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POLIMEROS

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CLASIFICACION SEGÚN REACCION DE POLIMERIZACION

Como primer criterio de clasificación, los polímeros se pueden dividir según el mecanismo
de reacción utilizado en su producción. La formación de macromoléculas a partir de los
monómeros se da si los átomos de carbono se encuentran insaturados (si presentan dobles
enlaces), o si los monómeros presentan grupos terminales reactivos27

. Los mecanismos son:
polimerización en cadena y polimerización por etapas. La definición de los mecanismos se
tratará más adelante junto con la cinética de los polímeros.

CLASIFICACION SEGÚN ATOMOS EN LA CADENA PRINCIPAL

Según el tipo de reacción de polimerización, se pueden tener polímeros con cadenas
principales de diferente estructura.

Polímeros de Homocadena. Polímeros en los cuales la cadena principal consiste de un
solo tipo de átomo, usualmente carbono. Con algunas excepciones los polímeros
sintetizados por reacciones de polimerización en cadena frecuentemente contienen solo
átomos de carbono en la cadena principal

Polímeros de Heterocadena. Polímeros en los que la cadena principal esta conformada por
más de una clase de átomos. Polímeros sintetizados por polimerización por etapas pueden
tener otros átomos que forman partes de los grupos funcionales de los monómeros28
.

27

Referencia 2 Pág. 31

28

Referencia 12 Pág. 1

16

CLASIFICACION SEGÚN LA FORMA DE LA CADENA

Otra clasificación válida para los polímeros se basa en la forma de las cadenas que los
conforman. Estas cadenas pueden ser moléculas simples, lineales o ramificadas y moléculas
entrecruzadas de bajo y alto entrecruzamiento, las cuales pueden formar mallas
macroscópicas en tres dimensiones. Estos conceptos los definiremos más adelante.

Las cadenas poliméricas tanto lineales como ramificadas deben su naturaleza a la
funcionalidad del monómero que las constituye. Entonces definimos la funcionalidad de un
monómero como el número de centros activos o funcionales por molécula. El siguiente
esquema ejemplifica la funcionalidad para un poliol de funcionalidad 3.

Pero no solo los grupos funcionales del monómero dan partida a una reacción de
polimerización. También puede ocurrir a partir de la saturación de dobles y triples enlaces
que conforman a cada monómero, como es el caso de los polímeros vinílicos cuya reacción
de polimerización ocurre en cadena (adición)29
.

Existe una semejanza entre los carbonos insaturados del monómero y la funcionalidad del
mismo: los enlaces dobles son equivalentes a una funcionalidad 2, mientras que los enlaces
triples dan a éste una funcionalidad de 430

. Es fácil visualizar esta situación con la siguiente

figura.

29

Referencia 1 Pág. 25

30

Referencia 13 Pág. 4.

17

Para el caso de los polímeros que se basan en moléculas simples, las cadenas lineales han
sido polimerizadas a partir de monómeros de funcionalidad 2, como ocurre con el
polietileno lineal. La unidad repetitiva del polietileno es el etileno, cuya funcionalidad 2 se
debe al doble enlace, se polimeriza en una reacción en cadena de tal forma que un
monómero disponible se une al anterior rompiendo el doble enlace de este. Como el etileno
sólo tiene un doble enlace y no posee ningún otro centro activo, entonces la reacción solo
puede ocurrir linealmente, un monómero después del otro hasta que finalice la reacción. La
figura 3 muestra la apariencia típica de un polímero lineal.

Sin embargo, existen procedimientos de reacción catalítica que permiten hacer injertos
controlados a las cadenas lineales, para obtener ramificaciones posteriores cuyo fin
principal es mejorar las propiedades mecánicas del material. Este tema se detallará en
secciones siguientes.

Cuando se tienen polímeros ramificados es necesario tener una funcionalidad mayor a 2

Cuando las moléculas tienen alta funcionalidad forman enlaces entre cadenas,
entrecruzándose, construyendo redes y extendiéndose tridimensionalmente. El Poliestireno
entrecruzado con Divinil Benceno es un buen ejemplo de este entrecruzamiento.

Entrecruzamiento

Polímero lineal

Polímero Ramificado

18

Cadenas poliméricas de A entrecruzadas por enlaces con B31

El entrecruzamiento puede no ser un efecto natural de la polimerización, puede darse por
un agente “externo” a la molécula, un buen ejemplo de esto, es la producción del caucho,
en donde es necesario vulcanizar el polisopreno con azufre para generar el
entrecruzamiento, y mejorar las propiedades del caucho natural.

Vulcanización del caucho32

31

Imagen tomada de Referencia 32

32

Imagen tomada de Referencia 19 Sitio web

19

CLASIFICACION SEGÚN LA UNIDAD BÁSICA ESTRUCTURAL

Otra clasificación de los polímeros esta dada por la organización de la cadena polimérica.
Primero se pueden clasificar en dos grandes grupos, homopolímeros y copolímeros. Si se
tiene que las unidades repetitivas (monómeros) que constituyen la cadena del polímero son
todas iguales, entonces podemos hablar de homopolímeros. Si por el contrario se tienen
materiales poliméricos con dos o más tipos de monómeros en la misma cadena, el polímero
se conoce como copolímero33

. Dentro de los copolímeros se pueden distinguir cuatro

clases.

Copolímeros aleatorios: Si las unidades repetitivas se presentan de manera aleatoria a
través de la estructura polimérica; los monómeros no presentan ningún orden específico a
través de la cadena.

Copolímeros en bloque: Las unidades repetitivas de cada clase aparecen organizadas en
forma de bloque a través de la cadena.

Un buen ejemplo de copolímeros en bloque es el caucho estireno butadieno estireno (SBS).

33

Referencia 2 Pág. 45

Homopolímero

Copolímero

20

Copolímeros Injertados: Se forman cuando cadenas de una clase se unen a la estructura
de un polímero diferente. Según la figura, A constituye el esqueleto de la molécula,
mientras que el polímero B está distribuido aleatoriamente a través de él.

El poliestireno de alto impacto
(HIPS) es un buen ejemplo de
copolímeros injertados, en donde los
monómeros no se mezclan, por el
contrario formas dos fases
mejorando

las

propiedades

mecánicas del poliestireno

21

Copolímeros Alternados: Las unidades repetitivas que constituyen el polímero aparecen
de forma alternada a lo largo de la cadena34

.

Generalmente un copolímero esta constituido por dos diferentes monómeros, pero es
posible construir un copolímero del mismo monómero si existen diferentes mecanismos de
adición, por ejemplo la adición de 1,2-butadieno o 1,4-butadieno35

.

CLASIFICACION SEGÚN EL COMPORTAMIENTO CON LA TEMPERATURA

En la industria plástica un factor importante en la aplicación y condiciones del producto
terminado, es la estabilidad y el comportamiento del material a altas temperaturas. Para este
efecto se pueden clasificar los polímeros en termoplásticos y termoestables.

Los polímeros termoplásticos son aquellos que tienen la capacidad de ser reprocesados
muchas veces. Al incrementar la temperatura, y alcanzar el estado de líquido viscoso, es
posible darles una nueva forma. Un proceso de degradación del material se produce
conforme este se reprocesa, lo que limita el número de ciclos. Este reproceso repetido
varias veces, además de generar degradación química, rompe las cadenas poliméricas
disminuyendo así el peso molecular promedio. En consecuencia estos materiales no pueden
ser usados como elementos estructurales por sus deficientes propiedades mecánicas.

El término termoestable, se aplica a materiales que, después de reaccionar (reacción de
polimerización), la reacción es irreversible, con lo que al aplicar cambios de presión o
temperatura no se puede tener el polímero fundido. Por el contrario, puede degradarse o
perder las propiedades mecánicas o térmicas específicas para su uso36
.

34

Referencia 13 Págs. 6,7

35

Referencia 12 Pág. 2

36

Referencia 15 Pág. 18

22

Termoplásticos

Se usa material fundido en la etapa de conformación en líquido
Endurecen al solidificar el material fundido
Estados sólido – líquido reversibles
Es posible la recuperación de los desperdicios
Hay una temperatura máxima de uso
Al tratar el material fundido se orientan, por lo común, las cadenas de
polímero

Termoestables

Se usan polímeros líquidos o gomosos de menor peso molecular en la
conformación
Endurecen por reacción química, con frecuencia por formación de
enlaces cruzados de las cadenas
El líquido se convierte irreversiblemente en sólido
No pueden recuperarse directamente los desperdicios
Muchas veces pueden soportar altas temperaturas
Pueden manejarse con baja orientación

Tabla 1-5. Comparación entre termoplásticos y termoestables37

CLASIFICACION SEGÚN ORDENAMIENTO MOLECULAR

El proceso de solidificación de los polímeros termoplásticos se puede llevar a cabo de
diferentes maneras, según la forma de la molécula (tacticidad, ramificaciones). Obteniendo
así polímeros amorfos y cristalinos.

Termoplásticos Amorfos

Los polímeros amorfos son aquellos que en su proceso de solidificación no generan ningún
tipo de arreglo o estructura molecular, las cadenas poliméricas se ubican aleatoriamente.
Puede hacerse una analogía de la acomodación de las moléculas con un plato de espagueti,
o con un grupo de lombrices, ya que las moléculas de los polímeros reptan constantemente
Debido a su estructura aleatoria, el tamaño característico de la región ordenada más larga es
del orden del enlace C-C (0,154 nm). Es longitud es mucho menor que la longitud de onda
de la luz visible y por lo general los termoplásticos amorfos son transparentes38
.

37

Referencia 6 Pág. 47

38

Referencia 2 Pág. 32

23

Termoplásticos Cristalinos

En los termoplásticos cristalinos, las moléculas se organizan en zonas con arreglos
tridimensionales ordenados. Puede formar redes gracias a las interacciones entre moléculas.
En comparación con los termoplásticos amorfos, los cristalinos tienen cierto ordenamiento
molecular generado por la regularidad de las moléculas. Esta regularidad facilita que las
moléculas se organicen y formen estructuras cristalinas. Las estructuras cristalinas forman
parte de las lamelas, que a su vez forman parte de las esferulitas. Las estructuras
esferulíticas tienen tamaños que van desde 50 hasta 500µm. Este tamaño es mucho mayor
que la longitud de onda de la luz visible, por lo que los termoplásticos cristalinos pueden
ser translúcidos u opacos39
.

Las cadenas poliméricas tienden a organizarse en lamelas.

39

Referencia 2 Pág. 34

Interacciones entre cadenas poliméricas. Se forman estructuras organizadas

24

Organización de las cadenas moleculares en lamelas

Las estructuras de las lamelas nunca son tan organizadas y compactas como la imagen, es
por esto que no existe un material 100% cristalino, en cambio, se tienen regiones cristalinas
y regiones amorfas en el polímero, entonces se habla de termoplásticos semicristalinos. En
los semicristalinos se tienen diferentes porcentajes de cristalinidad, es decir, que tan
cristalino es el polímero o que tanto de amorfo tiene en su estructura40
.

Organización de las lamelas en esferulitas

40

Referencia 2 Pág. 215

Cadena
polimérica

Lamela

Esferulita

25

Organización de las cadenas poliméricas41

Polímero

Aplicación

Termoplásticos

Amorfos

Poliestireno

Artículos transparentes, empaques termoformados,
aislamiento térmico (espumado), electrodomésticos

Polimetil Metacrilato

Ventana de avión, claraboyas, lentes, vidrios de
seguridad, luces para automóviles

Policarbonato

Cascos, mascara de Jockey, ventanas de seguridad,
estroboscopios

Cloruro de polivinilo

Tubos, marcos de ventanas, canales de agua, botellas
empaques termoformados Zapatos, artículos huecos
producidos por rotomoldeo

Semicristalinos

HDPE

Botellas de leche y jabón, utensilios caseros de alta
calidad, tubos.

LDPE

Bolsas de mercado

Polipropileno

Tubos, fibras reforzadas, aplicaciones eléctricas,
aplicaciones en ingeniería

Termoestables

Epoxy

Adhesivos, empaques, elásticos, bicicletas

Fenolitos

Paneles resistentes al calor, planchas, tostadoras,
aparatos eléctricos

Poliuretano

Aislamiento térmico, neveras, suelas de zapatos,
sillas para automóviles, colchones

Tabla 1-6. Algunos polímeros comunes y sus aplicaciones42

41

Imagen tomada de Referencia 17 Sitio Web

42

Referencia 2 Pág. 10

26

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