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EL MERTON ESENCIAL

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Gonzalo Catao
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La ya legendaria serie de la Universidad de Chicago, The Heritage of Sociology,
dedicada a difundir los clsicos de la ciencia social norteamericana y europea, ha
consagrado su ltima entrega a Robert K. Merton. El volumen contiene el Merton esencial,
el Merton imprescindible, el que todos debemos consultar para adquirir una comprensin
bsica de sus contribuciones a la sociologa del siglo XX. Con destreza y amplio
conocimiento de la obra del renombrado socilogo estadounidense, el editor el polaco
Piotr Sztompka ofrece a los lectores una muestra de los textos ms representativos del
autor de Teora y estructura sociales. El interesado podr encontrar aqu el ensayo clsico
sobre la anomia y la conducta desviada; el examen de las funciones latentes y
manifiestas; la discusin de las teoras de alcance medio y la codificacin en sociologa
(los paradigmas), ilustrados con los casos del anlisis funcional, el anlisis estructural y el
estudio social de las ideas (el paradigma de la sociologa del conocimiento). A ello se
suma una presentacin de la ciencia como institucin social y una seleccin del elegante,
persuasivo y til vocabulario mertoniano dirigido a desentraar los aspectos menos
evidentes de la dinmica social: la estructura de oportunidades, la ambivalencia
sociolgica, el conjunto de roles, el efecto Mateo, la ignorancia especificada, las
duraciones socialmente esperadas y la profeca que se cumple a s misma.

Merton ha enriquecido el lxico de las ciencias sociales con una arquitectura
conceptual que ha llevado a precisar tanto la teora general como el trabajo en algunos
campos especiales de la sociologa
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. Para aludir a los menos conocidos por la audiencia
espaola, mencionaremos la nocin de ignorancia especificada, el til predicado
metodolgico que demanda no slo manifestar el vaco en un campo determinado del
conocimiento, sino la exigencia de hacerlo explcito mediante su exacta delimitacin. En el

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A propsito de Robert K. Merton. On Social Structure and Science, edicin a cargo de Piotr Sztompka
(Chicago: The University of Chicago Press. 1996). serie Heritage of SocioIogv.
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Socilogo. Profesor titular de la Universidad Pedaggica Nacional. Autor de La Sociologa en Colombia
(tercera edicin, 1997). Educacin y estructura, social (1989) y La artesana intelectual (1995).
1
Buena parte del impacto de Merton en la investigacin emprica se debe al rigor de su elaboracin terica,
al valor operativo de SUS conceptos y a su utilidad para orientar la observacin de los hechos. El
vocabulario mertoniano, un glosario no inferior a medio centenar de trminos, compuesto de ideas,
conceptos y protoconceptos y este ultimo es ya un ejemplar de su ondulante y sutil repertorio, ha sido
empleado en los ms diversos campos del anlisis social. Algunos de estos vocablos son de su propia
cosecha y otros han sido tomados de los clsicos o de los analistas contemporneos, pero siempre con
desarrollos propios que amplan su contenido y alcance. El concepto de grupo de referencia, por ejemplo,
pertenece al socilogo y psiclogo social Herbert Imn, pero en manos de Merton adquiri una extensin y
riqueza inesperadas. Lo mismo ocurri con la anomia de Durkheim, con la nocin de funcin difundida
por la antropologa social inglesa o con la definicin de una situacin de William I. Thomas, concepto que
ha formalizado hasta alcanzar en sus escritos la categora de teorema.
Un trabajo interesante, y urgente para un adecuado manejo de las contribuciones tericas de Merton, es la
organizacin y sistematizacin acompaada de las necesarias ejemplificaciones de su variado
repertorio. Esta tarea slo podra realizarla alguien cercano al autor y lo suficient emente familiarizado con su
vasta, ensaystica y dispersa obra publicada en peridicos, boletines, revistas, simposios y libros colectivos.
Su producto sera de gran ayuda tanto para los investigadores activos como para el mismo Merton. Aquel
glosario disminuira los peligros de la obliteracin por incorporacin, las consecuencias de la irnica y
comn operacin de olvidarse de la fuente de una contribucin a medida que se propaga su uso. Cuando
una idea, un vocablo o un concepto pasa al repertorio comn, surge la tendencia a la obliteracin de su
origen Quin recuerda que la extendida y muy querida nocin de altruismo se debe al vituperado creador
del positivismo Auguste Comte? Algo parecido est ocurriendo con la profeca que se cumple a s misma,
el popular concepto engendrado por Merton en los aos cuarenta.
estado actual de la ciencia social no es suficiente confesar la ignorancia; ello es slo el
primer paso para superar los obstculos ms apremiantes. El siguiente y de mayor valor
estratgico, es reconocer expresamente lo que no se sabe pero que debe ser conocido
para remover las dificultades que impiden el avance del conocimiento. Algo parecido
ocurre con la evasiva nocin de duracin socialmente esperada, dirigida a capturar los
efectos de las definiciones del tiempo desarrolladas por los actores. Como se sabe, el
tiempo social y el tiempo real, el de los relojes y calendarios, no siempre son los mismos.
La duracin esperada de residencia en un barrio tiene consecuencias en el grado de
integracin de sus moradores con el entorno. Si se elige el lugar como una etapa
transitoria, las relaciones con el vecindario sern pobres y ligeras a pesar de que se viva
all algunos aos, frente a aquellos que consideran el barrio como el emplazamiento de su
vida o de una parte significativa de ella.

Pero el concepto central que enlaza y confiere sentido a los ensayos de On Social
Structure and Science, y por extensin a toda la obra de Merton, es la nocin de
estructura y ms exactamente de estructura de oportunidad. Este permanente inters
proviene de su enfoque de la sociologa, disciplina que tiende a definir como la ciencia
que trata de descubrir la manera en que las actitudes y destino de los hombres y mujeres
se ven influidos, aunque no determinados en todos sus detalles, por su posicin en ciertos
tipos cambiantes de estructuras sociales y culturales. Si esto es as, no es extrao
encontrar que todo el proyecto intelectual de Merton, como el de su mentor a distancia el
francs mile Durkheim, haya girado alrededor del contenido de la idea de estructura.
Esta eterna jornada analtica donde la descripcin es slo el terreno de la
ejemplificacin, lo ha llevado a transitar los ms diversos campos del anlisis social con
resultados positivos para el desarrollo de la sociologa del conocimiento, de las
comunicaciones, de las profesiones, del tiempo y de la ciencia, especialidad esta ltima
de la cual es su fundador y primer sistematizador.

Si bien para Merton las estructuras son sendas que prescriben la conducta de los
actoresque la organizan en una u otra direccin hasta hacerla repetitiva y estable,
ellas no son ajenas a las contradicciones. La norma que fija un camino y seala su
destino, puede estar negada o neutralizada por otra que sugiere un rumbo contrario. A
esto denornina ambivalencia sociolgica, es decir, las tendencias normativas opuestas,
las normas y contranormas, que orientan el desempeo de un rol. De un mdico se
espera que tenga una relacin neutral y objetiva con sus enfermos, pero tambin se le
exige que muestre inters y afecto por el padecimiento de sus dolientes. Este enfoque
evita la rigidez de la mayora de las nociones de estructura en uso, y al final da vida a la
libertad y al juego de los actores en el escenario social.

La fluidez de esta perspectiva se afinca en la teora del rol, un marco de referencia muy
extendido en la sociologa norteamericana y nada popular en los medios
latinoamericanos. El bordado analtico de Merton no se desprende de las clases sociales
o de las relaciones que establecen los individuos en el proceso de produccin, dos
abstracciones macro que tienden a obscurecer los desarrollos micro hasta convertirlos en
esquematizaciones vacas. Su fundamento son las conductas pautadas que se espera de
las personas que ocupan determinadas posiciones. Aquellas pautas no son en ningn
momento nicas y estables, estn por el contrario sujetas a tensiones segn las
demandas de la variedad de posiciones ocupadas por un individuo. Un estudiante tiene
relaciones de camaradera con sus compaeros de saln, pero cuando trabaja algunas
horas como funcionario de la biblioteca debe orientarse mediante normas que tienden a
cancelar los lazos de intimidad y afecto. Ahora sus amigos son meros usuarios de un
servicio que l debe atender sin consideraciones personales. Esta tensin da lugar a
conflicto de roles y en algunos casos a verdaderos sufrimientos a los conocidos embrollos,
confusiones y angustias que acompaan lo que regularmente se conoce como la vida
cotidiana.

La mirada de Merton est por lo tanto dirigida a estudiar al individuo anclado en una
tupida red de relaciones sociales no exentas de conflictos y aun de severas
contradicciones. Algo similar ocurre con la esfera cultural, con ese conjunto de valores
que nutren la conducta habitual de los individuos de una sociedad o de un grupo
determinado. Aqu el acento est puesto en las consecuencias de las ideas y de las
creencias compartidas. Hay objetivos comunes, pero los caminos para lograrlos son
diversos y a veces encontrados. Los grupos implicados en el trfico de drogas no son
enemigos del statu quo, no desean subvertir el orden social; por el contrario, mediante
vas negativamente sancionadas quieren alcanzar un valor muy estimado en la sociedad:
el xito econmico. Aqu surge con toda su fuerza la estructura de oportunidad, la escala
y distribucin de condiciones que proveen varias probabilidades para los individuos y los
grupos de alcanzar sus objetivos. Los actores de Merton nunca estn quietos; se mueven
en varias direcciones, y ante las presiones estructurales buscan los ms diversos caminos
para alcanzar sus fines.

Como lo anuncia el ttulo, On Social Structure and Science, incluye tambin varios
trabajos de sociologa de la ciencia, una de las especialidades ms activas de la
sociologa contempornea que ha crecido al lado del florecimiento de la filosofa y la
historia de la ciencia. Para Merton la ciencia es una institucin social integrada por un
grupo de individuos comprometidos con el avance del conocimiento. Como los miembros
de otros grupos, los cientficos siguen un conjunto de imperativos normativos que
salvaguardan su oficio y confieren sentido a su trabajo. En 1942 Merton aisl estos
imperativos que se resumen en un ethos, en un complejo de valores y normas
ntimamente relacionados que se consideran obligatorios para los hombres y mujeres
comprometidos con las labores cientficas. Estos mandatos tpico-ideales incluyen: a)
universalismo la verdad est sometida a criterios impersonales , b) comunismo los
productos de la ciencia son de propiedad comn y toda investigacin debe hacer pblicos
sus resultados . c) desinters al cientfico slo lo orienta la pasin por el saber . y d)
escepticismo organizado el precepto rnetodolgico e institucional que reclama la cauta
atencin y la crtica y duda permanentes ante el legado de la ciencia . Cientfico que viole
estas normas, camina peligrosamente por los senderos de la conducta desviada, y a poco
ser objeto de severas sanciones por parte de los colegas y del organismo ms amplio
que los representa: la comunidad cientfica.

Finalmente, el libro cierra sus pginas con una sugestiva coda de carcter
autobiogrfico: Una vida de aprendizaje
2
. Con sobriedad e ingenio Merton registra all las
tribulaciones de su infancia y adolescencia en la Philadelphia de los aos diez y veinte;
sus estudios universitarios en la Harvard de Pitirim Sorokin, de George Sarton y del joven
Talcott Parsons; sus labores docentes en la Universidad de Columbia; su amistad con
Paul Lazarsfeld; su aprendizaje con estudiantes talentosos; y los variados temas que han
ocupado su atencin a lo largo de los aos. La conocida nocin de estructura de
oportunidades gua el relato y los lectores pueden observar sin dificultad cmo Merton se
aprovech de las opciones que tuvo a mano en cada etapa de su vida. Unas decisiones
alcanzaron resultados positivos y otras negativos o apenas perceptibles, pero todas ellas

2
Los lectores de habla espaola tienen ahora la oportunidad de leerla en la Revista Colombiana de
Educacin, No. 33 de 1996, pp. 103-125.
estuvieron asistidas por una frrea vocacin intelectual que da tras da ha custodiado su
ya casi nonagenaria experiencia vital.