-
cin (del organismo social) para evitar el acoso de los conflictos
y relaciones sociales destructivas. Este proceso de adaptacin es
rl mecanismo que permite a la sociedad sobrevivir.
Resumiendo, fueron cuatro las aportaciones tericas que in-
nuyeron en el desarrollo de la ecologa humana:
1) La ecologa y biogeografa.
2) La teora de la evolucin darwiniana.
3) La divisin del trabajo social de Durkheim.
4) El organicismo spenceriano.
La Escuela de Chicago consideraba que los conceptos ecol-
centrales de sucesin e invasin afectaban a la distribucin
rn el espacio de las poblaciones humanas. La ciudad de Chicago
era usada como laboratorio para sus investigaciones ecolgicas
Nobre todo porque reflejaba el proceso de rpida urbanizacin del
medio oeste americano en los afios veinte. La ecologa humana
tuvo, desde sus primeros das, una clara predileccin por el an-
lisis del movimiento y la dinmica de la poblacin humana y la
ubicacin espacial de las actividades socioeconmicas dentro de
las ciudades.
En concreto, Park subray la importancia del concepto dar-
winiano de trama de la vida y la aplic a la ciudad como si fuese
(la comunidad de Chicago) un sistema ecolgico territorial. La
inmigracin procedente de otras zonas, adems del propio creci-
miento natural de la ciudad, tenda a provocar un movimiento
hacia fuera desde los barrios centrales (sin incluir el ((central
business district o ((centro direccional en castellano), sobre-
cargados y ambientalmente degradados. Los miembros ms
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fuertes y ms dotados de la sociedad se iran a las zonas
codiciadas y exclusivas, mientras que los grupos con menos
pacidad competitiva (es decir menos dotados) se estancaran
las zonas degradadas de la ciudad. Todo ello tratado con el
guaje de la sucesin, la invasin y la dominacin:
En toda comunidad vital hay siempre una especie
te ... Pero el principio de dominio opera tanto entre los
manos como en las comunidades animales y vegetales. Las
llamadas reas naturales o funcionales de una comuniacu.
metropolitana -por ejemplo, los barrios pobres y
poblados, las zonas de hostales, las calles comerciales y el
tro bancario- deben todas directamente su existencia al
tor de dominio ... el principio de dominio, que opera
de los lmites impuestos por el terreno y otras caractersti
naturales de emplazamiento, tiene tendencia a determinar
pauta ecolgica general de la ciudad y la relacin
de cada una de sus distintas reas con las dems. Adems,
dominio, en la medida en que tiende a estabilizar a la
nidad bitica o cultural, es indirectamente responsable del
nmeno de la sucesin. (Ibd., p. 25)
Es la obra de Burgess El crecimiento de la Ciudad (1925) la
marc realmente la direccin del estudio ecolgico de las
des, y este ensayo representa uno de los textos ms influyente
la sociologa y la geografa urbanas del siglo XX (con el
de Louis Wirth U rbanism as a Way of Life). Elabor un
delo de zonas concntricas (residenciales y de actividades
micas) producto de la evolucin natural de la expansin
regida por los imperativos de la invasin y la sucesin. En
modelo se ubican una serie de crculos concntricos en torno
centro direccional (central business district o CDB). El autor,
la requerida prudencia, seala que este modelo se trata slo
un esquema ideal que ni Chicago ni cualquier ciudad cumplen
la perfeccin.
Otro tema central para la ecologa humana de la Escuela
Chicago era la identificacin y definicin de los mecanisn1v11
de equilibrio o de autorregulacin funcional de las relacio
86
mciales. Se consideraba que los procesos ecolgicos eran instru-
lllt'ntos reguladores cuya funcin era alcanzar el equilibrio den-
tro del sistema (a pesar de la competencia despiadada y de la lucha
l
wr la existencia). Es interesante observar que la cuestin del equi-
lbrio y la estabilidad de los sistemas sociales era una preocupa-
tin central del fucionalismo parsoniano y de la sociologa (es-
rrcialmente norteamericana) de los aos cuarenta a sesenta. Se
drsarroll una sntesis de dos analogas (orgnica y ecolgica) para
elaborar este modelo de equilibrio y autorregulacin.
Los individuos se ajustan los unos a los otros en maneras que
llevan a una utilizacin ms eficaz del hbitat. En consecuen-
cia se establece, entre los organismos que ocupan un hbitat
dado, un equilibrio de relaciones que se aproxima a un crcu-
lo cerrado; es decir, el agregado asume las caractersticas de
una unidad orgnica por cuanto cada tipo de vida acomoda
su conducta a las de todas las dems. La comunidad, como
suele llamar el eclogo a la pauta de relaciones simbiticas y
de comensalismo que se producen en una poblacin, tiene las
caractersticas de una respuesta colectiva al hbitat. (A. Hawley,
1950, p. 67)
El representante ms conocido de la ecologa cultural en an-
tropologa fue Julian Steward. En esta seccin resumiremos lapo-
alcin de Steward sobre la relacin entre cultura y medio ambiente
porque, aunque no constitua la principal tendencia de la antro-
pologa americana a partir de los treinta, actu en cierto modo
como puente entre el determinismo vulgar de la antropogeografa
y la antropologa ecolgica contempornea ms sofisticada.
Las afirmaciones ms claras de Steward sobre ecologa cultu-
ral se encuentran en el captulo titulado El concepto y el mto-
do de la ecologa cultural perteneciente a su libro The Theory of
Culture Change Q. H. Steward, 1955) y en su contribucin que
lleva por encabezamiento <<Ecologa cultural en la Enciclopedia
t las ciencias sociales.
En ambas obras insiste en diferenciar la ecologa cultural de
la ecologa humana (refirindose probablemente a la escuela
de Chicago) y tambin de la ecologa social, afirmando que estas
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ltimas formas eran en gran medida descripciones
fenmenos sociales interactivos y complejos en un rea
ca dada. Para Steward, ecologa significaba adaptacin al
ambiente, y en consonancia con los eclogos humanos
escuela de Chicago, concedi un puesto central a la nocin
winiana de trama de la vida, en que todas las especies de
males y plantas estn involucradas en un sistema complejo
interaccin tanto mtua como con el entorno fsico en q
hallan. Puesto que la humanidad era considerada parte de la
ma de la vida y por ende tena interaccin con sta, no
ms que esperar que tarde o temprano los cientficos sociales
ecologa examinasen esta relacin especfica (cultura y
ambiente). Sin embargo:
El hombre entra en la escena ecolgica... no slo como
mero organismo ms, relacionado con los otros en
de caractersticas fsicas. Introduce el factor superorgnico
la cultura, que tambin afecta a y se ve afectado por el
junto de la telaraa <le la vida. O. H. Steward, 1955, p.

Gracias a este factor cultural, los seres humanos son uuuuua.q
tes desde un punto de vista ecolgico. En este esquema de
relaciones tambin existe una interaccin importante entre
cultura y el contexto social. Para expresarlo en trminos ms
cretos, una tribu dada no sera estudiada slo en .relacin con
adaptacin al medio ambiente (tanto fsico como biolgicY!
-una adaptacin que depende en buena medida de la tecnolo
ga, las necesidades y la estructura de una sociedad- sino
bin en cuanto a las relaciones que mantiene con sus vecinas,
que puede incluir comercio, bodas mixtas, guerra, etc. Todas
relaciones (medioambientales, sociales y culturales)son
de inducir el cambio en la sociedad objeto de anlisis.
88
El concepto ecolgico de fenmenos interactivos presta
cin a ciertas categoras generales de datos relevantes.
recursos, la flora, la fauna, el clima, las enfermdades
y sus vectores de acontecimiento, as como muchas otras
ractersticas del entorno, constituyen factores potenciales
una parte del sistema interactivo. El tipo de cultura, especial-
mente su tecnologa de explotacin y adaptativa, as como tam-
hin las caractersticas del entorno social interno y externo,
l'Oilstituyen la otra parte. O. H. Steward en The Encyclopedia
r{ the Social Sciences, p. 338)
El concepto de ncleo (core) de la cultura, que fue intro-
por Steward, sugera que haba algunos aspectos de la cul-
tUrll que mantenan una relacin ms estrecha con el medio am-
hlrnte, principalmente las actividades de subsistencia, tanto
econmicas como especialmente tecnolgicas. El objetivo de la
teologa cultural era en este contexto examinar:
En primer lugar, debe analizarse la interrelacin de la tecno-
loga de explotacin o productiva con el medio ambiente ... en
segundo lugar, deben analizarse las pautas de conducta impli-
cadas en la explotacin de un rea concreta por medio de una
tecnologa en particular ...
El tercer paso es averiguar el punto hasta el cual las pautas de
conducta en la explotacin del entorno afectan a otros aspec-
tos de la cultura. O. H. Steward, 1978, p. 34)
Steward se desva un poco para diferenciar su enfoque de la
Investigacin antropolgica del de los particularistas histricos y
los posibilistas (no menciona explcitamente a los ltimos). Ve-
mos un rechazo contundente de la nocin de que el medio
&unbiente slo tiene un papel pasivo en la configuracin de las
Nociedades:
Los antroplogos han estado tan preocupados por la cultura
y su historia que slo han concedido al medio ambiente un
papel mediocre. Debido en parte a la reaccin contra los de-
terministas medioambientales, como Huntington y Semple ...
el punto de vista ortodoxo mantiene hoy que la historia, ms
que los procesos adaptatorios, explica la cultura ... Puesto que
las diferencias culturales no son directamente achacables a las
diferencias medioambientales, se considera que representan di-
vergencias en la historia cultural y que reflejan las tendencias
89
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1
1:
de las sociedades a desarrollarse en maneras distintas.
tendencias no son explicadas ... El entorno queda relegado
un papel meramente secundario y pasivo. Se considera q
prohbe o que permite, pero no que sea creativo. Deja que
hombre realice ciertos tipos de actividades y le impide que
otras. (Ibd., p. 124)
Vemos al mismo tiempo que Steward es consciente de
puede considerarse la ecologa cultural como un ejemplo de
terminismo tanto ambiental como econmico -y rechaza
posible acusacin sealando que la ecologa cultural presenta
un problema como un mtodo-. El problema est en
si los ajustes de las sociedades humanas a su entorno
ciertos modos particulares de conducta o bien si dan margen
un cierto abanico de posibles pautas de conductas.
en estos trminos, el problema tambin distingue
cultural de determinismo medioambiental, del que se s
entender que contiene las conclusiones dentro del
Para Steward, insistir en la reciprocidad de la relacin
ra-medio ambiente implicaba una orientacin ecolgica. El
cho de conceder un lugar central y un papel activo no slo
entorno fsico, sino al social, a la tecnologa, a la cultura y a
historia pareca, segn el autor, justificar el uso de ecologa
tural para describir su enfoque.
La prctica del enfoque de ecologa cultural queda el
mente manifiesta en el Basin Plateau Aboriginal
Groups. Es pertinente mencionar en este punto, en el contextl
de numerosos sistemas contemporneos y de la ecologa
que se basa fuertemente en modelos energticos, que Steward
el primer estudioso de sociedades no urbanas que in
seriamente la manera en que las sociedades explotan su ento
en cuanto a los recursos energticos y la repercusin de esta
plotacin sobre la organizacin social y la conducta
En la obra que acabamos de mencionar, Steward
distinguir cuatro tipos de organizacin social (entre los
aborgenes recolectores-cazadores) en relacin con la
del proceso de adaptacin al entorno y la disponibilidad de
cursos biolgicos. Se definen cuatro tipos de organizaciones
90
de explotacin de recursos: organizacin familiar,
h.tndas (bands, trmino que utiliza el autor) patrilineales, ban-
ll.tN matrilineales y bandas mixtas. El primer tipo de organi-
ul'itSn predomina, segn Steward, ah donde existe dificultad de
y de disponibilidad de los recursos biolgicos, en que se
pudra decir del ecosistema que produce poco. Las bandas patri-
llnrales se fundamentan en la caza colectiva de animales pe-
y no migratorios. El tercer tipo, siempre segn el funda-
dor de la ecologa cultural, se presenta donde hay una recoleccin
muiva de plantas (races, semillas, tubrculos, frutas, bayas, etc.),
actividad que desarrollan principalmente las mujeres. Las
ndas mixtas se asemejan a las patrilineales en cuanto que se
en la caza colectiva, pero en este caso las presas son ma-
Debe destacarse de la ecologa cultural de Steward que fue un
lntrnto concienzudo de proporcionar un marco materialista de
l1 Nociedad, en que el medio ambiente y la tecnologa funciona-
rllln como un tipo de infraestructura de base. Es nuestra opinin
la ecologa cultural representaba y sigue representando un
paso adelante para los investigadores que queran hacer ver
existe una relacin entre cultura y medio ambiente y que ste
e no slo un papel pasivo, limitando su rol en relacin con
manera en que las sociedades se organizan y las gentes viven
existencia. La ecologa cultural se propone explicar la evolu- .
n social y el cambio social en trminos del mecanismo de adap-
in al entorno. Ello no significa que la historia y la cultura no
su parte en el cambio -al contrario-, Steward fue has-
claro en el sentido que la adaptacin al medio ambiente no
la explicar un gran nmero de fenmenos culturales, y reco-
i al mismo tiempo la necesidad de estudiar en detalle la bis-
de cada cultura en particular.
Tambin es nuestro parecer que, si bien la ecologa cultural
cay en los errores clsicos del determinismo geogrfico, que
tal como muchos reconocieron, los de la causalidad uni-
reccional, s que es cierto que la ecologa cultural se basaba
emente en la tradicin medioambientalista, fuertemente
gada en la geografa anglosajona: se conceda al entorno f-
un lugar central en el anlisis de la sociedad y la cultura.
91
Algunos historiadores de la antropologa, especialm
Marvin Harris (1968), as como algunos representantes comcm
porneos de la disciplina en este campo (por ejemplo Richard
1978) han caracterizado como materialista a la ecologa cultu.riUl
en este mismo sentido conviene distinguir el enfoque
ta de Marx del determinismo econmico vulgar, y cabe decir
mismo para diferenciar la ecologa cultural del
geogrfico vulgar. Tal como afirma Lee:
La ecologa cultural de Steward proporciona un marco de
lisis que tiene una cierta intencin de ser a la vez
histrico y evolucionado ... la ecologa cultural no es una
se de determinismo medioambiental... tampoco es una
de determinismo econmico ... En consecuencia, cuando
blamos de ecologa en el sentido de Steward, es un trnuu'-'
abreviado para un enfoque que tiene un sentido mucho
amplio. La ecologa cultural centra el estudio de la socieoaw
humana en el mundo natural como punto de partida,
incluye, adems de la subsistencia, la nutricin y la clitu;uu-
loga, el estudio de la demografa, la tecnologa, la energtica,
la economa y una amplia gama de conductas culturales. (R.
D. Lee, 1978, pp. 2-3)
Tanto Harris como Lee presentan a sus lectores una larga lis-
ta de antroplogos que hoy da estn en clara deuda con la eco-
loga cultural de Steward. Por qu optaron estos antroplogos
por este enfoque antes que por el particularismo histrico de Boas
o el estructuralismo de Levi-Strauss? Estamos de acuerdo con
Harris en que ciertamente no era una cuestin de influencia per-
sonal del propio Steward, sino que ms bien se trataba de un
movimiento ms amplio hacia los estudios ecolgicos en general
y tambin:
92
El creciente inters en las relaciones tecnomedioambientales
y tecnoeconmiCas es el reflejo de un amplio movimiento di-
rigido a reforzar las credenciales de la antropologa cultural
dentro de las prestigiosas y bien fundamentadas ciencias na-
turales. La ecologa cultural... refuerza la asociacin entre las
ciencias sociales y las disciplinas ms duras)) ... y fomenta as
investigaciones que implican cooperacin con las ciencias
mdicas generales, la biologa, la nutricin, la demografa y la
agronoma ... la geologa y la paleontologa ... La mayor im-
portancia que se concede hoy al cientifismo hace pues que
la expansin de la investigacin ecolgica cultural sea casi in-
evitable. (M. Harris, 1968, p. 655)
La ecologa cultural de Steward era realmente ecolgica en el
Ncntido en que no lo era la ecologa humana de la escuela de Chi-
cago, en cuanto que abordaba la relacin entre los seres huma-
nos y el entorno fsico en que se insertaban sus sociedades -en
este caso, el entorno no era un concepto limitado relacionado con
11spectos puramente espaciales, sino que inclua de hecho el cli-
ma, los tipos de suelo, la comunidad bitica, etc.-. Se exami-
naban al mismo tiempo las relaciones del entorno social y espa-
ciales. Adems, Steward pareca ser consciente de la naturaleza
recproca de la relacin entre cultura y medio ambiente, y de que
esta reciprocidad era dinmica antes que esttica.
La ecologa humana y cultural puede ser contemplada como
un fenmeno ms bien transitorio y localizado, restringido en bue-
na medida a los EE UU. Y si bien.la ecologa humana de la es-
cuela de Chicago puede haberse mostrado muy productiva, es la
ms modesta ecologa cultural de Steward lo que nosotros
consideramos que es el verdadero precursor de la teora social
orientada ecolgicamente que apareci a finales de los sesenta.
Las dcadas de los cuarenta y los cincuenta fueron aos dif-
ciles para todas aquellas teoras que pretendan conceder al me-
dio ambiente un lugar central en el anlisis de la sociedad. La an-
tropologa estuvo dominada por el particularismo)) de Franz Boas
y el posibilismo de Kroeber, mientras que en Francia el estruc-
ruralismo de Claude Lvi-Strauss se converta en la fuerza do-
minante. En Gran Bretaa, la funcionalista so-
cial (bajo la influencia de sus fundadores Malinowski y Radcliffe
Brown) segua manteniendo una fuerte presencia. Todos estos
enfoques tenan tendencia a ser ms o menos radicalmente
antiambientalistas, y la obra de Steward fue la destacada excep-
cin a esta regla. Por hablar de la sociologa, si prescindimos de
93
la escuela de Chicago (de la que, de todos modos, no pc.:mau,
que fuera realmente ecolgica o ambientalista), no existi
1928 y 1970 ningn texto sociolgico importante que
seriamente el tema de la relacin entre el medio ambiente y
sociedad en su sentido amplio. (La Teoras sociolgicas conumfJ
rdneas de Sorokin, publicadas en 1928 fue el texto ms
tante hasta los setenta sobre este tema: el autor dedica ms de
pginas a la obra de los deterministas medioambientales,
do con fuerza los postulados de Huntington y otros). La
logia de mitad de siglo dedic slo una atencin superftcial
medio ambiente, reconocindole como relevante para el
de la sociedad, pero ignorndolo en sus obras.
94
VI. DEL REDUCCIONISMO BIOLGICO
A LA SOCIOBIOLOGfA
11 reduccionismo biolgico como paradigma de anlisis social y
como ideologa conservadora tuvo una fuerte presencia en el pen-
lllllliento socioambiental hasta finales de la e ~ n d a Guerra Mun-
dllll. Su consolidacin, a partir de entonces, sufri un importan-
le frenazo debido en gran parte a los excesos y al genocidio
rpetrados por los nazis, quienes tomaron prestado el darwinis-
tno social vulgar para justificar sus polticas de exterminio y de
experimentacin gentica humana. Incluir variables gentico-
biolgicas para explicar el comportamiento humano, tanto a ni-
Yel individual como colectivo, topaba con muchos recelos hasta
la introduccin de modelos ms sofisticados y no vinculados a
Ideologas o prcticas polticas radicales de la ultraderecha. La So-
clobiologa, expuesta sobre todo por E. O. Wilson, es la ms clara
expresin de un nuevo reduccionismo biolgico (que podra-
calificar de cientfico) y de una vuelta a la biologizacin
la teora social.
El trabajo de Wilson tiene una estrecha vinculacin con la
logia y en particular se enmarca dentro de la tradicin dar-
niana de la ecologa de poblaciones. Su primera incursin
alusin explcita a la sociobiologa se encuentra en un clsi-
Co de la.entomologa ecolgica (Wilson es considerado como un
tlpecialista de prestigio mundial en el estudio de la organizacin
10cial de las hormigas) titulado The lnsect Societies (Wilson 1971).
95
~ ..

1
.
f
..
Wilson, en su obra maestra Sociobiology -A New Synthesis (1
de carcter netamente cientfico, hace numerosas declaraciom::i'
exposiciones de los mritos del reduccionismo (sin utilizar
palabra):
La sociobiologa se define como el estudio sistemtico de
bases biolgicas de toda conducta social. En el presente se
centra en -las sociedades animales, la estructura de su
cin, sus castas y su modo de comunicacin, junto con la
siologa que subyace a todas las adaptaciones sociales.
nuestra disciplina tambin se ocupa del comportamiento
cial del hombre primitivo y las caractersticas de la
cin de las ms primitivas sociedades humanas existentes
la actualidad. (Wilson, 1975, p. 4)
Ms adelante afirma:
Permitir la prediccin cuantitativa de la cualidades de la
ganizacin social (dimensin del grupo, composicin de
des y modos de organizacin que incluye: comun
divisin del trabajo y distribucin del tiempo). Todo ello
partir de los determinantes primordiales de la evolucin
cial (que son, como se dijo en el captulo 3, la inercia
ca y las presiones ecolgicas). (Wilson, 1975, p. 63)
On Human Nature (el libro ms vendido de Wilson) es,
cialmente, una divulgacin popular del ltimo captulo de
obra anteriormente citada, Sociobiologa, donde el autor
dejado sentado que los principios biolgicos a que se recurre
explicar el comportamiento de los animales (especies soci
pueden aplicarse al estudio de la sociabilidad humana. Por
camino -conclua- la nueva ciencia de la sociobiologa
convertir en el enfoque primordial de las ciencias sociales
tituyndolas completamente o, al menos, relegndolas a
situacin secundaria. Este libro es solamente uno de una serie
textos de divulgacin, de gran xito editorial durante los
setenta, que intentaban proyectar el paradigma
como la nueva ciencia del comportamiento (vase The
96
llr Desmond Morris y The Territorial Imperative de Tiger and
Jlox). Pero On Human Nature no slo ha sido escrito como un
wmentario de los principales temas sociobiolgicos sino tambin
para responder a las fuertes crticas que su nueva sntesis pro-
voc por parte de los cientficos sociales e incluso de no pocos
hilogos.
Su autor se centra en la religiosidad, en la agresin, en el sacrifi-
do generoso (altruismo) y en la sexualidad como caractersticas
fundamentales del comportamiento social, dignas de anlisis en
el marco darwiniano, que es donde se asienta la sociobiologa y
es el nico que les puede dar su pleno sentido. Ms concretamen-
te, lo que Wilson pretende es mostrar que existe toda una gama
de actividades sociales y humanas cuyas races evolutivas (biol-
gicas) no son rastros semiperdidos en el fondo de los milenios,
Nino que podemos recuperar sus orgenes cercanos en nuestro paso
reciente del gnero primate a la especie Homo.
La idea no es nueva, y, leyendo el libro, se perciben los ecos
familiares de muchos de sus conceptos ya formulados en esa
larga tradicin del reduccionismo biolgico (Haeckel, Spencer ... ).
La sociobiologa se basa, fundamentalmente, en la actual eco-
loga de poblaciones y en la gentica cuyos avances en las tres
ltimas dcadas han sido espectaculares. Wilson dice:
Lo autntico de la nueva sociobiologa es la manera cmo en-
tresaca de la matriz tradicional de la etologa y de la psicolo-
ga los fenmenos ms importantes de la organizacin social
para resituarlos en el panorama de la ecologa de la gentica
que los contemplan ahora a nivel de poblacin con el objeto
de demostrar cmo los grupos sociales se adaptan al medio
gracias a la evolucin. Slo desde hace escasos aos la genti-
ca y la ecologa han avanzado lo suficiente como para que
podamos servirnos de estos fundamentos. (E. O. Wilson,
1978, pp. 16-17)
Los captulos que abren On Human Nature sirven de presen-
tacin a las proposiciones bsicas de la sociobiologa que se
refieren al conocimiento del ser humano. Wilson prosigue
luego interpretando, desde su ngulo reduccionista, cuatro
97
,.--

1
t
f
'.
expresiones tpicas del comportamiento animal que son,
ya hemos dicho, la agresin, el sexo, el altruismo y la
Con respecto a la primera, el discurso wilsoniano no aporta
vedad esencial:
Los seres humanos tienen una fuerte predisposicin, previa
todo razonamiento, a responder con violencia a todas las
nazas externas y a entrar en una puja de hostilidades con
fin de obtener un margen de seguridad cmoda ante la
de amenazas. Este tipo de reaccin es algo que se ha
a lo largo de cientos y miles de aos de evolucin humana
ha conferido ventajas biolgicas a los que se han
a ella con mayor fidelidad. (Ibd., p. 119)
Wilson trabaja una serie de temas de inters social o
que incluyen por ejemplo el suicidio altruista, para el cual
pone una interpretacin plenamente biolgica:
La seleccin natural puede generalizarse si se incluye la
cin parental (kin selection) ... La hormiga soldado que con
sacrificio (esterilidad) protege al resto de la colonia y
al rey y la reina, sus padres, se ve luego rodeada de
y hermanas frtiles y, gracias a ello, los genes altruistas
multiplican y se expanden en los sobrinos y sobrinas.
p. 153)
Seguramente, una elegante interpretacin del
to altruista de los insectos sociales que tranquiliza a los
cos sociales, les hace la concesin de que el altruismo llUm<Lu
en sus formas y en su intensidad, est bsicamente
por determinaciones culturales. No obstante:
98
Hay que insistir que el sentimiento emotivo que tan
samente se manifiesta en los hombres de todas las soCieaa(l
es lo que realmente ha evolucionado genticamente. (1
p. 153)
La reputacin, indiscutible, del eclogo-entomlogo Wilson
no se debe en absoluto a sus elucubraciones metafsicas sobre la
naturaleza del Homo Sapiens, que constituyen el cuerpo de su
l'aptulo 27 de Sociobiologa y el de On Human Nature. En este
libro que acabamos de comentar, Wilson sufre un extravo y toda
l11 ciencia de que se hace gala no pasa de ser un espectacular dis-
play pero mal emplazado. En el fondo ha tropezado con el pro-
blema epistemolgico de la relacin y el trasvase conceptual en-
tre unas ciencias y otras. Es cierto que suscita hiptesis, pero no
lo es menos que el razonamiento y las pruebas que aduce son sor-
prendentemente tendenciosas. Wilson no parece ser consciente de
las ingenuidades que comete extrapolando alegremente en domi-
nios tan complejos como la agresin, el altruismo o la religin.
Adems, decir que su sociobiologa representa una nueva snte-
IJs,,, cuando es evidente que tan slo es un episodio ms (de acuer-
do con el estado actual de la biologa) de una larga historia, es
Utilizar la palabra nueva en un sentido engaoso: es nueva por-
que es la ltima hasta el momento, pero no es sino una versin
ms moderna de un vetusto discurso con un largo rodaje que,
por supuesto, seguir teniendo gancho y clones en el futuro.
La obra de tan distinguido cientfico, que avalaba premisas
rrduccionistas, tuvo una respuesta inmediata. Las crticas de la
tocio biologa de Stephen J. Gould han tenido una amplia difu-
lln a travs de sus libros de ensayos y trabajos cientficos sobre
la historia del darwinismo. Sin embargo, el libro del antroplo-
10 Marshall Sahlins, The Use andAbuse ofBiology (Sahlins, 1976),
areci muy poco tiempo despus de la publicacin de
, constituye la primera crtica extensa (en forma
libro) de los problemas metodolgicos y conceptuales que
ta la sociobiologa, as como de sus implicaciones ideo-
cas.
Criticar a la sociobiologa y a la etologa no implica negar la
que tienen las ciencias de la vida para las ciencias
y humanas. Al comenzar el librp, Sahlins afirma:
Aunque lo biolgico es una condicin absolutamente necesa-
ria de lo cultural es tambin insuficiente. La biologa es inca-
paz de especificar qu propiedades culturales caracterizan la
99
conducta humana o cmo varan de un grupo a otro.
p. XI)
En la primera parte, Sahlins fustiga las pretensiones que
menta la sociobiologa de sentar las bases de una teora
cultura. El autor, en el captulo titulado Crtica de la
loga vulgar, analiza y ataca los trabajos de los predecesores1
Wilson (Ardrey, Lorenz y Morris) todos los cuales. son
tes, segn l, de un determinismo biolgico de lo ms
Segn afirma Sahlins, el postulado fundamental que les s r v ~
punto de partida es que:
Los fenmenos de sociabilidad humana son una c:Aprc::oruu ,
recta de las disposiciones conductuales o emotivas de
especie, tales como la agresividad, la sexualidad o el
mo. Estas predisposiciones han sido establecidas en el
de la filogenia de los mamferos, de los primates o de los
mnidos. (Ibd., p. XIV)
Luego, Sahlins analiza el problema de la seleccin
(kin selection). La premisa de la sociobiologa cientfica
oposicin a la vulgar) es que la conducta social humana
determinada por el clculo que realiza de su xito
Wilson, Trivers, Alexander y dems pretenden que la
cin parental (que en esencia consiste en un anlisis de
beneficio de la manera de conducirse los parientes, basado
un programa de optimizacin que el ADN construye para
constituye la estructura profunda de la accin social
(Ibd., p. 17)
En la segunda parte, Sahlins analiza las transformaciones
ha sufrido la teora evolucionista en sus transacciones con la
ganizacin social humana. El concepto de seleccin natural
ido alterndose a medida que era asimilado por las teoras de
accin social nacidas en una economa de mercado
La interpretacin que finalmente recibe es un reflejo del
llo histrico y econmico de la cultura occidental. Luego,
100
riiNa revista a la visin que Hobbes da del hombre y demuestra
lJIIe los pensadores occidentales han proyectado la imagen del
' hombre en el reino animal, como si la actividad econmica en
nnrido amplio echase sus races en el dominio de los genes; lue-
au, en una curiosa inversin dialctica, han recurrido al con-
cepto de la naturaleza animal del hombre para justificar la
condicin social humana. Sahlins insiste en que la sociobiologa
dr Wilson es la ltima formulacin de esta postura ya tradi-
cional:
Por lo menos desde Hobbes, las caractersticas adquisitivas y
competitivas de la actividad humana se han confundido con
la naturaleza y sta, moldeada a la imagen del hombre, ha
servido para interpretar al hombre occidental. (lbd., p. 93)
El paleontlogo Stephen J. Gould, actualmente el ms cono-
cido crtico del reduccionismo biolgico, con su gran multiplici-
dlld de bestsellers sobre la historia de la biologa, ha manteni-
do vivo el debate sobre la epistemologa de la sociobiologa. Por
Otra parte, otros bilogos como el genetista Richard Dawkins
(autor de El gen egosta 1979 -otro bestseller, por cierto-)
proyectan una sociobiologa revisionista que contempla inte-
arar el papel de la transmisin social o cultural (el concepto
de meme) para explicar hechos sociales como el altruismo,
IUperando as parcialmente el problema del determinismo
1rntico:
Podemos discurrir medios para cultivar y fomentar delibera-
. damente un altruismo puro y desinteresado: algo que no tie-
ne lugar en la naturaleza, algo que nunca ha existido en toda
la historia del mundo. Somos construidos como mquinas de
genes y educados como mquinas de memes, pero tenemos el
poder de rebelarnos contra nuestros creadores. Nosotros, slo
nosotros en la Tierra, podemos rebelarnos contra la tirana de
los reproductores egostas. (Dawkins, 1979, p. 293)
La sociobiologa sigue teniendo sus investigadores y divul-
aadores y tambin sus crticos y detractores. Sin embargo, no
101
..

ocupa el espacio meditico o, incluso, cientfico tan
que posea durante los aos setenta y ochenta. Nuevas
o permutaciones han emergido y se han consolidado,
mente durante la dcada de los noventa. Son
acordes con una creciente ecologizacin del pensamiento
ltico-social que a la vez integran algunos elementos reduccioms;
tas; el concepto de gaia de Lovelock y la deep ecology
especialmente relevantes en este sentido y, curiosamente,
aspectos de estas revisiones nos pueden recordar la ciencia
ideologa proyectadas por la Liga Monista alemana de
Haeckel y sus seguidores (sin su dimensin racista) a finales
siglo XIX .
102.
PROBLEMAS ACTUALES DE LA
SOCIOLOGA AMBIENTAL:
ECOLOGA SOCIAL DEL RIESGO
VII. ECOLOGA SISTMICA EN
LAS CIENCIAS SOCIALES Y HUMANAS
En esta seccin vamos a examinar brevemente algunos de los prin-
cipales avances en lo que se ha venido conociendo con el nom-
bre de nueva ecologa o ecologa sistmica. El aumento general
de los estudios ecolgicos en los aos treinta y cuarenta se con-
virti en una explosin a finales de los sesenta. Durante este
perodo de crecimiento se realizaron grandes avances tericos y
metodolgicos, en la ecologa y en las ciencias con ella relaciona-
das, que tuvieron un profundo efecto sobre la direccin hacia la
que iban la investigacin y la teorizacin socioambiental. Nues-
tro propsito aqu no es describir en detalle tales avances, sino
hacer una presentacin de algunos conceptos de la ecologa sist-
mica que son claves para el desarrollo de la sociologa ambiental
y de la antropologa ecolgica.
En los aos treinta y en el campo de la ecologa, exista una
preocupacin creciente por el hecho de que algunos investigado-
res, y especialmente los divulgadores de la disciplina, se estaban
entusiasmando con el uso de la ubicua metfora orgnica. A fin
de cuentas, el organicismo constitua tan slo una analoga que
no haba que seguir literalmente. Muchos eclogos eran conscien-
tes de la necesidad de encontrar un marco organizador y menos
metafrico para ubicar y explicar adecuadamente los procesos eco-
lgicos.
El concepto de ecosistema, introducido por vez primera por
Arthur Tansley en 1935, pareca evitar los escollos ocultos de la
105
analoga elegante pero fallida. Se inspiraba en buena medida
los modelos termodinJmicos de la fsica y fue formulado en
minos de sistemas y de energa:
El concepto ms importante es ... el sistema global (en el sen '
tido de la fsica), incluyendo no slo el complejo del organis
mo sino tambin todo el conjunto de factores fsicos que
man lo que llamamos el medio ambiente ... No podemos
separar (los organismos) de su entorno especial con el cual
forman un sistema fsico ... Son los sistemas as formados los
que ... (son) las unidades bsicas de la naturaleza sobre la faz
de la tierra ... Estos ecosistemas, tal como podemos llamarlos,
son de tipos y tamaos muy variados. (A. Tansley, 1935,
p. 284)
Eugene Odum y otros han sealado que, si bien Tansley in-
trodujo por primera vez el trmino, la nocin llevaba ya algn
tiempo existiendo (en las obras de Mobius, S. A. Forbes,
Mozorov, etc.) aunque era explicada, en otro vocabulario, como
bionosis.
A finales de los aos cicuenta y en los sesenta se debati la
relevancia de los sistemas de informacin y de la ciberntica en
relacin con la ecologa. Ramn Margalef (1968) fue uno de los
exponentes ms cono.cidos y citados del ecosistema como un sis-
tema ciberntico, y esta sntesis se ha conocido como ecologa de
sistemas o sistmica -funcionalista, por cierto, y constitu-
yendo un enfoque que se presta perfectamente a la formalizacin
matemtica y, por ende, muy atractivo en el contexto de la as
llamada <<revolucin cuantitativa-.
106
La ciberntica se refiere a los sistemas. Cada sistema es un con-
junto de elementos o unidades o compartimentos diferentes,
cada uno de los cuales puede existir en estados muy diferen-
tes, tales que la seleccin de un estado se ve influenciada por
los estados de los otros componentes del sistema. Los elemen-
tos relacionados por influencias recprocas son un bucle de
retroalimentacin. El bucle puede ser negativo o estabilizador,
como el que forman un aparato de calor y su termostato, o
los mecanismos que regulan el nivel de azcar en la san-
gre. O bien el bucle puede ser positivo o desbaratador, como
la propagacin de una epidemia aniquiladora. (R. Margalef,
1968, p. 3)
El ecosistema se ha convertido, pues, en el principio organi-
zador de la ecologa moderna, en que el flujo unidireccional de
energa y su transformacin por parte de los organismos as como
la circulacin de material, son el eje central. El ecosistema est
integrado por organismos, materia inorgnica y hbitats, agrupa-
dos en un conjunto funcional. El sistema es conducido o empu-
jado por un aporte de energa en forma de luz solar. Esta ener-
ga, combinada con sustancias inorgnicas, es transformada en
materia viva por los organismos llamados productores. Les conoce-
mos como plantas terrestres y fitoplancton acutico, que convierten
la luz solar en partes adicionales de su peso corporal por el me-
canismo de la fotosntesis. Estos productores son la base alimen-
ticia para otros organismos conocidos como consumidores. Estos
se pueden dividir en tres grandes categoras: herbvoros, carnvo-
ros y descomponedores. La transformacin de la energa en el
ecosistema obedece a las dos leyes de la termodindmica que dicen
que no puede haber creacin o destruccin de energa, sino slo
transformacin, y cuando se produce esta conversin, siempre es
hacia una forma menos organizada y ms dispersa (entropa).
En la ecologa contempornea, se estudia el flujo de energa a
travs del ecosistema en trminos de inputs y Outputs en un
sistema de produccin. Para Eugene Odum (1963) uno de los
objetivos de la ecologa es precisamente el inters por la manera
en que la energa se transforma dentro del sistema.
Los paralelismos entre el flujo de energa en un ecosistema y
el flujo de dinero en una economa no se han perdido entre los
investigadores de la relacin entre sociedad y medio ambiente.
Si nos remontamos al siglo XVIII, diremos que los que se dedica-
ban a la historia natural/ de la naturaleza hablaban a menudo
en trminos de economa de la naturaleza.
En la ecologa moderna, los organismos se agrupan segn la
manera en que procesan o consumen energa, es decir, que se clasi-
fican segn sus hbitos de alimentacin. Esta clasificacin divide
107
a los organismos en niveles trficos, con los productores
autotrofos en la base del sistema: plantas verdes (tanto
tres como acuticas) de las cuales deriva, en ltima instancia, toda
energa para todos los dems tipos de organismos. En este esque-
ma encontramos herbvoros que consumen a los productores, de-
predadores que se alimentan de los herbvoros, y depredado-
res que devoran a otros depredadores. Esta lnea o serie de
consumo de un grupo de organismo a otro recibe el nombre de
cadena de alimentacin.
El concepto de productividad (de nuevo una idea que proce-
de de la economa) es tambin de gran importancia en la ecolo-
ga contempornea. Los productores o autotrofos son el nico
grupo de organismos que puede convertir la luz solar en peso
corporal (biomasa) y, tal como ya se ha dicho, son la fuente de
nutrientes (energa) para todos los dems organismos de los res-
tantes niveles trficos. La produccin al primer nivel trfico re-
cibe el nombre de produccin primaria y representa la energa
de base de un ecosistema.
El lenguaje de la sucesin (desarrollado, como ya vimos, por
eclogos precedentes), con su estudio de las poblaciones y lasco-
munidades, no ha sido dejado de lado por la ecologa moderna
sino que ha sido colocado en el marco del ecosistema y del flujo
energtico
La ecologa posee, pues, hoy sus conceptos organizadores cen-
trales que son los de ecosistema, energtica y productividad. Son
precisamente estos conceptos los qe han sido retomados por la
nueva ciencia social ambiental.
A pesar del predominio de una pluralidad de opciones teri-
cas ms o menos antiambientales en la antropologa, el posibilis-
mo geogrfico, el estructuralismo, el funcionalismo y el particu-
larismo histrico, dicha disciplina ha mantenido inters por el
papel del medio ambiente a la hora de analizar procesos cultura-
les y sociales. Ya hemos dicho que la ecologa cultural de Julian
Steward fue un precursor de la antropologa ecolgica contem-
pornea. Tanto Steward como sus colaboradores tenan como
objetivo el estudio de la relacin entre medio ambiente y cultu-
ra, con la finalidad de clasificar y ampliar nuestra comprensin
de ciertos fenmenos culturales.
108
La antropologa ecolgica actual est claramente en deuda con
las obras pioneras de Julian Steward. Richard B. Lee, en su obra
sobre los Kung San, nos dice que la ecologa cultural de Steward
es una de las tradiciones antropolgicas que ms influyeron en
su obra.
El estudio recurre en gran medida a ... la escuela antropolgi-
ca de ecologa cultural fundada por Julian Steward ... La eco-
loga cultural sujeta el estudio de la sociedad humana al mundo
natural como punto de partida, pero incluye, como aadidu-
ra a la subsistencia, a la nutricin y a la climatologa, el estu-
dio de la demografa, la tecnologa, la energtica, la economa
y una amplia gama de conductas culturales. (R. B. Lee, p. 3)
La antropologa ecolgica surgi antes que la sociologa am-
biental, alcanzando una posicin slida a mediados de los se-
senta, poca en la cual un cierto nmero de antroplogos haba
adoptado el enfoque ecolgico. Las figuras ms importantes de
los sesenta fueron, entre otros, Clifford Geertz, Roy Rappaport,
Andrew Vayda, etc. seguidos por otro grupo que constituido por
algunos antroplogos que intentaron incorporar elementos de la
teora marxista a la orientacin ecolgica. En este grupo se en-
contraban Marvin Harris y Richard B. Lee. Hacia los aos se-
tenta, proliferaban los estudios ecolgicos en antropologa.
Andrew Vayda (1969) nos dice que en la antropologa cul-
tural:
Se puede distinguir adecuadamente dos maneras de relacio-
nar la conducta cultural con los fenmenos medioambienta-
les: ya sea mostrando que los aspectos de la conducta cultural
funcionan como parte de un sistema que tambin incluye fe-
nmenos medioambientales, ya sea mostrando que los fen-
menos medioambientales son en cierto modo responsables del
origen o del desarrollo de la conducta cultural que se est in-
vestigando. Con el primer enfoque, podemos contribuir a
hacer ms comprensibles las prcticas culturales sealando de
alguna manera cmo funcionan, pero no estaremos necesa-
riamente intentando explicar las cuestiones referidas a su
109
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evolucin, que son las que tiene por objeto el segundo en-
foque. (A. Vayda, 1969, p. XI-XII)
La mayor parte de los primeros estudios se interesaban por
hacer inteligible la conducta cultural relacionndola con los
fenmenos del entorno y con el sistema ecolgico en el que
se daba la conducta en cuestin. Para ello, la nueva generacin
de antroplogos usaba a menudo los mtodos, tcnicas y con-
ceptos de la ecologa moderna. Los seres humanos y su cultura
seran considerados como parte de un ecosistema. Con fre-
cuencia, ello significaba determinar el papel de los humanos
dentro del ecosistema en trminos de energtica y de niveles tr-
ficos. El inters por los aspectos de la energtica se volvi espe-
cialmente importante en los estudios ms recientes, y a menudo
incluyen el tratamiento matemtico de los flujos de energa en
las sociedades humanas en relacin con sus ecosistemas locales.
Empezaremos nuestra presentacin de la ecologa antropol-
gica con un repaso de su anlisis de tres formas, en aparencia ms
bien raras, de conducta cultural: la adivinacin, las fiestas con so-
breabundancia de regalos y la matanza ritual del cerdo. stos y
otros tipos de conducta cultural han sido considerados a menu-
do irracionales y desconcertantes, sin posibilidad de desvelar su
origen desde la ciencia.
Para explicar los diferentes modelos de cultura, debemos
empezar por asumir que la vida humana no es slo azar o ca-
pricho. Si no se asume esto, la tentacin de abandonar, en
cuanto se aborda una costumbre o una institucin obstinada-
mente inescrutables, se vuelve a menudo irresistible. En el
transcurso de los aos he descubierto que estilos de vida de
que muchos decan que eran totalmente insondables, tienen
en realidad causas definidas y bien inteligibles ... Incluso las
creencias y prcticas que parecan ms asombrosas resultaron,
despus de un examen ms detenido, estar basadas en
condiciones, necesidades y actividades ordinarias, banales e
incluso dirase vulgares. (M. Harris, 1974, p. 3)
110
La adivinacin se suele considerar como un tipo de ritual m-
gico y
La magia es, por definicin y por reputacin, un mtodo no-
tablemente ineficaz para alcanzar los fines especficos que se
proponen obtener quienes la practican. Por lo menos superfi-
cialmente, parecera pues que los rituales mgicos son casos
clsicos de parcas soluciones a los problemas. (0. M; Moore
en A. Vayda, 1969, p. 121)
Ornar Khayyam Moore (de hecho socilogo de formacin) su-
giere que algunas prcticas, como la adivinacin y el pensamien-
to mgico, pueden ser maneras eficaces de alcanzar un objetivo
dado.
Moore (1965) ilustra este punto con la conducta de los
Montagnais-Naskapis del Labrador. Esta tribu recurre a la adivi-
nacin cuando no sabe con certeza dnde van a encontrar caza y
cuando la provisin de alimentos es peligrosamente baja. La adi-
vinacin consiste en sostener un omplato de carib o de castor
encima de unas brasas vivas. Entonces aparecen manchas y grie-
tas en el hueso, y esto determina la direccin en que deben par-
tir los cazadores para empezar a buscar la caza. Moore lo consi-
dera un mecanismo que, de hecho, ayuda a cazar en la medida
en que deja al azar la eleccin de nuevos terrenos para la caza e
impide as que los Naskapis acudan repetidamente a zonas en que
la caza haba sido abundante en tiempos de escasez de comida.
Si hubiera repeticin, muy probablemente los animales se Sen-
sibilizaran respecto de las pautas de caza de los Naskapis y ello
les llevara a desplazarse a otros lugares.
Podemos observar que la adivinacin basada en la lectura de
manchas y grietas sirve para romper (o debilitar) los nexos cau-
sales entre las decisiones finales sobre dnde ir a cazar y las
preferencias individuales y de grupo en esta cuestin ... Parece
seguro asumir que los seres humanos necesitan algo funcio-
nal, equivalente a una tabla de nmeros randomizados, si
quieren evitar regularidades inconscientes en su conducta que
puedan ser usadas por su adversarios. (Ibd., p. 124)
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Uno de los fenmenos culturales que ms quebraderos de ca-
beza dio a la antropologa de los aos veinte a los cuarenta fue el
sistema de fiestas con regalos de los Kwakiud de la Columbia .
Britnica y la Isla de Vancouver. Pareca, al menos superficial-
mente, que dicho sistema implica un consumo notable o exage-
rado por parte de los jefes para alcanzar el ms alto estatus
dentro de las comunidades Kwakiud. Se estableca, al parecer, un
elaborado sistema de competencia entre los jefes, en que el que
al que daba las fiestas ms esplndidas y los regalos ms genero-
sos le iba a ser adjudicado el estatus ms alto entre sus pares. La
rivalidad en la organizacin de estas f i e s t ~ s el regalo de comida .
y objetos y el gran consumo implicaba dar lo que el jefe (con el
trabajo de los miembros de la tribu) haba acumulado, en pesca-
do fresco o seco (salmn), aceite, bayas y frutos, mantas y pieles
de animales.
En un texto de Stuart Piddock (1965) titulado The Potlach
System of the Southern Kwakiutl: A New Perspective y en el libro
de Marvin Harris (1989) Cows, Pigs, Wars and Witches, ambos
autores describen estos rituales de regalo exagerado y aparente-
mente descontrolado de obsequios, pero desafan al mismo tiempo
las posiciones tradicionales en la materia, expresadas por antro-
plogos/as como Ruth Benedict, Franz Boas y Helen Codere.
Ruth Benedict (1934) en su Pattern ofCultures (un clsico de
la antropologa) pinta un cuadro de megalomana desbocada que
deriva en unos jefes jactanciosos que compiten por el estatus a
travs de extravagantes ofrecimientos de regalos y un sobrecon-
sumo grotesco, que puede llegar a implicar el incendio de la casa
del jefe por su propia mano. De la jactancia, Benedict dice que:
112
A juzgar por los estndares de otras culturas, los discursos de
los jefes son de una megalomana descarada. (R. R. Benedict,
en Harris, p. 99)
Por su parte, Harris sugiere que:
los banquetes de los Kwakiud eran el resultado no de capri-
chos maniticos, sino de condiciones econmicas y ecolgi-
cas definidas. (M. Harris, 1989, p. 96)
Piddock sostiene que:
En pocas primitivas, el banquete tena una verdadera funcin
pro supervivencia o de subsistencia, para contrarrestar los efec-
tos de la variacin de la productividad de los recursos por me-
dio del intercambio de alimentos, desde aquellos grupos que
en ese momento tenan un excedente temporal haca aquellos
otros que tenan un dficit temporal. (S. Piddocke en A.
Vayda, 1969, p. 130)
Piddocke y Harris corrigen las suposiciones aparentemente fal-
sas, particularmente las de Codere y Benedict, de que el sistema
de banquetes con regalos se desarrollaba en un contexto de eco-
noma de grandes excedentes. Mostraron cmo en el pasado,
antes del contacto con los colonizadores europeos y antes de que
la poblacin local quedara diezmada por la viruela importada y
otras enfermedades (la poblacin local baj de 23.000 en 1836 a
2.000 individuos en 1886), haba una notable variabilidad en
cuanto a la provisin y las fuentes de alimentos. Las principales
actividades de subsistencia eran la pesca marina y fluvial, la re-
cogida de bayas y la caza de animales terrestres y marinos.
Piddocke analiza la gran variacin en la disponibilidad de estas
fuentes de alimentos. Dicha variacin era, a menudo, un factor
de localizacin: un ao se poda hallar una gran cantidad de una
especie marina en un lugar en el que no se encontraba ni un es-
pcimen el ao anterior. As pues, habra accesos diferenciales a
los recursos de alimentos, que variaran segn la estacin y la
localizacin. Para Piddocke y Harris, el sistema de banquetes
constitua un mecanismo para redistribuir los excedentes de una
zona hacia otras zonas deficitarias:
A pesar del empuje competitivo de los banquetes, funciona-
ron primitivamente como transferencia de alimentos y otros
bienes, desde centros de alta produccin hacia poblados me-
nos afortunados. Y lo dir de manera ms contundente: a causa
de la fuerza competitiva, estas transferencias quedaban asegu-
radas. Puesto que haba fluctuaciones imprevisibles en las cap-
turas de pesca, la recogida de frutos silvestres y las cosechas
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de vegetales, los banquetes entre pueblos eran provechosos
desde el punto de vista del conjunto de las poblaciones de una
regin. Cuando los peces ponan los huevos en los cursos
de agua cercanos y las bayas maduraban cerca del alcance de
la mano, entonces los huspedes del ao anterior se con-
vertan en los anfitriones. En tiempos primitivos, el ban-
quete significaba que quienes tenan daban y quienes reci-
ban ... Para comer, quien no poda hacerlo, no tena ms que
admitir que el jefe rival era un gran hombre. (M. Harris, 197 4,
p. 102)
Harris sita otros casos de conducta similar en otras partes del
planeta, y siempre las coloca bajo una conjuncin de factores eco-
lgicos y econmicos.
El tercer ejemplo que se ha escogido es, quizs, la forma ms
estudiada de conducta cultural que haya tratado la antropologa:
la matanza ritual del cerdo. Las investigaciones ms conocidas
sobre esta cuestin son de Roy Rappaport (1963) y Andrew Vayda
(1968).
La matanza ritual de cerdos es especialmente importante para
algunas comunidades aisladas de las tierras altas de Nueva Gui-
nea. Parece ser que una vez por generacin (cada 12 o 14 aos
aproximadamente), las tribus Tsembaga que Rappaport estudi
celebraban una comilona/fiesta comiendo cerdo, reducien-
do as la que fuera una abundante poblacin de cerdos hasta dejar
slo un rebao de talla mnima compuesto slo por los cochini-
llos. Este festn a base de cerdo sera un sacrificio para los ante-
pasados: cerdos para los antepasados. La fiesta de matanza ri-
tual, conocida como kaiko, dura casi un ao y significa un
sacrificio masivo de cerdos. Durante las fiestas, se distribuye y
regala cerdo a los aliados. Estas fiestas se asocian con las luchas
por la tierra contra los clanes opositores, que empiezan al final
del kaiko. Los combates terminarn repentinamente, seguidos por
una larga tregua ligada a la fuerza del rebao de cerdos.
El ciclo de la matanza del cerdo, el combate y la larga tregua
es, segn Rappaport, un mecanismo ecolgico para mantener el
equilibrio entre la poblacin humana, la del cerdo y los cultivos.
114
Se considera tambin una forma de redistribucin de las prote-
nas y de la tierra.
El ritual de los Tsembaga y otros Maring contribuye amante-
ner el entorno no degradado. Limita las luchas a unas frecuen-
cias que no pongan en peligro la existencia de la poblacin
regional, ajusta las ratios entre el hombre y la tierra, facilita el
comercio, distribuye los excedentes locales de cerdo entre la
poblacin en forma de alimentos porcinos, y garantiza pro-
tenas de gran calidad cuando ms se necesitan. (R. A.
Rappaport, 1967, p. 199)
Para probar estos puntos, Rappaport no slo usa la metodo-
loga de campo de la antropologa, sino tambin las tcnicas de
los eclogos de medicin de flujos de energa y entradas y salidas
a travs del ecosistema local. Son fundamentales en este anlisis
los conceptos de ecosistema y de intercambio trfico interespe-
cfico.
Como dijimos anteriormente, el estudio de la energtica de
las sociedades humanas fue adquiriendo mayor importancia en
la ecologa antropolgica. Ejemplo de ello es la obra de Richard
B. Lee sobre los Kung San del Kalahari (especialmente impor-
tante es su texto titulado The Kung San. Men, Women and Work
in a Foraging Society).
La antropologa ecolgica, en trminos generales, ha ido ra-
dicalizando su aseveracin de que la orientacin de la ecologa
cultural primeriza y otros trabajos socioambientales o ecolgicos
en las ciencias humanas no estaban suficientemente sujetos a la
disciplina, las tcnicas y la metodologa de la propia ecologa.
Los trabajos ecolgicos en la antropologa se han visto afectados
por su orientacin cultural restringida y por su aislamiento de
la ecologa general... Ya es hora de explicitar ... el deseo de al-
canzar una nica ciencia de la ecologa con leyes y principios
que se aplique al hombre como se aplican a otras especies ...
una ciencia unificada de la ecologa ... puede posibilitar
generalizaciones de alcance mucho ms amplio y de mayor
aplicabilidad que las que hasta ahora han formulado los
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antroplogos. (A. Vayda & R. A. Rappaport en J. A. Clifton,
1968, p. 492)
La afirmacin precedente no obtendra la aprobacin de toda la
antropologa ecolgica, aunque otra declaracin de Andrew Vayda,
citada a continuacin, posea posiblemente mayor consenso:
.
Nuestra comprensin ... queda reforzada cuando somos capa-
ces de contemplar las prcticas culturales ... no como expre-
siones exticas de valores culturales o intereses fundamental-
mente inexplicables, sino como componentes sistmicos en las
relaciones de los portadores de esa cultura con el medio ambiente
del cual sacan la energa y los materiales de que dependen sus
vidas y su cultura. (A. Vayda & W. R. Birch, 1977, p. 8)
Si bien est claro que muchos antroplogos han adoptado las
tcnicas, mtodos y conceptos de la ecologa para el anlisis de la
conducta cultural, algunas de las premisas tericas y orientacio-
nes fundamentales sobre las que basan sus trabajos difieren radi-
calmente.
Como en el caso de la sociologa ambiental, tambin se pue-
den identificar asombrosas oposiciones tericas en la antropolo-
ga ecolgica. Por ejemplo, por un lado se ha consolidado un
espacio claro, el materialismo algo eclctico de Lee y Harris (en
que se combinan la ecologa cultural, el marxismo y la teora de
sistemas para conseguir lo que el propio Harris denomina ma-
terialismo cultural), en que el concepto de adaptacin se amol-
da a la explicacin (entre otras cosas) del cambio o transforma-
cin cultural y social. El materialismo cultural contrasta
fuertemente con la antropologa ecolgica funcional de Roy
Rappaport (que combina la teora funcionalista con la de los sis-
temas), que pone el nfasis en el estudio de cmo se mantiene el
equilibrio -en este caso se considera la adaptacin como parte
del sistema de autoregulacin funcional, esencial para cualquier
modelo ciberntico de equilibrio-.
Las obras de Lee y Rappaport, que se presentan en este cap-
tulo, representan ejemplos daros de la polarizacin terica a pe-
sar de que comparten los mismos conceptos ecolgicos.
116
En el caso de Lee, el concepto de transformacin es la clave
para la ampliacin de nuestra comprensin de las sociedades y
del comportamiento cultural. El feedback ciberntico es sin-
nimo de proceso dialctico pues, en esta perspectiva, el cam-
bio es bsico:
Una de las mejores maneras de entender cmo funciona un
sistema es verle transformarse en otro.

Qu objetivos persegua Lee al estudiar los Kung San? El
autor dice que la opinin ms extendida en los campos de la an-
tropologa, la sociologa y la economa (tanto la marxista como
la no marxista) era la de que la vida que llevaban los grupos hu-
manos que subsisten merced a la caza y recogida de productos
silvestres era, por lo general, muy dura y que, su existencia supo-
na una lucha constante. Lee no oculta su escepticismo ante esta
visin. Si este tipo de organizacin social y de economa es el
que ha prevalecido durante milenios en el seno de la especie
Horno Sapiens hay que reconocer su indudable dimensin adap-
tativa.
El hombre cultural ha vivido sobre la tierra desde hace aproxi-
madamente 2 millones de afios; durante el 99% de este pe-
rodo vivi en tanto que cazador y recolector. Es tan slo a
partir de los ltimos diez mil afios que el hombre ha empeza-
do a domesticar las plantas y los animales, y utilizar metales y
a explotar otras fuentes de energa que el cuerpo humano. (Lee
& deVore 1968, p. 3)
Lee tambin sefiala que gran parte de los primeros estudios
daban una imagen falsa de los pueblos cazadores-recolectores. Lo
que l se propone es emplear nuevos instrumentos de anlisis para
comprobar si sus intuiciones acerca de cmo las investigaciones
antropolgicas haban interpretado la existencia de estos pueblos
eran o no correctas. Ese nuevo instrumento lo depar la ecolo-
ga y, ms concretamente, el anlisis input-output energtico
del trabajo y del consumo. Su objetivo principal es la descrip-
cin del modo como los bosquimanos Kung San consiguen (con
117

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una tecnologa sumamente rudimentaria) vivir relativamente bien
en un medio ambiente tan severo, incluso hostil, como el desier-
to Kalahari.
Por qu escoger a los bosquimanos? El austero marco en el
que viven les ha llevado al aislamiento no tan slo en lo concer-
niente a la cultura colonial (principalmente la britnica), sino
tambin con respecto a los poblados indgenas vecinos. Podemos
tener as una idea de cmo nuestros antepasados. cazadores y re-
colectores vivieron durante la era geolgica del Pleistoceno. Lee
seala que muchos antroplogos se muestran escpticos a la hora
de extrapolar o de interpretar las condiciones sociales y cultura-
les de la sociedad humana hacia el pasado. No obstante, est
convencido de que los principios ecolgicos que sirven de base
al comportamiento de los pueblos recolectores, cualesquiera que
sean sus manifestaciones, deben poder decirnos algo (en trmi-
nos generales) con respecto a las comunidades de cazadores y
recolectores, tanto pretritos como actuales. Dos son los enfoques,
que segn Lee, tratan de abordar esta cuestin en sus trminos
ms generales:
El primero, llamado enfoque <<uniformitario, es un mtodo
destinado a tratar datos ecolgicos cuantitativos de un modo
ms riguroso en vista de determinar qu aspectos del compor-
tamiento de los recolectores son centrales y estn estrechamente
relacionados con la estructura y qu aspectos de su compor-
tamiento son eventuales, variables e independientes de la es-
tructura. La segunda lnea de investigacin ... en enfoque mar-
xista reconoce ante todo que todas !as poblaciones de las que
nos ocupamos son humanas y estn compuestas por actores
que hacen elecciones, conscientes e inconscientes, basadas en
su percepcin de la realidad externa y en el conjunto de
reglas o ideologas que les ofrece la cultura. (R. B. Lee, 1979,
p. 3)
La metodologa que emplea Lee se inspira bsicamente en los
modelos de transaccin input-output y en la energtica ecol-
gica. Cmo justifica este modo de enfocar la cuestin? Lee, a
pesar de su antirreduccionismo (biolgico), parte de que, en las
118
poblaciones de organismos, tanto humanos como animales, exis-
te un ciclo de consumo/dispendio energtico y que este princi-
pio general se puede emplear con xito, en primer lugar, para
analizar la energa que gastan los individuos de un pueblo primi-
tivo en buscar el modo de obtener sus alimentos y, en segundo
lugar, para luego relacionarla con la que obtienen de la ingestin
de los mismos.
Con respecto a la energa, existen caractersticas fundamenta-
les que diferencian a los humanos de otras especies de mamferos
(primates por ejemplo). Por lo general, estos ltimos son uni-
dades autosuficientes en cuanto a la subsistencia, mientras que,
en el caso de los primeros, muchos individuos dedican tiempo y
energa a conseguir comida destinada al consumo ajeno. La
autosuficiencia humana se delimita normalmente al grupo social.
ste puede variar desde la familia, en el extremo inferior de la
escala, hasta las vastas economas de EE UU o de la UE en el ex-
tremo superior. Lo que Lee busc fue una sociedad en la que el
complejo sistema de la divisin del trabajo y de las relaciones de
intercambio de energa fuesen inexistentes, una sociedad con un
tipo de economa que se pareciese lo ms posible a la que puede
haber existido durante el Pleistoceno:
En trminos de input-output, una economa presenta una
forma elemental cuando la relacin entre la produccin y el
consumo de alimentos es inmediata en el espacio y en el tiem-
po. Tal economa poseera las siguientes caractersticas: m-
nim.a acumulacin de excedentes: produccin mnima de
bienes de equipo; una ausencia de animales tanto doms-
ticos como los empleados en la actividad agrcola; una activi-
dad permanente durante todo el ao en vista de conseguir co-
mida, por parte de toda persona fsicamente capacitada; la
autosuficiencia en productos alimenticios y la reciprocidad
generalizada con los grupos de vecinos. Si bien ninguna so-
ciedad contempornea presenta todas estas caractersticas, los
bosquimanos Kung San de la regin de Dobe en Botswana
constituyen una buena aproximacin al modelo. (A. Vayda,
1967, p. 23)
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Lee expone el marco etnogrfico, la dinmica de poblacin y
el contexto ecolgico en que viven los Kung. Antes de empren-
der un anlisis del trabajo y del consumo de dicho pueblo, en
trminos de energa, Lee analiza la estrategia de recogida de ali-
mentos que utilizan e indica que puede ser resumida en una sim-
ple constatacin:
Los miembros de un campamento prefieren recoger y comer
los alimentos apetecibles que se encuentran a menor distancia
de un charco de agua (R. B. Lee, 1978, pp. 59-60)
La minimizacin de la distancia viene relacionada con dos fac-
tores: la variacin estacional de la distribucin del aprovisiona-
miento de agua y la abundancia/ escasez de su fuente principal de
alimentacin en torno al campamento. Obviamente, cuanto ms
esparcido se halla ste, mayores sern los desplazamientos nece-
sarios para conseguir el alimento. Una vez hechas estas observa-
ciones sobre estrategia de bsqueda y recogida de alimento se entra
en el anlisis del input-output. En primer lugar, Lee considera
el esfuerzo realizado para subsistir:
El trabajo input, o esfuerzo de subsistencia, es la suma del
trabajo diario realizado por miembros de un grupo, a lo largo
de un perodo de tiempo especificado ... La unidad de consu-
mo se obtiene al sumar el nmero total de individuos depen-
dientes que residen en un campamento durante un perodo
determinado. Es til la siguiente frmula para medir S,
el ndice del esfuerzo de subsistencia: S= T /C en la que T =el
nmero de das trabajo/persona y en la que C=el nmero de
das de consumo/persona. (lbd., p. 2)
La situacin tpica de, por ejemplo, un grupo de mandriles,
en el que cada miembro de la tribu consigue y consume su pro-
pia comida arroja como resultado S= l. La condicin humana, a
este respecto, es radicalmente diferente, ya que, al haber das de
ocio y das de trabajo, el esfuerzo de subsistencia nunca equivale
a la unidad. Compartir alimentos es una pauta bsica en todas
las sociedades humanas y, en cualquier momento dado, no todos
120
los miembros de la comunidad se dedican a esta actividad. En el
caso de los Kung San, el ndice de S oscila entre O, 11 y 0,31, y
traducido a otros trminos, esto significa que la semana laboral
vara de 1,2 das de trabajo a 3,2 das de trabajo por adulto, lo
cual no est nada mal teniendo en cuenta que la norma para una
semana laboral en el mundo industrializado es de 5 a 5,5 das.
(Sin embargo, en pases con una poblacin vieja o con un alto
porcentaje de paro, la mitad de la poblacin no tiene trabajo
remunerado, reduciendo as la media de das trabajados). En todo
caso, se puede decir que los bosquimanos tienen mucho tiempo
para dedicarse a otras actividades, tales como descansar o despla-
zarse hasta campamentos vecinos.
Lee tambin examina el input-output en trminos de nive-
les calorficos. No vale la pena detallar aqu el sistema que sigue
para efectuar sus clculos, pero las conclusiones resultan bastan-
te claras: la cantidad per cpita se estim en 2.140 caloras con
una necesidad diaria de 2.000 (las necesidades de los bosquima-
nos, comparadas con las de otras comunidades humanas, son
inferiores debido a la fisiologa de stos). Segn parece habra un
exceso de energa. Lee concluye que:
El enfoque input-output de la subsistencia ha demostrado
que los bosquimanos Kung de la regin Dobe pueden obte-
ner lo necesario a partir solamente de un gasto modesto de su
tiempo y esfuerzo. Debemos dejar de lado la falsa creencia de
que su vida constituye una lucha constante, lucha que deben
librar ante la adversidad y que finaliza con la muerte tempra-
na. Tal y como Sahlins ha sealado en un reciente anlisis,
nuestras ideas estaban condicionadas por la experiencia tradi-
cional de la economa de escasez. Hemos tenido tendencia a
equiparar la pobreza con la ausencia de riqueza material.
Sahlins sugiere la interpretacin alternativa segn la cual la
actividad cazadora-recolectora revierte directamente en la sa-
lud corporal y la supervivencia, y que se puede lograr este fin
modesto incluso disponiendb de medios tcnicos rudimenta-
rios. El resultado es que los cazadores disfrutaran en realidad
de ms tiempo de ocio que los individuos dedicados a otras
actividades de subsistencia. En el caso de los bosquimanos, la
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obtencin de comida es la principal actividad productiva,
la mayor parte de su tiempo ( de cuatro a cinco das senr<mal
les) la dedican a otras actividades. (Ibd., p. 74)
Roy Rappaport, que emprendi sus trabajos de investigacin
en el campo de la antropologa ecolgica emprica pocos aos an
tes que Richard Lee, utili,za, a diferencia de este ltimo, el anli-
sis funcional en lugar de la teora marxista, en combinacin con
los mtodos ecolgicos ya descritos. El objetivo de Rappaport,
en este estudio, era demostrar cmo el ritual regula las relaciones
de los Tsembaga Maring en Nueva Guinea con un entorno bi-
tico y fsico muy especial y, tambin, con su entorno humano
que se compone de otras tribus. El ritual, en tanto regulacin,
tiene como resultado (ecolgica y culturalmente hablando) un
equilibrio que evita la sobreexplotacin de los recursos biol-
gicos cruciales y los perodos prolongados de conflicto entre
las tribus:
Esta regulacin contribuye a que perduren las comunidades
biticas en sus territorios, redistribuye la tierra entre la gente
y a la gente por las tierras, y limita la frecuencia de las luchas ...
Tambin proporciona un mecanismo para la redistribucin de
cerdos, en forma de carne de cerdo, a travs de una amplia
poblacin regional, a la vez que asegura una provisin de car-
ne de cerdo dentro de la poblacin local cuando sus miem-
bros estn ms necesitados de protenas de alta calidad. (R.
A. Rappaport, p. 181)
El autor estudia los Tsembaga dentro de su ecosistema, como
formando parte de l. Las ventajas de hacer esto son claras: se-
gn Rappaport es posible aislar y cuantificar las distintas
transacciones ecolgicas y, sobre todo, estudiar el flujo energti-
co (utilizando el anlisis input-output) entre los distintos ni-
veles trficos. No obstante, los Tsembaga no estn totalmente ais-
lados, por consiguiente, Rappaport introduce otro nivel de
anlisis: el sistema regional (la interaccin de la poblacin local
con un entorno ms amplio, incluyendo aqu el intercambio de
mercaderas).
122
En el estudio de Rappaport se afirma, en repetidas ocasiones,
lJIIe los ciclos rituales regulan las relaciones ecolgicas de los
'l'sembaga. Para poder demostrarlo tiene que explicar, ante todo,
~ t \ m o se sitan los Tsembaga dentro del sistema bitico al que
pertenecen. Describe entonces, muy detalladamente el sistema
11grcola de la comunidad cuyos alimentos bsicos incluyen dis-
tintos tipos de races: tari, boniatos, ames, mandioca, etc. Rap-
Jlaport realiza un meticuloso anlisis de los jardines Tsembaga en
trminos de caloras. Las relaciones energticas parecen buenas,
especialmente comparndolas con otras agriculturas. Tambin
estudi el consumo y encontr que el contenido calrico de
los alimentos ingeridos era de alrededor de 2.600 caloras para los
varones y de 2.200 caloras para las hembras. El 99% de los ali-
mentos (en peso) era vegetal suponiendo una estructura estable
de la poblacin. Rappaport pudo as calcular que la tierra poda
mantener a 400 individuos, siempre que se controlara la pobla-
cin de cerdos -y esto es precisamente lo que ocurre durante la
matanza ritual del cerdo.
Cul es, entonces, el papel de los cerdos y de la carne de cerdo
en la vida de los Tsembaga? Un nmero reducido de estos ani-
males es til para mantener limpias las zonas residenciales y
tambin controlan el crecimiento de los huertos y los jardines
abandonados. Se castra a los machos a los tres meses, aproxima-
damente, y la reproduccin tiene lugar tras el acoplamiento
(coupling) de cerdas domsticas con cerdos salvajes, por consi-
guiente manteniendo un crecimiento bajo de la poblacin por-
cina domstica. A medida que va creciendo la poblacin de
cerdos, estos requieren ms y ms trabajo para asegurarse que no
daen o invadan los huertos y parcelas cultivados. Y la tensin
empieza a crecer dentro de la comunidad cuando el nmero de
cerdos crece en exceso (despus de 10 a 14 aos). Entonces
sobreviene la matanza ritual. sta se relaciona, pues, con el au-
mento de la presin ambiental sobre la tierra.
El ritual conocido por el nombre de Kaiko dura casi un ao,
y se corona al final con una matanza masiva de cerdos. Durante
los das festivos, se distribuye la carne entre los aliados. Todo esto
est asociado a la lucha por la tierra entre clanes contrarios que
empieza al final del kaiko. El combate finalizar bruscamente,
123
seguido de una larga tregua asociada al contingente de
sacrificados.
El rito es sumamente complicado y Rappaport lo describe
muy detalladamente, pero sus conclusiones son en realidad, muy
simples y claras: aunque el ciclo ritual parezca ser, a primera vis- .
ta, una relacin con los espritus de los antepasados (de ah el
ttulo del libro), de hecho es un mecanismo para controlar el cre-
cimiento de la poblacin de cerdos y la ingestin de protenas.
Tambin implica, en parte, un proceso de gestin de la tierra
cultivable, la redistribucin de excedentes y la limitacin de la
frecuencia de la agresin armada. En definitiva, representa un
mecanismo de control y equilibrio medioambiental.
Y a se ha sealado cmo la sociologa ambiental se desarroll
como nueva rea de especializacin en torno a 1970 y, desde en-
tonces, se ha convertido en una parte reconocida de la sociolo-
ga. Tambin se ha apuntado, al principio de esta seccin,. cmo
la sociologa, desde los aos treinta hasta finales de los sesenta,
evit sistemticamente toda discusin seria sobre la interaccin
entre medio ambiente y sociedad quedando as libre del pecado
materialista en su expresin ambientalista. Incluso la sociologa
de la Escuela de Chicago, con su pretendido inters por la rela-
cin entre medio ambiente y comunidades humanas redujo, de
hecho, el. concepto de medio ambiente al aspecto meramente es-
pacial (solamente una de las variables de los muchos componen-
tes que integran el entorno fsico).
El movimiento ecologista, que apareci a finales de los sesen-
ta, fue analizado por aquella sociologa que ms tarde se iba a
denominar a s misma sociologa ambiental. Hubo intentos (que
repasaremos en mayor profundidad ms adelante) de analizar los
orgenes de los movimientos ecologistas o ambientalistas: algu-
nos argumentaron que haba lazos con los movimientos conser-
vacionistas anteriores, mientras que otros, especialmente Schnai-
berg (1980), se apresuraban a mostrar los vnculos entre el nuevo
movimiento ecologista/ambientalista y el radicalismo poltico
(movimientos a favor de los derechos civiles y movimientos por
la paz y antiguerra) de los Estados Unidos.
Buena parte de los estudios socioambi'entales se interesaban,
especialmente, por establecer el estatus socioeconmico de la
124
militancia ecologista y los motivos subyacentes a su actividad po-
lltica. Otros estudios se centraban en el anlisis de las actitudes.
medioambientales. Este perodo formativo de la sociologa am-
biental, que analiza la evolucin de las polticas ambientales,
puede ser caracterizado como muy descriptivo y aterico en su
orientacin. Pero tal como afirman dos de los actores ms im-
portantes en la primera sociologa ambiental, Riley Dunlap and
William Catton:
Hacia mediados de los setenta, el estudio de los problemas
medioambientales haba empezado a sensibilizar a algunos so-
cilogos sobre la realidad de los problemas ambientales y eco-
lgicos. Ello pareca exigir una nueva valoracin de las pre-
misas sociolgicas dominantes, que partan de la supuesta
irrelevancia del entorno a la hora de entender el comporta-
miento social. (R. Dunlap & W. Catton, 1985, p. 250)
La nueva subdisciplina de la sociologa, que surgi posterior-
mente como resultado de este proceso, ha sido definida por los
mismo autores de la forma siguiente:
El estudio de las interacciones entre el medio ambiente y la
sociedad constituye el ncleo central de la sociologa ambien-
tal. Estas interacciones son complejas y variadas, y en conse-
cuencia los socilogos ambientales investigan una gama de
fenmenos muy diversos ... Se basa en el concepto de Com-
plejo ecolgico. (lbd., p. 252)
Se pueden definir diversas reas de investigacin en sociolo-
ga ambiental no ligadas al estudio de los movimientos ecologis-
tas. Una de estas reas ha reclamado la colaboracin de arquitec-
tos, urbanistas, gegrafos y psiclogos, y se ha centrado en el
estudio del entorno construido por los seres humanos. En
muchos de estos estudios se dedicaba gran atencin al examen del
impacto psicolgico y social del entorno edificado y cmo se
construyen mapas mentales de la ciudad. Una orientacin ms
sociolgica (por oposicin a una ms psicolgica) est ejemplifi-
cada por aquellos cientficos sociales que querran estudiar las
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respuestas de la industria, las administraciones
y las burocracias ante la crisis ecolgica y en el contexto de una
creciente sensibilizacin ciudadana en relacin con la prolifera
ciri de riesgos ambientales.
Otra importante rea de investigacin de la sociologa acad-
mica de mediados de los setenta se convirti en lo que se conoce
como estudios de impacto, es decir, el anlisis de los probables
efectos socioeconmicos y medioambientales de los programas in- .
dustriales, infraestructurales y gubernamentales, tales como la
construccin de autopistas, la minera a cielo abierto, los verte-
deros de residuos domsticos y de residuos industriales.
La energa y la escasez de recursos, en el contexto de la as
Ilamada crisis energtica, dieron pie a un buen nmero de es-
tudios sobre la energa y su eficacia, as como sobre sus ramifi-
caciones sociales, politicas y econmicas. La dimensin interna-
cional y la globalizacin de la problemtica energtica, que emerge
sobre todo a partir de la crisis del petrleo de 1973, incide
notablemente sobre el desarroilo de la sociologa ambiental. La
crtica de los modelos e ideologas desarroilistas es una de las
aportaciones ms importantes que tambin sita y refuerza el con-
cepto de incertidumbre como variable sociolgica en el marco
de las relaciones internacionales. La sociologa ambiental comienza
a plantear las implicaciones de las desigualdades Norte-Sur en el
orden o desorden internacional. Surge de estas reflexiones, con-
juntamente con la disciplina de Relaciones Internacionales, el
concepto de seguridad ecolgica que se ha consolidado como
importante rea de investigacin durante los veinte ltimos aos.
El libro de Schnaiberg Environment from Surplus to Scarcity
(A. Schnaiberg, 1980) representa un esfuerzo importante de teo-
rizacin sociolgica (de las pocas existentes) sobre la problemti-
ca energtica y de escasez. U na exposicin madura del anlisis
marxista (o neomarxista) de la dialctica sociedad-medio ambien-
te es una de las aportaciones ms originales de la sociol.,ga
ambiental antes de la irrupcin de las obras de Beck y Giddens
que marcan la sociologa ambiental terica actual.
Esencialmente, el libro citado tiene tres partes. En primer
lugar, se plantea la cuestin de la relacin recip.roca entre la so-
ciedad y el medio ambiente. Se comparan y se contrastan la
126
produccin ambiental y la produccin econmico-social y se des-
los vnculos entre ambas. En este contexto, Schnaiberg des-
lTihe los problemas medioambientales de la produccin econ-
mica. ste es, de hecho, el verdadero punto de partida de su
trabajo. El segundo tema es el anlisis de los orgenes de la des-
organizacin de los ecosistemas. El tercer y ltimo problema que
se plantea es la respuesta social ante el.cambio ambiental.
Segn Schnaiberg, lo que la sociedad produce en bienes se
orienta hoy en da hacia el uso de produccin de excedente para
crear un capital de energa intensiva que permitir un mayor
aumento de la produccin. El modelo de crecimiento que se pone
en marcha crea presiones y exigencias en el entorno biolgico y
fsico (que es la fuente de la base material de la produccin de la
sociedad) y conduce a lo que el autor denomina desorganizacin
de los ecosistemas. De aqu los riesgos sociales implicados en
la desorganizacin del ecosistema y que se clasifican en dos cate-
goras principales: amenazas biolgicas directas (carcingenos y
toxinas ambientales, ruptura de los eslabones alimentarios y cam-
bio climtico) y amenazas de la produccin sociocultural (que
podra consistir en el desempleo, reduccin de ingresos, rentabi-
lidad disminuida y disponibilidad disminuida de los servicios
pblicos). Estas amenazas, segn el autor, probablemente erosio-
naran la base material sobre la cual se mantienen las sociedades,
con el consiguiente resultado de, tal vez, desastrosos tipos de cam-
bios sociopolticos. Schnaiberg se pregunta por qu el proceso
productivo ha seguido este curso y responde:
La produccin industrial ha cambiado debido A) al crecimiento
de la poblacin, B) a los imperativos tecnolgicos, C) a los de-
seos de consumidores cada vez ms desproporcionados y D) a
los rasgos inherentes a la organizacin de los productores, espe-
cialmente de los productores capitalistas. (Schnaiberg, p. 43)
Aunque considere que el crecimiento demogrfico es un ele-
mento importante que contribuye a la desorganizacin de los eco-
sistemas, el autor no adopta una postura maltusiana radical. Su
posicin, segn l mismo dice, es la de un moderado poblacio-
nismo.
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El control de la poblacin no es sino un elemento ms que
debe tenerse en cuenta para evitar la desorganizacin de los
ecosistemas. (lbd., p. 61)
Si Schnaiberg se muestra cauteloso sobre el papel que juega la
poblacin en el incremento de los problemas ambientales, no de-
muestra tener las mismas reservas con respecto al papel que jue-
ga la tecnologa moderna. Intenta demostrar que la tecnologa
industrial de punta acarrea un alto riesgo ambiental a causa de
su carcter intensivo y esto es lo que parece yacer en el fondo
de la cuestin de la desorganizacin de los ecosistemas.
La ltima seccin del libro examina la reaccin social ante el
cambio ambiental. Una de las contribuciones ms significativas
de este libro es el modo en que analiza las presiones polticas que
determinan la naturaleza de la investigacin del impacto de hi pro-
duccin sobre el medio ambiente. En los EE UU, la investigacin
o evaluacin del impacto est inevitablemente orientada hacia la
produccin y no hacia el impacto. No obstante, Schnaiberg ob-
serva que el movimiento ecologista creci a partir de la concien-
cia de las secuelas ambientales, a pesar de los esfuerzos lleva-
do a cabo para ocultar informacin (casos como Love Canal)
y para contener la investigacin sobre el deterioro. El autor
deja bien claro que el nico camino a seguir es el de formar
una coalicin entre sindicatos y ecologistas, que logre una
redistribucin equitativa del excedente, mientras que la pro-
duccin en s se adapta ms a los condicionamientos ecolgi-
cos. En relacin con los sistemas de produccin ambiental-
mente aceptables, la tecnologa alternativa jugara un papel
central.
Schnaiberg aboga por el cambio, quedando patente su com-
promiso en este sentido pero, a pesar de una aparente prudencia
su optimismo utpico frente a la ruptura del sistema, se ha visto
claramente frustrado:
128
La rutina del capitalismo poltico no se construy en una sola
noche, como tampoco desaparecer a corto plazo. Los esfuer-
zos mantenidos para despertar las conciencias, el afrontar el
conflicto poltico y el desarrollo de una coordinacin entre
ecologistas y los movimientos por la igualdad social pueden
servir para reducirlo a pedazos. (lbd., p. 440)
En consonancia con el anlisis de Schnaiberg, donde se in-
troducen variables ambientales para elaborar una renovada
economa poltica marxista, podemos situar a Andr ~ r z
(1975, 1980, 1990). Su planteamiento inicial (1975) giraba
alrededor de la posible capacidad del sistema capitalista de
superar los problemas ambientales creados por el propio sis-
tema. La crisis de acumulacin capitalista, segn Gorz est
reforzada por la crisis ecolgica. La gran contradiccin del
capitalismo es que los costes ambientales crecen ms rpida-
mente que los recursos econmicos disponibles para paliar los
problemas ecolgicos creados por la actividad econmica y por
demandas de consumo aceleradas. Argumenta este autor que
para la superacin de la crisis ecolgica no es suficiente la
transformacin de la organizacin econmica sino que es im-
prescindible resituar y redefinir los conceptos culturales do-
minantes de riqueza, crecimiento econmico, consumo y tra-
bajo.
La originalidad de la aportacin de Gorz reside en su insis-
tencia en la necesidad de redefinir la relacin entre ingresos, tra-
bajo y consumo. Propone como instrumento poltico la reduc-
cin del tiempo individual de trabajo de los sobreempleados
para redistribuir el trabajo a favor de los subempleados o parados y,
todo ello, en el contexto de nuevas pautas de consumo. Una ver-
sin diluida de esta propuesta forma parte de las polticas de
empleo del gobierno de izquierdas de Jospin en Francia.
James O'Connor (conocido sobre todo por su obra The Fiscal
Crisis of the State, 1973) en los Estados Unidos, y especialmente
a travs de la revista californiana Capitalism, Nature Socialism: a
journal of Socialist Ecology (la revista homloga en Espaa, diri-
gida por Joan Martnez Alier es Ecologa Poltica), es otro expo-
nente de esta nueva economa poltica neomarxista con tintes
ecolgicos -no trataremos aqu esta rea de anlisis en alza por-
que su enfoque es bsicamente economicista sin imaginacin
sociolgica (utilizando las palabras de otro marxista norteame-
ricano, C. Wright Milis)-.
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A pesar de la incidencia de las obras citadas arriba, son los con-
ceptos de riesgo e incertidumbre y la construccin social del
medio ambiente los que han centrado la atencin de la sociolo-
ga ambiental durante las dcadas de los ochenta y los noven-
ta y, de hecho, los esfuerzos de teorizacin sociolgica (especial-
mente de Ulrich Beck y Anthony Giddens) sobre estas cuestiones
han dado un nuevo impulso y mayor credibilidad acadmica a la
sociologa ambiental.
130
VIII. LA GLOBALIZACIN
Y LA SOCIEDAD DEL RIESGO
El libro de Ulrich Beck, Risikogesellschaft: Auf dem Weg in eine
andere Moderne, publicado en Alemania en 1986 y traducido al
ingls en 1991 (al espaol en 1998), represent una inflexin para
la sociologa ambiental y propici una serie de rplicas y elabo-
raciones tericas sobre el riesgo, el medio ambiente y la moder-
nidad. Las respuestas ms notables y de mayor inters fueron una
serie de libros y artculos del director de la London School of
Economics, Anthony Giddens (1990, 1991, 1993), dando lugar
a un libro en coautora titulado Rejlexive Modernization: Politics,
Tradition and Aesthetics in the Modern Social Order (U. Beck, A.
Giddens & S. Lash, 1994). A partir de la publicacin de La so-
ciedad del riesgo nos encontramos con una autntica avalancha de
escritos, congresos y simposios sobre el riesgo, la incertidumbre
y la condicin humana en la nueva modernidad -con esto no
queremos atribuir toda la culpa a Beck (solamente un pequeo
fragmento)- cambios cuantificables en el deterioro del medio
ambiente que, sumados a la globalizacin de la crisis ecolgica,
impactaron sobre la percepcin pblica de los riesgos ambienta-
les y tecnolgicos y tambin sobre los discursos y debates socio-
lgicos.
En La sociedad del riesgo, Beck desarrolla bsicamente tres gran-
des temas:
131
En primer lugar, describe las caractersticas e implicacio-
nes que tienen los nuevos riesgos y peligros generados por
los procesos de modernizacin e industrializacin, proce-
sos que nos llevan a superar la sociedad industrial clsica y
que nos conducen hacia la sociedad del riesgo.
Analiza despus los efectos de una sociedad repleta de una
nueva gama de riesgos que provocan una extendida sensa-
cin de inseguridad e incertidumbre que se manifiesta en
la modernizacin reflexiva. Este proceso implica, entre
otras cosas, la individualizacin en muchas esferas de la vida
cotidiana incluyendo la vida familiar y el trabajo que a su
vez originan crisis de identidad personal.
Finalmente, estudia el rol ambiguo de la ciencia y su inci-
dencia en la conformacin de nuevos espacios y estrategias
polticos.
Beck contrasta la naturaleza de los riesgos ambientales produ-
cidos en la sociedad industrial y en la sociedad del riesgo. Las
diferencias en la forma y contenido de los riesgos tendrn im-
portantes implicaciones sociolgicas y, sobre todo, en el rea de
la percepcin ambiental y respuestas sociales ante la proliferacin
de estos nuevos riesgos ambientales.
Segn Beck los riesgos de la sociedad industrial tenan un al-
cance local y un impacto muy directo sobre determinados secto-
res de la poblacin -una poblacin ubicada cerca de las fuentes
de contaminacin industrial. El smog o niebla industrial po-
da tener una incidencia brutal pero, en todo caso, normalmente
limitado a la poblacin obrera de las nuevas ciudades industria-
les. La distribucin espacial de los contaminantes estaba estre-
chamente relacionada con la morfologa geogrfica/social de las
ciudades y, en consecuencia, con la distribucin de las desigual-
dades. Parece que haba una relacin directa entre circunstan-
cias socioeconmicas y condiciones ambientales de la sociedad
industrial. La epidemiologa del riesgo en la sociedad indus-
trial tena como variable central la clase social debido a la clara
as?ciacin entre distribucin de riesgos y posicin socioecon-
mrca.
132
La contaminacin del aire en particular era un fenmeno lo-
calizado que afectaba, bajo su forma ms aguda, casi exclusi-
vamente las zonas industriales de clase obrera, debido a la
proximidad de las fbricas a estos barrios. Resumiendo, dada
la distribucin geogrfica de la contaminacin, sta afectaba
sobretodo a la base de la jerarqua social, y se converta as en
una manifestacin ms de la desigualdad social de la indus-
trializacin. (L. Lemkow, 1983, p. 112)
Haciendo alusin a que la miseria es jerrquica Beck afirma
que:
La agudizacin de los contrastes de cl,Se mediante la concen-
tracin de riesgos en los pobres y dbiles estuvo en vigor du-
rante mucho tiempo ... Son en especial las zonas residenciales
baratas para grupos de poblacin con ingresos bajos que se
encuentran cerca de los centros de produccin industrial las
que estn daadas permanentemente por las diversas sustan-
cias nocivas que hay en el aire, el agua y el suelo. (U. Beck,
1998, p. 41)
La degradacin ambiental de la primera industrializacin no
era nada democrtica, quedando algunas clases sociales (la bur-
guesa, por ejemplo) prcticamente indemnes de sus consecuen-
cias. Efectivamente, la contaminacin no implicaba o abarcaba
toda la sociedad -una sociedad que Beck define como socie-
dad industrial clsica y que contrasta radicalmente con la so-
ciedad del riesgo. Nuevos contaminantes, como los pesticidas sin-
tticos (DDT), compuestos orgnicos de los metales pesados
(mercurio, plomo, cadmio, etc.), y radiaciones ionizantes se dis-
tribuyen y se acumulan de forma ms global, afectando a la
inmensa mayora de clases y estamentos sociales (esto no quiere
decir que afecta a todos por igual.) En la sociedad de riesgo, se
democratiza la distribucin de riesgo (al menos en los pases ms
desarrollados). Los riesgos poseen nuevos patrones de distribu-
cin y, adems, los nuevos contaminantes no son observables a
simple vista y necesitan la intervencin de tcnicas analticas muy
avanzadas para su deteccin y medicin.
133
Llama la atencin que en aquel tiempo, a diferencia de hoy,
los peligros atacaban a la nariz o a los ojos, es decir, eran per-
ceptibles mediante los sentidos ... los riesgos (de hoy) causan
daos sistemticos y a menudo irreversibles, suelen permane-
cer invisibles, se basan en interpretaciones causales, por lo que
slo se establecen en el saber .... Y en el saber pueden ser trans-
formados, ampliados o reducidos, dramatizados o minimiza-
dos, por lo que estn abiertos en una medida especial a los
procesos sociales de definicin. (U. Beck, ibd., p. 28)
Estos cambios cualitativos en la degradacin ambiental tenan
interpretaciones y consecuencias sociales:
Los nuevos contaminantes -eran invisibles e inodoros- que-
daban lejos de los densos malolientes y amarillos smogs que
producan tos, de las ciudades industriales que quemaban car-
bn ... Eran ms insidiosos que sus predecesores y tal vez ms
destructivos y peligrosos. An ms, debido a su tendencia a
acumularse y a esparcirse por un ecosistema y a ascender por
la cadena alimentaria, podan afectar grupos que antes haban
resultado relativamente indemnes de los peores efectos medio-
ambientales de la industrializacin. Estos nuevos grupos, es-
pecialmente la clase media, empezaron a sentirse vulnerables
frente a los cambios cualitativos que se estaban produciendo
en el medio ambiente. (L. Lemkow, 1984, p. 56)
Los nuevos riesgos tienen entonces implicaciones sociales.
Tambin los riesgos estn sujetos a una definicin social matiza-
da por los conocimientos cientficos. Estamos ante uno de los
casos ms claros de construccin social de procesos de cambio
social: la construccin social del riesgo y del medio ambiente
-una faceta clave para definir la sociedad del riesgo.
Sin embargo, la caracterstica bsica de la sociedad del riesgo,
para Beck, es la produccin de riesgos ambientales a travs de la
lgica de la sobreproduccin del capitalismo avanzado -existe
una fuerte tensin entre la produccin de bienes de consumo y
la proliferacin de males ambientales-. En el primer captu-
lo, titulado La lgica del reparto de la riqueza y .del reparto de
134
los riesgos, Beck argumenta que, en la sociedad industrial clsi-
ca, la produccin de problemas ambientales fue ampliamente
compensada por las expectativas y, en algunos casos la realidad,
de poder consumir ms bienes.
Uno de los elementos definitorios de la sociedad de riesgo es
la atribucin de riesgos que se definen a travs de conocimientos
cientficos. Al mismo tiempo hay que sealar que, si bien los ries-
gos se definen a base de conocimientos cientficos y no a travs
de la simple observacin del ciudadano, es muy difcil calcular la
incidencia de los nuevos riesgos que, adems, son imprevisibles.
A pesar de la sofisticacin de la ciencia moderna, existe, en la
sociedad de riesgo, una gran incertidumbre. En este mundo
inseguro, la proliferacin de riesgos ambientales repartidos am-
pliamente no est compensada por la capacidad adquisitiva del
ciudadano de la nueva modernidad.
De manera dispersa, pero tambin constante, en el libro La
sociedad del riesgo se encuentran referencias al papel de la ciencia
y la tecnologa en la modernidad. La ciencia no solamente marca
nuestras percepciones del medio ambiente sino que, de forma no
intencionada, moviliza sectores de la sociedad contra los nuevos
riesgos. La ciencia tiene un protagonismo lleno de contradiccio-
nes y de ambivalencias en la sociedad industrial pero, de forma
mucho ms evidente, en la sociedad del riesgo.
La obra trata primero, a las ciencias y tecnologas aplicadas,
como a una de las causas principales de los nuevos riesgos. La situa-
cin paradjica de la ciencia como instrumento para desvelar la
naturaleza y el akance de los nuevos riesgos de la modernidad es
el segundo gran tema que expone. No menos sorprendente (y ste
es el tercer punto de su reflexin sobre la ciencia) es el hecho de
que la ciencia y, especialmente la tecnologa aplicada, pueden pro-
porcionar soluciones para superar problemas puntuales de la
crisis ecolgica, una actividad que puede, adems, generar benefi-
cios para el capitalista moderno. Finalmente, analiza la percepcin
ambigua que tienen los ciudadanos ante el papel contradictorio
de la ~ i e n c i a En este marco, la ciencia y la tecnologa constitu-
yen una manifestacin de la modernizacin reflexiva -una cien-
cia cuya prctica es cada vez ms autocrtica, multiparadigmtica
y menos segura de la validez de sus predicciones-.
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Beck advierte sobre el poder de la opinin experta y la difi-
cultad de definir la naturaleza exacta de los peligros y cules son
concretamente los lmites o fronteras de los sistemas de riesgo:
Se trata en todo caso de peligros que precisan de los rganos
perceptivos de la ciencia (teoras, experimentos, instrumen-
tos de medicin) para hacerse visibles, interpretables, como
peligros. El paradigma de estos peligros son mutaciones ~ n
ticas causadas por la radioactividad, que imperceptibles para
los afectados, dejan a stos por completo (tal como muestra el
accidente en el reactor de Harrisburg) a la merced del juicio,
de los errores, de las controversias de los expertos. . . Las afir-
maciones sobre los peligros nunca son reducibles a meras
afirmaciones sobre hechos. Contienen constitutivamente tan-
to un componente terico como un componente normativo. (U.
Beck, 1998, p. 33)
A la hora de hablar de riesgos, Beck no solamente alude a los
riesgos medioambientales producto de la interaccin entre el mo-
delo econmico capitalista y la ciencia/tecnologa aplicada (con-
taminacin, capa de ozono, calentamiento atmosfrico), sino a
nuevos riesgos biogrficos o personales que tambin constitu-
yen una nueva dimensin de incertidumbre. Los imperativos eco-
nmicos dan lugar a efectos no deseados sobre el medio ambien-
te, en forma de degradacin ambiental que, adems, representan
una amenaza para la supervivencia del sistema. Al mismo tiem-
po, el crecimiento econmico acelerado y los cambios estructu-
rales en el mercado laboral amenazan el bienestar en las esferas
sociales e individuales.
En la sociedad de riesgo los marcos culturales y estructu-
ras tales como clases sociales y conciencia de clase, estructuras
familiares, roles de gnero, etc., se deshacen ante cambios en el
Estado de Bienestar, sobre todo en la esfera econmico-laboral.
Estructuras tradicionales asimiladas colectivamente y psicolgi-
camente como inmutables y normales dejan de poseer seguri-
dad y permanencia. Podemos entender la sociedad del riesgo en
Europa (incluyendo Espaa) en trminos de las nuevas dimen-
siones de precariedad e incertidumbre introducidos por las
136
transformaciones del welfare state y otras reas afines. No son
exclusivamente los grupos tradicionalmente clasificados como
.. vulnerables (los pobres, determinadas minoras tnicas, etc.) los
que estn sometidos a la intranquilidad que supone nuevas y
cambiantes polticas sociales, econmicas y laborales. Estos
cambios tienen una incidencia, sobre las condiciones y cali-
dad de vida, en muchos casos cuantificable, pero tambin crea,
un entorno que estimula una percepcin de vulnerabilidad, in-
seguridad y riesgo.
Las transformaciones ms conocidas y ms estudiadas son los
cambios en el mundo del trabajo. Beck analiza los ejes principa-
les de los cambios en el mercado laboral en Europa occidental
desde los aos sesenta (resumindolos en siete tesis): la apari-
cin y consolidacin del paro masivo (especialmente en la juven-
tud) y estructural de larga duracin, la perdida de trabajo a tiempo
completo (y, en consecuencia, el auge de trabajo a tiempo par-
cial), el aumento del trabajo precario y temporal, la exigencia de
mayor flexibilidad laboral, el declive del trabajo permanente con
trayectoria para toda la biografa Jaboral y la transformacin de
las estructuras y relaciones de gnero en el trabajo han generado
nuevas percepciones de pertenencia y de identidad individual.
Uno de los resultados es el proceso de individualizacin>> y la
perdida de consciencia e identidad de clase. Estos hechos, de na-
turaleza y origen sociopoltico, conducen a victim blaming
donde se hace una lectura del parado, enfermo y marginado como
responsable de su situacin personal.
La agudizacin y la individualizacin de las desigualdades
sociales se entrelazan. Como consecuencia, los problemas
del sistema son transformados y desmontados polticamente
como fracaso personal. En las formas destradicionalizadas de
vida surge una nueva inmediatez de individuo y sociedad, la
inmediatez de la crisis y de la enfermedad, en el sentido de
que las crisis sociales aparecen como crisis individuales. (lbd.,
p. 97)
Los cambios en el mercado laboral ponen en entredicho el
valor del trabajo que, a su vez, ha alterado la estructura de clases
137
donde el trabajo ha dejado de tener una funcin central a la
de definir la identidad individual y colectiva, desembocando
el debilitamiento de las interconexiones sociales y econmic.
Se ha consumado en la modernizacin del Estado de
tar tras la Segunda Guerra Mundial un impulso social de
dividualizacin de un alcance y una dinmica desconoc
con anterioridad ... los seres humanos fueron desprendidos
una quiebra de la continuidad histrica) de las condic1Ul
nes tradicionales y de las referencias de aprovisionamiento
la familia y remitidos a s mismos y a su destino laboral
vidual con todos sus riesgos, oportunidades y contradu;\,;lU
nes ... conduce a la puesta en libertad del individuo
de los lazos sociales de clase y de las situaciones sexuales
y mujeres. (lbd., p. 96)
Merece la pena aqu recuperar la figura de Georg Simmel,
rico de la modernidad de finales del siglo XIX. Seala este
la importancia de los procesos de individualizacin y fragmenta"(
cin social que provoca la vida urbana moderna. En sus
originales escritos (G. Simmel, 1986) sobre las implicaciones
la urbanizacin de la sociedad, por un lado, y sobre el
del dinero y la expansin y globalizacin de las economas
otro, intenta explicar los procesos de individualizacin, fragmen
tacin de la vida social y alienacin, en funcin del aumento de
tamao, densidad y heterogeneidad (divisin social del trabajo)
que se dan en la ciudad moderna.
Ofrece la ciudad cada vez ms las condiciones decisivas de la
divisin del trabajo: un crculo que en virtud de su tamao es
capaz de absorber una pluralidad altamente variada de presta-
ciones... obliga al individuo particular a una especializacin
de la prestacin ... Y esto conduce a la individualizacin. (G.
Simmel, 1986, p. 258)
Segn Simmel, frente a la pluralidad de prestaciones y a la di-
versidad de contactos impersonales mediatizados por el dinero,
la individualizacin produce urbanitas cada vez ms alienados.
138
Los profundos cambios sealados por Beck, que conducen a
111 individualizacin, transtornan los patrones biogrficos
sobre los que estaba basada la definicin, aceptacin y
IMtabilidad de la sociedad industrial. Este hecho es especialmente
viNible en la conformacin de nuevos roles y relaciones de gne-
ru. Los cambios formales de gnero, en el marco educativo y
lurldico, contrastan con las prcticas concretas en el mundo la-
hora!. Las expectativas de las mujeres, que ya logran unos ren-
dirnientos en el sistema educativo que superan a los de los hom-
hrcs, no tienen una correspondencia a la hora de situarse las
mujeres en el mercado laboral y en la jerarqua de toma de deci-
li6n. La resistencia estructural de los hombres y de las organi-
7.nciones regidas por ellos frente a esta nueva realidad se hace
patente y provoca tensiones nuevas en el seno del trabajo.
Si dichos cambios en los roles y expectativas de las mujeres
rn el lugar del trabajo son muy notables, las tensiones que supo-
nen para las interacciones entre mujeres y hombres en el entorno
fiuniliar pueden llegar a ser dramticas, incluso explosivas. En la
sociedad industrial clsica, la organizacin familiar-reproductiva
estaba basada en una marcadsima diferenciacin y asignacin de
roles de gnero que se plasmaba en una rgida divisin sexual del
trabajo y una separacin de las esferas domsticas y del trabajo
remunerado. La mujer, encargada de la esfera (privada) de la re-
produccin (en el hogar) y el hombre del mundo (pblico) de la
produccin (la fbrica, empresa, administracin) era el modelo
inmutable y con una representacin ideolgica no contestada. La
familia nuclear es la representacin ms clara de las exigencias
de la sociedad industrial.
La tensin que provoca un creciente igualitarismo (rendi-
miento educativo, homologacin formal jurdica) entre mujeres
y hombres, y el creciente ingreso de la mujer en el mundo pro-
ductivo, hace poco sostenible la familia nuclear con su poder
patriarcal. El ttulo del libro de Llus Flaquer, La estrella men-
guante del padre (L. Flaquer, 1999) refleja una parte de los pro-
cesos de la evolucin de la familia y, en especial, del patriarcado.
La posicin de la mujer sale reforzada, su participacin en la
toma de decisiones se incrementa y su poder de negociacin
139
se acrecienta. Se abre la posibilidad de la divergencia de i
reses entre los cnyuges, quienes al plantear sus reivindicacio-
nes tienen la vista puesta en su propia autorrealizacin. Como
contrapartida, es posible que el nivel de conflicto manifiesto
y las tensiones en el interior de la familia se intensifiquen, ya
que las posiciones conyugales dejan de ser adscritas y por tanto
estn sujetas a un proceso de construccin y ajuste constan-
tes. (Ibd., p. 31)
La erosin, incluso disolucin, de los roles tradicionalmente
adscritos a las mujeres y a los hombres y la profundizacin de la
individualizacin provoca cada vez ms reivindicaciones a favor
de relaciones abiertas (negociables constantemente) y sostenibles.
Superadas las adjudicaciones tradicionales de papel/rol de gne-
ro y el cors ideolgico que sostena la familia nuclear, la incer-
tidumbre de la vida familiar parece aumentar (reflejada en el
aumento del divorcio, en el establecimiento y consolidacin de
las familias monoparentales, etc.) en el contexto de un debili-
tamiento de la capacidad y voluntad ideolgica de las adminis-
traciones pblicas de proporcionar prestaciones sociales y econ-
micas a estas nuevas formas de organizacin. La falta de soluciones
institucionales para estas situaciones, cada vez ms frecuentes,
pueden potenciar los conflictos privados de relaciones entre
mujeres y hombres.
La importancia y relevancia de La sociedad del riesgo radica en
que sefiala que la nueva modernizacin est repleta, no solamen-
te de riesgos ambientales, sino tambin de riesgos sociales que
fomentan individuos e instituciones ms autocrticas. La acumu-
lacin en sociedad de ambos tipos de riesgo genera la moderni-
zacin reflexiva. Las nuevas percepciones del entorno y de los
riesgos sociales que estimulan la autocrtica y la reflexividad, poco
a poco impulsarn nuevas exigencias y nuevas formas de accin
poltica:
Ahora se le exige al individuo que sea l quien domine la in-
seguridad. Pero, a partir de los trastornos e inseguridades so-
ciales y culturales, ms pronto o tarde, se originarn nuevas
exigencias a las instituciones sociales por lo que a formacin,
140
#
informacin, salud y poltica se refiere. (U. Beck, 1998, p.
200)
Encontraremos, segn Beck, una sociedad repleta de actores
que se contradicen unos a otros en el mismo escenario. Dicho
escenario puede ser las instituciones de representacin corporati-
va de las ciencias -los actores, cientficos/ expertos: unos, alegan-
do el riesgo cero y, otros, insistiendo en riesgos no predecibles
de, por ejemplo, una nueva especie de microorganismo gentica-
mente modificado: el escenario familiar, con los actores madre-
padre-hijo/a disputando y negociando la distribucin del tra-
bajo domstico frente a las mltiples obligaciones fuera del
<<hogar. La proliferacin de tensiones y contradicciones en un
amplio espectro de escenarios generando as un ambiente de in-
seguridad e incertidumbre fuerza la articulacin de nuevas direc-
ciones para la accin poltica.
Frente a los cambios dibujados arriba, Beck argumenta que
se presentan tres opciones o respuestas polticas para confrontar
la generacin de riesgos, la destradicionalizacin de la socie-
dad y la individualizacin. Las tres grandes opciones son:
Retorno a la sociedad industrial
Democratizacin del desarrollo tcnico y econmico
Poltica diferencial
De alguna forma, las tres orientaciones reflejan los tres gran-
des ejes de la poltica en Alemania. El primero, el retorno a la
sociedad industrial, corresponde a la poltica del Partido Demo-
cristiano. Las respuestas socialdemcratas quedan reflejadas en
cmo confrontar los nuevos riegos desde una perspectiva institu-
cional-poltica. Finalmente, desde las corrientes ecologistas (mo-
vimientos) y del Partido Verde, la poltica diferencial implica la
articulacin de instituciones polticas nuevas y nuevos mecanis-
mos de participacin en la gestin de los riesgos.
Las simpatas polticas de Beck son claras y apuesta por la re-
novacin y la implantacin de las alternativas participativas. El
autor pregunta en la ltima frase de su libro:
141
Es posible que hoy ya se comiencen a aplicar y perfilar,
algunos campos, formas de esa nueva distribucin del
y del trabajo entre poltica y subpoltica, tras la alta
de la vieja sociedad industrial, y paralelamente a los
riesgos y peligros existentes? (U. Beck, 1998, p. 289)
Anthony Giddens destaca como socilogo terico desde
publicacin, en 1971, de su primer libro Capitalism and
Social Theory (A. Giddens, 1971). Sus primeras obras estn
camente dedicadas a evaluar, interpretar y reflexionar sobre
contenidos metodolgicos y tericos de las obras de los tres
des clsicos de la sociologa: Marx, Durkheim y Weber. Giaaeill
ha dedicado varias obras a la problemtica de la modernidad,
destradicionalizacin de la sociedad, la individualizacin y la
liferacin de riesgos ambientales y sociales -todo lo
vinculado a la cuestin de la accin-. Efectivamente, Giddens,':
en el marco de la teora sociolgica (pero no de la poltica)
una agenda parecida (pero ms amplia) que Beck y, ambos
res, han participado conjuntamente en debates sobre la
nizacin reflexiva y sus implicaciones. La ubicacin poltica
Giddens es muy conocida y se le considera el terico del New
Labour de Tony Blair.
Los libros ms relevantes de Giddens sobre la temtica de la
modernidad y los riesgos ambientales y sociales son: The Cons-
titution ofSociety: Outline ofa Theory ofStructuration (1984), The
Consequences ofModernity (1990), Modernity and Selfldentity:,
and Society in the Late Modern Age (1991), The Transformation
of Intimacy (1993).
Para Giddens, la ciudad-metrpolis es el elemento definito-
rio de la modernidad pues marca las caractersticas estructurales
y psicosociales de la sociedad contempornea y determina nue-
vas lneas de accin social y poltica (tanto a nivel colectivo como
individual). Es interesante sealar que Giddens reclama, desde
hace tiempo, la necesidad de incorporar a la teora sociolgica
algunos conceptos elaborados desde la sociologa y la geografa
urbanas. Dichas subdisciplinas otorgan un peso importante a la
variable espacial y de entorno construido para describir y
142
rxplicar los procesos sociales. Si es cierto que la ciudad represen-
'" d espacio ms alterado y cambiado por la humanidad, tam-
hin tiene su importancia otro elemento de la modernidad (es-
pecialmente en occidente): el hecho de que la inmensa mayora
de espacios no urbanos son entornos creados y moldeados por
lots actividades econmicas:
En las zonas industrializadas del mundo ... Los seres huma-
nos viven en un entorno creado ... no solamente el entorno
construido de las reas urbanas sino la mayora de otros pai-
sajes tambin han vuelto a ser coordinados y controlados por
los humanos. (Giddens, 1982, p. 60)
Como muchos otros cientficos sociales, Giddens insiste en
que la urbanizacin y los nuevos espacios (cada vez de mayor
extensin) ocupados por las ciudades, tienen mucho que ver con
la naturaleza de la degradacin ambiental. De igual relevancia es
d hecho de que la ciudad tambin incide sobre la disolucin de
la tradicin. Para poder sostener estas tesis, Giddens hace un
repaso de la evolucin de las ciudades inglesas antes, durante
y despus de la revolucin industrial iniciada durante la se-
gunda mitad del siglo XVIII. Comparte el autor las premisas ex-
puestas por Beck en trminos de la distribucin de riesgos am-
bientales y su incidencia discriminatoria en la salud pblica,
afectando sobre todo a la nueva y muy vulnerable obrera
especialmente durante las fases iniciales de la industrializacin.
Giddens analiza, en profundidad, el impacto de la produccin
urbana, que crea nuevas externalidades que incluyen la degrada-
cin ambiental. Su anlisis aqu concuerda con los trabajos des-
criptivos y empricos de muchos historiadores de la industriali-
zacin, con su presentacin detallada de los problemas de
hacinamiento, sanitarios y de higiene -problemas que focalizan
la denuncia del capitalismo industrial y la consiguiente deshuma-
nizacin de la vida cotidiana y del trabajo. La ciudad industrial
se densifica a travs de un crecimiento demogrfico explosivo,
donde todos los espacios se ocupan por fbricas, viviendas, ca-
rreteras, etc. Las familias obreras viven en la sombra metafrica
de la fbrica, donde no existen sombras reales ya que el sol est
143

tapado por la contaminacin atmosfrica del smog. La
obrera, viviendo en una ciudad radicalmente desplazada de
ecosistemas naturales, pierde contacto y conocimiento de la
turaleza. La acumulacin, en la clase obrera, de nuevas
nes ambientales y la desconexin con el mundo natural
ye un nuevo hecho social, implicar una nueva dimensin
alienacin de la poblacin obrera y contrasta con la situacwn:.
de las clases bajas premodernas:
El industrialismo vuelve a ser el eje principal de inu:rau;wn-'
de los seres humanos en las condiciones de modernidad.
la mayora de culturas premodernas, incluso en las grandes ci-
vilizaciones, los humanos en general se identificaban a ellos
mismos como una continuacin de la naturaleza. (Giddens,
1990, p. 60)
Giddens sugiere que los cambios ambientales impuestos por
el entorno creado de la urbanizacin moderna dan lugar a una
crisis de anomia (en el sentido Durkheimiano). Las consecuen-
cias culturales y psicolgicas de la disolucin de la tradicin que
surge de la supresin de un contacto cotidiano con la naturaleza
provocan un vaco y una desorientacin psicosocial que podra-
mos homologar con la anoma. Es precisamente ante la ausencia
de una relacin satisfactoria con el medio natural, que los nue-
vos movimientos ecologistas/ambientalistas plantean la restitucin
de este espacio perdido -as se recuperan y se articulan nuevos
valores e interpretaciones del medio ambiente. El problema y la
contradiccin que Giddens enfrenta aqu es que son justamente
los grupos sociales (clase media, profesionales liberales) los me-
nos afectados por las peores agresiones ambientales de la ciudad
moderna que articulan y dominan los nuevos movimientos que
reivindican contundentes polticas de mejora ambiental para sal-
var el planeta Tierra ante la denominada crisis ecolgica (esta
contradiccin aparente tiene una explicacin que desarrollaremos
en el prximo captulo).
Otra dimensin que incide sobre la percepcin del medio am-
biente es la inseguridad, en su sentido ms amplio, de la vida en
la modernidad tarda. La inseguridad es producto del perfil de
144
riesgo que engloba riesgos sociales y ambientales -la ubicuidad
del riesgo/inseguridad en la modernidad se manifiesta como una
de las caractersticas fundamentales de las sociedades postradi-
l'ionales-. El riesgo se asimila como una realidad de la vida
l'otidiana y se percibe por sectores cada vez ms amplios de la
Nociedad (resultado, entre otras cosas, de la proliferacin de in-
formacin sobre las problemticas ambientales y sociales). La per-
cepcin del riesgo se transforma y las personas llegan a desafiar
el papel de los expertos e, incluso, el conocimiento cientfi-
co. Se desarrolla un reconocimiento social de las limitaciones de
sistemas de expertise, donde se integra la nocin de falibili-
dad de los pronsticos cientfico-tcnicos en materia de ries-
gos. La desconfianza de amplios sectores de la poblacin en
relacin a la capacidad de las administraciones de controlar,
regular y gestionar los riesgos es otro atributo de la nueva mo-
dernidad.
Al igual que Beck, Giddens identifica como variable de ries-
go-inseguridad cambios sociales en las esferas relacional y de la
vida privada -variables que llegan a formar parte de las agendas
de nuevos movimientos sociales que reclaman accin e interven-
cin en lo que el autor denomina life politics-. En el mundo
postradicional, debido en gran parte al dominio de la inseguri-
dad en la vida cotidiana, se cuestiona constantemente cmo se
tiene que vivir -vivir en un sentido tanto ecolgico como so-
cial, colectivo o individual. Este cuestionamiento permanente ad-
quiere un aire crtico y autocrtico (modernizacin reflexiva).
Los movimientos aparecen en funcin de cambios objetivos pero
tambin por la elaboracin de nuevos marcos interpretativos de
la realidad socioambiental que son construidos socialmente. Los
nuevos movimientos son instrumentos potenciales de transforma-
cin de la sociedad:
Como modos d_e compromiso-accin que tienen una pre-
sencia muy importante en la vida social moderna, en los
movimientos sociales se encuentran orientaciones que son
significativas cara a posibles transformaciones futuras. (A.
Giddens, 1990, p. 158)
145
La globalizacin de los riesgos y su impacto sobre la
cin ambiental es otro de los grandes temas que Giddens
de analizar en sus libros sobre las consecuencias de la moac:cn
dad. Simplificando mucho el anlisis, Giddens afirma que la
balizacin acenta la sensacin de inseguridad y ello tiene
formas e implicaciones siguientes:
l. Globalizacin de riesgo en el sentido de intensidad: por ej
plo, la guerra nuclear puede amenazar la supervivencia
la humanidad.
2. Globalizacin de riesgo en el sentido de la expansin de
tos contingentes que afectan a todos o por lo menos un
nmero de personas que viven en el planeta: por ej
cambios en la divisin global del trabajo.
3. Riesgo que surge del entorno creado, o naturaleza
4. El desarrollo de entornos de riesgo institucionalizados
afectan las life chances de millones de personas.
Giddens, 1990, p. 124).
Las dos primeras categoras se refieren al alcance de los ries-
gos y, las dos ltimas, a los cambios en los tipos de sistema de
riesgo. Con esta aparente insistencia en la importancia de las
variables ambientales (incluyendo las implicadas en la globaliza-
cin de los riesgos), tiene que quedar claro que ni Beck ni
Giddens dan protagonismo exclusivo a los cambios medioambien-
tales para explicar el auge del activismo ecologista. Se pueden
encontrar numerosos precedentes de sociedades modernas con
niveles altos de degradacin ambiental, sin la esperada respuesta
o movilizacin sociales y polticas (y viceversa). Pueden interve-
nir otros factores, de ndole ms sociopoltica, cultural o jurdi-
ca. Un ejemplo sealado por Wynne (B. Wynne, 1995) es el grado
de confianza de la poblacin en su sistema de regulacin y con-
trol de los problemas ambientales, de la salud pblica y del pa-
pel de los expertos en evaluacin de riesgos.
146
IX. LA SOCIEDAD ANTE LOS RIESGOS
AMBIENTALES
En el captulo anterior se expone, de forma general, el marco que
proponen Beck y Giddens para explicar la tan extendida inquie-
tud, y la actitud crtica (modernizacin reflexiva), presente
en la sociedad moderna, ante la llamada crisis ecolgica. Una
de las consecuencias de la modernidad es la articulacin de nue-
vos movimientos sociales que tienen como eje central de sus rei-
vindicaciones el medio ambiente. En los dos captulos siguien-
tes, se presentar con ms detalle la evolucin de la accin social
y poltica en torno a los nuevos riesgos ambientales y geoestrat-
giCos.
Ecologa, ecosistemas, flujos energticos y biosfera son,
solamente, algunos de los trminos que utilizan los ecologistas
cuando hablan de la explotacin y de los daos perpetrados al
medio ambiente por los seres humanos. Los profesores e investi-
gadores universitarios de ciencias sociales tambin utilizan una
terminologa similar en relacin con las disciplinas y subdis-
ciplinas acadmicas tales como la ecologa humana, social y cul-
tural, la antropologa ecolgica, la etnoecologa, la psicologa
ecolgica, la sociologa medioambiental, etc. Los polticos de la
izquierda, derecha y centro, que pertenecen a partidos polticos
firmemente establecidos con representacin en las asambleas
nacionales, regionales y locales, tambin toman prestado el
lenguaje de la ecologa para demostrar su aparente preocupacin
147
11111!"'""'
y compromiso por mejorar el medio ambiente e incluso
o confirman la existencia de una crisis ecolgica a escala
taria.
Hace cuarenta aos la ecologa y otras disciplinas afi
representaban reas de conocimiento casi exticas muy poco
vulgadas entre el gran pblico. Hoy en da, el lenguaje de
ecologa no lo utilizan solamente quienes trabajan en esa cienc
La ecologa no cre el movimiento ecologista, pero el hecho
que dicha ciencia fuera capaz de analizar con precisin las
cusiones que las actividades humanas provocan en el medio
biente acarre, a la larga, que parte del vocabulario ecolgico
netrara en el lenguaje de los movimientos ecologis
Ecosistemas, flujos energticos y biosfera son algunos de
trminos que adoptan los ecologistas cuando hablan de su prin-
cipal preocupacin, a saber: los perjuicios que los seres humanos
causan al medio ambiente. Si bien el movimiento ecologista
emplea la terminologa de una ciencia concreta, ello no quiere
decir que esta ciencia haya determinado el contenido poltico del
movimiento puesto que existen ecologistas conservadores, libe-
rales y radicales de izquierda.
El crecimiento de los movimientos ecologistas en Norteam-
rica y Europa occidental a finales de la dcada de los sesenta fue
muy espectacular y ello provoc, tanto en Giddens como en Beck,
el intento de elaborar un marco terico para explicar este impor-
tante fenmeno social nuevo. Sin embargo, esto ha ocultado el
hecho de que ya existan, a finales del siglo XIX, antecedentes de
los movimientos contemporneos que se remontan a finales com-
prometidos en la lucha por la reforma y mejora de las condicio-
nes sanitarias, higinicas y medioambientales. Si bien es cierto que
el vocabulario utilizado por estos grupos no coincida con el len-
guaje actual de los movimientos ecologistas, sus preocupaciones
se centraban en temas ambientales tales como la limitacin de
la explotacin forestal masiva, el control de los contaminan-
tes y la mejora de las condiciones ambientales en ncleos in-
dustriales.
N o se puede explicar el nacimiento del movimiento eco-:
logista durante los ltimos aos de la dcada de los sesenta
por una aparicin sbita de la contaminacin en aquel perodo .
148
ni durante la dcadas inmediatamente anteriores. La contami-
nacin, que representa tal vez la forma ms dramtica de de-
medioambiental, ha existido desde que los seres hu-
manos han vivido en concentraciones urbanas. El ro Tiberio
de Roma era un pozo negro maloliente hace ms de 2.000 aos
(y no ha experimentado ningn cambio apreciable desde en-
tonces). La contaminacin aguda, especialmente la del aire, existe
por lo menos desde la revolucin industrial britnica, a media-
dos del siglo XVIII. Hay descripciones de los smogs londinen-
ses, fenmeno debido en gran parte a la combustin domstica
del carbn, que se remontan incluso a antes de la revolucin in-
dustrial.
Existen muchos relatos vivos y bien documentados sobre los
problemas del medio ambiente en las grandes ciudades industria-
les, britnicas y europeas, del siglo XIX. Un ejemplo conocido es
el texto de Engels The Condition of the Working Class in England.
En el fragmento citado a continuacin, el autor describe un de-
terminado barrio obrero de Manchester:
Abajo fluye o, mejor dicho, se estanca el riachuelo estrecho,
negro como el carbn maloliente, lleno de escombros y de ba-
sura ... cuando el tiempo es seco, deja atrs una cadena de los
ms repulsivos charcos de fango, de un color verde negruz-
co ... de cuyos fondos ascienden constantemente burbujas de
gas miasmtico, produciendo un hedor insostenible ... el pro-
pio riachuelo se ve interrumpido a cada pocos pasos por ele-
vadas presas tras las cuales se acumulan, pudrindose en espe-
sos montones, el fango y la basura. Ms arriba del puente, se
encuentran las curtideras y la fbrica de gas cuyas cloacas y
basuras se abren camino hasta el Irk. (Engels, p. 83)
Del mismo modo, Chadwick, en su famoso Report on the
Sanitary Conditions of the Labouring Populations of Great Britain .
(1842), daba innumerables ejemplos de contaminacin medioam-
biental, a la vez que citaba los peligros que sta supona para la
salud y la higiene. Descripciones de la contaminacin industrial
y de las condiciones fsicas dentro de las grandes, nuevas y sucias
ciudades consiguieron introducirse en varias obras de ficcin, la
149
En el perodo en el que los EE UU vivieron un rpido
de desarrollo industrial, entre la guerra civil y la Primera
Mundial, las preocupaciones por el medio ambiente se
en aspectos como la falta de recursos y la explotacin de n:cursQI
biolgicos y naturales. A diferencia de sus colegas britnicos,
precursores del movimiento ecologista moderno en los
Unidos sentan ms preocupaciones por el exceso catastrfico
explotacin de bosques y reas naturales que por los aspectos
nitarios e higinicos de las nuevas, y altamente contaminadas,
dades industriales.
Al mismo tiempo (cuando los sin<!icatos britnicos ya
entidades legalmente reconocidas, formando parte del proceso
gociador), los sindicatos americanos estaban enzarzados en
dursima lucha por el derecho a existir, a organizarse y a
ciar y, por ello, no pudieron desempear un papel significativo
la hora de luchar por mejores condiciones ambientales en el
de trabajo y en los barrios obreros.
Las races del movimiento progresista de conservacin del,
medio ambiente, que apareci en .la ltima dcada del pasado
siglo, eran diversas, pero el factor crucial fue la destruccin ca-
tica llevada a cabo por los grandes capitostes de la industria, cuan-
do empezaron a explotar de una manera agresiva los recursos na-
turales por razones econmicas. Al final del siglo XIX, la mayor
parte del territorio norteamericano haba sido cedido o vendido
a propietarios particulares, de manera que la mayora de las deci-
siones que ataan a la disposicin de los recursos quedaba en
manos del sector privado. La especulacin del terreno y la des-
truccin del medio ambiente, especialmente en los estados del oes-
te, hicieron que buena parte de la opinin pblica apoyara los
esfuerzos para poner freno a los abusos de los recursos existentes
por parte de particulares, y para establecer unos criterios cient-
ficos de gestin de los recursos naturales.
Estos progresistas, cuyo portavoz ms conocido y elocuente
fue Theodore Roosevelt, compartan la idea general de que una
intervencin gubernamental activa en la economa podra tanto
incrementar la eficacia de la utilizacin privada y pblica de re-
cursos como hacer que la empresa privada actuara en favor. de toda
la comunidad. A pesar del acento que pona, a nivel general, en
152
d control de una explotacin descontrolada de los recursos,
haba moralistas de la clase media, especialmente del clero, que
deseaban que el gobierno tomara medidas a distintos niveles
para eliminar la desastrosa situacin en que se encontraban las
ciudades.
Una fuerza importante que estaba detrs del Movimiento Pro-
gresista de Conservacin la constituan los grupos preservatio-
nists, como el Sierra Club y la Audubon Society. La mayora
de conservacionistas, principalmente de clase media y alta, eran
miembros de algn pequeo grupo excursionista, y estaban pre-
ocupados por el hecho de que la rpida prdida de terrenos p-
blicos, junto con la destruccin progresiva de los bosques y otras
zonas de excursionismo, amenazaban con destruir los pocos h-
bitats naturales que quedaban.
Los conservacionistas, cuyo smbolo era John Muir, el funda-
dor del Sierra Club, pretendan azuzar al gobierno para que pro-
tegiera de la explotacin los terrenos forestales, particularmente
por medio de la retencin de aquellos terrenos que estuvieran ya
bajo el control del gobierno e impidiendo su explotacin por
motivos econmicos.
Durante el siglo XIX y la primera parte del XX, los precurso-
res del movimiento ecologista contemporneo en Europa y en el
nordeste de los EE UU se ocuparon principalmente de formas de
polucin que tenan efectos muy visibles en la salud humana. Por
otro lado, la explotacin desenfrenada de los recursos en los EE
UU y la limitacin de las posibilidades de ocio al aire libre para
ciertos sectores de las clases media y alta estimularon la creacin
de grupos de presin conservacionistas. Ambas formas de medio-
ambientalismo primitivo tuvieron xito, en parte, al obtener
medidas legislativas para mejorar las condiciones de las ciudades
y para proteger el entorno natural. Si bien fueron claros precur-
sores de los grupos ecologistas actuales, su estilo y sus formas de
organizacin poltica diferan notablemente.
Una ~ r i de cambios importantes en el medio ambiente (en
un nivel cualitativo ms que cuantitativo) llegaran a partir de me-
diados del presente siglo: en gran parte fueron responsables del
renacimiento del inters por el entorno durante los aos sesenta
y setenta.
153
Fue la biloga Rachel Carson quien, en su libro Silent Spring
(Primavera silenciosa, Carson, 1962), sealaba por primera vez la
forma en que los nuevos productos qumicos sintticos podran
contaminar los ecosistemas y, de hecho, toda la biosfera, de modo
radicalmente distinto a la contaminacin de la primera industria-
lizacin. En el captulo titulado Elixirs of Death Carson nos
dice:
Por primera vez en la historia del mundo, todos los seres hu-
manos, desde el momento de su concepcin hasta la muerte,
se ven sometidos ahora al contacto con productos qumicos
peligrosos. En menos de dos dcadas desde que empezaron a
utilizarse, los pesticidas sintticos han sido aplicados tan a
fondo en el mundo animado e inanimado, que se encuentran
prcticamente por todas partes ... Se han detectado en peces
de remotos lagos de montaa, en gusanos que habitan bajo
tierra, en huevos de ave ... y en el hombre mismo. Pues estos
productos qumicos ahora estn almacenados en los cuerpos
de la gran mayora de los seres humanos, cualquiera que sea
su edad. Se encuentran en la leche materna y probablemente
en los tejidos del nio no nato. (Carson, 1962, pp. 15, 16)
Carson presentaba una imagen poco acogedora de nuestro
futuro medio ambiente -el medio ambiente de todo hombre,
mujer y nio/a-, en el cual nadie puede escapar de las conse-
cuencias del desastre o crisis ecolgica que se perpetra por el
mal uso de los productos qumicos sintticos y, en especial, de
los pesticidas (DDT, PCB, etc.) y metales pesados (mercurio, plo-
mo, cadmio). Primavera silenciosa apareci en un principio en
forma de una serie de artculos en el New Yorker. Ms tarde se
public COlJlO libro de bolsillo, mantenindose en las listas de
xito (bestseller list) durante varias semanas: se haba introdu-
cido en los salones y tertulias de las clases sociales acomodadas
americanas, y pronto ocurri lo mismo en Europa occidental.
Los nuevos contaminantes que describa Rachel Carson eran
invisibles e inodoros: quedaban lejos los densos, malolientes y
amarillos smogs de las ciudades de la primera industrializacin.
Todo indicaba que ahora tenam<;>s unos contaminantes ms
154
inquietantes y seguramente ms destructivos y peligrosos. An
ms, debido a su tendencia a acumularse y a esparcirse por un
ecosistema, y a ascender por la cadena alimentaria, podan afec-
tar a grupos sociales que haban salido prcticamente indem-
nes de los impactos medioambientales de la primera etapa in-
dustrial. Estos grupos sociales, y muy significativamente la clase
media, empezaron a sentirse vulnerables frente a dichos cambios
cualitativos en el medio ambiente. Se considera que este cambio
cualitativo de la contaminacin (y la proliferacin de problemas
ambientales en general) fue, en gran parte, el factor responsable
del auge de los movimientos ambientalistas o ecologistas con
composicin social de clase media y alta.
La construccin social del riesgo ambiental est relacionada
con cambios concretos y puntuales que sufre el medio ambiente
(pero, como se ha sealado en el captulo anterior, intervienen
tambin otros factores de ndole ms cultural y social). La globa-
lizacin de la problemtica y su naturaleza transfronteriza refuerza
un sentimiento de indefensin e inseguridad. Ms an, los nue-
vos contaminantes eran de difcil identificacin, no existan in-
dicadores visibles para localizarlos por parte del ciudadano/a. Se
requera la utilizacin de tcnicas analticas muy sofisticadas, y
caras para poder identificar y cuantificar la presencia de los nue-
vos contaminantes. El sentirse vulnerables frente a nuevos pero
invisibles riesgos ambientales, por parte de colectivos socioeco-
nmicamente poderosos, tuvo mucho que ver con la extensin y
construccin de una permeabilidad social generalizada frente a
cuestiones medioambientales.
Para ilustrar la relacin existente entre la aparicin de nuevas
formas de contaminacin y la movilizacin de la clase media por
cuestiones ambientales, se presenta a continuacin el caso de la
contaminacin por mercurio acontecida en Suecia.
La poca en que ms se utilizaron mercricos orgnicos --como
el acetato de mercurio fenlico, el mercurio alqulico y, sobre
todo, el mercurio metlico- en Suecia, fue de 1940 a 1965,
siendo estos mercricos utilizados como pesticidas para la pro-
teccin de semillas en agricultura, y como defensa contra la
formacin de hongos en la industria del papel y de la pasta de
papel. La industria del cloro tambin fue responsable del vertido
155
de importantes cantidades de mercurio al medio ambiente. Fi-
nalmente habra que mencionar la importante industria de fabri-
cacin de pilas y bateras donde el mercurio se utiliza en canti-
dades importantes.
Los compuestos orgnicos del mercurio (y de otros metales pe-
sados, como el cadmio y el plomo) son ingeridos y generalmente
no excretados por la mayora de organismos y, por consiguiente,
a pesar de un consumo extremadamente bajo, tras un largo
perodo de tiempo comienza una acum.ulacin lenta, pero cons-
tante de ellos. Esto es especialmente cierto en los organismos si-
tuados en lo ms alto de la cadena alimentaria (en el 4 y 5 ni-
vel trfico) y que tambin tienen una larga esperanza de vida. Los
organismos (a menudo organismos llamados indicadores) situa-
dos en el 5 nivel trfico, en virtud de la posicin que ocupan
en la cadena, reflejan, y tal vez incluso exageran, los cambios
qumicos que tienen lugar en el ecosistema local. En el caso del
ecosistema lacustre, el lucio del norte E. lucius sirve de indi-
cador.
Algunos organismos indicadores, como el lucio del norte y
otras especies pisccolas que se encuentran en el 4 nivel trfico,
como la perca (perca fluviatilis) y la luciperca (luciperca sangra),
son consumidos por los seres humanos. Las ltimas dos especies
tambin acumulan mercurio a un nivel relativamente alto. El E.
lucius y la L. sangra estaban limitados al mercado de lujo, debido
a su escasez y, en consecuencia, al elevado precio al que se coti-
zaban.
Los sntomas de envenenamiento por mercurio metlico (co-
nocido vulgarmente por enfermedad de Minimata) son, en su
mayor parte, de tipo neurolgico: este envenenamiento produce
daos especficos en el sistema nervioso, tras un perodo latente.
No fue hasta despus de que se llevara a cabo un estudio cuida-
doso sobre las tragedias de Minimata y de Niigata (en Japn),
cuando se dieron a conocer los verdaderos riesgos que corre la sa-
lud humana a causa de las altas concentraciones de mercurio me-
tlico. En este caso, el mercurio haba provenido, en grandes can-
tidades, de una fbrica de productos qumicos situada en la regin
costera, donde la poblacin local depende en gran parte del pesca-
do como principal fuente alimenticia. Los peces absorban
156
grandes cantidades de mercurio en sus cuerpos, y ste era trans-
mitido a la poblacin de Minimata y Niigata al consumir el pes-
cado contaminado. Entre 1953 y 1960, ms de 400 personas mu-
rieron o sufrieron graves (e irreversibles) daos neurolgicos
debido a los altos ndices de mercurio metlico existentes en sus
cuerpos.
A causa del desastre de Minimata, y a medida que se daban a
conocer los riesgos que comportaban para la salud humana los
compuestos de mercurio, se tomaron medidas para reducir las po-
sibilidades de que ocurriera lo mismo en Suecia. Ello ocurri
cuando, durante los aos sesenta, se descubrieron importantes
acumulaciones de mercurio en peces de agua dulce y al observar
que un cierto nmero de especies de aves (especialmente el fai-
sn) se vean afectadas por la ingestin de semillas cubiertas con
mercurio. Estos pesticidas a base de mercurio eran utilizados como
proteccin contra unas enfermedades de hongos que se produ-
can en el centeno, el trigo y la cebada.
El aspecto ms destacable del problema del mercurio en Sue-
cia es que, aparte de las comunidades rurales que dependan del
pescado de agua dulce (lacustre) para parte de su rgimen alimen-
ticio, eran los sectores ms acaudalados de la sociedad quienes
tenan ms posibilidades de correr un riesgo, al ser quienes ms
consuman productos considerados de lujo contaminados como
el lucio, la lucioperca y el faisn. Las experiencias que haba te-
nido Suecia previamente con la contaminacin haban sido pa-
recidas a las de otras naciones industrializadas, es decir, con con-
taminacin localizada del aire enlas grandes y pequeas ciudades
industriales y que afectaban principalmente a las comunidades
obreras. Tambin debera mencionarse que el sindicato sueco L.
O. se haba organizado con cierto xito (en las dcadas anterio-
res) con respecto a la cuestin de la calidad medioambiental de
las ciudades.
La reaccin frente al descubrimiento de ndices de mercurio
en determinadas especies de peces y aves fue rpida. El gobieno
socialdemcrata estableci los niveles mximos de consumo de
pescado lacustre y prohibi la venta de pescado que provena
de los lagos ms contaminados. Se exhort a una revisin del uso
del mercurio en la agricultura y la industria, lo cual dio como
157
................
resultado la prohibicin de muchos de los compuestos de mer-
curio (aunque no de todos). La movilizacin de la sociedad civil
fue impresionante, sin embargo tuvieron un protagonismo espe-
cial colectivos de alto estatus social tenan acceso a recursos tales
como la formacin universitaria y acceso a los medios de comu-
nicacin y a los parlamentarios. El lobbying parlamentario por
parte de dichos colectivos fue particularmente eficaz abarcando
todo el arco poltico. El consenso alcanzado no tena preceden-
tes en la vida poltica del pas.
No solamente el movimiento a favor del control del mer-
curio en Suecia provino de forma abrumadora de los estamentos
medios y altos de la sociedad sueca, sino que los acadmicos des-
empearon un papel primordial en este movimiento, la lista de
investigadores cientficos eminentes que participaron en el llama-
miento para una nueva legislacin medioambiental es, en efecto,
sorprendente. Este hecho puntual sirvi, sin duda, como catali-
zador de una nueva percepcin de los riesgos ambientales y sus
consecuencias e implicaciones globalizantes. Fue el punto de par-
tida del ecologismo en Suecia, una experiencia que se repiti (con
otras problemticas ambientales) en otros pases Europeos y en
los EE UU. Hechos puntuales pero con efectos globales dieron
pronto lugar a la famosa consigna ecologista de Act locally, think
globally.
Un caso como el accidente nuclear de Chernobyl, en la ex
Unin Sovitica, proporcion un ejemplo claro, tangible y cuan-
tificable de cmo pueden extenderse globalmente ls problemas
ambientales provocados por un hecho muy localizado geogrfi-
camente. Tambin es importante sealar la relacin entre los
nuevos movimientos ecologistas y la construccin de nuevas iden-
tidades polticas en torno al ao 1968 (no simplemente el Mayo
Francs, sino de Berkeley, Berln, Praga etc.):
El movimiento ecologista de los aos sesenta y setenta fue
. claramente un producto de su tiempo, en particular por lo
que se refiere a su vnculo con los derechos civiles y los
movimientos antibelicistas. El movimiento ecologista surgi
a raz de la violencia y la polarizacin que trajeron consigo
estos dos movimientos radicales ... La juventud, sobre todo la
158
universitaria, tuvo un papel fundamental en la configuracin
del movimiento ecologista contemporneo. Muchos Campus
universitarios fueron testigos del nacimiento de uno o ms
grupos ecologistas de estudiantes a finales de los sesenta y
principios de los setenta, y estas organizaciones ecologistas
universitarias contribuyeron en gran medida al relieve que el
movimiento general tuvo en la prensa y en la poblacin. (C.
Humphrey y F. Buttel, 1982, pp. 121-122)
Sin embargo, es tambin importante indicar que la nueva per-
meabilidad social frente al hecho medioambiental no es ideol-
gicamente compacta. De hecho, entre los mltiples movimien-
tos ecologistas y ambientalistas que han surgido durante los
ltimos aos, se pueden identificar grandes y significativas dife-
rencias ideolgicas que se pueden resumir de la forma siguiente:
l. Ecologismo de tendencia autoritaria-tecnocrtica que man-
tiene que el Estado debe asumir un control centralizado y
relativamente autoritario, y que las decisiones referentes a
los recursos deben ser adoptadas por una elite que compren-
da la tecnologa y la complejidad de los procesos ecolgi-
cos. Los recursos ambientales (incluyendo los espacios na-
turales) deben tener un acceso limitado y controlado para
evitar su degradacin. No se contempla equidad ambiental
entre las distintas clases o estamentos sociales.
2. Ecologismo de tendencia liberal-reformista, que mantiene
que la conservacin y el control se pueden lograr a travs
de una reduccin del derroche energtico mediante una
gestin lcida y racional, sin tener que recurrir a una re-
duccin drstica en el nivel de vida. El ecologismo refor-
mista afirma igualmente que el Estado es el primer respon-
sable del control del entorno y que debe equilibrar las
reivindicaciones opuestas de los ecologistas, del capital y del
trabajo.
3. Ecologismo de tendencia alternativa que recalca la necesidad
de una sociedad descentralizada e igualitaria como respuesta
ms idnea a la e s ~ e z de recursos y a los problemas am-
bientales. El estado no slo debe regular la explotacin de
159
ltimo captulo). Las respuestas sociales, polticas y culturales a
esta amenaza se manifestaron de muchas maneras, pero particu
larmente significativos en el marco de la sociedad del riesgo
fueron los nuevos movimientos antibelicistas y antinucleares que
se articularon a partir de finales de los cincuenta.
En las pginas que siguen, se analizar la evolucin de estos
movimientos, que optaron inicialmente por la va reivindicativa
monotemtica (el caso de la Campaign for Nuclear Disarmament
britnica) pasando posteriormente a planteamientos ms globa-
les con la incorporacin de discursos altamente politizados y
alternativos. La relacin entre un creciente sentimiento de in-
seguridad y de incertidumbre y la exploracin de nuevos concep-
tos y estrategias polticas por parte de los nuevos movimientos
sociales, que se expone a continuacin, cuadra (sino a la perfec-
cin) con la tesis de Beck en su Sociedad del Riesgo.
Un gran nmero de comentaristas del perodo inmediatamente
posterior a la Segunda Guerra Mundial no dudaron en llamarlo
{{Era Atmica. Las armas atmicas o nucleares fueron utilizadas
por primera vez, como es bien sabido, por los EE UU en los das
finales de la Segunda Guerra Mundial contra las ciudades japo-
nesas de Hiroshima y Nagasaki. La bomba atmica con combus-
tible de uranio que estall sobre Hiroshima el 6 de agosto de 1945
mat a unas 75.000 personas en el acto (a la bomba, por un ex-
traq_ sentido del humor de la imaginacin militar se le dio un
nombre: Little Boy -nombre ciertamente engaoso)-. El ejr-
cito y la administracin Truman no parecieron darse por satisfe-
chos con esta demostracin de fuerza y adems haba fuertes pre-
siones del estamento militar para probar otra versin de la bomba
atmica basada en el plutonio. El resultado fue el lanzamiento
de Fat Man sobre Nagasaki tres das ms tarde, causando la
muerte inmediata de unos 50.000 ciudadanos japoneses.
Pocos aos despus La Unin Sovitica, Gran Bretaa, Fran-
cia y China adquirieron estas armas de destruccin masiva (hoy
el {{club de pases con armas nucleares se ha ampliado nota-
blemente). La ciencia y la tecnologa, en este contexto, llegan
a estar identificadas con la produccin de un nuevo riesgo (un
nuevo {{mal en la terminologa de Beck) de un alcance casi ini-
maginable. Sin embargo, los gobiernos aludan a los beneficios
162
de las armas nucleares (que inclua la {{disuasin -concepto clave
de la poltica nuclear posterior)-. El primer ministro britnico
Winston Churchilllleg a sugerir que las armas nucleares ({{me-
dios terribles) podran considerarse agentes de {{bien:
Gracias a Dios, los cientficos britnicos y americanos supe-
raron todos los esfuerzos alemanes ... esta revelacin de los
secretos de la naturaleza, durante mucho tiempo negados
misericordiosamente al hombre, debera suscitar las ms pro-
fundas reflexiones en la mente y en la consciencia de todo ser
humano capaz de comprensin. Verdaderamente hemos de
rezar para que estos medios terribles se hagan para llevar la
paz entre naciones y, en vez de descargar la destruccin ilimi-
tada sobre el globo entero, se conviertan en fuente permanente
de prosperidad mundial. (Aubrey, 1983, p. lOO)
Haba quienes hablaban con entusiasmo de {{tomos para la
paz y de los extraordinarios beneficios que la energa y las cien-
cias nucleares otorgaran a la humanidad. Un reflejo de esta vi-
sin idlica y optimista del futuro prximo, en el que la ciencia
diriga la sociedad hacia el progreso ilimitado ({{The American
Dream), se cuajaba en la campaa escolar {{Nuestro amigo el
tomo. Se proclam que la energa nuclear nos llevara por
el camino del desarrollo, la prosperidad y la paz.
La {{Era Nuclear no fue recibida con entusiasmo por todo el
estamento cientfico y pronto aparecieron evidencias de una cre-
ciente fractura del consenso y de la cohesin inicial del mundo
cientfico en torno a las aplicaciones, tanto blicas como pacifi-
cas, de la nueva ciencia y tecnologa nucleares aplicadas. Ante la
opcin del gobierno de los EE UU de seguir la fabricacin de ar-
mas nucleares, algunos cientficos comenzaron a denunciar la po-
ltica de nuclearizacin militar. En 1945 Albert Einstein, en una
celebracin del aniversario de Nobel, dijo:
Alfred Nobel invent un explosivo ms potente que todos los
conocidos hasta entonces, un medio de destruccin extraor-
dinariamente eficaz. Para reparar su {{logro y exonorar su
consciencia, instituy sus premios para la promocin de la paz.
163
,.....-"
Hoy, los fsicos que participaron en la fabricacin del
ms aterradora de todos los tiempos se ven atormentados
el mismo sentimiento de responsabilidad, por no decir
bilidad. Como cientficos, no podemos dejar de advertir
los peligros creados por estas armas; no debemos cejar
nuestros esfuerzos para convencer a los pueblos del mundo
en especial, a sus gobiernos del atroz desastre que sin
alguna provocarn, a menos que cambien su actitud los
respecto de los otros y reconozcan su responsabilidad en
edificacin de un futuro sin peligro ... Se ha ganado la
pero no la paz. (A. Einstein, citado en Nathan &
1968, p. 355)
De hecho, en los aos inmediatamente de posguerra, hubo una
oposicin ms organizada al desarrollo de las armas nucleares por
parte de figuras de gran prestigio cientfico, tales como Einstein,
Russell, Szilard, etc. Algunos de ellos incluso expresaron sus du-
das acerca del valor y utilidad de la produccin elctrica por
energa nuclear. Si es cierto que la Teora de la Relatividad de
Einstein sirvi como marco terico conceptual para el desarrollo
de las armas nucleares, el Premio Nobel fue cada vez ms duro
en sus crticas de la nuclearizacin militar y la militarizacin de
la ciencia. En 1947, Einstein, el cientfico ms conocido del
mundo en aquel momento dijo:
Todos ustedes saben que la poltica de los EUA desde el tr-
mino de la guerra ha engendrado angustia y desconfianza en
todo el mundo. La destruccin de grandes ciudades japonesas
sin aviso previo, la fabricacin incesante de bombas atmicas,
las pruebas de Bikini, el gasto de muchos millones de dlares
para fines militares, a pesar de la ausencia de cualquier ame-
naza exterior, el intento de militarizar la ciencia, todo esto ha
impedido que se desarrollara la confianza mutua entre las
naciones, indispensables para el establecimiento de una paz se-
gura. (lbd., p. 403)
Einstein era el paradigma del cientfico reflexivo, y por lo
tanto autocrtico, de la ciencia que su estamento practicaba:
164
inseguro y desconfiado del proyecto futuro de la ciencia y la tec-
nologa y sobre todo de sus aplicaciones. Utilizaba trminos como
angustia o desconfianza a la hora de hablar de los desarrollos.
de la ciencia nuclear -denunciaba su manipulacin poltica y los
abusos a que estaba sometida-. Einstein continu luchando
contra las aplicaciones militares de la ciencia atmica hasta final
de su vida. Tan slo dos das antes de su muerte (1955), el fa-
moso Manifiesto por la Paz Einstein-Russell fue firmado y pu-
blicado por estos dos cientficos junto con otros nueve Premios
Nobel.
En esta ocasin no hablamos como miembros de tal o cual
nacin, de tal o cual continente o credo, sino como seres hu-
manos, miembros de la especie Hombre, cuya existencia fu-
tura es dudosa ...
Hemos de aprender a pensar de una manera nueva. Hemos
de aprender a preguntarnos no qu pasos se pueden dar para
dar la victoria militar a cualquiera que sea el grupo que pre-
ferimos, pues ya no existen tales pasos; la pregunta que he-
mos de hacernos es: qu pasos se pueden dar para evitar una
contienda militar cuyo resultado forzosamente ha de ser de-
sastroso para todas las partes? ... Pondremos fin a la raza hu-
mana?
Bertand Russell, Albert Einstein y 9 firmantes Nobel ms.
La Guerra Fra entre los EE UU y la URSS se hizo cada vez
ms tensa durante los aos cincuenta y el ritmo de desarrollo de
las armas nucleares se increment notablemente durante este pe-
rodo, como tambin lo hizo su capacidad de destruccin, que
por aquel entonces lleg a ser literalmente miles de veces mayor
que las bombas de bajo rendimiento de Hiroshima y Nagasaki.
Las pruebas nucleares en la atmsfera, llevadas a cabo por la mayor
parte de potencias nucleares hasta el ao 1963, se convirtieron
en cotidianas y pronto se elevaron voces de protesta de la socie-
dad civil contra los peligros de la acumulacin de precipitacin
radioactiva en la atmsfera (fallout) -una precipitacin que
165
. - - - ~ -- - ~ ~ - -
era completamente transfronteriza y global incidiendo lejos de los
campos de pruebas en Nova Zemlya (el rtico sovitico),
Kazakhistn, el Desierto del Gobi (China) o de los atolones del
Ocano Pacfico (EUA, Reino Unido, Francia).
La precipitacin radioactiva y las radiaciones ionizantes repre-
sentaban un peligro indiscriminado para la salud y bienestar de
todos, sin restricciones de gnero, clase social, etnia o edad. La
amenaza de un nuevo contaminante invisible, de difcil deteccin
(solamente a travs de tcnicas caras y sofisticadas) representaba
una forma de inseguridad hasta entonces desconocida. El qumi-
co e historiador de la ciencia britnico J. D. Bernal, en 1954, ha-
blaba as de los riegos para la salud humana de las pruebas nu-
cleares atmosfricas:
Llega a las capas altas de la atmsfera, se distribuye por todo
el mundo y tarda afios en desprenderse. Ningn ser vivviente
puede escapar. Algunas ovejas de Gales muestran ya estroncio
90 en sus huesos, derivado de las explosiones en el Pacfico.
Estas radiaciones dbiles tienen tambin efectos genticos y
pueden engendrar monstruos durante generaciones. (Bernal,
1954, p. 840)
Los comentarios y criticas antinucleares de los afios cincuen-
ta estaban llenos de referencias a su naturaleza insidiosa e invi-
sible con efectos y distribuciones poco predecibles. El lenguaje y
anlisis se desarrollan casi en los mismos trminos que los utili-
zados por Rachel Carson (vase el captulo anterior) una dcada
ms tarde cuando hablaba de los productos qumicos sintticos.
La semejanza de las expresiones no es fortuita, porque efecti-
vamente la radioactividad resultante de las pruebas nucleares y
los nuevos contaminantes qumicos (compuestos orgnicos de los
metales pesados, por ejemplo) se comportan, muchas veces, de
forma parecida, especialmente los mecanismos a travs de los cua-
les pueden ser distribuidos globalmente por toda la biosfera.
A pesar de lo dicho, en particular en relacin con el papel de
un sector influyente de la comunidad cientfica internacional, los
esfuerzos para organizar una oposicin a las aplicaciones milita-
res de la ciencia nuclear fracasaron en el intento de conseguir un
166
apoyo popular durante la primera dcada del perodo de posgue-
rra. Sin embargo, a finales de los afios cincuenta, surgi en Gran
Bretafia un vigoroso movimiento por la paz contra las armas nu-
cleares. La Campaign for Nuclear Disarmament (CND), funda-
da en 1958, tuvo una intensa actividad y una presencia pblica
inusual en el Reino Unido para un movimiento no vinculado al
mundo sindical o a los partidos polticos.
Antes de analizar la evolucin de la CND sera til hacer al-
gunas observaciones para clarificar el trmino pacifismo en par-
ticular y movimientos por la paz en general. Para empezar, hay
que subrayar la existencia de una gama importante de movimien-
tos opuestos a las guerras y empefiados en conseguir la paz. En
algunos casos tienen unos objetivos amplios y alternativos: la
abolicin de todas las confrontaciones blicas y el establecimien-
to de un nuevo orden social. Otras organizaciones tienen objeti-
vos ms puntuales y limitados, como por ejemplo la eliminacin
de un tipo determinado de armas, para disminuir el alcance o
escala de las guerras y reducir su capacidad de destruccin. De
hecho, se pueden dividir estos movimientos en tres categoras
claramente definidas:
Movimientos para eliminar todas las guerras.
Movimientos para detener unas guerras en particular.
Movimientos para detener aspectos particulares de las gue-
rras.
En el caso de la primera categora, se puede describir estos mo-
vimientos como organizaciones pacifistas en el sentido de que
su oposicin a las guerras es total, intransigente y permanente:
las guerras y la participacin en ellas en el plano individual, fue-
re cual fuere la razn, no se pueden justificar bajo ninguna cir-
cunstancia. ste era el punto de vista expresado en los escritos
anarquistas de Tolstoi en el siglo XIX, mientras que la idea de
Gandhi de la protesta no violenta como la forma ms adecuada
de conseguir cambios revolucionarios es, probablemente, la op-
cin ms conocida y ms influyente del pacifismo radical del si-
glo XX. No han sido stas en absoluto las nicas iniciativas paci-
fistas del pasado reciente. En Europa, inmediatamente antes de
167
"

~ . ~ ---
las dos guerras mundiales, hubo conatos apasionados de crear un
clima de opinin pacifista. Durante el perodo de entre guerras,
la organizacin ms conocida fue la Peace Pledge Union (PPU),
de Gran Bretaa, que cont con notables figuras pblicas, entre
ellas escritores como George Bernard Shaw, H. G. Wells y Aldous
Huxley.
El uso del trmino pacifista p.ara los movimientos que se
oponen a unas guerras en particular no es apropiado, porque los
puntos de vista expresados respecto a las guerras son ambiguos.
Por ejemplo, muchos de quienes en los aos sesenta participaron
en el movimiento en contra de la guerra de Vietnam eran, a la
vez, personas que apoyaban guerras de liberacin nacional
en el Tercer Mundo y, en consecuencia, no se oponan a to-
das las guerras por cuestiones de principio (para este colectivo
era posible contemplar y aceptar el concepto de guerra justa,
cosa completamente inaceptable para los pacifistas).
En el tercer caso, que incluira, por ejemplo, a grupos opues-
tos a las armas nucleares, el trmino pacifista tampoco es apli-
cable, porque estas protestas no implican necesariamente una
oposicin total a las guerras, a pesar de que haya muchos pacifis-
tas en las filas de estos movimientos. Por todo ello, en este libro
no se usa el trmino pacifista para describir movimientos opues-
tos a las armas nucleares, sino que se usar en su lugar el trmi-
no movimientos por la paz (peace movements), porque este
trmino puede usarse para designar tanto a quienes intentan fo-
mentar aspectos parciales del proceso como a los pacifistas que '
se consagran al problema en su totalidad.
La Campaign for Nuclear Disarmament fue un clsico movi-
miento de 'base monotemtica. Peda el desarme nuclear unila-
teral de Gran Bretaa, independientemente de lo que hicieran
otras potencias nucleares. Propugnaba tambin, con insistencia,
la terminacin de las pruebas nucleares atmosfricas por parte de
todas las potencias nucleares. La CND es un precursor de los
nuevos movimientos sociales que surgen a finales de los aos
sesenta, manifestando muchos elementos discursivos (riesgo, in-
seguridad, incertidumbre) de la modernizacin reflexiva. Sin
embargo, se pueden detectar elementos ms caractersticos de los
movimientos tradicionales basados en una notable fe y confianza
168
en la ciencia y la tecnologa donde no se cuestiona la <;opinin
experta y la elite cientfica vinculada al establishment.
La composicin social de la CND, como tantos otros movi-
mientos sociales monotemticos del perodo de posguerra, tena
una fuerte presencia de profesionales liberales y de personas de
clase media, e incluso alta, con formacin universitaria. Ideol-
gicamente heterognea, agrupaba progresistas no afiliados a
ningn partido, personas con afinidades declaradas a los Parti-
dos Laborista y Comunista (siendo este ltimo partido muy mi-
noritario en el Reino Unido) y tambin, en menor medida, del
Partido Liberal.
La CND, como movimiento antinuclear de proyeccin polti-
ca realmente importante, y claro precursor de los movimientos
de los setenta y ochenta, creci espectacularmente hasta lle-
gar a su apogeo entre los aos 1961-1963. Organiz marchas
y manifestaciones gigantescas para la poca, que atrajeron una
importante cobertura de los medios de comunicacin (aun-
que, con frecuencia, no le fueron favorables en la forma de
presentacin).
El declive de la CND tiene diversas explicaciones, pero proba-
blemente la ms importante fue la firma, en agosto de 1963, del
Tratado de prohibicin parcial de pruebas nucleares que oblig a
las potencias nucleares a detener las pruebas nucleares atmosfri-
cas. Este hecho represent, para muchos partidarios de la CND,
una victoria y el fin de la lucha, puesto que a partir de entonces
desapareceran los riesgos de la proliferacin de radiaciones peli-
grosas -uno de los elementos que creaba ms sensacin de inse-
guridad e incertidumbre-. Sin embargo, un sector minoritario
se sinti insatisfecho con el Tratado, sealando que no disminua
en absoluto los riesgos de confrontacin nuclear o de la crecien-
te carrera armamentista nuclear sobre todo entre las llamadas
superpotencias. En este ltimo apartado, el sector ms crtico
de la CND tena razn: entre el ao 1963 y 1969 se dobl el
nmero de cabezas nucleares almacenadas por las potencias nu-
cleares, pasando de unas 20.000 a ms de 40.000.
Durante todo este primer estadio de la lucha antinuclear, sus
militantes aplaudieron el uso pacfico del tomo, sobre todo para
la produccin de energa elctrica. En efecto tomos para la paz
169
~
~
fue una de las consignas centrales de la CND y de otros
miemos similares en toda Europa occidental y Norteamrica.
consigna (que tal vez sorprende por ingenua) fue duramente
tigada en el momento que quedaron establecidos con fuerza
nuevos movimientos ecologistas, menos monotemticos y
alternativos.
Los movimientos ecologistas aparecieron en Norteamrica
en la mayor parte de Europa occidental a mediados de los .
ta en el marco (como se ha sealado en el captulo anterior)
cambios cualitativos que se estaban efectuando en el medio
biente. Los nuevos agentes contaminantes, tan elocuentemcu,
descritos y denunciados por Rache! Carson (comentado en
captulo anterior), se esparcan por todo el medio ambiente
forma global sin respetar fronteras. Estos contaminantes
sos, invisibles al ojo humano, se acumularan en la cadena
mentida y, finalmente, alcanzaran y afectaran a la salud de
seres humanos, sin consideracin aparente de sexo, clase, etnia
edad.
Los nuevos movimientos ecologistas, que en un prin
pedan el control de estos nuevos riesgGS y la mejora de las
diciones ambientales en general, empezaron pronto a desafiar
ideas polticas y econmicas aceptadas en lo referente al crecimien
to econmico. Los ecologistas atacaron el desarrollo econmico
acelerado y creciente como la causa de la mayora de
que aquejaban a la sociedad moderna. Se detectan los inicios
una crtica de la nueva modernidad, una modernidad
de nuevos riesgos ambientales y sociales.
La guerra de Vietnam, con las protestas estudiantiles a ella
ciadas, tanto en los EE UU como en Europa, y los sucesos de
mayo de 1968 en la Europa continental, habran de tener un
efecto muy notable en la direccin que los movimientos ecolo-
gistas iban a tomar. Particularmente en Alemania y Francia, los
movimientos radicales estudiantiles y los movimientos contra la
guerra se haban desilusionado enormemente con los partidos
tradicionales de la izquierda establecida. Desarrollaron una crti-
ca, no slo del produccionismo capitalista y socialista y de
la degradacin del medio ambiente que ste provocaba, sino que
se alejaba tambin de algunas de las ideas econmicas y sociales
170
ms tradicionales de los principales partidos de la izquierda. Por
rjcmplo, criticaban no slo la clsica divisin del trabajo en la
Nociedad capitalista (reclamando cambios que poco tenan que ver
wn los anlisis marxistas), sino tambin la divisin sexual del
trabajo y las enormes desigualdades sociales y econmicas que esto
creaba entre hombres y mujeres. En efecto, el feminismo jug un
papel cada vez ms importante en los movimientos ecologistas y
llllrinuclear, formando una corriente activa denominada eco-fe-
minismo. Las demandas por la liberacin y superacin de roles
de gnero tradicionales se integra en la crtica de la sociedad.
En Alemania, donde la posicin poltica de los Verdes haba
sido desarrollada y discutida con ms profundidad, se elabora-
ron los principios y consignas ms importantes del nuevo movi-
miento antinuclear emergente. El argumento inicial contra el uso
de la energa nuclear se centraba en la crtica del concepto to-
mos por la paz y en el peligro que podra representar para la
estabilidad del medio ambiente y tambin en los riesgos que sig-
nificaba para la salud humana. Sealaban que los accidentes nu-
cleares eran inevitables a pesar de las estrictas precauciones de
seguridad. Algunos de los accidentes eran catastrficos en poten-
cia (la catstrofe de Chernobyl en 1986, confirm los temores
expresados por los ecologistas, con un retraso de ms de una
dcada). Estos accidentes, junto con la eliminacin de los resi-
duos nucleares, podan tener como consecuencia el escape de la
temible e invisible radiacin y su introduccin y distribucin en
el medio ambiente de todo. el planeta.
Beck abre su libro La soCiedad del Riesgo con los siguientes co-
mentarios alusivos a las catstrofes del siglo XX en general y a
Chernobyl en particular:
En verdad, el siglo XX no ha sido pobre en catstrofes hist-
ricas: dos guerras mundiales, Auschwitz, Nagasaki, luego
Harrisburg y Bhopal, ahora Chernobil ... Hasta ahora todo el
sufrimiento, toda la miseria, la violencia que unos seres hu-
manos causaban a otros se resuma bajo la categora de los
otros: los judos, los negros, las mujeres ... Haba, por una
parte, vallas, campamentos, barrios, bloques militares, y, por
otra parte, las cuatro paredes propias; fronteras reales y
171
!
simblicas tras las cuales podan retirarse quienes en
cia no estaban afectados. Todo esto ya no existe
Chernobil. Ha llegado el final de los otros, el final de
nuestras posibilidades de distanciamiento, tan sofisticada;
final que se ha vuelto palpable con la contaminacin
ca. Se puede dejar fuera la miseria, pero no los peligros
era atmica. Ah reside la novedosa fuerza cultural y
de esta era. Su poder del peligro que suprime todas las
protegidas y todas las diferenciaciones de la mode
(Beck, 1998, p. 11)
El enfoque de la cuestin de la energa nuclear, limitado a
peligros y riesgos estrictamente ambientales, fue
una caracterstica de los movimientos americanos y britnicos;
cambio, en Alemania, Espaa (a partir de la instauracin de
democracia), Francia e Italia la crtica a la energa nuclear fue
amplia, incluyendo en ella la problemtica de la proliferacin
armas nucleares y de la produccin de energa nuclear como
manifestacin del produccionismo ms flagrante (la conse;di
small is beautiful forma parte de la crtica del crecimiento
lerado y del produccionismo). Caracterstica de esta lnea
ideolgica y alternativa fue la siguiente nota emitida por el
mit Antinuclear de Catalunya pocos das despus del
en la central nuclear de Vandells 1 en 1989:
En definitiva se est convirtiendo a Catalunya en un
nuclear mediante un modelo energtico basado ms en el
neficio econmico que no en una planificacin racional y
cuada de los recursos energticos. Este modelo supone
agresin muy elevada para el medio ambiente, la salud y
seguridad de las personas, no habiendo tenido en cuenta
ricamente el recurso a vas alternativas basadas en
energticos renovables, limpios y ms econmicos ...
la reproduccin de un modelo econmico-social caldi...Lc:uLl-
da por los desequilibrios territoriales y sociales; y por
tendencia a la centralizacin del poder, el secretismo y a
la expansin de mecanismos de control ideolgico y social.
(CANC, 1989)
172
En resumen, la protesta antinuclear durante los setenta y
ochenta es menos monotemtica que la de pocas anteriores,
introduciendo muchas de las problemticas de los nuevos ries-
sociales. Los temas que abarcaban estos movimientos, que
parecan reivindicar exclusivamente la eliminacin de las cen-
trales nucleares, de hecho incorporaban una amplia crtica de
rsta tecnologa como la manifestacin ms contundente de la
transformacin socioeconniica que estaba sufriendo la so-
ciedad moderna a escala planetaria. Inclua los puntos si-
guientes:
Inseguridad y riesgos ambientales
Inseguridad y riesgos para la salud pblica
Proliferacin de armas nucleares
Produccionismo y desequilibrios econmicos
Centralizacin administrativa
Desequilibrios territoriales
Desequilibrios sociales
Imperialismo tecnolgico
La agudizacin de las tensiones Este-Oeste con el aumento del
riesgo de una catastrfica confrontacin nuclear volvi a Europa
a finales de 1979, cuando los EE UU y sus aliados de la OTAN
tomaron la decisin de desplegar una nueva serie de misiles de
alcance corto e intermedio, con cabezas nucleares, en cierto n-
mero de pases europeos. Eran los Pershing II y los ya muy co-
nocidos misiles crucero utilizados (sin cabezas nucleares) en la
guerra del Golfo, en los Balcanes y en Afganistn. Su uso fue
justificado como una respuesta al despliegue previo, por parte de
la Unin Sovitica, de sus nuevos misiles SS-20 en la URSS euro-
pea.
El despliegue de una nueva generacin de misiles con cabezas
nucleares, tanto por parte de la URSS como de los EE UU, tuvo
importantes implicaciones polticas, que reflejaban una desviacin
de las ideas de disuasin pura y de destruccin mutua asegu-
rada (mutually assured destruction con el amable acrnimo de
MAD). La gran preocupacin del estamento militar durante los
cincuenta a setenta era que MAD induca a la autodisuasin y
173

a la imposibilidad de utilizar los arsenales nucleares. Eso
nificaba un estancamiento o parlisis. Superar esta
era una obsesin que incluso apareca pblicamente en las
tas ms prestigiosas sobre cuestiones estratgicas. En un
con el sugerente titulo La victoria es posible, dos analistas
fluyentes escribieron en la publicacin FOREIGN AFFAIRS
1980:
Occidente ha de buscar la manera de poder utilizar armas
cleares estratgicas de forma coercitivas minimizando a la
el impacto paralizador en potencia de la autodisuasin. (
y Pain, 1980)
N o tiene sentido explicar los detalles de esta estrategia
sino solamente los elementos imprescindibles para entender
haca posible pensar lo imposible, es decir, la utilizacin de
armas nucleares. El teatro de guerra en este sentido sera
pa. De acuerdo con esta estrategia nuclear, las armas
son mviles, de alta precisin y bajo rendimiento (pero
embargo, altamente destructoras). Permiten llevar a cabo
nucleares a lo que se ha llamado escala limitada, tanto en
tido geogrfico como de tipos de objetivos atacados. En este
texto, las armas nucleares ya no son necesariamente meras
defensivas y se puede pensar en la opcin primer golpe.
ms, se puede utilizar coercitivamente la amenaza de
golpe para obtener ventajas estratgicas o polticas.
maniobrabilidad y flexibilidad, tanto militar como poltica,
otorga a las armas nucleares un mayor valor de uso poltico.
guerras emprendidas en estas condiciones aparecen como
bies, como que pueden ganarse y mantenerse a nivel
causto.
El riesgo de guerra nuclear pareca ms posible y plaust
y el mundo ms inseguro que nunca. El aumento de temores sobre
el peligro de guerra nuclear se puso de manifiesto a 'travs de un
encuesta realizada por la Comisin Europea en dos fechas: 1977
y 1980. Ante la pregunta Cules son, en su opinin, las proba-
bilidades de una guerra nuclear en los prximos diez aos? en
Francia y Gran Bretaa en 1977, el 14% y 13% respectivamente
174
de los encuestados respondieron afirmativamente a guerra segu-
ra o con probabilidad 50-50. Tres aos ms tarde, y en el
contexto del despliegue de los Euromisiles las respuestas fue-
ron del 42% y del 39% (fuente: Comisin de las Comunidades
Europeas, 1980).
Las respuestas sociales no se hicieron esperar, y en pocos meses
despus del anuncio de la OTAN de la instalacin de los misiles
en diversos pases europeos, se haba articulado una campaa
repleta de manifestaciones y campamentos por la paz coordi-
nado por primera vez a escala europea a travs del movimiento
European Nuclear Disarmament (END). Uno de los manifiestos
antinucleares ms conocidos y, probablemente, el ms elocuente
fue Protest and Survive escrito por el historiador E. P.
Thompson (autor del clsico: The Making of the English Working
Class, 1963). Deca:
Las armas son ms terribles, los medios de lanzamiento ms
inteligentes. La idea de que se puede hacer una guerra con
provecho, de que puede ganarse, va terreno ... Te-
nemos que cerrar el camino a esta lgica degenerada con cua-
lesquiera recursos que existen todava en la cultura humana.
Hay que protestar, si queremos sobrevivir. La protesta es la
nica forma realista de defensa civil. (E. P. Thompson, p. 57)
Las mujeres tuvieron un protagonismo especialmente impor-
tante en las campaas contra los Euromisiles. A pesar de la base
monotemtica de las movilizaciones, los contenidos y los discur-
sos eran cada vez ms globales y alternativos con una insistencia
en relacionar la nuclearizacin con procesos sociales. Algunos
grupos feministas elaboraron una crtica global de la guerra, la
violencia, el patriarcado y el Estado -el patriarcado creador de
violencia de diversos tipos, entre ellos el sexismo, el racismo y el
militarismo-. Los objetivos iban ms all de la protesta contra
el despliegue de los misiles:
Paz significa mucho ms: significa erradicar las causas de la
guerra y de la violencia de nuestra sociedad ... la violencia or-
ganizada de los militares gracias a la cual el Estado patriarcal
175
mntiene su poder. (Documento: Piecing it Together: FPminiril
and Nonviolence, p. 21).
Como ya se seala en el captulo sobre la sociedad de
los movimientos sociales, incluyendo el feminismo,
entre otras cosas, una respuesta a las duras tensiones, en el
co laboral y de la familia, creadas por los nuevos riesgos
Las movilizaciones de las mujeres contra los misiles conducan
intentos de integrar las diversas agendas polticas de los
tos presentes en la protesta -movimientos que denunciaban
gos ambientales, riesgos globales y riesgos sociales-.
176
XI. LA SOCIEDAD ANTE LOS RIESGOS
BIOTECNOLGICOS
Los avances espectaculares que han experimentado durante las dos
ltimas dcadas la biotecnologa en general y la ingeniera gen-
tica en particular son responsables, en parte, del intenso debate
pblico sobre las implicaciones ticas, ambientales, sanitarias, so-
ciales y econmicas de las modificaciones realizadas por los cien-
tficos en el material gentico de microorganismos, plantas y
animales. Si aadimos a esto los ltimos resultados de la clona-
cin de animales y la ya famosa oveja Dolly y las propuestas
de clonacin humana hechas por el Dr. Severino Antinori la so-
ciedad tiene todos los ingredientes para polemizar sobre el ries-
go, la inseguridad y los lmites de la ciencia. Las respuestas so-
ciales, e incluso el rechazo de algunas aplicaciones de la ingeniera
gentica, han tomado una forma diferente a los casos de los ries-
gos ambientales y nucleares descritos en los captulos anteriores.
No se trata de movilizaciones masivas, ni de la creacin de nue-
vos movimientos sociales, sino de la articulacin de campaas de
sensibilizacin y denuncia pblicas por parte de ONG monote-
mticas o de grupos ecologistas que prefieren acciones especta-
culares ante los medios de comunicacin en vez de la man tra-
dicional. La eficacia de dichas campaas ha sido enorme y, para
la industria biotecnolgica, un inesperado y duro golpe ante la
comercializacin de sus nuevos productos. La dcada de los no-
venta ha sido la dcada de las ONG.
177 ..,...........-
Antes de exponer las respuestas sociales ante la ototecno1011
se har una presentacin de algunos aspectos del desarrollo de
tecnologa, en particular lo que suele denominarse n
biotecnologa. El objetivo de este apartado es determinar
de preocupacin potencial y real de la poblacin en este
tcnicamente complejo y en rpida expansin.
En general, se asocia la biotecnologa con la nocin de
vas tecnologas: se considera que pertenece al campo de los
lantos cientficos y tecnolgicos que han tenido lugar desde
segunda Guerra Mundial y que est estrechamente
con la ingeniera gentica y con las tecnologas reproductivas.
embargo, las biotecnologas datan de antiguo y se remontan
atrs en la historia (e incluso a la prehistoria). La elaboracin
la cerveza, la fermentacin del yogur y la elaboracin de
representan formas de biotecnologa si definimos estas
des como:
La aplicacin de principios cientficos y de ingeniera a
transformacin de materias por medio de agentes biolgicv11
para producir bienes y servicios. (Roberts, 1990, p. 7)
Las primeras biotecnologas, bsicamente la transformacin
alimentos, como en los ejemplos sealados arriba, son conside,
das, por parte de la mayora de personas, como productos natu-
rales. Sin embargo, tales procesos implican la manipulacin
humana de una materia mediante el uso controlado de agentes
biolgicos para crear algo diferente. Esta intervencin puede con-
siderarse como una forma de tecnologa o ingeniera, y puede ser
etiquetada como biotecnologa porque el motor de esa transfor-
macin es biolgico. Lo interesante y relevante aqu es que son
sola,mente los expertos quienes colocan estas actividades de trans-
forrrtacin de alimentos en la categora de biotecnologa. La
mayora de la poblacin utiliza categoras bien diferentes (natu-
ral, tradicional, biolgico), y sobre todo no ven ninguna
amenaza en estos productos.
En el siglo XIX, se produjeron espectaculares adelantos en la
biotecnologa a travs de la industrializacin de .los procesos de
fermentacin que permitieron la produccin masiva de los
178
productos tradicionales: pan, cerveza, queso, etc. Con los avan-
ces en la biologa molecular y el descubrimiento del ADN (Crick
y Watson), el ritmo de la innovacin y produccin biotecnolgi-
cas aument rpidamente a partir de los aos sesenta de nuestro
siglo, sobre todo en el campo de la ingeniera gentica, lo que
llamaremos las nuevas biotecnologas.
U no de los ejemplos ms claros del posible impacto de la
biotecnologa se da en las obtenidas por ingeniera ge-
ntica, especialmente la insulina para el tratamiento de la diabe-
tes. Hasta que se comercializ por primera vez la insulina huma-
na en 1982, este hormona vital se obtena del pncreas de cerdos
y vacas. Al no ser idntica a la insulina humana, en ocasiones pro-
duca efectos secundarios (la insulina sinttica no se ha liberado
de todos los efectos Un campo cada vez ms im-
portante de la investigacin biotecnolgica es el relativo a la de-
teccin precoz de enfermedades genticas y tambin la terapu-
tica gentica que implica la reprogramacin de clulas humanas
a travs de la manipulacin del ADN. La clonacin de animales
ha suscitado un debate importante, ya que parece que la misma
tcnica podra aplicarse dentro de unos pocos aos en seres
humanos. La manipulacin gentica ms la clonacin, segn
algunos crticos, se encuentra a un paso de la ingeniera so-
cial/ gentica imaginada por' Aldous Huxley (1932) en su
Mundo Feliz.
Los alimentos genticamente modificados y los organismos
transgnicos son aplicaciones que han provocado una gran pol-
mica ya que se trata de tcnicas que han gozado de una gran
cobertura meditica. En la actualidad se puede transformar todo
tipo de organismos, desde las bacterias hasta los animales. Hay
una amplia gama de plantas de cultivo genticamente modifica-
das con rasgos diseados por genetistas, entre ellas trigo, arroz,
maz, soja, patatas, tomates, uvas y naranjas. Los ejemplos de
modificacin .(organismos modificados genticamente o OMG)
que se sealan a continuacin se han escogido porque han
suscitado un agrio debate en torno a los posibles riesgos que con-
llevan. Las disputas incluyen enfrentamientos entre distintos
sectores de la comunidad cientfica, hecho que ha aumentado
las sensaciones de inseguridad e incertidumbre pblicas ante la
179

'1
! 1
1
J
introduccin de las ltimas aplicaciones biotecnolgicas en la
cultura y en la alimentacin.
Las plantas resistentes a herbicidas han sido
genticamente para resistir o tolerar herbicidas qumicos que
malmente les atacaran. De esta forma, la planta sobrevive
tras otras semillas y plantas a su alrededor (competidores)
ben a la accin de los herbicidas. Actualmente se
investigaciones en unas 30 especies de plantas de cultivo,
dificadas para soportar dosis de herbicidas que de otro
seran letales o nocivas. Las semillas de plantas resistentes a
bicidas figuran entre los primeros productos de la nueva
nologa que se utiliza en la agricultura. Se han planteado una
de dudas y posibles riesgos que producen estas plantas modm(;a"
das que incluyen los siguientes puntos:
Los genes que proporcionan resistencia contra los
das pueden transferirse, a travs de la polinizacin, a otras
plantas, con la consiguiente dificultad para controlar la p
pagacin de plantas alteradas accidentalmente.
La introduccin de las nuevas plantas resistentes a herbici-
das puede dar lugar a un mayor uso de herbicidas perjudicia-
les para el medio ambiente.
Existe incertidumbre acerca de los riesgos para la salud hu-
mana pues no se han despejado todas las dudas.
Se han modificado genticamente peces (salmn por ejemplo)
con el objetivo de que estas especies transgnicas de piscifacto-
ras se desarrollen ms rpidamente mediante la introduccin de
un gen productor de la hormona de crecimiento. Tambin
pueden realizarse alteraciones que afecten a la tolerancia al
estrs y al hacinamiento. Otra lnea de investigacin se refiere ?1
retraso de la maduracin sexual, con el consiguiente aumento de
tamao. Los problemas principales en este caso son ambientales:
el riesgo de prdida de diversidad gentica y desequilibrios
ecolgicos en el caso de la liberacin accidental de los peces trans-
gnicos (en el caso del salmn de difcil contencin). Cabra re-
cordar los desequilibrios causados por la liberacin de especies
exticas no modificadas genticamente en ecosistemas forneos.
180
Es el caso del eucalipto en Europa y del conejo en Australia que,
al ocupar y dominar el nuevo nicho natural, causaron daos y
desequilibrios ecolgicos considerables.
Los bioplaguicidas BT constituyen otro producto de la inge-
niera gentica que ha suscitado inquietudes y crticas. Algunos
cientficos han pedido cautela ante el desconocimiento de las din-
micas e interacciones de los bioplaguicidas con el mundo natu-
ral. Adems, tampoco se han eliminado todos los interrogantes acerca
de la incidencia de estos productos sobre la salud humana. Uno de
los hechos ms criticados es que empresas transnacionales como
Monsanto ofrecen un paquete consistente en el bioplaguicida BT
y semillas (maz, soja ... ) resistentes al mismo plaguicida.
El ltimo producto de la nueva biotecnologa que se presenta
aqu es la hormona sinttica, somatotropina bovina o BST, que
se obtiene a partir de bacterias genticamente modificadas. La
BST, inyectada en vacas, aumenta la produccin de leche sin in-
crementar la alimentacin consumida por los animales tratados
con la hormona. Este caso ha generado un duro debate entre la
principal empresa productora (otra vez Monsanto) y sus crticos
que han centrado sus argumentos sobre la salud animal (posible
malestar como resultado de mayor produccin), la posible inci-
dencia sobre la salud pblica y la incoherencia econmica del uso
de la BST en pases que cuentan con un notable excedente de
leche. Uno de los elementos contextuales de los productos bio-
tecnolgicos mencionados arriba es que no aporta un beneficio
claro para el consumidor. Los beneficiados, en este caso, son para
los productores de estas aplicaciones y los agricultores o piscicul-
tores.
Precisamente en el marco de las inquietudes expresadas por dis-
tintos sectores de la sociedad ante el desarrollo de la ingeniera
gentica se han realizado, en los ltimos aos y en diversos
pases (incluyendo Espaa), investigaciones sobre las actitu-
des pblicas hacia la biotecnologa. La mayor parte de los estu-
dios realizados hasta la fecha han consistido en encuestas de opi-
nin pblica que revelan un conjunto ms bien complejo y
ambiguo de actitudes hacia la biotecnologa. En parte, ello es
consecuencia de que el trmino biotecnologa es problemtico
en s mismo.
181
Biotecnologa se usa como un concepto paraguas bajo d cual
se agrupan tcnicas y aplicaciones que cubren diversos campos
(tal como se seal ya en la seccin precedente). Incluso hoy da,
muchas reuniones cientficas sobre biotecnologa empiezan con
largos debates a propsito de la definicin ms adecuada de i o ~
tecnologa. Esta situacin viene ejemplificada por la coexistencia
de 41 definiciones diferentes de la biotecnologa, en los documen-
tos de la Comisin Europea. Y es que, tal como ha sealado un
historiador de la biotecnologa:
El nmero de definiciones de la palabra biotecnologa se ha
convertido en una situacin embarazosa. (Budd, 1989)
El trmino biotecnologa fue usado por vez primera en 1919,
cuando el ingeniero agrnomo hngaro Karl Ereki lo defini
como:
Todas las lineas de trabajo con las cuales los productos son
elaborados a partir de la materia prima con utilizacin de or-
ganismos vivos. (lbd.)
Desde entonces, se ha desarrollado, debatido, revisado y ar-
gumentado toda una gama de definiciones. No debe ser, pues,
ninguna sorpresa descubrir que el pblico est confuso y que no
tiene una idea clara de lo que es en realidad la biotecnologa.
Otro problema aparece cuando intentamos evaluar los resul-
tados de las investigaciones sobre las actitudes pblicas hacia la
biotecnologa, por el hecho de que, en la mayora de estudios, se
plantean cuestiones bastante amplias sobre biotecnologa, y no
alcanzan a referirse a las diversas aplicaciones especficas en cam-
pos tales como la agricultura, el tratamiento de alimentos y la
acuicultura. Si ha habido un centro de atencin especfico, ste
ha sido el campo de la ingeniera gentica humana. Los estudios
sobre la aceptacin pblica de la ciencia muestran que aunque la
poblacin es netamente favorable a la ciencia pueden darse dis-
crepancias especficas en cuestiones concretas (Yoxen y Green,
1989). Las preguntas generales sobre la aceptacin de la biotec-
nologa pueden no aportar demasiadas indicaciones en relacin
182
con el modo de pensar de la gente ante algunas aplicaciones muy
especficas. Si a ello aadimos que el trmino biotecnologa
engloba una amplia variedad de aplicaciones y productos, y que
al mismo tiempo las definiciones dadas por los cientficos son di-
ferentes, resulta problemtico abordar el tema del estado de la
opinin pblica sobre las biotecnologas en conjunto, y ello lleva
tambin a cuestionar si tienen sentido las actitudes generales ha-
cia la biotecnologa.
Hemos visto cmo las actitudes pblicas hacia la ingeniera
gentica son complejas y ambivalentes. El potencial econmico
de la biotecnologa es muy grande, y se sostiene tambin que po-
dra contribuir, de manera significativa, a la resolucin de pro-
blemas de diagnstico, teraputicos, de aprovisionamiento de ali-
mentos y de degradacin del medio ambiente. A pesar del apoyo
pblico a la ciencia en general, y a las aplicaciones cientficas que
impliquen grandes ventajas para la sociedad, han surgido muchas
preocupaciones medio ambientales, socioeconmicas y ticas acer-
ca de algunas de las nuevas tecnologas y, especialmente, de la
ingeniera gentica.
Algunos sectores del pblico han expresado su recelo sobre las
consecuencias de las aplicaciones de la biotecnologa, por un lado,
y 'Sobre el control y la regulacin administrativos de la ingeniera
gentica, por otro. Impacto (socioeconmico y medio ambien-
tal), regulacin e informacin parecen ser tres palabras clave, todas
ellas relacionadas con una percepcin creciente de la vulnerabili-
dad ante el cambio tecnolgico y la inseguridad del medio am-
biente.
La cambiante percepcin de inseguridad, especialmente entre
el pblico informado, est en relacin con la extensin del dis-
curso medio ambiental, que en sus formas ms radicales:
presenta a la naturaleza como un sistema frgil, vulnerable,
constantemente amenazado por agentes qumicos fuera de
control. (Levidow y Tait, 1990, p. 15)
Los cambios en la percepcin pblica del medio ambiente y
la creciente sensacin de vulnerabilidad no son slo una moda: a
principios de los sesenta, algunos comentaristas presentaban un
183

sombro cuadro del futuro del medio ambiente del planeta.
Carson, en su obra (descrita en el captulo de este libro sobre
sociedad ante los riesgos ambientales), lder de ventas,
Spring, deca a sus lectores, mayormente de estatus
mico alto o medio, que los nuevos contaminantes (insecticidl
sintticos, mercuriales orgnicos y otros compuestos de
pesados), producto de las nuevas tcnicas, no eran visibles
la espectacular forma de neblinas industriales, pero
ser ms dainos y representar grandes riesgos para el
ambiente y la salud humana. A causa de su movilidad, los
vos productos podan afectar a todas las clases sociales, incl
yendo a aquellas que haban escapado a los peores efectos
la industrializacin. Una parte creciente de estos nuevos
pos, fundamentalmente de alto estatus socioeconmico y
cativo, empez a ver estos cambios como una amenaza
sentirse tales grupos vulnerables e inseguros ante los cam
cualitativos que se estaban dando en el medio ambiente,
chos de ellos inducidos por el uso de los nuevos productos.
En este contexto, amplios sectores del pblico colocan a la
geniera gentica como un posible agente de inseguridad ambietuii.l.,
y con posibles implicaciones negativas para la salud pblica.
es pues sorprendente descubrir que la angustia provocada por la
ingeniera gentica haya fomentado nuevas estrategias por cuen- .
ta de las compaas involucradas en la biotecnologa. Ello inclu-
ye la venta de sus productos como respetuosos con el medio
ambiente y la proyeccin de nuevas biotecnologas como avan-
ces evolucionados antes que como revolucionarios, como
parte de lo que la humanidad lleva haciendo desde hace miles de
aos: programas selectivos de cra de plantas y animales, y ela-
boracin de cerveza, de queso y de yoghourt (Levidow yTait
1990).
Mientras que la experimentacin peligrosa con la naturale-
za es una preocupacin medioambiental, tambin contiene un
fuerte componente tico cuando se trata de ingeniera gentica
en seres humanos. El control social y las visiones antiurpicas
(distpicas) se encuentran donde el universo huxliano del Brave
New World (A. Huxley, 1932) parece quedar al alcance de la
tecnologa de los genes. Visiones menos pesimistas, aunque
184
ambivalentes, de mundos futuros dominados por la ingeniera ge-
ntica han sido abordadas por una nueva generacin de escrito-
res de ciencia ficcin, que tratan de las implicaciones sociales de
la tecnologa (Bujold, 1988; Butler, 1987; Cherryh, 1988;
Herbert, 1987; etc.). La representacin social de la ingeniera ge-
ntica a travs de la ciencia ficcin (incluyendo el cine) hoy en
da es plurl, reflejando la gran amplitud de opciones e inquie-
tudes que existen en la sociedad ante las nuevas tecnologas (tema
que s desarrolla en el ltimo captulo de este libro).
Si volvemos ahora la atencin hacia una de las variables cla-
ves: la regulacin, est claro que el clima de regulacin de las
dcadas de los ochenta y de los noventa en muchos pases con-
trasta con el de las primeras dcadas de la posguerra. Las admi-
nistraciones republicana y conservadora en los EE UU y en Gran
Bretaa introdujeron una vuelta a las filosofas del liberalis-
mo econmico, en que la desregulacin y la flexibilizacin son
consideradas la clave del crecimiento econmico y del progre-
so social: ms mercado libre y menos regulacin burocrtica
darn ms opciones para el consumidor. Hoy da, tales enfoques
de la regulacin parecen ser ms y ms aceptables, incluso en
pases donde ha existido una fuerte tradicin de medidas y
control. En el contexto del ambiente actual de desregulacin, hay
cada vez ms sntomas de creciente preocupacin pblica acer-
ca de la falta de regulacin y control de aquellas actividades eco-
nmicas que tienen implicaciones en relacin con el manteni-
miento del equilibrio ecolgico y con la salud pblica. Diversos
estudios han mostrado que esta preocupacin es bastante inde-
pendiente de la posicin ideolgica, de manera que conserva-
dores, liberales y progresistas, aunque mantienen actitudes di-
vergentes hacia la regulacin en general, parecen estar a favor
de mayores controles en lo que consideran dos campos vitales: la
salud pblica y el medio ambiente. Asimismo, existen indicios de
que, en estos campos, el pblico pone en tela de juicio la capaci-
dad e incluso la voluntad de las administraciones para controlar
las actividades que impliquen riesgos medioambientales y de
salud.
La experiencia d'e la enfermedad de las vacas locas (Gran Bre-
taa) y el uso de hormonas ilegales para el ganado (Espaa),
185
aunque no estn formalmente relacionados con la ingeniera
ntica, han minado la confianza pblica en los sistemas de
lacin. Habra que aadir que las races de esta
falta de confianza no estn exclusivamente relacionadas
la eficiencia reguladora objetiva de las administraciones
blicas. Dicha falta de confianza no slo parece estar en
nexin con las percepciones cambiantes del impacto del
bio tecnolgico, sino que adems, como ya hemos insi
lo est con la ecologizacin de los discursos polticos en
contexto de los nuevos riesgos para el medio ambiente, algunull!
de los cuales son causados por la innovacin tecnolgica ..
En estrecha relacin con la regulacin y el control est el
de la informacin. La liberacin deliberada de organismos
dificados genticamente, o la introduccin de nuevos
de la ingeniera gentica, vuelve a plantear el problema de la con
fianza pblica y la exigencia de acceso a la informacin
da. Un grupo de cientficos se ha referido al problema como
abordndose con la escasez de informacin. Y aaden:
Habr muchas decisiones en que el componente cientfico es-
tar lejos de ser concluyente, y por ello la capacidad y la inte-
gridad de quienes tomen las decisiones, tal y como lo percibe
el pblico, sern de importancia crucial. Es por ello que esta-
mos a favor de cuanta claridad y publicidad sea posible, en la
gestin de la incertidumbre del control de los efectos nocivos
de los microorganismos de ingeniera gentica. (Finchmann y
Ravetz, 1991)
Como ya hemos sealado a lo largo de este libro, algunos
socilogos han apuntado que las sociedades modernas tardas
se caracterizan por el riesgo globalizante que puede generar
ansiedades y que, incluso, pone en entredicho las identidades
personales y colectivas. La confianza trust pblica en las
instituciones responsables de regular e informar sobre los riesgos
se debilita.
A medida que la gente abandona paulatinamente su identi-
ficacin con las instituciones pblicas se vn obligados a re-
negociar sus identidades sociales y morales. El resultado de este
186
proceso ha sido la articulacin de nuevas redes sociales, movimien-
los y organizaciones ms informales y ms fluidas con pautas y
contenidos organizativos rediseados. La modernizacin reflexi-
va, que se manifiesta en el desarrollo de nuevos tipos de redes
sociales, concuerda tambin con algunas conclusiones de las in-
vestigaciones en ciencias polticas que sealan que las nuevas or-
ganizaciones ecologistas, de consumidores y de otro tipo, (Offe,
1985) representan un crecimiento general de la accin colectiva
fuera del marco de las estructuras institucionales existentes.
Las ONG, que han proliferado tan espectacularmente durante
los ochenta y noventa, forman parte de este proceso de reor-
denacin de la accin colectiva. Son precisamente las ONG las
responsables de la oposicin organizada a las nuevas biotec-
nologas.
La campaa de sensibilizacin y presin contra el uso de de-
terminadas aplicaciones biotecnolgicas por parte de las ONG
monotemti::as y los grupos ecologistas, ha representado un gran
xito por parte de sus partidarios, teniendo en cuenta el gran
poder e influencia meditica de la industria responsable de los
desarrollos y comercializacin de la aplicaciones de la nueva bio-
tecnologa. El resumen de las actitudes y actividades de las ONG
organizadas, crticas con la ingeniera gentica, que se presenta a
continuacin, es fruto de unas entrevistas realizadas a activistas,
en los aos 1991 y 1997.
Las organizaciones y movimientos sociales que se han mo-
vilizado para frenar las actividades de las empresas biotecno-
lgicas y sobre todo contra la comercializacin de determinadas
aplicaciones de la ingeniera gentica en la agricultura y la ali-
mentacin pueden clasificarse, a grandes rasgos, en las siguientes
categoras:
ONG monotemticas, con la ingeniera gentica como n-
cleo central de sus actividades.
Grupos ecologistas en los cuales la biotecnologa forma una
parte importante de sus actividades organizativas.
Organizaciones de consumidores y usuarios. Incluyen la in-
formacin y el control de las aplicaciones biotecnolgicas
como un tema ms.
187
Asociaciones/ONG en defensa de los derechos de los
males, preocupadas por la experimentacin animal y la
cidencia de la ingeniera sobre la salud y bienestar de
seres vivos.
ONG implicadas en la proyeccin de la agricultura y
mentacin alternativas.
Existen otros grupos que han incorporado las
en torno del desarrollo de la ingeniera gentica en su agenda de
actividad:
Organizaciones feministas.
Asociaciones de cientficos crticos.
Movimientos de solidaridad con el Tercer Mundo.
Algunas organizaciones religiosas.
En la movilizacin, sensibilizacin y crtica de a!gunas de las
aplicaciones de la ingeniera gentica, las estrategias varan en
funcin de las tradiciones polticas de cada pas, sin embargo se
ha creado una cultura transnacional de lobbying que supera la
barreras de las culturas polticas de cada realidad poltica nacio-
nal y que cuenta con el apoyo de networking que ofrece
internet (M. Castells, 1997). Las ONG contrarias a las nuevas
tcnicas genticas han sufrido muchas descalificaciones por parte
de los portavoces de la industria que alegan histerismo, subje-
tivismo, agendas polticas ocultas y falta de formacin y co-
nocimiento cientficos de los activistas. De hecho, un anlisis de
la composicin social y formacin de los socios de dichos gru-
pos indica que la inmensa mayora tiene formacin universita-
ria, muchos de ellos a nivel posgraduado -mucho de los lderes
destacados tienen formacin en ciencias de la vida-. Muchos de
los activistas se han profesionalizado no solamente en la esfera
de formacin cientfica sino en aspectos de gestin. Si es cierto
que en general opera el pragmatismo monotemtico, es decir
conseguir objetivos muy puntuales y concretos, algunas ONG y
oponentes de la nueva biotecnologa son ms ideolgicos y radica-
les. Es evidente que describir y analizar la gran pluralidad de organi-
zaciones y actividades resulta complicado y sin duda incompleto.
188
Uno de los temas genricos reclamados por muchas de las
ONG y grupos afines es la falta de un control pblico o social
adecuado de las actividades de I + D de la ciencia y tecnologa en
general, y de la ingeniera gentica, en particular. La confiden-
cialidad es un recurso muy esgrimido para no divulgar los deta-
lles de las investigaciones en curso, a causa de las denominadas
razones comerciales. El imperativo de la rentabilidad provoca
que la industria no est interesada en sujetarse a una regulacin
normativa estricta. El resultante secretismo y falta de transparen-
cia, segn las ONG, no hace ms que reforzar la desconfianza
pblica y crear un ambiente de inseguridad ante el desarrollo de
actividades cientficas y tecnolgicas ocultas y fuera del control
de la sociedad.
Tema sin duda central para la mayora de ONG implicadas
en la sensibilizacin pblica a la biotecnologa, es la considera-
ble incertidumbre que rodea, sobre todo, las implicaciones de la
liberacin (controlada o accidental) al medio ambiente de
organismos modificados genticamente. Insisten en que en la va-
loracin de riesgos no se incorporan siempre los anlisis ecolgi-
cos. Se desafa y se relativiza el valor de la opinin experta:
En la investigacin cientfica, no conocemos plenamente las
caractersticas de muchos de los microorganismos con que se
experimenta.
En las evaluaciones, hay importantes discrepancias entre los
anlisis microbiolgicos y los ecolgicos, o entre la biologa
molecular y la ciencfa del medio ambiente
No existe nada parecido a una institucin nica que pudiera
impartir un juicio experto y plenamente objetivo.
Se cuestionan los imperativos e intereses comerciales y de la
industria ante las dudas acerca de posibles riesgos aludidos por
algunos cientficos. Se tiende a hablar de las ventajas de la bio-
tecnologa, sin abordar seriamente riesgos e incertidumbres; ade-
ms, segn las ONG, las administraciones pblicas estn dema-
siado expuestas a las presiones de la industria, y as la legislacin
tiende a favorecer a aqulla y no tanto a la sociedad y al medio
ambiente en su conjunto.
189
pr
~
Son lo bioexpertos, con demasiada frecuencia, quienes deci
den sobre los intereses econmicos y de la sociedad.
Hay demasiada comercializacin de la biotecnologa, dema
siada arrogancia y muy poca preocupacin acerca de lo que el
pblico quiere realmente saber sobre la investigacin y el de
sarrollo cientficos. Todo se hace en un estilo muy desarro
llista.
No estamos en pie de igualdad. Los intereses de la industria
siempre parecen gozar de prioridad respecto a los del medio
ambiente.
Los intereses comerciales siempre quedan premiados. Muchos
desarrollos son frvolos y de nulo beneficio para el consumi-
dor. La biotecnologa no est orientada hacia los intereses pbli-
cos sino hacia los intereses privados, es decir de la industria.
La falta de una informacin fiable, honesta y transparente ante
las dudas e incertidumbres presentes en muchas reas del desa-
rrollo de las nuevas biotecnologas representa una crtica perma-
nente de las ONG opuestas a esta tecnologa. Tambin se recla-
man nuevas formas de acceso pblico a la informacin sobre I+D
en biotecnologa y una renovacin de las formas de participacin
pblica y control social de las polticas cientficas. Se exigen nue-
vas estructuras e instituciones (con opciones a una amplia parti-
cipacin pblica) para evaluar el impacto de las nuevas tecnolo-
gas sobre el medio ambiente y la sociedad. Por supuesto, la
denuncia de los marcos jurdicos y de regulacin son en general
contundentes:
N os gustara confiar en los sistemas de regulacin y control.
Puede ser que los responsables acten con inters y responsa-
bilidad, pero el proceso est viciado desde un principio. El
principal problema es que muchos de ellos (los responsables
de la administracin pblica) no estn comprometidos con
favorecer la comprensin pblica de la ciencia y con la infor-
macin sin restricciones.
Vemos que hay una ausencia de transparencia, en lugar de un
sistema de regulacin abierto e integrador, dificultndose
190
el trabajo de las asociaciones de inters social que ya tie-
nen bastantes dificultades a causa de sus escasos recursos
operativos.
Es prcticamente imposible regular la incertidumbre. En todo
caso, hay que tener como mnimo, un marco muy restrictivo
en relacin a las cuestiones de mayor inseguridad; la libera-
cin de organismos modificados genticamente. Algunos, pro-
bablemente con razn, abogan por una moratoria como ni-
ca va para garantizar la seguridad ambiental ante riesgos
potencialmente catastrficos.
La globalizacin se percibe como una amenaza, especialmen-
te en relacin con las diversas negociaciones sobre el libre comer-
cio (incluyendo el GATT General Agreement for Trade and
Tariffs). Las ONG creen que bajo los principios de libre comer-
cio se tiende a adoptar acuerdos de convergencia hacia b ~ j o y
del mnimo denominador comn. El patentar la vida, se toma
como el ms claro indicador de la falta de tica de las empresas
biotecnolgicas. ...
El debate sobre los riesgos de la alimentacin modificada ge-
nticamente ha asumido un protagonismo inesperado en la vida
poltica de algunos pases europeos (siendo Gran Bretafia la es-
trella) e, incluso en Espafia, donde la ingeniera gentica ha man-
tenido hasta hace poco un perfil bajo. Prueba de ello es la publi-
cacin, en diciembre de 1998, en espafiol del nmero de The
Ecologist>> dedicado a la empresa Monsanto. La revista no se pudo
publicar en el Reino U nido ante las amenazas de medidas legales
por parte de la empresa. La respuesta fue, en primer lugar, un
networking a travs de internet donde se publicaron ntegra-
mente, en ms de diez lenguas, los llamados The MonXanto Files.
En Espafia, una amplia coalicin de ONG, grupos ecologistas,
editoriales y otras entidades sacaron a la venta dicho nmero de
la revista.
Nos parece que lo ms significativo de este hecho son las
opciones organizativas que se han adoptado en muchos pases
para divulgar los contenidos de la revista. La amplitud de la coa-
licin, basada sobre todo en las ONG y editoriales afines, es un
elemento muy destacable y refleja esa reordenacin y bsqueda
191
!"""'""
de nuevas identidades colectivas ante la proliferacin de los ries-
gos ambientales y sociales. El lenguaje est repleto de metforas,
algunas de ellas ya consagradas, alusivas al descontrol de la cien-
cia y los riesgos de la experimentacin sin marco tico: titulares
como El Mundo Feliz de la biotecnologa, La empresa Fran-
kenstein, Tecnologa terminator. El debate surgido en torno
a la ingeniera gentica refleja y forma parte de un nuevo y din-
mico proceso de construccin social de la ciencia, de la tecnolo- .
ga y del riesgo, que algunos socilogos (notablemente, Beck y
Giddens) caracterizan como modernizacin reflexiva.
192
XII. RIESGO Y SALUD:
LA EPIDEMIOLOGA DE LAS
DESIGUALDADES
Hasta hace poco exista la extendida percepcin de que se haba
democratizado la mortalidad y morbilidad humanas en las so-
ciedades ms desarrolladas econmicamente. La <<jerarquizacin
de los riesgos, siguiendo el argumento de Beck, era problema de
la sociedad industrial e incluso una caracterstica de las socieda-
des premodernas. El problema sobre todo de las desigualdades en
salud, aparentemente se haba superado. Parece que en la socie-
dad del riesgo (la nueva modernidad) el reparto de riesgos era
diferente, con nuevos riesgos capaces de afectar a todos los gru-
pos sociales. Sin negar la validez de esta afirmacin, que hemos
defendido en captulos es importante reconocer que
todava se acumulan muchos riesgos (especialmente de tipo so-
cial) en los grupos tradicionalmente ms vulnerables.
En este sentido, segn la Organizacin Mundial de la Salud,
uno de los problemas ms inquietantes, para las administracio-
nes sanitarias y de prestaciones sociales, es la persistencia e in-
cluso el aumento de las desigualdades en la salud a pesar de la
consolidacin del <<estado de bienestar social en muchos pases
occidentales. Durante los ltimos aos se han documentado las
enormes diferencias (inequidades) que existen en el nivel de sa-
lud adquirida por distintos colectivos sociales. De hecho la equi-
dad (con su implicacin de justicia social) representa para la OMS,
desde hace casi veinte aos, el eje central de su programa <<Salud
193
...............
para Todos (Health for All) reflejado en el objetivo cuantita
tivo de reducir las desigualdades en la salud en un 25% en cada
pas del continente europeo en un perodo de veinte aos. Se ha
fracasado en el alcance de ste r.ello ha obligado a una reflexin
acerca de las causas de las desigualdades en la salud y acerca de
cmo atajar el creciente gap en los niveles de salud entre los
grupos ms vulnerables socialmente (de alto riesgo) y los grupos
privilegiados en nuestra sociedad.
La inequidad en la salud representa diferencias inaceptables
en los niveles de salud causados por condiciones sociales y eco-
nmicas. Se parte de la premisa de que las desigualdades socio-
econmicas producen desigualdades en la salud. Dicho de otra
forma, la ubicacin econmica y las circunstancias sociales de un
colectivo determinan, en gran medida, sus condiciones de vida y
trabajo, la calidad de su vivienda y medio ambiente, el grado de
escolarizacin, el acceso y uso de servicios y recursos sanitarios,
sus estilos de vida, etc., todos ellos son factores que inciden no
tablemente en la salud. Algunos de los cambios en el mercado
laboral (precarizacin laboral, paro de larga duracin) no han
hecho ms que agudizar la desigualdades en salud y la sensa-
cin de inseguridad y exposicin a nuevos riesgos sociales a
que aluden Beck , Giddens y otros defensores del concepto de
sociedad del riesgo.
Las importantes investigaciones llevadas a cabo recientemen-
te sobre equidad y salud no deja lugar a dudas sobre el hecho de
que las desigualdades sociales y econmicas originan desigualda-
des en el campo de la salud humana. Se supone que esa conclu-
sin implicara necesariamente el replanteamiento de las polti-
cas sociales y de salud para poder invertir el preocupante
crecimiento de las desigualdades en la salud. Si es cierto que la
polmica sobre equidad y salud ha vuelto a tener cierta visibili-
dad poltica en algunos pases europeos durante los ltimos aos,
el debate sobre las dt:sigualdades en la salud ha sido recurrente
en la sociedad moderna, aunque se ha asociado especialmente al
anlisis de los efectos de la industrializacin, la urbanizacin y la
degradacin ambiental.
La investigacin actual sobre las iniquidades en la salud tiene
precursores importantes -la relacin de publicaciones, estudios,
194
informes, libros, artculos y crnicas sobre este tema es realmen-
te amplia y abarca casi dos siglos-. Tanto la epidemiologa como
el anlisis y crtica social y la geografa md'ica del siglo XIX su-
brayaron la relacin entre pobreza, degradacin ambiental y sa-
lud. Estos estudios de la realidad social abarcaron cuestiones
como:
El anlisis de los determinantes ambientales y socioecon-
micos de la salud en las nuevas ciudades industriales.
El estudio de variables para examinar el bajo nivel de sa
lud de los pobres, que incluan: condiciones de la vivien
da, densidad de la poblacin, ingresos econmicos, alimen-
tacin, procesos migratorios, contaminacin del aire, agua
y suelo, etc.
La industrializacin y urbanizacin, con su innovadora forma de
produccin, la contaminacin ambiental y los nuevos sistemas
de trabajo alteraron y cambiaron de forma radical las condicio-
nes de vida y trabajo. Las nuevas morfologas urbanas conduje
r9n a nuevos modelos de segregacin social y residencial, as como
a nuevas y profundas desigualdades sociales. Los barrios obreros,
las reas residenciales de clase media y las mansiones de los ricos
ocupaban zonas especficas y fcilmente identificables de la
ciudad. La descripcin de las condiciones fsicas, de los estilos
de vida y de las condiciones de trabajo de las nuevas, enormes,
sucias, densas, contaminadas, superpobladas y nada saludables ciu-
dades encontraron expresin en una gran variedad de obras tan-
to de anlisis de la realidad socioeconmica como en obras de
ficcin. Ya hemos citado los ejemplos de Dickens, Chadwick,
Engels y otros acerca de las condiciones en el primer pas, Gran
Bretaa, al pasar por la industrializacin acelerada. Todos, inde-
pendientemente de sus opciones ideolgicas, coincidan en que
se haban agudizado las desigualdades y que este proceso haba
impactado especialmente en la salud, dando como resultado un
claro empeoramiento de la salud de los ms pobres. Todo eso
tena su expresin en la proliferacin de enfermedades infeccio-
sas y respiratorias. El indicador ms fiel del nivel de salud, la
esperanza de vida, indicaba la clara relacin entre circunstancias
195
sociales y mortalidad y tambin indica importantes diferencias
entre campo y ciudad. Los datos que se presentan a continuacin
necesitan pocos comentarios.
Evidentemente, el peso de la mortalidad infantil explica unas
cifras de esperanza de vida muy bajas que, en su conjunto, arro-
jan unos resultados realmente escalofriantes (por ejemplo, el caso
de Liverpool, donde la esperanza de vida de familias obreras
quedaba en quince afios). Los factores de riesgo principales eran
sociales entendidos como el conjunto de condiciones (vivienda,
medio ambiente, alimentacin, educacin .... ) relacionadas con la
ubicacin socioeconmica.
Algunos movimientos populares y sociales e incluso profesio-
nales (mencionados en captulos anteriores) denunciaron las bru-
tales desigualdades en la salud e iniciaron campafias a favor de
introducir medidas y polticas sociales y ambientales para paliar
esta situacin. Entre los movimientos haba:
El movimiento por la salud pblica.
Grupos filantrpicos y reformistas.
Organizaciones obreras, sobre todo los sindicatos en prlll-
ceso de gestacin.
Asociaciones o grupos vecinales.
La reivindicacin de mejora de las condiciones de la clase obre-
ra insisti especialmente en las condiciones sanitarias, de trabajo
Edad media de personas (y sus familias) fallecidas, por
clase social en Gran Bretaa 1841 (M. G. Howe, 1972)
Localidad Profesionales Tradesmen Obreros
Wiltshire (rural) 50 48 33
Kendal (rural) 45 39 34
Whitechapel (Londres) 45 27 22
Leeds 44 27 19
Bol ton 34 23 18
Liverpool 35 22 15
-
196
y medio ambiente. El estilo, contenido, composicin social y
estrategias de estos movimientos era muy diverso, al igual que sus
crticas de las desigualdades en la salud y las soluciones que pro-
ponan para enmendarlas. Para ser breve, podemos decir que al
final del siglo XIX (en Europa occidental), las desigualdades en
la salud representaban una importante controversia -en efecto,
la relacin entre clase social y nivel de salud haba sido amplia-
mente demostrado (clase social como variable independiente de
riesgo determinante del estatus sanitario)-. Especialmente po-
lmica fue la cuestin de cmo incidir o intervenir para invertir
esta situacin.
El debate sobre la poltica social p.olarizaba a muchos sec-
tores de la sociedad: algunos pidieron al Estado que intervi-
niera para paliar las manifiestas desigualdades, mientras otros
adoptaban una postura de lassez-faire y de un darwinismo
social pseudocientfico, argumentando contra el intervencio-
nismo del Estado. Otros optaban por la va rupturista con el
sistema, apostando por la revolucin social para crear un
nuevo orden social.
Para los defensores de la poltica de laissez-faire, basada en los
argumentos del reduccionismo biolgico representados especial-
mente por el socilogo britnico Spencer y el bilogo alemn
Haeckel (a quienes hemos hecho referencia en anteriores captu-
los), eran los imperativos biolgicos los que regan las sociedades
humanas. Para estos idelogos, no haba medio alguno mediante
el cual las personas pudieran escapar de su destino biolgico
fijo, inalterable e inevitable -considerndose decididamente
perverso e incorrecto hacerlo, porque eliminar la seleccin
natural (ley que gobernaba todo ser vivo) protegiendo a los in-
dividuos, grupos, clases e instituciones llamadas dbiles, con-
ducira inexorablemente al declive de la sociedad-. Las desigual-
dades sociales formaban parte de un orden impuesto por la
naturaleza y, en consecuencia, objetivos como alcanzar mayor
equidad social no se encontraban en los proyectos de la escuela
de laissez-faire. Spencer argumentaba as:
Todos los adultos obtienen los beneficios y las gratificaciones
que se merecen. Entendiendo siempre por merecimiento la
197
---
capacidad de satisfacer todas las exigencias de la vida
seguir comida, encontrar cobijo, escapar de los enemigos que
compiten con miembros de otras especies-. Uno se aniquila
y resulta eliminado, o se prospera y se desarrolla segn se
deficientemente o bien equipado. Evidentemente, un sistema
opuesto a estas premisas, en caso de poderse sostener, sera, a
la larga fatal. Si cada individuo recibiese beneficios en fun-
cin de su inferioridad, se llegara a la degradacin progresi-
va ... Hay alguien que crea que lo mismo no sea vlido para
la especie humana. (H. Spencer, p. 89)
El reduccionismo biolgico spenceriano y el darwinismo
social fueron los argumentos (legitimados por su aparente ri-
gor cientfico) que justificaban las desigualdades sociales.
Spencer, al integrar su versin muy particular de la teora
evolucionista en su anlisis social, tena como propsito hacer
una apologa del liberalismo econmico con el que comulgaba
plenamente. En una de sus argumentaciones mejor elaboradas se
lanz a demostrar que la intervencin estatal era intrnsecamente
peligrosa porque iba en contra de la naturaleza y poda
los fundamentos de la sociedad. Todas aquellas formas de inter-
vencin gubernamentales tendentes a fomentar la prestacin de
servicios sociales y la asistencia social slo serviran para prolon-
gar la existencia de individuos que por sus caractersticas ina-
decuadas o no adaptadas seran normalmente eliminados de
la existencia a travs de las leyes impuestas por la seleccin na-
tural.
Reducir los riesgos socioambientales a que estaban sometidos
los colectivos ms vulnerables, que en el fondo era la base de mu-
chas propuestas reformistas, chocaba frontalmente con las opcio-
nes del liberalismo econmico a ultranza. El debate entre ellaissez-
foire y el intervencionismo estatal ha continuado, con algunos
retoques, hasta nuestros das. Los postulados del Thatcherismo
o del Reaganismo neoliberal (discursos con un toque sorpren-
dentemente similar a las elaboraciones spencerianas) tuvieron una
incidencia especialmente significativa en las polticas de salud
durante las dcadas de los ochenta y noventa, no solamente en el
Reino U nido y los Estados U nidos, sino en otros pases con una
198
larga y fuerte tradicin intervencionista y de gobiernos reformis-
tas.
Si es cierto que ha perdurado el debate en torno al grado y la
orientacin del intervencionismo del Estado en relacin con las
polticas sociales desde el siglo XIX, uno de los grandes temas de
debate durante las crisis y recesiones econmicas del siglo XX se
ha centrado en la incidencia en la salud del paro, el trabajo pre-
cario y la economa sumergida. Los cambios en el mercado labo-
ral citados por Beck y Giddens forman parte de los riesgos socia-
les. Desde hace ms de un siglo se reconoce que el trabajo y las
condiciones de trabajo son variables epidemiolgicas muy rele-
vantes para explicar el nivel de salud de la poblacin. Los estu-
dios de Marienthal, Austria, llevados a cabo a principios de la
dcada de 1930, indicaban que el desempleo tena evidentes con-
secuencias negativas sobre la salud en grupos sociales ya castiga-
dos por sus circunstancias socioeconmicas y ambientales. La ca-
rencia de nutricin y la falta de recursos econmicos, impactos
bien conocidos del paro, representaban solamente una dimensin
material del desempleo. Los investigadores descubrieron la im-
portancia que tenan las dimensiones existenciales o psicolgicas
del paro sobre la salud. La angustia producida por la carencia de
trabajo tena manifestaciones negativas medibles cuantitativamente
sobre la salud.
Hemos sealado algunos de los precedentes de los estudios
que iban a desarrollarse posteriormente en el contexto de la
recesin de los aos setenta, ochenta y noventa que tuvo como
consecuencia el aumento del desempleo y la precarizacin del
trabajo. Tambin la ciudad ha pasado a ser objeto de un pro-
fundo anlisis social, con especial atencin a la divisin espacial
del trabajo y la distribucin de riesgos. A continuacin, se ana-
liza en particular la dimensin y distribucin espacial de las
desigualdades y riesgos sociales y ambientales en el marco urba-
no, un tema frecuentemente olvidado al tratar la relacin en-
tre las desigualdades sociales y la produccin de iniquidades en
la salud.
La ciudad refleja, e incluso exagera, las caractersticas funda-
mentales de la sociedad en que est ubicada. Se puede identificar
la estructura social jerarquizada y la distribucin de riesgos con
199
.,..,
su consecuente incidencia en la salud de manera ms clara y con-
tundente en la ciudad moderna:
Las ciudades son lugares en los que es ms fcil observar la
diferente asignacin de los recursos econmicos y sociales. Hay
quien considerara la diferenciacin como sistemtica. En
nuestra opinin, la investigacin de la diferenciacin revela in-
equidad. (P. Troy, 1981, p. 9)
La expresin ms visible de la estructura social, de las dife-
rencias y desigualdades de la ciudad, es la segregacin social
y residencial. El trmino segregacin se asocia generalmente
a intentos formales y premeditados de separar poblaciones espe-
cficas entre s (utilizando, por ejemplo, el criterio tnico o ra-
cial), como fue el sistema de apartheid de la Sudfrica predemo-
crtica. Sin embargo, la segregacin impuesta (en el sentido de
la ecologa humana de la &cuela de Chicago) por factores estruc-
turales o ecolgicos es una realidad en todas las grandes ciuda-
des. De hecho, esa segregacin social es, para los ciudadanos, una
experiencia de sentido comn, vivida de forma cotidiana: todos
ellos (los/las ciudadanos/as) tienen asimilado algn tipo de mapa
mental y social de sus ciudades -de sus diferentes vecinda-
rios y reas residenciales con sus muy diferentes funciones,
condiciones ambientales, recursos y servicios urbanos y vida
cultural-. Las personas saben, en general, identificar con gran
facilidad los barrios obreros, las zonas de marginacin, as
como las reas residenciales de la clase alta. En efecto, esos ma-
pas coinciden normalmente, con destacable precisin, con los
mapas de segregacin social trazados por gegrafos o socilogos
urbanos.
Uno de los ms conocidos elementos analticos utilizado en
la sociologa y la geografa urbanas para detectar y mapear la se-
gregacin urbana, el anlisis factorial empleado por Timms (D.
Timms, 1976) y otros, revela una multiplicidad de patrones de
distribucin residencial. Sin recurrir a tcnicas tan sofisticadas,
el socilogo o gegrafo puede guiarse por una serie de claves o
pistas visuales, que se pueden homologar a indicadores, para
poder elaborar un mapa fiable de distribucin de desigualdades
200
o de segregacin residencial (efectivamente son las mismas pistas
que utiliza el ciudadano de a pie a la hora describir la diversidad
social de su ciudad). Esas claves visuales o indicadores, simplifi-
cando mucho, pueden incluir:
Densidad y calidad de la vivienda.
Condiciones ambientales.
Servicios (tipo y calidad). Consumo colectivo (M. Castells,
1971).
Actividad cultural, de ocio o deportiva (individual o co-
lectiva).
La informacin de los patrones municipales, conjuntamente
con una diversidad de indicadores socioeconmicos y las claves
visuales, hace posible trazar mapas de la diferenciacin y desigual-
dades sociales de la ciudad con su amplia serie de barrios favore-
cidos o deprimidos con sus respectivas implicaciones para la sa-
lud y el bienestar. Algunos barrios acumularn ms riesgos (tanto
sociales como ambientales) y a partir de esta realidad diferencia-
da de la ciudad podremos comenzar a analizar en ms detalle la
epidemiologa de las desigualdades que tienen una expresin en
el espacio urbano.
El conocimiento de la localizacin y de la distribucin es-
pacial de clases sociales y de los grupos expuestos a ms riesgos
(grupos vulnerables) es esencial para una comprensin de la in-
equidad en la ciudad. La geografa y sociologa urbanas (tan re-
clamadas por Giddens) han podido mostrar no slo la ubicacin
de los grupos desfavorecidos sino tambin el acceso y el uso de
recursos y servicios urbanos por los diferentes grupos socia-
les. La calidad de dichos bienes y servicios (entre. ellos la sani-
dad, la educacin, el transporte colectivo, la oferta cultural, los
espacios verdes, etc.) debe tenerse en cuenta a la hora de analizar
y cuantificar el acceso a ellos (C. Miralles, 1997). La exposicin
de los distintos grupos a las agresiones ambientales, ocupaciona-
les y sociales a lo largo de su vidas tambin es de imprescindible
consideracin.
Se han utilizado muchos indicadores para formular una
comprensin adecuada de las dimensiones espaciales de las
201
11111"'"'""
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.

.
'+)
t:
desigualdades sociales y de la distribucin de riesgos en la
dad. Sin embargo, se presentan varios problemas metodolgicos
con respeto a esos indicadores (incluso en el caso de los indica
dores compuestos). Una cuestin especialmente preocupante para
investigadores que quieren hacer trabajos sociolgicos compara
dos es que la comparacin entre pases es particularmente difcil
(hay una creciente demanda de este tipo de estudios en el marco
de la Unin Europea). La comparacin se hace complicada debi
do a las considerables variaciones en la cantidad, calidad y fiabi
lidad de los sistemas de clasificacin usados para presentar las es-
tadsticas sobre estatus socioeconmico. En algunos casos, las
autoridades censales proporcionan simples categoras de estrati-
ficacin tales como clases 1 a V (1 = clase alta), mientras que en
otros se ofrece una clasificacin ocupacional larga, compleja (muy
matizada) pero tambin, a veces, un tanto arbitraria. Los indica-
dores que se han utilizado para .medir la equidad social son bien
conocidos e incluyen:
Ocupacin y trabajo.
Ingresos personales.
Educacin -nivel adquirido y/o aos de escolarizacin-.
Vivienda -metros cuadrados ocupados- nivel de sanea-
miento.
Por supuesto, los indicadores expuestos arriba estn relacio-
nados con nociones de clase social, concepto que algunos analis-
tas han calificado de ambiguo u oscuro y que no permite una re-
presentacin sofisticada y diferenciada de la equidad social. No
tiene sentido, en este libro, entrar en el debate tan polmico en
la sociologa sobre clases sociales versus estamentos sociales (que
requerira una exposicin muy extensa). Sin embargo, vale la pena
apuntar que Beck y Giddens, que han mostrado simpata por el
anlisis marxista, durante los ltimos aos han insistido sobre
todo en el hecho de que la identidad de clase es cada vez ms
frgil ante los cambios en el mercado laboral y otras esferas pro-
ductivas.
A pesar de la proliferacin de crticas, el de clase social es un
concepto todava vigente para amplios sectores de la comunidad
202
sociolgica que contina siendo considerado relevante y amplia-
mente utilizado en estudios tanto empricos como tericos. Sin
negar la clase social como concepto genrico tambin podemos
optar por utilizar otras categoras tales como grupos sociales vul-
nerables. Dicho grupos, especialmente susceptibles de acumular
riesgos, incluyen entre otros:
Minoras tnicas.
Parados.
Familias monoparentales.
Personas coh minusvalas fsicas.
Portadores del SIDA.
Personas sin empleo fijo.
Personas con ocupaciones peligrosas.
De esta manera, se han podido localizar conjuntos de grupos
vulnerables (de alto riesgo en el sentido epidemiolgico) que ade-
ms ocupan, muchos de ellos, zonas especficas de la ciudad. En
este contexto es bastante apropiado hablar de la divisin espacial
del trabajo y de condiciones de vida en el marco urbano. La
existencia de reas socialmente vulnerables (muchas veces de f-
cil identificacin y muy visibles) en la ciudad, con problemas de
acumulacin de desigualdades y riesgos (y que interactan) tiene
implicaciones considerables para las polticas sociales y de la sa-
lud y especialmente para lo que llamamos la epidemiologa de las
desigualdades.
Al finalizar ese breve apartado sobre las desigualdades en la
ciudad, debera afirmarse que actualmente tenemos, en Europa,
unas ciudades muy diferenciadas y segregadas internamente, con
un amplio espectro de ihequidades. La ciudad est compuesta por
grupos o clases sociales con una gran diversidad de intereses y
necesidades. Se trata de algo muy alejado de la ingenua e ideali-
zada (y ideologizada) visin de la ciudad orgnica funcional y
ms o menos ordenada presentada por algunos tericos sociales
y urbanistas de mediados de nuestro siglo.
Si bien se ha mencionado que, en el contexto de la salud, el
debate sobre las desigualdades ha persistido durante mucho ms
de un siglo, la llegada de la recesin econmica mundial de los
203
---
aos setenta, con su secuela de paro, trabajo precario y otros
bios en el mercado una nueva e intensa pol
mica sobre la equidad, los riesgos, las desigualdades y sus conse
cuencias para la salud y el bienestar social. Un nmero importante
de investigaciones, que adems son controvertidas, fueron publi
cadas a lo largo de los ochenta. U na de las ms conocidas fue el
Black Report Britnico. El Working Group on Inequities and
Health elabor sus trabajos entre 1977 y 1980. La investigacin
destruy el mito de que durante los aos de posguerra se haba
llegado a una situacin ms igualitaria en relacin a los niveles
de salud de los distintos grupos/clases sociales. El resumen del
redactor principal del informe, Peter Townsend, de los hallazgos
del grupo de trabajo (encargado oficialmente por el gobierno) fue
contundente:
A pesar de treinta aos de un Servicio Nacional de Salud ex-
presamente dedicado a facilitar una atencin igual para todos,
contina habiendo un notable clasismo en los estndares de
salud. En efecto, ese nivel de clasismo parece ser ms eviden-
te en Gran Bretaa comparado con otros pases comparables
e incluso parece ser que las desigualdades van en aumento.
Durante los veinte aos, hasta comienzos de los setenta, que
abarca el informe, las tasas de mortalidad tanto en hombres
como en mujeres de 35 o ms aos de edad y pertenecientes
a los grupos I y II han ido disminuyendo regularmente mien-
tras que las de los grupos IV y V incluso se ha deteriorado.
(Townsend & Davidson, p. 122)
Fue durante y tras la recesin de los setenta que la documen-
tacin y el anlisis de las desigualdades adquirieron gran mpetu.
Dado el fuerte incremento del desempleo y otros cambios en el
mercado de trabajo, era de esperar que fuera sta la cuestin pre-
dominante en la investigacin y el debate sobre salud, riesgo y
desigualdades. En este contexto, la Oficina Regional de la Orga-
nizacin de la Salud incluy los temas del paro y la salud en sus
programas de investigacin y divulgacin sobre las problemti-
cas ms importante de la salud pblica. Los resultados de los tra-
bajos encargados por la OMS llegaban a conclusiones muy claras
204
y optaban por ir ms all de la simple documentacin de la rela-
cin entre paro y salud:
El desempleo se halla profundamente relacionado con niveles
bajos de salud y con una reduccin de los niveles de bienes-
tar. .. La investigacin ha pasado de la mera documentacin
de la influencia del desempleo en la salud a la identificacin
especfica de las circunstancias econmicas, sociales y psico-
lgicas de la sociedad contempornea, de perniciosas conse-
cuencias.
Se ha reconocido que, a la vez que el desempleo tena efectos
negativos en la salud, era evidente que otros colectivos vulnera-
bles sufran una suerte similar debido a la diversidad de injusti-
cias sociales y riesgos a que estn sometidos. Esta constatacin se
basaba en el peso de la evidencia que se basa, a su vez, en algu-
nos principios o premisas ya establecidas:
La salud no se halla igualmente distribuida entre la pobla-
cin (ciudad, regin, nacin ... )
Determinados colectivos (sobre todo los grupos socialmente
excluidos o vulnerables) sufren mala salud ms a menudo
y tienen una esperanza de vida menor que otros sectores de
la salud.
Durante muchas dcadas se ha observado que la clase traba-
jadora, en comparacin con otras clases sociales, tiene
mayores tasas de mortalidad, morbilidad e invalidez.
En algunas sociedades de bienestar social, se han incremen-
tado las desigualdades en la salud entre los grupos de alto
nivel socioeconmico comparados con otros grupos menos
privilegiados.
Este empeoramiento tiene que ver con las circunstan-
cias socioeconmicas y culturales y las condiciones de vida
y trabajo y todo ello est relacionado con la distribucin y
acumulacin de riesgos (para los grupos excluidos).
La implicaciones de estas conclusiones representan un gran de-
safo para los defensores del estado del bienestar social y est
205
dando lugar a nuevos enfoques y lneas de investigacin sociol-
gica y en la salud pblica (especialmente concerniente a los pro-
cesos e implicaciones de la exclusin social). Es interesante sea-
lar que se est optando, en el rea de promocin de la salud y
salud pblica, por el enfoque Socioecolgico para integrar tan-
to los elementos sociales como los ambientales y de riesgo. Esta
nueva opcin no es casual, y est relacionada con los cambios
ambientales objetivos y cuantificables que ha centrado una gran
parte de este libro.
En este captulo sobre riesgo y salud, en el contexto de las
desigualdades sociales, tenemos la obligacin de presentar algu-
nas crticas a las tesis de Beck y Giddens. Si bien, tiene una base
clara, la nocin de la democratizacin de los riesgos en la so-
ciedad del riesgo es un tanto exagerada y no presta atencin a una
amplia literatura sobre desigualdades en la salud en relacin a la
distribucin de problemas ambientales. Tambin Beck, en parti-
cular, ignora la existencia de movilizaciones populares contra la
degradacin ambiental de la primera industrializacin. Reclamar
mejoras ambientales no ha sido exclusivamente prerrogativa de
las clases acomodadas viviendo en la sociedad del riesgo. Como
ya se comenta en el captulo sobre La sociedad ante los riesgos
ambientales hay importantes precedentes de protesta contra las
problemticas ambientales desde hace ms de un siglo.
Es innegable que la nueva modernidad se enfrenta a nuevos
riesgos globales que afectan a grupos sociales que no han tenido
una experiencia significativa o muy directa de las agresiones am-
bientales (estamos hablando de los sectores ms bien privilegia-
dos de la sociedad occidental.) Tampoco se puede negar, incluso
ante una crisis ecolgica a escala planetaria, el hecho de que
todava las agresiones ambientales y otras similares siguen acu-
mulndose o concentrndose en las poblaciones socialmente
y econmicamente excluidas.
A pesar de una cierta redistribucin de los riesgos (especial-
mente los ambientales) que puede alcanzar a toda la sociedad, en
la inmensa mayora de las grandes ciudades,de occidente sigue
habiendo una estrecha correlacin (en un sentido estadstico y epi-
demiolgico) entre degradacin ambiental, exclusin social, po-
breza y salud. Los datos cantan y son de difcil refutacin, a
206
pesar de la existencia de las enfermedades de la riqueza o de la
modernidad. Los mayores problemas de destruccin y degrada-
cin ambientales se concentran, hoy en da, en el Tercer Mun-
do, donde la esperanza de vida queda considerablemente por de-
bajo del mundo ms desarrollado econmicamente (con unas
notables excepciones). El medio ambiente y los riesgos asociados
con su inestabilizacin siguen representando las variables claves
para explicar las desigualdades en la salud y en el bienestar, a pesar
de la globalizacin, y la extensin de dichos riesgos. En este con-
texto se reclaman, cada vez con ms insistencia, unas polticas ba-
sadas en el reconocimiento de la interaccin entre equidad, me-
dio ambiente y salud, sobre todo si se quiere cumplir con el
objetivo de la OMS (descrito al principio de este captulo) de re-
ducir las desigualdades en la salud.
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XIII. LA REPRESENTACIN DE LA
CIENCIA Y EL RIESGO A TRAVS
DE LA CIENCIA-FICCIN
La ciencia ficcin ha tenido, y tiene hoy ms que nunca, un
interesantsimo papel en la representacin no solamente de la
ciencia sino de toda una .gama de inquietudes presentes en la
sociedad moderna. Debido a la forma y contenido eclctico y
variado de la ciencia-ficcin se puede alegar que es el gnero
literario y filmstico posmoderno <<par-excellence. Particular-
mente relevante en el contexto de es.te captulo es el hecho de
que uno de los contenidos tradicionales de ciencia ficcin es
la representacin o novelizacin del porvenir de la ciencia. En
el marco de las reflexiones sobre la ciencia, se encuentran
muchsimas obras dedicadas a las implicaciones socioecon-
micas, culturales, ticas y polticas de las tecnologas nuevas
o emergentes.
Durante la ltima dcada, el tema de moda de la ciencia
ficcin ha sido el de las ramificaciones de la ingeniera gentica.
Todo tipo de universos estn presentes en estas visiones de futu-
ros inciertos: desde mundos utpicos a mundos sumamente in-
felices. Por supuesto, Aldous Huxley con su Brave New World fue
pionero en este tema con la denuncia de la ingeniera social que
rige su mundo feliz. Una representacin mucho ms reciente
es la novela Jurassic Park de Michael Crichton (Crichton, 1991)
y la pobre, pero muy exitosa, versin para la gran pantalla de
Steven Spielberg. Las inquietudes del autor se manifiestan en la
209
primera pgina de la introduccin de su libro, en la que se de-
dica a exponer los riesgos de una tecnologa que no est someti-
da a un control o reglamentacin adecuados:
El final del siglo XX ha sido testigo de un gold rush cient-
fico de proporciones increbles: las prisas incontenidas y fu-
riosas para comercializar la ingeniera gentica. Esta empresa
ha avanzado tan rpidamente -con tan poco comentario
externo- que sus dimensiones e implicaciones estn apenas
comprendidas.
La biotecnologa promete la revolucin ms importante de la
historia humana ... sin embargo la revolucin biotecnolgica
difiere en tres aspectos en relacin con otras transformacio-
nes cientficas.
Primera, tiene una amplia base ...
Segundo, una buena parte de la investigacin es frvola ...
Tercero, la investigacin est fuera de control. (Crichton,
1991, p. ix)
La novela de Crichton, que se narra en forma de aventura, es
una dura crtica a la falta de control social y poltico de las nue-
vas tecnologas y una denuncia de la pobreza tica de sectores del
mundo empresarial. Los protagonistas de la novela, cientficos y
empresarios sin escrpulos, no hacen caso de los posibles riesgos
de una situacin llena de incertidumbre. El impacto de la pel-
cula (ms que el de la novela) ha sido muy notable, y, como
observacin anecdtica, muchas de la personas entrevistadas por
un equipo de investigacin sobre la percepcin pblica de la bio-
tecnologa dirigida por el autor, de este libro, hicieron referencia
explcita a la pelcula a la hora de hablar de sus inquietudes en
relacin al desarrollo y futuro de la ingeniera gentica.
La ciencia ficcin ha penetrado en ms de una ocasin en la
vida poltica y en las relaciones internacionales. Guerra de las
galaxias e imperio del mal son expresiones que fueron utiliza-
das para divulgar el programa del presidente Ronald Reagan, la
llamada iniciativa de defensa estratgica y su anticomunismo
militante, expresiones basadas todas ellas en unas imgenes, un
lenguaje o una terminologa tomados directamente del film de
210
George Lucas sobre las aventuras interestelares del joven Luke
Skywalker en su lucha contra las fuerzas oscuras del mal. Mu-
chas otras pelculas y, aun ms, tebeos y revistas pulp (de papel
de mala calidad), que cuentan con un pblico muy amplio, dan
una imagen del cine y la literatura de ciencia ficcin como una
especie de moradora del espacio, propia del arte pop, obsesiona-
da por la ciencia y la tecnologa futuras, y todo ello repleto de
imperios galcticos y hroes masculinos unidimensionales.
Esta imagen distorsionada y parcial del gnero resulta preocu-
pante ya que la ciencia-ficcin tiene grandes obras que demues-
tran que es una esfera artstica rica, variada y original. No cabe
duda de que es un campo multifactico, que va desde la crtica
social, la stira poltica y la utopa hasta la aventura pica, pa-
sando por la fbula y la aventura. La ciencia-ficcin no es mono-
ltica, antes bien plural y a menudo eclctica. Cierto que tiene
escritores y cineastas entusiasmados por el hardware futurstico
de los viajes interplanetarios y las supercomputadoras geniales,
pero tambin hay otros que representan la perspectiva soft, ms
preocupada por la experiencia social y humana, tanto presente
como futura. Con frecuencia, uno y otro punto de vista, el blan-
do y el duro, se combinan para hablar de la relacin entre cien-
cia, tecnologa y sociedad. De vez en cuando aparecen aliens
(s, es cierto que todava hallamos muchos monstruos siniestros
y xenfobos ... , y humanos monstruosos y xenfobos), pero tam-
bin Ets angelicales. Sin embargo, la ciencia ficcin de hoy es,
en gran medida, experimental, de vanguardia en muchos aspec-
tos y, desde el punto de vista estilstico, ms sofisticada que en el
pasado y consciente de su papel como gnero literario respecto a
la literatura en general.
En este captulo, se har un repaso histrico de la ciencia-
ficcin, haciendo hincapi en su tratamiento de la ciencia y
de los nuevos riesgos. Existn muchos candidatos al ttulo de
fundador de la ciencia ficcin. Hay quienes defienden que la
obra maestra gtica de Mary Shelley, Frankenstein (1818) (que
reflexiona sobre un tema de gran actualidad -los riesgos de
crear vida artificial-) seala el verdadero comienzo del g-
nero, en tanto que otros han reclamado este honor para el
editor y propagandista de las revistas pulp, Hugo Gernsback,
211
por la sencilla razn de haber sido el primero en utilizar el
trmino ciencia ficcin ampliamente para calificar las his
torias que aparecieron en su revista Amazing stories durante
el perodo de entre guerras. Muchos son los que tienen sli
das justificaciones para ocupar el trono de fundadores o, por
lo menos, de precursores de la ciencia ficcin moderna. En
tre ellos, Edgar Allan Poe, Edward Bellamy e incluso William
Morris. La obra de Jules Verne (uno de los pretendientes ms
legtimos al ttulo de inventor del gnero) goz de una enor-
me popularidad en las ltimas dcadas del sigo XIX, propor-
cionando con ello al pblico lector entretenidas aventuras
cientficas, basadas en extrapolaciones de las premisas cient-
ficas contemporneas, ampliamente aceptadas. Sea o no el fun-
dador de la ciencia ficcin moderna, los brillantes romances cien-
tficos de H. G. Wells, escritor ingls de finales de siglo,
representan un hito importante para el gnero y ejercieron una
poderosa influencia.
Una lectura simplista de Wells podra hacer creer que se re-
crea en poco ms que anticipaciones o predicciones sobre la
ciencia y la sociedad del futuro, bien escritas, pero caprichosas.
De hecho, como socialista y como cientfico a marchamartillo que
defenda el modelo darwiniano como la contribucin cientfica
central de su poca, nos encontramos con que gran nmero de e
sus romances cientficos (como l decidi llamarlos) son obras
que especulan sobre la evolucin social, los cambios sociales, la
experiencia humana y su relacin con los procesos y las innova-
ciones tecnolgico-cientficas. Sus primeras obras tienen mucho
que decir sobre la militarizacin de la ciencia y el mal uso de las
nuevas tecnologas y los riesgos que ello comporta para la socie-
dad. La alienacin y los conflictos entre las clases sociales son
tambin temas claramente visibles en el panorama wellsiano.
La mdquina del tiempo de Wells (1895) se basa en una premi-
sa muy simple: el tiempo, la cuarta dimensin, es como cualquier
otra, se puede viajar a lo largo (o a travs?) de ella, y viajando
hasta el futuro lejano el hroe del tiempo de Wells descubre los
descendientes de la humanidad. All habitan dos clases de seres:
en los bosques de apariencia idlica, los apagados y dbiles Eloi,
y bajo tierra, los Morlocks, ingeniosos, tcnicamente ms
212
competentes, pero crueles y simples por naturaleza. Por lo visto,
estas dos comunidades (si es que se las puede llamar as) con el
tiempo se haban separado y convertido en animales segregados
como resultado directo de un orden social rgido y polarizado de
pocas anteriores: la poca del viajero del tiempo. Los habitantes
subterrneos son descendientes de la clase obrera, mientras que
los que viven en la superficie son los herederos de la clase diri-
gente, ahora castigada, decadente.
Es, pues, la degeneracin y no el progreso la consecuencia in-
evitable del sistema de clases y de la acumulacin de riquezas de
tiempos primitivos. Las ventajas de la innovacin tecnolgica en
este mundo trgicamente dividido no se ven por ninguna parte:
la nica evidencia existente es la insensatez y el espritu destruc-
tivo de los humanos que les precedieron. Todo esto ocurre unos
800.000 aos en el futuro. La certeza de hallarse ante una
antiutopa asoma en el viajero del tiempo, ahora desesperado,
y le empuja a dar un salto ms adelante hacia el futuro. A millo-
nes de aos de distancia de este momento, se encuentra con un
paisaje desolado, una playa desierta, sin gente. Ha llegado a una
poca en que la Tierra, y la vida sobre la Tierra se acercan al fin,
porque el Sol, siguiendo las leyes estrictamente cientficas de la
evolucin de las estrellas, se ha convertido en una gigantesca
estrella roja fra, que hace imposible la continuidad de la vida
en el planeta antes verde. Cmo puede darse ese contraste entre
la actividad humana de la poca del viajero del tiempo y este
destino evolutivo sombro pero inevitable?
La mdquina del tiempo nos da una idea de la naturaleza del
tiempo, utilizado por Wells como vehculo para explorar e in-
vestigar el futuro y para examinar y analizar la situacin social
contempornea. El futuro se resquebraja a causa del sistema de
clases, ya fosilizado, del presente. Pero, cmo consigue el autor
que su libro acapare la atencin del lector hasta el final? El na-
rrador de Wells nos descubre el secreto cuando habla del relato
que el viajero del tiempo hace de sus aventuras:
La historia era tan fantstica e increble, la narracin tan cre-
ble y sobria. (Wells, 1985)
213
Wells escribi otras muchas historias fantsticas, pero sobria-
mente contadas. Entre ellas, Los primeros hombres en la luna
(1901), La isla del doctor Moreau (1896), La guerra de los mundos
(1898), The War in the Air (1908), The Shape ofThings to Come
(1933, versin cinematogrfica: Things to Come, 1936), etc. Al-
gunas de estas fbulas resultaron ser anticipaciones inquietante- .
mente exactas del futuro no demasiado lejano de Wells, el futu-
ro que hoy vivimos, completado con las armas (nucleares) de
destruccin masiva que l haba predicho en ms de una ocasin.
La Isla de Dr. Moreau, de Wells, es una reflexin novelada so-
bre los riesgos de crear nuevas especies de animales -animales
que podramos homologar a las especies transgnicas que se pue-
den crear a travs de la ingeniera gentica (la ciencia que uti-
liza W ells para estas transformaciones/ creaciones es la vivisec-
cin). El Dr. Moreau es el cientfico arrogante y cruel, trabajando
fuera del control de la sociedad y con ambiciones oscuras y per-
versas. El Dr. Moreau, ante sus criaturas semi inteligentes, se
convierte en Dios -un dios sin piedad o compasin por el su-
frimiento de los animales de su creacin-.
La ciencia ficcin ha experimentado grandes cambios desde
las novelas de Wells de finales de siglo. No pocos de estos cam-
bios guardan relacin con el pblico, los lectores, los autores y el
nmero y la calidad de las publicaciones de ciencia ficcin. Los
aos de entre guerras fueron una poca de gran expansin, en la
que las narrativas cortas de ciencia ficcin de las revistas pulp,
dirigidas principalmente a un pblico masculino adolescente y no
demasiado culto, dominaron el mercado. Entre ellas, cabe desta-
car Astounding Science Fiction, Amazing Stories, Air Wonder Stories,
Science Wonder Stories, Astounding Sto res of Superscience, Thrilling
Wonder Stories, Science and lnvention, etc., ttulos bastante reve-
ladores ya de por s. Fue la gran era de las peras del espacio,
de los imperios y las epopeyas galcticas. El optimismo respecto
al papel de la ciencia y de la tecnologa para el progreso era abru-
mador e ingenuo. Era un material bastante tosco, pero tuvo mu-
chos seguidores, sobre todo en los EUA.
Un ejemplo caracterstico del perodo pulp fueron las series
basadas en las novelas de E. E. Doc Smith, peras del espacio
con guerras galcticas, monstruos de ojos saltones, los villanos ms
214
increblemente villanos, hroes militares llenos de bro, galantes
y elegantes, naves espaciales gigantescas transportando tropas y
un sentimiento de admiracin por la inmensidad de la galaxia
y las maravillosas oportunidades de colonizada. La caracteri-
zacin en estas obras era muy pobre. Los mundos de Smith
estaban habitados por hombres (desde luego gobernados por
ellos). Cuando se trataba del futuro lejano, de imperios galcticos
y de poder, la divisin sexual del trabajo pareca prcticamente
idntica a la poca del autor: un personaje masculino dominaba
el universo, con muy pocas excepciones femeninas, selectas y tes-
timoniales.
En Europa, por otro lado, la ciencia ficcin tom una direc-
cin muy distinta. Los procesos polticos, el control social y el
papel de la ciencia y de la tecnologa respecto a la sociedad fue-
ron sometidos a un escrutinio crtico por escritores como Karel
Capek, Aldous Huxley, Olaf Stapledon e Yvegeny Zamyatin.
Algunos de estos escritores eran, en realidad, mainstream que
ocasionalmente pasaban a la ciencia ficcin por la mayor liber-
tad que sta les ofreca de reflexionar sobre procesos sociales,
polticos y cientficos. ste fue el caso de Un mundo feliz (1932)
de Huxley. La cuestin planteada en este clsico es la del
control social mediante la manipulacin gentica y la bioqumi-
ca. Quienes desarrollan y manipulan esta tecnologa pueden pa-
recer, vistos superficialmente, bastante benvolos, pero, una vez
abandonada a sus propios recursos, esta elite tecncrata dirigen-
te esclavizar a la humanidad (en la novela de Huxley, en el ao
632 d.F., despus de Ford). Nosotros (1922) de Yvegeny Zamyatin
denuncia el totalitarismo y la complicidad de la tecnologa que
apoya la opresin poltica. Al igual que La mdquina del tiempo y
Un mundo feliz, pertenece a una larga serie de novelas antiutpicas
(1984 de Orwell entra plenamente en esta categora). War with
the Newts (1936) de Karel Capel juzga el ingenio blico y la
capacidad de destruccin del gnero humano. La subida y la
cada de la civilizacin humana (presente y futura) es la base
de las reflexiones filosficas de Stapleton en First and Last Man
(1930).
El contexto social, poltico y econmico en el que aparecie-
ron estas obras es bien conocido: una Europa en confusin
215
poltica, la gran depresin, pobreza, desempleo, la aparicin del
nazismo, el racismo y la eugenesia. Si bien es cierto que los EE UU
sufrieron los efectos del crao> de 1929 y la depresin, tambin
lo es que el conflicto ideolgico pareca ajeno a ellos y estaban
muy lejos de pensar en la guerra. En muchos aspectos an per-
viva el espritu de la frontera, el cual encontr su expre
sin ms clara en las aventuras espaciales, con su optimismo
impertrrito y falta de sentido crtico, y con su frontera infi-
nita del espacio.
Sin embargo, fueron escritores de los EE UU quienes, en los
aos cuarenta y cincuenta, dominaron el campo de la ciencia fic-
cin, un perodo llamado, con cierto sabor nostlgico, la edad
de oro. Esta generacin de escritores incluye a Isaac Asimov,
Robert Heinlein y A. E. Van Vogt (y muchos otros que se po-
dran mencionar). La triloga Fundacin (1951-1953), de
Asimov, tiene motivos justificados para ser considerada la obra
de ciencia ficcin ms famosa y ms leda y hoy da ha pasado a
ser un clsic.o de la edad de oro. Asimov combina el tema del
imperio galctico, que hoy nos es tan familiar, con el de la histo-
ria cclica (un eco de Decline and Fall of the Roman Empire de
Gibbon). Asimov inventa la ciencia macrosocial de la psicohis-
toria que, como todas las buenas ciencias positistas, es predicti-
va y desempea un papel esencial en los acontecimientos.
La psicohistoria era la quintaesencia de la sociologa: era la
ciencia del comportamiento humano reducido a ecuaciones
matemticas. El ser humano individual es imposible de pre-
decir, pero las reacciones de las multitudes, segn descubri
Seldon, podan ser tratadas estadsticamente ... Previ (o resol-
vi) sus ecuaciones e interpret los smbolos, lo cual viene a
ser lo mismo) que la galaxia, dejada a s misma, pasara por
un perodo de treinta mil aos de miseria antes de que sur-
giera un nuevo gobierno unificado. Emprendi la tarea de
remediar la situacin ... a fin de restaurar la paz y la civiliza-
cin en slo mil aos. (Asimov, 1965, p. 9)
Esta vez, cosa muy poco frecuente en el gnero, es la ciencia
social la que salva y rescata a la humanidad del desorden: se llega
216
al progreso por una ciencia soft, aunque positivista y cuantifi-
cable.
Durante la llamada edad de oro de los EE UU, segn la cual
siguen juzgando por desgracia la ciencia ficcin aquellos que no
estn familiarizados con ella, dominan la escena la alta tecnolo-
ga, los imperios interestelares, los aliens siniestros y los hroes
masculinos (que de vez en cuando salvan a princesas en peligro).
Si bien es cierto que parte de esta ciencia ficcin represent una
mejora respecto de la mayora de historias publicadas en las re-
vistas pulp, y en parte abandonaba la prosa torpe y afectada, en
general continu falta de sentido crtico, autocomplaciente e
ideolgicamente conservadora. Y todava ms preocupante es
el hecho de que, siendo un gnero fantstico, quedara encalla-
da en un sendero trillado falto de imaginacin. No obstante, en
los aos cincuenta empezaron a surgir voces nuevas y originales
en ambos lados del Atlntico: John Wyndham (en Gran Breta-
a) y Ray Bradbury (en los EE UU) escriban una ficcin muy
distinta de la del tipo bravucn del que son ejemplo E. E. Smith
y tantos otros de la edad de oro.
Wyndham pasaba la fiebre del catastrofismo (cfr. en especial
El da de los trfidos [1951] y Kraken Acecha [1953]). No sorprende
demasiado que este tema fuese tocado por autores de ciencia fic-
cin, si tenemos en cuenta que estaban en los comienzos de una
guerra fra que amenazaba con el riesgo muy tangible de un ho-
locausto nuclear. En efecto, durante los aos cincuenta (la era de
las pruebas nucleares atmosfricas y de la disuasin nuclear por
la tesis de destruccin mutuamente asegurada, MAD), apareci un
nmero ingente de obras preocupadas por la fragilidad, la vul-
nerabilidad e inseguridad de la sociedad humana ante las ame-
nazas econmicas, ecolgicas y militares. Las catstrofes de esca-
la planetaria descritas por Wyndham en sus novelas, a veces
agobiantes, tenan causas ajenas a la guerra nuclear, sin embargo
los paralelismos (las metforas) quedaban patentes. En El da de
los trifidos (1956), el desastre se desataba por unas plantas semi-
inteligentes e imparables que acabaran con la civilizacin, obli-
gando a los supervivientes humanos a retornar a una vida pre-
moderna:
217
Una de las creencias ms persistentes y tranquilizadoras de la
raza humana debe de ser la que dice eso no puede ocurrir
aqu, como si nuestra propia poca estuviese libre de cata-
clismos. Y ahora estaba ocurriendo. A no ser que sobreviniese
algn milagro yo estaba mirando el principio del fin de Lon-
dres. Y era muy probable, pareca, que hubiese otros como yo
que estaban mirando el principio de fin de Nueva York, Pa-
rs, San Francisco, Buenos Aires, Bombay, y todas las otras
ciudades destinadas a seguir hundidas en las selvas. (Wynd-
ham, 1977, p. 84)
La ciencia ficcin de algunos de los autores de ms xito (por
ejemplo Bradbury), de cariz potico, no se interesaba en absolu-
to por el hardware cientfico y ni siquiera por dar la apariencia
de plausibilidad cientfica. Sus fantasas cientficas, ms bien sen-
timentales, y sus narraciones cortas aludan a lo misterioso e
incluso lo oculto, pero tambin reflej un mundo antiutpico de
bomberos, quemalibros oficiales, en Fahrenheit 451 (1953).
Arthur C. Clarke puede ser considerado en muchos aspectos
como un puente entre el tratamiento dado por la ficcin espacial
y el hardware cientfico, por un lado, y el de la variedad ms es-
peculativa, por otro, que con tanta fuerza surgira en los aos
sesenta. Clarke, fsico experto, public su primer trabajo tcnico
en 1945 en el que asent los principios de los satlites de co-
municacin geosincrnicos, tan importantes hoy da para nues-
tra red global de comunicaciones casi instantneas (es decir, a la
velocidad de la luz). Como Asimov (profesor universitario de
bioqumica), tuvo un xito enorme como divulgador de temas
cientficos y tecnolgicos. Es una figura de peso en la industria
aeroespacial, pero a la vez ha asumido una actitud crtica frente
a los despliegues militares (con gran consternacin por parte de
los militares critic duramente el programa llamado guerra
de las galaxias del presidente Reagan, calificndolo de tecno-
porno).
Sus primeras novelas son siempre didcticas: en ellas divulga
muchos de los secretos de la ciencia moderna. De aqu que sus
obras, altamente plausibles, como Las arenas de Marte (1951), no
estn pobladas por aliens exticos: Marte es presentado como un
218
medio ambiente desierto, hostil a la vida (no hay canales), en el
que un grupo de cientficos sacrificados lucha por sobrevivir y
cambiar la faz del planeta. El fin de la infancia (1954) se incluye
dentro de la tradicin utpica, pero la utopa final es mstica y
apocalptica: fuerzas extraas e invisibles gu!an el destino de la
humanidad. El alen paternalista de Clarke nos habla de la cien-
cia y de sus limitaciones:
Se crea que la ciencia poda explicarlo todo: no haba fuerzas
que cayeran fuera de su alcance, ni hechos que no pudiera ex-
plicar hasta sus ltimas consecuencias ... Hay poderes de la
mente y poderes ms all de la mente que vuestra ciencia nunca
podr abarcar dentro de su sistema sin destruirlo por entero ...
Pero (estos poderes) existen y, si es posible llegar a formular
una teora del universo, habr que tenerlos en cuenta. (Clarke,
1956, p. 158)
La ciencia ficcin abri nuevos horizontes en los aos sesen-
ta, como demuestran las narrativas cortas publicadas en New
Worlds (Gran Bretaa) de Michael Moorcock, y las de las colec-
ciones Visiones peligrosas de Harlan Ellison (EE UU). Este movi-
miento fue bautizado con el nombre de nueva ola a causa de
su preocupacin por encontrar nuevas formas de expresin y ex-
perimentacin. A diferencia de tantos escritores de ciencia ficcin
anteriores, formados en las ciencias duras, esta nueva genera-
cin proceda en gran parte de las humanidades y de los estudios
literarios. Esto confiri al movimiento un aire de mayor sofisti-
cacin y, desde luego, una mayor consciencia de la forma y el
estilo literarios. La nueva ola trajo respetabilidad e incluso aplau-
sos a algunas de sus mejores obras por parte de crculos literarios
normalmente hostiles.
La nueva ola fue tan slo uno de los movimientos y tenden-
cias culturales y sociales que surgieron durante los aos sesenta:
hubo esfuerzos por crear nuevos estilos de vida (comunas, entre
otros), hubo elflower power y el black power, movimientos estu-
diantiles (Pars, 1968), los Beatles y los Rolling Stones, movimien-
tos por la paz (Vietnam), ecologismo y activismo antinuclear. Es-
tas actividades hicieron impacto en la ciencia ficcin y dejaron
219
una huella profunda. La ciencia ficcin empez a alejarse de las
posiciones predominantemente conservadoras y poco o nada
ticas de la edad de oro y adopt actitudes ms radicales e
tivas: empezaba a convertirse en un gnero verdaderamente plural.
J. G. Ballard, uno de los ms lcidos escritores de la nueva
ola de los sesenta presentaba, con un lenguaje renovado y
nal, las inquietudes ante los cambios trepidantes de la
dad y, en algunas novelas, machacaba los horrores del
to nuclear y la imposibilidad de reconstruir la sociedad. Los ttulos
de algunos de los captulos de La exhibicin de atrocidades (1969)
dan muchas pistas acerca de la intencionalidad del autor: La
Universidad de la Muerte, El arma del Asesinato, <<Los
bales del Verano, Amor y Napalm: Export USA.
Los aos sesenta fueron tambin la dcada en que parte de la
ciencia ficcin de anticipacin se convirti en hecho cientfico:
Gagarin fue el primer hombre del espacio en el ao 1961; los
satlites de comunicacin de Clarke estaban en rbita y el
dente Kennedy hablaba de la nueva frontera del espacio,
do y comprometiendo a su nacin a colocar hombres en la luna
para finales de la dcada, objetivo que se alcanz en 1969 (con
Arthur C. Clarke haciendo de comentarista principal para la
dena de televisin americana CBS). Mientras Armstrong y Aldrin
paseaban por la luna, los Estados Unidos de Amrica se hallaban
fuertemente divididos a causa de la guerra del Vietnam, una
rra librada con nuevas armas (napalm y defoliantes) y con
vas estrategias, que fracasaron.
La ciencia ficcin sigui siendo angloamericana en su mayor
parte, a pesar de las importantes incursiones de Stanislaw Lem y
los hermanos Strugatsky (Polonia y Rusia respectivamente). Brian
Aldiss, ]. G. Ballard, John Brunner y Michael Moorcock en Gran
Bretaa y Samuel Delaney, Thomas Disch, Philip K. Dick, Harry
Harrison y rsula Le Guin en los EE UU eran, cada cual a su
modo, representantes del nuevo estilo, mucho ms preocupado
por el espacio interior, porque quizs el espacio exterior ya
taba siendo realmente explorado por las naves espaciales Apolo,
Soyuz, Pioneer y Venera, lanzadas desde la madre Tierra.
Las profecas maltusianas de guerras, hambres y pestes
te al crecimiento incontrolado de la poblacin, encontraron
220
fcilmente salida entre los escritores de la nueva ola, muchos
de los cuales llevaban claramente la huella del ecologismo
tico de Rachel Carson, Paul Ehrlich y Barry Commoner o se
inspiraron en ellos. Hagan sitio! Hagan sitio! De Harry Harri-
son (1966, llevada a la pantalla con el nombre de Soylent Green)
y la premiada Todos sobre Zanzbar (1968) de John Brunner, desa-
rrollan este tema. Un libro que cre escuela a finales de la
dcada de los sesenta fue Dune (1965, con muchas continuacio-
nes) de Frank Herbert, que combinaba los temas de inters eco-
lgico con la creacin de mitos y la fantasa (poderes extraordi-
narios).
Hacia finales de los aos sesenta la ciencia ficcin no estuvo
ya tan dominada por autores masculinos escribiendo predominan-
temente para un pblico masculino. Las inquietudes de los mo-
vimientos de liberacin de la mujer y del feminismo empezaron
a ser expuestas por escritoras del gnero. El universo de la cien-
cia ficcin de repente estaba poblado por escritoras que
novelizaban nuevas identidades y nuevas estructuras relacionales
entre los gneros. rsula Le Guin, Anne Mcffery, Joanna Russ,
Jame Tiptree jr. (seudnimo de Anne Sheldon), Joan Vinge y
chas otras adaptaron a la novela los interrogantes sociales sobre
los roles sexuales y llenaron sus universos con personajes ms
complejos y multidimensionales.
Otro hecho importante fue la mayor interaccin entre el
mainstream literario y la ciencia ficcin. Kurt Vonnegut jr. ha ob-
tenido un xito clamoroso como escritor posmodernista que oca-
sionalmente vuelve de nuevo a sus races como autor de ciencia
ficcin. Doris Lessing, por otro lado, que ha conocido el xito
como novelista, escogi la ciencia ficcin como vlvula de esca-
pe. En definitiva, las fronteras entre ciencia ficcin, fantasa y
mainstream se han ido haciendo cada vez ms borrosas y no es
raro encontrar escritores que trabajen en los tres campos, como
es el caso de rsula Le Guin.
rsula Le Guin alcanz la fama con su Mano izquierda de la
oscuridad (1969). El contacto y la interaccin entre el protago-
nista, Genly Ai, y extraos andrgenos humanoides, son el esce-
nario para la exploracin del papel del gnero, del poder y de la
rivalidad polticos, de la autoridad y el patriotismo. Ai se ve
221
constantemente desorientado en su intento de imponer una iden-
tidad sexual a los gethenianos (nativos) que conoce.
Aunque ya haca casi dos aos que estaba en Invierno
(Gethen), todava me hallaba muy lejos de ver la gente del pla-
neta con sus propios ojos. Lo intent, pero mis esfuerzos no
pasaban de una forma tmida de ver a un getheniano primero
como hombre, despus como mujer, metindolo a la fuerza
en estas categoras tan irrelevantes para su naturaleza y tan
esenciales para la ma. (Le Guin, U.)
En este ambiente enteramente extrao es imposible para el in-
dividuo con una clara identidad sexual hacer frente a situaciones
en las que:
uno es respetado y juzgado slo como ser humano. Es una ex-
periencia pasmosa.
El nombre del mundo es bosque (1972) es una crtica enrgica
y mordaz de actitudes imperialistas y de la consecuente opresin
de pueblos indgenas. Es un reflejo clarsimo y una stira de lo
ms abrumador de la presencia americana en Vietnam. Los des-
posedos; una utopa ambigua (1974), una obra que descansa fir-
memente en una tentativa realista de narrativa (sin dejar, sin
embargo, de ser ciencia ficcin), analiza los problemas derivados
de la voluntad de mantener una utopa libertaria en tiempos du-
ros, cuando los recursos escasean y hay que refrenar las aspira-
ciones individuales en inters del bienestar de una sociedad co-
lectivizada. Si la estructura presenta algunas grietas, la actitud de
Le Guin respecto de este tipo de experiencia revolucionaria es de
simpata.
La extraordinaria triloga Terramar (1968-1972) es fantasa
aparentemente para un pblico juvenil, pero de hecho ha llega-
do a hacerse igualmente popular en crculos adultos. Es un cuento
de magia, de equilibrio ecolgico y de aventuras de un aprendiz
de brujo. Malafrena (1979) se desarrolla en el pas centroeuro-
peo oriental de Orsinia (cfr. Tambin Pases imaginarios, 1976),
a principios del siglo XIX, cuando nacionalismo y romanticismo
222
traman la revolucin y el cambio. Las identidades personales ante
los cambios sociales, polticos y culturales son las cuestiones fun-
damentales que se tratan en este libro, un libro que entra casi en
el reino de la novela histrica.
La ingeniera gentica ha vuelto a ser uno de los temas ms
tratados y analizados por la eiencia ficcin y especialmente por
las escritoras de este gnero. Cyteen (1988), de la novelista C.].
Cherryh retoma, a lo largo de sus ms de 900 pginas, los argu-
mentos (ticos) sobre la relacin entre ingeniera gentica e inge-
niera social desarrollados en Un Mundo feliz por Aldous Huxley.
Un instituto de investigacin, con el visto bueno de las autori-
dades polticas, produce seres humanos con caractersticas espe-
cficas a travs de la manipulacin gentica. Los Azi criados arti-
ficialmente se socializan utilizando cintas o programas. Los
riesgos sociales y ticos son mltiples y variados. Es un retorno a
la vieja problemtica de fines y medios. Paralelamente Cherryh
desarrolla una reflexin muy elaborada sobre la clonacin y so-
bre si los clones son realmente seres idnticos, incluso si tienen
exactamente la misma socializacin y estmulos psicolgicos. Ms
genricamente trata la cuestin de la interaccin entre caracters-
ticas genticas y socializacin/aprendizaje. En este caso vuelve al
debate <mature versus nurture. Otras utopas ambiguas regidas por
la ingeniera gentica se encuentran en las brillantes y satricas
operas espaciales de sofisticada redaccin y elocuente brutali-
dad de lain M. Banks (1992).
Un subgnero de la ciencia-ficcin basado en mundo de la in-
formtica y de las sociedades urbanas desestructuradas, denomina-
do cyberpunk fue inaugurado por la novela de William Gibson
(el inventor de la palabra/trmino cyberspace) Neuromancer,
1984. Su lenguaje se inspira en los lenguajes informticos soft,
en el hardware de los ordenadores y en las nuevas tecnologas
electrnicas. Sus ambientes y entornos son a menudo srdidos,
marginales, decadentes y violentos, llenos de los artefactos de una
sociedad altamente tecnificada pero, a la vez, extraordinaria-
mente desestructurada en el sentido social y relacional. Las pel-
culas Bladerunner y ]ohnny Mnemonic (guin de William
Gibson) son las representaciones flmicas ms conocidas del
cyberpunk.
223
Si el cyberpunk representa una nueva tendencia en la
ciencia ficcin, tambin tiene vnculos con tradiciones y movi-
mientos consolidados en este gnero literario. En muchos aspec-
tos, Neuromancer y otras novelas y pelculas afines pertenecen a
una larga lista de obras antiutpicas como La mdquina del tiem-
po de Wells, El Mundo feliz de Huxley o Farenheit 451 de
Bardbury.
En esta presentacin panormica de la ciencia ficcin hemos
hecho ya una larga lista de autores y ttulos de la que han queda-
do excluidas muchas figuras clave por razones completamente ar-
bitrarias. La ciencia ficcin actual es un campo floreciente en el
que cada ao se publica un nmero ingente de novelas y narra-
ciones cortas. Se ha convertido en una materia respetable para los
crticos literarios y se imparten cursos acadmicos sobre algunos
aspectos de su crtica, su historia y su sociologa. Sera intil e
imposible hacer aqu un nuevo (y an ms largo) catlogo de
autores contemporneos. El gnero (por borrosas que sean sus
fronteras) es a veces muy extico, invadiendo el territorio que se
ha dado en llamar fantasa (poderes paranormales, etc.). La espe-
culacin utpica y antiutpica perviven, al igual que la crtica y
la stira sociales. Realismo y fbula, posmodernismo y fantasa,
todo ello existe en este universo plural de la ciencia ficcin. a.
Ibez, 1994)
La ciencia y la tecnologa tienen todava un papel por desem-
pear, alejndose del hardware interestelar y entrando en el mun-
do de la microelectrnica y el software de las computadoras o en
la problemtica de la ingeniera gentica. Dentro de esta plurali-
dad, la ciencia ficcin continuar sin duda, entre otras muchas
cosas, con una de sus funciones ms notables: la de novelar el
anlisis social.
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