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Lord Langley y Minerva, lady Standon, iniciaron su falso compromiso con tres sencillas reglas impuestas por la decentsima

y atpica futura novia del barn: 1. No ms besos. l embriagador beso !ue Langley rob de sus labios todava tiene a Minerva con el cora"n acelerado. #. No compartir su cama. $ues si su beso es tan tentador, Minerva no se atreve a imaginar !u% sera de sus ya confusos sentidos si pasara una noc&e en bra"os de Langley. '. Ning(n escndalo durante su compromiso. )on el infame Langley de nuevo en la ciudad, &ay infinidad de problemas !ue puede sufrir la intac&able reputacin de Minerva. *&, el astuto lord Langley cumplir su palabra, pero eso no significa !ue no vaya a utili"ar todas sus artima+as de libertino para conseguir !ue Minerva rompa sus propias reglas, sobre todo una ve" se de cuenta de !ue tan conveniente arreglo le &a llevado &asta la (nica mu,er !ue ,ams &a amado.

L-./0 12 0*3L EL REGRESO DEL NOBLE

/ Louise $ledge, merecedora de este sincero &omena,e por su bondad y su espritu generoso, as como por su dedicacin a los lectores de todo el mundo, incluidos los !ue aman su biblioteca en /rabia Saud.

)ontenido $ortadilla 4edicatoria 5rbol genealgico Lista de persona,es $rlogo )aptulo 1 )aptulo # )aptulo ' )aptulo 6 )aptulo 7 )aptulo 8 )aptulo 9 )aptulo :

)aptulo ; )aptulo 1< )aptulo 11 )aptulo 1# )aptulo 1' )aptulo 16 )aptulo 17 )aptulo 18 plogo )r%ditos

Lista de personajes llis, barn de Langley: nuestro &%roe. $adre de =elicity y 1&alia Langley. Minerva 2artley Sterling, lady Standon: nuestra &erona. $&ilip *>nard Sterling, mar!u%s de Standon: primer marido de Minerva. 1odo lo contrario de un &%roe. Lucy llyson Sterling, flamante condesa de )lifton. La primera lady Standon !ue se atrevi a contraer segundas nupcias. linor ?nolles Sterling, nueva du!uesa de $ar@erton. La otra lady Standon, !ue no slo encontr marido, sino !ue adems era du!ue. 1a 0edelia, lady )&udley: ta de Minerva y e>perta en casamientos tras ca"ar a dos mar!ueses, un conde, un barn y por (ltimo un vi"conde. )apitn Aerald /dlington: un terrible villano. 1&omasBCilliam: el leal sirviente de Aeorge llyson. Se+ora 2utc&inson: el ama de llaves de la casa de 0roo@ Street, borrac&a y pendenciera, pero capa" de &acer unos panecillos como para c&uparse los dedos, lo cual la convierte en indispensable para esta &istoria. Sir 0asil 0roDnett: llamndose E0asilF, slo poda ser un villano. Lord /ndreD StoDe: un ,oven noble dicen !ue emparentado con el c%lebre Gobin 2ood. Lleva Efuturo protagonistaF escrito en la frente. 3, cmo no, las 1atas: 1ata 0rigid, condesa von =risc& y condesa viuda de Hiena. )lasifica a sus amantes por la ra"a de perro a la !ue le recuerdan, desde un terrier a un gran dan%s. 1ata Iamilla, anta+o du!uesa de =raine y desde &ace poco princesa Iamilla ?ounellas. Se sospec&a !ue envi prematuramente a la tumba a su (ltimo marido. 1ata Lucia, du!uesa di *ristano de Npoles. 4escendiente de los 0orgia, y una 0orgia de la cabe"a a los pies. 1ata 1as&a, princesa Natas&a, prima le,ana del "ar. Siempre tiene a mano a su amante guardia cosaco. 1ata 2elga: Cil&elmina )&arlotte Louise, margravina de /nsbac&. Ning(n &ombre da la espalda a la margravina. / no ser !ue sepa cmo !uitarse una alabarda de la espalda.

Prlogo ELa mayor venta,a para una dama de sociedad es procurar informarse de los te,emane,es !ue &ay a su alrededor. J)mo, si no, va a mantener a salvo de sus rivales a los me,ores candidatos a amante maridoKF )onse,o dado a =elicity Langley por su tata 1as&a

Marzo de 1815 Su E !elen!ia la du"uesa de #ollindra$e #ollindra$e #ouse Surre% &uerid'si(a )eli!it%* De+o de!ir "ue tu idea de (eter a todas esas (olestas % es!andalosas ,iudas Standon +ajo un (is(o te!-o .ue ,erdadera(ente un rasgo de inspira!in/ Ojal0 pudiera atri+uir(e todo el (1rito del plan2 por"ue 3"ui1n -a+r'a i(aginado "ue Lu!% Sterling se !asar'a !on el !onde de 4li.ton o "ue Elinor Sterling !ontraer'a (atri(onio !on el du"ue de Par$erton5 64on Par$erton2 nada (enos7 Pero si te es!ri+o no es por tus -aza8as !o(o !asa(entera 9"ue -an -e!-o de ti la en,idia de todas2 (i "uerida ni8a:2 ni por la desapari!in de esas se8oras de las o+liga!iones .a(iliares de tu (arido2 sino por Miner,a Sterling2 la ;lti(a lad% Standon toda,'a e istente/ <penas -a+r'a podido !reerlo si no (e -u+iera enterado por lad% =ings+ur%2 "ue lo supo por lad% Rat!li..e2 la !ual asegura "ue Miner,a Sterling est0 pro(etida/ El -e!-o es de por s' nota+le2 pero si te en,'o esta !arta dire!ta(ente por !orreo pri,ado es de+ido a la identidad del !a+allero !on el "ue se ru(orea "ue ,a a !asarse Miner,a/ Mi "uerida )eli!it%2 ag0rrate/// >tracto de una carta enviada con la mayor urgencia por lady =inc&

4ap'tulo 1 E l matrimonio es la meta de todas las mu,eres ilustres, pero la viudedad, una viudedad acomodada, &a de ser la ms codiciada de todas.F )onse,o dado a =elicity Langley por su tata 2elga

Londres2 una se(ana antes

No pienso &acerlo. No lo &ar%. Nunca Ldeclar Minerva Sterling, mar!uesa viuda de StandonL. 1a 0edelia, puedes a&orrarte tiempo y saliva, y a&orrar de paso en "apatos, por!ue no &ay ninguna necesidad de !ue vengas a!u todos los das para intentar convencerme de !ue me bus!ue otro marido. No me interesa el matrimonio. n absoluto. /s !ue ya puedes ir !uitndote de la cabe"a !ue vaya contigo a la tertulia de lady Heare. /!uello tendra !ue &aber bastado para disuadir a cual!uiera, pero en este caso se trataba de ta 0edelia. 4e a& !ue la ta,ante declaracin de Minerva no surtiera ning(n efecto. LMi !uerida ni+a, no te preocupes por mis "apatos. )&udley es ms rico !ue el rey Midas. $uedo comprarme todos los pares !ue &agan falta para &acerte entrar en ra"n. Msa es la venta,a de tener marido Ldi,o lady )&udley, la susodic&a ta 0edelia, mientras desde+aba con un ademn las protestas de su sobrina como si fueran las tartas rancias de /lmac@NsL. O=,ate en lo !ue &ice por Lucy y linorP -magnate, OLucy Sterling, condesaP Slo por eso debera considerrseme la casamentera ms &bil de todo Londres. J3 !u% me dices de lo !ue pasa a&oraK ONo &a pasado ni un mes y nuestra !ueridsima linor se &a casado con el du!ue de $ar@erton, tal y como yo plane%P J)mo iba a &acer menos por mi propia sobrinaK Minerva se apret la frente con los dedos y fingi una ,a!ueca incipiente mientras se resista al impulso de se+alar !ue, para !ue ella &iciera una boda me,or, su ta tendra !ue encontrarle un prncipe. 3 no por!ue lo estuviera buscando, !ue no lo estaba. $ero eso no significaba !ue no estuviera un po!uitn celosa de la felicidad de sus amigas.

OSus amigasP Lucy y linor, nada menos. 2aca apenas un mes, se &abra mofado de seme,ante posibilidad. 1ras convocarlas en Londres, la du!uesa de 2ollindra@e las &aba desterrado a a!uella casa y les &aba dado a elegir entre vivir ,untas ba,o el mismo tec&o o casarse. Los primeros das &aban sido un espanto, pero luego &aba sucedido algo asombroso: Minerva, linor y Lucy &aban acordado una tregua precaria. / continuacin, por increble !ue pareciese, &aban descubierto !ue podan ser amigas. 3 por (ltimo &aban unido fuer"as para ayudarse mutuamente. $ero lo me,or de todo en su opinin era !ue, tras las bodas de linor y Lucy, poda vivir en la casa de 0roo@ Street &asta el fin de sus das y con relativa comodidad. Sola. Sin marido. 3 &aciendo e>actamente lo !ue creyera conveniente. sa idea, !ue con tanto alivio &aba acogido &aca apenas un mes, de pronto se le anto,aba aburridsima. 1an aburrida como esa velada, !ue la ta 0edelia &aba interrumpido con su llegada para anunciarle !ue iba a llevarla a la velada de lady Heare. 3 no por!ue el entretenimiento !ue tena previsto Qprobar a &acer el patrn de bordado del nuevo n(mero de la Lad%>s MagazineR fuera apetecible, sino por!ue, a decir verdad, la vida con Lucy y linor, aun!ue en principio le &ubiera parecido repulsiva, &aba resultado estar plagada de aventuras, sobre todo cuando sus dos compa+eras de viudedad &aban descubierto el amor, coronado por un final feli". Le dio un vuelco el cora"n cuando pens en cmo ella misma &aba propiciado a!uellas bodas... y enseguida se detuvo. O$or favorP Se estaba convirtiendo en ta 0edelia si se enorgulleca de cosas as. OSanto cieloP J)mo sera dentro de unos a+os si tras pasar unos cuantos das sola ya estaba &aciendo seme,antes suposicionesK Mir a &urtadillas a su ta, !ue estaba sirvi%ndose otra copa de vino de la botella, lo cual nunca era buena se+al, pues significaba !ue la buena mu,er estaba tramando algo. Seguramente, cmo engatusar a alg(n lord poco avisado para !ue se cru"ara en el camino de su sobrina. 3 result !ue sus sospec&as dieron casi, casi en el blanco: LSuerida ni+a, no &ay nada malo en buscar marido Lcomen" a decir la dama mientras se arrellanaba en el sof, lo cual era tan mala se+al como la copa de vino llena casi &asta los topesL. stara encantada con !ue consiguieras asegurarte a un simple barn. 3o estuve casada con uno una ve". Lord 1aunton. LSuspir con aire

so+ador, como si fuera de nuevo una debutante de diecisiete a+osL. 1aunton era un malandrn donde los &aya. Los barones parecen proclives a una depravacin sin igual. Me acuerdo de una ve": estbamos en el baile de los Arassby y me sugiri !ue subi%ramos al piso de arriba en medio de un minu% a... LO1a 0edeliaP Le>clam Minerva, escandali"ada. No debera &aber sacado la botella de MadeiraL. =rancamente, Json necesarios tales detallesK L$or lo visto, s Linsisti la damaL. Sue &aya un &ombre en tu vida tiene ciertas venta,as, venta,as !ue t( pareces &aber olvidado. LJ$uedo recordarte !ue estuve casada con $&ilip SterlingK Se estremeci, como sola &acer cuando se acordaba de su breve y desdic&ado matrimonio con el mar!u%s de Standon. Sterling &aba vivido ya una larga y ruinosa e>istencia antes de !ue la llevaran a rastras al altar y la obligaran a casarse con %l: la tercera e infeli" novia !ue se vea empu,ada a contraer matrimonio con el capric&oso y alco&oli"ado &eredero de los 2ollindra@e. 1a 0edelia bebi un largo sorbo de su copa de vino. L4udo !ue Standon fuera capa" de cumplir con su d%bito, dada la vida disoluta !ue llevaba. La verdad es !ue no me sorprende !ue te repugne tanto el matrimonio, !uerida ni+a. Nadie te &a dado un revolcn como es debido, JverdadK Minerva abri la boca para protestar, pero J!u% poda decirK n primer lugar, le avergon"aba terriblemente estar manteniendo a!uella conversacin con su anciana ta y, en segundo lugar, lady 0edelia tena toda la ra"n. La vida licenciosa de $&ilip Sterling &aba de,ado su virilidad tan flcida como su prominente barriga. /s pues, era cierto: nunca le &aban dado un ErevolcnF como era debido. Ni muc&o menos. LNo importa, !uerida ma Lprosigui la ta 0edeliaL. $ara eso est tu coleccin de novelas francesas. /l menos, de momento. Slo tenemos !ue encontrar al &ombre idneo para ti, as podrs de,ar atrs tus das de lectora. 3 olvidarte por completo de ese as!ueroso Standon. No era, desde luego, un e,emplo ideal de marido. LJ4e verasK Lcoment Minerva con todo el sarcasmo del !ue era capa". Tn tono !ue a su ta no le pas desapercibido. LGepito, !uerida ma, !ue si &ubiera sabido lo !ue se propona tu padre en a!uel momento, &abra salido en tu defensa. Iams &abra

permitido !ue... LS, lo s% Lse apresur a decir Minerva, pues le desagradaba pensar en la traicin de su padre, cuyas ma!uinaciones de entonces la atormentaban a(n. Se &i"o un violento silencio !ue dur unos instantes. Sin embargo, a!uel incmodo par%ntesis no &i"o ce,ar en su empe+o a su indomable ta, fortalecida como estaba no por una, sino por dos copas de Madeira. LJ)onvenimos sencillamente en !ue te casaste con el &ombre e!uivocadoK LpreguntL. $ese a todo, Minerva, te aseguro por!ue lo s%, !ue el marido correcto pondr una c&ispa en tu mirada y un nuevo bro en tu paso. No poda discutirse !ue 0edelia estaba ms versada !ue nadie en la materia, puesto !ue &aba logrado recorrer el camino &acia el altar nada menos !ue cinco veces. 3, para mayor prueba de ello, no &aba duda de !ue su ta estaba arrebolada como una colegiala desde su boda con lord )&udley. Santo cielo, su ta y )&udley... J,untosK Minerva se estremeci otra ve". Sin duda eran demasiado mayores para tales travesuras... JNoK Lan" una mirada a 0edelia y distingui en sus me,illas a!uel rubor rosado !ue la delataba y una sonrisa furtiva !ue denotaba una ntima satisfaccin vital, no muy distinta a la e>presin !ue tenan Lucy y linor (ltimamente. linor estaba resplandeciente el da anterior, cuando &aba ido a recoger a su &ermana 1ia, a sus perros y a la camada de cac&orros !ue se &aba instalado en el armario de la ropa blanca del primer piso. 4espu%s de marc&arse todos ellos, la casa le &aba parecido e>tra+amente silenciosa esa noc&e, cosa !ue Minerva no &aba tenido en cuenta &asta entonces. Sin los perros, sin el parloteo ,uvenil de 1ia, sin Mic@ey, el sobrino de Lucy, brincando escalera arriba y escalera aba,o, a!uello pareca un mausoleo. LMinerva Lcomen" a decir su ta y, como si pudiera leerle el pensamiento, recogi a!uel &ilo y avan" decidida con %lL, Jno me dirs !ue vas a ser feli" viviendo sola en esta &orrible casa llena de corrientes de aire el resto de tus dasK Minerva se encresp un poco, por!ue, efectivamente, la casa de 0roo@ Street no era una mansin elegante, ni por asomo, pero a&ora !ue era su &ogar, le ofenda !ue pusieran de manifiesto sus defectos. LJSu% tiene de malo esta casaK sta calle es de las ms

solicitadas Llo cual era cierto, pues estaba slo a unos pasos de Arosvenor S!uare, una de las "onas ms elegantes de MayfairL, y Su >celencia ya me &a dado permiso para &acer las reparaciones necesarias... a su costa. 4ado !ue la casa segua siendo propiedad del actual du!ue de 2ollindra@e, el sobrino de $&ilip, Minerva &aba recurrido a %l para !ue sufragara las reformas. 3 para su sorpresa y alegra, el du!ue le &aba contestado por carta, con su estilo directo e informal de costumbre: E2aga lo !ue !uiera para convertir esa ruina en un &ogar. $ero no se lo diga a Su >celencia la du!uesaF. $or!ue, a decir verdad, y a pesar de sus condecoraciones militares y su encumbrado ttulo, el du!ue de 2ollindra@e era un buen &ombre en el fondo. 3 conoca los defectos de su esposa tan bien como sus virtudes. 1a 0edelia resopl al or la noticia, seguramente con fastidio, pues si Minerva volva a estar en buenos t%rminos con el du!ue, sus argumentos para !ue su sobrina se buscara un marido eran completamente in(tiles. L2e &ec&o limpiar la casa a fondo de arriba aba,o Lagreg Minerva, !ue &aba tomado prestado un pelotn de criadas de la residencia londinense del du!ue. $or desgracia, el "afarranc&o slo &aba servido para poner de manifiesto todo lo !ue &aba !ue arreglar, pero eso no iba a decrselo a su taL. 2an venido a verme el pintor, el escayolista y un &ombre !ue me recomend lady Aeneva para el papel pintado, y est previsto !ue empiecen dentro de !uince das. stando la casa casi vaca, aparte de m, de /gnes y el... LO3 el resto de tu c&usmaP Lse apresur a a+adir su taL. J)mo puedes vivir en esta casa con seme,ante plantel de criadosK O$odras despertarte con el pescue"o cortado y la plata robadaP Minerva no !uiso preguntarle cul de las dos posibilidades le pareca ms &orrenda. /un as... LS, s, el servicio no es precisamente irreproc&able Lconvino. $or!ue los sirvientes tambi%n venan incluidos en la casa. La se+ora 2utc&inson, una ama de llaves y cocinera &osca y ms bien borrac&aU Mary, su bobalicona &i,aU el se+or Mudgett, el casi ine>istente mayordomoU y 1&omasBCilliam, el antiguo sirviente del padre de Lucy. No eran, ni uno solo de ellos, empleados respetables y formales, pero formaban su servicio, y alguna utilidad tenan. Minerva se endere" y mir fi,amente a su ta.

L4entro de unos meses esta casa ser tan cmoda y elegante como cual!uier otra de la man"ana. 3 yo estar% feli"mente instalada. 4eberas alegrarte por m, no intentar llevarme a rastras a la tertulia de lady Heare, donde no &abr ms !ue un montn de pasmarotes y burgueses de medio pelo, teniendo en cuenta sus mseros contactos. /&ora no me atosigues ms, tita, o te de,o en las garras de 1&omasB Cilliam. L0ueno, puede !ue tengas ra"n en lo de lady Heare, pero, mi !uerida ni+a, Jno preferirs !uedarte a!u sola...K LO$ues sP Le>clam, cortando a su taL. l silencio y la soledad me sientan de maravilla. 4entro de poco tiempo ser% la envidia de todos. * eso afirmaba la (ltima viuda Standon. 2asta !ue son el timbre y cometi el error de abrir la puerta. Sir 0asil 0roDnett subi a su carrua,e enfrente de C&ite&all y toc en el tec&o tras acomodarse en su asiento. Heinte minutos despu%s estara en casa, y confiaba en !ue su esposa estuviera lista y esperndolo para asistir a la cena en casa del primer ministro. 4enar !on el pri(er (inistro/// Sir 0asil se estir un poco. S, su carrera iba en ascenso. 1odo un logro para un don nadie de 0u>ton. 4entro de una &ora, apro>imadamente, estara dando conse,os sobre la reconstruccin francesa sirvi%ndose de datos e>trados de informes recientes. /+adira, adems, unas cuantas sugerencias para conseguir nuevos y venta,osos socios comerciales a lo largo de la costa africana, y pondra la guinda a la velada con unos cuantos c&ismorreos acerca de los rivales del primer ministro. S', s', la ,elada per.e!ta, se di,o, ensayando para sus adentros lo !ue dira acerca de una informacin especialmente suculenta mientras su carrua,e pasaba puntualmente frente a los edificios ministeriales !ue flan!ueaban C&ite&all y se adentraba en las calles cada ve" ms sombras de Londres. Slo confiaba en !ue /nt&ea estuviera vestida y lista para salir a tiempo. Santo cielo, Jpor !u% demonios tardaba tanto en arreglarse a!uella mu,erK Le encantaba la perfeccin &asta en el (ltimo detalle, pero iban a cenar a casa del primer ministro, como le &aba recalcado su marido con severidad esa ma+ana: no podan &acerle esperar slo por!ue ella no supiera !u% pendientes ponerse.

Sin embargo, las ,oyas de su esposa se convirtieron en la menor de sus preocupaciones cuando, al aminorar la marc&a el carrua,e para doblar una es!uina, se abri de golpe la porte"uela y entr un &ombre enmascarado. /ntes de !ue el baronet pudiera decir ni po o levantar el bastn para golpear el tec&o y dar la vo" de alarma, el intruso le acerc una pistola a la frente y profiri una sola advertencia: LNo digas ni una palabra o ser la (ltima, 0roDnie. Sir 0asil no &aba ascendido por los empinados escalones del =oreign *ffice para nada. LJSe da usted cuenta de !ui%n soy yoK O sto es alta traicin y usted no es ms !ue un salteador de caminosP O2ar% !ue lo cuelguenP l &ombre se sent frente a %l y rompi a rer, pero pese a sus risotadas sigui apuntando a sir 0asil con mano firme, sin vacilar. LHeo !ue sigues abri%ndote paso en la vida con la misma fanfarronera de siempre. Nunca &as tenido aptitudes para la accin, o sabras !ue no debe tomarse la misma ruta a casa todas las noc&es. )on tanta regularidad, acabarn por matarte. LOSalga de mi carrua,eP Lorden sir 0asil, decidido a disimular el miedo !ue le corra por la espalda. $or!ue no se llegaba a lo ms alto del =oreign *ffice sin gran,earse unos cuantos enemigos por el camino. Sin &acer correr algunas &abladuras escandalosas y da+inas en alguna !ue otra fiesta, por e,emplo. -gnoraba !ui%n era a!uel &ombre, pero su vo"... 0ien, le sonaba absolutamente familiar, y sin embargo... L)o,a mi cartera y mrc&ese si eso es lo !ue !uiere Ldi,o, &aciendo amago de meterse la mano ba,o la levita. La pistola oscil a modo de advertencia, como el dedo de una ni+era. L)&ist, c&ist, c&ist. Mant%n las manos donde pueda verlas, o tendr% !ue abrirte un agu,ero en la levita. $arece de buen corte, de lo !ue se deduce !ue &as encontrado un sastre me,or en mi ausencia. /dems de los medios para pagarle. LJSui%n diablos es ustedK LSir 0asil se ofusc de nuevo, pero mantuvo las manos cerradas ,unto a los costados. $or!ue a!uel ladrn tena ra"n: era una levita muy cara. Tna levita !ue difcilmente &abra podido permitirse unos a+os antes y !ue sin embargo a&ora... L3a !ue !uieres saberlo, soy la persona !ue tiene tu vida en sus manos, as !ue d%,ate de bravuconadas, por!ue no soy uno de tus subordinados: a m no me asustan ni me acobardan tus ridculas amena"as. LSe detuvo para recostarse en los co,inesL. 1e recuerdo

de cuando slo eras 0asil 0roDnett, el 0roDnie de 0u>ton, aun!ue debo decir !ue, a pesar de ir tan bien vestido, te las &as arreglado para conservar tu talante de siempre. Siempre fuiste un poco rata: sabas cundo abandonar el barco y cmo encontrar los despo,os ms suculentos, Jno es ciertoK Tn escalofro recorri la columna del baronet. 2aca ya alg(n tiempo !ue nadie le &ablaba en a!uellos t%rminos, !ue nadie lo llamaba por a!uel odioso apodo. /l menos, desde !ue era apenas un cro en ton y los otros c&icos Qlos !ue estaban me,or relacionados y emparentados con la noble"aR se mofaban de %l por su origen &umilde y sus ropas de campesino. $ero no se trataba (nicamente de un murmullo procedente del pasado. /!uella vo"... /!uella vo" grave y acerada pareca traspasarlo como un cuc&illo. $ero no poda ser... No, era absurdo pensarlo si!uiera. $or!ue eso significara !ue estaba a(n en mayor peligro de lo !ue sospec&aba. LO)mo se atreve a dirigirse a m de ese modoP O/cabar en la &orca por esta afrentaP Le>clam el baronet con ms mpetu del !ue posea en realidad, pues no estaba dispuesto a creer !ue el &ombre !ue tena ante s, !ue a!uella sombra de su pasado fuera verdaderamente... LJSol%is colgar a los muertos, 0roDnieK 3a or!uestaste mi muerte en una ocasin, as !ue J!u% te &ace pensar !ue esta ve" logrars matarmeK Si &aba en la vida un instante en !ue un &ombre contemplaba sus actos pret%ritos y vea la larga y sinuosa lnea de sus consecuencias con la misma claridad !ue una )asandra, eso fue lo !ue e>periment sir 0asil. Su cora"n enmudeci como si fuera a detenerse, y aun!ue intent respirar, el aire abandonaba precipitadamente sus pulmones. L4ios mo, no LsusurrL. Se supona !ue estabas muerto. Su adversario se inclin &acia %l, el ca+n de la pistola !ued a escassima distancia de la sien de sir 0asil y unos o,os a"ules brillaron amena"adores por encima del pa+uelo !ue ocultaba el resto de su cara. LLamento desenga+arte, maldito canalla advenedi"o. Soy yo. 2e vuelto.

LJ4nde estK LOS% !ue est a!uP OLl%veme ante %l de inmediatoP LJLlevarla ante %lK J3 para !u% iba a !uerer mi lie+ling a una mu,er como ustedK LJSu lie+lingK LSu bufido desde+oso fue seguido por una risa gatunaL. Lo dudo. /!uello dio pie a una algaraba de insultos y pullas en no menos de cuatro idiomas: alemn, ruso, franc%s e italiano. )alumnias, r%plicas y blasfemias descaradas, o eso sospec&aba Minerva Sterling, volaron por la &abitacin sin una pi"ca de decoro. Las cuatro es!uinas de su saln, antes tan apacible, estaban a&ora ocupadas por sendas se+oras !ue &aban ido llegando en la (ltima media &ora, e>igiendo todas ellas una misma cosa: conocer el paradero de lord Langley, el c%lebre padre de la du!uesa de 2ollindra@e. 3 entre a!uella panoplia de aristcratas europeas &aba un paisa,e salpicado de maletas, ba(les, sombrereras, maletines y &asta un escritorio de via,e. Tn n(mero seme,ante de abigarrados sirvientes y doncellas aguardaba en el vestbulo. LJSui%nes dices !ue sonK Lpregunt la ta 0edelia mientras prosegua la discusin. LLas tatas Lcontest Minerva diplomticamenteL. Las antiguas tatas de la du!uesa. Lo cierto era !ue a Minerva le resultaba imposible pensar en a!uellas se+oras por otro ttulo !ue no fuera el de EtatasF, pues as era como se refera siempre a ellas la du!uesa. LO1atas, y un cuernoP Lbuf la ta 0edeliaL. O s la coleccin de !ueridas europeas de lord Langley al completoP S, eso tambi%n. $or!ue la du!uesa de 2ollindra@e, a pesar de los aires !ue se daba, se &aba criado, ,unto con su &ermana gemela, 1&alia, al cuidado de las viudas amantes de su padre. =elicity citaba constantemente a sus !ueridas EtatasF, como si sus estrafalarios y a menudo cuestionables conse,os morales estuvieran grabados en oro. 3 a&ora estaban all, en el saln de Minerva. La se+ora !ue buscaba a su ElieblingF, la condesa Hon =risc&, o, me,or dic&o, la tata 0rigid, se mantena en posicin de firmes con un perrillo negro sentado a sus pies. /!uel diablillo con cara de macaco al !ue ella llamaba su E?nuddelsF, guardaba un parecido alarmante con Brutus, el fastidioso perro de 1&alia Langley, !ue &aba mordido casi todos los "apatos y los tobillos de los lacayos de 2ollindra@e 2ouse. No menos de tres mo"os y media docena de doncellas del du!ue

&aban preferido despedirse a seguir soportando !ue a!uel Ec&uc&o franc%s del demonioF siguiera mordi%ndoles los talones. 3 a&ora all estaba a!uel otro e,emplar de alima+a &aci%ndose pasar por un can en -nglaterra. LJSui%n eres t( para interrogarmeK Lestaba diciendo la tata 0rigid, dirigiendo su tono morda" al rincn ms ale,ado del saln, donde la princesa Natas&a, oriunda de San $etersburgo y conocida como Etata 1as&aF, se ergua en toda su regia elegancia a pesar de !ue, si Minerva no se e!uivocaba, acababa de tildar de Evaca lloronaF a la aristcrata austriaca, eso s, en franc%s. L)uando llegue mi lie+ling Ldeclar la condesaL, os mandar a todas a las cloacas de las !ue proced%is. sto enardeci los nimos de sus rivales, !ue comen"aron a lan"ar comentarios igual de ofensivos acerca de la p%sima reputacin !ue al parecer tena la tata 0rigid en los crculos diplomticos. Minerva de, escapar un suspiro y mir a ta 0edelia con e>presin implorante. O2a" algoP 1a 0edelia recorri la &abitacin con la mirada y se limit a encogerse de &ombros. J$ara !u%K La buena se+ora sigui tran!uilamente repantigada en el sof, contemplando la escena con la avide" de una amante del teatro. $or!ue no &aba duda de !ue ni en una obra de 2aymar@et poda contemplarse seme,ante cuadro. LOSe+oras, por favorP Le>clam Minerva, abri%ndose paso a empu,ones &asta el centro del salnL. ONo voy a consentir seme,ante comportamiento en mi casaP Se oy un bufido procedente de un rincn. $or lo visto, a sus altivas acompa+antes no les bastaba con el ttulo de Ese+orasF. /s pues, Minerva prob una tctica ms diplomtica: L >celencia, /lte"a, !ontessa, margravina, les pido por favor a todas !ue me escuc&en. Lord Langley no est a!u. 2an cometido un terrible error, y &e de pedirles !ue abandonen mi... LOSue no est a!uP O-mposibleP LO)laro !ue est a!uP Lo s% de muy buena tinta Lreplic la du!-essa di *ristano, anta+o la tata Lucia, al tiempo !ue agitaba una carta !ue &aba sacado del interior de su pelli"a. LJ)ree !ue puede !uedrselo para usted solaK JTstedK J4e !u% le servira ustedK Lcontest la formidable Cil&elmina )&arlotte Louise, margravina de /nsbac&, o sencillamente tata 2elga, la cuarta

y (ltima dama en llegar a esta fiesta insospec&ada. La margravina y sus rivales lan"aron a Minerva sendas miradas de desprecio, recorri%ndola de la cabe"a a los pies. OSanto cielo, !u% mu,er tan insufribleP 3 aun!ue Minerva ignoraba por completo cmo &aba !ue dirigirse a una margravina, en ese momento le pareca prioritario descubrir cmo librarse de ella. LS, lady Standon Ldi,o tata Lucia con retintn, despu%s de la margravinaL. Si cree !ue puede satisfacer a mi Langley... LO0asta yaP Lgrit Minerva, y a+adi un "apata"o como punto de e>clamacin a su enfadoL. Llamar% a la guardia y las &ar% detener a todas si no me escuc&an. Siguieron varios resoplidos de desagrado y unas cuantas !ue,as masculladas acerca de la &ospitalidad inglesa, pero las tatas establecieron una pa" precaria !ue mantuvo a raya las &ostilidades. /l menos, de momento. LLes repito una ve" ms !ue lord Langley no est a!u... L comen" a decir Minerva. LO)laro !ue est a!uP L1engo informacin concluyente seg(n la cual se lo &a visto por... LJ$or !u% se empe+a en afirmar !ue no est a!u cuando las pruebas...K LO0astaP Lc&ill Minerva, olvidndose por completo de su decoroL. Si estuviera a!u, lo cual es una posibilidad muy remota... L$ero est a!u, insisto Lcomen" a decir tata 2elga, pero se detuvo bruscamente cuando Minerva le lan" su mirada ms fulminante. Sui" no tuviera la desenvoltura de a!uellas se+oras en cuestin de moda, ni su belle"a natural, pero era una inglesa de pura cepa y eso, a su modo de ver, contaba ms !ue nada. 3, en su calidad de mar!uesa, supona !ue superaba en rango a una margravina. /l menos, eso esperaba. =ue en a!uel momento cuando la ta 0edelia decidi por fin meterse en la refriega. E3a era &ora, carayF, le &abra dic&o Minerva en vo" alta si se &ubiera sentido inclinada a ello. Media &ora ms en compa+a de a!uellas mu,eres y probablemente lo &abra &ec&o. L$or favor, se+oras, mi sobrina es una viuda respetable Lles di,o la ta 0edeliaL. Hive a!u (nicamente con sus sirvientes. Sola. Soltera. Sin si!uiera un pretendiente o esperan"a alguna de...

LO1itaP Lbalbuci MinervaL. JSu% ibas a decirK La ta 0edelia pesta+e y mene la cabe"a. L/&, s, iba a decir !ue en vano buscan a!u a un caballero. n esta casa, nada menos... Minerva solt un gru+ido, pero su ta continu impasible: L n cuanto a lord Langley, no est a!u por un motivo muy simple: por!ue no est vivo. stoy enterada de !ue el &ombre desapareci en la guerra. Mi anterior marido, al !ue 4ios tenga en Su gloria, perteneca al =oreign *ffice cuando desapareci el barn. Lleva muerto alg(n tiempo, de modo !ue me temo !ue su via,e &asta a!u &a sido in(til. Lord Langley desapareci. LO0a&P Lbuf tata 1as&aL. Tsted no lo conoce. Ml ,ams podra EdesaparecerF, como dicen ustedes. s una suposicin ridcula. Langley &a estado sencillamente indispuesto. 3 a&ora &a vuelto a casa. Las otras asintieron enfticamente con la cabe"a. L/s es, en efecto Lremac& tata 0rigid mientras apretaba a su perro contra su amplio pec&oL. Langley est en Londres y lo s% sin lugar a dudas. *tra ronda de gestos de asentimiento recorri la estancia, y Minerva no supo cmo refutar su conviccin de !ue el padre de la du!uesa de 2ollindra@e no slo estaba vivo, sino !ue adems se &allaba en Londres. n su casa. ra todo tan absurdo... 1an difcil de creer... $or!ue si, en efecto, lord Langley estaba vivo, Jno era su &i,a, =elicity, la persona ms indicada para responder a las preguntas de a!uellas damasK J3, sobre todo, para alo,arlasK L3o sugerira Lcomen" a decir, agitando elegantemente una mano en direccin a la puertaL, !ue si de veras creen !ue lord Langley est a!u, en Londres, lo bus!uen en el lugar ms idneo: la casa de su &i,a. stoy segura de !ue la du!uesa de 2ollindra@e estar encantada de &acerse cargo de cuanto necesiten, adems de descubrir la solucin a este in!uietante misterio. L)onsigui decir todo esto con aire de preocupacin y una sonrisa plcida en el rostro, como si intentara e>pulsar a cuatro locas del $uente de LondresL. -ncluso puedo llamar a un coc&e para !ue las lleve a... LONo voy a permitir !ue vuelvan a ec&arme a la calle slo por!ue !uiere !uedrselo para usted solaP LO sto es indignanteP OSoy prima del "arP ONo pienso ir a pedir

limosna como una campesinaP LONi yoP O sto es una afrenta para con mi pasP L1ata 2elga dio en el suelo un "apata"o !ue reson con un golpe sordo. /l parecer, su marido el margrave no tena relaciones tan encumbradas !ue sacar a relucir, pero Minerva no !uera ser la causante de un conflicto internacional !ue arrastrara a -nglaterra a una guerra con un principado de poca monta cuyo e,%rcito se reduca muy posiblemente a un solo regimiento. )laro !ue la guerra no poda ser inminente. Seguramente al ,%rcito britnico le costara alg(n tiempo y esfuer"o encontrar a los indignados compatriotas de tata 2elga. Minerva mir a su ta. En serio2 a-ora ser'a (o(ento de a%udar. 0edelia levant la vista &acia el cielo y al" las manos con e>presin derrotada. 4on (ujeres !o(o 1stas no se puede razonar . $ero Minerva no estaba dispuesta a ceder tan fcilmente. LSlo les estoy pidiendo !ue vayan a 2ollindra@e 2ouse y... LJ$ara !u% bamos a !uerer volver allK Lpregunt tata 0rigid. 1ata 1as&a sacudi la cabe"a con aire imperioso. LNo permitir% !ue vuelvan a insultarme de esa manera. se &ombre odioso de la puerta me neg la entrada. Staines, el ta,ante mayordomo del du!ue, supuso Minerva. L4i,o !ue la du!uesita se &aba ido al campo y !ue no volvera &asta dentro de !uince das. Minerva sofoc sus ganas de ir a estrangular a Staines. O l muy condenadoP L$ero, naturalmente, es a!u donde vendra Langley Lagreg tata 2elga. LJ3 eso por !u%K Lse atrevi a preguntar Minerva. Si antes &aba fingido una ,a!ueca, a&ora empe"aba a tenerla de verdad. 1ata Lucia c&as!ue los dedos y uno de sus criados, !ue &aba estado merodeando por el vestbulo, entr a toda prisa. La du!-essa le dio una orden en spero italiano y el ,oven se meti la mano dentro de la casaca y e>tra,o un pa!uete de cartas para su se+ora. 1ata 1as&a y tata 0rigid &icieron lo mismo: sacaron varios fa,os de cartas, algunos atados con cintas, y otros sueltos. 1odas ellas &o,earon sus misivas y sacaron una sola carta !ue entregaron a sus sirvientes para !ue se las llevaran a Minerva. L ncontrar la respuesta a&, en la segunda pgina Ldi,o tata Lucia, se+alando el documento con los dedos. Minerva mir las cartas !ue tena en la mano, todas ellas

escritas de pu+o y letra de la du!uesa de 2ollindra@e, ms o menos un a+o antes. c& un vista"o a los renglones: cotilleos, preguntas acerca de diversas modas y, por (ltimo, un prrafo !ue le llam la atencin y !ue responda a la pregunta esencial: Jpor !u% allK ?e agrade!er'a eterna(ente "ue2 si tienes noti!ias de (i padre2 le digas de (i parte "ue regrese a Londres/ @ "ue2 !uando regrese2 se re.ugie en (i !asa del n;(ero siete de Broo$ Street/ < pesar de los ru(ores "ue a.ir(an lo !ontrario2 esto% !on,en!ida de "ue sigue ,i,o/ Minerva mir a las se+oras, !ue se sonrean como gatos ante un plato de lec&e. Luego se de, caer en su asiento. JHivoK JLord Langley estaba vivoK )on todo, a!uello difcilmente constitua una prueba de !ue el barn desaparecido estuviera en su casa. )iertamente ella lo sabra, si &ubiera un &u%sped desconocido viviendo ba,o su tec&o. * lo sabra si la casa estuviera gobernada como la mayora de las casas de Londres. )on sirvientes normales, no con a!uel &ata,o de ladrones y sinvergVen"as de Seven 4ials !ue &aba contratado =elicity Langley cuando estaba sin blanca y, seg(n se contaba, se &aba instalado en a!uella casa sin pagar al!uiler. LONo pienso irme sin %lP Ldeclar tata LuciaL. No lo &ar%. 4espu%s se apropi de la es!uina del sof, al otro lado de la ta 0edelia. LNi yo La+adi tata 2elga ,untando sonoramente los talones al tiempo !ue posaba la mano sobre el escritorio !ue tena al lado, como si estuviera tomando posesin de a!uel rincn en nombre de su patria, /nsbac&. 1ata 1as&a, para no ser menos, se de, caer en la (nica butaca !ue !uedaba libre, plantndose en el saln de Minerva con la misma terca e indeseable determinacin !ue un diente de len bien arraigado en un ,ardn de rosas. Slo !uedaba la !ontessa Hon =risc&, tata 0rigid, !ue pase la mirada por el saln como un general por el campo de batalla. $ero en lugar de mantener su posicin, de, a su perrillo en el suelo y marc& &acia la puerta, seguida por =nuddles, !ue le pisaba los talones como un ayuda de campo presa de los nervios. $or un instante Minerva abrig la esperan"a de !ue, tras reconocer el terreno, la se+ora fuera a e,ecutar una pronta retirada en lugar de !uedarse y luc&ar.

O)un poco saba ella del atractivo de lord LangleyP $or el contrario, la dama &abl rpidamente en su idioma con sus sirvientes, una doncella y un lacayo bastante corpulento, ordenndoles !ue recogieran su e!uipa,e. 3 aun!ue ni Minerva ni la ta 0edelia tenan idea de lo !ue estaba diciendo la se+ora, al parecer la margravina, tata 2elga, s lo saba, puesto !ue se levant de un salto y comen" a ordenar a sus criados !ue recogieran sus pertenencias. / continuacin, las dos damas emprendieron una carrera &acia la escalera. so bast para traducir lo !ue acababa de suceder, no slo para Minerva, sino tambi%n para tata Lucia y tata 1as&a. n cuestin de minutos, la casa vaca de Minerva, !ue tanto &aba ensal"ado en presencia de su ta apenas una &ora antes, se &aba llenado a rebosar con cuatro invitadas inoportunas !ue pugnaban por apoderarse de las &abitaciones vacas. Minerva las sigui en silencio, slo para descubrirse vencida y atropellada en su propio vestbulo mientras la algaraba de idiomas e insultos retumbaba en la casa, acompa+ada por el ruido atronador de los criados al subir bolsas y maletas por la escalera. Tnos criados !ue, para su consternacin, &icieron caso omiso de sus protestas y cumplieron las abusivas rdenes de sus se+oras como si a!u%lla fuera su casa. L2a" algo Lbalbuci dirigi%ndose a su ta, !ue se &aba puesto en pie a su lado. $ero ta 0edelia se limit a sonrer. L0ueno, &as dic&o !ue !ueras ser la envidia de todo el mundo. LSe a,ust su pelli"a y se inclin para darle un beso cari+oso en la me,illaL. No &ay duda de !ue vas a ser la comidilla de toda la ciudad, con este plantel en tu casa. l golpe sordo de un ba(l al caer al suelo en la planta de arriba &i"o temblar las paredes. 1a 0edelia mir &acia arriba y mene la cabe"a. LMs vale !ue subas y te asegures de !ue alguna de esas golfas europeas no se apropia de tu alcoba. L4espu%s, se acerc tran!uilamente a la puerta, donde se detuvo de nuevoL. /&, s, y Minerva... 3o dira !ue tata 2elga tiene aspecto de !ue sus antepasados cru"aron el continente con /tila el 2uno. No me cabe ninguna duda de !ue la margravina es capa" de dedicarse al pilla,e y al sa!ueo como el !ue ms. /s !ue, si en efecto llega lord Langley, ms te vale no meterte en medio.

llis, el barn Langley, se ba, el pa+uelo !ue &aba ocultado &asta entonces su identidad y mir fi,amente a los o,os a su antiguo compa+ero de colegio. /s pues, su variopinta carrera en el =oreign *ffice se &aba reducido a a!uello: a apuntar con una pistola la frente temblorosa de 0asil 0roDnett. OSu% &umillanteP $ero puesto !ue sir 0asil era la (nica persona !ue tena autoridad para ordenar su muerte, pareca el lugar ms lgico para empe"ar... LJ)mo demonios...K Suiero decir... Ltartamude sir 0asilL. O4ios mo, se supona !ue estabas muertoP LSi no lo estoy no ser por falta de esfuer"o por tu parte L repuso Langley. LJ$or mi parteK No tengo ni idea de !u% ests &ablando L afirm %ste, pero se puso ligeramente colorado. L/&rrate tus ridculos discursos para tu cena de esta noc&e con el primer ministro y su panda de aduladores. Sir 0asil abri los o,os de par en par. LJ)mo sabes...K L0roDnie, &e sido el me,or agente entrenado por llyson. Lo s% todo sobre tu insulsa e>istencia. sta ve", el baronet palideci. Mortalmente. LMi buen amigo, %ste no es momento para amena"arme. Hoy desarmado. 3o ,ams &abra ordenado... LJSue me mataran apalendome a traicinK JNoK Sir 0asil sacudi la cabe"a con ve&emencia al otro lado del carrua,e. LMaldita sea, &ombre, todos creamos !ue te &abas pasado al otro bando. Sue eras un traidor. LJTn traidorK LS, aun!ue nunca se &i"o oficial La+adi sir 0asil con e>presin desilusionada. LSi alguna ve" &ubieras tenido el valor de salir de detrs de tu maldito escritorio, te &abras dado cuenta de !ue esos informes eran mentira. Sue yo no era... LLo supimos por las fuentes ms fiables Linsisti sir 0asil como si a!uello "an,ara la cuestinL. 1e &abas pasado al enemigo y ya no eras de fiar. L=runci el entrece,o en una lnea severaL. 1( sabes me,or !ue nadie cul es el procedimiento en estos casos. La

(nica diferencia es !ue tus amigos franc&utes nos tomaron la delantera... JLos francesesK JSera cierto a!uelloK, se pregunt Langley. JSe &aba pasado al enemigo y el enemigo lo &aba traicionadoK No. No poda &aber sucedido as. LMentiras. 1e creste un montn de mentiras. /pret los dientes y la pistola vacil en su mano. staba cansado, tena fro y &aca tiempo !ue no coma, de modo !ue se senta poco inclinado a mostrarse paciente con 0asil o los de su cala+a. L$or lo visto tambi%n era mentira !ue estabas muerto, y tambi%n me lo cre. Sir 0asil se ec& &acia atrs, visiblemente as!ueado por la situacin, aun!ue su mirada sigui fi,a en la pistola !ue segua apuntndole. Langley saba muy bien !u% tena en vilo a su interlocutor. $uesto !ue %l, lord Langley, estaba en efecto vivo, era muy probable !ue &ubiera una investigacin, !ue se tomaran declaraciones, se revisaran informes y, por (ltimo, se pusiera al corriente a los peces gordos. La clase de pes!uisa !ue poda poner fin a una carrera prometedora. La clase de cosas !ue angustiaban a me"!uinos aduladores del estilo de sir 0asil y !ue en cambio, para &ombres como %l, eran tan nimias como la picadura de un mos!uito. )laro !ue el barn nunca se &aba preocupado en e>ceso por las sutile"as del reglamento y el papeleo. Sus m%todos poco convencionales, sus notorios te,emane,es y su despreocupacin por el protocolo lo &aban convertido de ve" en cuando Qcasi siempre, me,or dic&oR en un monumental !uebradero de cabe"a para los burcratas de C&ite&all como sir 0asil. LJ1e importa, mi buen amigoK Sir 0asil se+al la pistola con la cabe"a. Langley la retir, puso lentamente el martillo del arma en su sitio y la de, en el asiento, a su lado. LJSui%n mand esos informes, 0roDnieK Sir 0asil torci el gesto al or !ue lo llamaba por a!uel apelativo. Seguramente le escoca !ue le recordaran lo reciente !ue era su ascenso. 3 !ue alguien se acordara de cul era su origen. LNo me acuerdo. LJNo te acuerdas o no !uieres acordarteK Lpregunt Langley suavemente, de,ando descansar su mano sobre la culata de la pistola.

La respuesta de sir 0asil le sorprendi: LNo !uiero. L1engo derec&o a saber !ui%n me !uera muerto, la oportunidad de limpiar mi nombre. Sir 0asil se ec& a rer. LJ$or !u% te !ueran muertoK O$ero, &ombre, por 4iosP Sonsacaste secretos a casi todos los monarcas del continente sirvi%ndote de enga+os y, si no a ellos, a sus esposas y amantes. so por no &ablar de la estela de amantes despec&adas !ue de,aste a tu paso. J3 a&ora tienes la desfac&ate" de preguntarte por !u% alguien !uera verte muertoK ra muy propio de un tipo llano como 0roDnie &ablar sin tapu,os de una cuestin. /!uella era una idea merecedora de refle>in. )onfesar las propias faltas. /lgo !ue Langley no deseaba &acer en realidad. /l menos, &asta !ue llegara al fondo de a!uel asunto, y tuviera oportunidad de reparar sus errores y de descubrir la verdad. 3, por encima de todo, limpiar su buen nombre. Ml no era un traidor. No lo era. so lo saba. n eso poda confiar. ntre tanto, sir 0asil a+adi: LLangley, la guerra &a terminado. )onviene !ue lo tengas presente. LLa guerra nunca se acaba. L$uede ser Lrepuso su interlocutorL, pero te aconse,o... LJSK LSue sigas estando muerto. LJSue siga estando muertoK LLangley neg con la cabe"aL. No. 2e dedicado los (ltimos veinticinco a+os de mi vida a servir al rey y !uiero volver a casa. Suiero recuperar mi lugar en la sociedad. L /garr la pistola y mir a sir 0asil directamente a los o,osL. $or completo, se+or mo. so es lo !ue !uiero. LNo veo cmo esperas !ue... /martill la pistola. L s lo !ue espero. 3 vas a darme acceso a los despac&os de )onstantinopla, de Npoles, de Hiena, de San $etersburgo y de $ars de los seis meses anteriores a mi desaparicin, y a... Sir 0asil rompi a rer. LSer una broma. Langley levant el arma. LNo, por lo visto, no Lmascull el baronetL. $ero debes comprender lo absolutamente fuera de lugar !ue est esa peticin.

sos informes son confidenciales. No puedo entregrselos a un... 1uvo el buen sentido de pararse en seco antes de decir EtraidorF, ra"n por la cual posiblemente &aba conseguido ascender &asta el puesto !ue ocupaba. L/ cual!uiera Lconcluy con suavidad, y mirando de nuevo la pistola a+adi lentamenteL: $ero !ui" pueda ordenar a un agente !ue &aga averiguaciones, a ver si &ay alguna incongruencia !ue nos pasara inadvertida. ra una solucin difcilmente aceptable, pero como se le estaba agotando el tiempo, Langley se vio obligado a preguntar: LJ/ !ui%nK Sir 0asil se rasc la frente y consider sus opciones. L/ 2edges, !ui"s. LJ/ 2edgesK J/ ese condenado imb%cilK Me sorprende !ue se las arregle para llegar a C&ite&all todos los das sin perderse por el camino. $or cmo torci la boca el baronet, se &i"o evidente !ue comparta la opinin de Langley. LSupongo !ue podra encontrar a otra persona... Se !uedaron los dos callados cuando el carrua,e comen" a aminorar la marc&a. Langley mir por la ventanilla para ver dnde estaban: a punto de torcer la (ltima es!uina para enfilar la calle en la !ue viva sir 0asil, lo cual significaba !ue se le &aba agotado el tiempo. /l menos, de momento. LSuiero recuperar mi vida Lafirm mientras volva a taparse la cara con el pa+uelo. Hestido de negro de la cabe"a a los pies, se convirti al instante en una sombra, de no ser por el a"ul caracterstico de sus o,os, !ue brillaban amena"adores incluso en la oscuridad. Sir 0asil mene la cabe"a y e>&al un suspiro. L-mposible, mi buen amigo. No puedes recuperar a!uello a lo !ue renunciaste. 3, adems, el Ministerio al completo te considera un traidor. Las pasaras canutas para demostrar lo contrario. Lord Langley se ape silenciosamente al pasar el carrua,e por un tramo oscuro entre dos farolas, mir &acia atrs y mascull: L so ya lo veremos.

4ap'tulo 2 ELa forma en !ue entra en una &abitacin dice muc&o del carcter de un &ombre.F )onse,o dado a =elicity Langley por su tata 1as&a

Pasada &aca ya largo rato la medianoc&e, un viento spero silbaba por las calles desiertas de Londres, y lord Langley se subi el cuello del gabn mientras avan"aba sigiloso por el calle,n, detrs de las casas !ue bordeaban 0roo@ Street. 2aca un fro de mil demonios, pero &aba pasado as las dos semanas anteriores, matando el tiempo entre las sombras &asta !ue vea la se+al de 1&omasBCilliam indicndole !ue todo estaba despe,ado y poda entrar. )iertamente, nunca &aba imaginado su regreso a Londres de a!uella guisa, escondi%ndose en calle,ones y desvanes y procurando !ue nadie lo viera para conservar la vida. sa noc&e, la lmpara de la ventana de la cocina no estaba encendida y una e>tra+a !uietud &aba cado sobre las cuadras del patio. Langley se puso alerta, presintiendo !ue pasaba algo raro: estaba tan seguro de ello como de s mismo. -ncluso la puerta de la cocina estaba cerrada con llave. ntonces descubri el por!u%. LLe &an descubierto. 1&omasBCilliam sali de las sombras. Su acento franc%s era un vestigio de su infancia, pasada al servicio de un c&evalier. $ero eso &aba sido antes de !ue Aeorge llyson, su antiguo se+or y maestro de espas, el &ombre !ue &aba ense+ado a Langley todo lo !ue saba sobre a!uel oficio, comprara al muc&ac&o en una subasta parisina. LJMe &an descubiertoK JSui%nK Lpregunt Langley, mirando automticamente &acia atrs a pesar de saber !ue no &aba nadie a su espalda. 1&omasBCilliam no era muy &ablador y contest con una e>presin !ue siempre &aba sido muy del gusto de llyson: LSus concubinas. LJMis !u%K Lpregunt Langley, un tanto confuso, y lan" una o,eada a la casa. 2aca siglos !ue no estaba con una mu,er, y sus c%lebres con!uistas, las !ue &aban dado a la alta sociedad inglesa y a las cortes europeas pasto suficiente para alimentar las &abladuras

durantes a+os y a+os, &aban tenido lugar en el )ontinente, no all, en Londres. Sus e> amantes estaban feli"mente encerradas muy le,os de all, desde los palacios almenados de San $etersburgo a los minaretes de )onstantinopla, as como en buena parte de las capitales de entremedias. Luego ec& otro vista"o a la casa, !ue estaba e>tra+amente iluminada desde la planta ba,a a los desvanes, como si estuviera llena de... LOSanto cielo, noP Lgru+. Lord Langley, !ue &aba logrado burlar a la muerte tantas veces !ue &abra frustrado al mismsimo diablo, se tambale, presa de un temor !ue &abra espantado a cual!uier &ombre. E)oncubinasFU o sea, ms de una. Harias. 3 todas ellas ba,o el mismo tec&o. No poda &aber peor pesadilla para un libertino. LJSu% rayos voy a &acer a&oraK Lmascull y, !uitndose el sombrero, se pas la mano por el peloL. No me !ueda ning(n sitio adonde ir. 1&omasBCilliam mir &acia la casa y se estremeci. L3o acept% !uedarme a!u por la se+orita Lucy, nada ms. $ero no con esa gente. Langley repar entonces en la desvenci,ada maleta !ue tena a los pies. L)on!ue as estn las cosas. l criado asinti con un gesto. LSer me,or !ue me acompa+e a la casa !ue )lifton tiene en el campo. /ll puedo esconderlo. LNo Lrepuso Langley sacudiendo la cabe"a. /!u%lla era una discusin ya antigua entre ellos dos. 1&omasB Cilliam pensaba !ue era preferible !ue siguiera escondido mientras averiguaban !ui%n era el responsable de su cada en desgracia. L stoy &arto de esconderme. LSi se de,a ver, slo conseguir !ue lo maten Larguy 1&omasBCilliam, como le &aba repetido muc&as otras vecesL. $ero mientras nadie sepa !ue est a!u, en Londres... L0ueno, creo !ue a&ora ya es demasiado tarde para eso L reconoci Langley. LJSu% &a &ec&oK L sta noc&e &e ido a ver a un vie,o amigo. 1&omasBCilliam solt un gru+ido.

LJ/ !ui%nK L/ 0roDnie. l sirviente lo mir de soslayo. LJ)mo &a dic&oK L/ntes de !ue empieces a lamentar el da en !ue me conociste, te dir% !ue creo !ue sabe ms de lo !ue aparenta Lse apresur a decir LangleyL. Se puso ms bien plido cuando vio !ue no estaba muerto. 0ueno, por eso, y por!ue le puse una pistola entre ce,a y ce,a. L s una reaccin bastante corriente, seg(n creo Lmascull 1&omasBCilliam. LNo, no, no me refiero a eso. )reo !ue se asust por!ue sabe por !u% me traicionaron. 1&omasBCilliam se !ued mirndoloU luego mene la cabe"a. L s una lstima !ue usted no lo sepa, milord. Sera preferible a ir a a"u"ar al len en su propia madriguera. so era e>actamente lo !ue &abra dic&o Aeorge llyson. $or!ue Aeorge insista siempre en lo importante !ue era no actuar sin tener antes un plan. Sin saber !u% andaba uno buscando. $ero resultaba muy difcil seguir ese conse,o cuando uno no recordaba nada. 3 %se era el !uid de la cuestin. /!uella fatdica noc&e en $ars, cuando le &aban golpeado en la cabe"a, el golpe &aba da+ado tambi%n su memoria. -gnoraba por !u% lo &aban traicionado, !ui%n lo &aba traicionado y !u% estaba &aciendo en $ars. Gecordaba (nicamente fragmentos y ,irones incone>os, destellos de imgenes, todos ellos sin sentido. LJ2a pensado !ue acaba de darle ocasin para !ue concluya el encargo, para !ue acabe con usted de una ve" por todasK L pregunt 1&omasBCilliam con los bra"os cru"ados sobre el pec&oL. J* un motivo, !ui", para !ue lo declaren oficialmente un traidor y lo manden a la &orcaK LNo puedo !uedarme esperando de bra"os cru"ados. 1&omasBCilliam pareci desear !ue el barn &iciera eso precisamente. sperar. $or!ue, al desvelar su causa, la de ambos, en realidad, los &aba puesto a los dos en peligro. LJ3 si es verdad, 1&omasBCilliamK J3 si soy un traidor y no lo recuerdoK Mir a su vie,o amigo para ver !u% pensaba de esa posibilidad. /!uella duda llevaba meses agitndose en un rincn de su mente. /+os, en realidad: desde !ue se &aba despertado en una prisin

parisina. L ntonces, Jpor !u% &a vuelto a -nglaterraK Lpregunt 1&omasBCilliamL. J$ara !u% molestarse si!uieraK Langley se !ued mirndolo. J$ara !u% molestarseK LO$or!ue es completamente absurdoP No puedo ser un... 1&omasBCilliam se ri suavemente y le dio una fuerte palmada en la espalda. L >acto, milord. Tsted no es un traidor. llyson confiaba en usted. 3 yo tambi%n. LAracias, se+or Lrepuso Langley con una ligera inclinacin. L4e,e, de,e Lle di,o 1&omasBCillian, visiblemente avergon"ado L. s &ora de !ue nos vayamos. LSe inclin para recoger su maleta L. No pienso !uedarme en esta casa, ni si!uiera por la se+orita Lucy. 3 menos a(n si tiene usted intencin de e>ponerse al peligro como un ciervo en medio de un prado. /compa+ su broma con una sonrisa. LHamos, mi vie,o amigo Lcontest Langley en tono de broma L. No es propio de ti de,ar pasar la ocasin de meterte en un buen lo. Siempre te &a gustado ,ugrtela. l sirviente mir por encima del &ombro, &acia la casa, y sacudi la cabe"a. L2asta ,ugando a las cartas con la se+orita 1ia tendramos ms oportunidades de ganar. 4on"ue s'2 3e-5 Langley observ la casa. 4elante de las cortinas pasaban figuras en sombras de un lado a otro, como el desfile de un regimiento. Santo 4ios, Jcuntas &aba all dentroK )omo si le &ubiera ledo el pensamiento, 1&omasBCilliam di,o: L)uatro. LJ)uatroK LLangley entorn los prpadosL. J)ulesK LTna rusa... LJ1as&aK Lmurmur el barn. 1&omasBCilliam &i"o un gesto de asentimiento. LTna italiana... LJLuciaK LLangley mir de nuevo la casa. JSu fogosa condesa italiana, con su implacable amante rusaK Santo cielo, le e>tra+aba !ue la casa no &ubiera estallado ya en llamas y !ue el incendio no se &ubiera e>tendido por todo Londres. LTna !ontessa con un perro... L0rigid Ldi,o, y un escalofro le corri por la columna vertebral. Si alguien era capa" de matarlo, %sa era 0rigid: una mu,er tan bella

como letal. L3 una margravina con muy mal genio Lconcluy 1&omasB Cilliam. LJCil&elminaK LLangley ni si!uiera se la imaginaba abandonando su rincn de uropa, como no fuera para seguir la tradicin de con!uista y pilla,e de sus antepasados. 3 !ue san Iorge se apiadara de todos ellos, si %se era el caso. 0astante difcil &aba sido ya entrar y salir a escondidas cuando en la casa slo vivan linor Sterling y su &ermana 1ia. /&ora... /&ora sera prcticamente imposible. $or!ue, a pesar de sus cuidadosos preparativos, 1ia lo &aba descubierto cuando apenas llevaba una semana instalado en el desvn de la casa. La muc&ac&a &aba ba,ado a &urtadillas a la cocina de madrugada y lo &aba sorprendido ,ugando a las cartas con 1&omasBCilliam. 2aban intentado desembara"arse de ella con mentiras, pero 1ia &aba observado con aire impasible al desconocido sentado a la mesa, &aba afirmado !ue sin duda era un caballero y, evidentemente, un espa, y a continuacin se &aba unido a su partida de veintiuno y les &aba dado una buena tunda antes de volverse a la cama, no sin antes a+adir: ENo me importa !ue viva en el desvn, pero ms vale !ue Minerva no se entereF. $or suerte para Langley, el resto de los sirvientes se parecan muc&o a 1ia y apenas &aban &ec&o caso del misterioso &u%sped al !ue 1&omasBCilliam alo,aba en el desvn: mientras no les diera ms traba,o, a ellos les traa sin cuidado. l barn sospec&aba, sin embargo, !ue la (nica se+ora !ue !uedaba en la casa no sera tan generosa. $or lo !ue le &aba contado 1&omasBCilliam, Minerva Sterling era una mu,er estricta y formal. Lo ms probable era, por tanto, !ue lo ec&ara a los perros. Si es !ue tena alguno. Sue, por suerte, no lo tena. $ero 1&omasBCilliam &aba mascullado algo acerca de !ue una ve" le &aba birlado su pistola, aun!ue en su momento Langley &aba pensado !ue no eran ms !ue paparruc&as inducidas por el alco&ol. /un as, mir &acia su ventana, la de la es!uina, cerca de la tubera. La &abitacin estaba a oscuras y en silencio, de lo !ue dedu,o !ue o bien la dama se &aba acostado &aca largo rato o bien &aba salido esa noc&e. LJ$or !u% no las &a puesto de patitas en la calleK Lpregunt. $or lo !ue le &aba contado 1&omasBCilliam sobre ella, no se imaginaba a Minerva Sterling sufriendo de buena gana a un &ata,o de

necias. 1&omasBCilliam respondi levantando una ce,a, una respuesta !ue no de,aba duda alguna de !ue la dama lo &aba intentado... y &aba fracasado. Langley asinti con la cabe"a. LSeguramente &abra &ec&o falta un regimiento de los me,ores Marines del rey, un aguerrido grupo de artilleros y un saldo de sedas a!u cerca para !ue esas cuatro abandonaran su fortale"a a&ora !ue &an sentado sus reales en ella. L/dems, saben !ue est usted por a!u Lrefunfu+ 1&omasB Cilliam. so era lo peor de todo. Sue saban !ue estaba vivo. 3 !ue estaba en Londres. $ero Jcmo lo &aban descubierto las cuatro, y tan pronto como para &acer el via,e &asta all con el (nico fin de acorralarloK J3 si se crean los rumores, las mentiras acerca de !ue era culpable de traicin a su pas, culpable de algo !ue ni si!uiera consegua recordarK Sui" debiera adoptar una estrategia ms prudente, &acer caso a 1&omasBCilliam. LJHieneK Linsisti el sirviente. Langley se estremeci de fro y mascull: L1engo !ue recoger mis notas, mi ropa... LJSe le &a ocurrido pensar !ue alguna de ellas podra ser !uien...K Se interrumpi, pero no &aca falta muc&o ingenio para deducir !u% &aba !uerido preguntar. &uien -a+'a "uerido "ue re!i+iera su (ere!ido/ *&, s, a!uella idea se &aba abierto paso con mpetu entre sus confusos pensamientos. L sto lo complica todo Lrepuso casi para s mismo. 1&omasBCilliam solt un bufido como para dar %nfasis a sus palabras. L1engo a!u sus cosas. La ropa, al menos. Henga conmigo a la casa de campo del conde. Saldremos con la primera marea. Langley neg con la cabe"a. LNo, me !uedo en Londres. Iams descubrir% la verdad, ,ams limpiar% mi nombre si me escondo en el campo. L)omo !uiera. Sui" pueda probar en el ?ingNs 0arrel, en S&oreditc&. llyson lo frecuentaba cuando vena a Londres. Mencione su nombre y !ui" la patrona le fe.

/!u%l era el modo sutil de 1&omasBCilliam de recordarle !ue no tena dinero. Ni para alo,amiento, ni para c&anta,es, ni para otras cosas !ue &abran &ec&o muc&o ms fcil su tarea. Mse era el problema: !ue careca de dinero, ms all del pu+ado de monedas !ue &aba guardado en el desvn. 3 1&omasBCilliam tampoco tena los bolsillos repletos, a no ser !ue por fin &ubiera encontrado la manera de recuperar su salario de los (ltimos seis meses, !ue a!uella pilluela de 1ia le &aba ganado &aciendo trampas. )omo casi todo el mundo lo daba por muerto, su fortuna se &aba repartido entre sus cuatro &ermanas. No tena cuentas de las !ue sacar dinero, a menos !ue !uisiera implicar en a!uel peligroso asunto a =elicity y a 1ally. 3 precisamente para eso las &aba de,ado en el colegio de la se+orita mery &aca a+os: para mantenerlas a salvo. scondidas a o,os de sus enemigos. sconderse... O4ios, cmo odiaba esa palabraP 2aca !ue se sintiera perdido en los calle,ones, intentando ca"ar al vuelo recuerdos fugaces, persiguiendo sombras. J3 si a!uello era todoK J3 si tena !ue pasar el resto de su vida as, en los mrgenes de la sociedad, aun!ue fuera solamente para evitar el escndalo de ser acusado de traicin, para impedir !ue su nombre, por no &ablar de su cadver, fuera arrastrado por las calles, con lo !ue eso supondra para sus &ermanas y la reputacin de su familiaK stremeci%ndose de nuevo, se di,o !ue estaba &arto de vivir a medias, &arto del estrec&o camastro y del leve calorcillo del desvn de lady Standon. O$or 4ios !ue necesitaba "an,ar a!uel asuntoP $ero para &acerlo tena !ue recuperar su diario, pues contena lo poco !ue recordaba de $ars, ,unto con una lista de sospec&osos encabe"ada por el nombre de sir 0asil 0roDnett. Msa era una de las dos cosas !ue &aba recordado desde el principio: el nombre de sir 0asil y un borroso perfil del bellaco !ue le &aba atacado en $ars. Tn rostro tan familiar para %l !ue estaba seguro de !ue lo conoca. OSi pudiera distinguir con claridad sus rasgos, recordar dnde lo &aba visto antes...P No, no podra limpiar su nombre &asta !ue resolviera ese misterio. /s pues, ec& a andar &acia la casa. $ero 1&omasBCilliam lo agarr del bra"o y tir de %l. LJ st locoK No puede entrar a&. L4ebo recuperar mis notas. 2e estado recopilando todo lo !ue

recuerdo de $ars, y no !uiero perderlas. Lo (nico !ue tena, en realidad, eran sus sospec&as acerca de 0roDnie garabateadas en un cuaderno lleno de anotaciones inco&erentes. $ero cuando ec& a andar de nuevo &acia la puerta de la cocina, 1&omasBCilliam mene la cabe"a. LNo puede entrar por a& Ldi,o, y se+al con la cabe"a &acia las ventanas. ntre la cocina y el desvn &aba cinco tramos de escaleras, cual!uiera de los cuales poda estar ocupado por alg(n criado de las se+oras. 3 aun!ue a la se+ora 2utc&inson no le importara !ue &ubiera un desconocido en la casa, !ui" la doncella de 2elga o el lacayo de 1as&a no estuvieran tan dispuestos a &acer la vista gorda. / fin de cuentas, &aban ido &asta all para !ue sus se+oras lo encontraran. Langley mascull un ,uramento. /l orle, 1&omasBCilliam se ri y di,o: L$arece !ue no le !ueda ms remedio !ue seguir mi conse,o. Henga conmigo. s lo !ue &abra &ec&o llyson. No conviene !ue le sorprendan a la intemperie. LNo pienso de,arme atrapar Lrepuso LangleyL. *bserva y aprende. sto, ni si!uiera llyson se &abra atrevido a intentarlo. /van" con cautela a lo largo de la tapia del ,ardn, pues &aba a(n una lu" encendida en el saln de la planta ba,a, y se acerc al costado de la casa, por donde un canaln suba &asta el balcn del desvn. Mir &acia atrs y sonri a 1&omasBCilliam. ra &ora de demostrarle cmo &aba conseguido robar tantos secretos a las cortes europeas. )ontrariamente a la opinin ms e>tendida en el =oreign *ffice, donde se atribuan sus proe"as como espa a su capacidad para seducir a las esposas y amantes de prncipes, ministros de stado y nobles de elevada posicin, dic&as proe"as se deban ms bien a su &abilidad para merodear como un gato. Mir canaln arriba y calcul la distancia, !ue era considerable, pero lord Langley no era precisamente famoso por es!uivar el peligro, y unos segundos despu%s estaba trepando por el flanco de la casa con la agilidad de un funambulista. Mir &acia aba,o, sonri a un 1&omasBCilliam con cara de perple,idad y sigui escalando sigilosamente. / decir verdad, de no &aberse &ec&o espa, podra &aberle ido muy bien dedicndose al robo: &abra sido el me,or ladrn de Londres. $ero la vie,a ca+era se

!ue, con un gru+ido y comen" a temblar ba,o sus manos. Tna oleada de temor recorri su espina dorsal, y maldi,o su bravuconera mientras el fro metal comen"aba a agitarse y a temblar de veras. 4ebera &aberlo imaginado. /!uella casa estaba en estado semiruinoso. J$or !u% iba a ser distinto el canalnK 3 sin embargo all estaba, a medio camino del balcn, obligado a sopesar sus alternativas en una fraccin de segundo. 3 eso &i"o. Se lan" &acia el anc&o alf%i"ar de la ventana ms pr>ima en el instante en !ue el canaln ceda y caa al suelo con estr%pito. /garrado a la cornisa, Langley contuvo la respiracin y esper a !ue alguien diera la vo" de alarma. /ll aba,o, 1&omasBCilliam se &aba escabullido entre las sombras y %l tambi%n pareca esperar, invisible, a ver en !u% acababa todo a!uello. $ero por alg(n milagro del a"ar, la casa permaneci en silencio, no se movi ni un alma. 1&omasBCilliam sali de su escondite y le mir. Luego mene la cabe"a como si la aut%ntica calamidad estuviera a(n por llegar. $or!ue, en efecto, el refugio de Langley apenas poda considerarse tal. No le !uedaba ms remedio !ue meterse en la &abitacin a la !ue daba a!uella ventana. La &abitacin de lady Standon, para ser e>actos. /somndose a la alcoba, negra como boca de lobo, se pregunt si no &abra &ec&o me,or !uedndose en $ars. Sin su ttulo, ni su nombre. No, eso era imposible. 1al y como le &aba dic&o a 0roDnie, nunca ce,ara en su empe+o. /s pues, respir &ondo, e>&al lentamente y a continuacin abri la ventana con el mayor sigilo !ue pudo y se introdu,o en el dormitorio de lady Standon. / fin de cuentas, no poda pasar la noc&e en el alf%i"ar de su ventana. $arpade, intentando distinguir alguna forma para orientarse, y dio un paso indeciso &acia el lugar donde confiaba estara la puerta. $ero trope" con la cama y fue a caer encima de la dama en cuestin. Minerva &aba cado en un duermevela nervioso, poblado de sue+os en los !ue aparecan sus inoportunas invitadas y lord Langley, el amante de todas ellas. Mientras !ue las damas se le aparecieron con toda claridad, e

igual de antipticas en el sue+o !ue en la realidad, lord Langley permaneci en sombras, una figura !ue no lograba discernir del todo, un &ombre !ue se mova con la elegancia de un felino, invitndola a acercarse. Minerva se agit espasmdicamente de un lado a otro, &asta !ue a!uel sue+o capric&oso fue interrumpido por una figura igualmente borrosa !ue cay de pronto sobre ella. l cuerpo del &ombre, pues no &aba duda de !ue era un &ombre, cubri el suyo, &undi%ndola en lo &ondo del colc&n. Tna de sus manos &aba cado directamente sobre su pec&o. LO/aaa&P Lcomen" a gritar al tiempo !ue luc&aba por incorporarse, pero %l le tap la boca firmemente con una mano, acallando su grito. LNo, no, no Lle di,o con una vo" grave y armoniosaL. No voy a &acerle da+o. Su intento de tran!uili"arla no consigui !ue de,ara de force,ear, pero no le sirvi de nada, pues tena los bra"os atrapados ba,o la manta y %l la cubra por completo. La cubra con su larga figura, con unos m(sculos !ue parecan... en fin, estar por todas partes. Si pudiera alcan"ar la mesilla de noc&e... /ll, poco antes, &aba escondido una de las pistolas de 1&omasBCilliam. 4espu%s de todo, su casa estaba llena de desconocidos, y a&ora pareca !ue tambi%n &aba un ladrn... L4e veras, se+ora ma, no voy a &acerle ning(n da+o, tiene !ue creerme La+adi %l tapndole todava la boca con la mano. Su s(plica tena un de,o culto, una diccin minuciosa !ue impregnaba por completo sus palabras, como si &iciera muc&o tiempo !ue no &ablaba en ingl%s, pese a ser su lengua materna. Muc&o tiempo desde !ue no estaba en casa... Minerva pesta+e mientras intentaba distinguir sus rasgos en la penumbra, vislumbrar algo del &ombre !ue intentaba disipar su pnico. ntonces resonaron en su cabe"a las palabras de la carta !ue =elicity &aba enviado a la du!uesa: E1e agradecera eternamente !ue, si tienes noticias de mi padre, le digas de mi parte !ue regrese a Londres. 3 !ue, cuando regrese, se refugie en mi casa del n(mero siete de 0roo@ StreetF. LNo soy un mal&ec&or, pero &e de suplicarle !ue guarde silencio. JLord LangleyK

OSu% absurdoP, se di,o. J$ara !u% iba un respetado diplomtico ingl%s, aun!ue !ui" sera ms acertado decir Eun diplomtico ingl%s de dudosa famaF, a colarse en su dormitorio como un vulgar ladrnK $arpade de nuevo, y esta ve", a la lu" tenue de la luna, pudo verle la cara: las &ermosas facciones romanas, el &oyuelo de la barbilla y la atractiva curva de los labios. Sus rasgos aristocrticos la llenaron de asombro, pues no esperaba descubrir a un &ombre tan guapo... y menos a(n en su cama. 4espu%s, como salida de la nada, le pareci or las palabras !ue &aba pronunciado unos das antes ante Lucy y linor, unas palabras !ue de pronto seme,aban una profeca: E$ara !ue yo me case, tendra !ue caer un &ombre del cielo y aterri"ar en mi alcoba...F J)mo iba a saber !ue tal cosa era posibleK $ero all estaba su ventana, abierta, y all estaba %l. La clase de &ombre con la !ue siempre &aba so+ado con casarse, muc&o antes de !ue sus sue+os romnticos !uedaran aplastados por las ma!uinaciones de su padre y por su boda for"ada con $&ilip Sterling. 6<-2 "u1 idiotez7 ra demasiado pragmtica para creer !ue un marido perfectamente atractivo poda caer del cielo sin ms. No, convena !ue se aferrara a la lgica y comprendiera !ue los (nicos &ombres !ue se colaban en la alcoba de una dama de madrugada tenan siempre otras ideas en la cabe"a. )laro !ue, fueran cuales fuesen sus motivos, a!uel &ombre a(n no la &aba agredido en lo ms mnimo, aparte de aterri"ar sobre ella y taparle la boca con la mano. L$or favor, no !uiero provocar un escndalo Lsusurr. ntonces, Jse puede saber !u% &ace en mi alcoba, peda"o de brutoK LSlo &e venido a recoger mis pertenencias. Luego me ir%. Si la puerta no &ubiera estado cerrada con llave... J/ recoger sus pertenenciasK J/caso estaban en su casaK LS% !ue debe de resultar difcil de creer... A(posi+le2 (0s +ien/ JNo lo sabra ella, si &ubiera un desconocido viviendo en su casaK Sin duda alg(n miembro del servicio le &abra dic&o algo... 0ueno, !ui" si su servicio fuera normal, reconoci. L/&ora voy a !uitarle la mano de la boca Ldi,o %l al tiempo !ue apartaba lentamente los dedosL, pero slo si me promete !ue no...

Su vo" tena un timbre tan seductor, tan profundo y atrayente, !ue casi le &i"o creer !ue no iba a &acerle da+o. -ncluso se descubri asintiendo con la cabe"a a su peticin, como una boba. $ero J!u% estaba &aciendoK O/!uello era un disparate, y a!uel &ombre un locoP /s pues, en cuanto %l apart la mano de su boca, comen" a gritar. / vo" en cuello. 3 con la misma velocidad sac el bra"o de deba,o de la colc&a y agarr la pistola de la mesilla de noc&e. c&ndola &acia delante, retrocedi y levant las rodillas. ran una muralla endeble detrs de la !ue guarecerse, pero de momento le serviran, a&ora !ue por fin tena las de ganar. Gespir varias bocanadas de aire y di,o con vo" temblorosa: LNo crea !ue no soy capa" de disparar. LSe+ora, por lo !ue s% de usted, me sorprende !ue no lo &aya &ec&o ya. L4isparar% Lafirm lady Standon mientras la pistola temblaba traicioneramente en su manoL. No me obligue a &acerlo. Langley alarg el bra"o y con un solo dedo su,et el ca+n. LSi &a de disparar, apunte bien. 1anto temble!ueo me est poniendo nervioso. *y pasos precipitados retumbando por toda la casa, pasos llenos de curiosidad y pasos cautelosos yendo de un lado a otro como si intentaran determinar si mereca la pena arriesgar la vida para averiguar de dnde procedan a!uellos gritos. $or lo visto, s, pues los pasos comen"aron a orse en la escalera y en el pasillo, y un &ilillo de lu" comen" a colarse por deba,o de la puerta cuando se encendieron las bu,as del pasillo y comen" la b(s!ueda furtiva del origen de los gritos. LO2a sido en su &abitacinP Loy Langley !ue deca una mu,er con vo" grave y rasposa. 2i"o una mueca de &orror. O2elgaP /s pues, era verdad. Su pasado estaba a&ora en el umbral de su puerta. *, me,or dic&o, de la de lady Standon. LOS, a!u, por favorP OMe &an asaltadoP Langley la mir, ms divertido !ue eno,ado. LJ n serioK JLa &e EasaltadoFK J s lo me,or !ue se le ocurreK

l pestillo se movi violentamente, pero sigui cerrado. LO/y, 4iosP Le>clam lady StandonL. O st cerradoP L ntonces tuvo la audacia de mirarloL. JLe importaraK LJSue si me importara !u%K Saba perfectamente lo !ue le estaba pidiendo, pero no estaba dispuesto a facilitarle las cosas. Si &ubiera cumplido su palabra y no se &ubiera puesto a c&illar como una verdulera, no estara metido en a!uel lo. Ni ella tampoco. L/brir la puerta Lcontest ella, se+alndola con la pistolaL. Me temo !ue est cerrada con llave. LJ)on llaveK LLangley mir la puerta y volvi a mirarla a ella con una sonrisaL. OSu% inoportunoP Su precaucin de cerrar con llave le estaba permitiendo ganar alg(n tiempo, mientras al otro lado de la puerta se iba agolpando un pe!ue+o gento. *y una rfaga de preguntas en alemn e italiano, adems de las &oscas respuestas de 2elga. LO/partaosP Loy !ue ordenaba una vo" bella y sensual, y un instante despu%s la puerta comen" a sacudirse, aporreada con decisin por un pu+oL. O)ari+oP J res t(K OHoy a ec&ar aba,o esta puerta inmediatamenteP Langley &i"o otra mueca. O1as&aP 1pico de su amante rusa, acudir en su rescate. )laro !ue Jcuntas veces se &aba &allado al otro lado de la puerta mientras su marido la aporreaba iracundo, amena"ando a alguno de sus muc&os amantesK L ntonces, Jes ustedK J s lord LangleyK Lpregunt la dama sentada a su lado sin una sola pi"ca del entusiasmo !ue se de,aba or en el pasillo. / decir verdad, pareca bastante ofendida. Langley esbo" una reverencia. L/ su servicio, se+ora. L3o no le &e pedido ning(n servicio Lreplic ella. S, decididamente lady Standon no formaba parte del comit% de bienvenida. L0ueno, yo tampoco le &e pedido !ue invitara a ese &ata,o de arpas a la casa de mi &i,a. L/ mi casa Lpuntuali" ellaL. 3 usted tampoco estaba invitado. LJ4e verasK LSe palp la levita como si buscara algoL. )rea !ue tena la invitacin por a!u, en alguna parte. La dama &i"o caso omiso de su broma y respondi enarcando las ce,as oscuras y ac&icando los o,os.

Langley se descubri preguntndose so+adoramente de !u% color eran. J/"ulK JMarrn nue"K JHerdesK l tumulto del pasillo les &i"o mirar &acia la puerta, !ue segua sacudi%ndose con fuer"a. Las bisagras, sin embargo, aguantaron, no como el canaln de fuera. L2e de reconocer !ue es usted una anfitriona de lo ms complaciente Lcoment Langley al levantarse de la camaL. $arece atraer a los invitados como si fueran moscas. L*,al pudiera aplastarlos a todos con la misma facilidad !ue a una mosca Lreplic ella mientras se levantaba y lo miraba de frente. L)ari+o, pobrecito mo, no tienes !ue !uedarte a& dentro con ella Lronrone 1as&aL. Sal a!u, conmigo. 1e &e ec&ado tanto de menos... Tn suave ara+ar de u+as recorri la puerta. LJMi Langley con %saK J sts locaK Lpregunt Lucia, siempre en su papel de fiera du!uesa italiana. Naturalmente, desde+aba a cual!uiera !ue osara competir con ella, pues toda su vida &aba sido la ,oya ms codiciada de todo NpolesL. Msa no es nada, no es ms !ue un ratn. ONi !ue a %l fuera a gustarle esoP LOTn ratnP LLady Standon se endere"L. JSu% &a !uerido decir con esoK LSue la considera a usted indigna de mi afecto Lrepuso Langley, mirando &acia la puerta y luego &acia la ventana. staba en la segunda planta, lo !ue significaba !ue al menos se rompera un miembro si intentaba &uir saltando. LOSaba !ue lo estaba escondiendoP Ldeclar 0rigid. Lady Standon gir sobre sus talones al orla. LONo es verdadP Lles di,o desde el otro lado de la puerta. LO0a&P OLas inglesas y su elevada moralP L2elga pareca en plena formaL. J$odra alguien traer una lan"a, un &ac&a, una alabardaK O3o misma ec&ar% aba,o esta puertaP LJTna alabardaK Le>clam lady StandonL. O/&, s, tengo varias en el salnP LMir a LangleyL. J$or !u% clase de mu,er me tomanK Langley sonri. L)reo !ue la margravina tiene un saln entero dedicado a esas cosas. La se+ora de la casa de, escapar un soplido poco delicado, pero Langley no supo si se deba a !ue 2elga tuviera a mano una coleccin de armas afiladas o a !ue %l conociera (nicamente a

mu,eres de esa ndole. 1ampoco !uiso preguntar. Mientras tanto, al otro lado de la puerta, era evidente !ue el enemigo se estaba impacientando, pues 1as&a comen" a llamar a voces a uno de sus lacayos. $osiblemente no se fiaba de la margravina empu+ando un &ac&a. 3 si Langley no se e!uivocaba, pues su ruso estaba un tanto o>idado, la princesa estaba calificando la situacin de Eimperativo moral de enorme importanciaF. No crea, sin embargo, !ue estuviera formando a!uel ,aleo con el fin salvar la reputacin de lady Standon. LO sto es una ruinaP Le>clam su anfitriona, empu,ndolo con la pistolaL. OSalga de mi &abitacinP LSe+ora, si abro esa puerta el !ue estar en la ruina ser% yo. L ntonces mrc&ese por donde &a venido. Lady Standon indic la ventana. L)r%ame, lo &e pensado. $or!ue de pronto oy pasos retumbantes en la escalera. $or lo visto 1as&a segua teniendo por costumbre rodearse de apuestos cosacos. L3 bien... Lady Standon comen" a dar golpecitos con el pie en el suelo, sin de,ar de apuntarle tercamente con la pistola. L l canaln se &a roto mientras trepaba por %l. Slo &ay una salida: saltar. lla se apart. LJ4oy la impresin de estar impidi%ndoseloK L4esde esta altura, me rompera el cuello Lrepuso %l, cerrando los pu+os. /un!ue a la dama poco pareca importarle !ue su ilustre vida acabara &ec&a un montn de &uesos rotos en medio de su ,ardn. /&ora se e>plicaba por !u% los criados andaban siempre re"ongando contra ella y por !u% a 1&omasBCilliam le daba un tic nervioso en el o,o cada ve" !ue se mencionaba su nombre. $ero lady Standon no &aba acabado a(n: L/s !ue, Jno slo &a estropeado mi casa, sino !ue a&ora tambi%n va a estropear mi reputacinK Soy una viuda respetable. Ml le sonri. L2e conocido a muc&as viudas respetables a lo largo de mi vida. LO3o no soy de %sasP L$or lo visto, no Lreplic, y mir de nuevo &acia la ventana.

LOLe e>i,o !ue se marc&e inmediatamenteP Linsisti ella. OSanto 4iosP ra tan mandona como deca 1&omasBCilliam. inglesa de pura cepa, con a!uellos aires de superioridad. Langley tuvo !ue reconocer, muy a su pesar, !ue se senta un poco encantado por ella. Lady Standon sigui portndose de la misma abominable manera: LLord Langley, sepa usted !ue detesto el escndalo. No pienso ser partcipe de sus... de sus... Ode sus los de vulgar rufinP LJ4e rufinK L-gnor lo de EvulgarF, prefiri ignorarloL. Las se+oras del otro lado de esa puerta probablemente no estaran de acuerdo con esa descripcin de mi persona. lla contest con un bufido. /l parecer, a!uellas damas le merecan el mismo desprecio !ue sus inclinaciones ErufianescasF. L ntonces abrir% la puerta y las sacar% de su error. LO/&, no, nada de esoP Ldi,o %l, cortndole el paso. L4isparar% Lle advirti ella. L2galo, se lo ruego Lrepuso LangleyL. Me,or usted, mi encantador pelotn de fusilamiento, !ue ser descuarti"ado miembro a miembro por esas lobas envueltas en sedas. Lan" una elocuente mirada &acia la puerta. Lady Standon pareci sopesar sus palabras, como si fuera una buena idea. $ero por fin se apart de la puerta y le lan" una mirada sombra. LNo crea !ue es una concesin Ldi,oL. La verdad es !ue sospec&o !ue no sera usted el (nico !ue acabara descuarti"ado en la refriega. Su% astuta. L ntonces, mi !uerida lady Standon, si llega el caso, procure mantenerse ale,ada de la ventana. 1engo entendido !ue 1as&a se libr de su primer marido gracias a una ventana abierta. Los o,os de lady Standon se desorbitaron mientras los go"nes de la puerta se sacudan de nuevo. sta ve", la puerta cru,i como protestando y pareci a punto de ceder. Sin duda &aba llegado el lacayo de 1as&a. LSi fuera usted un caballero respetable, esas... esas... Se+al con la pistola &acia la puerta al tiempo !ue buscaba la palabra adecuada para describir a la manada de &embras !ue &aba al otro lado. LJ-nvitadasK Lsugiri Langley, meci%ndose sobre sus talones

con una sonrisa. J$or !u% estaba disfrutando tanto de todo a!uelloK staba a punto de morir, o al menos de &allarse frente a frente con las (ltimas cuatro mu,eres a las !ue deseaba ver, y lo (nico !ue se le ocurra era bromear con a!u%lla. Tna mar!uesa britnica airada, recta y formal a ms no poder. O4ios, cunto &aba a+orado -nglaterraP LJ0romea ustedK sto no tiene gracia Lle di,o cuando la puerta volvi a sacudirseL. 3 a&ora tambi%n van a destro"arme la puerta. L$odra abrirla usted misma Lsugiri Langley, apartndoseL. 3 arro,arme a las lobas, como le deca. LNo crea !ue no me gustara, pero en el instante en !ue esa puerta se abra estar% perdida. 1ena un aspecto encantadoramente valeroso, de pie en medio de la &abitacin, con su sencillo camisn blanco, el cabello cay%ndole en una gruesa tren"a sobre el &ombro y la pistola en la mano. $or desgracia estaba demasiado oscuro para distinguir el color de sus o,os, el tono de su pelo, la verdadera silueta de su figura ba,o a!uel &orrendo y voluminoso camisn. Santo 4ios, Jera de franelaK JSu% demonios &aba sucedido en -nglaterra durante su ausencia, !ue a&ora enfundaban a sus mu,eres en franelaK /!u%lla tena !ue ser una de las consecuencias ms nefastas de la derrota de los franceses. 3, de,ando a un lado el pudor ingl%s, Langley coment: LLady Standon, concede usted demasiado valor a su respetabilidad. )r%ame, la respetabilidad rara ve" produce epitafios dignos de recordarse. L$uedo imaginarme perfectamente el suyo. Langley sonri y se inclin &acia ella. LJ4e verasK LO/&P Lfarfull ella, y se apartL. Nada de esto estara pasando si fuera usted un &ombre respetable. =iel a su ttulo. Langley cerr los o,os y se estremeci. L$ermtame adivinar !u% me sugerira usted: !ue tomara esposa y me retirara al campo el resto de mis das. J sa insulsa perspectiva &ara de m un &ombre respetableK LSi es lo !ue &ace falta para !ue usted y sus... LJMis antiguas ni+erasK Lsugiri %l. LSus acompa+antes Lpuntuali" ellaL salgan de mi casa, le

ruego !ue lo &aga: tome esposa. 3o dira !ue esta casa est rebosante de candidatas ansiosas por aceptarlo. Langley se !ued callado un momento y un escalofro le corri por la espalda mientras la sugerencia de lady Standon se me"claba con las !ue,as !ue sola refunfu+ar 1&omasBCilliam. E sconderse... Salir a la lu"... 1omar esposa...F La puerta se sacudi otra ve" y Langley comprendi !ue tena apenas unos instantes para tramar su plan. n cual!uier caso, decidi arriesgarse sin pensrselo dos veces y comen" por !uitarse la levita. Lady Standon lo mir atnita. LJSe puede saber !u% &aceK L stoy siguiendo su conse,o. L/rro, a un lado su levita y se !uit la corbata con una mano mientras con la otra se desabroc&aba los botones del c&aleco. lla lo mir con visible &orror. LO st locoP O3o no le &e dic&o !ue se desvistaP ntonces, al darse cuenta de !ue estaba al"ando la vo", sofoc un gemido y ba, el tono. 1ras arro,ar la corbata y el c&aleco al suelo, Langley se abri un poco la camisa, cru" la &abitacin y la estrec& entre sus bra"os. LNo, no me lo &a dic&o. $illada desprevenida, lady Standon de, caer la pistola. 4espu%s comen" a force,ear y a golpearle el pec&o con los pu+os. LO1ampoco le &e dic&o !ue me asaltaraP LNo, se+ora, no lo &a &ec&o. Tn fuerte estruendo y las bisagras emitieron su (ltimo !ue,ido. Tn golpe ms y... L ntonces, Jse puede saber !u% &aceK Lgimi ella, !ue se &aba !uedado parada un segundo. LIustamente lo !ue me &a dic&o. 1omar esposa. 3 en el instante en !ue se abri la puerta, Langley sell su proposicin con un beso.

4ap'tulo 3 ETn &ombre slo te pide en matrimonio cuando est absolutamente acorralado.F )onse,o dado a =elicity Langley por su tata Lucia

Minerva ignoraba !u% se propona Langley &asta !ue el barn se apoder de su boca y la estrec& con fuer"a entre sus bra"os. No &ubo forma de escapar de su trampa, a pesar de !ue lo intent con todas sus fuer"as. )err los pu+os sobre sus &ombros y comen" a golpearle, todo en vano, pues el muy canalla la tena e>actamente donde !uera. Se oy una e>clamacin colectiva de asombro cuando se abri la puerta y apareci a!uella estampa perfectamente escenificada por el barn. Tna escena ideal de seduccin carente de in&ibiciones: sus labios sobre los de ella, sus manos su,etndola con fuer"a, su cuerpo gallardo entrela"ado con el de Minerva. )omo si no les importara !ue todos los &abitantes de la casa fueran testigos de su pasin. )uando Minerva intent desasirse, %l apuntal el enga+o ec&ndola &acia atrs de modo !ue su cuerpo se ar!ueara &acia el suyo y pareciera !ue estaba devorndola, y en realidad as era: sus manos recorran la espalda de Minerva a lo largo de su columna vertebral, provocndola, acaricindola con avide", de modo !ue sus force,eos parecan ms bien... Santo cielo, no !uera pensar en lo !ue parecan. Sobre todo, por!ue le preocupaba a(n ms lo !ue estaba sintiendo. $or!ue, por asombroso !ue fuese, las palabras Edelicioso tormentoF parecan &aber &allado un lugar nuevo en su vocabulario. LOLangleyP JSu% le ests &aciendoK Lpregunt tata Lucia con una vo" aguda, rayana en el c&illido de &orror. so era ,ustamente lo !ue le &ubiera preguntado Minerva si &ubiera podido, pero ,usto en ese instante tena la boca ocupada, y por desgracia le costaba cierto traba,o respirar. 3 pensar. $or!ue a!uel maldito y e>perimentado tru&n estaba poniendo en prctica sus traicioneras artes con ella como un m(sico !ue pasara el arco por el violn para &acerlo sonar.

3 s, sus cuerdas estaban temblando. Hibraban con una m(sica !ue pareca suplicarle !ue escuc&ara, !ue actuara, !ue respondiera. J)mo iba a ser de otro modo si tena los pec&os aplastados contra su torso, si la mano de Langley cubra su... su... Osanto cieloP, su trasero, y sus labios, Oo&, a!uellos labiosP, ,ugueteaban con los suyos, los mordis!ueaban invitndola a abrirlos para %l. / ceder a su seduccin. J/ cederK No por nada la &aban apodado Ela g%lida lady StandonF. Minerva &aba es!uivado, eludido y aplastado las aspiraciones de todos los granu,as !ue se &aban acercado a ella en los (ltimos once a+os, desde !ue la muerte de $&ilip Sterling la &aba liberado de las ataduras del matrimonio. /+os de esfuer"o para mantener una reputacin impecable se &aban esfumado en un abrir y cerrar de o,os cuando a!uel &ombre &aba abierto una brec&a en sus defensas sin molestarse si!uiera en co!uetear con ella. 4e modo !ue, mientras pensaba en &acer or una (ltima nota de protesta, asestndole un rodilla"o en su c%lebre miembro viril, sucedi algo inesperado. -nesperado en el sentido de !ue ,ams &abra pensado !ue tales cosas podan ocurrir. /l menos, a ella. / pesar de la brus!uedad con !ue la &aba agarrado, de la fuer"a con !ue la su,etaba, sus labios acariciaban los de ella con una ternura y una delicade"a !ue parecan desmentir su reputacin. No estaba devorndola, sino ms bien incitndola. 1entndola. Saborendola. Lenta y premeditadamente. Sus fuertes labios cubrieron los de Minerva y murmuraron sobre los suyos, pero lo !ue decan fue como un susurro en un idioma e>tran,ero. Minerva no tena ni idea de lo !ue se deca, pero de repente ansiaba !ue alguien se lo tradu,era. Lo deseaba de todo cora"n. 3 mientras esa certe"a, esa c&ispa de deseo cobraba vida dentro de ella, en el mismo instante en !ue sinti !ue su cuerpo se renda como un traidor, %l se apart lo ,usto para mirarla a los o,os. 3 lo !ue Minerva vio all la llen de ira. /!uel destello travieso en la mirada, como si supiera la batalla !ue se estaba librando dentro de ella... y, peor a(n, como si fuera consciente de !ue &aba empe"ado a ganarla. L1e pido disculpas, amor mo Ldi,o en vo" ba,a, pero audible L. Ms tarde &abr tiempo para los dos. Ms tarde. /!uellas palabras la embargaron como una

embriagadora promesa de pasiones venideras. E3 un cuernoF, !uiso contestar, pero %l acababa de soltarla y Minerva se descubri tambalendose y con las rodillas temblorosas como si de pronto su casa &ubiera sido arro,ada al mar. n medio de una tormenta. Sin nada a lo !ue agarrarse. Salvo el &ombre fuerte y musculoso !ue tena a su lado. $refiero a&ogarme, se di,o, ofuscada, mientras retroceda unos pasos y se agarraba a su tocador. LO/y, S!-atzi7 Lgrit tata 2elga, abri%ndose paso a coda"os entre 0rigid y LuciaL. JSu% &a sido de ti, mi Langley, !ue te &as reba,ado a... a...K /git las manos se+alando a Minerva al tiempo !ue arrugaba la nari" con desd%n. 1ata Lucia, !ue no !uera ser menos, tambi%n se precipit &acia ellos. La elegante se+ora llevaba una bata y un camisn de seda a"ul "afiro !ue se ce+a a sus curvas, tan fino !ue la tela apenas EocultabaF sus generosos encantos. $or si el color no era de por s lo bastante llamativo, llevaba adems collar, pendientes y pulseras a ,uego, como si se dispusiera a asistir a la pera. LDol!e !uore LronroneL. st claro !ue ests desorientado. LLan" un bufido desde+oso dirigido a Minerva y a la margravinaL. /&ora estoy yo a!u para socorrerte. LJ1(K L0rigid se ri y de, en el suelo a =nuddlesL. Mira, cari+o, es Langley. =nuddles, fiel a su naturale"a perruna, se fue derec&o a Langley y clav al instante los dientes en el taln de una de sus botas, afirmando as los derec&os de su ama. Ni si!uiera los decididos meneos !ue el barn dio a su pie consiguieron librarlo del perrillo con cara de mono. LO0rigid, !utame de encima a esta bestiaP Lmascull mientras agitaba el pie y se mova de un lado a otro, con el terco animal prendido al taln. Lo cual dio a la dama la invitacin !ue ninguna otra &aba recibido a(n: tata 0rigid pas regiamente ,unto a las otras, se detuvo ante Langley y le lan" una mirada seductora antes de agac&arse muy despacio y con gran deliberacin, de modo !ue se a&uecara el amplio escote de su camisn y cual!uiera !ue !uisiera pudiera ec&arle un vista"o. OSu% desvergVen"aP Minerva se !ued parali"ada de asombro ante el descaro de a!uella mu,er, y su mirada furiosa, no estaba del

todo segura de por !u% estaba furiosa, pero no todas las noc&es tena una a!uel circo desfilando por su &abitacin, se clav en la de Langley, el causante de todo a!uello. $or ella, podan !uedrselo. /un!ue no le apeteca especialmente !ue se armara una pelea en su &abitacin, si de ese modo consegua librarse de ellos, estaba dispuesta a correr el riesgo de !ue la casa sufriera algunos desperfectos y &ubiera cierto escndalo. Sin embargo, vio con sorpresa !ue Langley no estaba mirando lo !ue la dama le ofreca, sino !ue tena la vista fi,a en ella, y cuando sus o,os se encontraron tuvo la desfac&ate" de gui+arle uno. L/&, gracias Ldi,o Langley cuando por fin el perro solt su bota. Se apart enseguida de la dama y se acerc a MinervaL. Muc&o me,or. JMe,or para !ui%nK 4esde el punto de vista de Minerva, a!uello slo la pona en el punto de mira, pues la princesa rusa y sus tropas cosacas seguan estando presentes, esperando la oportunidad de intervenir. 3 en alg(n momento intervendran, era evidente teniendo en cuenta el brillo de los o,os pintados de negro de la se+ora. OSanto 4iosP -ban todas igual de arregladas: ma!uilladas, vestidas y en,oyadas como si &ubieran estado aguardando ociosas la llegada de a!uel &ombre. / su lado, ella era como una margarita solitaria en un invernadero lleno de or!udeas y flores de a"a&ar. Tna vestal inocente en un &ar%n rebosante de sensualidad. JSu casa, un &ar%nK ONo, si ella poda impedirloP LO=ueraP LSe+al la puerta, !ue a&ora colgaba de una sola bisagraL. O=uera todosP 1ata 0rigid de, a su perro en el suelo y puso los bra"os en ,arras, lo cual no slo puso de manifiesto su determinacin de no obedecer, sino !ue adems le permiti levantar los pec&os &asta !ue casi rebosaron del camisn. $ero Jes !ue en el )ontinente no se &acan camisones de franela decentesK L/mor mo, no es necesario Ldi,o Langley y, acercndose a ella, le pas un bra"o por la cintura y la estru, contra s como si apretara el cinc&o a un caballo rebeldeL. 2an venido a darnos la en&orabuena. Tn silencio cargado de sospec&as cay sobre las se+oras. -ncluida Minerva.

J/ EdarnosFK J2a dic&o Ea darnosFK * sea, Ja %l y a mK 2asta =nuddles de, de &usmear y bufar y ec& un vista"o a Langley. LJSu% !uieres decirK Lpregunt con aspere"a tata 1as&aL. Langley, Jno estars diciendo...K L so es e>actamente lo !ue estoy diciendo. 2e vuelto a casa. $ara casarme con la mu,er a la !ue amo. L4io otro abra"o a Minerva, apretndola a(n msL. / la !ue adoro La+adiL. 1engo el placer de presentaros a la futura lady Langley. JLa futura lady LangleyK No poda &ablar en serio... Minerva lo mir bo!uiabierta, igual !ue las dems. Santo 4ios, J!u% &aba dic&o ,usto antes de besarlaK E >actamente lo !ue me &a dic&o !ue &aga. 1omar esposa.F Se llev las manos a los labios al darse cuenta de !ue se estaba refiriendo a ella. La margravina farfull algo en su idioma, despu%s pareci dominarse y consigui proferir en ingl%s la palabra !ue estaba en la mente de todas: LOGidculoP S, &asta ella tena !ue darle la ra"n: a!uello era ridculo. /dems de indignante. 3 absolutamente imposible. J)asarse con %lK $refera pasearse desnuda por /lmac@Ns. Se desasi de sus bra"os y se volvi para mirarlo, para sumar su mirada imperiosa a las otras cuatro !ue fulminaban a a!uel libertino impenitente. LJ)asarteK J)asarte con estoK 1ata Lucia agit la cabe"a y sus bucles casta+os, despeinados, se agitaron alrededor de sus &ombros envueltos en un elegante des&abill%. Minerva la mir y sinti una pun"ada de envidia me"clada con una ira creciente contra a!uella tentadora e insolente napolitana. )iertamente, tener a!uel aspecto era al mismo tiempo un arte y un don, un arte y un don !ue ella no posea. Ni "uiero poseerlo, se di,o, si para ello &aba !ue pasearse en plena noc&e emperifollada como un pudn de Navidad. L4e verdad, S-atzi La+adi la margravina, dedicando una mirada morda" a su camisn de franela, y su forma de levantar una ce,a de, bien claro !ue ni muerta la sorprenderan vestida con seme,ante tela. Ni para su sudarioL. No &ay duda de !ue nos ests tomando el pelo. LSe coloc otra ve" delante de la du!uesa, para

eno,o de LuciaL. J)asarte con %staK O$ero eso es imposibleP No tiene... no tiene... L$asin Lconcluy tata 1as&a en lugar de su rival. La princesa avan" en ese instante &asta ocupar el centro de la escenaL. No tiene esencia, ni fuego. Ni ingenio suficiente para mantenerte entretenido. 4ic&o sea sin nimo de ofender, lady Standon. / Minerva le &abra gustado tener la templan"a necesaria para contestar ENo me ofendo, desde luegoF, pero se descubri &irviendo de rabia y llena de una... de una pasin irracional y abrasadora !ue &aca evidente !ue la princesa se e!uivocaba. 1odos se e!uivocaban. LJ)mo va a ofenderse por algo tan obvioK Lbuf tata Lucia. Las otras asintieron con gestos, como si Minerva ni si!uiera estuviera presente. Minerva respir &ondo y cerr los pu+os en un gesto impropio de ella. Gecord las pullas de su abuela dici%ndole !ue su padre no se saldra con la suya, !ue no conseguira casarla con el mar!u%s de Standon. Sue sera !uerer dar gato por liebre y !ue les llevara a la ruina. L/&, pero las apariencias enga+an, se+oras Lestaba diciendo LangleyL. 3 les aseguro !ue lady Standon posee todas esas cualidades y ms. Me &a &ec&o el &ombre ms feli" de -nglaterra al aceptar ser mi esposa. Minerva gir la cabe"a &acia %l. JSu esposaK J/caso estaba locoK $rimero se colaba en su alcoba Jy a&ora pensaba !ue estaban prometidos en matrimonioK No, no estaba simplemente loco. staba como una cabra. 4ebera &aberlo empu,ado por la ventana cuando &aba tenido ocasin. 3 estuvo a punto de desvelar su enga+o, de poner al descubierto a!uel embuste y arro,arlo encantada a a!uellas lobas e>tran,eras, pero de nuevo Langley la pill desprevenida. $or!ue, mientras estaba all ma!uinando, ofuscada, %l se acerc y la cogi de la mano, y tan pronto se tocaron sus dedos, prendi una c&ispa muy e>tra+a, una sacudida !ue le corri por los miembros desde la punta de los dedos, como surgida de una botella de Leyden. No pudo evitarlo y lo mir. 3 descubri !ue slo &aca falta una c&ispa para prender un incendio. n sus o,os a"ules bailoteaba una lu" traviesa y ,uguetona !ue &abra &ec&o creer a cual!uier mu,er menos sensata !ue brillaba slo por ella.

Minerva se consideraba demasiado sensata para de,arse influir por unos o,os cautivadores, por un &ermoso rostro de facciones patricias, por unos labios !ue parecan cincelados en piedra y un aire de suficiencia capa" de inflar un globo, elevarlo y mandarlo al (ltimo confn de la 1ierra. No2 no es (0s "ue otro de sus tru!os de saln , se di,o mientras %l levantaba su mano e inclinaba la cabe"a para besar las yemas de sus dedos desnudos. )uando sus labios la tocaron, a!uel e>tra+o fuego ardi de nuevo, como si su aliento avivara las brasas todava &umeantes. Sus rodillas temblaron de un modo muy poco sensato. J3 cmo no iban a temblar, si sus labios volvieron a susurrarle un beso clido y apasionado, desatando una oleada de estremecimientos !ue le subi por el bra"o y se e>tendi al resto de sus e>tremidadesK )on la otra mano la agarr de la cintura, apresndola, y la atra,o &acia s de modo !ue !ued rodeada por completo por su cuerpo, protegida, deseada por %l. L/mor mo, mi !ueridsima ni+a Ldi,oL, me temo !ue nuestro secreto ya no es... nuestro secreto. Si no &ubiera estado &aciendo lo posible por mantenerse erguida, Minerva podra &aber proferido un soplido burln !ue &abra contado con la aprobacin del mismsimo =nuddles. $ero, Osanto cieloP, Jcmo era posible !ue a!uel &ombre pronunciara dos palabras, Enuestro secretoF, y !ue ella sintiera el mismo estremecimiento sensual !ue &aba e>perimentado poco antes, cuando le &aba pasado los dedos por la espaldaK LJSuieres &acernos creer !ue vas a casarte con ellaK 1ata 2elga se las arregl para de,ar escapar un &osco bufido !ue e>presaba todo cuanto Minerva deseara &aber dic&o y !ue sin duda dira en cuanto lograra desasirse de a!uellos irresistibles bra"os. 4esprenderse del &ec&i"o !ue &aba lan"ado sobre ella. L1iene ra"n, !aro Lconvino tata LuciaL. s imposible de creer. La rusa se movi otra ve" con a!uel paso felino y deliberado tan propio de ella. LS, ninguna de nosotras es tonta, !uerido. )onocemos todos tus trucos. Minerva sospec&aba !ue no se refera (nicamente a sus legendarias &a"a+as diplomticas.

=nuddles gru+ en bra"os de tata 0rigid. La se+ora pas los dedos por la mata de pelo negro !ue rodeaba la cara de mono del perrillo. LSi crees !ue vamos a marc&arnos por!ue afirmes amarla, ests muy e!uivocado. L ntonces !uedaos para nuestra boda y lo ver%is con vuestros propios o,os Lles di,o LangleyL. -nsisto. Lord )&udley &aba pasado una velada apacible leyendo el peridico en uno de los saloncitos privados del club C&iteNs. /!uello era sin duda muc&o ms agradable !ue acompa+ar a 0edelia y a su sobrina a una tertulia o un recital de m(sica, o a lo !ue fuera sobre lo !ue su esposa no &aba de,ado de parlotear mientras tomaban el t% esa tarde. /maba a su esposa, bendita fuera, pero 0edelia era una metomentodo por naturale"a, una de esas mu,eres capaces de &undir una flota de corsarios americanos usando su fran!ue"a como (nica municin para sus ca+ones. /s pues, lord )&udley &aba aprendido rpidamente !ue, de cuando en cuando, se Ere!uera urgentemente su presencia en el clubF. 3 siendo como era una buena esposa, 0edelia lo comprenda y no se ofenda. /un as, su tran!uilidad se vio interrumpida cuando dos persona,es entraron cuc&ic&eando en el saln como si tramaran alguna traicin. )&udley los observ con los prpados entornados mientras finga dormitar. Su silln de respaldo alto estaba ligeramente vuelto &acia la c&imenea, de modo !ue los reci%n llegados no lo vieron &asta !ue ya se &aban adentrado en el saln. LSir 0asil... Ldi,o uno de ellos, se+alando &acia el lugar donde )&udley yaca arrellanado en su silln como un anciano adonis durmiendo la siesta. LNo te preocupes por %l Lrepuso sir 0asilL. Sospec&o !ue, aun!ue estuviera despierto, con la edad !ue tiene estar sordo como una tapia. 4e &aber sido ms arrogante, )&udley &abra ec&ado una buena bronca a a!uel ,oven"uelo por seme,ante infamia. OSordo como una tapiaP OSeguroP Ml no era tan vie,o, y teniendo en cuenta !ue acababa de casarse por cuarta ve" y !ue no tena

problemas para mantenerla feli"mente satisfec&a, le &abra gustado decirles !ue era tan gil como un cabritillo y !ue o,al pudieran ellos afirmar lo mismo a su edad. $ero )&udley &aba pasado su ,uventud traba,ando para el =oreign *ffice y saba !ue la arrogancia y el orgullo por la propia &ombra no tenan cabida en a!uel mundo. /dems, segua manteni%ndose al corriente de lo !ue pasaba en el ministerio, y nunca &aba odo decir nada bueno de a!uel advenedi"o de sir 0asil. 3 por el aspecto sospec&oso de su acompa+ante, a )&udley no le cupo ninguna duda de !ue estaban tramando algo de lo !ue preferan no &ablar en C&ite&all. /s pues, su curiosidad se impuso a su indignacin por a!uel desaire a su edad y a su sentido del odo. $ero, maldita sea, J!ui%n era a!uel otro tipoK Le resultaba vagamente familiar. L1enemos un problema Lestaba diciendo sir 0asil. LJSu% pasa a&ora, 0roDnieK Lcontest el otro mirndose las u+asL. 1( siempre tienes problemas. 3 nunca son para tanto, por ms !ue t( te empe+es en lo contrario. L)ambiars de opinin cuando te lo cuente. L/delante, entonces Ldi,o el otroL. 1ibballs est aba,o, borrac&o como una cuba y con ganas de ,ugar un par de manos a las cartas. Las !ue tardar% en vaciarle los bolsillos. LNo te !uedarn bolsillos !ue llenar cuando sepas !ui%n &a vuelto a Londres. / sir 0asil le temblaba tanto la vo" !ue )&udley sinti el impulso de abrir los o,os para mirarlo. LSanto 4ios, &ombre, acaba de una ve" Lorden el otro, aburrido, como si no &ubiera notado el temblor miedoso de la vo" de sir 0asil. LLangley Ldi,o sir 0asil ba,ando muc&o la vo". )&udley contuvo la respiracin y se pregunt si no estara perdiendo odo, a fin de cuentas, pues &abra ,urado !ue le &aba odo decir... LJLangleyK L l otro se ec& a rerL. O)aramba, 0asilP J4esde cundo crees en fantasmasK Langley est muerto. /&ora, si me disculpas... Se oy un ruido de pasos cuando se dirigi a la puerta, pero los pasos se detuvieron cuando sir 0asil a+adi: LLangley no est muerto, idiota. st vivo y en Londres. 3 t(

tienes !ue marc&arte de la ciudad. -nmediatamente. 3Langle%2 ,i,o5 A(posi+le. )&udley &aba visto una copia del informe en el !ue se detallaba su (ltimo da de vida en $ars. No, a!uel &ombre no poda estar vivo. l desconocido pareca compartir su escepticismo. LJSeguro !ue no &as bebido demasiado del famoso clarete del primer ministroK $or!ue ests diciendo tonteras. Langley est muerto. LNo tan muerto como a ti te gustara Lrepuso sir 0asil, ad!uiriendo de nuevo el tono de superioridad !ue lo caracteri"aba. EO/dvenedi"osPF, &abra !uerido resoplar lord )&udley. )rean !ue tenan !ue actuar y &ablar siempre con aires de superioridad para compensar sus orgenes plebeyos. $ero Jcmo era posible !ue Langley estuviera vivoK $or desagradable !ue le resultara darle la ra"n a a!uel individuo de aspecto patibulario, se sinti inclinado a creer !ue sir 0asil estaba tan beodo como el pobre e incauto 1ibballs en el piso de aba,o. / fin de cuentas, %l mismo se &aba pasado de la raya con el clarete del primer ministro una o dos veces. L0a&, ests c&iflado. Mse est ba,o tierra, te lo digo yo. /&ora, si me perdonas... L st vivo, idiota Linsisti sir 0asil. Su vo" estridente &i"o !ue )&udley entreabriera los prpados lo ,usto para, sin delatarse, ver al subsecretario del =oreign *ffice agarrar al otro de las solapas y atraerlo &acia s. LLangley se &a metido en mi carrua,e esta noc&e y me &a e>igido !ue le diga !ui%n lo traicion. J1raicionarloK / )&udley no le gust cmo sonaba a!uello. Le gust tan poco como !ue Langley &ubiera vuelto a Londres. Bn aut1nti!o de(onio2 ese Langle%/ 3 no siempre de fiar. Iusto antes de !ue muriera en $ars, &aba corrido el rumor de !ue traba,aba para los franceses. 4e !ue era un ladrn. 3 de !ue al final sus contactos franceses le &aban li!uidado despu%s de aprovec&arse de sus servicios. Tn embrollo, &acer tratos con los franc&utes. L >ige un informe completo. Suiere ver los e>pedientes. Suiere limpiar su nombre. $ues le deseo buena suerte, &abra a+adido )&udley. $or!ue traidor una ve", traidor para siempre. L2ablas en serio Lsusurr el otro. LJ s !ue no &as escuc&ado ni una palabra de lo !ue &e dic&oK

LNo, eso no puede ser. 3o lo vi... )&udley se !ued inmvil. JLo viste cmo, mi misterioso amigoK LSi Langley &a vuelto a Londres... Sir 0asil se estremeci y de, escapar un suspiro. LS, a&ora ya ves cmo complica eso las cosas. LJ)omplicar las cosasK $odra... )&udley agu" el odo. LS, e>actamente. Sir 0asil carraspe. LSi &urga en... LONo puedeP Le>clam sir 0asil, y al darse cuenta de !ue &aba levantado la vo" mir a )&udley. Se !uedaron los dos callados un momento !ue a )&udley le pareci una eternidad, pero se &aba !uedado muy !uieto mientras intentaba dar sentido a lo !ue acababa de or... sin conseguirlo. JLangley estaba vivoK Segua siendo de la opinin de !ue sir 0asil tena !ue de,ar el clarete, &asta !ue el otro di,o: LMaldita sea, Jcmo es posibleK L so me gustara saber a m. Me di,iste !ue estaba muerto y a&ora a!u est, saliendo de la ca,a como una de esas pu+eteras marionetas. se &ombre tiene ms vidas !ue el gato persa de mi mu,er. l otro de, escapar un ruido a&ogado. LSer mi ruina, o algo peor. LSer la ruina de los dos La+adi sir 0asilL. 1ienes !ue marc&arte de Londres. Mantenerte escondido. 1( sers el siguiente al !ue vaya a buscar. L1ienes !ue pararle los pies Lsise su interlocutor. L)rea &aberlo &ec&o Lcontest sir 0asilL. $ero esta ve" no escapar, si &acemos las cosas como es debido. / )&udley se le &el la sangre en las venas. Lo !ue estaban diciendo era una traicin. 3 por su vida !ue no iba a permitir !ue asesinaran a un agente de -nglaterra. 3 menos a(n cuando era %l !uien pensaba meter una bala en el pec&o de a!uel maldito canalla. LJSue insisteK LLady Standon levant las manos y comen" a pasearse delante de LangleyL. O n !ue se !ueden en mi casaP L n ese momento me &a parecido la solucin ms prctica. L

Se inclin &acia delante y ba, la vo"L. No se estaban creyendo !ue estuvi%ramos locamente enamorados, ni muc&o menos. Minerva levant las ce,as y tambi%n se inclin, imitando su tono de vo": LOSer por!ue no lo estamosP Langley mene la mano. L so no tiene importancia. LJSue no tiene importanciaK Lbalbuci ellaL. J$ara !ui%nK J$ara ustedK $or!ue para m, desde luego, s la tiene. )omen" otra ve" a pasearse de un lado a otro, &ec&a una furia. Sus invitadas se &aban ido a la cama no sin antes !ue,arse un poco y susurrarle a Langley ciertas proposiciones !ue %l &aba re&usado educadamente y !ue &aban &ec&o sonro,arse a lady Standon. /s !ue estaban por fin solos y Langley intentaba &acer lo posible por salir de a!uel lo. )omo sola sucederle en sus aventuras, iba improvisando sobre la marc&a, aun!ue normalmente, cuando &aba una mu,er de por medio, sola mostrarse ms complaciente !ue lady Standon. Sue a!uella terca e infle>ible 0oadicea vestida de franela. LLady Standon, por favor Ldi,o mientras paseaba la mirada por su dormitorio y se+alaba la (nica silla !ue &aba all, la del tocadorL. 1ome asiento y clmese. Sui" !uiera algo de beber para calmar los nervios. LNo, no voy a sentarme, ni a calmarme o de,arme convencer con un licor. Sepa usted !ue mis nervios no estaran en este estado si no &ubiera entrado usted en mi alcoba como un ladrn. LTn descuido por mi parte. Tn descuido !ue poda redundar en su beneficio. JSu% le &aba dic&o 1&omasBCilliamK ENo conviene !ue le sorprendan a la intemperie.F 3 aun!ue la mayora de sus colegas de profesin prefera operar en la sombra, tales tcticas nunca &aban sido de su agrado. 4e pronto vio cmo poda &acer salir a la lu" a su enemigo. 4e,ndose ver en sociedad. 3 no le vendra nada mal estar, adems, rodeado por una co&orte de belle"as letales. >cluida lady Standon. LJTn descuidoK LLa se+ora levant de nuevo las manosL. $or de pronto, Jse puede saber !u% estaba &aciendo en mi canalnK

L)rea !ue la respuesta a esa pregunta ya sera obvia a estas alturas, pero a&ora ya poco importa. /un!ue &e de decir en mi defensa !ue no me &abra visto obligado a trepar por el canaln si no &ubiera invitado usted a mis e>... a mis e>... LJ/ sus e> concubinasK L)onocidas Lpuntuali" LangleyL. / una princesa rusa no se la puede llamar EconcubinaF. s de mala nota. 4iplomticamente &ablando y todo eso. La dama puso los bra"os en ,arras y enarc las ce,as oscuras. /s !ue no le gustaba !ue la reprendieran. )laro !ue %se era el motivo por el !ue la mayora de los diplomticos ingleses de,aban a sus esposas en casa. Las inglesas no entendan, sencillamente, el talante continental. ran demasiado estrictas en cuestin de costumbres. 3 torcan el gesto ante casi todas las tradiciones !ue &acan (nico a cada reino y cada principado. Lady Standon lo demostr al a+adir: L)uando llega una de sus princesas, sin !ue la inviten y sin !ue se desee su presencia, y se adue+a de la casa de una como por derec&o divino, todo ello en busca de... Langley le sonri, pues las posibilidades de acabar a!uella frase eran infinitas. n busca de la pasin... del %>tasis... del placer... $ero antes de !ue pudiera iluminarla, ella concluy precipitadamente: L n busca de compa+a de ba,a estofa, no me !ueda ms remedio !ue llamarla lo !ue es: una vulgar concubina. J4e ba,a estofaK JHulgarK /!uella mu,er saba cmo ir al grano. Langley se puso la mano sobre el cora"n. LSe+ora, me ofende usted. Sus ce,as se ar!uearon de nuevo, y esta ve" lo mir y sacudi ligeramente la cabe"a con aire morda". LLo dudo Lreplic con toda la fra rigide" !ue, seg(n &aba afirmado 1&omasBCilliam con el refrendo de la se+ora 2utc&inson, corra por sus venas. Lady Standon, sin embargo, no careca de adalides, pues 1ia estaba convencida de !ue una ve" &aba sufrido un gran desenga+o amoroso y !ue por eso era as. Muy propio de una muc&ac&ita imaginativa y reci%n salida del cascarn ver ms all de la fac&ada !ue presentaba la dama. $or!ue Langley saba algo sobre ella !ue el resto de los moradores de la casa

ignoraba. Saba !ue Minerva Sterling, la (ltima mar!uesa viuda de Standon, albergaba dentro de su cora"n una c&ispa de pasin. staba seguro de ello. 2aba sentido el calor de su naturale"a fogosa cuando la &aba abra"ado. )uando &aba robado a!uel beso de sus labios. )on sus labios de tru&n de ba,a estofa. 2ablando de lo cual... LJ4e verasK JMi beso le &a parecido vulgarK J4e ba,a estofaK )omo sospec&aba, ella levant bruscamente la mirada y se encontr con la suya. $or!ue %sa era la diferencia entre lady Standon y sus invitadas: !ue, cuando se vea enfrentada a la verdad acerca de un instante de pasin, lo miraba con los o,os como platos y se sonro,aba como una muc&ac&ita. LHamos, lady Standon La+adi mientras se acercaba a ellaL, Jtan terrible sera tenerme por prometidoK LJ1enerlo por prometidoK Lbalbuci ellaL. J4e veras tengo !ue contestar a esa preguntaK L$or lo visto, no Lrepuso %l, pensativoL. /un!ue a m nuestro beso me &a parecido delicioso. L/ m no Lminti ella. 3 peor a(n: una sola mirada a a!uel &ombre insufrible le bast para ver con toda claridad !ue no la crea. Ni lo ms mnimo. J ra necesario !ue sonriera asK Le recordaba el momento en !ue la &aba tomado entre sus bra"os, ,usto antes de !ue acercara los labios a los suyos y... Minerva corri la silla y la interpuso entre los dos. $ero fue un pobre consuelo: saba !ue a!uel mueble endeble no detendra a un crpula como %l. L$arece, milady Ldi,o Langley, lan"ando una mirada despreocupada al escudo detrs del !ue se &aba resguardadoL, !ue &emos llegado a un calle,n sin salida. $or!ue yo necesito una novia y usted me rec&a"a, a pesar de !ue nos &an sorprendido in .lagrante deli!to. LO so no es verdadP Lreplic MinervaL. Me sorprendi usted desprevenida. No tuve oportunidad de protestar. Langley volvi a sonrer.

LJNo tuvo oportunidadK J st segura de esoK Minerva se !ued parada y estuvo a punto de lan"arle una r%plica instantnea, pero se descubri rememorando a!uellos instantes. 4espacio. $aso a paso. 3 dese no &aberlo &ec&o. $ues lo cierto era !ue podra &aberle parado en cual!uier momento, desde el instante en !ue la &aba tomado en sus bra"os o mientras se inclinaba lentamente para besarla. 3 no lo &aba &ec&o. LMe pill desprevenida Linsisti. LSupongo !ue s Lcontest %l lentamente, en tono de sorna, y, apartando la silla, se acerc a ella. Minerva lo se+al meneando un dedo. LO/&, no, nada de esoP LJNada de !u%K LONo vuelva a acercarse a mP Lle di,o al tiempo !ue lo es!uivaba y abra la puerta. L/s pues, estamos de nuevo en un calle,n sin salida. LNo &ay tal calle,n sin salida Lcontest MinervaL. Sus amantes y usted pueden marc&arse de esta casa. ONo me metan a m en este disparateP LSi insiste Lrepuso %l, y cru" la &abitacin como si fuera a marc&arse, pero se detuvo a medio camino de la escaleraL. / no ser La+adiL !ue se le ocurra una ra"n por la !ue !uiera !ue me !uede. =i, la mirada en su boca, en sus labios, ms e>actamente. Minerva los comprimi. )on fuer"a. L3o podra serle de utilidad, lady Standon, se d% usted cuenta o no. Se acerc despacio a ella y coloc convenientemente el pie ,unto a la puerta para !ue no pudiera cerrarla. /un!ue poco importaba ya, estando las bisagras destro"adas. LONo se atrevaP Llogr decir ella. Langley se !ued mirndola un momento. Luego &i"o un gesto de asentimiento. LSi insiste. L-nsisto. /part el pie y se dirigi de nuevo a la escalera. L2asta ma+ana, se+ora ma Ldi,o, y tras &acer una breve y elegante reverencia, comen" a subir.

J/ subirK JSu% demonios...K Minerva parpade y sali al pasillo. LJ/dnde cree !ue vaK Langley la mir, mir luego &acia lo alto de la escalera en sombras y volvi a mirarla a ella. L/ mi aposento Ldi,o mientras segua subiendo lentamente. LJ/ su !u%K Lconsigui preguntar, parndose en el descansillo, tras %l. L/ mi aposento Lrepiti Langley, !ue se &aba detenido a unos pelda+os del siguiente rellanoL. l !ue tan generosamente me &a procurado usted desde &ace... veamos... Juna semanaK S, creo !ue llevo a!u poco ms de una semana. LJTna semanaK LtartamudeL. JLlevaba una semana viviendo a!u, en mi casaK Langley se llev un dedo a los labios. L)&ist, milady. / no ser !ue !uiera !ue todo Mayfair cono"ca nuestro secreto. 3a estaba otra ve". /!uella forma de decirlo: ENuestro secretoF. )omo si bastara con eso para convencerla de !ue &aba tal secreto. 4e !ue entre ellos &aba algo ilcito. Minerva &i"o caso omiso del escalofro !ue le corri por la espalda. 4el incitante susurro de deseo !ue sinti a continuacin. 1enan, de &ec&o, algo en com(n. Su beso lo &aba demostrado. LNo puede llevar una semana viviendo a!u Linsisti. L/un!ue procuro no contradecir nunca a una dama, me temo !ue en este caso &e de &acerlo. 2e estado viviendo a!u, en efecto. n su casa. LNo &aca falta !ue se recreara &aciendo &incapi% en su enga+o y en la participacin involuntaria de Minerva en %l. $ero a(n no &aba acabado. -nclinndose sobre la escalera susurrL: Gesulta !ue soy un &u%sped tan e>celente !ue ni se &a dado cuenta de !ue estaba a!u. LMse es el !uid de la cuestin, se+or. OSue no lo sabaP LLe deseo buena suerte cuando intente convencer al resto del mundo de lo contrario. Minerva solt un gru+ido y rec&in los dientes. LO st usted completamente locoP Langley se encogi de &ombros. LNo, en absoluto. 3 si &emos de ser ,ustos respecto a esta cuestin, lo ms disparatado de mi plan es !ue e>ige convencer a la alta sociedad de !ue estoy dispuesto a casarme con usted, se+ora. $ero estoy dispuesto a asumir ese reto y me atrevera a decir !ue

podra encontrarlo tolerable. Minerva respir &ondo, aun!ue slo fuera para no soltarle la r%plica indignada !ue se le vino a las mientes. Maldito !analla insu.ri+le//// L0uenas noc&es, se+ora. LSin ms, sigui subiendo por la escalera y, al torcer en el descansillo, tuvo la desfac&ate" de gui+arle un o,o, como si la desafiara a seguirlo y a cumplir su amena"a de ponerlo de patitas en la calle. O/y, 4iosP JSu% poda &acerK JSeguirlo a oscurasK JMontar un escndalo a(n mayorK No. 3 el muy granu,a lo saba. La tena contra la espada y la pared, y Minerva no poda &acer nada para evitarlo. /l menos, de momento. )err la puerta de su dormitorio y se apoy contra ella: era el (nico modo de cerrarla. Ma8ana, se di,o, os e!-o a todos a la !alle. 3 entonces, sin !uerer, pens en el beso de lord Langley y a+adi una cosa ms a su resolucin: <ntes de "ue -a%a da8os peores "ue una puerta rota % un !analn destrozado.

4ap'tulo 4 EMuy de tarde en tarde, un &ombre supera en ingenio a una dama...F )onse,o dado a =elicity Langley por su tata 1as&a

El c&irrido de la (nica bisagra intacta !ue !uedaba en su puerta despert bruscamente a Minerva. Se incorpor y por un instante aterrador intent dar sentido a cuanto la rodeaba: el sol entrando por los finos visillos y los ruidos de un da londinense rebosante de a,etreo, y al sue+o igualmente vvido del !ue acababa de despertar. 2aba so+ado con %l. )on lord Langley. 0esndola otra ve". 3 sin !ue ella protestara. /un!ue tampoco protestaste muc&o la primera ve". Minerva ignor a!uel comentario morda", pues se pareca demasiado a lo !ue &abra dic&o su ta 0edelia. LLo siento muc&o, se+ora Lse apresur a decir su doncellaL. s !ue &e pensado... )omo normalmente... )omo es casi medioda, tema !ue le &ubiera pasado algo malo, aun!ue %l &a dic&o !ue la &aba de,ado feli" y contenta... JMlK Minerva levant la vista y vio !ue /gnes observaba la cama y a ella con los o,os a"ules muy abiertos, como si esperara a medias !ue su se+ora presentara un aspecto tan desali+ado como la puerta. ntonces el resto de la e>plicacin de la muc&ac&a de, de sonar como un pitido en su cabe"a todava aturdida por el sue+o. E2a dic&o !ue la &aba de,ado feli" y contenta.F J)mo se atreva a dar a entender !ue ella... !ue ellos... !ue &aban...K O/&, ese embustero, ese caradura...P /part las mantas y meti bruscamente los pies en las pantuflas. LO$or 4ios, /gnesP J$or !u% me &as de,ado dormir &asta tan tardeK La muc&ac&a de, la bande,a !ue llevaba sobre el tocador y di,o: L l se+or di,o !ue necesitaba descansar. Minerva, !ue &aba ec&ado mano de su bata y casi se la &aba puesto, se detuvo. L)on!ue s, Je&K L$ues s. staba preocupadsimo por usted. OSu% &ombre tan

atento y formal, se+ora, si no le importa !ue se lo digaP Se &a tomado muc&as molestias para !ue la se+ora 2utc&inson le preparara la bande,a como es debido. L/gnes, !ue no poda estarse !uieta ni un segundo, se &aba puesto a endere"ar las sbanas. Levant la vista mientras a&uecaba la almo&adaL. 2a dic&o !ue !ui" tendra usted un poco de apetito... LSe detuvo y se puso colorada, y luego concluy precipitadamenteL: 4espu%s de lo de anoc&e y todo eso. 4espu%s de lo de anoc&e... )omo si &ubiera &abido un Eanoc&eF. Sue no lo &aba &abido. $ero podra. Minerva cerr los o,os y cont &asta die" mientras procuraba refrenar sus absurdas fantasas. La culpa de todo la tenan Lucy y linor. No &abra pensado ni una sola ve" en esas cosas si (ltimamente no &ubieran &ablado tanto de !ue tomara un amante o se casara. 3 a&ora... Lo cierto era !ue costaba traba,o culpar a Lucy y linor cuando conoca al verdadero instigador de a!uellos inoportunos arrebatos de deseo: estaba aba,o en a!uel mismo momento, poniendo su vida patas arriba. LHuelve a llevarte esa bande,a Lorden a la doncellaL. No tengo &ambre. L0ueno, no es eso e>actamente lo !ue &a dic&o el se+or L puntuali" /gnesL. 2a dic&o... 2a sonado muy gracioso. spere !ue me acuerde. L1amborile con los dedos sobre su barbilla &asta !ue de pronto sus o,os se iluminaronL. S, s, ya me acuerdo de lo !ue &a dic&o. Nos &a dic&o a m y a la se+ora 2utc&inson !ue seguramente estara usted fam%lica esta ma+ana. )omo &a tenido !ue !uedarse durmiendo &asta tan tarde... O=am%licaP No poda ser. O*&, sP O$or eso se &aba sonro,ado /gnesP /!uel condenado tru&n &aba elegido premeditadamente esa palabra por!ue sonaba a E&ambrienta de amorF, y as era e>actamente como se contara a!uel pe!ue+o c&ismorreo cuando comen"ara a circular por a&. OSanto cieloP /!uel &ombre estaba loco. O4ecir esos disparates a los criadosP J/caso no se daba cuenta de !ue una confesin como %sa recorrera la distancia entre el desvn y el stano como un rayo de la electricidad de =ran@linK 4espu%s saltara la valla del ,ardn y se &abra e>tendido por todas las casas de 0roo@ Street antes de...

Minerva cerr los o,os y, en ve" de mascullar Eantes de mediodaF, solt un gru+ido. $or!ue, seg(n deca /gnes, ya era casi medioda. 34asi (ediod'a5 S, no &aba duda, Langley saba perfectamente lo !ue &aca. 3 la &aba de,ado dormir mientras su calaverada se difunda por a&. )omo la viruela. * la $este Negra. No por muc&o tiempo, se prometi Minerva, sin &acer caso de la bande,a con bi"coc&os, tocino y caf% !ue le &aba subido /gnes. 3 eso !ue tena una pinta e>celente. Maldito fuera a!uel &ombre. Sobre todo, con el delicado to!ue de una rosa ro,a colocada a un lado. 3, por ms !ue le fastidiara reconocerlo, tena &ambre. staba fam%lica, en realidad. $ero, antes !ue reconocerlo, prefera ingresar en un manicomio. $or!ue, oculta ba,o las palabras de Langley, estaba la certe"a infalible de !ue su apetito y sus necesidades no podan saciarse slo con un bi"coc&o. Minerva sofoc otro gru+ido y se puso rpidamente el vestido. LJ4nde estK Lpregunt mientras se retorca el pelo y se lo su,etaba con &or!uillas, en lugar de esperar a !ue la ayudara /gnes. LJ$erdn, se+oraK LJ4nde est lord Langley e>actamenteK L n la salita de ma+ana, se+ora. 4esayunando. Me &a encargado !ue le diga !ue cuando pueda &aga el favor de reunirse con %l, por!ue le encanta su compa+a. L/gnes sonri y sus o,os a"ules claros brillaron de felicidad por su se+ora. Minerva se !ued bo!uiabierta al comprobar !ue su doncella estaba claramente enamorada. JSui%n &abra imaginado !ue /gnes, !ue &ablaba tan llanamente y era tan traba,adora, encerrara un lado romnticoK O namorada, nada menosP 0ien, ella se encargara de a!uello. L/gnes, &a"me un favor y ba,a a buscar a 1&omasBCilliam. 4ile !ue vaya a los establos del du!ue y ordene al se+or )eely !ue mande una carreta a la puerta. /y, y tambi%n un carrua,e La+adi. Sospec&aba !ue a sus &u%spedes les molestara enormemente !ue les pidiera !ue fueran caminando &asta su nuevo alo,amiento, la residencia del du!ue, situada al otro lado de la es!uina. LJNos vamosK Lpregunt /gnes. LNo, pero nuestros invitados, s. 1odos ellos. La doncella frunci el entrece,o. LJ1odos, se+oraK J2asta lord LangleyK

Sobre todo %l, le dieron ganas de decir a Minerva. $ero Jse poda saber !u% tena a!uel &ombre, !ue &asta la prudente y firme /gnes pareca en un tris de amotinarse, a ,u"gar por su e>presin afligidaK LS, todos. Santo 4ios, Jcmo era posible !ue la muc&ac&a estuviera tan prendada de %l, si acababa de conocerloK $or!ue acababa de conocerlo, JnoK Minerva mir &acia atrs, pero no se atrevi a preguntarle a su propia doncella si &aba prestado su ayuda para esconder a lord Langley en su casa. ntre tanto, /gnes agac& la cabe"a y sigui recogiendo la &abitacin, dobl el sencillo camisn de Minerva y lo guard mientras re"ongaba: LNo veo cmo va a conseguir !ue se vayan. 0ien, en opinin de Minerva a!uel plan tena dos pegas: primero, las damas mismas, y luego Staines, el mayordomo del du!ue de 2ollindra@e, !ue ya les &aba dado con la puerta en las narices. /pretando los dientes, Minerva decidi prescindir de sus buenos modales. /dems, segua teniendo la pistola de 1&omasBCilliam. Si &aba alg(n contratiempo, podra servirse de ella para for"ar las cosas. Sabiendo lo !ue saba a&ora sobre sus visitantes, sospec&aba !ue no era la primera ve" !ue a alguna de a!uellas desvergon"adas la ponan en la calle a punta de pistola. n cuanto a Staines, imaginaba !ue estara ms !ue dispuesto a abrir la puerta cuando viera !ue iba armada como una salteadora de caminos. Sin pararse a pensar en !ue, cuando les cogan, los salteadores de caminos solan acabar en la &orca, Minerva se di,o con firme"a !ue a!uel asunto e>iga medidas desesperadas. /dems, ella no iba a ir a robar nada, slo a descargar lo !ue &aba llegado por error a 0roo@ Street. n ese instante son el timbre de la puerta principal, sacndola de sus cavilaciones. c& una o,eada al relo,, y no se le ocurri !ui%n poda ser a a!uella &ora tan temprana. L/gnes, Jesperaba a alguien esta ma+anaK LNo, se+ora Lrepuso la muc&ac&aL, pero una de esas mu,eres &a mandado a por salc&ic&as. $uede !ue sea el carnicero, !ue viene a traerlas. Son otra ve" el timbre, y un escalofro recorri la espalda de Minerva. 1ena un mal presentimiento. J l carnicero, con salc&ic&asK so era absurdo.

LJ$or !u% iba a traerlas por la puerta principalK Lpregunt en vo" alta, ms para s misma !ue para /gnesL. No, creo !ue &a venido una visita. Lo cual significaba !ue tena !ue ba,ar e intervenir antes de !ue alguien de,ara entrar a a!uella visita inesperada e inoportuna. 1ena !ue impedir !ue entrara, por grosera !ue pudiera parecer. $ero J!u% otra cosa poda &acerK Sera un desastre !ue alguien descubriera !ue Langley se alo,aba en su casa. n ese instante, /gnes contuvo la respiracin. LO/y, as me lleve el diablo, se+oraP Se me &a olvidado. Su ta, lady )&udley, mand una nota esta ma+ana. 4eca !ue iba a venir. JLa ta 0edeliaK Minerva intent moverse, pero sus miembros parecan de pronto parali"ados por el &orror. Si entraba la ta 0edelia, el primer sitio donde la buscara sera... l repentino gritero procedente de aba,o le &i"o constatar dos cosas. Sue la ta 0edelia &aba sido conducida a la salita de ma+ana. 3 !ue &aba descubierto a Langley. LJ)mo es, Minerva, !ue ests prometida con este &ombre sin mi conocimientoK 2asta Langley se acobard al or la nota g%lida !ue reson en la pregunta de lady )&udley. )asi sinti lstima por Minerva, !ue &aba ba,ado las escaleras a todo correr al or los gritos de su ta. $ero, en fin, la se+ora no debera &aber preguntado EJSui%n demonios es ustedKF si no !uera or la respuesta. 3, evidentemente, dado el agudo c&illido !ue &aba de,ado escapar a continuacin, la respuesta no &aba sido de su agrado. LLord Langley, se+ora L&aba dic&o %lL. l prometido de lady Standon. ntonces lady )&udley se &aba puesto a c&illar como si sus faldas estuvieran en llamas. 3 Langley sospec&aba !ue no era la noticia de a!uel inesperado compromiso matrimonial lo !ue la &aba puesto en a!uel estado de alteracin, sino el &ec&o de !ue Minerva estuviera prometida con %l. )on el c%lebre lord Langley. 2aba veces en !ue su reputacin le vena muy bien. /un!ue, a ,u"gar por cmo le pitaban los odos, a!u%lla no era posiblemente una de ellas. LO)ont%stame, MinervaP Le>igi lady )&udleyL. J ste &ombre

es tu prometidoK 3 si no lo es, J!u% est &aciendo desayunando en tu mesa en seme,ante estadoK Se daba la casualidad de !ue lord Langley slo se &aba puesto poco ms !ue las cal"as y la camisa. Se &aba puesto encima el c&aleco, pero no la corbata. ntre la buena sociedad inglesa eso e!uivala a estar EdesvestidoF, pero era muc&simo ms cmodo desayunar as !ue emperifollado como si fuera uno a ir a la corte. Langley, al !ue le encantaba su escandaloso estado, estir las piernas y se recost en su silla al tiempo !ue miraba la cara indignada de Minerva con un gui+o y una sonrisa. LLo siento muc&simo, !uerida. 4e &aber sabido !ue bamos a tener visita tan temprano, me &abra puesto la levita. /un!ue esta ma+ana no &e sido capa" de encontrarla. LSe detuvo slo un momentoL. J st todava en tu alcobaK Luego gui+ un o,o a ta 0edelia. L s tan fcil olvidarla cuando se la !uita uno deprisa... LO4iablo de &ombreP 3o no soy su !uerida Lreplic Minerva antes de volverse &acia su ta y concluirL. 3 %l no es mi prometido. Langley c&as!ue la lengua mientras coga un panecillo de la bande,a. Lo parti en tres tro"os y comen" a untar uno con mante!uilla. L stoy seguro de !ue tu ta puede guardarnos el secreto. s decir, si insistes en guardarlo. LSonri a lady )&udley y se encogi de &ombrosL. No entiendo por !u% cree !ue debemos ocultar nuestra dic&a. LO/aaaa&P Lgru+ MinervaL. O s usted un fanfarrn de la peor especieP OTn intrusoP OTn embusteroP LHas a tener !ue pulir un poco ms tus cumplidos Lle di,o %lL. sts un poco falta de prctica. J$or !u% no me llamas como me llamaste anoc&e, antes de !ue te de,ara durmiendo, tan satisfec&aK Se &i"o un momento de asombrado silencio en la salita. 4espu%s, lady )&udley se de, caer en una silla con cara de ir a necesitar sus sales. Langley le sirvi una ta"a de t%, pues a la se+ora 2utc&inson le gustaba preparar el t% como a las irlandesas: tan negro como el caf% y el doble de fuerte. )ogi las pin"as del a"(car y pregunt: LJTn terrn o dosK LO*&, deme esoP Le>clam Minerva y, rodeando la mesa, le arrebat las pin"as de la mano. )ogi &bilmente un terrn y luego otro y los puso en el t% de su ta con la e>perta desenvoltura propia de

una damaL. 1a, Jests bienK LSu vo" son ba,a y llena de preocupacinL. No debes &acer caso a lord Langley. )reo !ue est completamente loco. LLoco por ti, desde luego Lrepuso %l alargando un bra"o y enla"ndola por la cintura. Minerva le apart la mano y se fue al otro lado de la mesa, &ec&a una furia. Langley se reclin en su silla y admir el temple y la firme"a de Minerva cuando se situ en la cabecera de la mesa con aspecto de ser muy capa" de servirlo a %l como segundo plato. ntre tanto, lady )&udley &aba cogido una cuc&arilla y se &aba puesto a remover su t% a toda velocidad. LS% !ue esto &a debido de sorprenderle un po!uitn, milady L le di,o Langley. /l ver !ue ella le lan"aba una mirada encendida, sonri y vio asomar un brillo en su mirada. /s pues, no estaba tan escandali"ada como pareca. 0ien, nunca vena mal tener una aliada. LLe ruego crea !ue abrigo las me,ores intenciones para con su sobrina. /mbos ignoraron el bronco bufido !ue profiri su EprometidaF. Minerva se apresur a tomar la iniciativa. L1a 0edelia, !ue sepas !ue en realidad este crpula apareci a!u anoc&e... LLa semana pasada Lpuntuali" %l. LO/noc&eP Linsisti Minerva. LJLa semana pasadaK LLady )&udley c&as!ue la lenguaL. OMinervaP OSu% barbaridadP / una viuda se le permiten ciertas libertades, si es discreta, claro, pero esto... esto... LNada de lo !ue dice es cierto Lafirm Minerva al tiempo !ue cru"aba los bra"osL. J/ !ui%n vas a creerK J/ %l o a mK Lady )&udley mir a uno y a otro y luego sigui removiendo su t%. L sto es muy desconcertante, !uerida. LSupongo !ue &a de serlo Lrepuso LangleyL descubrir tan repentinamente !ue su sobrina &a cado por completo ba,o mi &ec&i"o. $ero lo cierto es !ue &e sido yo !uien &a cado ba,o el suyo. Hio !ue Minerva frunca el entrece,o con gesto furioso. LJSuien &a cadoK O4eb tirarlo por la ventana cuando tuve oportunidadP LO$ero, Minerva, !u% barbaridades dicesP Le>clam ta 0edelia, y c&as!ue de nuevo la lengua.

LS, en efecto Lconvino LangleyL. )i+monos a los &ec&os: &e estado viviendo con su generosa y muy &ospitalaria sobrina desde el martes de la semana pasada. =ue entonces lady )&udley !uien profiri un bufido muy poco delicado. Langley no supo, sin embargo, si se deba a !ue &ubiera estado alo,ado en a!uella casa, o a la idea de !ue pudiera considerarse a su sobrina Egenerosa y &ospitalariaF. LJ s cierto !ue lleva una semana viviendo a!uK Lpregunt la dama a su sobrina. LO4esde luego !ue noP Lcontest Minerva. Langley se ec& &acia delante y le sonri. LMi !uerida ni+a, no tenemos nada de !u% avergon"arnos, aun!ue no me cabe ninguna duda de !ue algunos encontrarn escandaloso el afecto !ue sentimos el uno por el otro... LGuinoso, para ser ms e>actos Lagreg lady )&udley. L >acto Lrepuso %l, asintiendo con la cabe"aL, pero J!u% otra cosa podemos &acer, si nuestra mutua pasin es innegableK LSe volvi &acia lady )&udleyL. $ara responder a su pregunta, s, &e estado viviendo a!u. Muy a gusto. 4esde &ace una semana. LOSanto cieloP Le>clam la se+oraL. OSu% escndaloP LTn disparate de principio a fin, eso es lo !ue es Lreplic Minerva antes de se+alar a Langley meneando el dedoL. /clreselo inmediatamente. Ml inclin un poco la cabe"a. LSi insistes... L-nsisto. Langley levant los o,os y sonri. L/noc&e, tras un delicioso trope"n en la cama de su sobrina, le ped matrimonio y ella acept con un beso de lo ms gratificante. Sonri triunfante a Minerva, pues nada de lo !ue acababa de decir era mentira. LO/&, !u% cara ms duraP Le>clam ella poni%ndose en pieL. OSalga de mi casaP LJ4espu%s de lo de anoc&eK LMene la cabe"a y se recost de nuevo en su asientoL. Nunca. /dems, tengo !ue recuperar mi levita. LOMinerva Sterling, no me esperaba esto de tiP Ldeclar lady )&udleyL. sto... 0ien, esto pasa de casta+o oscuro. No pienso permitir !ue una sobrina ma se convierta en una de esas viudas, esas &orribles y licenciosas criaturas sobre las !ue todo el mundo murmura

y a las !ue nadie recibe en su casa. No veo !ue puedas &acer otra cosa !ue casarte, sobre todo si este &ombre lleva viviendo contigo una semana. Se estremeci y ec& mano de otro terrn de a"(car. Minerva se gir &acia Langley. LNo &ay pruebas de lo !ue afirma. s slo su palabra. staba claro lo !ue !uera insinuar. JSui%n iba a creerlo a %l, un afamado libertino, un caballero al !ue muc&os consideraban culpable de traicinK $ero ella apenas lo conoca, por!ue, de &aberlo conocido, &abra sabido !ue Langley no estaba derrotado a(n. $ues la primera regla !ue le &aba ense+ado Aeorge llyson muc&os a+os atrs era a servirse de la verdad en provec&o propio. 3 la verdad estaba firmemente de su lado. LMinerva, mi !uerida ni+a, yo s tengo pruebas. Tn testigo de lo ms fiable. Tn testigo !ue estoy seguro de !ue estar ms !ue dispuesto a corroborar mi &istoria. $or toda la ciudad. LJSui%nK JLa se+ora 2utc&insonK Lpregunt MinervaL. J staba sobria cuando llegK J spera !ue la buena sociedad la crea a ella y no a mK Lbalbuci casi sin aliento. L n serio, Minerva, &ay !ue pulir ese tacto. Langley lan" una mirada a lady )&udley y sacudi la cabe"a. $ara su regoci,o, la se+ora asinti con la cabe"a, dndole la ra"n. LSiempre &a sido demasiado brusca Lasever lady )&udley. Ml le sonri. L$or suerte, en mi opinin %se es uno de sus me,ores rasgos. L$ues es usted el primero Lmascull ta 0edelia ,usto antes de saborear su t%. Luego &undi de nuevo las pin"as en el a"ucarero y eligi otro terrn de los grandes. LO*&, cmo se atreveP Lfarfull MinervaL. J)mo es posible !ue algo mo le pare"ca EencantadorF cuando no me conoce en absolutoK L1e asombraras de cuntas cosas puede averiguar un &ombre de una mu,er con slo besarla. Minerva abri la boca para decir algo, pero no le sali la vo". Lady )&udley no tuvo ese problema. LO$or 4ios, MinervaP OSu% indecente te &as vueltoP O0esar a un desconocidoP L/ su prometido Lpuntuali" Langley, levantando la mirada de su panecilloL. 4e desconocido, nada.

L0ueno, eso espero Ldeclar lady )&udleyL. $or!ue bastante malo es ya !ue te &ayas comprometido sin contrselo a tu (nica pariente. L2i"o una pausa y luego sus o,os se agrandaronL. OLa culpa la tiene esa descarada de Lucy SterlingP Hiviendo con ella se te &abrn metido toda clase de ideas absurdas en la cabe"a. LJ3o, indecenteK Lle pregunt Minerva, balbuciendoL. JNo se te &a ocurrido pensar ni una sola ve" !ue !ui"s est% mintiendoK LJ$or !u% iba a decir !ue te &e besado si fuera mentiraK L pregunt Langley mientras estiraba el bra"o &acia el plato de panecillos y se lo ofreca a lady )&udley, !ue cogi uno y, siguiendo su e,emplo, lo parti en tro"osL. Lo cierto es !ue fue muy esclarecedor. LOTyP OTyyyyy, ser...P Lbalbuci ella. LTsted tambi%n se las trae, Jno es ciertoK Ldi,o lady )&udley dirigi%ndose a Langley, pero su vo" careca del tono de censura !ue &aba dedicado a Lucy Sterling apenas unos segundos antes. 4e &ec&o, le sonri. L sto &a ido demasiado le,os Lafirm Minerva, !ue &aba empe"ado a pasearse de un lado a otro ,unto a la cabecera de la mesaL. ntonces, J!ui%n es ese testigo !ue, seg(n dice, puede corroborar su &istoriaK L$ues una dama, naturalmente. L3o no Lrepuso Minerva. Langley gui+ un o,o a lady )&udley y sonri a continuacin a su renuente prometida. LSuerida ma, no se me ocurrira llamarte as. La boca de Minerva !ued de nuevo abierta, esta ve" formando una gran EoF. )on los &ombros tensos por la indignacin, pareci lista para arrearle con la bande,a. LJNo me llamara Euna damaFK L0ueno, &e de confesar !ue no nos conocemos tan bien como para !ue pueda &acer esa distincin. Lo !ue intentaba decir es !ue no te llamara como testigo de mi defensa. LJ3 !u% tal como testigo de su funeralK Lreplic ella. Lady )&udley comen" a rerse con un gor,eo mientras los dardos volaban de un lado a otro de la mesa. $ero cuando Minerva le lan" una mirada furibunda, su ta tuvo la prudencia de aparentar !ue estaba tosiendo. LJSui%n es ese testigo, entoncesK Lpregunt Minerva con aspere"a.

Herdaderamente, tena !ue aprender la segunda leccin del buen espa. La primera era aprender a conservar el pelle,o y la segunda a no &acer nunca una pregunta cuya respuesta no !uera escuc&arse. 3 lo cierto era !ue Minerva no !uera escuc&ar a!uella respuesta. $ero Langley se la dio de todos modos: LLa se+orita ?nolles. L1ia Ldi,o Minerva como si maldi,era a!uel nombre. 1uvo el buen sentido de reconocer !ue el enemigo la &aba desbordado y acorralado. Se de, caer en una silla, como &aba &ec&o su ta poco antes. L ntonces, Jesa tunantuela no te &a dic&o nadaK Lpregunt lady )&udley a su sobrina. Minerva neg con la cabe"a. LNi una palabra. sta ve" fue Langley !uien buf. L)laro !ue no. staba demasiado ocupada vacindome los bolsillos cada noc&e, ,ugando al veintiuno. 4e &aber sabido lo !ue ense+an a las ,ovencitas en esos colegios de 0at&, ,ams &abra mandado a mi =elicity y mi 1&alia a uno de ellos. Me estreme"co al ver en lo !ue se &an convertido. L)omo casi todo el mundo Lle pareci or !ue mascullaba lady )&udleyL. Tnas muc&ac&as encantadoras Lse corrigi la se+ora cuando vio !ue la estaban mirando. L1a 0edelia Lcomen" a decir Minerva, llevndose la mano a la frente como si le doliera la cabe"aL, J!u% &as venido a &acer a!u esta ma+anaK J s !ue tu cocinera no te &ace el desayunoK L4esayun% &ace &oras. Soy una avecilla madrugadora, !uerida. Tna avecilla madrugadora. LSe inclin &acia delante y le confes a LangleyL: l doctor =ran@lin estuvo en tiempos un poco prendado de m, y a m me encanta citar sus dic&os. L$or lo !ue &e odo contar de usted, se+ora Lrepuso Langley en son de bromaL, =ran@lin no fue el (nico. Siempre &a sido usted la dama a la !ue corte,ar. Me atrevera a decir, al verla, !ue &ace usted caso de su recomendacin de tomar ba+os de aire. La insinuacin &i"o sonro,arse a lady )&udley. LOSu% pcaro es ustedP /l otro lado de la mesa Minerva gru+ y levant los o,os al cielo. L n serio, tita, Ja !u% &as venidoK La se+ora c&as!ue la lengua y agit la servilleta mirando a su

sobrina. LJ s !ue no recuerdas !ue promet a ese &ata,o de tatas !ue &oy iramos de comprasK Minerva mir a su ta. LJLo di,iste en serioK L1( me,or !ue nadie deberas saber !ue, en cuestin de compras, siempre &ablo en serio. )omo a propsito, las se+oras comen"aron a entrar en la salita en ese momento, 0rigid con un vestido de color a"ul "afiro y =nuddles a sus piesU detrs de ella, Lucia con un vestido rosa !ue real"aba su cabello oscuro y su esbelta figuraU 2elga, en cambio, se &aba decantado por el ro,o Qro,o granate, con to!ues de negro a!u y allR y, por (ltimo, 1as&a iba toda de negro. 1as&a siempre se vesta de negro por!ue ese color acentuaba el rubio de su pelo y la blancura de su piel, y la &aca parecer casi frgil dentro de su atuendo. Tn error !ue &aba &ec&o pensar a muc&os &ombres !ue necesitaba !ue la rescataran, protegieran o cuidaran. Langley se acobard. No poda volver a cometer ese error. )on ninguna de ellas. Sera como pensar !ue uno poda coger una ,oya de la vitrina de la ,oyera Gundell W 0ridges sin !ue lo pillaran. * lo castigaran. LOLangley, !ueridoP Lronrone 1as&a mientras rodeaba a las dems con su agilidad de felinoL. J2as dormido bienK LSera me,or preguntar cmo &a dormido usted, lady Standon Ldi,o Lucia con una sonrisa perfecta al tiempo !ue taladraba con los o,os a su oponente. Langley siempre &aba sospec&ado !ue la du!uesa tena ms sangre de los 0orgia de la !ue deca. 1as&a ignor su comentario y contest con uno de su cosec&a: LNo debemos fisgonear, se+oras. Lo !ue &ace una pare,a de prometidos a altas &oras de la noc&e en la alcoba de la dama no es tan difcil de imaginar. LMir a Minerva como si la calibrara de un vista"oL. )asi siempre, al menos. LOSanto cielo, as !ue es ciertoP Le>clam lady )&udleyL. J staba usted en su &abitacinK LMe confieso culpable Lcontest %l con una sonrisa. LLo veis, ya lo deca yo Lcoment LuciaL. ste compromiso es una locura. Ni si!uiera la ta lo sabe. LO >actoP Ldi,o MinervaL. No &ay compromiso !ue valga.

Lady )&udley se puso en pie y mir de frente a su sobrina. L$ues si no lo &aba antes, a&ora lo &ay. 1a 0edelia fue fiel a su palabra. 3, fiel a su carcter, no permiti !ue le llevaran la contraria sobre a!uella cuestin. Si Minerva y Langley &aban sido sorprendidos en estado de semidesnude" o, como di,o de manera tan pertinente tata Lucia Ein flagrante delictoF, entonces estaban prometidos, y cuanto antes se casaran, me,or !ue me,or. /s pues, dando un "apata"o, la indomable lady )&udley &i"o salir a las otras se+oras con la e>cusa de !ue !uera su conse,o para encargar un buen a,uar para la novia, y de, a Minerva a solas con Langley. Minerva respir &ondo y se di,o !ue no debera &aber abierto la puerta la noc&e anterior, ni de,ar entrar a las EtatasF. Ni si!uiera debera &aber de,ado entrar a ta 0edelia. 3, ciertamente, debera &aber llamado al e>terminador de ratas para !ue limpiara la casa desde el desvn &asta el stano. La mayor rata de todas estaba arrellanada en su silla, con las manos cru"adas detrs de la cabe"a, con cara ms bien de ser el gato !ue se &aba "ampado al canario, y no la alima+a !ue Minerva saba !ue era. 0ueno, la alima+a no: era demasiado guapo para llamarlo as. / decir verdad, Jcmo se las ingeniaba un &ombre de su edad para seguir siendo tan apuesto, tan encantador, tan absolutamente deseableK 4espu%s, a pesar de s misma, Minerva no pudo evitar preguntarse cuntos a+os tena e>actamente. / fin de cuentas, tena dos &i,as adultas. <rri+a -a% un eje(plar del anuario 4ebrettNs. C!-ale un ,istazo/// ONoP No iba a empe"ar a informarse sobre la vida de lord Langley, ni a permitir !ue la obligaran a casarse con %l. No se lo permitira a nadie. $ero, si &aba aprendido algo durante sus largos a+os de viudedad, era a tener paciencia y a esperar el momento oportuno. /s pues, se sent y se recompuso mientras la ta 0edelia &aca salir a las damas por la puerta principal. 0ueno, a todas menos a una, por!ue al parecer tata 2elga tena otros planes y se negaba a salir tan rpido. 1ras ordenar a su doncella !ue fuera a averiguar !u% &aba sido de las salc&ic&as !ue &aba encargado, volvi a subir las

escaleras &ec&a una furia mientras re"ongaba en su idioma, Minerva supuso !ue e>playndose contra la &ospitalidad britnica. Mirando por la puerta de la salita de ma+ana, se sonri, pues muy pronto dara a la margravina de /nsbac& y al resto de sus compa+eras una leccin de &ospitalidad britnica !ue &ara !ue &asta ellas se sonro,aran. $ero primero tena !ue encargarse de Langley, la fuente de todos sus problemas. 4espu%s de !ue se cerrara la puerta principal y la margravina cerrara la de su &abitacin en el piso de arriba, Minerva cont &asta veinte. Luego se puso en pie, cru" la sala y se detuvo delante de %l. Lord Langley le sonri como lo !ue era: un tru&n impenitente. LJHienes a darle un beso de buenos das a tu prometidoK Minerva se inclin &acia delante, puso suavemente las dos manos sobre su pec&o y sonri con muc&a dul"ura. Luego, lo empu, &acia atrs. Langley cay al suelo con satisfactorio estruendo. /cabado su primer traba,o sucio, Minerva se sacudi las manos y luego las faldas, y volvi a cru"ar la &abitacin. ntre tanto, se oy un pataleo y el ara+ar de la silla cuando el barn intent levantarse. LO$or todos los santos, mu,erP J s !ue intentas matarmeK Minerva desli" de nuevo la mirada &acia el candelero de plata !ue &aba en el aparador y se lo pens un momento. Luego suspir y se di,o resignada !ue, al menos de momento, matarlo no era lo ms acertado. 1ena !ue dar por sentado, y con acierto, !ue la du!uesa de 2ollindra@e se enfadara con ella ms de lo !ue ya lo estaba si a+ada a sus faltas contra la familia Sterling la de asesinar al padre de Su >celencia, por muy tru&n !ue %ste fuese. Mientras, Langley &aba logrado ponerse en pie. L so no era necesario Lle di,o al tiempo !ue endere"aba la silla y se tiraba del c&aleco para colocarlo en su sitio. L$ero &a sido muy satisfactorio, Lrepuso ella con una sonrisa. LMse no es modo de saludar a un novio Lcoment Langley y, acomodndose de nuevo en su asiento, ec& mano de la teteraL. J$uedoK Lpregunt, se+alando su ta"a con la cabe"a. LNo, gracias Lrespondi ella. 3 vio consternada !ue %l llenaba su propia ta"a y comen"aba luego a servirse tocino, salmn a&umado y otro panecilloL. 3o !ue usted no me pondra muy cmodo. No va a !uedarse.

LJ3 adnde voy a irK LNo podemos vivir ,untos en esta casa. LSu estmago se !ue, con un gru+ido, pues la comida despeda un olor delicioso, y tena &ambre. / pesar de !ue saba !ue era un error, ella tambi%n llen su platoL. se tema no admite discusin. /!u no puede !uedarse. LJ$or !u% noK Lpregunt %lL. 1enemos una casa llena de carabinas ms !ue dispuestas, &e de a+adir, a mantenerte bien ale,ada de mi cama. 3, adems, soy muy capa" de refrenarme. s decir, si insistes. L-nsisto, desde luego !ue s. /dems, yo nunca &e reclamado sus atenciones. LNo, supongo !ue no Lreconoci %lL. $ero por lo !ue &e podido ver, !ui" sean ,usto lo !ue necesitas. Minerva &aba escogido ese momento para beber un sorbo de t% y acab escupi%ndolo sobre la mesa. LJ)mo &a dic&oK Langley le sonri y ella no supo si a!uella sonrisa le &aca ms guapo o ms e>asperante. Las dos cosas, resolvi por fin, intentando &acer caso omiso del firme perfil de su barbilla, del &oyuelo de su me,illa y el brillo de sus o,os a"ules. LLo !ue !uiero decir es !ue un compromiso matrimonial podra beneficiarte enormemente Ldi,o como si le sugiriera !ue probara la mermelada de naran,a en ve" de la de fresa. LJ n !u% podra beneficiarme comprometerme con ustedK L pregunt Minerva, de,ando en la mesa su cuc&illo y tenedor. )omo ya le &aba lan"ado otra mirada al candelero, decidi !ue le convena no tener nada mortfero en las manos. Langley se recost en su silla. L)rea !ue sera obvio. L-lumneme. L)on muc&o gusto Lrepuso %lL. s bien sabido !ue a tu ta le encantara verte casada y bien establecida y no tendr reparos en servirse de cual!uier medio a su alcance para obligarte a contraer matrimonio, te guste o no. Minerva dio un respingo. No le costaba imaginarse cmo &aba llegado Langley a esa conclusin: por!ue aun!ue un solo encuentro con ta 0edelia era ms !ue suficiente para deducirlo, sospec&aba !ue 1ia tambi%n &aba tenido algo !ue ver. / a!uella granu,illa le encantaba c&ismorrear, y Minerva poda

imaginarse las &abladuras, pe!ue+as y grandes, !ue la muc&ac&a &abra contado mientras ,ugaba a las cartas con lord Langley. LSi estuvi%ramos prometidos, lady 0edelia de,ara de disfra"arte de doncella &eroica y de mandarte a bailes de mscaras slo para llenar tu libreta de baile con libertinos entrados en a+os y viudos con siete &i,os. Su sonrisa, al concluir, fue como una estocada bien plantada. *&, s, 1ia se &aba lucido. L3 Lprosigui %l, volviendo a fi,ar su atencin en el desayuno mientras &ablabaL si eres capa" de mostrarse ms cari+osa, !ui"s incluso puedas convencer a tus invitadas de !ue ce,en en su empe+o y se vayan. Si no tienen motivo para permanecer en Londres, partirn con la primera marea. L/&, no Lcontest ella, sacudiendo la cabe"aL. Se irn esta misma tarde. Langley no se ri, pero sonri con indulgencia, como si su ingenuidad le resultara enternecedora. LSe irn Linsisti ellaL. 3a &e pedido los carrua,es y, si es necesario, utili"ar% la pistola de 1&omasBCilliam y las ec&ar% por las malas. LJ$iensas ec&ar de tu casa a un lacayo cosaco slo con una pistolaK LSacudi la cabe"aL. spero !ue est%s dispuesta a disparar, por!ue slo as se ir sin el permiso de su se+ora. Minerva frunci los labios y luego, de pronto, se anim. LSi le disparo a usted, no &abr motivo para !ue se !ueden y yo me librar% de todos a la ve". L4escuida, teniendo en cuenta mi reputacin y la vida !ue &e llevado, es muy posible !ue tu deseo se cumpla antes de lo necesario Lcoment %l con su &abitual buen &umor. $ero Minerva no se de, enga+ar, pues &aba en sus palabras algo ms !ue sorna. Tna sombra nota de resignacin. Lo mir con desconfian"a, pero por algo era Langley un afamado diplomtico. Le sonri mansamente y sigui comi%ndose su desayuno. LJSu% provec&o sacara usted de seme,ante componendaK 2aba evitado a propsito la palabra EcompromisoF. L-nsisto, Jno es obvioK L1om un rpido sorbo de t%L. No tengo deseos de casarme, pero me temo !ue me &a sido difcil, por no decir imposible, convencer a los dems de ello. Si estuviera comprometido contigo, !uedara inmediatamente fuera de la li"a

matrimonial y sera libre de vivir mi vida sin miedo a una complicacin inoportuna. LSe detuvo un momentoL. so, y mi novia"go contigo, mi encantadora y formal lady Standon, &ara muc&o para devolverme mi posicin dentro de la buena sociedad. 1an malo no puedo ser, si &e sido capa" de convencerte para !ue volvieras a casarte. /ll &aba algo ms, se di,o Minerva. $or!ue, si slo se trataba de evitar el matrimonio, Jacaso no &aba demostrado Langley !ue era muy capa" de &acerloK 2aba, sin embargo, algo tan irresistible en su oferta... Se !uitara de encima a ta 0edelia. Sus &u%spedes se marc&aran. 3 tendra libertad para vivir como se le anto,ara, igual !ue deseaba %l. S, resultaba tentador aceptar lo !ue le estaba ofreciendo, pero luego las cadenas del matrimonio la devolvieron al presente con su estr%pito. 3 &aba, adems, otro factor a tener en cuenta: ta 0edelia. No podran darle largas eternamente, tarde o temprano llevara a rastras a lord Langley a la oficina del ar"obispo para pedir una licencia especial. l &ombre !ue tena ante s poda ser el espa ms escurridi"o de toda -nglaterra, pero Minerva tema ms las &a"a+as de casamentera de ta 0edelia. Lord Langley poda &aber enga+ado a Napolen, pero a la c%lebre lady )&udley no podra darle gato por liebre. LNo Lcontest sacudiendo la cabe"aL. No pienso aceptar ning(n pacto. No &abr compromiso. Ni novia"go. $refiero afrontar el escndalo !ue causar mi rec&a"o !ue encontrarme metida &asta el cuello en algo !ue ninguno de los dos desea y de lo !ue no podremos escapar. Langley mene la cabe"a y pareci dispuesto a &acer lo !ue, seg(n se contaba, &aca tan bien: ponerse embaucador y no, desde luego, lo otro !ue tambi%n tena fama de &acer a la perfeccin, cuando la entrada de la se+ora 2utc&inson le &i"o pararse en seco. L/&, a!u est Ldi,o el ama de llaves, tendi%ndole una nota a MinervaL. 2a llegado esto para usted. l tipo &a dic&o !ue esperaba respuesta. Minerva cogi el tro"o de papel y respir &ondo: ,ams podra acostumbrarse a los pocos refinados modales de la se+ora 2utc&inson. n cual!uier otra casa la &abran despedido por su descaro y su nulo sentido de la propiedad. )laro !ue nadie &aca unos panecillos como los suyos.

3 eso ya era algo, se di,o Minerva mientras miraba la nota doblada y sucia !ue tena entre las manos. Lad% Standon. stuvo a punto de de,arla caer al ver la letra apresurada !ue figuraba en la parte delantera. O4ios mo, noP No poda ser. Mir de nuevo la letra mientras el latido de su cora"n se ralenti"aba &asta &acerse sordo y violento. 2abra reconocido a!uella letra en cual!uier parte. 1ras ec&ar una o,eada a Langley, !ue estaba embaucando a la se+ora 2utc&inson poniendo por las nubes sus pasteles, desli" un dedo tembloroso ba,o el sencillo sello de la nota. Lo !ue &aba dentro era peor de lo !ue tema. E l dinero est tardando. >plcate. -nmediatamente.F Holvi a doblar la nota y se la guard en la manga, escondida, pero no olvidada. Gespir &ondo de nuevo para calmar sus miembros temblorosos y logr componer una sonrisa remilgada. LJ2a dic&o el &ombre !ue esperabaK L$ues s. st fuera, detrs. Tn golfo y un caradura. JLe digo al &ombre de Lucy !ue se encargue de %lK LNo, no Lle di,o Minerva, levantndose bruscamenteL. No es necesario. LJ*curre algoK Lpregunt Langley al ponerse en pie, mientras se limpiaba la boca con la servilleta y la de,aba en el platoL. J$uedo ayudar en algoK LNo Lcontest precipitadamente, sacudiendo la cabe"aL. s slo el pintor, !ue !uiere &acerme unas preguntas sobre los colores !ue !uera para esta &abitacin. L2i"o una pausa y apoy la mano sobre el pu+o de su manga, donde &aba guardado la notaL. Ser me,or !ue me encargue de ello enseguida para !ue no se retrase el traba,o. $or favor, lord Langley, siga desayunando. LNuestra conversacin no &a terminado, milady Lrepuso %l mientras ella sala a toda prisa, sin &acer caso de sus palabras. Langley mir a la se+ora 2utc&insonL. JNo le parece un poco raro el comportamiento de la se+oraK l ama de llaves se encogi de &ombros. LTstedes los se+oritos estn todos un poco mal de la a"otea, ya !ue me lo pregunta. LSiento &aberlo &ec&o Lcontest Langley, y mir &acia la puerta por la !ue &aba &uido Minerva.

4ap'tulo 5 E... aun!ue no por muc&o tiempo.F )onclusin del conse,o de tata 1as&a

Minerva se detuvo en la puerta trasera y estir la mano tr%mula &acia el pomo. L$uedes &acerlo Lse di,o en vo" ba,aL. $uedes enfrentarte a %l. 2aca tantos a+os... J)unto tiempo &acaK 4oce a+os desde !ue descubriera la verdad sobre el amor. Sobre %l. $areca una eternidad. 2aba sido, como mnimo, en otra vida. n una vida !ue no !uera revisitar. 3 sin embargo all estaba, a punto de enfrentarse a un pasado !ue &aba intentado mantener enterrado todos esos a+os. Sus dedos rodearon el pomo y empu,aron la puerta. Mirando &acia atrs para asegurarse de !ue nadie la vea, sali al ,ardn y ec& a andar por el desnivelado sendero, &acia la ver,a, mientras se preparaba para volver a verlo. $ero cuando sali al calle,n, lo encontr desierto. Mir a derec&a e i"!uierda y una fuga" sensacin de alivio se apoder de ella. Se &aba e!uivocado. No era %l. /&, pero s lo era. Iusto entonces, de la puerta !ue llevaba al ,ardn del otro lado de la calle, sali una figura alta y fornida. LMaggie, mi ni+a, f,ate. Minerva se !ued inmvil. Maggie. No la &aban llamado as desde el da en !ue su padre la &aba llevado a rastras por el pasillo de la iglesia para casarla con $&ilip Sterling. 3 en ve" de &allar consuelo al orse llamar por a!uel vie,o diminutivo !ue ya nadie usaba desde &aca tanto tiempo, sinti una sacudida de &orror. LNo me llames as Ldi,o, irgui%ndose. Eres la (ar"uesa de Standon/ Lo eres/ 4ontra eso no puede -a!er nada . /&, pero s poda. LJSu% pasa, Maggie, mi ni+aK J1an se+orona eres a&ora !ue no reconoces a un vie,o amigoK No tanto, o no &abras venido

corriendo en cuanto &e aparcado. -gual !ue en los vie,os tiempos, Je&K LJSu% remedio me !uedaK L)ru" los bra"os sobre el pec&o y lan" otra mirada furtiva a un lado y otro del calle,n desiertoL. 4i lo !ue tengas !ue decir y mrc&ate antes de !ue alguien me vea contigo. Me ,ea % se pregunte "u1 esto% -a!iendo a"u' .uera/// L)on!ue te &as vuelto !uis!uillosa, Je&K $ero yo s% !ue no lo eres tanto, JverdadK 1e conoc cuando no eras tan fina y todava eras mi Maggie. $ara consternacin de Minerva, cru" el calle,n con el mismo paso decidido !ue anta+o la &aba &ec&o fi,arse en %l. 3, por desgracia, segua siendo tan misteriosamente guapo como entonces. Pero no tanto !o(o Langle%, se descubri pensando. $or!ue, mientras !ue el barn era alegre y encantador, a!uel &ombre destilaba un turbio misterio. Se detuvo ante ella y le sonri. /!uella sonrisa &abra &ec&o !ue se le parara el cora"n doce a+os antes. $ero %sa era la venta,a de !ue pasara el tiempo y de alcan"ar una edad en la !ue la mirada ,uvenil daba paso a una lucide" !ue le permita a una ver ms all del espe,ismo de un rostro enigmtico y una mirada so+adora. $or!ue Aerald /dlington ya no encerraba ning(n misterio. No para ella. 1odo lo !ue anta+o le &aba parecido tan e>citante, tan enigmtico en %l, se &aba desvelado con suma facilidad: Aerald careca de cora"n y de sentido de la lealtad. 3 nunca la &aba !uerido. $ero eso no significaba !ue no pudiera ,uguetear con ella. Sue no pudiera ,ugar al gato y al ratn. /!uel ,uego lo conoca muy bien. L0ueno, Margaret *Dens, puedes ponerte de punta en blanco y llamarte por el ttulo !ue !uieras, !ue en el fondo los dos sabemos !ue siempre sers la &i,a bastarda del vie,o Ailston. Mi fogosa Maggie. Mi !ueridsima esposa. 4esde su puesto ,unto a la ventana de la salita, Langley vio a lady Standon cru"ar a &urtadillas el ,ardn, como una ladrona. J$or !u% iba a encontrarse con el EpintorF en las cuadrasK Langley &aba pasado demasiados a+os desvelando secretos a,enos como para no empe"ar a preguntarse !u% estaba escondiendo Minerva Sterling. L4e modo !ue usted tambi%n tiene sus secretos, Jno es as, lady StandonK Lse pregunt en vo" ba,a.

*y detrs de %l el c&irrido delator del suelo del pasillo y un instante despu%s la vo" de una mu,er puso fin a sus cavilaciones. LS!-atzi, Jcmo es posible !ue te interese algo de este &orrible lugarK 2elga. 4ebera &aber imaginado !ue su renuencia a salir tan temprano no era ms !ue una e>cusa. n efecto, caba suponer !ue, si alguien era un ave madrugadora, era precisamente a!uella mu,er, aguda de vista y lista para arrebatar cual!uier cosa en la !ue pusiera sus miras. ntr en la sala sin !ue mediara invitacin. LJ sts soloK 4ios mo, !u% confiada es tu amada novia. )laro !ue ella no te conoce como yo. Langley se volvi, pues no convena dar largo rato la espalda a Cil&elmina, la margravina de /nsbac&. La salud educadamente con una inclinacin de cabe"a. No, no era mu,er con la !ue conviniera ,ugar. Ni a la !ue conviniera dar el ms mnimo aliento. LJ4nde estK Lpregunt 2elga, mirando su sitio vaco en la mesa al tiempo !ue esbo"aba lentamente una sonrisa. LSi te refieres a mi prometida, &a salido a &ablar con un obrero. 2elga levant la mirada y lade la cabe"a como si no &ubiera odo bien. LJ/ &ablar con un obreroK OSu% vulgaridadP LSe detuvo y pas un dedo por el respaldo de la sillaL. 3 !u% oportuno. Luego rode la mesa movi%ndose como una anguila, &acia %l. LMargravina Ldi,o Langley con toda la formalidad de !ue fue capa". L2elga Llo corrigi ellaL. JGecuerdas cuando me llamabas asK LS, lo recuerdo Lrepuso, y se apart de ella, colocando una silla en su caminoL. )reo !ue a tu marido le resultaba bastante ofensivo. LSe detuvo y la mir por encima del &ombroL. $or cierto, J!u% tal est el margraveK LMuerto Lcontest 2elga sin se+al alguna de remordimiento, ni de lstima. L)unto lo siento Ldi,o Langley, refiri%ndose ms bien a s mismo. )asi contaba con !ue el vie,o apareciera con toda su pompa para llevar a su descarriada esposa de vuelta a /nsbac&, al lugar !ue le corresponda. LNo es necesario !ue me des el p%same Lcontest 2elga,

mirndose las u+asL. ra un cerdo. )ierto. $ero aun as de ve" en cuando &aba sido capa" de imponerse a su manipuladora esposa. 4urante a!uella breve conversacin, 2elga &aba logrado acercarse. LJSu% te &a pasado, S!-atziK LNada. )omo ves, estoy bien. lla mene la cabe"a. L2as cambiado. No eres el mismo. L l tiempo siempre se las arregla para obrar ese efecto sobre todos nosotros Lrepuso %lL. Mrame. stoy prometido... LO0a&P Lcontest ella, desde+ando el lugar de lady Standon con un airoso ademn. L3 tengo intencin de retirarme al campo. 2elga se ec& a rer. / carca,adas. Langley &i"o una mueca, pues por desgracia a!u%lla no era una de sus cualidades ms favorecedoras. LO*&, no, S!-atziP O0astaP ONo puedes &ablar en serioP LSe agarr al respaldo de una silla para sostenerseL. J1(, en el campoK OSu% desperdicioP OSu% absurdoP LNo para m Ldi,o %l con una conviccin !ue ni si!uiera saba poseer. $or!ue mientras estaba all parado, con la margravina, ec& la vista atrs y lo !ue durante tantos a+os le &aba parecido divertido y estimulante le pareci de pronto insulso comparado con la posibilidad de instalarse de nuevo en su &ogar, en -nglaterra. Los prados verdes y apacibles. Las gran,as. Los muros de piedra bordeando las calle,uelas. 2aba &ec&o el camino a caballo desde 4over como si despertara de un sue+o. L$uede !ue &aya cambiado. LTmm Ldi,o ella, refle>ivaL. S, no &ay duda. JSe puede saber !u% te pas en $arsK Langley se volvi &acia ella. L0eb demasiado vino Lrespondi, bromeando sobre la noc&e !ue &aba cambiado el curso de su vida. Sue &aba estado a punto de ser su fin. Tna noc&e !ue apenas recordaba por ms !ue lo intentaba. sa noc&e era como una vela apagadaU cuando se e>tingua la lu", no recordaba el mundo de otra maneraL. JSu% sabes t( de $arsK LLo !ue las dems, nada ms. Sue estabas all y desapareciste. Los rumores eran terribles, !uerido. 2e soportado tres

a+os de rumores. Sue estabas muerto. Sue &abas ayudado a 0onaparte. L scupi el nombre del emperador como un &ueso de aceitunaL. $ero yo nunca lo cre. Saba... 1an pronto las palabras salieron de su boca se detuvo, con la mirada fi,a en un lado de la cabe"a de Langley. /larg la mano y toc la cicatri" !ue sala del arran!ue del pelo y, rodeando la ore,a, llegaba casi &asta la parte de atrs de su crneo. ra all donde lo &aban golpeado para de,arlo luego por muerto. L so no estaba a&. 2elga se estremeci cuando separ su cabello y vio &asta dnde llegaba la cicatri". Langley le apart la mano y se ale, de ella. L$uede !ue no te fi,aras bien. Me ca de pe!ue+o, JsabesK Mientras aprenda a montar a caballo. 2elga se ri otra ve" y retrocedi &acia la ventana. l sol de la ma+ana envolvi como una aureola su cabello rubio. L1( no te &as cado de un caballo en toda tu vida. 3o dira ms bien !ue trope"aste con un garrote. * !ue el garrote trope" contigo. J)ul de las dos cosas fueK $uesto !ue no lo saba, Langley no poda decrselo, pero a!uella tanda de preguntas empe"aba a incomodarle. /dems, no confiaba en ella. LJSabe, se+oraK, una de las ra"ones por las !ue adoro a Minerva es !ue no me incordia preguntndome por mi pasado. 2elga sacudi la cabe"a y mir por la ventana mientras sopesaba su respuesta. 3 cuando se volvi para mirarlo, era evidente !ue &aba encontrado la respuesta perfecta. LSui" sea por!ue no !uiere !ue &urgues demasiado en el suyo. Se+al con la cabe"a &acia el ,ardn. / pesar de !ue saba !ue era un error, Langley cru" la &abitacin y ec& un vista"o por la ventana. 3 lo !ue vio contest a varias de las preguntas !ue se &aba formulado antes, y de, en su lugar un montn de dudas por resolver. LOSu%ltame, AeraldP Minerva &aba intentado refugiarse en el ,ardn, pero %l &aba sido ms rpido y la &aba apresado entre sus bra"os. $ero no por muc&o tiempo. Minerva logr ponerle las manos en el pec&o, lo apart

de un empu,n y cerr la puerta del ,ardn para !ue estuvieran de nuevo a solas en el calle,n, a salvo de miradas curiosas. LMenuda forma de recibir a tu marido. L3o no soy tu esposa Lgrito, nunca lo &aba sido. /un!ue una ve" &aba pensado !ue lo sera. 2aba estado locamente enamorada de %l, &asta el punto de estar dispuesta a casarse. 2asta !ue su padre &aba llegado de Londres con la alarmante noticia de !ue iba a casarla con $&ilip Sterling, mar!u%s de Standon y futuro du!ue de 2ollindra@e. LHaya, vaya Lrepuso AeraldL. 1engo una partida de matrimonio en la !ue dice !ue estoy casado con una tal Margaret *Dens y los dos sabemos !ue %sa eres t(. LSe acerc a ella de nuevo, pero esta ve" Minerva se escabull y se volvi para mirarlo de frenteL. JSuieres !ue co,amos un coc&e para ir al Norte, a Ailston 2ouse, a ver si alg(n sirviente recuerda cul de las &i,as del conde eres t(K s una suerte para ti !ue est% tan al Norte !ue sea difcil via,ar &asta all a menudo. LJSu% ests &aciendo a!uK LMinerva apret los dientesL. JSabe ella !ue &as venidoK lla, su &ermana. La verdadera lady Minerva 2artley. Aerald tuvo la delicade"a de parecer un poco avergon"ado. $ero slo un instante. / fin de cuentas, era Aerald. LNo, no lo sabe. $ero Jcmo iba a saberloK 3a no est, para !ue lo sepas. Minerva entorn los prpados. LJ1e &a de,adoK so e>plicara su repentina aparicin en su puerta. Ml se ri como si tal cosa fuera impensable. 3 lo era, claro. Minnie &aba estado tan loca por Aerald como su &ermana. $ero como &i,a legtima del conde, un individuo como Aerald /dlington se &allaba muy por deba,o de su posicin social. 3 a!u%lla &aba sido la primera ve" en !ue Minerva &aba podido aspirar a algo !ue estaba fuera del alcance de su egosta y altanera &ermana. LJ4nde est mi &ermanaK Linsisti. L st muerta. /!uella sencilla afirmacin &i"o !ue Minerva lo mirara de nuevo. JSu &ermana, muertaK No, no poda ser cierto. scudri+ la mirada burlona de Aerald en busca de alg(n brillo !ue denotara su enga+o. 3 al observarlo con atencin, se dio cuenta de algo revelador: no vesta de luto. Tn escalofro corri por su espalda.

LJ)unto tiempo &ace, AeraldK J)undo muri MinnieK Aerald arrastr los pies mientras lo miraba y desvi los o,os. L)inco... puede !ue seis... LJMesesK Ml puso una e>presin burlona. LNo, meses, no. /+os. 2ar unos seis a+os. Minerva se tambale. L$ero no me lo &abas dic&o... LJ3 !u% ibas a &acer, MaggieK J$onerte un bra"alete negro por ellaK J)onfesar la verdadK JSue te casaste con a!uel se+oritingo en su lugarK JSue slo eres la bastarda de tu padreK Minerva tembl por dentro. No de pena, pues saba !ue su &ermana ,ams &aba pensado en ella, como no fuera por el dinero !ue Minerva le enviaba. No, Minnie no &abra derramado una sola lgrima si ella &ubiera muerto, salvo, !ui", por!ue su muerte &abra puesto fin a los pagos regulares. Los pagos/// Si Minnie llevaba muerta todo ese tiempo... ntorn los prpados. LO)mo te atrevesP Lsusurr, temiendo !ue, si daba rienda suelta a su ira y a la pena !ue comen"aba a insinuarse dentro de su cora"n, volvera a ser de nuevo Margaret *Dens y le dara a Aerald su merecidoL. J staba muerta y &as seguido aceptando el dineroK LJ3 por !u% noK Si vives entre algodones es gracias a m. Si no, no valdras un pimiento. LJAracias a tiK LbalbuciL. Me corte,aste y luego te escapaste con mi &ermana a mis espaldas. / espaldas de nuestro padre. L3 por eso t( conseguiste tu ttulo rimbombante. Tn ttulo estupendo, por cierto. /lgo mere"co por &aberte sacado de la cocina y del cuarto del servicio donde te tena tu padre. J/lgoK LO so es un c&anta,eP Aerald se encogi de &ombros con indiferencia. L4ic&o as suena muy feo, Maggie, pero supongo !ue &ay !uien podra verlo de ese modo. 3o, no. 1uvo la audacia de gui+arle un o,o. LSal de a!u Lle espet, se+alando el calle,n. Ml le ba, la mano bruscamente. LNo pienso marc&arme sin mi dinero. $ara eso &e venido. sta semana, cuando fui a 0rig&ton a recoger el pago trimestral, ese

abogado borrac&n me di,o !ue tu cuenta estaba cerrada. Haca. so no se &ace, Maggie. 4e,ar a tu propia familia en la miseria. 4e pronto entenda !u% &aca all Aerald. OSus cuentasP 2aba olvidado por completo la parte de sus ingresos !ue sola transferir discretamente a un abogado de 0rig&ton, !uien a su ve" se encargaba de entregar el dinero a su &ermana. 4esde su destierro a la casa de 0roo@ Street, sus cuentas &aban sido canceladas, al igual !ue las de linor y Lucy. No &aba dinero !ue enviar. 3a no. Lo mir y sonri. LMe temo !ue me &e enemistado con el nuevo du!ue y su esposa. Me &an de,ado sin asignacin. No tengo dinero. Aerald lade la cabe"a y la mir atentamente. L$ero J!u% tontera es %saK No pienso de,ar !ue los de tu ralea me tom%is el pelo. LNo le estoy enga+ando, se+or /dlington, si es eso lo !ue est diciendo. n absoluto Lle di,o con frialdadL. 1engo esta casa para vivir y poco ms. Aerald mir la casa. LJ2ay algo de plata a& dentroK / Minerva se le agot la paciencia. LOSanto cielo, bastantes apuros tengo ya con el du!ueP ONo !uiero ms losP J3 &as visto bien la casaK $uedo asegurarte con toda fran!ue"a !ue no &ay nada de valor en ella. L$uso los bra"os en ,arrasL. 1endrs !ue vivir conforme a tus medios. J1u paga del ,%rcito no...K ntonces repar en algo !ue le &aba e>tra+ado desde el principio, aparte de su repentina llegada: iba sin su uniforme. LO2as vendido tu puesto en el ,%rcitoP Sus palabras sonaron como un reproc&e. $or!ue, naturalmente, lo &abra vendido. 3 luego se &abra gastado &asta el (ltimo peni!ue. J)mo &aba podido amarlo alguna ve"K J)mo &aba podido considerarlo un &%roeK 4e nuevo, sin saber por !u%, pens en lord Langley y en lo distinto !ue era. Langley era un libertino y un seductor, s, pero no era del todo un granu,a, un &ombre capa" de vivir a e>pensas de las mu,eres. LJ3 !u% si lo vendK so no es asunto tuyo. Me sigues debiendo mi paga, eso es lo !ue importa. LMovi la mandbula &acia adelante y &acia atrsL. J1ienes ,oyasK Minerva suspir, e>asperada. LNo. 1odas las ,oyas de los Sterling pertenecen a la du!uesa.

-ncluidos los diamantes Sterling, !ue Minerva &aba olvidado entregar. $or suerte para ella, la du!uesa de 2ollindra@e pareca desconocer !ue tena derec&o a ellos. 3 si no se los &aba entregado a su legtima propietaria, menos a(n iba a entregrselos a Aerald /dlington. Ni si!uiera para guardar su secreto. $refera entregrselos a la du!uesa, lo cual era casi lo mismo. LHamos, Maggie Linsisti %lL. Sigues siendo una preciosidad. JNo &ay nadie a !uien puedas ec&ar el guanteK J*tro de esos carcamales !ue sufra del cora"n y tenga un pie en la tumba, igual !ue el (ltimoK )reo !ue a&ora mismo te vendra muy a mano. Lo !ue le vendra muy a mano sera la pistola de 1&omasB Cilliam. Minerva se maldi,o por no &aberlo pensado antes. Sobre todo a&ora !ue Aerald la estaba presionando para !ue se casara. J$or !u% diantres todo el mundo en Londres pareca empe+ado en verla casadaK )ielo santo, a!uel rufin era igual !ue ta 0edelia. $eor, !ui". LMe temo, se+or /dlington, !ue nuestro acuerdo &a terminado. =ue a pasar por su lado, pero la agarr del codo y la su,et con fuer"a. Minerva vio con estupefaccin !ue levantaba la otra mano como si se dispusiera a propinarle un golpe furioso. L sc(c&ame, se+oritinga Lle susurr al odo violentamente, escupi%ndole las palabrasL. Has a conseguirme el dinero y se acabaron las tonteras, o ir% a casa de ese du!ue y le contar% !ui%n eres en realidad. Luego le ense+ar% mi partida de matrimonio, la !ue dice !ue estoy casado con Margaret *Dens, y e>igir% !ue te entregue a m. La "arande, de propina, slo para asegurarse de !ue le &aba entendido bien. 3 Minerva le &aba entendido, desde luego. LNo te atrevers, Aerald. L)laro !ue me atrever%, no creas !ue no. J3 entonces !u%, MaggieK JSu% &arn los Sterling cuando descubran !ue &an estado a punto de tener a una bastarda por du!uesaK JSu% dirn cuando se enteren de !ue tu padre les dio el cambia"o &ace a+osK J)rees !ue te de,arn volver a entrar en su casaK LSacudi la cabe"aL. 1e ec&arn a la calle con lo puesto, y puede !ue ni eso. Minerva se tambale ligeramente, sintiendo !ue le fla!ueaban

las rodillas. La pesadilla !ue &aba temido durante a+os estaba empe"ando a &acerse realidad. L/s !ue, si no encuentras nada de valor en esa casa para darme lo !ue me debes Lprosigui AeraldL, ya puedes ir buscndote un marido, y rapidito. Minerva intent desasirse, pero su garra era como el tornillo de un &errero. L$uede !ue &aya... Sui"s... 2ay alguien. L/&ora empie"as a entrar en ra"n Ldi,o %l, aflo,ando un poco la manoL. No ser una treta tuya, JverdadK JSlo para darme largasK L2ay una persona Linsisti ellaL. La verdad es !ue me &e comprometido &ace poco, pero casi nadie lo sabe. Aerald la mir como si calculara &asta !u% punto era sincera, y ella a+adi con firme"a: LTn barn. 0ien situado. -gnoraba si Langley tena alg(n dinero propio, pero dudaba de !ue /dlington estuviera al corriente de ese detalle. LJSui%n esK LLord Langley. )omo sospec&aba, /dlington mene la cabe"a. LNo &e odo &ablar de %l. LJ3 por !u% ibas a or &ablar de %lK Lreplic ella, desasi%ndose por finL. s un &ombre &onrado. $osiblemente era muc&o decir, pero a fin de cuentas estaba &ablando con Aerald. 1emi por un momento &aberse precipitado. Se &aba acostumbrado a ser una mar!uesa, una dama, una mu,er a la !ue ning(n caballero se atrevera a golpear, ni si!uiera a llevar la contraria. $ero para a!uel &ombre no era ms !ue Margaret *Dens, la &i,a ilegtima del conde de Ailston. Hio sin embargo con sorpresa y alivio !ue Aerald le sonrea y ba,aba la mano en lugar de agarrarla por deba,o de la barbilla, como sola &acer cuando la &aba corte,ado. LSigues teniendo fuego en las entra+as y la lengua bien afilada, Maggie. /cabas de demostrar lo !ue deca siempre mi madre: E$ueden sacarla a una del stano, pero el stano siempre se !ueda dentro de unaF. /lgo dentro de Minerva se !uebr. 4urante todos a!uellos a+os, mientras la trataban con la deferencia debida a una mar!uesa, a la &i,a

de un conde, &aba olvidado lo !ue significaba no ser ms !ue la bastarda de la cocina. n ese instante, sin embargo, lo record con un fogona"o !ue la sacudi por completo. /garr la manga de Aerald, lo mir a los o,os y di,o con todo el ardor !ue a(n tena en las entra+as: L3 t( &ars bien en recordar el dic&o preferido de mi madre: ESi demasiado canta el gallo vie,o, &ora es de cortarle el pescue"oF. Le pareci por un instante !ue lo senta temblar ba,o sus dedos. Bien. )onvena !ue supiera !ue no &aba olvidado por completo su origen servil. Sui" su padre &ubiera sido el amo y se+or, el conde de su se+oro, pero su madre... su madre &aba sido temible por otros motivos. Aerald la mir fi,amente. Luego solt una risotada intran!uila y apart la manga de su mano. L)sate con ese barn tuyo, Maggie, y usa esa dulce bo!uita para algo !ue no sea soltar amena"as. )onv%ncelo para !ue te asigne una renta generosa. Me &e acostumbrado a tu tren de vida. Se inclin ligeramente ante ella y se volvi para marc&arse. L/&, y no creas !ue no voy a estar vigilndote, Maggie, mi ni+a. -ntenta largarte sin m y ser tu ruina. Minerva pas unos instantes recomponi%ndose mientras /dlington se perda de vista. Saba, sin embargo, !ue no ira muy le,os. Si de algo estaba segura, era de !ue nada agradaba ms a Aerald /dlington !ue el dinero. LMaldito canalla Lmascull al cru"ar la puerta del ,ardn y enfilar el sendero. LJ$roblemas con el pintorK Levant la vista bruscamente y vio con &orror !ue Langley estaba apoyado contra el !uicio de la puerta, con cara de inocencia. )on cara de e>cesiva inocencia. LNada !ue no pueda solventar Ldi,o, irgui%ndose &asta !uedar recta como una vara. LJ$uedo ser de alguna ayudaK Minerva vacil y no se atrevi a mirarlo, pues Langley &aba formulado la pregunta con a!uel aire suyo de candor. 3 si algo &aba aprendido sobre a!uel &ombre en el poco tiempo !ue &aca !ue se conocan era !ue no tena nada de cndido, ni de inocente.

Langley siempre tena un plan. * estaba ma!uinando alguno. LNo, nada Lrespondi para ganar tiempo. * minti, me,or dic&oL. Si me disculpa, tengo !ue revisar mis cuentas. No me gusta descuidarlas. Se pasan por alto muc&os detalles si no est una atenta a cada gasto. L$rctica y minuciosa Lrepuso %l, pensativoL. J sts segura de !ue no puedo ayudarteK Sui" no se me den muy bien las cuentas, pero tengo otros talentos !ue tal ve" te sean (tiles. Minerva no lo dudaba. 3 a decir verdad, al lan"arle una o,eada y esbo"ar una tenue sonrisa, se pregunt si no conocera a alguien !ue pudiera fingir un accidente. nseguida descart la idea, sin embargo. Si se lo preguntaba, a %l, o a 1&omasBCilliam, o a Lucy, tendra !ue e>plicarles por !u% !uera !ue Aerald /dlington acabara en el fondo del 1mesis. J3 !u% dira entoncesK Est0+a(os pro(etidos -asta "ue se es!ap en se!reto !on (i -er(ana % a (' (e trajeron a Londres en lugar de Minnie . $or!ue sucedera e>actamente lo !ue supona /dlington: los Sterling la pondran en la calle sin pensrselo dos veces. J3 !u% decir de ta 0edeliaK JSu% sera de ella si se descubra !ue su amada sobrina era &i,a ilegtimaK No, no poda &acer otra cosa !ue parar los pies a /dlington, y un modo de &acerlo era... L/ decir verdad, lord Langley Ldi,o, parndose en el escaln, a su ladoL, &ay algo !ue s puede &acer por m. Ml inclin la cabe"a. LLo !ue sea, milady. L2e estado pensando en su proposicin... LJSK La mir de soslayo. LS Lcontest apresuradamente, pues no !uera entrar en detalles respecto a su cambio de opinin. /dems, el poco tiempo !ue &aba pasado con lord Langley le &aba permitido descubrir !ue tena vista de &alcn para los pormenores. -gual !ue su &i,a, =elicityL. 3, por tanto, acepto su proposicin... Langley pareci a punto de decir algo, pero ella lo ata, levantado la mano. LSin embargo, tengo tres condiciones. LJSlo tresK Lbrome %l. Minerva &i"o caso omiso y continu:

LNo compartir% su cama. LMi cama del desvn es bastante estrec&a. 3o confiaba en !ue comparti%ramos la tuya. $or el poco tiempo !ue pude disfrutar de ella, me pareci bastante cmoda. lla lo mir levantando una ce,a, y %l sacudi la cabe"a. LSi insistes. Nada de compartir la cama. L3 no &abr ms besos. LJNo ms besosK J3 cmo esperas !ue conven"amos a nadie, y menos a(n a mis vie,os compa+eros de correras, si no nos ven apasionadamente enamorados el uno del otroK L so servir para limpiar su mala reputacin. )omo usted mismo &a dic&o, &a cambiado Lrepuso ella con mordacidad. L4emasiado para mi gusto Lmascull %l, y de nuevo &i"o una ademnL. st bien, nada de besos. J)ul es la tercera condicinK LSue no me avergon"ar con una conducta inadecuada. Langley se !ued callado un momento. Luego sus o,os brillaron, divertidos. LJSu% !uiere decir e>actamente, lady StandonK Minerva frunci los labios y se pens si darle otro empu,n. l condenado saba perfectamente a !u% se refera, pero iba a obligarla a decirlo. $ues bien, lo dira. LNo permitir% !ue mi prometido frecuente a otras se+oras mientras estemos comprometidos en matrimonio. 1engo !ue pensar en mi reputacin, as como en la de mi familia. L3 despu%s de la boda, Jser% libre entonces de ir de flor en florK LLord Langley, este novia"go es un acuerdo temporal. L0ien, me alegra saberlo, ya !ue acabas de cortarme las alas por el momento. LSin duda podr refrenarse unas pocas semanas. LSi no !ueda otro remedio... Se arrim a ella con una sonrisa, como si se dispusiera a sellar su pacto con un beso. LNo, no !ueda otro remedio Lreplic ella, empu,ndolo. Langley se encogi de &ombros, aparentemente impert%rrito por!ue di,o: L3o tambi%n tengo mis condiciones. Minerva, !ue estaba a punto de pasar a su lado y entrar en la casa, se detuvo, recelosa de inmediato.

LJ3 cules son esas condicionesK LSue t( aceptes los mismos t%rminos !ue me &as impuesto. Sue aceptes no compartir mi cama, !ue no me supli!ues ms besos y, lo ms importante, !ue no frecuentes a otros &ombres. Mir &acia la puerta del ,ardn !ue daba al calle,n y enarc una de sus elegantes ce,as. Minerva se !ued de piedra. OSanto 4iosP JSu% &aba vistoK *, peor a(n, J!u% &aba odoK Se !ued mirndolo un momento, esperando a !ue preguntara algo, a !ue de,ara entrever lo !ue saba, pero Langley se !ued all parado, encantadoramente apuesto y en apariencia tan inocente como un corderillo. n otras palabras, !ue no estaba dispuesto a ense+ar sus cartas. L4e acuerdo Lle di,o ella entre dientesL. 4escuide, !ue cumplir% mi parte del trato. L so espero Lle oy decir al pasar apresuradamente a su lado. Langley vio entrar a lady Standon como si se diera a la fuga. $ero poda correr todo lo !ue !uisiera, !ue %l tena intencin de descubrir por !u% le &aba mentido y por !u% &aba aceptado de pronto su falso compromiso matrimonial. Sospec&aba !ue tena algo !ue ver con las constantes ma!uinaciones de lady )&udley y a(n ms con el EpintorF del calle,n. Tn su,eto al !ue !uera ec&ar un vista"o ms de cerca. )ru" el sendero del ,ardn, abri la puerta y recorri a toda prisa el calle,n en la direccin por la !ue &aba visto ale,arse al desconocido. $or!ue, aun!ue se &aba dado prisa en ba,ar las escaleras y salir a &urtadillas al ,ardn para or lo !ue decan, slo &aba logrado entender lo (ltimo !ue a!uel individuo le &aba dic&o a lady Standon: ESer tu ruinaF. JSu% poda tener contra ella a!uel su,eto !ue poda ser tan desastrosoK Lady Standon no pareca de ese tipo de mu,eres. Luego pens en el beso !ue se &aban dado la noc&e anterior... JSui%n &ubiera imaginado !ue poda &aber tanta pasin contenida en una mu,er tan recta y formalK Langley sacudi la cabe"a. ONada de besosP Su% idiote". La

dama arda en deseos de !ue la besaran, aun!ue ella no lo supiera. Lo cual era otro problema. )iertamente, no era una viuda alegre !ue buscara escarceos amorosos a!u y all y disfrutara de la libertad !ue le permita su posicin. Muy al contrario. 1odo lo !ue &aba odo contar a sus sirvientes durante la semana anterior, sumado a la impresin !ue &aba e>trado de ella al conocerla, conduca a pensar !ue lady Standon llevaba una vida absolutamente irreproc&able. La perfecta se+ora respetable. Langley, sin embargo, no estaba muy convencido. /&ora, no. / fin de cuentas, la &aba besado. 3 saba por e>periencia !ue una respetabilidad mantenida con tanto celo sola ser (nicamente un escudo tras el !ue protegerse. $ero Jprotegerse de !u%K 2aba llegado a la es!uina y estaba tan enfrascado en sus pensamientos !ue se trope" con un tipo grandulln !ue vena de frente. Levant la vista y vio a 1&omasBCilliam delante de %l. LIusto la persona !ue necesito Lcoment, pensando en reclutarlo para averiguar !ui%n poda ser el pintor de lady Standon. Sin embargo, la investigacin a la !ue pensaba someter a su flamante prometida se disolvi en cuanto 1&omasBCilliam di,o: LMilord, creo !ue &e encontrado a alguien !ue puede ayudarnos. Mir &acia las concurridas calles de Londres por las !ue &aba desaparecido el EpintorF. No &aba ni rastro del &ombre. No, al parecer lady Standon y sus secretos tendran !ue esperar, de momento.

4ap'tulo 6 ELord Langley es tan disoluto como sospec&bamos desde &ace tiempo. Me !ued% de piedra cuando lo conoc esta tarde en casa de lady Standon. Herdaderamente, no &ay &ombre ms pcaro sobre la fa" de la 1ierra. $ero Jcmo va a mantenerlo entretenido una mu,er tan sosa como Minerva Sterling, a&ora !ue estn prometidosK S, mi !uerida lady =inc&, estn prometidos en matrimonio. JSe imagina lo !ue dir la du!uesa de 2ollindra@e cuando se entereKF =ragmento de una carta de lady Gatcliffe a lady =inc&

<s !ue &as decidido no &uir Ldi,o Langley mientras 1&omasB Cilliam y %l cru"aban Londres para ir a reunirse con un posible contacto perteneciente al =oreign *ffice. 1&omasBCilliam se encogi de &ombros. No era muy dado a &ablar. Los silencios eran su fuerte. L4%,ame adivinar Lprosigui Langley, recostndose en el asiento del simnL. 1e diste cuenta de !ue, si volvas a casa de Lucy y le decas !ue no ibas a !uedarte con lady Standon, tendras !ue reconocer !ue te daba miedo estar en una casa llena de mu,eres. l sirviente e>&al un suspiro de fastidio y cru" los bra"os, con la vista fi,a en la ventanilla. L$or lo visto, a usted no. Langley le sonri. L s mi elemento. 1&omasBCilliam lo mir fi,amente. LJ3 va a casarse con %saK Lad% Standon. L/&, as !ue te &as enterado. 1&omasBCilliam asinti escuetamente. LNo temas. La se+ora y yo tenemos un acuerdo. 4e eso no saldr nada. l sirviente levant las ce,as. LJ sa ta suya tambi%n forma parte del acuerdoK LJSui%n, lady )&udleyK 1&omasBCilliam se encogi de &ombros. LS, %sa. 4e,e plantada a su sobrina y le cortar la cabe"a.

LNo pienso ec&arme atrs de manera des&onrosa. Se detuvo un momento, pensando en lady Standon cuando &aba vuelto al ,ardn: tr%mula y asustada. No, lo (ltimo !ue !uera era aumentar sus motivos de angustia. L/dems, yo s% v%rmelas con lady )&udley y las de su clase. / fin de cuentas, se la ve venir. *, me,or dic&o, se la oye. /l or a!uello, 1&omasBCilliam se ri un poco, pero su regoci,o no dur muc&o. LS, pero eso no lo salvar de la se+orita Lucy. Si le rompe el cora"n a lady Standon, la se+orita Lucy se encargar de li!uidarlo. L 2i"o una breve pausaL. 3 a ella no la ver venir. No, no la vera. Langley tuvo la prudencia de tomarse en serio la advertencia de 1&omasBCilliam, pues no era cosa de risa. No &aba en el =oreign *ffice un solo &ombre entrenado por Aeorge llyson !ue, por bueno !ue fuese, no abrigara en el fondo de su cora"n un terror secreto por la &i,a de su maestro. LNo temas por lady Standon Lle di,o a su amigoL. s demasiado sensata para caer presa de mi encanto. l carrua,e se detuvo y 1&omasBCilliam se+al &acia la puerta con la cabe"a. Llevado por la costumbre, Langley ec& un rpido vista"o por la ventanilla para inspeccionar el lugar donde se dispona a apearse. 3 lo !ue vio no le levant el nimo, precisamente. LJ/!uK 1&omasBCilliam asinti con un gesto. 3 como era prcticamente el (nico &ombre en todo Londres del !ue se fiaba, Langley abri la porte"uela y sali. /l instante se dio cuenta de !ue estaban en uno de los barrios de peor fama de la ciudad. 4etrs de %l se &aban erguido anta+o una gran torre y un relo, !ue marcaban la confluencia de siete calles. /&ora, sin embargo, a!uel lugar no era ms !ue una guarida de ladrones. -ncluso en pleno da reinaba en %l una atmsfera turbia y sombra. ra, adems, el sitio perfecto para matar a un &ombre sin de,ar ni rastro. 3 sin testigos, desde luego. LJSeven 4ialsK Ldi,o ms en tono de sorna !ue de interrogacin. L/ mi contacto le pareci lo me,or. /l parecer, su coc&ero, al !ue &aban tenido !ue pagar por adelantado para !ue les llevara a a!uella direccin, no era de la misma opinin, pues el coc&e se ale, enseguida a toda velocidad.

LJ1u contactoK Ldi,o Langley mientras paseaba la mirada entre el gento !ue pululaba por all, intentando adivinar !ui%n poda ser. n ese momento sali corriendo de entre las sombras una panda de golfillos calle,eros !ue, como cngaros, &icieron un corro a su alrededor y comen"aron a tirarle de la levita, dndole vueltas, gritndose los unos a los otros y mofndose de %l. LO &, e&P Lprotest LangleyL. OSue %se es mi relo,P O3 %sa mi carteraP O3 %se era mi sombreroP L-ntent arrebatarle su c&istera al pilluelo, se la &aban &ec&o de encargo en $ars, pero %ste fue ms rpido y se !uit de su alcance ense+ando al sonrer las mellas de los dientesL. J3 si me ec&aras una mano, 1&omasBCilliamK l otro se !ued en la acera, ri%ndose. $ara cuando los ladron"uelos pararon, le &aban vaciado los bolsillos y Langley se tambaleaba en medio del barro, perple,o y aturdido. )uando por fin consigui enfocar la mirada, descubri !ue 1&omasBCilliam estaba en compa+a de un individuo vestido con toscas cal"as, camisa y c&a!ueta corrientes y un par de recias botas. JSui%n era a!uel &ombreK J l guardin de los c&i!uillos, !ue &aba venido a rematar la faenaK /s fue, en cierto sentido. $ues el &ombre, el ,oven, en realidad, como pudo advertir Langley cuando se ec& &acia atrs el sombrero de ala anc&a, le tendi la mano y di,o: LSoy lord /ndreD StoDe, al servicio de Su Ma,estad. $ara mis agentes y para m es un &onor serle de ayuda. )uando Minerva lleg al refugio de su &abitacin, se &aba olvidado por completo de sus cuentas. LO2ombresP Lmascull al entrar &ec&a una furia y cerrar de un porta"o... al menos, &asta donde se cerraba la puerta sin las dic&osas bisagrasL. OMalditos sean todosP Su padre, Aerald /dlington, el du!ue de 2ollindra@e, 1&omasB Cilliam y... y... Su lista lleg a su fin con un balbuceo cuando vio una levita de lana negra pulcramente doblada en la es!uina de su cama. 3 sobre todo lord Langley, concluy mientras cru"aba la &abitacin con paso resuelto, agarraba la levita olvidada y la arro,aba al suelo. Se le pas por la cabe"a lan"arla por la ventana, !ue era lo !ue

debera &aber &ec&o con su due+o, pero entonces mir la dic&osa prenda !ue &aba contribuido a ponerla en a!uel brete y, en lugar de recogerla y arro,arla por la ventana, se detuvo, pues la levita de Langley &aba !uedado abierta al caer al suelo y en el forro interior distingui una e>tra+a abertura. $areca un bolsillo, o un escondite en el !ue ocultar lo !ue uno no !uera !ue se encontrara fcilmente. No2 no de+es, se di,o. 2usmear en los secretos a,enos era ms bien cosa de Lucy !ue suya, argument. )laro !ue... c& un vista"o a su alrededorU no &aca falta, pues estaba completamente sola, pero aun as no le gustaba fisgonear, se apart de la cama y se sent ,unto a la c&a!ueta. 4esli" la mano por la abertura y sac un pa!uete delgado envuelto con un pa+uelo con la inicial 1 y adornado con florecillas bordadas con sencille" en una es!uina. ?/ 3&ui1n es D?E2 (ilord5, se pregunt. 3Bna antigua a(ante5 3Bna "uerida5 3Bna !on!u+ina5 <lguien tan i(portante "ue -as lle,ado este pa8uelo alg;n tie(po2 a juzgar por lo gastada "ue est0 la tela. 4esdobl cuidadosamente el pa+uelito y encontr dentro un fa,o de cartas atadas con una cinta a"ul clara. *tro misterio, se di,o, pues la cinta des&ilac&ada apenas consegua mantener las cartas unidas. Saltaba a la vista !ue &aba sido atada y desatada en innumerables ocasiones. Las es!uinas y los bordes a,ados del papel amarillento denotaban asimismo !ue a!uellas cartas &aban sido ledas y reledas una y otra ve". =uera lo !ue fuese lo !ue contenan a!uellas cartas, para lord Langley eran ms preciosas !ue el oro y las gemas, pues Minerva comprendi sin sombra de duda !ue las &aba llevado consigo durante a+os, guardadas all, en el bolsillo de la pec&era, encima de su cora"n. Minerva se mordi el labio y observ las cartas !ue sostena en las manos, pensando en lo !ue podan encerrar. 3 aun!ue se di,o !ue sin duda estaran relacionadas con la fama de libertino de Langley, al dar la vuelta al fa,o descubri !ue poda distinguir fcilmente el contenido de la carta de aba,o y la misteriosa E1F !ue ocupaba un lugar tan destacado entre los afectos de Langley. &uerido pap0*

)eli!it% di!e "ue no de+o es!ri+irte por este asunto2 pero te ruego "ue ,uel,as a Anglaterra % nos sa"ues del !olegio de la se8orita E(er%/ )eli!it% di!e "ue no puedes ,ol,er -asta "ue -a%as li(piado tu no(+re2 pero es tan -orri+le estar a"u' sin ti/// Tna pun"ada atraves su pec&o, pues &aba pensado lo peor de a!uel &ombre, en lugar de sospec&ar dnde residan sus verdaderos afectos. O)un difcil resultaba creer !ue Langley, el lord Langley de las amantes y las c%lebres aventuras amorosas, de fama demasiado escandalosa para &ablar de ella, albergara un cari+o tan tierno !ue llevara a!uellas cartas en secretoP No eran recuerdos de alg(n amor furtivo, ni el retrato de una e>tica dama e>tran,era con los o,os pintados de @o&l, sino las s(plicas amorosamente escritas de su E1F. La te de 1&alia Langley. Su &i,a. La gemela de =elicity Langley. No necesit leer ms, pero estuvo largo rato con el fa,o de cartas en las manos mientras las palabras de 1&alia resonaban en su cabe"a. /// -asta "ue -a%as li(piado tu no(+re/// /!uella sola idea la &i"o estremecerse, pues comprendi !ue lord Langley no &aba vuelto (nicamente para poner patas arriba la alta sociedad londinense, sino para "an,ar un asunto muc&o ms peligroso. Sin duda no &aba !uerido involucrar a sus &i,as en las turbias ocupaciones !ue lo &aban llevado le,os de -nglaterra. Le,os de ellas. No, las &aba de,ado en el colegio de la se+orita mery no slo para limpiar su nombre, sino tambi%n el de ellas, y no &aba !uerido, desde luego, !ue se vieran me"cladas en sus mane,os. /un as, eso no calm sus nervios ni la &i"o cambiar de opinin sobre %l, pues comprendi sin sombra de duda !ue a&ora se &allaba inmersa en sus enredos. Le gustara o no. Tn rato despu%s entr /gnes !ue,ndose de !ue Eno estuviera lista a(nF. Minerva, !ue segua sentada en el suelo, levant la vista. JLista para !u%K ntonces se acord de !ue era martes y, por tanto, esa tarde reciba en casa.

Lo !ue significaba !ue durante las &oras siguientes tendra !ue soportar la c&c&ara ociosa y los inspidos cumplidos de los ca"afortunas y libertinos !ue, tras enterarse de !ue el conde de )lifton se &aba casado con Lucy y el du!ue de $ar@erton con linor tras un novia"go fuga", se de,aban caer por su casa para ver !u% tenan de especial las viudas Standon. 3 ,unto a a!uellos sinvergVen"as estara tambi%n el plantel &abitual de viudos en busca de una segunda u, O&orror de los &orroresP, una tercera o cuarta esposa, amontonados como otros tantos troncos resecos. /!uellos ro+osos llegaban con la bendicin de la ta 0edelia, !ue les &aba asegurado !ue su !ueridsima sobrina era, de las tres viudas, la !ue ms les convena. $ero incluso desde el segundo descansillo intuy Minerva !ue ese martes sera distinto. $or!ue a(n faltaba media &ora larga para su E&ora de visitaF, y ya se oa una algaraba procedente del saln de aba,o. Hoces femeninas. Tn bullicio de clo!ueos y gra"nidos, como el de un gallinero lleno &asta los topes de aves parlanc&inas. LO$ero, !uerida, ella no tiene joie de ,i,reP O)arece de estiloP Se aburrir antes de !ue pase un mes Lestaba diciendo tata 1as&a. LOS, sPO >actoP s un &ombre del )ontinente. Tn &ombre de mundo Lagreg tata LuciaL. No se casar con ella, por!ue acabara con ella en... en... O/yP J)mo se dice en ingl%s due... dueK LDeu se(aines Lrepuso 1as&a en franc%s. L n !uince das, !uerida Lagreg ta 0edeliaL. Nosotros decimos Een !uince dasF. 4u0n a(a+le por tu parte a%udarlas2 tita , se di,o Minerva desde lo alto de la escalera. LO so esP O n !uince dasP Lterci la margravinaL. * menos. L)reo !ue mi sobrina les sorprender. La ta 0edelia pareca e>traordinariamente segura de s misma. Minerva not un golpecito en el &ombro y dio un respingo al saberse sorprendida escuc&ando a escondidas. LOIamillaP Le>clam. La princesa Iamilla ?ounellas era otra de las amantes de lord Langley. 2aba llegado a Londres &aca casi un a+o, y desde entonces &aba vivido intermitentemente en la casa de 0roo@ Street y escandali"ado a la alta sociedad por lo estrafalario de sus modales y su vestimenta. $ero Minerva siempre &aba sentido simpata por tata Iamilla,

pues a!uella mu,er no tena pelos en la lengua. LONo puedo creer !ue Langley sea capa" de estoP O3 menos a(n con ellaP Lse lament 1as&a dentro del saln. Iamilla levant las ce,as al or su acento caracterstico. LO sa loba rusa se &a adue+ado de mi &abitacinP Lse !ue,, ofendida, se+alando con la cabe"a &acia el salnL.O0a&P 4eb imaginar !ue vendran en cuanto se corriera la vo" por uropa de !ue Langley estaba vivo. Minerva se !ued inmvil. Luego mir a Iamilla por encima del &ombro. LJ1( sabas !ue estaba vivoK Su rostro se ilumin. LS, claro. $or eso vine a esta &orrible ciudad el a+o pasado. $ara decirles a mis !ueridas ni+as !ue &aba &ec&o todo lo posible por sacar a su padre de la crcel... Minerva dio un paso atrs. LJLord Langley estaba en la crcelK Iamilla agit la mano al or su pregunta. LNaturalmente. J4nde iba a estar todo este tiempo, si noK 3Dnde2 en e.e!to5, pens Minerva, un poco perple,a. $ero aun as... LJSabas !ue lord Langley estaba vivo y lo &as mantenido en secretoK Lpregunt, bastante asombrada, por cierto, pues Iamilla no era precisamente famosa por su discrecin. L$or supuesto !ue s, aun!ue crea !ue &aba sido ms discreta con los c&anta,es de los !ue me serv para sacarlo de prisin La+adiL, por!ue me tema esto. LMir de nuevo escalera aba,o y mene la cabe"a, como si acabara de descubrir !ue una ,aura de perros calle,eros acababa de entrar en la casaL. OSu% criaturas tan &orriblesP 3 me temo, !uerida ma, !ue es imposible librarse de ellas. Agual "ue de ti, se di,o Minerva, recordando todas las argucias !ue &aba usado la du!uesa de 2ollindra@e para enviar, sin %>ito, a Iamilla de vuelta a $ars. /&ora entenda un poco me,or, sin embargo, por !u% se &aba !uedado la antigua ni+era. L2as estado esperando a !ue volviera Ldi,o Minerva en tono de afirmacin, ms !ue de pregunta. L/ntes, !ui" Lreconoci Iamilla con la mirada fi,a en el piso de aba,oL, pero ya no. Langley pertenece a mi pasado, y no es lo bastante rico para sufragar mis gustos. No, si me &e !uedado &a sido por mis !ueridas ni+as, para verlas reunidas con su padre, y en cuanto

Langley resuelva este embrollo... L/git de nuevo la mano, pero esta ve" se+alando &acia el salnL seguir% con mi vida. E mbrolloF era la palabra !ue &abra usado Minerva para describir la reunin !ue estaba teniendo lugar en su saln. 4esde aba,o les lleg una vo" estridente !ue reson en el piso de arriba. L$ero Jcasarse con ellaK O$ua,P O s espantosoP Lestaba diciendo la margravinaL. 4ios mo, mi S!-atzi apenas la conoce, y si la conociera de verdad... LLa dama profiri un sonido descort%s y Minerva casi pudo ver el ademn desde+oso de sus dedos llenos de anillosL. lla no podr retenerlo. J)mo va a retenerlo una mu,er asK LJ)asarseK LIamilla mir a Minerva a los o,osL. JLangley va a casarseK JSu% est diciendo esa idiotaK LLord Langley est prometido Lrepuso Minerva. sta ve" fue Iamilla !uien resopl. LJLangley, casarseK No es de %sos. No, a no ser !ue &aya cado en la trampa de alguna ridcula criatura sin escr(pulos y de cuestionable... L st prometido conmigo La+adi MinervaL. Langley &a pedido mi mano. Iamilla se !ued parada y luego sonri de ore,a a ore,a. LOIaP OLady Standon, !ui%n iba a imaginar !ue eras capa" de gastar bromas tan graciosasP L$ero no estoy bromeando Lle di,o Minerva. LEstF!e ,rai5 Lpregunt la princesa, volviendo a su lengua materna, como &aca cuando algo la desbordaba. LS. Iamilla mir &acia el saln. LLangley &a de tener sus motivos Ldi,o en vo" ba,a. Luego se anim y sonri a MinervaL. J3 a las otras no les &ace ninguna graciaK LNo, ninguna. La antigua ni+era se alegr. LO/y, !uerida, !u% maravilla para tiP LMir a Minerva desde la coronilla del pelo casta+o, recogido en un sencillo mo+o, a los insulsos escarpines de sus pies, pasando por el discreto vestido de tardeL. $ero tienen ra"n, desde luego La+adiL. J)mo vas a conseguir !ue se !uede a tu ladoK

Langley comprendi de inmediato !ue en lord /ndreD StoDe &aba encontrado a un aliado. / pesar de ser tan ,oven, probablemente no tena ms de veinte a+os, lord /ndreD era el (ltimo agente al !ue &aba entrenado llyson antes de morir, cinco a+os atrs. 3, siendo un StoDe, lord /ndreD formaba parte de un largo lina,e de &ombres !ue &aban servido lealmente a sus reyes y reinas. 1ercer &i,o del mar!u%s de 4rayton, no &aba alcan"ado a(n toda su estatura y sin embargo impona respeto, incluso con a!uel atuendo de rufin. 1ras estrec&ar con ve&emencia la mano de Langley, lord /ndreD lo invit a tomar un trago y ,untos se adentraron en las entra+as de Seven 4ials, camino de los aposentos donde viva el ,oven, seguidos por una &ilera de golfillos. $ero eso fue despu%s de !ue lord /ndreD ordenara a la pandilla de ladrones !ue devolvieran sus pertenencias a lord Langley. L$or desgracia, en el =oreign *ffice &aba !uienes me ,u"gaban demasiado ,oven para enviarme al )ontinente cuando acab% mis estudios con llyson. $ensaban !ue sera un estorbo Lcoment el ,oven mientras indicaba a Langley y a 1&omasBCilliam !ue se sentaran a la mesa, en medio de la espaciosa &abitacin. Se encogi de &ombros al poner una botella y unos vasos sobre la mesa y comen" a servirles la bebida. L=ue por tu pelo Ldi,o 1&omasBCilliam, riendo. Lord /ndreD se pas la mano por los ri"os casta+os oscuros. LSupongo !ue pare"co demasiado ingl%s. LSe riL. Me de,aron a!u, para alivio de mi madre, aun!ue no tanto para el mo. Luego, despu%s de un par de a+os merodeando por C&ite&all... L4ando la lata Lagreg 1&omasBCilliam. l ,oven sonri. LS, un poco, supongo. $ero consegu esta misin. * me degradaron, diran algunos. Se+al con un ademn su amplio apartamento, !ue pareca una r%plica de la sala de mapas de Aeorge llyson en 2ampstead 2eat&, con la gran mesa en el medio, los estantes rebosantes de libros y una coleccin de ob,etos raros y capric&os aristocrticos esparcidos por la &abitacin: un globo terr!ueo, el colmillo de alg(n animal colgado de la pared, unos cuantos grabados y pinturas. n todos los rincones &aba cmodas butacas y una gruesa y e>celente alfombra mantena a raya el fro de la tarima.

LJ3 cul es esa misinK Lin!uiri Langley mientras miraba a su alrededor, fi,ndose particularmente en su p(blico, los siete c&i!uillos dispersos por la &abitacin. L ntrenar a mi tropa para el traba,o !ue se avecina Le>plic lord /ndreD, y gui+ un o,o a uno de los muc&ac&osL. /&ora !ue &ab%is ec&ado un buen vista"o a lord Langley, id arriba y seguid con vuestras lecciones. )reo !ue el se+or )run@s&aft os est esperando. Se oyeron gru+idos remolones y !ue,as en vo" ba,a, pero subieron todos por una estrec&a escalera situada al fondo de la &abitacin. L3 o,o, Aoldy, no !uiero !ue vuelvas a birlarle el relo, de bolsillo al pobre )run@s&aft y a adelantarlo para !ue acaben antes las clases. l pilluelo sonri, y su sonrisa mellada brill en la penumbra. LO/&, y os &ab%is portado muy bien todos esta ma+anaP stoy muy orgulloso de vosotros. Subieron al trote las escaleras y a continuacin se oyeron sus pasos por el piso de arriba. Langley mir a lord /ndreD cuando el (ltimo lleg al desvn. LJTn e!uipo de ni+os de la calleK Lord /ndreD sonri. LS, y e>celente, por cierto. Her, van a ser sus guardianes, sus vigas, durante las pr>imas semanas, &asta !ue aclaremos este asunto. LJMis !u%K Lbalbuci Langley. Lord /ndreD mir a 1&omasBCilliam. LJNo se lo &as e>plicadoK LMe pareci preferible !ue se lo e>plicaras t(. L* sea, !ue me &as de,ado el traba,o sucio Lbrome lord /ndreD. l otro se encogi de &ombros. LAoldy y sus compa+eros van a desplegarse por 0roo@ Street o all donde vaya, para asegurarse de !ue no &ay nadie merodeando. Nadie se fi,ar en ellos. /s, si notan algo raro o sospec&oso, podrn avisarle. Langley mir de nuevo &acia la escalera del desvn. LJ se diablillo era una ni+aK LS. n realidad, &ay tres. 1res ni+as y cuatro ni+os. $ero las ni+as visten de ni+o, as estn ms seguras, aun!ue Aoldy no me preocupa muc&o. Siempre lleva una nava,a, y corre el rumor por Seven 4ials de !ue su padre era el me,or molinero de por a!u.

l barn mir de nuevo &acia la escalera, pues saba !ue, en la ,erga de Seven 4ials, un EmolineroF era un asesino. $ero, de,ando eso a un lado, era una idea ridcula. Mantenerlo a salvo sirvi%ndose de ni+os. De ni8os !apa!es de re+anarle a uno el pes!uezo/// /un as, mir in!uisitivamente los o,os oscuros de 1&omasB Cilliam. 3Est0s seguro5 l &ombretn se recost en su silla, cru" los bra"os sobre el enorme pec&o y pareci muy satisfec&o. L0ueno, milord, Jen !u% puedo servirleK Lpregunt lord /ndreD al tomar asiento. /parentaba tener muc&o ms aplomo !ue cual!uier muc&ac&o de su edad. 1ras respirar &ondo y recordar !ue, tal y como le &aba asegurado 1&omasBCilliam de camino &acia all, no iba a tener me,or oportunidad !ue a!u%lla para limpiar su nombre, Langley e>plic: LNecesito acceder al =oreign *ffice, concretamente a los arc&ivos de inteligencia llegados de $ars en los meses anteriores a mi agresin. LJ/cceder a los arc&ivos del =oreign *fficeK LLord /ndreD de, escapar un silbidoL. Sera una locura intentarlo. 1&omasBCilliam solt un bufido de asentimiento. $ero Langley sigui en sus trece. L4ebo &acerlo, es la (nica solucin. Lord /ndreD sacudi la cabe"a. LNo siempre. Aeorge deca !ue &aba !ue empe"ar por el principio. /s !ue, antes de !ue decidamos lan"arnos a una muerte segura introduci%ndonos en los arc&ivos de 0roDnie, J!u% recuerda usted de $ars, se+orK l barn se rasc un lado de la cabe"a, donde &aba recibido el golpe a!uella noc&e aciaga. Siempre le dola cuando intentaba for"ar sus recuerdos. 3, como de costumbre, no &aba muc&o !ue recordar. Slo fogona"os: el intenso &edor del calle,n, el fro de los ado!uines ba,o sus dedos, y voces, un guirigay entre el !ue no lograba distinguir ni una sola palabra. )errando los o,os, trat de soportar el dolor y e>traer algo nuevo, cual!uier cosa !ue pudiera serles de ayuda. LNada Ldi,o 1&omasBCilliamL. No recuerda nada. Lord /ndreD se apart de la mesa y suspir. LSera de ayuda, pero de todos modos !ui" podamos dar con alguna otra pista.

Langley dese poder compartir el optimismo del ,oven, pues en ese instante senta en la cabe"a un ruido atronador, como el de las campanas de San $ablo, !ue a&uyentaba cual!uier idea co&erente. LJ)mo &aca sus informesK Lpregunt lord /ndreD. L n crculos diplomticos se me conoca como el coleccionista de arte con muy poco gusto: un blanco fcil, por decirlo as. )ompraba obras &orrendas, de %sas !ue slo compran los patanes o los advenedi"os, y las mandaba a -nglaterra a trav%s de Strout, !uien las &aca llegar a Langley 2ouse para su almacena,e. L3 con ellas iban sus informes Lconcluy lord /ndreD. LS, e>acto. 4entro de esculturas, detrs de cuadros... *bras de arte con tan poco valor !ue nadie se molestara en robarlas. LTna maniobra de distraccin Ldi,o lord /ndreDL. $ara pasar la informacin de contrabando. L >acto Lrepuso lord LangleyL. $ero cambiaba ligeramente las se+as si la ca,a re!uera un e>amen ms atento, por as decirlo, y mi arrendatario, el se+or 2arroD, se la &aca llegar a Aeorge para !ue e>tra,era los informes. LJ se 2arroD saba lo de AeorgeK Lpregunt lord /ndreD. Langley neg con la cabe"a. LNo, lo (nico !ue saba de Aeorge llyson era !ue tambi%n coleccionaba obras de arte. LJSu% es lo (ltimo !ue recuerda &aber mandadoK Lpregunt el ,oven. Langley &i"o un gesto negativo con la cabe"a. LMse es el problema, !ue no recuerdo !u% fue lo (ltimo !ue mand%. L ntonces puede !ue convenga empe"ar por a&, por descubrir !u% contena el (ltimo envo Lcoment el ,oven agente. O$or 4ios, tena ra"nP Langley se &aba olvidado casi por completo de a!uellos envos. J ra posible !ue &ubiera mandado uno ,usto antes de ser atacadoK LTna ve" averigVemos eso, podremos encararnos con el bueno de 0roDnie Lestaba diciendo lord /ndreD. 1&omasBCilliam solt un bufido. LJSu% ocurreK Lpregunt lord /ndreD, endere"ndose en su asiento. L3a me &e reunido con 0roDnie... 1&omasBCilliam sacudi la cabe"a. L0ueno, s, ms bien asalt% su carrua,e anoc&e Lpuntuali"

LangleyL. Le puse una pistola entre ce,a y ce,a y le e>ig respuestas. Lord /ndreD rompi a rer. LOSanto 4ios, no se imagina cuntas veces &e so+ado con &acer eso mismoP -magino !ue de todos modos no confes, ni aun!ue le estuviera apuntando a la cara. Lo cual resulta un tanto sorprendente, teniendo en cuenta su ba,e"a. Langley asinti con un gesto. ra muy cierto. La actitud de 0roDnie le &aba sorprendido, por!ue pensaba !ue, al &allarse en peligro de muerte, le confesara todo lo !ue saba. 4e lo cual se deduca !ue estaba metido &asta el cuello en a!uel asunto. 3 !ue, como deca lord /ndreD, tena valor suficiente para intentar salvar el pelle,o. LSe me ocurri darle un susto para !ue me contara lo !ue !uera. /pretarle un poco las tuercas. Langley record el asombro !ue &aba demostrado 0roDnie cuando se &aba !uitado el pa+uelo de la cara y &aba visto !ue el barn segua vivo. LTn poco de presin para ponerlo nervioso Lrepuso lord /ndreDL. Heo !ue no ests de acuerdo, 1&omasBCilliam. LSi salimos a la lu", podemos acabar todos muertos Lcontest L. No es as como &ay !ue &acer las cosas. L0ien, sir 0asil se volver ms peligroso a&ora !ue est advertido Lconvino lord /ndreDL, pero tambi%n es ms probable !ue cometa un error, en su afn por acabar con usted. L >acto Lcontest LangleyL. $ienso tenerlo en vilo. Higilarlo. $resionarlo un poco. L)onseguir !ue lo maten Lrefunfu+ 1&omasBCilliam. L n eso puede ayudarnos mi tropa Ldi,o lord /ndreD. LLo !ue necesito es acceder a esos arc&ivos Linsisti Langley, yendo directo al grano. l ,oven agente mene la cabe"a y de, escapar un suave silbido. L$or &usmear en esos arc&ivos fue por lo !ue me mandaron a!u, a Seven 4ials. 1iene usted ra"n al sospec&ar de 0roDnie. )irculan e>tra+os rumores por la oficina, y %l siempre est en medio. Langley rode su vaso con una mano y se !ued mirando el l!uido ambarino del interior. LJSu% rumores, e>actamenteK Lord /ndreD ba, la vo": LGumores de !ue llyson y usted estaban aliados con los

franceses para da+ar las relaciones de -nglaterra con el e>tran,ero. -nformes sellados y envos con su nombre y el de llyson !ue llegaban directamente a 0roDnie o !ue pasaban por manos de Nottage y !ue luego eran silenciados y enterrados !ui%n sabe dnde... Langley levant la vista. LJNottageK JNevilla NottageK JMi secretarioK LS, fueron los dos u+a y carne despu%s de !ue se informara de su desaparicin Lcomen" a e>plicar lord /ndreDL y luego... LJ4espu%s de !ue se informara de mi desaparicinK JSu% !uiere decirK Lpregunt Langley, irgui%ndose en su silla mientras un escalofro recorra su espaldaL. Nottage muri en $ars, lo mataron en el mismo calle,n donde me atacaron. 1&omasBCilliam y el ,oven se miraron con perple,idad. LNottage no est muerto Lle di,o lord /ndreD. Langley sacudi la cabe"a. LMuri, me lo di,o el guardia de la prisin. Lord /ndreD mir de nuevo a 1&omasBCilliam y volvi a fi,ar los o,os en Langley. L ntonces es !ue le enga+aron. Nottage fue !uien volvi a -nglaterra trayendo la noticia de su muerte. Langley intent enca,ar la noticia. LJMe est diciendo !ue Neville Nottage est vivoK LS Lcontest lord /ndreD con una especie de soplidoL. 4ebera &aber &abido una investigacin oficial sobre lo sucedido, pero no la &ubo, slo circularon un montn de rumores acerca de su presunta traicin, de informes y envos secretos, como le deca. Luego, de repente, 0roDnie fue elevado a la noble"a y Nottage &ered una pe!ue+a fortuna de un to le,ano, y a&ora viven en la abundancia. LNottage... Langley mascull el nombre de su antiguo secretario como una maldicin. 2aba confiado en a!uel &ombre durante casi una d%cada, &aba llorado su muerte, y de pronto tema !ue su eficiente secretario &ubiera aprovec&ado la e>periencia acumulada durante los a+os !ue &aba traba,ado a su sombra y le &ubiera dado un fin perverso. /!uello arro,aba nueva lu" sobre sus tribulaciones. Lord /ndreD lo mir y a+adi: L4ebo decir !ue el s(bito ennoblecimiento de 0roDnie fue ya de por s bastante e>tra+o, pero cuando sir 0asil se mud a su nueva casa y su esposa comen" a tener el aspecto de una de las !ueridas de mi padre, toda cubierta de rubes y cosas por el estilo, en fin,

a!uello ya fue el colmo. /s !ue empec% a preguntarme cmo demonios poda permitirse ese tren de vida. /!uello apestaba a gato encerrado. S'2 en e.e!to, se di,o Langley mientras de,aba continuar al ,oven. L3 luego estaban las insinuaciones acerca de la deslealtad de Aeorge llyson. LLord /ndreD arrug el entrece,oL. llyson estaba muerto y yo no iba a permitir !ue mancillaran su nombre. =ue para m un padre, muc&o ms !ue el mo propio. /l menos me &ablaba, cosa !ue mi padre apenas se &a dignado a &acer &asta el momento. No aprueba mi estilo de vida y todo eso. Langley le lan" una mirada y asinti. LS, s% como son esas cosas. L$ues no estaba dispuesto a permitir !ue difamaran a Aeorge llyson llamndolo traidor, as !ue empec% a &acer averiguaciones. / &acer demasiadas preguntas. L l ,oven sonriL. /l bueno de 0roDnie no le gustaron, por eso &i"o !ue me mandaran a!u. Seguramente supuso !ue, viviendo en este barrio, me mataran en menos de una semana. /s se librara de m con el mnimo de papeleo. 1&omasBCilliam resopl de nuevo. L/s es Lcontinu lord /ndreDL. $or eso propongo !ue eliminemos a lord Langley. Langley pesta+e y mirando al impertinente ,oven levant una ce,a. LJ)mo diceK LMilord, creo !ue podemos &acer !ue 0roDnie descubra su ,uego si lo mandamos a usted al otro barrio. LJSuiere matarmeK Lpregunt Langley, mirando a 1&omasB Cilliam. O3 el muy condenado estaba sonriendoP L >actamente Lcontest lord /ndreD con entusiasmo. )on demasiado entusiasmo, !ui"sL. 3 cono"co el modo perfecto de &acerlo. Minerva, !ue &aba preferido &acer caso omiso del comentario de Iamilla acerca del atuendo !ue &aba elegido para recibir esa tarde, &aba ba,ado al saln y tomado asiento. Her a las EtatasF as reunidas, Lucia, 1as&a y 2elga, sonri%ndole y saludndole amablemente, era como contemplar un nido de vboras

!ue se retorcieran a su alrededor aguardando la oportunidad de atacar. La ta 0edelia, por su parte, se mostraba de un e>tra+o buen &umor. La noticia del compromiso matrimonial de su sobrina pareca &aber surtido sobre ella el efecto de una pcima mgica. La se+ora pareca revigori"ada, como si la malicia y el veneno !ue la rodeaban fueran para ella lu" solar y florecillas. LOMinerva, mi !uerida ni+a, a& estsP 3 en una tarde tan importante... 1ema !ue fueras a esconderte arriba. LJ3 eso por !u%K Lpregunt ella tras acomodarse en su silln. L0ueno, por!ue sabes !ue esta tarde va a venir muc&a gente. 1ras decir esto, la ta 0edelia se atare con la bande,a del t%, recolocando ta"as y platillos y mirando a todos lados, e>cepto a su sobrina. Minerva, !ue la conoca, recel de inmediato. LJSu% &as &ec&oK L$uede !ue se lo &aya mencionado a un par de amigas ntimas... LJMencionado !u%K Lbalbuci Minerva. $or!ue ta 0edelia era capa" de dar interminables rodeos si !uera eludir un tema de conversacin. La se+ora tom aire y suspir. LO$ues tu compromiso con lord Langley, por supuestoP Minerva gru+. Su mayor miedo se &aba &ec&o realidad. LNo tenas por !u% decir !ue era %l. LOSanto cieloP J)mo no iba a mencionar a lord Langley si deca !ue estabas prometidaK Minerva se &undi en el silln, cerr los o,os y se llev los dedos a las sienes. $or lo general empe"aba a dolerle la cabe"a al final de la tarde en !ue reciba en casa, no antes de !ue llegara el primer invitado. L$arece usted disgustada, lady Standon Lcoment tata Lucia, !ue, embutida en su llamativo vestido amarillo y naran,a, muy escotado, pareca cual!uier cosa menos una tataL. 3o pensaba !ue la sola mencin de su boda con lord Langley la &ara resplandecer. LSi es !ue va a casarse con %l, claro Lronrone tata 1as&a, !ue permaneca de pie en el rincn como un ma,estuoso gato negro. LO*&, claro !ue va a casarse con %lP Le>clam Iamilla desde la puerta, donde &aba esperado unos segundos para &acer su entrada. LO1(P Lsise la margravina.

L$ues s, 2elga, !uerida Lrepuso IamillaL. /!u estoy. 3 1as&a, tesoro, &as tenido la desfac&ate" de ocupar mi &abitacin. /un!ue de todos modos no te lo tengo en cuenta. Siempre &as codiciado lo !ue era mo. No te preocupes, &e &ec&o los cambios necesarios trasladando tus cosas al cuarto de atrs. 2ay muc&as corrientes y &ace un fro espantoso, igual !ue en tu amado San $etersburgo. 1e sentirs como en casa. LLan" una mirada a la du!uesa italianaL. Lucia Ldi,o inclinando ligeramente la cabe"a. La du!uesa imit su gesto. LIamilla. $ara !ue el g%lido saludo de la italiana no se irguiera como una amena"a, Iamilla a+adi al instante: LSuerida, ese color no te favorece. J n !u% estabas pensandoK LJNoK Lpregunt Lucia, mirando su vestido a rayas. L/!u, en -nglaterra, no. * puede !ue sea esta &orrible &abitacin. L$ase la mirada por las paredes descoloridas y el papel despegadoL. 1e da un tono amarillento. $or un instante &e pensado !ue eras tu madre. La margravina se ec& a rer, pero su risa se convirti al instante en una tosecilla discreta. /un as, a!uello bast para !ue Lucia se levantara de un salto. Levantando airosamente la nari", sali del saln con paso firme y ma,estuoso. $ero en cuanto lleg a la escalera pudieron or el tamborileo apresurado de sus escarpines al correr al piso de arriba. Iamilla se alis la falda y se sent en la silla !ue &aba desocupado la du!uesa. LJ3a se conocanK Llogr preguntar Minerva. L4esde luego !ue s Lcontest 2elgaL. J)mo bamos a encontrar a Langley si no unamos nuestras fuer"asK 3 al recorrer el saln con la mirada, Minerva advirti lo muc&o !ue se parecan a!uellas mu,eres, aun!ue no fsicamente, pues eran todas tan distintas como un ramo de flores surtidas. 1odas ellas posean, sin embargo, la misma seguridad en s mismas, lo !ue la princesa rusa &aba mencionado poco antes, ese joie de ,i,re !ue las &aca destacar a todas. Mientras "ue %o/// Minerva vacil y mir &acia la puerta pensando !ue a(n tena tiempo de &uir. $ero en ese momento son el timbre y vio entrar con &orror a lady Callert&Daite, una de las amigas predilectas de ta 0edelia y de las mayores c&ismosas de la alta

sociedad londinense. LO0edeliaP Le>clam, llamando a su amigaL. J)mo es !ue no me &abas dic&o !ue ibas a estar a!uK LJ3 dnde, si no, iba a estar esta tarde, /ureliaK Lcontest tran!uilamente ta 0edelia. OSanto 4iosP Si se lo &aba dic&o a lady Callert&Daite... l timbre son una segunda ve", y una tercera, y media &ora despu%s el saln estaba lleno de invitados. Ms concretamente, de se+oras. La noticia de !ue lord Langley &aba vuelto a Londres &aba &ec&o lan"arse a la calle a las curiosas, a las co!uetas, a las viudas de dudosa virtud, y a unas cuantas se+oras !ue ,ams &aban mostrado la menor conducta indecorosa. $ero al parecer la ligera posibilidad de ver en persona al afamado don,un &aba bastado para !ue abandonaran sus bordados y pidieran sus carrua,es, dispuestas a ir a 0roo@ Street. LOSanto cielo, no s% !u% va a ser de MayfairP Lse lament lady =innemore cuando lleg, tras desalo,ar prcticamente a lady Gatcliffe de su asientoL. La calle est llena de golfillos. Tno de ellos &asta &a tenido el descaro de preguntarme la &ora. O)omo si el muy pcaro tuviera una cita a la !ue acudirP L$ase la mirada por la estancia, calibrando a los invitados y &aciendo lo !ue todas las dems: buscar indicios de lord Langley. lla, sin embargo, fue muc&o menos discreta !ue sus compa+erasL. 3 bien, Jdnde est, lady StandonK LJSui%n, lady =innemoreK Lcontest Minerva al tiempo !ue imitaba la conducta de su ta poco antes y se pona a recolocar las ta"as y los platillos del t%. LLord Langley, por supuesto Lrepuso la baronesaL. ONo &e venido a verla a ustedP LJLord Langley, a!uK LMinerva se fingi &orrori"ada. 0ueno, no tuvo !ue fingirlo del todo. 1oda a!uella situacin era una pesadilla L. No entiendo cmo puede usted pensar !ue tengo a un caballero en mi casa. L$ero, mi !uerida ni+a, lo sabe ya todo Londres Lterci lady GatcliffeL. Sue &a estado viviendo ba,o su tec&o. /&, s, Jy de !ui%n era culpa a!uelloK / Minerva no le cost adivinarlo. =i, la mirada en su ta, !ue precisamente en ese momento estaba observando con gran atencin las grietas de la escayola del tec&o. $ero Minerva no &aba sido mar!uesa durante a+os sin ad!uirir una mirada fulminante capa" de parar los pies incluso a lady Gatcliffe.

LMe temo !ue le &an informado mal Lcontest con altive"L. 3 me sorprende !ue una se+ora de su distincin se reba,e a escuc&ar tales c&ismorreos. Se &i"o un tenso silencio en la &abitacin &asta !ue 1as&a coment: LNo &ay necesidad de esconderse, lady Standon. LSe volvi entonces a las c&ismosas reunidas en torno al saln y anunciL: )laro !ue Langley &a estado a!u. st enamorado. No !uiere separarse de lady Standon. s su pasin. Las otras EtatasF asintieron con la cabe"a como si a!uello fuera de lo ms natural. En Anglaterra2 no lo es, !uiso gritarles Minerva mientras las matronas comen"aron a clo!uear entre ellas. Las damas inglesas no se de,an llevar por las pasiones. LSiempre me &a parecido !ue los &ombres locamente enamorados eran como lobos &ambrientos e insaciables Lprosigui 1as&aL. Tna ve" tuve un amante cosaco !ue se empe+aba en !ue todas las ma+anas &ici%ramos el amor encima de su... LJMs t%, lady =innemoreK Lpregunt Minerva, acercando la tetera a la ta"a de la se+ora. Lady =innemore la mir con eno,o, y Minerva no supo si era por el giro escandaloso !ue &aba tomado la conversacin, o por!ue la &ubiera ata,ado. LO)osacosP Me sorprende !ue todava les de,es entrar en tu cama Lrepuso la margravina con un ademn desde+osoL. $uede !ue no se te &aya ocurrido fi,arte en ellos, pero yo &e tenido no uno, sino dos amantes de )olonia, y eran dos desvergon"ados. 4e lo ms satisfactorio. L4e, escapar un suspiro seme,ante a un maullido y en el saln cesaron todas las conversaciones. /un!ue no !uedaban muc&as. 1ras captar por completo la atencin de su p(blico, la margravina a+adiL: 2ubo una noc&e en !ue... /y, Jcmo se llamaba el burgu%s !ue via,aba con el conse,ero franc%sK L2elga mir a Lucia L. J1( te acuerdasK LJ l gordo o el flaco de o,illos vidriososK Lpregunt la italiana, !ue &aba regresado envuelta en un vestido a"ul y se &aba interesado de inmediato por el tema de conversacin. LJ1uvo usted un amante gordoK Lbalbuci lady Gatcliffe, y casi enseguida se tap la boca como si no pudiera creer lo !ue acababa de preguntar. LO*&, no, mi !uerida se+oraP Le>clam la margravinaL. l

gordo era el franc%s. Mi amante tena un cuerpo magnfico. JSui%n iba a pensar !ue un comerciante poda tener ese tama+o de... de...K /y, Jcmo se dice en ingl%sK LMir a ta 0edelia. Minerva casi dese !ue se le cayera la casa encima cuando vio !ue su ta contestaba a la margravina con la palabra !ue estaba buscando: LEMiembroF, mi !uerida margravina Ldi,o 0edelia mientras pasaba una bande,a de panecillosL. )reo !ue la palabra !ue busca es EmiembroF. Harias matronas asintieron con la cabe"a. 2elga sonri, encantada. L)reo !ue sera e>acto afirmar !ue su miembro era e!uiparable en tama+o a sus enormes inversiones. Lady =innemore se ri como una colegiala. LLady Standon, Jlord Langley tiene un buen...K 3 por si eso fuera poco, se abri la puerta y entr Langley en persona. Tna aparicin imponente, a decir verdad. Las se+oras lo escudri+aron con la mirada, y a Minerva le dieron ganas de abofetearlas a todas. J4e veras tenan !ue inspeccionarlo tan detenidamente a fin de calibrar sus... sus... virtudesK )laro !ue, cuando lo mir, ella tambi%n !ued fascinada. =ascinada por su cabello casta+o claro, !ue llevaba recogido &acia atrs en una coleta pasada de moda, y por sus facciones clsicas, la mandbula cortada a cincel, el profundo &oyuelo de su barbilla, las anc&as espaldas... /lto y apuesto, no &aba en %l ni un asomo de pere"a. Su fsico, por el contrario, revelaba su agilidad atl%tica, su potencia viril... o, me,or dic&o, sus virtudes. $ero lo !ue ms impresionaba a Minerva fue el brillo travieso !ue siempre pareca arder en sus o,os. )omo si tuviera un secreto !ue ansiaba compartir. Bien2 puedo i(aginar(e !u0l es ese se!reto , se di,o con fastidio mientras %l sonrea a las damas reunidas en el saln, algunas de las cuales suspiraron sin pensar si!uiera en el decoro. Lord Langley &abra podido apartar a un gato de un plato de lec&e sirvi%ndose (nicamente de la fuer"a &ipntica de su mirada. Minerva no comprenda por !u% le molestaba tanto su aparicin. Sui" no fuera su llegada lo !ue le molestaba, sino la reaccin de las otras damas. Sinti !ue un e>tra+o estremecimiento de in!uietud recorra su espalda. /lgo parecido a los celos. $ero ella no estaba celosa. Ni lo ms mnimo.

Sobre todo, por!ue %l le reserv su sonrisa ms deslumbrante para ella. LMinerva, mi adorada Ldi,o como a propsito, posando los o,os sobre ella al tiempo !ue cru"aba la &abitacin con paso largo y firme L. O)un propio de ti no &aberme recordado !ue esta tarde recibasP 2abra de,ado de ir a mi club para !uedarme a!u. Se inclin, le dio un beso en la frente y a continuacin dio media vuelta y salud a las invitadas con una reverencia cuya elegancia, ms propia del )ontinente, se vea pocas veces por all. L/yyy. Se oy otro suspiro colectivo. Mientras las se+oras estaban ocupadas comentando la llegada de lord Langley, Minerva &i"o lo posible por recomponerse. OLangley se lo &aba prometidoP ONada de besosP 3 sin embargo all estaba, besndola. l contacto clido y suave de sus labios la &aba de,ado agitada y presa de la ms completa turbacin. $or!ue a!uello no era ms !ue un presagio de lo !ue &aba sucedido la vspera, cuando la &aba tomado en sus bra"os y la &aba besado sin trabas, de,ando sus e>tremidades lnguidas de deseo, sus entra+as tr%mulas y, peor a(n, las pasiones !ue crea perdidas &aca muc&o tiempo reavivadas y encrespadas por el ansia. $ero lo ms terrible de todo era !ue slo &aba &ec&o falta el roce de sus labios en la frente para !ue despertara de nuevo. )omo la &abra despertado el difano to!ue de un clarn, el contacto de sus labios &i"o cobrar vida a su cuerpo, a sus deseos. Sus muslos se tensaron, sus entra+as se derritieron, sus pe"ones se endurecieron. Aru+ cuando Langley se situ a su lado como si a!u%l fuera el lugar !ue le corresponda, posando una mano sobre su &ombro con ademn posesivo. $ero no pudo apartarle la mano, ni desasirse encogiendo los &ombros, pues todas las miradas estaban fi,as en ella. *, me,or dic&o, en %l. /dems, senta un delicioso calorcillo !ue emanaba de sus dedos y se transmita a su &ombro y de all, como por arte de magia, a todos sus miembros, un ardor embriagador !ue se despleg dentro de ella y !ue de nuevo llam clamorosamente a sus deseos a ocupar la primera lnea de batalla, a reunir fuer"as y a avan"ar desde donde ella los &aba tenido prisioneros todos esos a+os. / decir verdad, no estaba segura de !ue &ubiera apartado la mano de Langley ni aun!ue &ubieran estado solos. $ero en cual!uier caso &aba !ue mantener las apariencias, de modo !ue la de,

descansar all y se minti a s misma dici%ndose !ue no e,erca ning(n poder sobre ella. Ninguno en absoluto. LOLord Langley, !u% cosas &emos odo rumorear sobre ustedP Le>clam lady =innemoreL. Sue estaba muerto, nada menos. 3 a&ora a!u est. J)mo es !ue &a vuelto a LondresK La baronesa nunca perda ocasin de &usmear en la vida de los dems. L$ensaba !ue la respuesta era obvia Lcontest %l, mirando a Minerva con una sonrisa. LJ)mo se conocieronK Lse apresur a preguntar lady Gatcliffe. Minerva apret los labios. $or!ue, aun!ue le &abra encantado responder E$ues cay dentro de mi &abitacin cuando intentaba allanar mi casaF, seme,ante respuesta sellara su destino para el resto de sus das. 1endra !ue casarse con Langley. stara a su merced, como lo estaba en ese instante. La tentacin !ue vea en su mirada se mofara de ella cada ma+ana en la mesa del desayuno, como &aba sucedido &oras antes, y el calor de su mano al tocar la de ella le !uitara el sentido... /bsorta en sus dscolos pensamientos, apenas oy la tersa respuesta del barn: LNos conocimos el mes pasado. n el campo. n la finca del du!ue de 2ollindra@e. staba all recuperndome del via,e de regreso a casa, y fue entonces cuando conoc a mi !ueridsima Minerva. $odra decirse !ue fue un blsamo para mi alma. lla lo mir a los o,os, sobresaltada. L$odra decirse as LmascullL, pero no era necesario. LJSu% di,o la du!uesa sobre su evidente enamoramiento mutuoK Lin!uiri lady =innemore, buscando a todas luces otro c&ismorreo !ue poner en circulacin. )omo si las tatas no le &ubieran dado ya suficientes. $ero la se+ora &aba puesto el dedo en la llaga, aun!ue Minerva no &ubiera reparado en ello &asta ese instante. J)mo era posible !ue se &ubiera olvidado de la &i,a del barnK Santo cielo, J!u% dira la du!uesa de 2ollindra@e cuando se enterara de !ue su padre estaba prometido con una de las viudas StandonK Minerva se estremeci, y se pregunt si todava estara a tiempo

de coger el coc&e correo de la tarde con destino a scocia. l pabelln de ca"a de la familia Sterling le pareca cada ve" ms un refugio acogedor, y no un destierro en el confn del mundo. -ncluso poda confiar en !ue cayera alguna tarda nevada primaveral !ue mantuviera a raya a la du!uesa &asta ,unio por lo menos, cuando !ui" su furia ya se &abra aplacado. Bn po!o/ LJ=elicityK st encantada Ldi,o Langley, supliendo con su respuesta el silencio perple,o de MinervaL. Mi &i,a est contentsima de !ue &aya encontrado el amor una ve" ms. 1as&a y Lucia empe"aron a toser, pues ambas pensaban para sus adentros lo mismo !ue ya sospec&aba Minerva: !ue la du!uesa pondra el grito en el cielo cuando descubriera la repentina llegada de su padre y su a(n ms repentino compromiso matrimonial. LLa du!uesita se alegrar tanto por ti, Langley !uerido... L ronrone 1as&a, sonri%ndoles como si se imaginara a =elicity llevando a Minerva a rastras ante un pelotn de fusilamientoL. J3 cmo no va a alegrarse, cuando &as encontrado seme,ante ,oyaK Me sorprende !ue no te &ayas escapado ya con lady Standon, aun!ue slo sea para asegurrtela. Minerva mir a Langley con e>presin escandali"ada. LNo creo !ue... LLady Standon es siempre tan pudorosa al &ablar de la pasin de ambos Lcoment la margravina, dirigi%ndose a la escandali"ada matrona sentada a su ladoL. /noc&e mismo, cuando los de,amos ,untos en su... LLady =innemore, J&a probado los panecillosK Lpregunt Minerva, empu,ando la bande,a &acia la se+ora al tiempo !ue ata,aba el parloteo comprometedor de 2elga. LJ/noc&eK Lsusurr la se+ora de todos modos, inmune a los panecillos. 2elga asinti con la cabe"a y sonri con aire pcaro, mirando a Langley. L s siempre tan pcaro, Jno le pareceK Numerosas cabe"as asintieron por todo el saln. Minerva comen" a redactar mentalmente una carta a los ,u"gados de 0oD Street. E stimados se+ores: Solicito su ayuda a fin de desalo,ar de mi casa a varias vagabundas de cuidado...F LJ3 tiene usted planes para su estancia en Londres, lord LangleyK Lpregunt otra dama.

Minerva no lograba recordar su nombre, pero a decir verdad apenas conoca a la mayora de las se+oras !ue &aban ido a visitarla esa tarde. La se+ora, de prpados pesados y labios protuberantes, &i"o un ridculo mo&n y agit su abanico. L/parte de tomar esposa La+adi. Las otras la corearon con sus risitas a&ogadas y sus sonrisas. Minerva a+adi otro rengln a su carta: EMi casa no tiene p%rdida: est en 0roo@ Street y parece un circoF. LNada de particular Lcontest %l, sacudi%ndose la pregunta de la dama como un &ilillo prendido a la mangaL, aun!ue &e conseguido un palco para esta noc&e. Gepresentan El (er!ader de Brujas en el teatro de 4ruryBLane. LO >celenteP Ldeclar ta 0edeliaL. )&udley y yo tambi%n iremos. L3o tengo otros planes Ldi,o Minerva, a pesar de !ue no tena ninguno, como no fuera idear otro modo de ec&arlos a todos fuera. LNo puede ser, cari+o mo Linsisti LangleyL. Me sentir% perdido si no asisto contigo a mi lado. Minerva lo mir. 3Perdido5 3En serio5 3&u1 estar0 tra(ando5 LOHamos, lady Standon, tiene !ue ir con lord LangleyP Si no va, ser la comidilla de todo el mundo Lafirm lady =innemore. @ (0s a;n lo ser1 si ,o%, calcul Minerva. Langley no se &aba dado por vencido a(n. L/dems, es una de tus obras preferidas, t( misma me lo di,iste. 3 ?ean &ace de mercader. Le sonri, y el destello de sus o,os a"ules y la curvatura maliciosa de sus labios de,aron a Minerva pasmada. LOSu% consideradoP Lle di,o lady =innemore en un aparte a lady GatcliffeL. 4udo !ue lord =innemore sepa cul es mi color favorito, cuanto ms mi obra favorita. / Minerva le dieron ganas de refunfu+ar, pues el lindo discurso de Langley casi la &aba &ec&o creer !ue El (er!ader de Brujas era una de sus obras de teatro favoritas. n realidad le gustaba enormemente, como a media aristocracia londinense, y a&ora todas a!uellas cotillas crean !ue, en efecto, estaba al corriente de sus gustos. 3 &aciendo tan poco !ue se conocan. )asi poda or a Iamilla comentando: E$ero, !uerida, cuando dos personas estn enamoradas, saben esas cosas la una de la otraF. n vista de !ue ella no responda, por!ue, realmente, J!u%

poda contestar a seme,ante discursoK, Langley se volvi &acia su p(blico. LLo !ue sospec&aba. La &e de,ado sin &abla. LSe ri y gui+ un o,o mirando a las se+orasL. spero mantenerla as el resto de nuestras vidas. 3 para demostrarlo, la bes de nuevo. Sus labios, clidos y seductores, se posaron en su frente y permanecieron en ella un instante ms de lo apropiado. )uando se retir despacio y de mala gana, &i"o otra reverencia ante las se+oras. 4espu%s, como si no pudiera refrenarse, como si fuera incapa" de resistirse a los encantos de Minerva, cogi su mano, se la llev a sus labios &ermosos y tersos y murmur: L1e de,o con tus invitadas, mi diosa, mi Minerva, y espero con ansia !ue llegue esta noc&e. )lav en ella una mirada abrasadora, como si no &ablara de su visita al teatro, sino de otra cosa !ue sucedera despu%s, de un encuentro muc&o ms ntimo. Se &i"o el silencio en el saln, como si ninguna de las presentes se atreviera a respirar o !uisiera romper el encantamiento, como si estuvieran todas en el lugar de Minerva y a!uel &ombre estuviera &ec&i"ndolas a ellas y slo a ellas. 3 Minerva, O!ue el cielo se apiadara de ellaP, se estremeci, pues ning(n &ombre la &aba mirado nunca as, ni la &aba besado con a!uella ansia. 3 aun!ue era consciente de !ue Langley estaba &aciendo todo a!uello para convencer a las visitas de !ue la suya iba a ser una boda por amor, y aun sabiendo !ue las palabras del barn se repetiran de un e>tremo a otro de Londres antes de !ue a!uella noc&e se al"ara el teln, se descubri, O!ue 4ios la ayudaraP, deseando !ue Langley no estuviera fingiendo. $or!ue Jcmo sera !ue un &ombre tan guapo y seductor como %l la deseara a una de verasK

4ap'tulo 7 E)uando un &ombre &ace una promesa a una dama, ten en cuenta !ue no tiene intencin de cumplirlaF. )onse,o dado a =elicity por su tata Lucia

La casa de 0roo@ Street era un &ervidero de actividad mientras sus moradoras se preparaban para pasar la velada en el teatro. n su &abitacin, Minerva y /gnes, su doncella, &acan caso omiso del constante trotar de los sirvientes escalera arriba y escalera aba,o y de las !ue,as a voces, principalmente de la margravina, acerca de la falta de agua caliente y de otras Ecosas elementalesF. 4e pie en su cuarto, mientras /gnes se afanaba a su alrededor, Minerva &abra !uerido recordar a sus &u%spedas !ue eran ellas !uienes &aban decidido alo,arse all y !ue, si no les gustaban las condiciones, podan tomar el primer barco !ue ba,ara por el 1mesis. lla misma consultara encantada la &ora a la !ue "arpaban los navos. )on destino a 0otany 0ay... o a la punta sur de 5frica... o incluso a Iava. 1ena, sin embargo, otro problema muc&o ms acuciante !ue su deseo de librarse de las EtatasF. JSu% narices iba a ponerse para ir al teatroK Mientras por los pasillos de su casa volaban !ue,as y rdenes, se dio cuenta de !ue estaba a punto de !uedar absolutamente eclipsada. 3 aun!ue nunca antes &aba prestado muc&a atencin a esas cosas, de repente... O/&, a!uel maldito &ombre y sus besos y sus o,os brillantesP La tena en un sinvivir. 3 en realidad no &aba motivo para ello. Ni el ms mnimo. LJSu% le parece el morado, se+oraK Lpregunt /gnes mientras contemplaba con la cabe"a ladeada los vestidos e>tendidos sobre la cama. Minerva &i"o un gesto negativo. LNo, creo !ue no sirve. 4e todos modos, no &aba gran cosa donde elegir. Nunca &aba gastado muc&o en su atuendo, para consternacin de ta 0edelia. L$ero es el !ue se pone siempre para ir al teatro Lrepuso /gnes, visiblemente perple,a por la repentina irritacin de su se+ora.

3 %se era el problema: !ue siempre se pona el vestido morado para ir al teatro. l a"ul, para ir a tertulias y recitales. 3 el malva, para los bailes. L)ielos, ninguno de %stos va a servir Ldi,o, apartndolos a un lado de la cama y de,ndose caer en el &ueco !ue &aba despe,ado. $ens por un instante en enviarle una nota desesperada a linor pidiendo !ue le mandara el vestido carmes, %se tan atrevido !ue se &aba puesto para !ue el du!ue de $ar@erton se fi,ara en ella. $ero no &aba tiempo, pens al ec&ar un vista"o al relo, de la c&imenea. /y, Jpor !u% no lo &aba pensado antesK Tna llamada a la puerta la sac bruscamente de su ensimismamiento y al levantar la vista vio entrar a Iamilla y a tata 0rigid. 3, cmo no, a =nuddles, !ue entr al trote y mir los vestidos amontonados en la cama antes de subirse de un salto al colc&n y acomodarse en medio de ellos, &usmendolos con desd%n, como si unas sedas y unos brocados tan mseros apenas fueran dignos de su descanso, pero J!u% remedio le !uedaba a un pobre perroK $oco despu%s se !ued dormido y comen" a roncar. Iamilla entr airosamente y dedic a sus vestidos el mismo desd%n !ue el perrillo. Hestida ya para la velada con su e>travagancia de siempre, se acerc ma,estuosamente, envuelta en una nube de e>tico perfume. L s lo !ue te deca yo, 0rigid Ldi,o mirando por encima del &ombro a la mu,er situada a su espaldaL. )reo !ue &emos llegado ,usto a tiempo. $ara sorpresa de Minerva, la !ontessa, tambi%n ella vestida elegantemente para la velada, se acerc llevando en bra"os un voluminoso vestido de seda. L)onsid%relo mi regalo de bodas, lady Standon. Le tendi su regalo y sonri. LNo podra aceptarlo, !ontessa Lrepuso Minerva, negando con la cabe"a mientras tata 0rigid sacuda la seda de color esmeralda. LOMadre maP Le>clam /gnes cuando la !ontessa levant el vestido ms llamativo y atrevido !ue &aban visto nunca. L$ero Jcmo no va a aceptarlo, mi !ueridsima lady StandonK L0rigid &i"o se+as a su doncella para !ue entrara y la muc&ac&a se puso manos a la obra, pasando el vestido por encima de la cabe"a de MinervaL. 3 a partir de a&ora debes llamarme 0rigid La+adi mientras observaba traba,ar a su doncella. L2blale a lady Standon del caballero al !ue &as conocido &oy

Lsugiri Iamilla al tiempo !ue gui+aba un o,o a Minerva y apartaba a =nuddles para sentarse en la cama. L/&, s. L0rigid solt una risillaL. 1u ta me &a presentado a un caballero elegantsimo. Tn mar!u%s, lo cual es bueno, JnoK LMuy bueno Lcontest Minerva, un poco desorientada, mientras la doncella de 0rigid la llevaba a empu,ones al tocador, la &aca sentarse en la silla y comen"aba a peinarla con una serie de movimientos bruscos y precisos. Tnos instantes despu%s, la sirvienta de cara agria &aba recogido su pelo con ma+a, y sin delicade"a, formando una cascada de ri"os. ntre tanto, 0rigid, !ue a todas luces se &aba olvidado de Langley, sigui ensal"ando a su nueva con!uista. LSeg(n el libro de la du!uesita Lestaba diciendoL, es muy rico. J l libro de la du!uesitaK JLas 4rni!as de solteros de =elicity Langley &aban cado en manos de a!uella mu,erK -ntent girarse, pero la doncella le espet algo en alemn y dio un fuerte tirn a su pelo. 4espu%s de a!uello, slo se atrevi a lan"ar una mirada de eno,o a Iamilla. LO)mo &as podidoP L$ero si estaba en la &abitacin, sobre la repisa de la c&imenea Lcontest la princesaL. 3o slo la &e ayudado con la traduccin. J)mo poda &aber olvidado !ue el infausto diario de casamentera de la du!uesa segua a(n en la casaK 4e,arlo al alcance de a!uellas mu,eres avariciosas y ansiosas por ca"ar un ttulo era como ofrecerles las llaves del tesoro de la 1orre de Londres. L/ m me parece perfecto Lcoment 0rigid, admirndose en el alto espe,o apoyado contra el rincn. Su doncella, con un poco de ayuda de /gnes, le estrec& el vestido, se lo su,et con alfileres y se lo cosi con unos cuantos puntos dados a toda prisa, &asta !ue Iamilla y 0rigid se dieron por satisfec&as con el resultado. Sacaron a continuacin una ca,ita de afeites y supervisaron la labor de la doncella, !ue empolv la cara de Minerva, a+adi un poco de carmn a sus labios, le puso @o&l en los o,os y acab pidiendo con un ademn un par de "apatos de tacn alto. $or (ltimo, /gnes llev los diamantes Sterling y suspir con delectacin al verlos puestos alrededor del cuello de su se+ora. Minerva se sinti mareada por tantas atenciones. $or eso, y por la c&c&ara de Iamilla y 0rigid, !ue comparaban sin tapu,os a sus amantes pret%ritos y a sus potenciales amantes, escogidos entre las

pginas de las 4rni!as de solteros, aun!ue la !ontessa pareca sinceramente prendada de a!uel misterioso mar!u%s. L3 esta noc&e Ldi,o 0rigid, volviendo a Minerva &acia el espe,o de cuerpo entero del rincnL, todos los &ombres !ue &aya en el teatro envidiarn a Langley. Seguro, se di,o ella con sorna, &asta !ue se mir en el espe,o y no se reconoci. J)mo le &aban &ec&o a!uelloK J)mo era posible !ue a!u%lla fuera ellaK $or!ue mirndola desde el espe,o estaba EtataF Minerva: una aut%ntica diosa !ue se &aba al"ado de entre las insulsas y mortecinas ceni"as de la !ue otrora &aba sido lady Standon. $arado al pie de la escalera, Langley escuc&aba el tumulto de pasos !ue se oa en el piso de arriba y torca el gesto cada ve" !ue alguien gritaba a una criada o daba un porta"o. 2aba pasado buena parte de su vida seduciendo a mu,eres, conoca sus matices, saba cmo encantarlas y cundo marc&arse, pero a pesar de su muc&a e>periencia nunca &aba llegado a entender por !u% rayos tardaban tanto en arreglarse. Sobre todo, sabiendo lo rpido !ue eran capaces de desvestirse. c& una o,eada al relo, y suspir. No disponan de muc&o tiempo para llegar a 4ruryBLane, pero J!u% poda &acerK Ni a cambio de un ducado osara subir a meter prisa a una sola de a!uellas damas. 3@ a ella5 34on ella s' te atre,er'as5 Sacudi la cabe"a mientras el recuerdo de lady Standon embargaba sus pensamientos. Hestida con a!uel &orrendo camisn, nada menos. 3, sin embargo, cuando la &aba abra"ado, Oa&, !u% curvas tan asombrosas &aban descubierto sus manosP 3 el beso !ue le &aba robado, sus labios carnosos y e>uberantes, su rabia, y despu%s el instante en !ue se &aba rendido y lo &aba sorprendido con el fuego soterrado !ue arda dentro de ella. -ntent convencerse de !ue lo !ue &aba sentido, a!uel arrebato de deseo, el ansia !ue lady Standon &aba despertado en %l, era el propio de un &ombre !ue llevaba solo muc&o tiempo. $ero %sa no era toda la verdad. No e>plicaba, desde luego, lo sucedido esa tarde, cuando al entrar en el saln la &aba saludado con un beso delante de todas a!uellas c&ismosas. La &aba besado no una, sino dos veces. Su (nica e>cusa era !ue, al entrar, slo la &aba visto a ella. $or

un instante &aba pensado !ue estaba sola, pues era en ella donde se &aba posado su mirada. 3 donde &aba permanecido despu%s. =i,a en lady Standon. )uando por fin &aba reparado en las dems, &aba entendido tambi%n a !u% obedecan su pose ma,estuosa, su barbilla levantada, la tensa lnea de su frente. / sus o,os no era ya una simple mar!uesa: era Minerva, la diosa de la sabidura... y de la guerra. $ues por el destello de aguda inteligencia !ue vea en sus o,os &aba comprendido !ue lo culpaba a %l de su embara"osa situacin, como era lgico. $ero tambi%n crea &aber vislumbrado un ardor, un asomo de la pasin !ue &aba saboreado apenas la noc&e anterior, y de repente se &aba sentido ansioso por beber de nuevo de a!uellos labios, pese a &aberle prometido !ue su acuerdo estara presidido por la castidad. Nada de lo cual deba, en todo caso, ocupar su cabe"a cuando lo !ue tena !ue &acer era ce+irse a la b(s!ueda de Nottage, !ue esa tarde no &aba dado resultado alguno. Su e> secretario &aba &ec&o el e!uipa,e a toda prisa y abandonado sus &abitaciones, y su casera ni si!uiera lo &aba visto marc&arse. Lo cual la tena muy enfadada, pues Nottage le deba el al!uiler. 1odo eso indicaba, casi con toda probabilidad, !ue su e> secretario no pensaba volver. 3 &aca !ue su b(s!ueda, y sus pes!uisas para conseguir las pruebas necesarias para limpiar su nombre de sospec&as, fueran a(n ms urgentes. /dems de aumentar el riesgo !ue corra. Ml y !uienes lo rodeaban. An!luida ella. Mir de nuevo &acia arriba y su frente se arrug formando profundos surcos. 2i"o a un lado a!uella idea, pues por primera ve" en meses, no, en a+os, estaba muy cerca de limpiar su nombre, de recuperar su vida... Sin embargo, a!uel temor insidioso no se de, a&uyentar por muc&o tiempo. LJHan a salirK Lpregunt 1&omasBCilliam, !ue &aba subido con sigilo por la escalera de servicio. Langley apart la mirada de la escalera !ue suba al piso de arriba. LS Lcontest. LJLe preocupa acaso lo !ue pueda ocurrirleK

)omprendi perfectamente a !ui%n se refera 1&omasBCilliam. / lady Standon. L sto no es $ars Ldi,o en vo" alta, ms para s mismo !ue en respuesta a la pregunta de su amigo. LNo, pero es igual de peligroso. 4e,arse ver es... LS, lo s% La+adi Langley, ata,ndoloL. No es lo !ue le gustaba &acer a Aeorge, pero el plan de lord /ndreD es e>celente. * !ui"s &abra sido ms acertado calificarlo de rpido y astuto. 1&omasBCilliam solt un bufido y mene la cabe"a. Nunca le &aban gustado las prisas, pero al menos tena !ue apreciar la astucia del plan. L3 si te preocupa la dama, no olvides !ue tiene tu dic&osa pistola. Me amena" con ella anoc&e Larguy LangleyL. )reo !ue &aras me,or preocupndote por m !ue por ella. Sabe cuidar de s misma. /ntes de !ue 1&omasBCilliam pudiera contestar con otro sermn inspirado en llyson acerca de la conveniencia de tra"ar cuidadosamente cual!uier estrategia, les interrumpi un estr%pito de cristales rotos en el piso de arriba, seguido por una reprimenda de la margravina en no menos de tres idiomas. )uando la dama acab, 1&omasBCilliam formul otra pregunta: LJ)mo recuperar su &onor si lady Standon sale &erida en el intentoK No &ay e>cusa para sacrificarla por algo tan efmero. 1ras lan"ar este (ltimo dardo, inclin ligeramente la cabe"a y se marc&, llevndose consigo parte del aplomo de Langley. OMalditos fueran 1&omasBCilliam y su sensibilidad de filsofoP No tuvo, sin embargo, tiempo de pensar en ello ni de componer una r%plicaU en realidad, no &aba nada !ue responder. n ese instante son el timbre y como no acudi nadie a abrir, seguramente todos los criados de la casa se &aban !uedado sordos a fuer"a de gritos, abri el barn en persona. LOSDillyP Le>clam, tendiendo la mano a su antiguo compa+ero de colegioL. JSu% demonios &aces t( a!uK LJ3oK O so debera decirlo yoP J res t(, LangleyK L$ues s, en carne y &ueso. LSe estrec&aron la mano con entusiasmo y Langley le &i"o pasar al vestbulo casi tirando de %lL. J)mo es !ue &as venido, SDillyK L3a no me llamo SDilly, amigo mo Lrepuso %lL. /&ora soy 1&rossell. 2ered% &ar cinco a+os. se condenado to mo pareca empe+ado en convertirse en un verdadero Matusal%n, pero por fin tuve

ocasin de enterrarlo, y empu+% la pala con gran vigor. Langley se ri. L1e !uedaste con el ttulo y con ese montn de piedras vie,as. L/dems de un buen montn de dinero La+adi 1&rossell sacando pec&oL. Tna cosa &e de decir en favor de ese vie,o c&ivo: vivi muc&o ms de lo !ue le corresponda, pero resulta !ue era todo un rey Midas. /montonaba oro de lo lindo. 3 all estaba, esperndome. Lo emple% bien, eso s, arreglando las perreras. Las de, en un estado calamitoso. -ncreble, Jno creesK l barn dio una palmada en la espalda a su amigo, pues SDilly, como era conocido en tiempos del colegio, siempre &aba andado escaso de fondos y &aba tenido grandes esperan"as de !ue su to se muriera Een cual!uier momentoF. Siempre &aba sido, adems, un apasionado de los perros, de modo !ue no era de e>tra+ar !ue &ubiera dedicado sus primeros desvelos a las perreras de 1&rossell )astle. LMe alegro por ti, pero eso no e>plica !u% &aces a!u, nada menos. L stoy pasando la temporada en Londres Le>plic el mar!u%s L. La verdad es !ue nunca se me &aba ocurrido tomar esposa, pero por lo visto un mar!u%s &a de tenerla. /l menos, eso me dice mi madre sin cesar. LSe mir en el espe,o y se atus distradamente la agreste cabellera casta+aL. /s !ue esta ma+ana, cuando me top% con lady )&udley y me present a una de esas c&icas e>tran,eras !ue iban con ella, una condesa con el perrillo ms raro !ue &e visto nunca, con tra"as de ratonero, dira yo, pero !ue me aspen si no tena cara de mono ese pe!ue+a,o... La c&ica me llam la atencin. Langley sacudi la cabe"a. LJ0rigidK LNo, no, creo !ue el perro no se llamaba as. Noodles, o algo por el estilo. Me cost entender lo !ue deca la c&ica, pero afirmaba !ue el perrillo proceda de un largo lina,e de sementales !ue &aban pertenecido nada menos !ue a... !ue a... )&as!ue los dedos mientras intentaba recordar el nombre. Langley cerr los o,os. LMara /ntonieta. LS, s. $ero, claro, t( ya lo sabes. )omo &as pasado tanto tiempo en el )ontinente y esas cosas... L1&rossell arrastr un poco los pies y mir escalera arribaL. Me gustaron sus tra"as, su buen porte, as !ue la invit% a ir conmigo al teatro esta noc&e.

Langley casi tema preguntar si se refera a =nuddles o a 0rigid. $ero obtuvo la respuesta cuando la dama en cuestin ba, por la escalera. LMilord 1&rossell, Jes ustedK Haya, casi no lo recono"co. st tan resplandeciente... 0rigid &ablaba con el arrobo de una adolescente enamorada, y para asombro de Langley, SDilly, no, 1&rossell, se sonro,. l pobre &ombre intent dar con alguna respuesta mientras 0rigid, con el pelo ro,o cay%ndole como una catarata de ri"os sobre el &ombro desnudo y el vestido ce+ido a sus curvas como si su doncella se lo &ubiera pintado sobre la piel, ba,aba las escaleras. 3 aun!ue Langley saba !ue la margravina prefera los caballos y los perros a la vida en la ciudad, en lo tocante a causar sensacin, era capa" de de,ar patidifuso a un &ombre cuando se vesta con intencin de seducirlo. L)onfo en no &aberle &ec&o esperar Ldi,o al detenerse ante 1&rossell. Langley, !ue saba por !u% &aba enmudecido su amigo, le dio una palmada en la espalda y susurr: L)gela de la mano, SDilly. LJSu%K /&, s, supongo Lbalbuci y, tomando la mano enguantada de 0rigid, se la llev a los labiosL. Milady, est usted divina Llogr decir con una vo" !ue son muc&o ms sofisticada de lo !ue Langley esperaba de %lL. JNos vamosK Lpregunt mientras la conduca &acia la puerta. LJLe importa !ue llevemos a mis amigasK Lpregunt ellaL. l carrua,e de Langley es muy pe!ue+o para todas y me preocupara un poco !ue fueran tan apretadas. Langley sigui la mirada de SDilly escaleras arriba. $aradas en diversos escalones estaban las antiguas ni+eras de sus &i,as: Iamilla, Lucia, 1as&a y 2elga. ra un espectculo espl%ndido: los vestidos multicolores, el destello de las ,oyas y los vertiginosos escotes. SDilly slo logr tartamudear: L$uBpuBpues yoByoByo... so fue suficiente para 0rigid. LHengan, se+oras. Lord 1&rossell est encantado de contar con nuestra compa+a. Las se+oras ba,aron la escalera y se pusieron en fila detrs de 0rigid y su con!uista. LSi lo prefieres, S!-atzi Ldi,o 2elgaL, puedo !uedarme y &acerte compa+a.

LNo, creo !ue %sta es la noc&e de 1&rossell Ldi,o LangleyL. nseguida voy. 2elga sigui adelante, un poco ce+uda. 1as&a y Lucia no di,eron nada al pasar por su lado. )laro !ue ninguna de las dos necesitaba articular palabra para comunicar lo !ue estaban pensando. *freciendo, me,or dic&o. ntre el contoneo de las caderas de 1as&a y las miradas ardientes de Lucia, era probable !ue a SDilly fuera a darle una apople,a. )laro !ue el mar!u%s de 1&rossell tambi%n estaba a punto de convertirse en el &ombre ms envidiado de todo Londres. Iamilla gui+ un o,o al pasar ,unto a Langley. L4isfruta de tu via,e con lady Standon. LS, !uerido Lgrit 0rigid por la ventanilla del elegante carrua,e de 1&rossellL. 4isfruta del trayecto &asta el teatro. Langley comprendi entonces lo !ue acababa de pasar. 0rigid y Iamilla se &aban compinc&ado y &aban engatusado a las otras para !ue Minerva y %l tuvieran el carrua,e del du!ue para ellos solos. 3Para ellos solos5 Sui" no fuera muy buena idea. Minerva tena a(n la pistola de 1&omasBCilliam guardada en alguna parte. 3, adems, %l la &aba besado esa tarde. 4os veces. 4elante de testigos. 3 le &aba prometido solemnemente !ue no... Sui"s &ubiera &abido una c&ispa de pasin en su mirada, s, pero %l no &aba olvidado !ue su ce+o fruncido recordaba a la ira de una diosa. /un as, no era ms !ue una viuda londinense, se record. Muc&o menos peligrosa !ue 0rigid y sus venenos, 1as&a y sus cosacos y 2elga y sus amena"as de clavarle una pica en la cintura... o ms aba,o. JSu% tena !ue temer de lady StandonK *y detrs de s un leve susurro de sedas y al darse la vuelta descubri !ue el carrua,e solitario no era la (nica estratagema de 0rigid y Iamilla: &aban obrado sobre lady Standon su magia de casamenteras, y por su vida !ue %l, llis, barn de Langley, el don,un !ue &aba seducido y &ec&i"ado a todas las beldades del )ontinente, se descubri de pronto tan pasmado y balbuciente como SDilly. O/&, !u% bien lo conocanP, se di,o mientras su orgullo viril al"aba el vuelo y la dama ba,aba las escaleras lenta y cuidadosamente, un paso tras otro. Los escarpines de tacn alto asomaban por deba,o de la falda,

permiti%ndole atisbar las esbeltas piernas enfundadas en seda !ue se escondan deba,o. l vestido, de color verde esmeralda, brillaba con la &ondura &ipntica de una piedra preciosa, y al desli"ar la vista ms arriba Langley se descubri bo!uiabierto. Su figura, antes oculta por vestidos pudorosos, &aba !uedado al descubierto ce+ida en seda. Ning(n &ombre !ue la mirara dudara de sus curvas, de las delicias !ue encerraba su cuerpo. Tnas caderas !ue cual!uier &ombre !uerra &acer suyas, una cintura por la !ue pasar el bra"o, unos pec&os grandes y redondos !ue &aran sollo"ar de envidia a la propia /frodita... y a cual!uier &ombre !ue no pudiera poseerla. 2acerla suya. Llevarla a su cama. La mu,er de la escalera no era ya una simple viuda. Tna matrona londinense. ra, en el pleno sentido de la palabra, una diosa &ec&a carne. Su cabello, casta+o claro a la lu" del da, pareca a&ora ms cobri"o, cepillado y recogido en una tentadora cascada de ri"os !ue caa desde la diadema en,oyada colocada sobre su coronilla. /s pintada y engalanada, pareca estar descendiendo de un altar elevado, del mismo Monte *limpo, y no por los endebles escalones de la casa en la !ue reinaba. S, Iamilla y 0rigid &aban &ec&o lo !ue me,or se les daba: &aban conspirado para convertir a Minerva en una tentacin a la !ue no poda resistirse. n una mu,er a la !ue deba &acer suya. $or la !ue entregara su cora"n, su &onor, su propia vida con tal de poseerla. Sin embargo, deba resistirse. Iur !ue se resistira. Ml no era SDilly. No era un ga+n. ra lord Langley, el rompecora"ones, y no se de,ara embaucar por trucos !ue no eran otra cosa !ue artima+as de cortesana. /l menos, eso fue lo !ue se di,o &asta !ue tom la mano de Minerva, se la llev a los labios y se encontr completamente &ec&i"ado. / Minerva, por su parte, le &abra gustado recordarle !ue &aba prometido no besarla. $ero a!u%l no pareca el momento ms oportuno para ec&arle una reprimenda. /dems, le estaba costando 4ios y ayuda sostenerse sobre los "apatos de tacn alto de 0rigid. J)mo consegua ella contonearse tan seductoramente subida en a!uellos "ancosK

3 con a!uel atuendo no estaba del todo segura de !ue Langley no fuera a ec&arse a rer al verla empere,ilada como una prostituta cara. Se sinti como tal cuando Langley bes largamente sus dedos, pues sinti un &ormigueo en las entra+as y el impulso de mostrarse tan apasionada como la mu,er cuyo refle,o &aba visto poco antes en el espe,o. /!uella mu,er a la !ue, pese a ser ella misma, apenas &aba reconocido. / decir verdad, Ja !ui%n iba a enga+arK 1odo el mundo vera ms all de su transformacin y se dara cuenta de !ue, detrs de las sedas y el ma!uilla,e, slo era Minerva, lady Standon. )iertamente, no enga+ara a un redomado don,un como lord Langley. 3 no es !ue ansiara sus atenciones, muy al contrario. $ero slo por una ve" sera agradable !ue la admiraran y contemplaran su cuerpo lu,uriosamente... $ero Jen !u% estaba pensandoK lla no poda ser tan deseable como 0rigid, con su llamativa melena ro,a y sus facciones divinas, ni como 1as&a, tan rubia y delicada, ni como Lucia, con su mirada atrayente. No, todo a!uello era una temeridad. 4eba girar sobre sus talones, con muc&o cuidado, y &uir escalera arriba, lavarse la cara y ponerse de nuevo su insulso vestido morado. so es e>actamente lo !ue debera &aber &ec&o, igual !ue la noc&e anterior debera &aber mantenido la puerta cerrada. $ero entonces cometi el error de mirar los brillantes o,os a"ules de Langley y vio refle,ado en ellos algo !ue ,ams &abra imaginado. l ardor !ue recorri el cuerpo de Langley cuando sus labios tocaron los dedos de lady Standon lo de, tambaleante. =ue slo un beso, un saludo, y de pronto, sin embargo, se convirti en otra cosa. Su suave perfume a rosas, el temblor de sus dedos, el modo en !ue se meca sobre sus escarpines de tacn alto. 1odo ello sacudi a Langley por completo, como si &ubiera cado ba,o las ruedas de un coc&e correo. O/y, 4ios, la deseabaP *lvidados &aban !uedado el teatro y sus planes. Slo !uera levantarla en bra"os, subir las escaleras y pasar el resto de la noc&e desnudndola, desvelando cada mati", cada curva

de su cuerpo, el modo en !ue poda &acer cantar de placer a a!uella &ec&icera. Sinti una opresin en el pec&o, y su cuerpo... n fin, le daba vergVen"a confesar en !u% estado se &allaba. ra igual !ue SDilly. $ero Jcmo poda serK 2aba besado a incontables mu,eres en las dos d%cadas anteriores, desde la muerte de =ranny, y ninguna de ellas le &aba &ec&o sentirse as. 3 cuando mir a lady Standon a los o,os, perfilados de @o&l de modo !ue tenan un aire e>tico e irresistible, agu" la mirada y &abra ,urado ver a!uel fuego, a!uella pasin escondida dentro de su alma. )omo el brillo le,ano de una vela destinada a guiarlo a casa, a!uella llama pareca tentarlo a acercarse, a escuc&ar con atencin, pareca desafiarlo a intentar dome+arla. n a!uel instante, las agoreras palabras de 1&omasBCilliam resonaron como un eco en su mente. ENo &ay e>cusa para sacrificarla por algo tan efmero.F $or!ue mientras !ue Iamilla o 0rigid, 1as&a o Lucia, y especialmente 2elga conocan los riesgos y las reglas de a!uel ,uego, dudaba !ue lady Standon los conociera. /partando la mirada con esfuer"o, &i"o caso omiso de la tensin !ue notaba en el pec&o y di,o: LJNos vamos, lady StandonK )onvena !ue salieran de la casa, antes de !ue cediera a sus inclinaciones y a su fama de libertino. No por ello, sin embargo, tena !ue soltar su mano. LS, me parece muy bien Lrepuso ella, y su tono formal y comedido fue la nota ,usta para recordarle !ue su compromiso no era real, sino una simple a+aga"a. Pero no tendr'a por "u1 serlo/// OMaldicin, estaba perdido si empe"aba a pensar asP )on falso compromiso o sin %l, tena !ue mantener la cabe"a despe,ada. &uiz0 sea por"ue es la pri(era ,ez "ue te pro(etes en (atri(onio/ 3 as era, en efecto, se di,o mientras caminaban en silencio &acia el carrua,e. n el caso de =ranny, su corte,o &aba sido una especie de torbellino fuga" en la %poca en !ue recibi su primera misin, un puesto en )onstantinopla. Siempre &aba sospec&ado !ue el padre de ella, lord 2aDstone, se &aba servido de su influencia para !ue, siendo un ,oven barn con poco ms !ue su nombre, lo enviaran a un destino tan le,ano. Sin embargo, cuando %l &aba sugerido, medio

enamorado, medio en broma, !ue ella, la se+orita =rances 2aDstone, lo acompa+ara, ella se &aba apresurado a aceptar. Se &aban escapado esa misma noc&e y les &aba casado el capitn del barco, pese a !ue no &aban publicado las amonestaciones y eran ambos menores de edad. ra me,or casarlos enseguida, le &aba dic&o a su sobrecargo, !ue dar lugar a un escndalo mayor cuando, meses despu%s, atracaran en alg(n le,ano puerto e>tran,ero y la se+orita estuviera ya visiblemente embara"ada. /s pues, se &aban casado sin alboroto, ni tonteras. 3 sin un verdadero novia"go. ran solamente dos adolescentes locamente enamorados y en e>ceso romnticos !ue no &aban pensado en lo !ue estaban &aciendo. /s pues, Jpor !u% veintitantos a+os despu%s de a!uello se turbaba como SDilly mientras !ue lady Standon mantena su perfecta compostura sentada frente a %l en el carrua,eK Gespir &ondo y toc en el tec&o para !ue el conductor se pusiera en marc&a. L sts preciosa. lla sacudi la cabe"a con ademn levemente desde+oso. L s la verdad Linsisti %l. L s por el vestido y los diamantes. Nada de lo cual es mo. LNo estoy de acuerdo Lrepuso LangleyL. l vestido real"a a la perfeccin tu figura. LSe inclin &acia delanteL. Muc&o me,or !ue ese camisn !ue usas. LOLangleyP Le>clam ellaL. OMe dio su palabraP Langley... Lo &aba llamado ELangleyF, no EmilordF, ni Ese+orF, ni cual!uiera otro de los varios apodos poco &alagVe+os !ue podra &aberle dedicado. 3 al igual !ue el &ec&o de coger su mano y besar la punta de sus dedos, le gust orle emplear su ttulo de un modo tan familiar. LJMe oyeK Lpregunt ellaL. Me lo prometi. Nada de escndalos. 3 eso incluye referirse a situaciones !ue otros podran malinterpretar. L0ien, a ver si me &a !uedado claro Ldi,o LangleyL. Nada de besos y nada de insinuaciones. L >acto Lle di,o con las manos cru"adas delante de sL. $or esta tarde le disculpo, pero nada ms. Si estaba dispuesta a disculpar a!uellos deslices... LSi insistes Lcontest %l. L-nsisto.

L$ero ests guapsima esta noc&e. lla arrug el ce+o como si no le creyera. LJNo me &e pasado de la rayaK 1emo parecer una... una... LJTna !u%K Minerva se inclin &acia delante. LTna cortesana. * una furcia. La concubina de un caballero. Langley se ec& &acia atrs y sonri. LLady Standon, me escandali"a usted. J4nde &as odo tales palabrasK J)mo es !ue sabes de la e>istencia de esas mu,eresK L/br la puerta ayer noc&e y mi casa se llen de ellas L contest ella con mordacidad. /& lo &aba pillado. L$uede !ue los diamantes sean demasiado Lrepuso %lL. $ero son muy bonitos, y la lu" de la dama !ue los lleva los &acen brillar a(n ms. Sus galanteras la &icieron resoplar. LNunca &aba odo ms tonteras. / Langley le sorprendi un poco su incredulidad. No saba si alguna ve" &aba conocido a una mu,er !ue no adorara !ue le dieran a comer &alagos como si fueran pedacitos de frutas confitadas. L ntonces es !ue no te &an corte,ado como es debido, aun!ue esos diamantes pare"can indicar lo contrario. JSui%n te los &a prestadoK J1as&aK J* LuciaK lla se llev los dedos a la garganta, donde temblaron nerviosamente sobre las gemas. LNinguna de las dos. Seguramente no debera llevarlos. Langley nunca &aba odo algo !ue sonara ms a confesin. /un as a+adi en son de broma: L4udo !ue los &ayas robado. 3 se ri al pensarlo, &asta !ue ella se sonro, y se puso a mirar por la ventanilla. La risa de Langley se cort en seco. LLady Standon, J!u% fec&ora &a cometidoK J/caso &e descubierto su secreto ms oscuroK Minerva lo mir con los o,os desorbitados. <s' pues2 tienes se!retos, se di,o %l, pensando en su misterioso EpintorF. L3a !ue !uiere saberlo... LSuiero, en efecto Lrepuso %l. LSon los diamantes Sterling Le>plic Minerva.

L/&, una &erencia familiar. Me sorprende, teniendo en cuenta lo !ue s% de los Sterling, !ue te permitieran !uedrtelos cuando muri tu marido. Me &abra parecido ms lgico !ue... ESue se los llevaran con el resto de la &erencia familiarF, iba a decir. $ero los o,os de Minerva se agrandaron a(n ms, y Langley comprendi !ue no &aca falta !ue lo di,era en vo" alta. LO4ios santo, MinervaP res una pillina. O1e los !uedaste cuando el vie,o Sterling estir la pataP /!uello la &i"o endere"arse en su asiento. L3o no &ice tal cosa. Se los entregu% a la siguiente lady Standon. linor los llev en su boda con dDard. Langley cru" los bra"os sobre el pec&o y se recost, ladeando una ce,a. L ntonces, Jcmo es !ue a&ora los tienes t(K LO/&, santo cieloP Ldi,o ella, arrugando el ce+o al verse pillada L. Los diamantes pertenecen a la esposa del &eredero, !ue con el tiempo se convertir en la du!uesa de 2ollindra@e. $ero cuando Lucy llyson se cas con /rc&ie se decidi !ue... Langley lo adivin enseguida. LSue era preferible esconder los diamantes a entregrselos a una ni+a mimada &i,a de un ladrn. Minerva apret los labios y asinti con la cabe"a. $ero all &aba algo ms, aparte de una novia poco recomendable. L$ero Lucy no se convirti en du!uesa Lse di,o %l en vo" alta L. /rc&ie muri y entonces =elicity... LSe par en seco. OSanto 4ios, se supona !ue a!uellos diamantes deban adornar el cuello de su &i,aP ntonces, sus sospec&as fueron un paso ms allL. J4ebo suponer !ue =elicity no sabe nada de los diamantes SterlingK Minerva se mir los guantes y tir de ellos. L s posible !ue nadie se lo &aya dic&o. )reo !ue &a estado muy ocupada desde !ue se cas con el du!ue. LJ3 no &as tenido oportunidad de llevrselosK LNo LreplicL. J3 por !u% iba a &acerloK O=ue ella !uien nos desterr a linor, a Lucy y a m a esa casa en ruinas, !uien &i"o !ue nos retiraran nuestra asignacin, !uien lo &a ec&ado todo a perderP L Se &undi en su asiento, cru" los bra"os y desli" una mano &asta los diamantes, cubri%ndolos con gesto posesivoL. /s !ue no, no se los &e dado.

Langley apret los labios para no ec&arse a rer. Saba !ue debera sentirse ofendido, al menos en nombre de =elicity, pero no lo estaba. No se &aca ilusiones respecto a su &i,a, !ue &aba sido mandona, obstinada y una redomada casamentera desde ni+a. Tna ve" &aba dibu,ado un diagrama para la reina de Npoles con los prncipes y princesas ingleses y europeos con los !ue era probable !ue se casaran sus &i,os, para regoci,o de la soberana y espanto del emba,ador ingl%s. LNo &ace falta !ue la tomes conmigo Lle di,oL. $or m no lo sabr =elicity. Lo (nico !ue digo, (ada(e Goba,oyas, es !ue los diamantes van me,or con tu color de pelo !ue con el rubio de mi &i,a. Le gui+ un o,o, y le satisfi"o ver !ue se sonro,aba al or su cumplido. LAracias. $or!ue la verdad es !ue me encantan. Langley se ri. L ntonces deberas pon%rtelos ms a menudo. Minerva se mordi el labio y mir por la ventanilla, y Langley se dio cuenta de otra cosa. L$ero ya lo &aces, JverdadK 1e los pones bastante a menudo. L s usted el mismo diablo, Langley Lle rega+ ella. Luego &i"o una pausa y a+adiL: S, recono"co !ue me los &e puesto un par de veces cuando me encontraba un poco decada. Slo para m. 2ubo algo en su forma de decirlo !ue &i"o !ue Langley se la imaginara lascivamente llevando los diamantes Sterling y poco ms. Sin embargo, sospec&aba tambi%n !ue, si se lo sugera, la severa lady Standon le dara un tirn de ore,as. Sui", de todos modos, mereciera la pena correr ese riesgo, por!ue de repente se descubri absorto en el recuerdo de los besos !ue &aba &urtado de sus labios, de cmo &aba cogido su mano y del calor de sus dedos, !ue transmitan sacudidas de deseo a trav%s de su cuerpo. Los diamantes Sterling eran slo la pasin visible de la dama !ue tena ante %l. $or!ue, al igual !ue las fras piedras, cuando le daba la lu" adecuada, Minerva arda desde dentro con a!uel mismo fulgor deslumbrante. LJSu% representan esta noc&eK Lpregunt, rompiendo el tenso silencio !ue se &aba adue+ado del carrua,e mientras %l pensaba en lo imposible, imaginndosela desnuda, adornada (nicamente con los diamantes. /penas la oy.

LJLord LangleyK Linsisti ellaL. La obra. JSu% representan esta noc&eK L &, El (er!ader de Brujas Lrespondi %l rpidamente para cambiar el curso de sus pensamientos. 4e sus dscolos pensamientos. L/&, s, ya lo di,o esta tarde. Su% e>tra+o !ue lo &aya olvidado. Mir afuera con el cordel del bolso enrollado en los dedos. L?ean &ace el papel de mercader Lagreg %l, aun!ue slo fuera para no ver desnuda a la dama !ue tena sentada ante s. 4esnuda, ba,o %l. Aritando su nombre. 6Langle%2 a-2 Langle%7 6S'2 Langle%2 a-2 s'7 LJMilordK JSe encuentra bienK L &, s, s, claro Llogr decir %l. L)omo le iba diciendo, lo vi actuar &ace un par de semanas L prosigui ella, visiblemente aliviada por tener algo de lo !ue &ablarL. s una funcin magnfica. )onfo en !ue disfrute de ella. Langley asinti con un gesto. LSeguro !ue s. 2e odo &ablar muc&o de ?ean, as !ue voy a verlo actuar por fin con cierto placer culpable. Me encanta el teatro, JsabeK Minerva apart la mirada de la ventanilla y la fi, en %l. LJSK No &aca falta !ue pareciera tan sorprendida. LS, as es, lady Standon. L s solo !ue no crea !ue usted... Se detuvo a&, pero a Langley no le cost adivinar lo !ue &aba estado a punto de decir. l rubor de sus me,illas y su mirada nerviosa por la ventanilla fueron prueba suficiente. LLo creas o no, tengo otros intereses, aparte de seducir viudas y mantener sonados romances. L3o no pensaba eso Lreplic ella. )on e>cesiva precipitacin. $or!ue tambi%n se sent ms erguida y lo mir con un poco de rabia desde sus o,os pintados de @o&l, como si lo desafiara a llevarle la contraria. OSi supiera lo tentadora y deseable !ue estaba cuando se enfadabaP $eligrosamente tentadora y deseable. L0ueno, puede !ue s LreconociL. $ero debo decir en mi defensa !ue una oye contar tantas cosas acerca de los &ombres y sus...

J2aba odo &abladuras sobre %lK 0ien, a!uello poda ser interesante. Langley levant una ce,a, y con eso bast para &acerla confesar. L0ueno, una oye &ablar de sus... talentos, y cuesta creer !ue tales personas tengan tiempo para otras aficiones. LJMe est diciendo, lady Standon, !ue &e pasado la mayor parte de mi vida adulta perfeccionando mis talentos, como usted los llama, &asta el punto de no &aber tenido tiempo para frivolidades tales como el teatroK Minerva arrug el entrece,o. LSui" s. Langley se reclin en su asiento y cru" los bra"os. L)onfo en !ue el rey no &aya odo esos rumores Lmascull ms para s mismo !ue para ella. /!uello pareci sobresaltar a Minerva, !ue de pronto perdi su actitud remilgada. LJ l reyK JSu% tiene !ue ver el rey en todo estoK LMi buena se+ora, pese a lo !ue afirmen las malas lenguas, &e pasado ms de veinte a+os al servicio de Su Ma,estad. Si el rey pensara !ue lo (nico !ue &e &ec&o en ese tiempo &a sido reto"ar por el )ontinente y cobrar mi salario a cambio (nicamente de mis talentos... L0ueno, dic&o as... LNo &e sido yo. 2a sido usted. lla apret los labios. L0ueno, supongo !ue s, JnoK LS. L ntonces, Jno es ciertoK LpreguntL. JLo !ue cuentan de ustedK L$rimero tendrs !ue decirme !u% cuentan de m. Langley vio con delectacin !ue se sonro,aba. Le gustaba muc&o !ue se pusiera colorada. / 2elga no &aba forma de pillarla sonro,ndose. Ni a 1as&a, si a eso iba. LMilord, no me gusta &acerme eco de &abladuras. /part del rega"o las manos remilgadamente cru"adas y cru" los bra"os en actitud desafiante. L$ero por lo !ue se ve no es reacia a escuc&arlas. LO s usted incorregibleP LLo mismo podra decirse de usted, lady Standon Lreplic %l L. J/lguna ve" &a mostrado su disconformidad con esas

&abladurasK JSe &a negado a escuc&arlasK JSe &a marc&adoK L s de mala educacin levantarse e irse cuando alguien te est contando una an%cdota Lle contest, y sus manos volvieron a ocupar su respetable lugar sobre su rega"oL. /dems, entonces ni si!uiera lo conoca. LS, desde luego, es muc&o ms educado permitir !ue la reputacin de un &ombre inocente !uede mancillada por informaciones de tercera mano... LTsted no es precisamente inocente, se+or. 1engo la casa llena de invitadas !ue lo demuestran. Langley mir tran!uilamente por la ventanilla al contestar: L/un as, sospec&o !ue le gustaba or &ablar de mis aventuras. LJ3oK ONuncaP Se volvi para enfrentar su mirada indignada. LJNuncaK L n absoluto Lafirm ella mientras sus dedos enrollaban y desenrollaban el cordel del bolsitoL. 4esde luego !ue no. Luego se !ued callada unos instantes mientras se alisaba la falda. LSe+ora, es usted una embustera Lrepuso Langley y, sentndose en el asiento de enfrente, volvi a agarrarla de la mano. Slo para provocarla, no por!ue se estuviera muriendo por tocarla otra ve". No, no era por eso. n absoluto. L1e gustaba or &ablar de mis &a"a+as por!ue tu vida era insulsa y carente de pasin Lafirm mientras ella intentaba apartar la mano de la suya. $ero Langley sigui agarrndola y, para remac&ar lo !ue !uera decir, le pas el bra"o por la cintura y la sent encima de %l L. /nsiabas conocer el ardor, tener un amante, !ue te besaran &asta perder el sentido, !ue te llevaran a lugares remotos sin mirar atrs. Minerva abri la boca para protestar, pero sus labios slo temblaron un poco. LJ)mo lo...K LS% leer el pensamiento Lbrome %l, observando cmo se sonro,aban de nuevo sus me,illas. LOSu% idiote"P Llogr balbucir ella. LNo del todo. LLangley se inclin &acia ella, respir &ondo ,unto a su cuello y de, !ue su suave perfume a rosas invadiera sus sentidosL. n eso consista mi labor, milady. No en seducir a viudas, ni en coleccionar amantes, aun!ue eso ayudaba a menudo a ocultar lo

!ue me traa entre manos. / lo !ue de verdad me dedicaba era a conocer a mis oponentes. )onocer sus deseos, sus an&elos. 4escubrir sus secretos. Minerva se estremeci al orle susurrar esa palabra. LJ3 cree !ue &a descubierto el moK JMe cree una romntica !ue ansa escapar con alg(n aventureroK LS. Sus o,os se agrandaron un poco. L so es ridculo. Langley se inclin ms a(n &acia ella. LHamos, lady Standon. J1an ridculo esK J4e verasK Los dos sabemos la verdad. lla se estremeci ligeramente. 1embl, en realidad. LJ)mo se &a dado cuentaK Lconfes. Langley not !ue le &aba costado. L/penas me conoce La+adi ella. 4e &aberse tratado de cual!uier otra mu,er, Langley le &abra dic&o en tono co!ueto !ue &aba muc&as cosas !ue un &ombre poda deducir del beso de una dama, pero %sa no era toda la verdad. 3 saba !ue a lady Standon, a!uella diosa de la sabidura &ec&a carne palpitante, no le gustaba !ue la tomaran por tonta. ra consciente, adems, de !ue le estaba ocultando algo, pero eso no pensaba decrselo. /s pues, le di,o lo !ue saba. L1ienes dos libros sacados de la biblioteca p(blica. Las !apitales de Europa y El (isterioso -ar1n de 4onstantinopla . Tn libro de via,es y una novela bastante subida de tono de origen franc%s. l primero sugiere !ue te gustara de,ar atrs Londres, y respecto al segundo no &ar% ning(n comentario, slo !ue dice muc&o de tus deseos insatisfec&os. LMis deseos insatis... L lla sacudi la cabe"a como si intentara romper el &ec&i"o !ue iba te,i%ndose mgicamente a su alrededorL. 3o no tengo tales... Langley le puso un dedo sobre los labios. L)laro !ue s. 3o cono"co tu secreto. Minerva entorn los prpados con aire desafiante. Langley, sin embargo, la sinti temblar. LJ3 cul crees !ue esK LSue, por ms !ue digas lo contrario, ardes en deseos de !ue te bese. Nada te gustara ms !ue mandar al garete tu promesa.

4ap'tulo 8 E)laro !ue, J!u% dama !uiere !ue un &ombre cumpla su palabraKF )onse,o dado a =elicity Langley por su tata Lucia

< Minerva le dio un vuelco el cora"n. l calor del dedo de Langley acarici sus labios como una promesa del fuego !ue poda prender entre ellos slo con !ue ella di,era una palabra. S. Por .a,or2 se8or2 +1se(e, !uiso suplicarle. S, por favor. O3 !ue la partiera un rayo si Langley no vea el deseo refle,ado en sus o,osP O/!uel demonio encantador, a!uel malditoP ra como si de veras pudiera leerle el pensamiento, pues &aba posado la mano sobre sus ri+ones y estaba acaricindola, apacigundola, atray%ndola &acia s &asta !ue !ued apretada contra su pec&o. Sus senos, !ue el escandaloso vestido de 0rigid apenas ocultaban, se irguieron a(n ms y sus pe"ones duros se apretaron contra el fino pa+o de su c&a!ueta. Langley mir su corpi+o y, cuando fi, los o,os en los de ella, Minerva comprendi sin duda alguna !ue el brillo avaricioso de su mirada no se deba a los diamantes !ue adornaban su cuello. Supo en ese instante, como slo lo sabe una mu,er, !ue la deseaba. Sue la !uera para s. Sue ansiaba verla desnuda y tendida en su cama para poder e>plorar cada curva de su cuerpo, cada uno de sus deseos. La mano de Langley, !ue &aba abandonado sus labios, Minerva no recordaba cundo, cubra a&ora uno de sus pec&os, y su pulgar acariciaba su pe"n en crculos. Sigui mirndola a los o,os como si la retara a detenerlo. 3 al ver !ue no lo &aca, se inclin &acia delante y Minerva pens !ue iba a besarla, lo dese, me,or dic&o, pero %l lade la cabe"a y el susurro de su aliento, clido y arrebatador, ba+ su piel cuando frot la nari" contra su cuello, contra el lbulo de su ore,a, contra su pelo. Minerva abri la boca para !ue,arse... para protestar... !ui" slo para intentar respirar... y lo (nico !ue sali fue algo !ue no &aba odo nunca antes. LO/aaa&P L,adeL. O/&, LangleyP

OSanto 4iosP JSu% era esoK 3 cuando %l sac del vestido uno de sus pec&os y lo rode con los dedos, acaricindolo &asta !ue el pe"n se puso duro de deseo, volvi a &acerlo: LO/aaa&P No poda evitarlo, no poda refrenarse. /!uel &ombre estaba encendiendo todos los deseos !ue &aba mantenido a raya durante a+os. 4esde siempre, a decir verdad... J$or !u% su ardor sala a la lu" precisamente a&oraK *, me,or dic&o, a la oscuridad, mientras Langley y ella se mecan dentro del carrua,e !ue recorra tra!ueteando las calles a oscuras de Londres. Ml le murmur algo, pero Minerva no le entendi, pues sus manos, !ue recorran ansiosamente su cuerpo, prendan un rastro de deseo all donde iban, en su espalda, en sus pec&os. Luego la &icieron moverse, tiraron de ella. Se tumb de espaldas sobre el asiento y Langley se coloc sobre ella. Su cuerpo era duro, dursimo, pero en ve" de escandali"arse, como deba, pues nunca &aba estado as con un &ombre, su carne pareci cobrar vida y vibrar con el mismo an&elo inconsciente !ue los gemidos provocados por sus ardientes caricias. Tn soplo de fresca brisa nocturna recorri sus piernas, y al mirar aba,o vio !ue %l le &aba subido el vestido &asta desnudar sus piernas enfundadas en las medias. La noc&e era fra, pero sus caricias parecan de fuego cuando desli" los dedos por su muslo, sobre sus ligas, y se detuvo luego brevemente antes de ro"ar los ri"os de su pubis. Minerva gimi otra ve". J)mo era posible !ue una sola caricia pudiera de,ar a su paso un ansia tan embriagadoraK Ml volvi a murmurar algo ,unto a su cuello, sobre sus pec&os, al tiempo !ue segua e>plorndola con los dedos, despacio, precavidamente al principio, como si probara la temperatura del agua y luego... Las caderas de Minerva se ar!uearon por voluntad propia cuando la toc donde ning(n &ombre la &aba tocado as, al menos no para darle placer. 3 era a!u%l un placer tan pecaminoso... Tna oleada de pasin torturante recorri su cuerpo cuando los dedos de Langley encontraron lo !ue andaban buscando y comen"aron a acariciarla en crculos, a provocarla, a frotarla.

sta ve", cuando Minerva abri los labios para gemir, de ellos no sali nada, pues no poda respirar. No poda pensar. Slo poda sentir, palpitando su cuerpo de deseo. 4e un deseo fero", ansioso, por !ue a!uello nunca acabara. Langley le lami los pe"ones, se los c&up mientras ella comen"aba a subir y ba,ar las caderas siguiendo el movimiento de su mano. Sus caderas se levantaron ms a(n, se restregaron contra %l buscando ms, ansiando ms. Su cuerpo bulla de deseo. 4espu%s, levant las caderas en busca del crescendo final, de la descarga definitiva. LOLangleyP L,adeL. OLangleyP L3 entonces se des&i"o, se desmoron, la embargaron las olas, de,ndola sin aire, bo!ueando, aferrada a %l sin ning(n pudorL. O/&, LangleyP Se !ued all, tendida, un rato, comprendiendo !ue a!uello era por lo !ue se armaba tanto revuelo. /&, s, a&ora lo entenda. Los o,os maliciosos de Langley brillaron en medio de la penumbra del carrua,e. LJSigues a(n empe+ada en esoK Lpregunt. 3E(pe8ada en "u15 Minerva lo mir, aturdida y lnguida. LJSiguesK Lle susurr %l al odo, y su clido aliento la de, temblando, Minerva no supo si por efecto de su apasionada e>plosin de placer o por las ganas de !ue lo &iciera de nuevo. <-2 s'2 otra ,ez, le suplic su cuerpo espon,ado y falto de uso. Bna % otra ,ez/ ntonces se acord de lo !ue &aba dic&o Langley ,usto antes de dar comien"o a a!uella diablura. ESue, por ms !ue digas lo contrario, ardes en deseos de !ue te bese. Nada te gustara ms !ue mandar al garete tu promesa.F OSanto cieloP JSu% &aba prometidoK ntre sus bra"os, con sus labios mordis!uendole el lbulo de la ore,a, no acertaba a pensar con claridad. No +esarlo % no !o(partir su !a(a/ 3 all estaba, vencida por completo. * casi. LJ3 bienK Lmurmur %lL. J-nsistesK /&, Minerva saba !u% le estaba preguntando. JGompera su promesa y lo besaraK Se incorpor, lo cual fue difcil, pues Langley segua su,etndola, la abra"aba a(n como si pudiera, respondiendo a una sola palabra suya, devolverla a a!uel estado de delicioso estupor y esta ve" de,arla

por completo desmade,ada... Sospec&aba !ue el c%lebre lord Langley poda !uitarle el vestido ms aprisa !ue la ms e>perta doncella. La estrec&ura de un carrua,e en marc&a apenas sera un estorbo para un don,un como %l. 3, por ms !ue aborreciera admitirlo, aun!ue slo fuera ante s misma, !uera estar desnuda. 0a,o %l. 3 !ue la besara. Sue la devorara con los labios. Sue la colmara por completo... $or!ue su coleccin de novelas francesas le &aba proporcionado un conocimiento bastante e>&austivo de lo !ue deba ocurrir entre amantes, si bien tena !ue reconocer !ue a!uellas pginas desmerecan muc&o comparadas con la prctica. /&ora !ue &aba atisbado cmo poda ser, el efecto !ue podan surtir las caricias, los labios y el cuerpo de un &ombre sobre el de una mu,er, un efecto !ue su marido nunca &aba sido capa" de surtir sobre el suyo, !uera ms y... en fin, ms. Lo !uera todo. $ero para conseguirlo tendra !ue romper su promesa, y cuando vio el brillo seductor y confiado de los o,os de Langley, a!uel destello de arrogancia !ue pareca decir !ue era capa" de &acer con ella lo !ue se le anto,ase, algo salt dentro de ella. 3 no para bien. LNo, no pienso &acerlo Lle di,o, apartndose de %l. $ero Langley no la de, ir muy le,os: alarg el bra"o y la atra,o &acia s, como si no !uisiera !ue olvidara ni por un instante lo !ue acababa de suceder entre ellos. )omo si pudiera olvidarlo... LNo !uiero besarte, ni compartir tu cama Lminti Minerva. $ero a!uel demonio inteligente y libertino, a!uel diplomtico de la seduccin, sonri. L3 no lo &as &ec&o. $or!ue este carrua,e no es una cama. Minerva abri la boca formando un amplio crculo, dispuesta a protestar, pero %l a+adi: L3 yo no te &e besado. No, no la &aba besado, comprendi Minerva. 3 en ese momento supo !ue Langley se &aba limitado a abrir la ca,a de $andora el anc&o de una rendi,a, !ue &aba muc&o ms por descubrir, muc&as ms cosas !ue a!uel &ombre poda darle, ense+arle, ofrecerle como una tentacin. LSlo &ace falta una palabra, milady Lle susurr al odo mientras sus manos seguan obrando su seductora magia sobre ella.

Minerva dese gritar EOSPF y rendirse a %l. 3 estuvo en un tris de &acerlo, pues %l ba, la cabe"a y &i"o amago de apoderarse de sus labios, y el cuerpo de Minerva comen" a vibrar de nuevo, cobrando vida ba,o sus diestras caricias. Se mora de ganas de ms, deliraba presa de un ansia apasionada. Langley &aba vuelto a ponerla en a!uel estado rpidamente, y deba estar furiosa con %l, pero slo senta un an&elo desesperado de ms y ms. $ero ,usto antes de apoderarse de sus labios, Langley se retir. LSu% mala suerte para los dos !ue no pueda &acerlo. Minerva estuvo a punto de decir: EJ$or !u% narices noKF / punto. $or!ue, ,usto antes de !ue a!uella frase grosera y nada propia de una dama saliera de sus labios, se acord de !ue era la mar!uesa de Standon y de !ue, por tanto, no deca esas cosas. LLo promet Lremac& %lL. -gual !ue t(. 3 no !uiero for"arte a incumplir tu palabra. No !uiero verte suplicar !ue te bese... J-ncumplir su palabraK JSuplicarK Minerva rec&in los dientes. J3 !u% &aba de su promesaK l muy engredo y presuntuoso... LTsted, se+or... usted... Lbalbuci mientras intentaba apartarlo empu,ndolo. Lo intentaba. $or!ue %l no la solt. La su,et como si todava no se &ubiera decidido del todo. )omo si a(n pudiera intentar... l cuerpo de Minerva se agit, protestando. 6Santo Dios7 6No seas tonta7 6B1salo7 l muy granu,a sonri en ese preciso momento, como si, tal y como &aba afirmado poco antes, pudiera leerle el pensamiento. )omo si supiera e>actamente cunto lo deseaba. O/!uel &ombre era el mismsimo diabloP sta ve", Minerva se desasi de sus bra"os empleando todas sus fuer"as y cru" el carrua,e para ocupar el sitio en el !ue antes se &aba sentado Langley. $ero al ver !ue %l segua sonri%ndole, se indign ms a(n. 0ien, si %l poda resistirse, ella tambi%n, faltara ms. Se puso a endere"arse el vestido y a colocarse el pelo en su sitio, y procur en lo posible !ue sus emociones fueran tan respetables como su apariencia e>terna. LNo vas a convencer a nadie de !ue estamos feli"mente comprometidos si te !uedas a& sentada, mirndome con cara de enfado. L3o no tengo cara de enfado Lreplic ella. staba muc&o ms !ue enfadada. staba furiosa. Gabiosa.

)rustrada/ 3 lo peor de todo era !ue estaba ms furiosa y rabiosa consigo misma !ue con %l. 3 ni por todos los diamantes Sterling &abra reconocido !ue, ms !ue por cual!uier otra cosa, estaba enfadada por no &aberse arriesgado a descubrir la verdad sobre sus legendarias proe"as erticas. Le lan" una mirada y estuvo a punto de suspirar. J$or !u% tena !ue ser tan guapoK 1ena el pelo casta+o todo revuelto, Jse lo &aba &ec&o ellaK, la corbata atada con un la"o travieso y complicado, los o,os a"ules brillantes, como siempre, llenos de malicia y picarda. Tna picarda embriagadora, irresistible, incomparable a cual!uier otro atractivo, pues sus o,os prometan placeres inefables para cual!uier dama !ue atra,era la atencin de su mirada vagabunda. Pla!eres ine.a+les/// Minerva sinti !ue su f%rrea determinacin se tambaleaba. Sin embargo, a&ora !ue &aba probado un bocado, !ui" no parara &asta a&ogarse en sus bra"os. $ero, fueran cuales fuesen sus capric&osas cavilaciones, se interrumpieron bruscamente cuando el carrua,e se detuvo delante del teatro. Tnos segundos despu%s, se abri la porte"uela. Langley sali delante de ella y se volvi para ofrecerle la mano. Le sonri y movi las ce,as como si la invitara a sonrer a ella tambi%n. LGecuerda !ue nos amamos con locura, con pasin Lle susurr al odo. O/&P J$or !u% tena !ue decirlo asK L n efecto Lcontest al tiempo !ue compona una sonrisa for"ada y tomaba su mano para apearse del carrua,e, slo para descubrir !ue buena parte de la alta sociedad londinense los miraba bo!uiabierta. L3 !ue pese a nuestros mutuos deseos La+adi Langley en vo" ba,aL, confo en !ue puedas cumplir nuestro acuerdo y tu palabra. 3&ue ella pudiera !u(plir su pala+ra5 O$ero !u% arrogante era a!uel &ombreP L$uedo cumplirla siempre y cuando usted cumpla la suya L replic mientras sonrea a lady =innemore, !ue deba de &aber estado esperando su llegada en la escalinata del teatro y se abra paso a empu,ones para ir a saludarlos. L)onfa en m, yo puedo Lafirm Langley, saludando con la

cabe"a a un &ombre !ue se &aba inclinado escuetamente ante %l. L/&, pero no confo en usted Lrepuso Minerva, tambalendose sobre sus talones tras recibir un empu,n. L$rocurar% recordarlo la pr>ima ve" !ue te arro,es en mis bra"os Lsusurr suavemente Langley para !ue slo ella pudiera orlo. $ero antes de !ue Minerva pudiera responder o ec&arle la reprimenda !ue mereca, el muy granu,a se volvi &acia un caballero de aspecto distinguido. LOSir 0asil, !u% alegra volver a verlo, y tan prontoP 2e de suponer !ue esta preciosidad es su &i,a. JNoK JSu esposaK Nunca &ubiera... J)onocen ustedes a mi prometida, lady StandonK Mientras saludaba a 0roDnie, Langley escudri+ discretamente el gento !ue los rodeaba. /!uella aglomeracin le pona nervioso, pues &aba sido en medio de una muc&edumbre parecida cuando le &aban atacado en $ars. $ars... No pudo sofocar el escalofro !ue recorri su espalda, el presentimiento de !ue a!uello estaba ocurriendo otra ve". Esto es Londres, se di,o mientras sonrea a lady Standon y &aca lo posible para acallar los temores y el nerviosismo !ue solan acompa+ar a a!uellos reta"os de su memoria. No tienes nada "ue te(er/ Iusto entonces alguien trope" con Minerva y ella se tambale, meci%ndose sobre sus tacones. Langley la agarr con facilidad, su,etndola por el codo mientras con la otra mano la enla"aba por la cintura y la apretaba contra s. Slo para i(pedir "ue se !aiga, se di,o, sorprendido por la sensacin de celos !ue oprimi de pronto su pec&o, sobre todo al ver el n(mero de cabe"as !ue se giraban para mirarla. -gual !ue la &aba mirado %l poco antes. 6<-2 s'7 <-ora os .ij0is en ella2 idiotas , !uiso decirles, pero en lugar de &acerlo compuso una sonrisa satisfec&a y llena de viril arrogancia !ue pareca decir: 34(o es "ue una jo%a tan rara os -a pasado desaper!i+ida5 Pues +ien2 a-ora es ('a . No lo era, en realidad, pero el resto de Londres no lo saba. 3 &aba estado a punto de ser suya en el carrua,e. Santo cielo, Jcmo era posible !ue a!uella viuda obstinada, pragmtica y deliciosa lo tuviera en viloK Sobre todo teniendo en cuenta !ue, tal y como a 1&omasBCilliam le gustaba recordarle, tena

asuntos muc&o ms importantes de los !ue ocuparse. )omo, por e,emplo, descubrir !ui%n &aba intentado matarlo en $ars. Tna persona !ue con toda probabilidad todava ansiaba su muerte. Mir &acia atrs y descubri la mirada de sir 0asil fi,a en su espalda. )on ra"n senta a(n en los &uesos el fro de $ars. LJ=lores, milordK Lgrit una ni+a ,usto antes de !ue llegaran a la puerta, y le tir de la mangaL. J=lores para la se+oraK Langley estaba a punto de apartar a la muc&ac&a sin contemplaciones cuando un destello de su cabello rubio ro,i"o y una sonrisa a la !ue le faltaba un diente atra,eron su atencin. OAoldyP Se detuvo un momento, de,ando !ue Minerva se adelantara con Iamilla y 0rigid, !ue &aban estado esperando su llegada, y se inclin para dar una moneda a la pe!ue+a. 3 mientras %l finga elegir un ramillete de flores de a"a&ar, Aoldy le susurr: L se tipo, el !ue se da prisa en entrar... Langley mir de reo,o en a!uella direccin y vislumbr una figura alta con gabn oscuro. LLe &a dado a escondidas una nota a la se+ora Lconcluy la muc&ac&a. Langley mir primero a Aoldy, asombrado por lo !ue &aba visto, y luego a Minerva, !ue en ese instante estaba guardando furtivamente una &o,ita de papel en su bolso. JSu% era a!uelloK Levant luego la mirada &acia la puerta por la !ue acababa de entrar a!uel individuo. Tn &ombre ms o menos de la misma altura y la misma constitucin !ue el EpintorF. Sui" debera &aber dedicado un poco ms de tiempo a refle>ionar sobre su repentino cambio de opinin. / fin de cuentas, Jen !u% poda beneficiar a lady Standon la farsa de su compromiso matrimonialK J$or !u% &aba accedido a desempe+ar su papel en ellaK J3 !ui%n era el EpintorF con el !ue se &aba reunido en el calle,n, y por !u% a!uel encuentro la &aba impelido a cambiar de idea tan bruscamenteK Langley no dudaba de !ue a!uel desconocido era el responsable de !ue &ubiera aceptado su oferta. $ero Jpor !u%K LO/&, %ste es perfectoP Lle di,o a la ni+a cuando escogi un

ramillete. )on las flores en la mano, sali en pos de su prometida mientras la vo" alegre de Aoldy gritaba a los re"agados: LO=loresP OTna dama no es una dama sin sus floresP L* sin sus secretos Lmascull Langley en vo" ba,a. Ni si!uiera la magia !ue obraba ?ean sobre el escenario consigui retener la atencin del p(blico mientras un torbellino de &abladuras y especulaciones recorra las butacas como un mensa,e pasado de mano en mano. l palco de lord Langley, ocupado por sus e> amantes y su flamante prometida, una de las componentes del c%lebre tro de viudas Standon, constitua un escndalo delicioso, repleto de posibilidades y fuente inagotable de con,eturas. n otras palabras, la velada fue un gran %>ito. $ara todo el mundo, e>cepto para Minerva, !ue se pas el primer acto rebull%ndose en su asiento, intentando decidir cmo iba a dar es!uina"o a lord Langley en el intermedio para ir a reunirse con /dlington, como le e>iga su nota. )uando se removi de nuevo, lord Langley se inclin &acia ella. LJ/burridaK L n absoluto Lle susurrL. stoy encantada. L ntonces convendra !ue de,aras de retorcer el cordel de tu bolso. Has a romperlo y, adems Jdnde guardars lo !ue !uiera !ue las damas guardis en esos c&ismesK $os una mano sobre la de ella, y sobre su bolso, y Minerva slo pudo envararse y mirar fi,amente &acia delante. No se atrevi a lan"arle una mirada para intentar deducir !u% &aba !uerido decir con eso. 3 menos a(n teniendo en cuenta !ue en el carrua,e &aba tenido la clara impresin de !ue Langley la traspasaba con la mirada, conoca todos sus secretos. 1odos sus deseos... 4esde luego, &aba &ec&o un e>celente traba,o a la &ora de descubrir, o ms bien de desatar sus deseos. Tn intenso rubor cubri su cara cuando se acord de lo lu,uriosa !ue se &aba mostrado, casi desnuda ba,o %l, mientras sus dedos e>traan de ella como de un instrumento las notas ms deliciosas de la pasin, y de con cunta facilidad &aba cado ba,o la seduccin de su &ec&i"o. Se espon, por dentro y se removi de nuevo en su butaca, intentando encontrar una postura cmoda. Langley se inclin de nuevo &acia ella. LJ1ienes calorK $areces sofocada. LLe sonri y gui+ un o,o.

OSera arroganteP O)rea !ue estaba fantaseando con %l, el muy impertinenteP $oco importaba !ue as fuera en realidad. LJLe importara prestar atencin a la obraK Lreplic, se+alando el escenario. L$refiero mirar la !ue se est desarrollando a!u arriba. Minerva lo mir. JSu% se traa a&ora entre manosK La observaba como si supiera !ue guardaba a!uella nota dentro del bolso. Minerva apart la mirada y volvi a fi,arla en ?ean. 3 en la obra. )ual!uier cosa con tal de no mirar al &ombre sentado a su lado. O/y, 4iosP Se estaba comportando como una mema. Langley no saba lo !ue &aba en su bolso, claro !ue no. No poda &aber visto a /dlington poni%ndole a!uella &orrible nota en la mano, ni a ella escondi%ndola. 3 tampoco conoca todos sus secretos. /un!ue era muy capa" de descubrirlos o de &acer unas cuantas con,eturas muy acertadas, sin perder por ello sus buenos modales. so no significaba, sin embargo, !ue pudiera subestimarlo: sospec&aba !ue era un adversario peligroso. No &aba ms !ue ver cmo le &aba sonsacado lo de los diamantes Sterling. Mejor el !ollar "ue otros asuntos , se di,o Minerva, clavando los dedos entre los puntos de su bolsito te,ido. Langley no &aba apartado la mano de la suya, ni pareca tener intencin de &acerlo. l calor de sus dedos se difundi por su mano y su bra"o, y aun!ue saba !ue deba apartarse de a!uel contacto embriagador, no fue capa" de &acerlo. Suera !ue le cogiera la mano, !ue la tocara. 3, aun!ue no estuviera dispuesta a reconocerlo, !uera !ue &iciera muc&o ms !ue eso. Se removi en su asiento y apart la mano de la de lord Langley. LJSu% sucedeK Lle susurr %l, cogiendo el ramillete de flores de a"a&ar !ue le &aba comprado y oli%ndolo con delectacinL. )rea !ue te encantaba el teatro. L3 me encanta Lcontest Minerva, y le !uit las floresL. $ero me distrae !ue todo el mundo nos mire a nosotros en ve" de mirar el escenario. LJNos estn mirandoK Lpregunt Langley con la vo" rebosante de candorosa sorpresa, como si no &ubiera reparado en los murmullos y los dedos !ue los se+alaban indiscretamente. LJ3 cmo no iban a mirarnosK LMinerva sacudi la cabe"aL. ste palco es como el circo /stley.

Langley mir &acia atrs. LJSu%K J/caso a la margravina le &a dado otra ve" por montar a caballo desnuda mientras yo estaba mirando a ?eanK Le gui+ un o,o, se arrellan en su asiento y fi, la mirada en los actores como si no &ubiera otra cosa con la !ue entretenerse. Minerva apret los labios para no ec&arse a rer. O/&, diablo de &ombreP ra verdaderamente incorregible. $ero Langley no &aba acabado. LSi todo el mundo mira &acia a!u, no es solamente por tus invitadas Ldi,o en vo" ba,a. LSus invitadas Lpuntuali" ella. Langley alarg el bra"o y volvi a tomarla de la mano. 3 esta ve" se la su,et con fuer"a, para !ue no pudiera desasirse. /l menos, no sin &acer una escena. LNuestras invitadas. 6Nuestras in,itadas7 / Minerva le dieron ganas de tirarle de las ore,as. No &aba nada EnuestroF. Slo un compromiso falso, a!uel cenagal en el !ue se &aba metido sin !uererlo. *, me,or dic&o, en el !ue Langley le &aba &ec&o caer, por!ue en todo a!uello ella era la vctima inocente. * al menos lo &aba sido &asta a!uel trayecto en carrua,e. /un!ue, a ,u"gar por las miradas irnicas !ue le &aban lan"ado Iamilla y 0rigid al reunirse con ella en la escalinata del teatro, caba suponer !ue &aban adivinado la verdad. )onfiaba en !ue nadie ms la &ubiera adivinado. No, JverdadK Se endere" en su butaca y escudri+ los rostros !ue la miraban. LJSu% pasa a&oraK LLangley se arrim, inclinndose &acia ellaL. l se+or =ris@ acaba de &acer a la se+orita ?elly una proposicin de matrimonio formal. $ero ese pobre caballero rural no conseguir su mano. Minerva sacudi la cabe"a. LJSui%n es el se+or =ris@K Langley sonri con indulgencia. LJNo ests prestando atencin a la obraK JLa obraK Mir &acia el escenario, donde la actri" estaba tomando de la mano al ,oven y declarndole su amor. /&, %se se+or =ris@. LJ)mo voy a prestar atencin si todo el mundo mira este palcoK Ldi,o en su defensa.

LNo estn mirando este palco Lrepuso Langley. LJNoK LNo La+adi sacudiendo levemente la cabe"aL. 1e estn mirando a ti. LJ/ mK LSolt un suspiroL. st usted loco. L$or ti Ldi,o, y sonri como lo !ue era: un barn lleno de perversidad. sta ve", a Minerva no le import &acer una escena. /part la mano. LJSuiere parar de una ve"K LJ$or !u%K /larg tercamente el bra"o y volvi a agarrarla de la mano. O3 ay si el cora"n de Minerva no dio un pe!ue+o traspi% al sentir de nuevo su contactoP LNosotros tambi%n estamos representando un papel, JrecuerdasK LSue miren la obra Lcontest ella agriamente. Langley apret suavemente sus dedos, y eso bast para !ue se le acelerara de nuevo el cora"n. L$arece !ue todo Londres tiene ganas de un romance Ldi,o, y sus o,os brillaron con una e>presin !ue pareca decir E-gual !ue yoF. Dia+lo de -o(+re/ Sa+e per.e!ta(ente lo guapo2 lo en!antador2 lo (undano "ue es/// Minerva apret los labios. Pero slo est0 a!tuando2 representando un papel para "ue toda la alta so!iedad lo ,ea. No la deseaba. J/ ella, a una insulsa viuda londinenseK No, imposible. 6<-2 pero si as' .uera///7 Sofoc el e>tra+o suspiro !ue estuvo a punto de escapar de sus labios y se record una sola cosa: !ue se trataba de lord Langley. 3 si no bastaba con eso para aplastar sus ridculas fantasas, estaba claro !ue necesitaba recordarse !ue a!uel &ombre era el padre de la du!uesa de 2ollindra@e. )uando =elicity se enterara del inesperado compromiso de su padre, se armara un buen lo. Gespir &ondo, &i"o caso omiso de los dedos de Langley, !ue todava su,etaban los suyos, y mir a su alrededor, escudri+ando a la muc&edumbre. $ero enseguida lament &aberlo &ec&o. $or!ue all estaba Aerald, observndola. No a ella e>actamente. Su mirada avariciosa estaba fi,a un poco ms aba,o. n los diamantes Sterling, para ser e>actos. Lo ms probable era !ue estuviera

sopesando mentalmente las piedras y calculando su precio. O3 ella !ue le &aba dic&o !ue no tena nada de valorP O/&, tonta, tonta, tontaP J$or !u% se los &aba puestoK O*,al supiera la respuestaP $or la misma ra"n por la !ue le gustaba pon%rselos de madrugada, cuando estaba completamente sola y se &aca ilusiones de ser bella, amada y deseada. $or!ue !uera arder con el mismo fuego !ue a!uellas gemas cuando les daba la lu" precisa, tal y como &aba dic&o Langley poco antes. /un as, no &aba podido imaginar el ardor !ue %l &aba encendido durante su trayecto en carrua,e. /&ora no le !uedaba ms !ue preguntarse cmo iba a apagar a!uel fuego. $or!ue, al igual !ue su decisin de ponerse los diamantes esa noc&e, a!uello tendra repercusiones, como prometa tenerlas la aciaga nota escondida en su bolso. 1odo tena consecuencias. Sie(pre/ Lo saba me,or !ue nadie la &i,a bastarda de un conde !ue se &aca pasar por mar!uesa. Seguramente me,or incluso !ue el propio Langley.

4ap'tulo 9 ENunca guardes en tu bolso nada !ue no !uieras !ue descubra tu !uerida mam, o incluso tu me,or amiga y confidente. 3 guardarlo en el corpi+o tampoco es buena idea. /& sin duda lo descubrir tu amante.F )onse,o dado a =elicity Langley por su tata 0rigid

4uando cay el teln en el intermedio, lady Standon apart la mano de la de Langley, se levant de un salto y di,o atropelladamente: LS, bueno, ya est. nseguida vuelvo. Langley la agarr del codo. LNo &ace falta !ue te vayas sin m, !uerida ma. LHio las diversas emociones !ue desfilaron por sus o,os pintados de @o&l: e>asperacin, alarma y rencor. No, estaba claro !ue no !uera !ue la acompa+araL. $uedo ir a buscar lo !ue !uieras. LNo !uiero nada Lle di,o, intentando desasirse sin conseguirlo. Langley deba soltarla, de,arla con sus intrigas, pues bien saba 4ios !ue ya tena suficientes problemas a los !ue enfrentarse, pero algo dentro de %l le atena"aba el cora"n. ?ienes "ue a%udarla, pareca decirle. De+es a%udarla. sas palabras resonaban en su cabe"a como el susurro del apuntador recordando el dilogo a un actor olvidadi"o. No !uera, sin embargo, sentirse impelido a &acer lo correcto, lo ms &onorable. 4e,a !ue se marc&e y conc%ntrate en mantener a sir 0asil en ascuas, se di,o, recordando los planes !ue &aba &ec&o con 1&omasB Cilliam y lord /ndreD. -ncluido el !ue deba dar comien"o esa noc&e. $ero entonces intervino 1as&a, meti%ndose entre Minerva y %l con la agilidad de un gato. LSuerido, &ay ocasiones en !ue una dama no necesita la compa+a de un &ombre Lle di,o ar!ueando las ce,as como si di,era: E n ciertas circunstanciasF. /rranc a Minerva de su lado y la condu,o al pasilloL. Henga, lady Standon. Los &ombres, incluso Langley, pueden ser tan obtusos respecto a las necesidades de una dama... Se marc&aron ambas y Langley las vio ale,arse con los labios fruncidos en una mueca de e>asperacin. $ero no deba eno,arse,

deba sentirse aliviado. 4e ese modo podra concentrarse en lo !ue tena !ue &acer. Sin embargo, al llegar a la puerta Minerva lo mir furtivamente por encima del &ombro: Langley nunca &aba visto una mirada tan culpable como a!u%lla, y eso bast para !ue su curiosidad se desbocara. JSu% demonios se traa entre manos lady StandonK Luego, al mirar a su alrededor, repar en algo !ue poda responder a su pregunta. Su bolso. 2aba cado al suelo al levantarse Minerva, y all se &aba !uedado, olvidado. ntonces se agac& a recogerlo y lo de, ostensiblemente en el lugar !ue le corresponda, la butaca de Minerva, pero entre tanto desli" los dedos dentro y sac la nota !ue ella &aba ocultado. La abri a &urtadillas y la ley. Se a!a+ el tie(po/ Re;nete !on(igo en el inter(edio/ O si no/// Langley resopl. OSanto 4iosP J* si noK JSu% clase de patn escriba tales memeces melodramticasK Se le ocurrieron diversos motivos para ,ustificar seme,ante e>igencia: deudas de ,uego, una ofensa o un desaire, una aventura amorosa !ue &aba acabado mal. Mste (ltimo lo descart tan pronto lo &ubo pensado. ra una idea ridcula. JLa orgullosa y severa lady Standon metida en un srdido escarceo amorosoK Gesopl y desec& a!uella idea. /dems, pensar en Minerva con otro &ombre le produ,o un vaco en el estmago. No alcan"aba a entender por !u%, pero no le gustaba la idea. Ni lo ms mnimo. /rrug el papel, se lo guard en el bolsillo y se abri paso entre la gente, decidido a olvidarse de a!uella distraccin. s decir, &asta !ue un caballero corpulento le cort el paso. LOLangleyP O s ustedP 2aba odo !ue &aba vuelto a Londres. LOLord )&udleyP OHaya, &aca a+osP Me alegro de verlo, se+or Lcontest Langley tendi%ndole la mano. L/parte esa mano, bribn. No pienso estrec&rsela Ldeclar )&udleyL. $ara m es &ombre muerto.

L/s !ue es %se Ldi,o /dlington con desd%n al mirar por encima del &ombro de Minerva. lla mir &acia el otro lado del vestbulo, donde Langley acababa de salir por la puerta de su palco. L4%,ame. O4%,ame yaP Ldi,o, intentando ale,arseL. /ntes de !ue nos vea. Aerald ata, su &uda casi de inmediato agarrndola del codo y tirando de ella. LJ3 !u% si nos veK No parece gran cosa Ldi,oL. /dems, &e odo !ue es un traidor. Minerva contuvo la respiracin. $or!ue aun!ue no conoca muy bien a Langley, santo cielo, en realidad apenas lo conoca, no poda creer !ue fuera un traidor. $ero antes de !ue pudiera refutar a!uella infamia, /dlington a+adi: LJ/ eso ests ,ugando, MaggieK J$iensas casarte con %l para luego verlo colgar de una &orcaK Se apart, &orrori"ada por a!uella sugerencia, y logr desasir su bra"o. /dlington c&as!ue la lengua. L s mala idea, mi ni+a. / los traidores se lo !uitan todo. )asarse con uno no da beneficios. No da +ene.i!ios/// O)unto le &abra gustado en ese momento tener en sus manos la pistola de 1&omasBCilliamP Ni si!uiera se &allara en a!uel brete si Aerald no pensara (nicamente en el beneficio. LMe marc&ar% de Londres si no paras Ldi,o en tono amena"ador. LNo, nada de eso Lrepuso %lL. No, &asta !ue me des mi dinero. LMir su escote y mene la cabe"aL. ENada de valorF, dice. Sers embustera. )on esos diamantes &asta un rey vivira a lo grande. L l dinero nunca &a sido tuyo, era para Minnie Lpuntuali" Minerva mientras vea con cierto alivio !ue lord )&udley le cortaba el paso a Langley y le &aca detenerse. 4e momentoL. 3 tampoco lo son estos diamantes. $ertenecen a la familia Sterling. Son de la du!uesa, para !ue lo sepas. LTna du!uesa seguramente no ec&ar de menos un par de frusleras. 3)rusler'as5 Slo un idiota como Aerald llamara EfruslerasF a a!uellas piedras.

L ntonces es !ue eres tonto. La du!uesa de 2ollindra@e ir en persona a darte ca"a Lle di,o. Despu1s de li"uidar(e por -a+er perdido las jo%as de la .a(ilia/ /dlington se inclin &acia ella. L$odramos irnos los dos, Maggie. )oger el collar y largarnos. Lo mir con desd%n e intent escapar, pero la tena bien su,eta, con la espalda pegada a la pared y una mano apoyada ,usto por encima de su &ombro. L$odramos ir a /m%rica La+adiL. /ntes te apeteca. $odra apetecerte otra ve". lla respondi con un bufido poco elegante. L$refiero pasar el resto de mi vida en el penal de NeDgate. Aerald ignor su sarcasmo como si no fuera dirigido a %l. L staras muc&o me,or en 0oston. * en Nueva 3or@. * !ui"s en el Sur. /ll &ay muc&o terreno, eso tengo entendido, y con esos diamantes podramos comprar un reino entero y toda la ayuda !ue necesitemos. LJ sclavosK JSeras capa" de comprar esclavosK No era capa" de concebir tal cosa. $ero al parecer a /dlington no le repugnaba la idea. L2as olvidado lo !ue es vivir sin una casa llena de criadas y cocineras y un montn de petimetres a tu servicio. )ambiaras de idea en un peri!uete si volvieran a arro,arte a las cocinas. L0uf como si a!uello fuera de lo ms gracioso. Luego se inclin &acia ella y agreg en vo" ba,aL: /dems, a a!uella gentu"a no le importar !ue seas o no la bastarda de un conde. $uede !ue &asta te &agan reina de la canalla. LLo dudo, si voy contigo Lreplic ella con sorna. Aerald se inclin a(n ms. L1e &as vuelto muy engreda, Maggie. se ttulo se te &a subido a la cabe"a. $ero J!u% pasar cuando te ec&en a la calleK stars en el arroyo, donde &abras estado si yo no te &ubiera despe,ado el camino para !ue te casaras con ese vie,o verde. L Sonri lascivamente y Minerva comprendi de inmediato !ui%n &aba reempla"ado a su difunto marido como el mayor vie,o verde de todo LondresL. Hen conmigo a&ora mismo, Maggie La+adi Aerald en tono persuasivoL. Slo di una palabra. lla se apart lo me,or !ue pudo. LJSu% te parece %staK EONoPF *, para ser ms precisa, EOnuncaPF LJ4e veras la crea tan est(pidaKL. 1e gastaras el dinero

!ue sacaras del collar antes de llegar a $lymout&. L2i"o una pausa al ver !ue %l arrugaba la frente, delatndoseL. s eso, JverdadK sts endeudado &asta el cuello, Jno es esoK 3 con alguien !ue no es tan comprensivo como mi &ermana. L so no es asunto tuyo Lsise Aerald rec&inando los dientes como un lobo, y su rostro de volvi de un intenso tono ro,o. $ero, por ms !ue la "a&iriera recordndole su origen &umilde, pareca &aber olvidado de dnde proceda. $or!ue Minerva no slo era la &i,a natural del conde. L)omo deca siempre mi madre: E$uede !ue yo no sea ms !ue una mu,er, pero un &ombre tiene !ue comer y tiene !ue dormirF. LSe irgui sobre sus altos tacones para mirarlo casi a los o,osL. 1enga cuidado, se+or /dlington, con lo !ue cena ma+ana por la noc&e y con dnde se ec&a a dormir. Aerald palideci, pero antes de !ue le diera tiempo a responder a sus amena"as, una vo" potente les detuvo. /ta,, de &ec&o, todas las conversaciones del vestbulo. LOLe e>i,o satisfaccin, LangleyP OSe la e>i,oP Lgrit lord )&udley. Se volvieron todos &acia %l, incluso /dlington. Minerva aprovec& la distraccin para escapar de Aerald. L)&udley, no &ay motivo para... Lestaba diciendo Langley. LOMaldita seaP JHa a re&usar un desafo como un cobardeK 1odo el mundo contuvo el aliento. 0rigid, !ue se &allaba cerca de Langley y lord )&udley, con 1&rossell revoloteando celosamente a su lado, cort el paso a Minerva cuando se dispona a meterse en la refriega. LSus padrinos, se+or. ONmbrelosP Lbram )&udley. J$adrinosK J/caso el marido de ta 0edelia se &aba vuelto locoK ntonces pareci cundir la locura, Langley asinti con la cabe"a y el vestbulo se convirti en un &ervidero. OTn dueloP OSanto cieloP $rimero un c&anta,e y a&ora esto... Minerva descubri !ue su vida, antes tan pacfica, &aba sido arrollada de pronto por la marea del escndalo. mpe"aba a pensar !ue !ui"s una tran!uila celda en NeDgate fuera un par%ntesis reparador. Aerald /dlington se dispona a salir tras su presa cuando una

se+ora le toc en la manga con el abanico. L4isculpe, Jestaba usted &ablando con esa damaK LJ3 a usted !u% le importaK Lreplic sin mirarla, &aciendo lo posible por no perder de vista a Maggie. O.orraP No le &ara esos desplantes si supiera !ue &aba sido idea suya !ue el conde la mandara a ella en lugar de a su &ermana para casarse con $&ilip Sterling. 1odo un golpe de genio, a!u%l, aun!ue estuviera mal !ue %l lo di,era. l &ec&o de !ue Maggie estuviera tan cerca de las arcas de los Sterling les &aba procurado a %l y a su novia, in(til, de repente, una provisin inagotable de ganancias ilcitas. Sobre todo despu%s de !ue el vie,o conde de,ara claro !ue no pensaba dar ni un c&eln a su descarriada &i,a legtima y su flamante marido, ni si!uiera cuando estirara la pata. -nservible, eso se &aba vuelto Minnie de repente. )laro !ue Jacaso no lo eran casi todas las mu,eresK >cepto cuando uno !uera... *bserv el contoneo de las caderas de Maggie, la curva de su trasero mientras se ale,aba, y gru+ un poco. lla siempre se las &aba arreglado para e>citarlo. 3 las putas de Londres eran muy caras. Sui" debiera encontrar el modo de llevrsela a ella y a sus condenados diamantes y largarse a /m%rica. $ero a!uello tendra !ue esperar, pues la p,ara empenac&ada !ue tena a su lado se &aba puesto muy pesada: LMe gustara &ablar un momento con usted en privado L estaba diciendo, y esta ve" lo agarr del bra"o y tir de %l &acia un entrante del pasillo. Aerald la mir con dure"a y descubri en sus o,os una mirada tan implacable como la suya. /l instante comprendi !ui%n era: una de a!uellas e>tran,eras tan elegantes de las !ue se rumoreaba !ue &aban sido las !ueridas de Langley. L4e,e de mirarme como un pe" y cierre la boca Lle di,o ella, dndole otro coda"oL. Si sabe lo !ue le conviene, escuc&ar lo !ue tengo !ue decirle. Aerald se enfad al orla &ablar as. staba claro !ue a Langley le gustaban mandonas. Su% idiota. / %l, por su parte, las p,aras le gustaban un poco ms sumisas. LJSu% !uiereK Lpregunt, sacando pec&o y mirndola desde su altura. / fin de cuentas, era slo una mu,er. lla ec& una lenta o,eada a Minerva y di,o:

L)reo !ue tenemos intereses comunes de los !ue es necesario ocuparse. 1enemos muc&o !ue ganar si cooperamos. / Aerald le gust cmo sonaba a!uello. LJSu% tiene en la cabe"aK 3 ella se lo cont. L)rea !ue &abas dic&o !ue te encargaras de esto Ldi,o Neville Nottage, apareciendo detrs de sir 0asil sin apartar la vista del creciente alboroto !ue &aban armado lord Langley y a!uel vie,o necio del vi"conde )&udley. LJSu% demonios &aces a!uK )uando nos despedimos en C&ite&all, te di,e !ue te escondieras. Me,or a(n, !ue te marc&aras de Londres Lreplic sir 0asil mientras lo llevaba &acia un rincn, a pesar de !ue nadie les miraba. staban todos demasiado ocupados observando el escndalo, cada ve" ms violento. LNo estoy de acuerdo Ldi,o NottageL. )ada da !ue Langley sigue con vida, corremos ms peligro. Se subi las solapas del gabn y se ba, el ala del sombrero. LMuy pronto ser acusado de traicin y de,ar de importar lo !ue sepa Ldi,o sir 0asil, mirando su programa de mano como si buscara algo interesante en el siguiente acto. LJ)undoK Lin!uiri Nottage. LJ)undo !u%K Sir 0asil observ los aspavientos !ue &aca lord )&udley. LJ)undo van a detenerloK 4etesto esconderme como un repugnante cobarde. L/ fines de esta semana Lle di,o sir 0asil. Nottage sacudi la cabe"a con ve&emencia. LONoP 2ay !ue eliminarlo enseguida. LNo estaramos &ablando de esto si &ubieras acabado el traba,o en $ars. / fin de cuentas, di,iste !ue estaba muerto. Sue en $ars se &aban acabado nuestras preocupaciones. L2abra ,urado... Lmascull Nottage, y mir furtivamente &acia atrs, dando la espalda a la multitud. S'2 +ueno2 pues te e"ui,o!aste2 3no5 , se di,o sir 0asil, &arto de vivir en el punto de mira del barn. $or!ue, en efecto, all estaba lord Langley, todava vivo y aparentemente indestructible. /un!ue !ui" no por muc&o tiempo. L$uede !ue esto nos convenga Ldi,o en vo" altaL. Lord

)&udley es un tirador e>celente, a pesar de su edad. Ml se encargar de "an,ar este asunto en nuestro lugar. /dems, Langley no tiene pruebas contra nosotros. Gecuerda !ue acudi a m en busca de ayuda. Sir 0asil resopl y volvi a ec&ar un vista"o al programa. L)ono"co a Langley Lrefunfu+ NottageL. st ,ugando contigo. 3 aun!ue no tenga pruebas, Jy si descubre algo antes de !ue )&udley lo mande al otro barrioK LNo encontrar nada. 2e borrado muy bien mi rastro. *,al pudiera decir lo mismo de ti. Nottage se puso colorado. $eligrosamente colorado. $ero sir 0asil tena confian"a en su propia posicin. No !uedaba nada !ue pudiera inculparlo, e>cepto unas cuantas sospec&as y las envidias !ue despertaba siempre el &ec&o de ascender en el escalafn como lo &aba &ec&o %l. L st ese cargamento desaparecido Linsisti Nottage. LS, el !ue se perdi. $ero si nosotros no podemos encontrarlo, Jpor !u% crees !ue Langley ser capa" de dar con %l como por arte de magiaK L$or!ue es Langley Lcontest Nottage, y mir a su antiguo mentor con los prpados entornadosL. sc(c&ame bien, 0roDnie, no voy a de,ar !ue me cuelguen por esto. / m, no. No tenemos ms remedio !ue parar los pies a ese &ombre. Sin dilacin. Se volvi para marc&arse, pero sir 0asil le cort el paso. L4e,a de balar como un cordero. Lo tengo todo controlado. Si no actuamos con cautela y prudencia, caeremos los dos. LLamento disentir. No creo !ue tengas nada controlado L replic su cmpliceL. Ni estmago para &acer lo !ue es preciso. s fcil ordenar su asesinato cuando est al otro lado del )anal, pero no tienes agallas para matar a un &ombre cuando lo tienes delante de las narices, Jverdad, 0roDnieK L stas cosas &ay !ue &acerlas con conocimiento. 2ay muc&o en ,uego. LMi buen amigo, %ste no es momento para ser cauto ni ra"onable Lrepuso NottageL. Langley debe morir. -nmediatamente. Sir 0asil se estremeci y apret los dientes. JSu% !uera Nottage !ue &icieraK JSacar una pistola y disparar al barn delante de toda la aristocracia londinenseK OSu% idea tan ridculaP sas cosas re!ueran una cuidadosa planificacin, refle>in, buscar el momento preciso...

L3a me pareca Lcoment Nottage con desd%n. Se inclin &acia %l y susurrL: s &ora de !ue te apartes. 3o te ense+ar% cmo se &acen las cosas en la prctica. LJ)omo &iciste en $arsK Lrespondi sir 0asil mostrando un asomo de cora,e. $ero era demasiado tarde: Nottage se &aba escabullido ya entre el gento, movi%ndose como una anguila entre el p(blico e>citado !ue regresaba a toda prisa a sus butacas para el siguiente acto, con intencin no de ver la obra, sino de comentar los detalles ms sabrosos de la escena !ue acababa de desarrollarse ante sus o,os en el vestbulo. Nadie repar en Nottage, pero as era %l: conocido y sin embargo fcil de olvidar. 3a solo, sir 0asil se enfureci al verlo salir por la puerta con todo descaro para perderse en la noc&e, donde con toda probabilidad planeaba poner en escena, por su cuenta, un mortfero acto final. LJTn dueloK Lle di,o Minerva al barn cuando salieron del teatro de 4ruryBLaneL. J4e verasK J/s es como evita usted un escndalo, LangleyK LNo se me puede culpar a m del sentido del &onor de )&udley Lreplic %lL. Ni %ste es momento para &ablar de ello. Langley levant la vista y se+al con la cabe"a al gento bo!uiabierto !ue se abra para de,arles pasar. )ogi la mano de Minerva, la puso sobre su manga y comen" a descender lenta y estudiadamente por la escalera. Minerva tambi%n levant la vista y al instante sus dedos se crisparon alrededor del ramillete de flores de a"a&ar. OSanto cieloP $areca !ue todo el mundo en el teatro, &ubiera presenciado la discusin o no, se &aba alineado en la escalera para verlos marc&ar, por si acaso les ofrecan una escena de propina. LJSu% creen !ue va a ocurrirK Lpregunt en vo" ba,a mientras pasaban entre la gente y Langley su,etaba firmemente su mano sobre la manga de su levita. ENo &ace falta !ue me agarre asF, &abra !uerido decirle ella. No iba a soltarse. LSui"s est%n esperando !ue otro marido ofendido d% un paso adelante y tambi%n me desafe en duelo. LJ)untos ms &ayK Lin!uiri ella, y se detuvo en el bordillo

mientras %l &aca una se+a a su carrua,e. l coc&ero se detuvo frente a ellos y Langley ba, a la cal"ada y le abri la porte"uela a Minerva. L/puesto a !ue ms de los !ue te gustara Lbrome. S'2 t; t(atelo a +ro(a, pens ella al acercarse al carrua,e. 2aba llovido mientras estaban en el teatro y &aba c&arcos por todas partes. No !uera estropear los elegantes escarpines de tata 0rigid, por!ue, teniendo en cuenta !ue le &aban cortado drsticamente su asignacin, saba !ue no le sera fcil reempla"ar unos "apatos de factura tan fina, igual !ue el vestido si se manc&aba el ba,o. $or suerte lleg impoluta ,unto a Langley y estaba a punto de entrar en el seco reducto del carrua,e de los 2ollindra@e cuando vio !ue la florista de un rato antes, sus ri"os cobri"os eran inconfundibles, suba corriendo por la calle por la !ue &aba llegado el carrua,e, sorteando al gento y los caballos con el rostro contrado en una mueca de terror. $asaba algo terrible, pero Minerva no saba !u%. Sinti !ue una sacudida recorra su espina dorsal como si su vida entera estuviera a punto de dar un vuelco. ntonces le pareci !ue a su alrededor todo se detena, como si las manos del 4estino frenaran los segundos !ue normalmente pasaban tan deprisa. La ni+a grit algo, pero, entre el alboroto !ue los rodeaba, Minerva no entendi !u%. La muc&ac&a, sin embargo, al ver !ue Minerva se &aba fi,ado en ella, se+al &acia arriba. Minerva se gir y al ver lo !ue &aba asustado a la pe!ue+a se le par el cora"n. l coc&ero se &aba erguido en su asiento, slo !ue no era el &ombre !ue sola conducir el carrua,e de los 2ollindra@e, sino un desconocido cubierto con una mscara, con el sombrero calado sobre la frente y las solapas del gabn levantadas. No &aba duda de lo !ue se propona: &aba sacado una pistola del interior del gabn y estaba apuntando. /puntando directamente a lord Langley, !ue, de espaldas a %l, ignoraba lo !ue estaba a punto de suceder. Minerva se gir de nuevo, esta ve" para mirar a Langley. $ero el espanto la &aba aturdido, la &aba de,ado sin &abla. 3 all estaba el barn, sonri%ndole, seguramente dispuesto a gastar otra broma llena de co!uetera acerca de su mala reputacin. n esa fraccin de segundo, Minerva comprendi !ue ni si!uiera tena tiempo de avisarle. Slo de salvarlo. /garrndolo por las solapas, lo empu, &acia la muc&edumbre

en el instante en !ue el coc&ero disparaba. )ayeron los dos al suelo, Minerva encima de %l, c&apoteando en el barro. Las se+oras c&illaron y los &ombres gritaron aterrori"ados cuando los caballos, encabritados, ec&aron a correr calle aba,o intentando escapar del caos. Langley la estrec&aba con fuer"a entre sus bra"os. La apret contra s, no slo por la impresin, sino impulsado tambi%n por un ansia posesiva !ue ella not en la m%dula de los &uesos. Sus o,os, desprovistos de pronto de su &abitual alegra, encerraban un brillo muy distinto: un brillo de asombro, de perple,idad, de temor y, despu%s, de furia desatada. LJ sts &eridaK Lpregunt con vo" crispada y cortante. lla neg con la cabe"a. Milagrosamente, no lo estaba. LJ3 t(K LNo Lcontest Langley mientras se endere"aba y la ayudaba a levantarse con sorprendente rapide". Sali a la cal"ada y observ con los o,os entornados el carrua,e, !ue dobl la es!uina a toda velocidad. 4espu%s se volvi para mirarlaL. JLo &as vistoK JSui%n eraK LNo lo s%. No era el coc&ero de siempre. l !ue nos &a trado antes. Langley mir calle aba,o. Luego regres a su lado y la estrec& entre sus bra"os. LO$odras &aber muertoP Ldi,o en tono de reproc&eL. J)mo se te &a ocurridoK O0oba, locuelaP O$ero buenoP Minerva se encresp al orle. /cababa de impedir !ue le &irieran de un disparo Jy se permita ec&arle la broncaK L2e &ec&o lo !ue me &a parecido me,or. 2a sido la ni+a, la florista, !uien me &a avisado... No pudo acabar la frase por!ue sus o,os se llenaron de pronto de lgrimas. Mir en derredor buscando a la ni+a, pero se &aba perdido de vista. Langley apart los largos ri"os !ue &aban escapado de su peinado, antes perfecto y seductor. LMinerva, tienes ms agallas !ue cual!uier mu,er !ue yo &aya conocido, y a&ora te debo la vida. lla se trag el nudo !ue tena en la garganta. 1ema !ue se convirtiera en un sollo"o. /!u%l no era precisamente el cumplido ms elocuente !ue &aba odo, JagallasK, pero le traspas el cora"n igual !ue la visin de su precioso ramillete de flores de a"a&ar, !ue yaca pisoteado y olvidado

en el barro de la calle. Ml mismo poda &aber acabado as, comprendi de pronto. * ella. Muerta en el barro, perdida para siempre. O/y, 4iosP J)mo se &aba complicado tanto su vidaK $or primera ve" desde su noc&e de bodas, se ec& a llorar. 3 lo !ue era peor, en p(blico. Lloraba a moco tendido. O/&, !ue el diablo se la llevaraP No estaba llorando por un ramillete de flores de a"a&ar. JHerdadK Langley la agarr y la atra,o &acia s. LJSeguro !ue no ests &eridaK JSeguro !ue ests bienK Minerva se apret contra %l. 4escubri el intenso consuelo de sentirse abra"ada. LJ)mo se te &a ocurridoK Lle susurr %l al odo. LSuera salvarte para lord )&udley, imagino Lrepuso ella mientras se en,ugaba los o,os. LNo mere"co el esfuer"o Lle di,o %l. LS, ya lo veo Lminti ellaL. No volver a ocurrir. $ero supona !ue, teniendo a su lado a un &ombre como Langley, s volvera a ocurrir.

4ap'tulo 10 EOLos &ombres y su &onorP OSu% idea tan nobleP O3 las molestias !ue se toman para protegerloP Lstima !ue no se preocupen tanto por el &onor de una dama, pues son capaces de llegar a e>tremos calamitosos para tenerla en su cama.F )onse,o dado a =elicity Langley por su tata Lucia

< la ma+ana siguiente, cuando ba, del piso de arriba, Minerva segua a(n aturdida por lo sucedido la noc&e anterior. J)mo &aba llegado su vida a a!uella situacinK )&udley &aba desafiado a lord Langley a un duelo. 3 luego a Langley le &aban disparado y ella, ella nada menos, le &aba salvado la vida. 3 aun!ue delante de las dems &aba !uitado importancia al asunto diciendo !ue no &aba sido ms !ue un robo fallido, culpa suya por llevar los diamantes Sterling en p(blico, sospec&aba !ue a!uella intentona de asesinato contra lord Langley no &aba sido un simple atraco. / las tatas, por su parte, tampoco les pareci plausible. Se &aban puesto a mirar por las ventanillas del carrua,e o a mirarse entre s, menos a ella, como si la compadecieran por ser tan boba. Saban, lo mismo !ue lo saba a&ora Minerva, !ue Langley era un enigma peligroso. )o!ueto y libertino, s. Seg(n todos los indicios, un granu,a capa" de enamorar a cual!uier mu,er !ue lo conociera. 3, sin embargo, &aba estado viviendo en su casa en secreto. / lo !ue &aba !ue sumar los rumores acerca de su muerte y su supuesta traicin. $ero %l slo &aba sido un diplomtico, nada ms. JNoK )iertamente, su estancia en una prisin francesa sugera otra cosa. Se !ued parada un instante, mordis!uendose el labio mientras intentaba dar sentido a todo a!uello, pero no logr !uitarse de la cabe"a el reto de )&udley. ra tan ridculo, tan inconcebible... O3 ella !ue consideraba al !uinto marido de ta 0edelia un &ombre ms bien torpn y predecibleP $or eso, &asta la noc&e anterior, le &aba e>tra+ado !ue ta 0edelia lo &ubiera elegido por marido. $ero al parecer su ta &aba visto el

cora"n de len !ue lata ba,o la adocenada apariencia del vi"conde, aun!ue nadie ms lo &ubiera &ec&o. $ero Jun dueloK Lord )&udley deba de rondar los setenta a+os, como mnimo. J3 !u% maldad &aba &ec&o lord Langley para !ue lord )&udley le guardara un rencor tan profundo, y durante tanto tiempoK 4eteni%ndose en el descansillo, lleg a la (nica conclusin posible. Se trataba, naturalmente, de una mu,er. Santo cielo, teniendo en cuenta la edad de )&udley, Langley deba de llevar a(n pantalones cortos cuando &aba cometido la ofensa. /un!ue de todos modos no era una idea descabellada. / nadie !ue conociera a Langley le e>tra+ara !ue el barn fuera capa" de embelesar a las mu,eres incluso a tan tierna edad. l muy sinvergVen"a. Menos mal !ue no &aba tenido &i,os, slo &i,as. Sus &i,as... / Minerva se le aceler un poco el cora"n al pensar en las cartas !ue Langley guardaba en su levita, descoloridas y manoseadas, y evidentemente tan !ueridas para %l. Suerido pap... =uera lo !ue fuese Langley, no caba duda de !ue sus &i,as lo adoraban y %l las !uera con todo su cora"n. $ero por suerte no &aba tenido &i,os varones. ntonces, sin saber por !u%, se imagin a un par de ni+os de cabello casta+o, como su padre, e igual de encantadores. /ltos y fuertes, con un brillo de malicia y de alegra en los o,os a"ules mientras cru"aban corriendo un anc&o prado salpicado de campanillas de invierno, ec&ando una carrera para ver !ui%n alcan"aba primero a su madre, a ella. $or primera ve" en su vida ardi en deseos de tener familia. 4e arrodillarse y abra"ar contra su pec&o a un &i,o, de revolverle el pelo y respirar &ondo para sentir el olor salobre de un ni+o de cara lo"ana y fresca, todo %l campos en flor, truc&as y caballos y un montn de cosas de las !ue seguramente una madre no !uera ni or &ablar. Minerva, !ue nunca &aba deseado tener &i,os, !ue nunca se &aba sentido a gusto con los ni+os, de pronto an&elaba con toda su alma el refugio de un &ogar y una familia. n su enso+acin aparecan un par de ni+os y un &ombre !ue permaneca a su lado, un &ombre al !ue vea con toda claridad, con su cabello casta+o dorado y sus o,os a"ules, y al !ue deseaba intensamente. Se agarr a la barandilla para no de,arse caer sobre el escaln. No !uera nada de a!uello: un &ogar, &i,os, un marido de

verdad... No, ella saba !ue no era as. No poda !uerer a!uello. Tn ruido de pasos en el vestbulo de aba,o puso fin a sus cavilaciones. $or suerte, pens, &asta !ue oy los fragmentos de conversacin !ue llegaban &asta lo alto de la escalera. LS, caballeros, creo !ue todo est en orden. OLangleyP 1ena unas cuantas cosas !ue decirle esa ma+ana. 4espu%s del desafo de )&udley, la velada &aba sido catica y ms tarde, tras su intento de asesinato, &aba &ec&o entrar a Minerva y a las otras en el carrua,e de lord 1&rossell, &aba ordenado !ue las llevaran a casa y se &aba perdido en la noc&e. L ntonces, Jestamos de acuerdo, milordK Lpregunt una vo" grave !ue Minerva no reconoci. LS, dentro de dos das, en $rimrose 2ill, al amanecer Lrepuso Langley. J n $rimrose 2ill al amanecerK Minerva se estremeci y se inclin sobre la barandilla, intentando ver a Langley. /!uello slo poda significar !ue pensaba seguir adelante con el duelo. J/caso no le bastaba con !ue le &ubieran disparado ya una ve" esa semanaK OTn duelo, nada menosP $or encima de su cadver... * del suyo, pens amargamente. LMe acompa+ar SDilly, adems de 1&omasBCilliam L prosigui Langley. Se oyeron pasos de nuevo y despu%s un murmullo de voces y el c&irrido de la puerta principal al abrirse. J so era todoK JTnas cuantas palabras civili"adas respecto a lo !ue slo poda considerarse un &omicidio organi"ado cort%smenteK n su casa, no, desde luego. $ero para cuando Minerva dio media vuelta y acab de ba,ar el (ltimo tramo de escaleras, el vestbulo estaba desierto y slo consigui atisbar los faldones de la levita de Langley cuando %ste entr en el comedor. LJSui%nes eran esos &ombresK Lpregunt cuando le dio alcance. Langley se &aba acomodado en su silla y estaba ya atacando su desayuno a medio comer, interrumpido sin duda por la llegada de a!uella visita. No se levant al entrar Minerva. $or lo visto, una interrupcin del desayuno era ms !ue suficiente. LLos padrinos de )&udley Lcontest como si estuviera comentando el triste aspecto de sus &uevos, ya fros.

OLos padrinosP O/&, a!uello era una locuraP /un!ue al parecer no para lord )&udley ni para su falso prometido, !ue segua sentado tan tran!uilo, dando buena cuenta de su desayuno. LLangley, no puede &acer esto Lle di,o, mirndolo de frente desde el otro e>tremo de la mesa. Le tran!uili"aba tener el anc&o de la mesa entre ambos, aun!ue no fuera una mesa muy anc&a. L4ebo &acerlo, por supuesto. Me &an desafiado. LJ4esafiadoK O sto es un disparate, eso es lo !ue esP L$ara )&udley, no Lrepuso %lL. s una cuestin de &onor. LJHa a prestarse a ese... a ese asesinato... slo para satisfacer el &onor de un vie,oK Langley levant los o,os y la mir fi,amente. LS, as es. Le informo, lady Standon, de !ue a veces el &onor es lo (nico !ue se tiene en esta vida. 3 no &ablaba de )&udley, Minerva lo entendi intuitivamente, y algo en el brillo solemne de su mirada, en la calma con la !ue se e>presaba, le dio !ue pensar, le &i"o imposible respirar. l &onor... lla &aba vivido sin ese concepto toda su vida, y sin embargo tena ante s a un &ombre !ue se aferraba a %l con ambas manos, !ue lo valoraba por encima de todas las cosas, !ue lo ostentaba con el mismo orgullo con !ue otros lucan una levita de &ec&ura perfecta. $ero a(n as, los resultados finales en algo tan et%reo como el &onorX )err los o,os por un momento tratando de borrar la visin de cual!uier &ombre, o de ambos, tirados en la cumbre de $rimrose 2ill en medio de un c&arco de sangre. LLangley, por favor... L so me gusta Ldi,o %l con suavidad. Minerva se !ued parada un instante. LJSu% le gustaK No entenda !u% tena de agradable una discusin acerca de su posible muerte en un duelo. LMe gusta !ue me llames ELangleyF Lconfes con una sonrisa L. s encantador. LNo debera ser tan informal Ldi,o, y se dio cuenta de !ue, en efecto, lo estaba tratando con total familiaridad. Lo &aba llamado as desde... 4esde anoc&e en el carrua,e. Levant los o,os y lo encontr sonri%ndole con aire travieso, como si %l estuviera pensando lo mismo. Gecordando con cierta delectacin a!uel breve encuentro, a ,u"gar por

su dic&osa sonrisa. LNo volver% a cometer ese error Lle inform ella, sin saber si &ablaba de su nombre o de su escarceo en el carrua,e. L stamos prometidos en matrimonio Lle record LangleyL. 3 eres viuda. /mbas cosas son perfectamente aceptables. LNo lo estamos en realidad Lreplic ellaL. $rometidos, !uiero decir La+adi rpidamente. n cuanto a lo !ue era aceptable y respetable, lo sucedido la noc&e anterior superaba con creces los lmites de ambas categoras. L$ero eso nadie lo sabe. )ogi otra tostada de la fuente y comen" a untarla con mante!uilla. )uando acab, mir a Minerva. Saltaba a la vista !ue no estaba dispuesto a continuar la conversacin &asta !ue ella accediera a seguir llamndolo as. LLord Langley... L1st, tst. )&as!ue la lengua, se+alndola con una tostada. LLangley, entonces Ldi,o ella a rega+adientesL. $or favor, por favor, no lo &aga. Me prometi !ue no pondra en entredic&o mi reputacin si seguamos adelante con nuestro acuerdo... L3 &asta a&ora &e cumplido mi parte. L2i"o una pausa, lade la cabe"a y la mir atentamenteL. J2a cumplido usted la suya, miladyK /!uella mirada penetrante fue derec&a al cora"n de Minerva. LJNo &a &abido otros &ombresK Linsisti %l. LONoP Lbalbuci MinervaL. J)undo iba a...K $ero se par en seco al recordar su encuentro con /dlington. J)mo poda &aberlo olvidadoK 3 aun!ue ella pudiera, Langley no. 4eba de &aberla visto con Aerald y... Minerva se endere". n realidad, no &aba nada !ue ver. /dems, Langley no poda &aberse fi,ado en !ue estaba &ablando con /dlington. staba demasiado ocupado discutiendo con )&udley. Lo cual significaba !ue a!uello era un farol. LNo &ay ning(n otro &ombre en mi vida Lafirm. LMe alegro Lcontest %l, liberndola de su escrutinioL. $or!ue debo informarte de !ue soy ms bien celoso. LJ4e verasK J3 eso importar muc&o cuando est% muertoK Langley le sonri. LJ1e preocupa mi seguridadK

LNi lo ms mnimo Lcontest Minerva, dando unos pasos por la &abitacin. Se detuvo, se volvi &acia %l y lo se+al meneando un dedoL. $ero si muere en el duelo, ser% yo !uien tenga !ue soportar el escndalo. LNo se me puede &acer responsable del desafo de )&udley, ni de !ue &aya tenido !ue &acerlo en medio del teatro de 4ruryBLane. Minerva apret los labios. n eso tena ra"n. $ero aun as... LJ3 por !u% era necesario un dueloK Langley &i"o un ademn para !uitarle &ierro al asunto y volvi a concentrarse en su desayuno. LOLangleyP LMinerva alarg el bra"o por encima de la mesa y apart su plato. Ml de, su servilleta sobre la mesa. L3a !ue !uieres saberlo... LSuiero, en efecto. LSanto 4ios, mu,er, fue &ace !uince a+os, Jde veras es necesario todo estoK c& mano de la tetera, pero Minerva la apart rpidamente de su alcance. Langley respir &ondo, se recost en su silla y cru" los bra"os. L n a!uella %poca estaba destinado en Npoles y )&udley y su esposa, no tu ta, sino su segunda esposa, estaban all. lla era una ,ovencita sin dos dedos de frente !ue flirteaba imp(dicamente con todos los &ombres de la corte. LJ-ncluido ustedK LS, incluido yo Lcontest meneando la cabe"aL. Luego, una noc&e, )&udley vio a su dscola esposa con un &ombre en el ,ardn, pero no distingui !ui%n era %l. /s !ue, cuando le pregunt a su esposa !ui%n era su amante, en lugar de confesar la verdad, ella le di,o !ue era yo. LJ3 por !u% &i"o esoK Lpregunt Minerva. L$or!ue, ya !ue !uieres saberlo... LSuiero, en efecto. L3o la &aba rec&a"ado en ms de una ocasin y ella era una ,oven"uela muy me"!uina. LSe pas la mano por el pelo y sacudi la cabe"a como si intentara borrar a!uel recuerdoL. No me interesaba. /dems, &abra sido un imb%cil si &ubiera tonteado con ella, teniendo en cuenta la fama de )&udley con las pistolas. LJLa rec&a" por alguna ra"n en concretoK

Langley solt un suspiro e>asperado. L n contra de lo !ue afirman las malas lenguas a las !ue tanto cr%dito pareces conceder, no me &e acostado con todas las mu,eres a las !ue cono"co. /dems, no era mi tipo. No creo !ue &aya nacido mu,er ms tonta y vanidosa !ue %sa. L2i"o una pausa, se inclin &acia delante y agarr su platoL. Lo de vanidosa no me importa, pero ,ams &e podido sufrir a una necia. Holvi a atacar su desayuno con aire desafiante, como si la retara a refutar su versin de los &ec&os. Minerva dio un paso atrs y pens en lo !ue &aba dic&o. Luego mir &acia arriba y pens en sus e> amantes, !ue dorman a(n a pierna suelta en el primer piso. 1odas ellas eran vanidosas, desde luego, pero, tal y como &aba dic&o Langley, ninguna era tonta. )alculadoras, s. 1raicioneras, desde luego. $ero JtontasK No, en absoluto. 3 ella tampoco lo era. )omprendi !ue, al igual !ue en lo relativo a su &onor, estaba diciendo la verdad. -gnoraba cmo o por !u% lo saba, pero &abra apostado su &onra a !ue as era. La poca !ue posea. L$ara evitar un escndalo de proporciones gigantescas L prosigui %lL, me destinaron a toda prisa a $ars. $or eso, y por!ue se &aba declarado la pa" y el =oreign *ffice !uera aprovec&ar el momento para recavar toda la informacin secreta !ue pudiera sobre Napolen. /s !ue la ofensa y el desafo de )&udley &an estado pendientes todo este tiempo, aun!ue &e de reconocer !ue yo lo &aba olvidado por completo, al menos &asta ayer. Minerva suspir, e>asperada por la situacin. JTn pecadillo de &aca !uince a+osK O/&, ,ams entendera a los &ombresP /part su silla y se de, caer en ella. Ni si!uiera !uera pensar en las consecuencias !ue poda tener seme,ante temeridad. LNo me crees Ldi,o Langley, !ue &aba malinterpretado su desaliento. 3 !ue, si Minerva no &ubiera sabido !ue eso era imposible, pareca un poco ofendido. Lo mir, se fi, en su frente fruncida, en su aire de indignacin. LLa verdad es !ue s, le creo, eso es lo !ue me tiene en vilo. /!uello sorprendi a Langley, cuyos o,os se dilataron como si la estuviera viendo por primera ve". LJMe creesK Minerva asinti con un gesto, cogi la tetera y sirvi una ta"a para %l y otra para ella. l t% no estaba ardiendo, como deba, y

llevaba demasiado tiempo en infusin, pero no le e>tra+, dadas las circunstancias. LJ$or !u%K Lpregunt Langley con calma al rodear la ta"a con sus manos. LNo lo s% Lconfes Minerva, al principio incapa" de mirarlo. Luego, sin embargo, se oblig a fi,ar la mirada en %lL. $ero as es. 3 en lo &ondo de su cora"n, a!uellas palabras ad!uirieron un significado completamente distinto. Langley no saba !u% era ms desconcertante: si !ue lady Standon le creyera o !ue su cora"n se &ubiera acelerado al mirarlo ella a los o,os. 3 no slo se &aba acelerado, sino !ue lata con violencia y resonaba como si estuviera aplaudiendo. $or!ue no poda tratarse de otra cosa. 4e eso, desde luego, no. Saba !ue deba decir algo, pero ignoraba !u% se le deca a una dama cuando tu cora"n se pona a latir desbocado. Saba, sin embargo, !ue di,era lo !ue di,ese, tena !ue decirlo en serio. LMinerva, yo... Su confesin se interrumpi bruscamente cuando son la campanilla de la puerta principal, y no con el tintineo &abitual, sino como si fueran a arrancarla de su soporte. Se lan"aron una mirada !ue vena a decir lo mismo. 1a 0edelia. )on toda probabilidad se &abra pasado la noc&e intentando sin %>ito convencer a su esposo de !ue desistiera de a!uel disparate, y a&ora vena a 0roo@ Street para proseguir su campa+a. )uando el timbre son otra ve", Langley se levant de un salto. Sabiendo lo !ue saba de lady )&udley, estaba seguro de !ue no volvera a molestarse en llamar. LMsa es la se+al para !ue me vaya. LJ$ara !ue se vayaK Lprotest Minerva, levantndose tambi%nL. No puede de,arme sola con ella. 3, tal y como &aba predic&o Langley, la puerta se abri de golpe. LJ4nde estK Miraron los dos &acia la puerta. L s su ta, milady, no la ma Ldi,o Langley a modo de disculpa. Minerva le cort el paso.

LJSu% se deduce de su preciado &onor si &uye usted para no enfrentarse a mi taK LSue mi &onor no se porta siempre como es debido Lbrome %l. Luego se inclin &acia delante y, mirando fi,amente sus labios, pens a medias en besarla. $ero se refren y di,oL: n fin, lo promet. /!uello bast para distraer a Minerva, y Langley aprovec& la ocasin para escabullirse y escapar por el pasillo, camino de la cocina, en el instante en !ue lady )&udley doblaba la es!uina. Sigui ba,ando a toda prisa por la escalera de atrs, lleg a la cocina y tena previsto cru"ar los dominios de la se+ora 2utc&inson para salir por la escalera de servicio !ue suba a 0roo@ Street cuando vio algo !ue puso fin a su &uida. La cocina estaba ocupada por la se+ora 2utc&inson, 1&omasB Cilliam y uno de los golfillos de lord /ndreD, todos ellos sentados en taburetes, ,unto al montaplatos !ue suba los platos al comedor. LJSu% demonios...K Lcomen" a preguntar. LO)&itnP Ldi,o la se+ora 2utc&inson, llevndose un dedo a los labiosL. st a punto de empe"ar el siguiente asalto. /l acercarse, oy claramente a lady )&udley diciendo: LO sto es una calamidad, MinervaP O4ebes poner fin a este despropsitoP O/dis, el &ueco entre los tabi!ues &aca llegar la conversacin con toda claridad &asta la cocina para !ue todos la oyeranP O/!uello s !ue era espiona,e, y de la peor especieP $ero antes de !ue se oyera algo ms procedente del piso de arriba, la incorregible ama de llaves se inclin &acia 1&omasBCilliam y le dio un coda"o en las costillas. LMe debes dos c&elines, t(. 1e di,e !ue estara a!u en un peri!uete en cuanto llegara esa urraca. 1&omasBCilliam, por su parte, lan" a Langley una mirada morda", no muy distinta a la !ue le &aba dedicado lady Standon cuando se &aba puesto en pie, dispuesto a escapar. LSe+or Ldi,o el ni+oL, me &a mandado lord /ndreD con el carrua,e... LO)&istP Lle di,eron Langley y la se+ora 2utc&inson al mismo tiempo. L$ero tengo !ue... Linsisti el c&i!uillo. Se detuvo, sin embargo, al ver !ue nadie le estaba escuc&ando. Solt un suspiro, se acomod en su taburete y sacudi la cabe"a. $ero Langley no se dio cuenta, por!ue en ese momento les lleg

desde arriba la vo" crispada de lady Standon: LNo veo !u% puedo &acer... LJSue !u% puedes &acerK Lc&ill lady )&udleyL. 3o te dir% lo !ue puedes &acer... LHa a &aber un pe!ue+o retraso en nuestros planes Lle susurr Langley al muc&ac&o. 3 como en lo tocante a a!uellas prcticas no tena ni pi"ca de &onor y s muc&o ingenio, acerc un taburete y se dispuso a escuc&ar como una redomada c&ismosa. L2ar% !ue lo arresten Ldeclar ta 0edelia, de pie todava ,unto a la cabecera de la mesa, como si estuviera presidiendo la )mara de los Lores. LJ/ !ui%nK J/ lord )&udleyK Lpregunt Minerva cuando, dndose por vencida, volvi a sentarse y empu, a un lado el plato !ue &aba abandonado lord Langley. LO)laro !ue noP Lbalbuci su taL. O/ ese sinvergVen"a de tu prometidoP Ml tiene la culpa de todo esto. J n !u% estara pensando yo, dar mi bendicin para seme,ante enlaceK O se &ombre es un escndaloP LJTn escndaloK ONo fue %l !uien lan" un desafo absurdo en medio del teatro de 4ruryBLaneP Lreplic Minerva, y le e>tra+ su propia ve&emencia. O4ios misericordioso, estaba defendiendo a LangleyP LJ3 por !u% no iba a retarle )&udleyK Gecono"co !ue cuando le provocan puede ser una fiera, aun!ue por lo general suele reservar sus rugidos para momentos ms ntimos. La ta 0edelia se sent, sac su pa+uelo y comen" a abanicarse un poco. Minerva la mir sorprendida. J2aba odo bienK $ues s, a ,u"gar por lo arrebolada !ue estaba su ta. *,al no &ubiera odo a!uello. L$or favor, ta 0edelia, no discutamos por el cmo y el por!u% de este lo. @2 por .a,or2 no (e des (0s detalles 'nti(os so+re tu (atri(onio !on 4-udle%/ Ga a !ostar(e -orrores "uitar(e de la !a+eza la i(agen de 4-udle% rugiendo en ,uestra al!o+a/ L-ntentemos unir fuer"as para encontrar una solucin. LJ ncontrar una solucin a !u%, !ueridaK Lpregunt 1as&a al

entrar en el comedor. c& una o,eada al aparador y cogi slo una tostada. L/l duelo Lterci Lucia, !ue &aba entrado detrs de la princesa rusa y se+al a Minerva agitando una manoL. OSu% raros sois los inglesesP Siempre dispuestos a discutir... y tambi%n a censurar una solucin !ue es de lo ms sensata. Suspir y ella tambi%n cogi un plato. LTn duelo es un momento maravilloso para un &ombre L coment 2elga, !ue &aba llegado tras LuciaL. Su crude"a, su valenta, su valor... No temis, mi S!-atzi atravesar de un bala"o a ese carcamal y acabar con %l en un abrir y cerrar de o,os. )&as!ue los dedos y se sent a la mesa, mirando a su alrededor en busca de un criado !ue le llevara un plato. L$ara !ue se entere, mi !uerida margravina Lcomen" a decir la ta 0edelia, ofuscada por la indignacinL, mi )&udley es un tirador de primera. s muy probable !ue mande a la tumba a ese golfo de Langley. L$uede intentarlo, !uerida. $uede intentarlo Lrepuso 1as&a, estirando el bra"o y dndole unas palmaditas en la mano como si le diera ya el p%sameL. $ero como dice la margravina, Langley es un granu,a incorregible. Me temo !ue )&udley &a retado a !uien no deba. n %sas entr 0rigid con =nuddles a sus pies. L)laro !ue &a retado a !uien no deba. / fin de cuentas, J!u% &i"o LangleyK J)o!uetear con su esposaK LSolt un soplido poco elegante, como si tal cosa fuera una nadera y no mereciera tantas molestiasL. $ero lo lamento por usted, lady )&udley. 4e veras. 4udo !ue con su tono de piel le siente bien el negro. Minerva mir de reo,o a su ta y, al ver !ue pareca a punto de ec&arles un buen rapapolvo a todas, decidi meterse en la refriega y anunci: LNo va a morir nadie. No &ar falta ponerse de luto. Las EtatasF se miraron entre s y suspiraron al unsno, como si di,eran: EO/&, estos inglesesPF Minerva dio unos "apata"os en el suelo y cru" los bra"os. LLo digo en serio. No &abr duelo. Langley no seguir adelante con esto. Me &a prometido !ue no me e>pondra a un escndalo y no lo &ar. 1as&a mene la cabe"a. LSi tanto le preocupaba el escndalo, lady Standon, Jpor !u%

se comprometi con el barnK LS, eso, Jpor !u% se comprometi con %l, lady StandonK L repiti la margravina. Minerva advirti !ue se &aba convertido en el centro de todas las miradas. -ncluso de la de =nuddles, seguramente. L0ueno... por!ue... yo dira... Lucia &i"o un ademn desde+oso. LNo diga ms. st enamorada de %l. )mo no. 1odas las mu,eres se enamoran de Langley, aun!ue sea un sinvergVen"a. 1odas asintieron, e>cepto ta 0edelia, cuya opinin acerca del prometido de Minerva no era ya tan entusiasta. 3 aun!ue a Minerva le &abra gustado negar la afirmacin de las EtatasF, !ue estaba enamorada de Langley, se limit a esbo"ar una sonrisa melanclica. LNo !uiero !ue ninguno de los dos salga &erido. -gual !ue mi ta. LNaturalmente, nadie !uiere !ue muera un buen &ombre L coment 0rigidL, pero Jcmo se les detiene cuando se les sube as la sangre a la cabe"aK Lucia, siempre tan italiana, se encogi de &ombros al orla. L0ueno, si !uieren detener a Langley... Lcomen" a decir la margravina. LSuiero Linsisti Minerva. LSiempre podra envenenarlo. L)omo &aba perdido la esperan"a de !ue apareciera un sirviente, se levant y llen un plato con &uevos y salc&ic&asL. $dale ayuda a 0rigid. s la e>perta. LJ nvenenarloK Le>clam Minerva. LNo tanto como para matarlo, lady Standon Ldi,o 0rigid. Lan" un tro"o de tocino a su perrillo con cara de mono y le &i"o unas caranto+as cuando lo atrap al vueloL. Slo lo ,usto para tenerlo en cama un da o dos. LSi su caballo empe"ara a co,ear de repente, no podra llegar a tiempo Lsugiri 1as&a. L scndale las pistolas La+adi Lucia. L5telo Lpropuso la margravina. /l ver !ue las otras la miraban, torci el gestoL. )omo si nunca &ubierais atado a un &ombre. /sintieron todas, incluida ta 0edelia, y Minerva apenas daba cr%dito a lo !ue estaba oyendo. LSigo pensando !ue lo me,or es mandar arrestar a ese granu,a. Sue lo encierren en NeDgate y tiren la llave Lafirm ta 0edelia.

LJ/cusado de !u%, se+ora maK Lpregunt 1as&aL. Tstedes los ingleses adoran las acusaciones. J/caso va contra la ley encontrar atractiva a una damaK )uando a Langley le gusta una mu,er, no piensa en otra cosa. LS, s, en efecto Lconvino LuciaL. Lady Standon, lady )&udley, no tienen nada !ue &acer, como no sea mantener distrados a sus caballeros &asta !ue pase la &ora del duelo. LSonri con picarda. Minerva pens !ue su ta iba a montar en clera, pero vio con asombro !ue sus o,os se dilataban, llenos de alivio. LS, es una idea perfecta. 3o mantendr% agradablemente entretenido a mi marido y acabar tan agotado !ue por la ma+ana no podr levantarse. L)onfo en !ue s pueda levantrsele otra cosa, !uerida, por el bien de usted Lbrome 1as&aL. 3 si usted &ace lo mismo, lady Standon, Langley tambi%n estar... ocupado. Minerva descubri !ue de nuevo todas la miraban. LONo puedo &acer esoP LJ$or !u% noK Lprotestaron las otras a coro. L1odava no estamos casados. LGecorri la &abitacin con la mirada, esperando el apoyo !ue necesitaba su respetabilidad. $ero se &aba e!uivocado de auditorioL. No podemos... O0a&, a!uello era absurdoP 1odas la miraban como si tuviera dos cabe"as. LMinerva, t( siempre &as llevado una vida formal y respetable... Lcomen" a decir su ta. 0ien, menos mal !ue por fin se oa la vo" de la ra"n en a!uella estancia. OSeducir a LangleyP OSu% barbaridadP Sera tan escandaloso como un duelo. $or!ue Jacaso no &aba estado a punto de perderse definitivamente la noc&e anterior, en el carrua,eK Minerva, sin embargo, iba a llevarse otra sorpresa. LMi !uerida sobrina, %ste no es momento para remilgos. La situacin es grave y e>ige valor La+adi ta 0edelia con la vo" llena de conviccinL. O2as de &acer todo lo !ue est% en tu poder para atraer a ese &ombre a tu cama y mantenerlo en ellaP /ba,o, en la cocina, la arenga de lady )&udley fue recibida con asombrado silencio. Luego, 1&omasBCilliam se inclin &acia delante y dio un coda"o

a la se+ora 2utc&inson. L/&ora es usted !uien me debe dos c&elines.

4ap'tulo 11 ENo &ay por !u% avergon"arse de esposar a un &ombre a la camaF. )onse,o dado a =elicity Langley por su tata 1as&a

No es momento de &acerse la viuda beaturronaP Lle di,o ta,antemente ta 0edelia a su sobrinaL. 4ebes llevar a ese &ombre a tu cama. / decir verdad, a Minerva a!u%l le pareca un momento perfecto para &acerse la viuda santurrona y &uir al convento ms cercano. LJ3 por !u% se resiste a acostarse con LangleyK L!uiso saber tata 2elga con a!uel tono taimado tan suyoL. / fin de cuentas est locamente enamorada de %l, Jno es ciertoK Mientras todas la miraban esperando a !ue declarara su amor o confesara !ue su novia"go era una farsa, como sospec&aban casi todas, Minerva se levant de un salto. 4e pronto senta la necesidad de &uir. $or suerte para ella, la $rovidencia se compadeci de su repentino ata!ue de cobarda y le ofreci la e>cusa perfecta para escapar. $ues all, ms all de la ventana, distingui la figura de lord Langley, !ue, en compa+a de 1&omasBCilliam y de un c&i!uillo, se ale,aba por el sendero del ,ardn camino de las cuadras, donde, para su pesar, les aguardaba un carrua,e. OMaldito fueraP, se di,o para sus adentros. J4e veras crea !ue poda escabullirse y de,ar !ue se enfrentara sola a a!uel escndaloK so por no &ablar de !ue no &aban concluido su conversacin acerca del duelo o del EroboF de la noc&e anterior. Tn robo, O,aP Se &abra ,ugado los diamantes Sterling a !ue a!uello no &aba sido un intento de atraco. $ero, si de,aba !ue Langley se escabullera, nunca se enterara de la verdad. L4isc(lpame, tita Ldi,oL. /cabo de acordarme de !ue le promet a lord Langley !ue lo acompa+ara a un recado. LSe despidi de las dems inclinando cort%smente la cabe"aL. Se+oras, si me disculpan... $rescindiendo de ceremonias, sali corriendo del comedor e &i"o odos sordos a la andanada de preguntas y protestas !ue oy a su

espalda. Subi las escaleras para ir a coger su sombrero, su abrigo y sus guantes y ba, a todo correr por la escalera de atrs para evitar otro aluvin de preguntas procedente del comedor. /l llegar a la puerta de atrs estuvo a punto de trope"ar con la se+ora 2utc&inson, !ue suba de la cocina cargada con una cesta. LO/&, se+oraP JTsted tambi%n vaK Lresopl el ama de llaves L. 2abra puesto ms comida en la cesta si me &ubieran dic&o !ue se iba de e>cursin al campo con %l. J4e e>cursin al campoK OMaldito fuera LangleyP O scaparse y de,arla all para !ue se enfrentara sola a... en fin, a todoP LNo importa, se+ora 2utc&inson Ldi,o, y agarr el mango de la cesta y se dispuso a salirL. stoy segura de !ue a lord Langley no le importar compartirla conmigo. n absoluto. l ama de llaves respondi con su fran!ue"a de costumbre: solt un bufido y volvi riendo a su guarida en la cocina como si supiera !ue a lord Langley no iba a gustarle ni pi"ca !ue Minerva se inmiscuyera en sus planes. Ni pi"ca. Minerva sonri y sin perder un instante sali por la puerta de atrs y enfil el sendero del ,ardn. Langley estaba acomodndose en el asiento de un sencillo carrocn cuando ella se agarr a la barandilla y se encaram a su lado. LOSu% sorpresa tan agradable, milordP La se+ora 2utc&inson dice !ue vamos de e>cusin al campo. LLe sonri y pos la mano sobre su mangaL. s e>tra+o !ue no me &aya enterado &asta !ue era ya tan tarde !ue casi no llego a tiempo. $ero a!u estoy. =eli"mente, estamos ,untos en esta aventura. JHerdad !ue sK Langley mir a 1&omasBCilliam, !ue se &aba sentado en el pescante del conductor. $ero %ste no le prest ninguna ayuda: se limit a encogerse de &ombros, desentendi%ndose del problema. LLady Standon, salga del carrua,e Lorden Langley. 1&omasBCilliam &i"o una mueca. LNo Lcontest la dama en un tono !ue no admita discusin. n el asiento de atrs, Arady, uno de los muc&ac&os de /ndreD, un c&i!uillo ba,ito y descarado, silb por lo ba,o como si intentara avisarle de algo. Langley descubri !ue lady Standon no slo se &aba acomodado en el asiento, sino !ue se &aba atado el sombrero y estaba inspeccionando la cesta !ue &aba trado, sin duda preparada

por la se+ora 2utc&inson. Sac un panecillo y se volvi &acia Arady. LJ2as comido algo esta ma+ana, &i,oK LNo, se+ora Lsusurr el ni+o, perple,o al ver !ue se diriga as a %l. Minerva le dio el delicioso bocado y le sonri, con!uistando as su cora"n y su estmago de un pluma"o. LJTn panecillo, milordK Lle pregunt a Langley. LNo pienso de,arme sobornar con panecillos. Ni si!uiera con los de la se+ora 2utc&inson. /&ora, sal. LNo, gracias. LSe &undi ms a(n en el asientoL. J/dnde vamos esta ma+anaK La se+ora 2utc&inson &a dic&o algo del campo. /ntes de !ue Langley pudiera responder, cosa !ue no iba a &acer, Arady di,o desde atrs: L/ Langley 2ouse, se+ora. sta ve" fue 1&omasBCilliam !uien solt una carca,ada, pues saba, lo mismo !ue Langley, !ue ya nada podra impedir !ue lady Standon les acompa+ara. Si la ec&aban del carrua,e, les seguira. Langley mir a Arady con cara de pocos amigos, pero el c&ico estaba tan contento comi%ndose su panecillo !ue ni lo not. $ens entonces !ue deba recordar decirle a lord /ndreD !ue diera ms de comer a sus muc&ac&os, para !ue no se les pudiera sobornar con panecillos... ni con una cara bonita. LTn da precioso para ense+arme mi nuevo &ogar Lcoment MinervaL. Le encanta a usted sorprenderme, Jno es as, lord LangleyK LJ1u... tu... tu nuevo !u%K LLangley intentaba entender lo !ue estaba pasando, pero mientras tartamudeaba ella le &i"o una se+a a 1&omasBCilliam como si di,era EadelanteF. 3 para consternacin de Langley, 1&omasBCilliam, en lugar de desobedecer, cogi las riendas y arre a los caballos para salir de las cuadras, guindolos con mano firme y e>perta. O/&, pero no iba ser tan sencilloP, se ,ur Langley a s mismo. -nclinndose &acia delante, agarr las riendas y detuvo a los caballos. LTsted no viene, lady Standon. LLangley, le guste o no puedo serle (til. Tsted mismo lo de, bien claro cuando me propuso este novia"go. No me lo &abra ofrecido si no fuera de utilidad para el embrollo en el !ue est metido, sea cual sea. LLady Standon, %ste no es momento ni lugar para... $ero Minerva no &aba acabado:

L$uedo serle (til. Se lo demostr% anoc&e. Si no &ubiera sido por!ue esa ni+a me avis, a&ora mismo estara tendido en el saln, rodeado de cirios y ese &ata,o de mu,er"uelas !ue se &a instalado en mi casa estara llorando su muerte. L0ueno, no creo !ue estuvieran llorando... Lcomen" a decir %l. 4udaba !ue la margravina fuera capa" de llorar de manera mnimamente plausible. L4e,ando a un lado lo de anoc&e, si cree !ue puede de,arme sola en esa casa teniendo !ue enfrentarme a las visitas y escuc&ar los conse,os de esas ni+eras, yo misma le pegar% un tiro y le a&orrar% esa molestia a )&udley. L)ru" los bra"os y se !ued mirndolo como si lo retara a llevarle la contrariaL. 1odava tengo la pistola de 1&omasB Cilliam. LS, la tiene Lafirm 1&omasBCilliam. $ero no &aca falta !ue sonriera as. L$or favor, Langley, d%,eme serle de alguna utilidad Lsuplic ellaL. /un!ue no sea ms !ue como maniobra de distraccin, para ocultar el verdadero propsito de esta salida. Langley apret los dientes. Minerva tena ra"n en todo lo !ue deca. 3 a&ora entenda por !u% no &aba vuelto a casarse: seguramente era ms lista y ms astuta !ue la mitad de los solteros de Londres ,untos. /un as, neg con la cabe"a, pero antes de !ue pudiera e>plicarle sus ra"ones o, me,or dic&o, discurrir alguna ra"onable, ella a+adi alegremente: L n todo caso, mi presencia dar a esta e>cursin un aire muc&o ms respetable !ue si se escabullen los tres para ir a ocuparse del turbio asunto !ue se traen entre manos. 4e modo !ue yo dira !ue es necesario !ue les acompa+e. Sobre todo si prev% !ue pueden volver a dispararle. Le aseguro !ue &ar% todo cuanto est% en mi mano para volver a salvarle la vida, pero, por favor, milord, no espere !ue esto se convierta en costumbre. l vestido de anoc&e !ued inservible. *yeron otro silbido procedente del asiento de atrs, y esta ve" Langley se volvi y mir a Arady con enfado. L sc(c&ame bien, renacua,o Lle di,oL, a ti tambi%n puedo ec&arte. l ni+o le lan" la misma mirada !ue le &aba lan"ado Minerva. )omo si di,era: E-nt%ntaloF. n todo caso, ella &aba dado en el clavo: su presencia en el

carrua,e confera a su e>cursin una dulce ptina de inocencia. 3, adems, no le &abra e>tra+ado !ue fuera a buscar la pistola, aun!ue slo fuera para demostrar !ue era capa" de &acerlo. LMaldita sea Lmascull Langley y, soltando las riendas, se recost en su asientoL. Me estoy volviendo vie,o para estas cosas L a+adi, mal&umorado, pero no di,o nada ms, consciente de !ue ec&arlos a los dos causara ms &abladuras !ue de,ar !ue se !uedaran. /dems, Minerva estaba en lo cierto: si alguien le estaba vigilando, y estaba seguro de !ue as era, pensara !ue iba a salir a dar un paseo matutino con su prometida. 1omndoselo como una se+al de rendicin, 1&omasBCilliam c&as!ue la lengua y los caballos se pusieron de nuevo en marc&a por la calle desierta. L n efecto, se est volviendo vie,o para estas cosas Lcoment Minerva cuando llegaron a Arosvenor S!uare, y a+adi dirigi%ndose a 1&omasBCilliamL: Ms vale !ue vaya por *>ford Street. /s !ue &asta conoca el camino. J$or !u% le sorprendaK L s !ue a su edad, Langley... LJ/ mi edadK LSe endere" en el asientoL. J)untos a+os crees !ue tengoK Lady Standon mene la cabe"a y se mir los botones de los guantes. LS% cuntos a+os tiene. LJ2as estado informndote sobre mK lla le lan" una mirada morda". LJNo lo &ara ustedK LSui" yo debera &acer lo mismo, lady Standon. LJ/ !u% se refiereK L/ &acer averiguaciones sobre usted LcontestL. 3 las compa+as !ue frecuenta. Minerva dio un pe!ue+o respingo, pero la disimul y di,o: L)omo guste. /&, lo &ara en cuanto acabara con a!uel lo, pero eso no pensaba decrselo. Se ci+ bien el gabn alrededor del cuello, se recost contra la pared del carrua,e y cerr los o,os. LLangley, J!u% &aceK Lpregunt ella dndole un coda"o. Ml abri un o,o para mirarla. L-ntento descansar un poco. 4ic&o esto, cerr el o,o y se &undi un poco ms en el rincn. LJ1&omasBCilliam &a ido alguna ve" a su casaK

LNo. sta ve" no se molest en abrir el o,o. LJ)onoce el caminoK Langley not por su tono !ue estaba cada ve" ms eno,ada, pero no le apeteca tran!uili"arla. LNo. L ntonces, Jcmo se supone !ue vamos a llegarK Langley abri los dos o,os. L$arece usted muy informada en todo lo relativo a m. Auelo usted, se+ora ma. n lugar de ponerse a discutir, ella asinti con un gesto y se ec& &acia delante para dar indicaciones a 1&omasBCilliam. L)o,a el puente de 0lac@friars y vaya luego por ?ent Goad... LCestminster est ms cerca Lcoment Langley sin pararse a pensar. L$ensaba !ue estaba durmiendo Lreplic ella cru"ando los bra"osL. $or 0lac@friars iremos ms derec&os, desde luego... L$or Cestminster, lady Standon, o ya puede apearse. LMuy bien Lbuf ellaL. $or Cestminster, 1&omasBCilliam. $ero si nos perdemos por culpa de lord Langley, ser %l !uien se apee para preguntar el camino. LLord Langley Ldi,o una vo" suave, sacndolo de un sue+o profundo. staba agotado despu%s de pasarse la noc&e buscando a Nottage y a(n se encontraba demasiado cansado para !ue le despertaran de golpe, pero no pudo &acer nada para evitarlo. Lady Standon acab la tarea clavndole un dedo en las costillas y ordenando con vo" severa: LO4espierteP 2emos llegado a un pueblecito y no creo !ue !uiera !ue entre en la posada para anunciar nuestra llegada y !ue se arme un revuelo. Langley abri los o,os, se incorpor y mir a su alrededor, intentando orientarse. staban, en efecto, en un pueblecito cerca de su casa solariega, en el cruce de caminos !ue llevaba por un lado a )roydon y por el otro, cru"ando las verdes colinas, a Langley 2ouse. Minerva tena ra"n, desde luego. No !uera !ue se corriera la noticia de su llegada. l &i,o prdigo y todo eso. LLady Standon, Jes usted siempre tan astutaK

L2e aprendido a serlo Lcontest ella. Sus palabras tenan de nuevo un de,o misterioso y melanclico, una nota !ue de,aba traslucir !ue tras ella se esconda otra cosa, pero Langley no se crea con derec&o a presionarla para !ue le contara !u% era. / fin de cuentas, %l tampoco estaba dispuesto a revelar sus verdaderas intenciones. Se estir de nuevo, ya despierto por completo, y descubri !ue el carrua,e se &aba detenido en lo alto de la colina !ue daba al pe!ue+o y &ermoso valle en el !ue su familia viva desde &aca generaciones. n su centro se al"aba una casa solariega de buen tama+o, construida en ladrillo, con tres grandes c&imeneas !ue salan de una empinada tec&umbre de te,as. LJ so es Langley 2ouseK Lpregunt Minerva. LS. Langley sinti un asomo de asombro y emocin. Su casa. 2aba via,ado por medio mundo y all estaba, tan pasmado como si se &allara ante el palacio de un sultn. Sin embargo, no &aba all oro reluciente, ni elevados minaretes, slo la &ierba verde y los altos robles !ue parecan llamarlo, invocando sus races. L s un lugar muy &ermoso Ldi,o Minerva pensativa. LS, lo es Lcontest, y sacudi la cabe"a un momento, como si le costara reconocerlo. 4etrs de ellos, Arady se &aba dormido acurrucado en el asiento trasero, y en alg(n momento Minerva lo &aba tapado con una manta. /l menos, Langley supuso !ue &aba sido Minerva. lla se volvi en su asiento y le sonri. LJ)unto tiempo &aca !ue no venaK Lpregunt con vo" !ueda para no despertar al c&ico. Langley suspir. L4esde !ue ingres% en el =oreign *ffice. Minerva se !ued bo!uiabierta. LJ1antoK LS, tanto Lcontest, e &i"o una se+a a 1&omasBCilliam, !ue puso de nuevo el carrua,e en marc&a, enfilando el camino de ba,ada L. 4iscut con mi padre y... bueno... L-magino !ue la profesin !ue &aba escogido no le agrad L coment Minerva mientras paseaba la mirada por las praderas bien cuidadas y la &ilera de &ermosos rboles !ue &aban aparecido ante ellos.

L/ mi padre rara ve" le agradaba nada de lo !ue yo &aca Lle di,o Langley. Tn poco ms all reluca el estan!ue moteado de sol. 2aba ni+os ,unto a sus orillas, con ca+as de pescar en las manos. Sus risas sonaron como un dulce recibimiento. O l estan!ueP Santo 4ios, prcticamente lo &aba olvidado. 4e ni+o &aba sido uno de sus sitios preferidos. Tno de muc&os, recordaba a&ora. J)mo poda &aberlo olvidadoK L/ mi padre le encantaba este sitio. 3o, en cambio, slo vea el &ori"onte !ue &aba ms all. L so no es tan raro Lrepuso Minerva sin de,ar de contemplar los prados y los esbeltos rboles. L4i,o !ue alg(n da regresara a casa y lamentara &aberme marc&ado. Minerva murmur algo. Sui"s ella tambi%n estaba rememorando un lugar perdido &aca tiempo. LJ3 lo lamentaK Lpregunt pasado un rato. LS. 4igo, no Lse corrigi %lL. n fin, !u% s% yo. LNo le d% ms vueltas. l tiempo !ue se &a vivido ya no puede recuperarse. Lo !ue &ay por delante, eso es lo (nico !ue se tiene L a+adi ella refle>ivamente. LHaya, parece !ue me &e prometido con una filsofa Lbrome LangleyL. J4e !ui%n era eso, de /risttelesK lla se ec& a rer. LNo, de ta 0edelia. Se rieron los dos, y 1&omasBCilliam tambi%n. 2aban descendido por la colina y estaban llegando a la gran avenida !ue cru"aba el prado describiendo una curva. Minerva se inclin sobre el borde del carrocn y sonri. )uando sonrea, todo su rostro se iluminaba, perda su adusta e>presin de costumbre. ra casi mgico verla sonrer. LJ$or !u% sonresK LLas campanillas de invierno... son tan bonitas. LSe+al las flores blancas !ue se arremolinaban en alegres c(mulos a lo largo y anc&o del pradoL. s curioso, esta misma ma+ana estuve pensando en esas flores. L3 a&ora a!u las tienes Ldi,o Langley, mirndolas. No senta, sin embargo, el mismo alboro"o !ue ella, sino una suerte de melancola. LJSiempre &an estado a&K

LS. /l menos, desde !ue yo recuerdo. / mi madre le encantaban. $agaba a los ni+os del pueblo para !ue las cavaran y se las dividieran y luego las plantaran donde les apeteciera. 1oc a 1&omasBCilliam en el &ombro y el &ombre detuvo el carrua,e. Langley se ape y tendi la mano a Minerva. lla dud un momento, pero al fin le dio la mano y ba,. Langley indic a 1&omasBCilliam !ue siguiera avan"ando, y ec&aron a andar por una sinuosa vereda !ue cru"aba el prado. ntonces se agac& y arranc un pu+ado de flores para Minerva, !ue ella acept con cierto rubor, como &aba aceptado el ramillete de flores de a"a&ar la noc&e anterior. L/ su madre le gustaba esparcir esperan"a Lcoment Minerva al coger las flores. LJ)moK LLas campanillas de invierno. Gepresentan la esperan"a. Las primeras flores de la primavera. La esperan"a de un nuevo comien"o. L*li las flores delicadas y mir a Langley con timide"L. Sui" sea cosa del destino !ue est% a!u &oy. $ara encontrar esperan"a. Ml ar!ue una ce,a. LLady Standon, encierra usted un filsofo oriental ba,o esa apariencia suya tan britnica. Minerva se ri. LSue ta 0edelia no le oiga decir eso, o lo acusar de &aberme corrompido por completo. Langley estuvo a punto de preguntar !ui%n era ms corruptor, si %l con sus cumplidos, o su ta, !ue la instaba a acostarse con %l. $ero entonces tendra !ue confesar !ue &aba estado espindolas, y sospec&aba !ue Minerva se lo tomara a mal. LJ$or !u% estamos a!u en realidad, LangleyK Lpregunt ella tras oler profundamente las flores. LMi !uerida lady Standon, &emos venido a visitar a mis arrendatarios, los 2arroD, eso es todo. Mir al frente, &acia la casa !ue desde all ya se vea del todo. LMinerva Ldi,o ella, fi,ando tambi%n la mirada en la casa y sonro,ada todava por el regalo de las flores, o !ui" por su propia osada. LJ$erdnK LMinerva. $refiero !ue me llame EMinervaF. ELady StandonF suena &orriblemente formal. LSi es lo !ue deseas... Lcontest %l, e inclin la cabe"a,

asintiendo. 1ras un largo silencio, ella volvi a mirarlo. LJSK Lpregunt LangleyL. J2ay algo msK LJNo va a corresponder a mi cortesaK LJ/ !u% cortesaK L/ !ue lo llame por su nombre de pila, llis. L4esde luego !ue no Lcontest %l sacudiendo la cabe"a. Nunca le &aba gustado su nombre, !ue le &aban puesto en recuerdo de un to abuelo suyo, renombrado telogo y acad%mico. LJ$or !u% noK Linsisti Minerva. Langley se par, pues algo ms adelante apareci un &ombre !ue llevaba en la mano varias ca+as de pescar. LOLangleyP J$or !u% no !uiere !ue lo llame por su nombre de pilaK Se volvi para mirarla y acerc la mano a su barbilla. L$or!ue, mi !uerida, mi encantadora Minerva, prefiero !ue me llames Langley, como acabas de &acer. Suena como si no supieras !u% &acer, si tirarme de las ore,as o darme un beso. LSe inclin &acia ella, tan cerca !ue su aliento le &i"o cos!uillas en el odo cuando susurrL: 3 por!ue me gusta verte mientras decides cul de esos dos deseos ser el vencedor. 1uvo entonces la audacia de gui+arle un o,o con descaro, y antes de !ue Minerva tuviera tiempo de e>clamar e>asperada EOLangleyPF, %l se volvi &acia el &ombre !ue se apro>imaba a ellos. LO2olaP O)unto tiempo, se+or 2arroDP Lle tendi la mano y estrec& con vigor la de 2arroDL. Me alegra verlo con tan buena salud. spero !ue no le moleste mi intromisin, pero estaba por estos contornos y... LJMolestarmeK O$or supuesto !ue noP Msta es su casa L repuso el se+or 2arroD, se+alando &acia la mansinL. Tsted tambi%n tiene buen aspecto, milord. 1odos esos rumores de !ue &aba fallecido... La se+ora 2arroD y yo no nos cremos ni una palabra. Langley lo mir mientras cru"aban la e>planada y se dirigan &acia la escalinata. LJNoK 2arroD mene una mano. LONoP J)mo iba a creer !ue &aba muerto si sus ca,as seguan llegando con la misma regularidad de siempreK

$as una &ora o ms entre muestras de cortesa y visitas de los sirvientes, !ue acudieron entusiasmados a saludar a su se+or. La noticia de su regreso &aba corrido como un reguero de plvora por la casa y los ,ardines. / continuacin tomaron el t% y un tentempi% servido por la se+ora 2arroD, mientras Langley responda a las docenas de preguntas !ue le &icieron los pe!ue+os 2arroD, !ue &aban odo &ablar del legendario barn de Langley y de sus via,es por los pomposos cuentos !ue relataban los sirvientes. l se+or 2arroD, por su parte, le &i"o un informe e>&austivo del e>celente estado de la finca y las aparceras. Slo entonces pudo Langley sacar por fin a relucir el verdadero propsito de su visita. $or!ue, desde !ue 2arroD &aba mencionado !ue las ca,as no &aban de,ado de llegar, Langley se &allaba nervioso y lleno de impaciencia. J2aban seguido llegandoK J)mo era posible, si durante todo ese tiempo &aba estado en la prisin de /bbayeK L)omo &a dic&o usted, &e seguido mandando ca,as regularmente... Lcomen" a decir. LS, claro Lse apresur a responder 2arroDL. 3, conforme a sus instrucciones, las &e ido almacenando en el desvn, e>cepto las !ue me peda !ue le mandara a su amigo de 2ampstead. LS, respecto a %sas... La+adi Langley. LO$obre se+or llysonP Le>clam la se+ora 2arroD mientras daba un plato de galletas a MinervaL. Sin duda sabr usted !ue &a fallecido. Langley se !ued callado un momento. LS, en efecto. 3 confiaba en !ue... l se+or 2arroD asinti con un gesto. L staba a punto de enviarle algunas de sus colecciones cuando la se+ora 2arroD ley en el peridico la noticia de su defuncin. LMi &ermana me enva los peridicos de Londres Lle e>plic la se+ora 2arroD a Minerva. L/s !ue las de,amos a!u y... LJ stn a!uK Lbalbuci Langley, perdiendo la actitud ,ovial y despreocupada !ue lo caracteri"aba. 2asta Minerva lo mir con asombro. $ero Jcmo poda ella saber lo !ue significaba a!uella ca,aK JSu (ltimo envo a AeorgeK 1odas sus esperan"as. -ntent refrenar su creciente alegra. /!uello superaba sus e>pectativas, pero de todos modos sofoc su emocin y di,o con

fingida indiferencia: LJLe importara !ue le ec&ara un vista"o... a esa ca,a y a las otras tambi%nK LSe !ued callado un segundoL. 2ay una pie"a en particular !ue !uisiera recuperar como regalo de bodas para mi prometida. 4espu%s no les molestaremos ms y seguiremos nuestro camino. /larg el bra"o y, al coger a Minerva de la mano, le e>tra+ comprobar !ue ella tambi%n representaba con asombrosa credibilidad su papel de novia sorprendida e ilusionada y le sonrea amablemente. l se+or 2arroD mir a su esposa y luego al barn. LJNo &a venido a inspeccionar la casaK L0ueno, si !uiere usted !ue lo &aga... LJNo &a venido a ense+arle la mansin a lady StandonK L pregunt la se+ora 2arroD. LJNo van a ec&arnosK Lse atrevi a preguntar uno de los ni+os. Langley se fi, en el tenso rostro de la se+ora 2arroD y comprendi !ue, a pesar de su aparente alegra, su &ospitalidad esconda una profunda preocupacin. 1al y como acababa de decir el ,oven 2arroD, crea !ue iban a ec&arles de la casa. $ara su sorpresa, fue Minerva !uien tran!uili" a la se+ora. LGespecto a eso no tiene usted de !u% preocuparse, se+ora 2arroD. / Langley y a m no se nos ocurrira pedirles a ustedes y a su encantadora familia !ue de,aran Langley 2ouse. l arrendamiento est en vigor y salta a la vista !ue mantienen ustedes la finca en un estado e>celente. LSe inclin &acia la mu,er y le susurr audiblementeL. O2ombresP 2ablan y &ablan, y no entienden nuestros temores, Jno es asK Los se+ores 2arroD suspiraron aliviados y luego la se+ora 2arroD sonri afectuosamente. L/y, pero tengo !ue advertirle, milord Ldi,oL, !ue sus ca,as no estn nada organi"adas. /& arriba &ay un desbara,uste. LJSuiere subir a ver esos cuadros vergon"osos y esas vasi,as pecaminosasK Lpregunt uno de los ni+os. LOIos&uaP Lle rega+ la se+ora 2arroD, poni%ndose muy colorada. L$ero, mam, as los llamaste t( cuando nos pro&ibiste !ue los mirramos Lprotest el c&i!uillo, y a+adiL: Lord Langley, Jde verdad le rob todas esas cosas a NapolenK

/ Langley le entraron ganas de rer al ver los o,os brillantes y llenos de curiosidad del ni+o, pues se acordaba bien de las ocasiones en !ue, de pe!ue+o, iba a visitarles un to suyo marinero, &ermano de su madre, !ue les contaba &istorias sobre sus via,es de e>ploracin con el capitn )oo@. $ese a !ue a!uellos relatos estaban muy adornados y despo,ados de la cruda realidad de los largos via,es por mar, la p%sima comida, el aburrimiento, las malas condiciones de vida, %l aguardaba siempre con ilusin el momento en !ue oira &ablar de las e>tra+as costumbres de los nativos, de los animales e>ticos y los e>tra+os smbolos. )uentos con los !ue despu%s podra obse!uiar a sus amigos durante semanas y semanas. LS, muc&ac&o. 3 si me buscas una palanca con la !ue abrir las ca,as, te &ablar% de la noc&e en !ue me col% en Hersalles y rob% los cuadros de las paredes del vie,o 0onaparte. LO2alaP Lsusurr el c&ico con los o,os como platos por el asombroL. JMe contar tambi%n lo de cuando lo apres el sultn y lo encerr en su palacioK L$or supuesto Lcontest Langley, pasando el bra"o por los &ombros del c&ico mientras salan de la &abitacin seguidos por Minerva y la se+ora 2arroDL. $ero no es !ue me encerrara en su palacio: me encerr en su &ar%n. LOLangleyP Lprotest Minerva. )uando se volvi para calibrar su e>presin, descubri !ue ella tena un brillo en la mirada y !ue apretaba los labios como si intentara contener la risa. /&, s, ya &aba tomado una decisin: ya saba !u% deseaba ms. 3 no era tirarle de las ore,as. Minerva recorri con la mirada el desvn: la &ilera de cuadros apoyados contra la pared, los ,arrones y las estatuas colocadas en fila. ran como le &aba dic&o la se+ora 2arroD a su &i,o: vergon"osos. Siempre &aba odo decir !ue lord Langley era un entendido en arte, pero lo cierto era !ue su coleccin slo poda calificarse de espantosa. Langley se !ued mirando las pie"as con una barra metlica en la mano. staban solos, por!ue aun!ue &aba prometido regalar a los ni+os con sus &istorias, la se+ora 2arroD &aba anunciado !ue, pese a la generosa oferta de lord Langley, o debido a ella, sospec&aba

Minerva, deban regresar con su institutri" al cuarto de los ni+os. LNo va a necesitar eso Lle di,o Minerva, se+alando la palanca !ue %l sostena en la manoL. $or lo visto el ,oven Ios&ua &a tomado por costumbre subir a disfrutar de su coleccin. -ndic las ca,as abiertas y las pie"as sueltas colocadas sobre las ca,as y los arcones almacenados en el desvn. LS !ue lo necesito Lcontest %l mientras se acercaba a una figurilla !ue representaba a una pastora. 4eba,o del esmalte, la pintura se &aba aplicado c&apuceramente y la pobre pastora buscaba con o,os bi"cos a sus corderitos perdidos. No sigui buscndolos muc&o tiempo, sin embargo. 4e pronto, Langley levant el bra"o y golpe con la barra la cabe"a de la pastora, &aci%ndola a+icos. LOLangleyP JSe &a vuelto locoK Le>clam Minerva. Ml no &i"o caso. 2urg entre los fragmentos como si buscara algo y, al no encontrar nada, se acerc a la ninfa !ue &aba ,unto a Minerva y la &i"o a+icos. Minerva lo agarr del bra"o. LJSu% est &aciendoK L3a !ue !uiere saberlo Lrepuso %l mientras rebuscaba entre los tro"osL, de ve" en cuando enviaba a -nglaterra informacin secreta dentro de ob,etos artsticos. L/s !ue no era slo un diplomtico Lcoment ella con intencin de sonsacarle. LNo, no siempre Lconfes Langley, !ue ya estaba mirando otra estatua. Minerva pase de nuevo la mirada por el desvn, viendo ba,o una nueva lu" lo !ue contena. /!uellas pie"as no &aban sido elegidas por su belle"a o su singularidad, y menos a(n por su valor. Ms bien al contrario. LHaya, gracias a 4ios. LJ$or !u%K Lpregunt %l antes de &acer peda"os a un par de enamorados. L$ensaba !ue iba a casarme con un &ombre de p%simo gusto Lcontest ella, riendo. LJ stabas viendo ya el saloncito decorado con estas cosasK L pregunt %l, y se+al una fila de va!ueras bi"cas. LS, o algo peor. LSe estremeci y cogi uno de los cuadrosL. Santo cielo, es casi tan malo como el !ue &ay en mi &abitacin. L so tendr% !ue ,u"garlo yo la pr>ima ve" !ue visite tu cuarto,

Minerva. Me costaba muc&o traba,o elegir pie"as !ue nadie pudiera ambicionar. Le pas la palanca. L/delante, s% !ue ests deseando acabar prematuramente con esa ninfa marina. L4ios mo, Jes !ue son todas bi"casK LMe temo !ue el &ombre al !ue se las compr% usaba como modelo a su &i,a. LNo sera una de sus con!uistas, JverdadK Lbrome ella ,usto antes de agarrar la barra y &acer tri"as la figurilla. Se !ued mirando los tro"osL. 1ena toda la ra"n: es de lo ms gratificante. $ero J!u% debo buscarK L n los ,arrones, un tro"o de papel fino metido por la ra,a de aba,o. LTn tro"o de papel enrollado, imagino Lcoment ella y, cogiendo una vasi,a, ec& un vista"o dentroL. $ara !ue se desenrollara al meterlo por la ranura y !uedara oculto. Langley se !ued parado. LMinerva, no de,as de sorprenderme. 1e ,uro !ue seras una espa e>celente. No !uerra tenerte por enemiga. L$ues recu%rdelo cuando sienta la tentacin de &acerme enfadar Lbrome ella. Luego se puso seriaL. Langley... L &, JsK LJSu% espera encontrarK LGespuestas Lcontest %l. LJNo !uiere contarme nada msK Linsisti ellaL. Sui" me ayude saber !u% estoy buscando. L$iense en su reputacin Lle di,o %l con una sonrisa. LJMi reputacinK Se+or, si esta coleccin viera la lu" del da, el poco respeto !ue a(n se me tiene !uedara &ec&o ,irones. LMe,or eso !ue estar prometida con un traidor Lrepuso Langley. L4e modo !ue es eso, Je&K Lsusurr ella. LS. Minerva se volvi &acia el resto de la coleccin. Su determinacin de ayudar a Langley se torn de pronto a(n mayor. LJ3 los cuadrosK No creo !ue convenga romperlos, aun!ue probablemente sera muy satisfactorio. LNo, no podemos da+arlos, al menos no ms de lo necesario. L0usc en la bolsa !ue &aba llevado consigoL. 1endremos !ue

cortar los lien"os para separarlos de los marcos. /lgunos tienen otro lien"o deba,o, y otros puede !ue tengan una nota o alguna inscripcin en la parte interior del marco. )on %sos &abr !ue tener ms cuidado. L s una lstima Lcoment Minerva, levantando un cuadro de p%sima factura !ue representaba a una pare,a de enamoradosL. Santo cielo, J!u% es esoK J sta pobre mu,er tiene tres bra"osK Langley ec& un vista"o a la pintura. L spero !ue s, por el bien de ese tipo. l optimismo de Langley se fue disipando durante las &oras siguientes, al descubrir !ue su b(s!ueda no daba resultados. ncontr la ca,a !ue deba enviarse a Aeorge llyson, pero enseguida se &i"o evidente !ue alguien pareca &ab%rsele adelantado, pues dentro no &aba ninguna nota, ni una sola pista en su interior. Slo nuevos interrogantes. 3 las ca,as !ue &aban llegado despu%s de su confinamiento en la prisin de /bbaye contenan (nicamente ms adivinan"as. L$arece !ue esta ca,a tuvo un via,e movidito Lcoment Minerva cuando ec&aron un vista"o al contenido destro"ado de la ca,a en cuestin. Sac uno de los cuadros, un pe!ue+o paisa,e con un castillo en ruinas. /l darle la vuelta, arrug la frente y se lo pas a Langley. l marco estaba e>tra+amente a&uecado: &aba una incisin estrec&a en la parte interior de la recia madera. LJSu% es esoK LMinerva meti los dedos dentro y sac un tro"o de terciopelo negro. *bserv el marco ms de cercaL. $arece !ue toda esa ranura estaba forrada de terciopelo. 1odava &ay algunos tro"os pegados a la madera. Langley mene la cabe"a y devolvi el cuadro a la ca,a. Nada de a!uello tena sentido, y lo !ue era peor a(n: daba la impresin de !ue all no iba a encontrar respuestas. /s pues, ba,aron de nuevo, dieron las gracias a los 2arroD por su &ospitalidad y regresaron al carrua,e. LJSu% significa esto, LangleyK Lpregunt Minerva cuando montaron y se ale,aron un poco de los 2arroD. 1&omasBCilliam mir &acia atrs. Sin duda estaba a punto de preguntar lo mismo. Langley neg con la cabe"a mirando a su vie,o amigo y se volvi &acia Minerva.

LSignifica !ue tengo !ue volver al principio. 1&omasBCilliam mascull una maldicin y arre a los caballos camino de Londres. LJ1an mal estn las cosasK Lpregunt ella. Langley intent sonrer para tran!uili"arla. LSignifica !ue seguramente ests prometida con un traidor. $ara su sorpresa, ella contest con sorna: LHamos, Langley. Si eso no me preocupaba antes, J!u% le &ace pensar !ue a&ora voy a cambiar de ideaK

4ap'tulo 12 E/ veces una no puede &acer nada por un &ombre, e>cepto permanecer en silencio a su lado y tener fe.F )onse,o dado a =elicity Langley por su tata Gana

4uando regresaron a 0roo@ Street &aca ya largo rato !ue &aba anoc&ecido, y Langley ayud a Minerva a ba,ar del carrua,e y la acompa+ &asta la puerta. No entr con ella, sin embargo. La &i"o entrar sin &acer ruido y luego desapareci en la noc&e. Minerva pas gran parte del da siguiente pasendose por la casa y mirando por las ventanas, observando al gento !ue transitaba por 0roo@ Street y las idas y venidas de los sirvientes en las cuadras de detrs de la casa, con la esperan"a de ver a Langley. OMaldito fueraP Saba !ue una mar!uesa no deba emplear esas palabras, ni conocerlas si!uiera, pero en ese momento ser lady Standon se le anto,aba demasiado limitado. Si fuera simplemente Maggie *Dens, !ui" Langley no fuera tan reacio a de,ar !ue lo ayudara. 1an in!uieta estaba !ue incluso le pareci ver a la pe!ue+a florista del teatro merodeando ,unto a la farola del otro lado de la calle. Llevada por un loco impulso, sali corriendo con intencin de alcan"ar a la muc&ac&a, pues, por increble !ue pareciera, sospec&aba !ue estaba de alg(n modo relacionada con el misterio !ue se esconda tras el regreso de lord Langley a Londres. Sin embargo, en cuanto abri la puerta principal, la ni+a agarr la cesta de flores, ec& a correr como un cone,o entre los transe(ntes y desapareci antes de !ue a Minerva le diera tiempo si!uiera a llamarla. /l darse cuenta de !ue toda la gente !ue pasaba por la calle la miraba e>tra+ada, se retir a toda prisa al interior de la casa. 3 no por!ue %sta ofreciera muc&o refugio. Su casa pareca &aberse convertido de pronto en la ms solicitada de todo Londres. 2asta entonces no se &aba dado cuenta de la cantidad de c&ismosas !ue &abitaban en la ciudad. 4e repente pareca &aber una senda de miguitas !ue llevaba directamente a su puerta. $oco importaba !ue no fuera su tarde de recibir: los curiosos y los cotillas se

presentaban igualmente y entregaban su tar,eta a una ofendida se+ora 2utc&inson con la esperan"a de !ue Elady Standon !uisiera !ue la acompa+aran en a!uel momento de tribulacinF. OSue la acompa+aranP OIaP 2aba dado orden a su ama de llaves de !ue les diera a todos con la puerta en las narices. /lguna venta,a &aba en tener un ama de llaves !ue se &aba criado en Seven 4ials. Nadie saba librarse de una visita inoportuna me,or !ue la se+ora 2utc&inson, descontando, naturalmente, a las visitantes e>tran,eras !ue se &aban instalado en la casa. Seg(n ta 0edelia, !ue fue a visitarla esa tarde, &asta !uienes no &aban estado en el teatro de 4ruryBLane la noc&e anterior contaban su propia versin del dramtico desafo de )&udley y de la escandalosa aceptacin de lord Langley. L-gnoraba !ue en Londres &ubiera seme,ante &ata,o de c&ismosos Le>clam ta 0edeliaL. O stn despelle,ando a )&udley y &aciendo tri"as mi reputacinP OSu% vergVen"aP OSu% desfac&ate"P J/ dnde vamos a ir a parar cuando ya no se respetan ni el pudor ni la &onorabilidadK @ lo di!e la "ue -a!e (enos de un d'a (e orden "ue sedujera a (i pro(etido, pens Minerva. 1ampoco se compadeci del apuro en !ue se &allaba su ta, pues lady )&udley era desde &aca ms de treinta a+os la mayor c&ismosa de la aristocracia londinense. Saltaba a la vista, no obstante, !ue a!uello estaba siendo un trago muy amargo para ta 0edelia, sobre todo por!ue le estaban dando a probar su propia medicina, por as decirlo. l da &aba pasado, sin embargo, pues &aca largo rato !ue &aban dado las doce de la noc&e y Minerva tena preocupaciones ms acuciantes !ue la marea de &abladuras y murmuraciones !ue se agitaba a su alrededor. /l mirar por la ventana de su dormitorio, dese !ue la oscuridad le revelara lo !ue ansiaba saber por encima de todas las cosas. J4nde demonios estaba LangleyK J3 1&omasBCilliamK JSu% andaban tramando a!uellos dosK 3 no por!ue le importara, se di,o. No le importaba. n absoluto. O/&, claro !ue le importabaP 3 ella poda ayudar, si se lo permitan. Luego "uiz0s 1l te a%ude a/// /partndose de la ventana, apag la vela y se tumb en la cama. Tn delgado rayo de lu" de luna se colaba por la rendi,a de las ventanas descorridas.

No, no poda recurrir a Langley. 0astantes preocupaciones tena ya el pobre sin !ue ella lo cargara con sus problemas. 1raicin... Sacudi la cabe"a al pensar en las &orribles implicaciones de a!uella palabra. Sospec&aba, sin embargo, !ue la respuesta poda &allarse en las pistas !ue tena a mano: las ranuras del marco, los tro"os de terciopelo negro, la llegada de las EtatasF, los envos secretos de Langley... Minerva se incorpor cuando las pie"as enca,aron de pronto. ra evidente !ue alguien &aba descubierto cmo mandaba Langley sus informes a -nglaterra y se &aba servido del mismo m%todo para sus propios fines, de,ando de paso !ue la reputacin de Langley saliera malparada. 3 a su regreso, esas mismas personas &aban intentado matarlo. Sacudi la cabe"a. No, era todo demasiado descabellado. J* noK La ta 0edelia dira !ue lea demasiadas novelas, pero aun as... O/&, si Langley regresara a casa y le di,era !ue &aba "an,ado a!uel asunto de una ve" por todasP ntonces podran... J$odran !u%K Se volvi y golpe la almo&ada con el pu+o. J/ !u% vena a!uelloK J/!uella maldita preocupacin, a!uel desasosiegoK No, EpreocupacinF no era la palabra adecuada. $reocupacin era lo !ue se senta cuando enfermaba un amigo. * la "o"obra !ue e>perimentaba una cuando se agotaba su renta trimestral. /!uel dolor en el pec&o, a!uel temblor de los miembros, era algo completamente distinto. $ero Jcmo &aba sucedidoK Mientras escudri+aba los recuerdos de los das anteriores, sigui asaltndola a!uel condenado ensue+o !ue &aba tenido una ma+ana: los dos ni+os, y Langley a su lado, una vida !ue poda ser la suya slo con !ue... si se atreva a... / arriesgar el cora"n. Mene la cabe"a. O/&, no, era imposibleP J)onfiar en el dictado de su cora"nK OMira dnde la &aba llevado la (ltima ve"P 2aba confiado en Aerald /dlington y %l la &aba traicionado casndose con su &ermana con la esperan"a de adue+arse de la fortuna de una rica &eredera. LNo es slo eso Lse di,o en vo" ba,a, y pens en a!uel prado, en los blancos c(mulos de campanillas !ue florecan a!u y all, al a"ar. No eran solamente a!uellos dos ni+os con cara de pilluelos. Sino otra cosa. $or!ue la confesin de Langley, su admisin de !ue a veces lo

(nico !ue le !uedaba a uno era el &onor, la &aba espoleado a enfrentarse a la des&onestidad de su propia e>istencia. l &onor... $or eso tena !ue ser por lo !ue Langley se mova en secreto por Londres, intentando limpiar su nombre. Gecuperar su &onor. No &ay nada !ue recuperar, le &abra dic&o ella. No, Langley tena ms &onor !ue cual!uier &ombre !ue ella &ubiera conocido. 3 eso la atraa. n lo ms &ondo. O)unto le &abra gustado verse libre de sus propios enga+osP 4e la mentira !ue la &aba aprisionado en la identidad de Minerva Sterling. Sue la &aba obligado a vivir en la ms estricta austeridad por miedo a !ue alguien descubriera la verdad: !ue no era una dama. 1al ve", si poda ayudar a Langley, devolverle su buen nombre, se redimira..., por!ue no &abra modo de parar a /dlington, como no fuera darle lo !ue !uera, o acabar con %l. Se !ued tumbada en la cama un momento, en silencio, mientras la casa entera dorma a su alrededor. Nada se mova, ni si!uiera se oa el crepitar de las brasas en la c&imenea. La vastedad de la noc&e, su vaco, la agobiaban como un peso inmenso, y de nuevo mir &acia la ventana y rog en silencio: Por .a,or2 "ue ,uel,a a !asa. No tuvo, sin embargo, valor para a+adir la ntima plegaria !ue encerraba su cora"n: &ue ,uel,a a !asa2 !on(igo/ Se !ued parada un momento con la esperan"a de or el cru,ido delator de la ver,a o de la puerta de la cocina al abrirse mediante una gan"(a, o por cual!uier otro medio !ue usaran Langley y sus colegas del =oreing *ffice para abrir las puertas cerradas. $ero no oy nada, salvo el silencio, de modo !ue cerr los o,os y abra" la almo&ada contra su pec&o. )erca de su cora"n, al !ue durante tantos a+os no se &aba atrevido a de,ar acercarse a ning(n &ombre. 2asta a&ora. La casa estaba a oscuras y en silencio cuando Langley cru" a &urtadillas la ver,a y avan" con paso desanimado por el sendero del ,ardn de atrs. )omo no &aban encontrado nada en Langley 2ouse, salvo ms interrogantes, 1&omasBCilliam y %l &aban estado siguiendo a sir 0asil,

sin aflo,ar la vigilancia por si acaso cometa alg(n desli" o Nottage se de,aba ver. $ero para su desaliento, a!uel advenedi"o &aba seguido llevando su vida ordenada y satisfec&a como si lo tuviera todo ba,o control. 4e Nottage no &aba ni rastro. No, se &aba dic&o Langley, el (nico modo de descubrir la verdad era registrar el despac&o de sir 0asil en C&ite&all, pese a !ue lord /ndreD les &aba advertido !ue era una locura. /ll encontrara la prueba !ue buscaba. 1ena !ue encontrar algo y enseguida. $or!ue tena la impresin de !ue se le estaba agotando el tiempo, y el peligro !ue corra Minerva lo llenaba de angustia. staba demasiado metida en a!uel asunto, y si lo sucedido en el teatro no &ubiera bastado para de,rselo claro, su ardiente deseo de ayudarlo no le &aba de,ado duda al respecto. 2asta 1&omasBCilliam &aba accedido a rega+adientes a seguir adelante con su disparatado plan, aun!ue seguramente con el (nico fin de asegurarse de !ue no lo mataban en el intento. /s pues, &aban entrado en el despac&o de sir 0asil, pero %ste &aba resultado ser tan anodino como su ocupante: no &aban encontrado en %l nada fuera de lo corriente, y lo &aban puesto patas arriba buscando. No, lord /ndreD tena ra"n: las pruebas !ue !uedaran sera difcil encontrarlas, si es !ue e>istan. Lo (nico !ue &aban descubierto eran los documentos firmados !ue acusaban a llis, barn de Langley, de alta traicin. 4espu%s sus esfuer"os &aban pasado de futiles a peligrosos cuando, al volver al pasillo, !ue &aban encontrado desierto apenas veinte minutos antes, se &aban topado con media docena de guardias cortndoles el paso. $or suerte para ellos C&ite&all nunca cambiaba, y como Langley se &aba pasado sus dos primeros a+os en el =oreign *ffice llevando recados a lo largo y anc&o del laberinto de pasillos y oficinas, &aban podido escapar de los guardias, o eso &aba parecido &asta !ue &aban descubierto !ue una de dos: o se rendan o se abran paso luc&ando. n realidad, estando all 1&omasBCilliam, no &aba &abido alternativa. No &aba sido fcil, pero &aban logrado !uitarse de encima a los ,venes agentes gracias a !ue 1&omasBCilliam &aba de,ado fuera de combate a tres de ellos en rpida sucesin. Los tres restantes, sin embargo, no se &aban dado por vencidos

fcilmente, y Langley y 1&omasBCilliam &aban salido maltrec&os, aun!ue al final &aban logrado escapar a la carrera por una larga escalera sin uso !ue llevaba a una puerta oculta por un gran matorral. 4esde all se &aban escabullido entre las sombras de Saint Iames $ar@ y &aban vuelto &acia el ro. Langley saba !ue no corra peligro de !ue lo &ubieran reconocido, pero la cara de 1&omasBCilliam, en cambio, era bien conocida para los agentes del Ministerio. )uando se difundiera su descripcin, no tardaran en emitir una orden de busca y captura contra %l. /s pues, Langley &aba mandado con cierto pesar a su amigo ro arriba, a la finca del conde de )lifton. Saba !ue )lifton y su esposa, Lucy llyson, esconderan y protegeran con su vida al leal servidor del padre de Lucy. $ero mientras vea ale,arse a 1&omasBCilliam remando por el ro, impulsado por la marea !ue lo empu,aba ro arriba, se &aba estremecido. 3 no por el fro, sino por!ue estaba solo. Sin escapatoria, sin ideas. Salvo su encuentro del da siguiente con lord )&udley en $rimrose 2ill. Sui" fuera preferible acabar de una ve" y de,ar !ue el anciano vi"conde le atravesara de un bala"o el cora"n. 4urante ms de veinte a+os &aba llevado una vida !ue algunos &abran calificado de mgica: amantes, via,es, aventuras... 3 !ui"s &ubiera sido ,ustamente eso: pura magia. Luego, todo &aba cambiado cuando &aba trado a las ni+as a -nglaterra para !ue fueran al colegio. Sin ellas, &aba sido como si se apagara la lu" de su cora"n. Sin su lu" para iluminar sus das, &aba estado ciego a la oscuridad !ue &aba acabado por envolverlo. 1raicin... Santo 4ios, no &abra modo de detener a 0roDnie a&ora !ue tena esa orden firmada. /!uello era su fin, pero ante todo no !uera !ue a!uella lacra afectara a la vida de =elicity y 1ally. Si lo colgaban por traicin, el futuro de sus &i,as !uedara arruinado. 3 tambi%n el de Minerva. /terido, tembloroso y todava sangrando, &aba cru"ado cansinamente $iccadilly y Saint Iames y recorrido los calle,ones y los pasadi"os de Mayfair &asta llegar a las cuadras de 0roo@ Street. Miner,a, susurr su cora"n al ver su ventana, lo siento (u!-'si(o. $or!ue muy pronto su compromiso matrimonial la &undira en el escndalo !ue ella tanto aborreca, y acabara desprecindolo por ello.

)omprob, contrariado, !ue la puerta de la cocina estaba cerrada con llave. 1al ve" a!u%l fuera su modo de decirle !ue se marc&ara. $ero, no, todava no, pens amargamente mientras &urgaba en el bolsillo escondido dentro de su bota, donde guardaba las gan"(as. /bri rpidamente la puerta y entr tambalendose. Se detuvo un instante a recuperar el aliento ,unto a las escaleras !ue ba,aban a la cocina. L/migo mo, te ests &aciendo vie,o para estas bobadas L mascull para s mismo, esbo"ando una sonrisa irnica. Iams &abra pensado, muc&os a+os atrs, cuando Gobert Ien@inson, su compa+ero de colegio, lo &aba persuadido para !ue ingresara en el =oreign *ffice, !ue a los cuarenta y dos a+os seguira a(n vagabundeando por a& y acec&ando como un ladrn en la noc&e. J3 !u% &aba conseguido a cambio de sus esfuer"osK $erder la memoria a medias, !ue su reputacin estuviera &ec&a tri"as y !ue la ruina se cerniera sobre sus seres !ueridos. Langley sopes otra opcin. J3 si desapareca en la noc&eK J3 si abandonaba LondresK 1ally y =elicity ya lo crean desaparecido, posiblemente se &aban &ec&o a la idea. staban me,or sin %l. Luego, de improviso, vio a Minerva de pie ante Langley 2ouse con un pu+ado de campanillas en las manos. speran"a, pareca decirle. Gecuerda aferrarte a la esperan"a. O/&, s, tena esperan"aP speran"a en !ue )&udley siguiera teniendo tan buena puntera. )uando lleg al pie de las escaleras de la cocina, se tambale un poco, se acerc a una silla y se de, caer en ella. )on un poco de suerte sus contrincantes &abran salido tan maltrec&os como %l, se di,o mientras se frotaba la mandbula dolorida. $oco a poco fue clasificando sus diversos dolores y molestias y se dio cuenta de !ue estaba peor de lo !ue crea. LMaldita sea Lmascull. n el fogn !uedaba slo el resplandor de las brasas, y no &aba ni rastro de la se+ora 2utc&inson. Seguramente estara por a& con su E!uerido MudgettF. Lo cual era una suerte. 3 el resplandor de las brasas significaba !ue el agua del depsito !ue &aba ,unto al fogn estara caliente y !ue nadie tendra !ue verlo en a!uel estado calamitoso. /un!ue al da siguiente sera imposible ocultar los &ematomas

de su mentn y su nari", !ue segua sangrando como vino por su espita. Sue,ndose lo ms !uedamente !ue pudo, sac un barre+o de deba,o de un banco y comen" a llenarlo. l resto de la casa era un desastre, pero la cocina era de primera calidad. La se+ora 2utc&inson deca !ue =elicity se &aba empe+ado en reformarla para ella, aun!ue slo fuera para !ue la cocinera y ama de llaves siguiera &orneando panecillos alegremente. 4e a& el montaplatos y el moderno fogn para cocinar. )on cada cacerola de agua caliente !ue ec&aba en el barre+o, daba gracias por la aficin de su &i,a a los panecillos. /&ora slo tena !ue lavarse, vendarse las &eridas ms preocupantes y subir a su cuarto. Luego, la noc&e &abra acabado. * eso pensaba %l mientras se !uitaba la levita rota, la camisa manc&ada de sangre y las cal"as salpicadas de barro. $or!ue cuando se dispona a !uitarse la ropa interior, oy un cru,ido en la escalera, a su espalda. 1an tenso estaba a(n por lo sucedido esa noc&e !ue agarr la pistola y, al girarse dispuesto a disparar, se encontr con la cara plida de su prometida. LSanto cielo, J!u% te &a pasadoK Le>clam Minerva sin mirar si!uiera la pistola !ue sostena Langley. 1ena la mirada fi,a en su nari" ensangrentada y en el tono amoratado de un lado de su mandbula. Se acerc a %l y levant la mano para tocar su cara, pero se detuvo cuando %l &i"o una mueca de dolor. LJSui%n te &a &ec&o estoK Langley de, la pistola. LJNo te preocupa cmo &a !uedado mi contrincanteK LNo, en absoluto. c& otro vista"o a sus &eridas y pas a su lado, ro"ndolo. Santo 4ios, Jdesde dnde &aba venido tambalendose en a!uel estadoK JSu% &aba ocurridoK Tn millar de preguntas se agolp en su cabe"a mientras levantaba el manubrio de la bomba y comen"aba a llenar un cubo de agua. Saba, sin embargo, !ue a!uellas preguntas no obtendran respuesta. -ban a necesitar ms agua caliente. /!uella idea la golpe como un rayo: EibanF, en plural.

l agua del cubo rebos y Minerva de, de bombear. Se detuvo para no considerar a!uella idea. Llev el cubo al depsito del fogn y lo llen &asta arriba. Luego encendi una bu,a, se acerc al armario !ue &aba al fondo de la cocina y lo registr en busca de toallas, pa+os y ,abn. /!u%lla no era la cocina de su madre en casa, con sus potes de ungVento, sus agu,as para suturar y sus vendas, pero tendra !ue arreglrselas con lo poco !ue encontr. /l darse la vuelta descubri a Langley arrellanado en la silla, con los pies metidos en el barre+o de agua caliente. 1ena los o,os cerrados y pareca completamente agotado. No &aba encontrado las pruebas !ue necesitaba. O/&, si de,ara !ue ella lo ayudaraP Maldito fuera por ser tan condenadamente orgulloso, por proceder de un largo lina,e de &ombres &eroicos, por!ue, en efecto, Minerva &aba &ec&o averiguaciones sobre %l. *,al... -gnor la pun"ada !ue sinti en el cora"n, ignor lo indecoroso de la situacin y procur recordar las veces !ue &aba visto a su madre curar a otros pobres infelices !ue &aban recibido una pali"a. $ero ver &acer algo no era lo mismo !ue &acerlo. Ni si!uiera saba bien por dnde empe"ar. 1ienes !ue limpiarlo, casi le pareci or !ue deca su madre. Lmpialo y s%calo. JLavarloK Nunca &aba lavado a un &ombre, nunca &aba visto a un &ombre prcticamente desnudo. 2aba estado casada, s, pero con $&ilip Sterling, !ue en el momento de su boda &aba alcan"ado &aca tiempo la madure", y por suerte nunca lo &aba visto desnudo, pues siempre acuda a ella muy tarde, tras una noc&e de e>cesos, para &acer un par de torpes intentos de borrac&o en la oscuridad, y luego se marc&aba. /fortunadamente. $ero lord Langley era distinto. staba en e>celente forma fsica, sus &ombros eran musculosos, su espalda tensa, y su esbelta figura la de,aba casi sin respiracin, ligeramente embriagada. -ncluso vapuleado y magullado como estaba, la virilidad !ue se adivinaba ba,o el polvo y los moratones la &aca tambalearse. )omo a!uella otra noc&e, en el carrua,e... O)ielosP ra tal y como decan Lucy y linor. Sue con el &ombre adecuado... Minerva vacil.

No, lord Langley no era el &ombre adecuado para ella. No poda serlo. /un as, la idea la aterrori"aba. J3 si lo eraK n ese caso, no poda fallarle en a!uel momento. La necesitaba. Ml no le estaba pidiendo nada, desde luego. $ero su cora"n s. Suspirando para sus adentros, meti el ca"o en el barre+o y mir a Langley. J$or dnde empie"oK ntonces pareci !ue su madre, muerta &aca tanto tiempo, le daba un coda"o lleno de valenta. $or el principio. Minerva le susurr suavemente: L-nclnate. Ml se inclin y ella verti delicadamente el agua sobre su cabe"a, de,ando !ue corriera por su pelo apelma"ado y sus &ombros. 4espu%s, sin decir palabra, se en,abon las manos y emprendi la tarea. Le lav el pelo y empe" a limpiar con cuidado su cara. Langley la mir a los o,os mientras le limpiaba la sangre de alrededor de la nari". l silencio !ue reinaba entre ellos la &aba puesto nerviosa. L2as estado fuera todo el da Ldi,o en vo" ba,a. No era una pregunta. Slo una afirmacin. Gepleta de interrogantes. Langley &i"o una mueca cuando le pas un pa+o por la mandbula. LJMe &as ec&ado de menosK L staba preocupada Lcontest con fran!ue"a. 3 no pudo evitar a+adirL: 3 apestas a agua del 1mesis. LNo &e podido remediarlo Lrepuso %l, pero no a+adi nada ms. /s pues, Minerva en,uag el pa+o y sigui limpindole los &ombros, la anc&a espalda. Se estremeci al palpar los largos y anc&os verdugones. )ogi una vela y, levantndola, ilumin una serie de profundas cicatrices !ue iban desde lo alto de sus &ombros &asta el final de su espalda. LJ*curre algoK Lpregunt Langley. Minerva neg con la cabe"a y de, la vela. /clar el pa+o y sigui con su tarea, impresionada por lo !ue acababa de ver. S, saba !ue Langley &aba estado en prisin, se lo &aba dic&o Iamilla, pero a!uello era muc&o peor !ue estar simplemente encerrado. n alg(n momento de su disoluta e>istencia lo &aban a"otado. Lo &aban golpeado salva,emente. Se estremeci al pensar

!ue tal cosa pudiera &aber ocurrido, y al pasar el pa+o a lo largo de su bra"o, descubri ms cicatrices alrededor de sus mu+ecas, cicatrices !ue parecan de ataduras. JLo &aban detenidoK JSecuestradoK J/tacadoK No lo saba y no se atreva a preguntarlo, pero una cosa estaba clara: Langley &aba estado prisionero y &aba recibido pali"as. )laro !ue para deducir eso no &aba ms !ue ver la cicatri" !ue le iba desde el arran!ue del pelo a detrs de la ore,a. No &aba sido a!uella, sin embargo, la (nica ve". l cuerpo viril !ue tocaban sus dedos no era el de un lec&uguino, ni el de un &ombre acostumbrado a la comodidad de los palacios y a dedicarse a seducir a mu,eres, como sugera su reputacin. Lord Langley &aba llevado una vida muy distinta a la !ue ella, alegremente, &aba supuesto. No se dio cuenta de !ue se &aba detenido, y la !uietud de la casa y la cocina se volvi de pronto tan amena"adora como la oscuridad de la noc&e. LNo &ace falta !ue &agas esto Lle di,o %l, ec&ando mano del pa+oL. No deberas implicarte. lla le !uit el pa+o y sigui limpindolo mientras intentaba no &acer caso de sus m(sculos definidos, de la dura energa !ue se adivinaba ba,o las magulladuras. L stoy implicada desde el momento en !ue entraste en mi cuarto, desde !ue te mudaste a mi casa sin preguntar. stoy metida en esto, me guste o no. LNo voy a preguntar si te gusta o no. L s lo ms sensato por tu parte Lcontest con mordacidad, mirndole la nari". Le dio un pa+o y le &i"o apretarlo contra su nari" para detener la &emorragiaL. J st rotaK LNo Lcontest, meneando ligeramente la cabe"a. Minerva se acerc al fogn y &undi el ca"o en el depsito. l agua ya no estaba fra, pero tampoco !uemaba. staba ms limpia, sin embargo, !ue la del barre+o, cada ve" ms turbia. L so me pareca LcomentL, pero t( lo sabrs me,or. L1ienes talento para esto Lrepuso %l con suavidad. Minerva desvi la mirada. LMi madre era la !ue tena talento. 3o solamente miraba. L3 ayudabas. No me imagino a una mandona como t( limitndose a mirar. lla sonri.

L/yudaba cuando ella estaba atareada con otras cosas. Langley la vio rasgar varios pa+os y rebuscar entre los potes de ungVentos. LNo es una &abilidad !ue suela darse en una dama. 3 menos a(n en una condesa, o en una futura du!uesa. LMi madre era una mu,er singular Ly no era condesa. Slo la &i,a de la bru,a del pueblo, como gustaba de decir la gente. L-gual !ue su &i,a Lmurmur Langley mientras se estiraba y pona a prueba sus &ombros. S'2 +astante singular, se di,o Minerva para sus adentros. La &i,a bastarda !ue se &aca pasar por la legtima. Tna mar!uesa poco frecuente, desde luego. )laro !ue !ui"s a %l no le sorprendiera tanto, pens mirando a Langley por encima del &ombro. 1al ve" ni si!uiera le importara !ue no fuera !uien deca ser. JSu% pensara lord Langley de la plebeya Maggie *DensK L3 yo !ue pensaba !ue la altiva lady Standon llamara a la se+ora 2utc&inson para !ue ec&ara una mano Lprosigui %lL. Mstos parecen ms sus dominios. Minerva mene la cabe"a. LNo se me ocurrira. s demasiado cotilla. 3 no creo !ue eso te convenga, ni te agrade. Langley no respondi. L lla por lo menos me ofrecera una bebida fuerte LbromeL. Tn buen reconstituyente despu%s de recibir una tunda. $ara despe,arme un poco. Minerva solt un bufido. LNo necesitas beber. 3 en cuanto a despe,arte, creo !ue ya &as &ec&o el tonto bastante por esta noc&e. Lo !ue necesitas es asearte, secarte y de,ar de sangrar. LMinerva Sterling, eres la mu,er ms sensata !ue &e conocido nunca. / pesar de !ue &aba pasado todos a!uellos a+os escondi%ndose tras una fac&ada de sensate" y decoro, le irrit orse calificar as por boca de Langley. No !uera ser sensata a sus o,os. Suera ser... como las dems... salva,e... irresistible... sofisticada... deseable. L res demasiado mayor para arriesgarte de este modo Lse oy decir. O/y, cielos, era el colmo de la sensate"P Langley levant cansinamente la cabe"a y logr gui+arle un o,o.

LNo soy tan vie,o !ue no pueda valerme solo. $ara !ue lo sepas, eran seis. Minerva verti sobre %l el agua tibia, de, el ca"o y puso los bra"os en ,arras. LJ3 se supone !ue eso debe tran!uili"armeK JSeisK JLo &aban atacado seis &ombresK Minerva se !ued sin respiracin. 3 se di,o !ue no era por!ue Langley &ubiera logrado derrotarlos, al menos lo suficiente para escapar con vida. No, en absoluto. $or!ue estaba aterrori"ada desde !ue lo &aba encontrado all, en la cocina. ntonces se le ocurri otra cosa y se maldi,o a s misma por no &aberle preguntado antes. LJ1&omasBCilliam est... est...K No se atrevi a terminar la pregunta. $ero Langley s. LJHivoK S. Se mir las manos magulladas y manc&adas de sangre, !ue estaba limpiando con esmero. Minerva asinti con un gesto. Se &aba encari+ado con el taciturno criado de Lucy. $ero !ue estuviera vivo no aclaraba casi nada. LJ st &eridoK LTn poco maltrec&o, pero saldr de %sta. Minerva respir &ondo y de, escapar un suspiro. LJ st a salvoK LS. No vio ra"n para preguntar ms. )laro !ue &aba estado meditando sobre lo sucedido en Langley 2ouse desde !ue &aban regresado, y a&ora, despu%s de ver su espalda marcada... LLangley... LJTmmK LJ)mo es !ue siguieron llegando ca,as a Langley 2ouse cuando todo el mundo pensaba !ue estabas muerto... y sospec&o !ue estabas...K La mir con e>presin por una ve" insondable. LJ ncarceladoK Lconcluy ella. LMinerva... Lcomen" a decir y sacudi la cabe"a. Se estaba inmiscuyendo y %l no !uera su ayuda, pero aun as insisti: L$or favor, !uiero serte de ayuda. JSui%n pudo mandar esas

ca,asK Ml se !ued callado un rato. Luego suspir. LNo lo s%. LJ/lguien con !uien traba,abasK JTn ayudanteK JTn secretarioK J*tro... diplomticoK No le pareci conveniente decir lo !ue estaba pensando. Otro agente/ Bno !apaz de !o(eter trai!in/ Langley neg con la cabe"a. L$or 4ios, Minerva, Ja eso te &as dedicado desde !ue me marc&%K J/ &acer con,eturasK L$ues s Lcontest ellaL. JSu% otra cosa iba a &acerK L n fin, maldita sea, ya !ue !uieres saberlo... LSuiero, s. LS, supongo !ue s. 3 seguramente no vas a darte por vencida &asta !ue conteste a tus preguntas. Le lan" una mirada cargada de intencin, pero Minerva se mantuvo en sus trece. LNo, no voy a darme por vencida, y dado !ue no ests en condiciones de &uir, creo !ue te tengo a mi merced. Langley solt un soplido. L1ena un secretario, Neville Nottage. L4esvi la mirada y respir &ondo otra ve" antes de continuarL: ra el tercer o cuarto &i,o de su familia, no lo recuerdo. No tena perspectivas de &eredar y apenas de, &uella en el cuerpo diplomtico, pero &aca un buen traba,o ocupndose de mis asuntos, aun!ue ,ams le &abra credo capa" de... De ,engarse/ De trai!ionarlo/ An!luso2 posi+le(ente2 de intentar (atarlo. La imaginacin de Minerva se desboc. Santo cielo, el peligroso individuo del carrua,e, Jpoda ser a!uel simple secretarioK LJ3 despu%sK L)uando desaparec en $ars, me di,eron !ue &aba muerto. >&al un suspiro. L$ero no es as La+adi ella con conviccin. LNo. $or lo visto sir 0asil y %l llevan a+os traba,ando ,untos en el =oreign *ffice. LSe rasc la cabe"aL. 4ebieron de darme fuerte, por!ue no debera estar a!u, contndote esto. Minerva se alegraba muc&simo de !ue estuviera all. LJLo &icieron para arruinarteK LNo, creo !ue no fui ms !ue un medio para otro fin. Necesitaban un c&ivo e>piatorio, alguien a !uien se+alar si les

atrapaban. stamos &ablando de traicin, Minerva. /lgo !ue no se puede tomar a la ligera. )uando la mir, ella vio el dolor refle,ado en sus o,os. La traicin de Nottage. l peligroso apuro en !ue se &allaba. LLo siento muc&simo Lmusit. Langley &i"o un gesto de asentimiento y apart la mirada. O/y, 4iosP O3 ella !ue pensaba !ue !ui" pudiera ayudarlo, cuando lo (nico !ue &aba &ec&o &aba sido remover recuerdos dolorososP Holvi a mirarlo, cogi sus manos y se las apart suavemente de la nari". Hio con alivio !ue la &emorragia &aba parado. O*,al pudiera detenerse con la misma facilidad a!uella locura !ue lo rodeabaP =ue a buscar otro ca"o de agua limpia y tibia y se arrodill delante de %l para lavarle las piernas musculosas y cubiertas de un spero vello. n,abon el pa+o y sigui lavndolo, pasando el pa+o por sus piernas, arriba y aba,o, maravillada por el calor de su piel, por lo delicioso !ue era acariciarlo as. 4eseaba tomarlo en sus bra"os y poder &acer muc&o ms !ue a!uello... )uando pas el pa+o por su pantorrilla, &asta su muslo, Langley la detuvo tapando la mano con la suya. LMilady Ldi,o con vo" cargada de deseo. Minerva levant los o,os y vio en los suyos algo !ue atena" ms a(n su cora"n. 4eseo. Tn deseo doloroso y acuciante. No se trataba de seduccin. Langley no intentaba embaucarla, provocarla como &aba &ec&o la noc&e anterior. No, deseaba perderse en sus bra"os. scapar de un mundo !ue iba estrec&ndose a su alrededor. Minerva sinti !ue se desmade,aba. No saba !u% &acer, pero al igual !ue al decidir ayudarlo, lavando su cuerpo, saba !ue, si le fallaba, nunca se lo perdonara a s misma. 3, adems, lo deseaba. /nsiaba estar con %l. Lo mir a los o,os y de nuevo le pareci !ue Langley desnudaba su alma. Hio tambi%n, sin embargo, un oscuro dolor !ue enturbiaba su mirada. JSera, !ui", !ue sus secretos se parecan muc&o a los de ellaK Langley malinterpret su vacilacin y la &i"o ponerse en pie. LHete, Minerva. $or favor. No !uiero !ue te impli!ues ms en esto.

lla lo mir a los o,os, en los !ue se vea claramente el conflicto. Ml pareci darse cuenta, por!ue apart la cara, cogi la toalla y se envolvi con ella. L s lo me,or Ldi,o en vo" ba,aL. /dems, dentro de unas &oras tengo !ue... 0ien, debo ir a... LJ/l duelo con )&udleyK LMinerva lo mir pasmadaL. No me digas !ue me &e tomado tantas molestias slo para !ue te maten de un disparo. L2e de ir, Minerva. J s !ue no lo vesK LNo, no lo veo. L=uriosa y ofendida, ms !ue nada con su propia indecisin, recogi los pa+os mo,ados y los trapos sucios y los puso en la cesta de la colada. Gecogi en silencio mientras %l se pona otra toalla alrededor de la cintura. *cultndose, como ocultaba tantas cosas. LMilord Ldi,o Minerva atropelladamenteL, Jno desea confiarse a alguienK JSue alguien lo ayudeK Langley la mir por encima del &ombro como si le sorprendiera !ue a(n estuviera all. L3o podra preguntar lo mismo, milady. Minerva dio un paso atrs. LJSu% !uieres decirK LJ1ienes algo !ue decirmeK J/lgo en lo !ue necesites ayudaK J n ese instanteK J2oras antes de su ridculo duelo con )&udley, de pronto !uera ayudarlaK )omo si ella fuera capa" de pedrselo, y de aumentar sus ya evidentes problemas. J/caso no &aba venido para eso a Londres sin decrselo a sus &i,as, para no implicarlas en a!uel asuntoK Lo mir mordi%ndose el labio, luego neg con la cabe"a y sigui recogiendo la cocina, aun!ue slo fuera para evitar irse a la cama. $ara no !uedarse sola. Langley no iba a sincerarse con ella, como ella no se sinceraba con %l, por!ue no confiaban lo suficiente el uno en el otro. J ra por eso o por!ue, como deca %l, era demasiado peligroso !ue se inmiscuyeraK Minerva mene la cabe"a. staba metida en a!uello le gustara a %l o no. Se gir para decrselo, pero cuando al" la mirada descubri !ue &aba salido de la cocina y desaparecido por las escaleras, sigiloso como un gato. 4e,ndola completamente sola.

Langley subi a su &abitacin en el desvn y tan pronto cerr la puerta se maldi,o a s mismo. J)mo diablos se le ocurraK Minerva era una mu,er deseable, estaba dispuesta, y %l la &aba rec&a"ado. Mientras se rascaba el crneo, pens !ue el golpe !ue &aba recibido en la cabe"a deba de &aber sido ms grave de lo !ue crea. No, no era eso. s !ue cuando estaba con ella, todo era distinto. /!uella mu,er era tan condenadamente sensata. 3 tan capa". 3 tan lista. No una sabi&onda, pero s inteligente, saga" y rpida de ingenio. @ no se .'a de ti, a+adi una vocecilla burlona. *tro punto a su favor. so le escoca ms de lo !ue estaba dispuesto a admitir. Minerva no confiaba en %l. No buscaba su apoyo. No le peda ayuda. OMaldita fueraP Si supiera los peligros !ue &aba corrido, los golpes !ue &aba soportado... Bueno2 a-ora lo sa+e, se di,o. 2aba seguido con los dedos las cicatrices de su espalda. Las !ue le &aban &ec&o en /bbaye, la prisin de $ars en la !ue &aba estado encarcelado &asta la derrota de Napolen. Se &aba estremecido al lavarlas, como si todava estuvieran en carne viva. $ero &aba aguantado. No se &aba parado, ni &aba retrocedido. 2aba terminado lo !ue tena !ue &acer sin preguntar nada. *, al menos, casi nada, slo a!uello a lo !ue no &aba podido resistirse. 3 tampoco &aba intentado sonsacarle cuando &aba visto las cicatrices de sus mu+ecas, !ue tanto le costaba mantener escondidas. 4espu%s de a+os viviendo en la mentira y el enga+o, Langley saba muy bien por !u% no &aba preguntado. $or!ue ella tambi%n tena un oscuro secreto, y eso le impeda curiosear en el cora"n de los otros. $ero el secreto de Minerva Sterling no era una cuenta bancaria agotada, ni una carsima obsesin por los "apatos y los vestidos. 3 le dola ms de lo !ue se atreva a reconocer sentirse incapa" de ayudarla. /l menos, &asta !ue confiara en %l. 4on.'a en ti lo su.i!iente !o(o para o.re!1rsete/// Solt un brusco bufido. $or!ue su ta la &aba e>&ortado a &acerlo para impedir !ue acudiera a su cita con )&udley. 0usc ba,o

su cama, encontr la botella de brandy !ue unos das antes le &aba robado a la se+ora 2utc&inson y dio un largo trago. S, por eso lo &aba mirado as, como si fuera el primer &ombre al !ue deseaba. 3 si era sincero consigo mismo, la ra"n por la !ue la &aba rec&a"ado, por la !ue se &aba marc&ado, era !ue cuando Minerva lo miraba con a!uellos grandes o,os sinceros, saba como no lo &aba sabido nunca antes con una mu,er, !ue estaban... !ue ella era... 4istinta a todas las mu,eres !ue &aba conocido. S, &aba amado a =rances &aca muc&os a+os, pero con la pasin alocada y risue+a de la ,uventud. Tna pasin !ue se &aba marc&itado muc&o antes de !ue pudieran ponerla a prueba cuando ella &aba muerto al dar a lu", de,ndolo solo con dos &i,as gemelas y una escasa provisin de recuerdos. n todos los a+os transcurridos desde entonces no &aba &ec&o otra cosa !ue imitar a!uel amor despreocupado y auda". ra lo (nico !ue saba &acer, aun!ue todas ellas fueran malas imitaciones. ra lo (nico !ue se senta capa" de &acer. Se mir y se dio cuenta de !ue se &aba puesto una camisa y unas cal"as limpias. $or!ue no tena intencin de irse a la cama. Ge !on ella/ D'selo/ <ntes de (a8ana/ <ntes de "ue tu ,ida entera se des(orone/ Sali del desvn y emprendi el lento descenso a la &abitacin de Minerva. Los escalones cru,an ba,o sus pies como si repitieran el eco de sus pensamientos. Para "ue se sin!ere !ontigo/ Para "ue !on.'e en ti/ Para "ue t; en!uentres su !orazn/ Se detuvo al pensar a!uello. J ncontrar su cora"nK OSu% idea tan ridculaP Slo !uera darle las gracias por su ayuda. Sigui avan"ando &asta !ue lleg a su puerta. Darle las gra!ias2 s'/ @ supli!arle "ue re!onsidere (i o.erta/ La puerta estaba entornada y se dispuso a empu,arla. No -e ,enido a sedu!irla/ 4o(o le -e di!-o2 no puedo i(pli!arla en esto/ Pero %a lo -as -e!-o/// staba a punto de llamarla cuando la vio en pie delante del

espe,o. Su cabello casta+o, tan corriente y serio recogido en una prieta tren"a, caa en ri"os desordenados muy por deba,o de sus &ombros. Llevaba puesta (nicamente la camisa, !ue de,aba traslucir lo !ue ocultaban sus anodinos vestidos: una figura curvilnea y voluptuosa, unos pec&os redondos, unas caderas llenas, el cuerpo de una mu,er !ue poda inflamar a un &ombre &asta la locura. ntonces se volvi y Langley vio algo !ue le &i"o esbo"ar una sonrisa. Los diamantes Sterling. JSu% le &aba dic&o ella la noc&e anterior, en el carrua,eK /&, s, a&ora se acordaba. EGecono"co !ue me los &e puesto un par de veces cuando me encontraba un poco decada. Slo para m.F 3, tal y como sospec&aba, le gustaba pon%rselos cuando estaba medio desnuda. OSu% pilluelaP /un!ue, casi desnuda como estaba, eclipsaba el fro brillo de las ,oyas. ra la gema ms &ermosa !ue %l &aba visto nunca. ntr en la &abitacin y cerr la puerta a su espalda sin &acer ruido. LMinerva... lla sofoc un grito de sorpresa y se volvi con el cepillo en la mano, dispuesta a defenderse. $ero al ver !ue era %l, el cepillo resbal de sus dedos y se estrell contra la alfombra con un ruido sordo. L3o... yo... yo... Lbalbuci. Se !uedaron all un momento, reacios los dos a &ablar. l deseo !ue refle,aban los o,os de Minerva, a!uel an&elo doloroso, saltaba a la vista. Langley saba !ue deba decir algo, !ue tena !ue decrselo... L2e venido a darte las gracias LsusurrL. )omo es debido. lla sacudi la cabe"a. LJ/ darme las gracias como es debidoK L)ru" lentamente la &abitacin y acerc la mano para tocar su cara magulladaL. Seguro !ue &as venido por muc&o ms !ue eso, Langley.

4ap'tulo 13 EJ)rees !ue lord Langley es tan legendario en ciertos aspectos como se diceKF )onfidencia oda por casualidad en el t% de la tarde de lady Gatcliffe

Minerva apenas poda creer el descaro de su deseo. n lugar de ordenarle !ue se marc&ara, como deba, estaba delante de Langley, medio desnuda y prcticamente suplicndole !ue la llevara a la cama. EJSeguro !ue &as venido por muc&o ms !ue eso, LangleyKF J4e dnde se &aba sacado a!uella frase tan auda"K La barba !ue empe"aba a asomar en la mandbula de Langley rasp su mano, todava posada sobre su cara vapuleada. ra un &ombre muy apuesto cuando estaba elegantemente vestido, pero cuando se despo,aba de su cuidada vestimenta y slo !uedaba la virilidad !ue se ocultaba deba,o, era irresistible. L2e venido... es decir &e ba,ado a... Ldi,o tartamudeando como si fuera un novio a"orado y no un consumado don,un. Su renuencia, su desasosiego, slo consiguieron inflamar el deseo de Minerva. Saba !ue Langley la deseaba, pero &aba algo distinto en a!uella noc&e. n a!uel instante. $ara los dos. Su camisa abierta de,aba entrever un pec&o duro y terso, y Minerva vio divertida !ue estaba descal"o. No supo por !u% le &i"o gracia a!uello, pero no todos los das entraba en su cuarto un &ombre guapo y descal"o. Le sonri. 2aba venido, como ella &aba deseado al ponerse los diamantes Sterling. LNo s% !u% &ago a!u Lconfes %l. LJNo poda esperar &asta ma+anaK Lpregunt ella morda"mente. 3a no era lady Standon: se &aba desprendido de todas sus ataduras. LNo, no poda esperar Lmurmur Langley. L4ebera ec&arte Lrespondi ella en vo" ba,aL. $ero no voy a permitir !ue te vayas sin una cosa. Se acerc a %l y le &i"o ba,ar un poco la cara mientras con el otro bra"o lo enla"aba por la cintura para poder pegarse a su cuerpo.

Langley, a!uel &ombre con la r%plica siempre dispuesta, acostumbrado a invitar a un revolcn a una dama con una sola de sus miradas traviesas y desenfadadas, abri la boca para decir algo, para &acer la pregunta obvia, y no le sali la vo". )omo una sirena de tiempos antiguos, Minerva le sonri, invitndolo a &acer lo !ue se &aba prometido !ue nunca le permitira. Besarla. ntreabriendo los labios, se puso de puntillas y di,o: LJHas a &acer !ue te lo supli!ueK LNo Lcontest, apretndola contra sL. so vendr despu%s. 3 entonces la bes. Su beso de la otra noc&e, aun!ue delicioso, &aba sido apresurado y &aba terminado bruscamente, ra"n por la cual el de a&ora fue muc&o ms &ipntico. Langley cubri lentamente sus labios, adue+ndose de ellos. 2aba encontrado en alguna parte la provisin de brandy de la se+ora 2utc&inson, y los matices del intenso licor acariciaron sus sentidos como un susurro. Mientras sus lenguas se entrela"aban, la pasin comen" a agitarse dentro de Minerva, como si el beso de Langley la colmara de una droga embriagadora. O/&, y !u% deliciosa eraP Las manos de Langley recorrieron su espalda, sus nalgas y la apretaron contra %l, levantndola ligeramente mientras sus labios y su lengua la invitaban a beber a(n con mayor ansia. / de,arse llevar sin resistencia por su seduccin. $ero Jacaso no era ella la !ue pretenda seducirloK )ostaba siempre tanto descubrir !ui%n estaba seduciendo a !ui%n... Minerva, !ue poco antes &aba dome+ado sus miedos en un alarde de valor, descubri a&ora su bro, su propia energa. l poder !ue engendra toda mu,er cuando descubre sus deseos ms ntimos. Su alma. n ve" de de,arla temblorosa y estupefacta, el beso de Langley despert en ella un mpetu !ue ignoraba poseer. Tn mpetu !ue llen su cora"n con una vitalidad, con una sabidura !ue nunca se &aba atrevido a &acer suyas por miedo a !ue alguien se diera cuenta de !ue no era una verdadera dama. Langley, sin embargo, no pareca necesitar una verdadera dama. La deseaba a ella. 3 slo a ella. Meti las manos por deba,o de su camisa y las desli" un poco &acia arriba, empe"ando por la cinturilla de sus cal"as, donde un asomo de vello spero ba,aba &asta su miembro, tenso y apretado contra los sencillos pantalones. Langley se !ued !uieto como si esperara a ver !u% decida ella,

si norte o sur, pero Minerva se !ued !uieta, maravillada por el calor de su cuerpo, por la idea de !ue sus caricias pudieran de,arlo sin respiracin, aguardando su siguiente movimiento con el mismo tr%mulo deseo !ue a ella le recorra los dedos y los bra"os. ntonces, Langley &i"o lo impensable: cubri sus manos y las llev &acia arriba, invitndola a recorrer su pec&o, a entregarse a la misma lenta y deliciosa e>ploracin !ue %l estaba disfrutando. No, no, no. No era eso lo !ue ella !uera. Suera estallar, arder, !uemarse. Suera tocar su verga, agarrarla. -nmediatamente. 3 saba !ue si lo &aca se tumbaran en el suelo y cederan por completo, absolutamente, a la pasin. L4ios, Minerva Lsusurr %l cuando desnud uno de sus pec&os y se meti el pe"n en la boca. >cit la punta con sus labios, su lengua y sus dientes mientras desli"aba lentamente una mano entre sus piernas y buscaba su se>o caliente y &(medo. )omen" a tocarla, a desli"ar los dedos sobre el tenso botoncillo de su se>o, y Minerva empe" a ,adear. ra como en el carrua,e, slo !ue esta ve"... sta ve" no &aba ning(n teatro al final de la calle, estaban solamente ellos dos y su cama, esperando para !ue cayeran en ella. $ara !ue se rindieran al deseo !ue Langley &aba despertado con un beso robado y !ue &aba ardido secretamente entre ellos desde entonces. Minerva comen" a mover las caderas, cada ve" ms aprisa, y sus rodillas fla!uearon cuando empe" a perder el control. /nsiaba tocar a Langley. /garrar su miembro. LLangley... L,ade. Lo mir a los o,os, suplicndole a!uello !ue no poda e>presar con palabras. Se imagin ba,o %l, como en el carrua,e. )asi pudo sentirlo dentro de s, llenndola, acariciando a!uella ansia creciente. /!uella ansia !ue era de los dos. O/&P J)mo sera tenerlo dentro de sK Se senta ya embriagada por %l como por un brandy a+e,o, enga+oso por su botella polvorienta, pero potente cuando se desli"aba dentro y su fuer"a se prenda en un estallido de fuego apasionado. JSu% &aba dic&o %lK Sue iba a &acerla suplicar. 4espu%s de saborear apenas el eli>ir !ue %l le ofreca, &abra &ec&o cual!uier cosa por !ue continuara. Iadeante, se apart de %l un segundo y mir fi,amente sus llamativos o,os a"ules. No &aba ni un asomo de sonrisa en sus labios, ni una sombra de irona, slo a!uella

misma ansia oscura y peligrosa !ue atena"aba el cora"n de Minerva. L$or favor Llogr decir. LJ sts suplicandoK Lpregunt %l, y ro" con los labios el lbulo de su ore,a y su nuca. J4e veras tena !ue &acer a!uelloK $or!ue &i"o !ue un estremecimiento le recorriera la espalda y si antes apenas poda sostenerse en pie, a&ora tuvo !ue aferrarse a %l. Suplicante... LS, s, claro !ue s. 3a estaba, ya lo &aba dic&o. Ml respondi cogi%ndola en bra"os. No debera &aber tenido fuer"as ni mpetu para &acerlo, teniendo en cuenta lo sucedido esa noc&e, pero all estaba, al"ndola en bra"os. /&ora slo tena !ue cru"ar la &abitacin y... y... Sin embargo, para e>asperacin de Minerva, J!ui%n &abra imaginado !ue tal cosa era posible estando presa de la pasinK, se !ued parado en medio del dormitorio, sosteni%ndola en bra"os sin moverse. JNo tocaba a&ora !ue la arro,ara sobre la cama y le &iciera el amorK JSue la des&onrara absolutamente, por completo, e>&austivamenteK /l menos as era siempre en las novelas francesas. 3, sin embargo, all estaba Langley, tan inmvil como el )oloso de Godas. Minerva se+al la cama con un gesto, preocupada por !ue el golpe !ue &aba sufrido en la cabe"a fuera ms grave de lo !ue supona. J$oda un &ombre olvidar cmo se...K LMe temo, Minerva... Lcomen" a decir, frotando de nuevo la cara contra su ore,a. J1ena !ue &acer esoK Le impeda por completo pensar. LSue &ay otro asunto !ue resolver Lconcluy. 0ueno, &aba varios asuntos !ue resolver, &abra !uerido decirle ella, pero pregunt: LJSu% pasa a&ora, LangleyK 1e &e suplicado. Holver% a suplicarte si eso es lo !ue !uieres. Langley lan" una o,eada a la cama. L$romet !ue no compartira tu cama sin !ue me invitaras a &acerlo. L4ios mo, pensaba !ue eso &aba !uedado claro cuando no te &e ec&ado antes.

Langley no saba !u% le resultaba ms fascinante de Minerva, si su carcter arisco o las profundas pasiones !ue se agitaban dentro de ella, impelidas por un fuego in!uieto y viva". n ese instante, pareca arder, presa de ambas cosas. LJHa usted a llevarme a la cama o no, se+orK Muc&ac&a descarada. Lo !ue deba &acer era de,arla caer de culo y &uir a Seven 4ials, donde ella nunca lo encontrara. $ero si &ua, tampoco le e>tra+ara !ue lo siguiera y !ue le e>igiera lo !ue le deba. /s pues, la arro, sobre la cama y le sonri. Minerva abri la boca en un amplio mo&n, pero Langley saba !ue no estaba enfadada. No, ms bien al contrario: le &i"o se+as de !ue se reuniera con ella. 3 eso &i"o %l, !uitndose la camisa y sigui%ndola con el mismo abandono. L$ensaba !ue no llegaras nunca Lsusurr ella cuando tom su cara entre las manos y la atra,o &acia s para besarlo. l cora"n de Langley volvi a dar un e>tra+o vuelco. l mismo !ue daba cada ve" !ue ella lo tocaba. 2aca muc&o tiempo, en un via,e entre $ars y San $etersburgo, una vie,a gitana lo &aba parado y lo &aba cogido de la mano para escudri+ar las lneas de su palma. 2aba sonredo y le &aba dic&o enigmticamente, como solan &acer a!uellas gitanas, !ue poda amar a cuantas mu,eres !uisiera, pero !ue un da las caricias de una mu,er se apoderaran de su cora"n y sera suyo para siempre. n a!uel momento &aba pensado !ue las palabras de la gitana no eran ms !ue bobadas, la promesa del amor eterno, dic&as con el (nico propsito de ganar unas monedas. Sin embargo, de tarde en tarde, cuando una mu,er visitaba su cama, posaba la mano sobre su manga en un baile o %l se llevaba sus dedos a los labios para besarlos, no poda evitar pensar en la profeca de la anciana. ?e a+razar0 !o(o ninguna otra/ 3 a&ora, mientras Minerva su,etaba su cara entre las manos, acariciaba su mentn spero y apretaba las curvas de su cuerpo contra los ngulos del suyo, se descubri "o"obrando. 4a%endo/ <presado/ 3 en lugar de sentir el impulso de &uir a otro destino, a otra misin, de perderse en la noc&e para no volver, no dese otra cosa

!ue pasar el resto de su vida en la cama de Minerva. *y%ndola suplicarle un beso, una caricia. 1ena !ue reconocer, sin embargo, !ue all el pedigVe+o era %l. $or!ue Minerva le ofreca algo !ue nunca &aba credo posible. Su propio cora"n. Lo rode con los bra"os y lo atra,o &acia s. Sus pec&os suaves se apretaron contra su torso, sus piernas largas lo enla"aron. Langley sofoc una sonrisa, pensando en la Minerva a la !ue &aba conocido unas noc&es atrs, vestida con a!uel feo camisn de franela. JSui%n &abra sospec&ado !ue ba,o a!uel &orrendo saco de franela se esconda una mu,er esbelta y preciosaK Sin embargo, incluso la camisa de enca,e estorbaba su deseo, y &bilmente la despo, de ella, de,ndola adornada (nicamente con los diamantes Sterling, cuyas gemas brillaban sobre su piel plida y sedosa. )omen" a besarla de nuevo, a e>plorar su cuerpo besndolo, pasando la lengua por los pe"ones erectos, c&upando su piel. 4esli" los dedos dentro de ella y la descubri mo,ada y caliente. Minerva comen" a mover las caderas seductoramente, marcando el ritmo mientras %l frotaba su cltoris. mpe" a ,adear otra ve", a retorcerse, a moverse ba,o %l. Tno de sus pies descal"os rode su pierna y comen" a moverse arriba y aba,o, acaricindolo, y Langley se imagin sus manos &aciendo lo mismo con su pene. /caricindolo, llevndolo al e>tremo, atray%ndolo &acia el clma>... /s pues, cuando ella acerc nuevamente las manos a su cinturilla, Langley no la detuvo, de, !ue le desabroc&ara las cal"as, metiera la mano dentro y sacara su verga. Si antes &aba !uerido esperar, a&ora no crea !ue pudiera aguantar muc&o ms. Ni ella tampoco. L4ios, Minerva L,ade cuando ella rode su miembro con los dedos y los desli" a lo largo de %l, &asta agarrar sus testculos y apretarlos suavemente, con indecisin. LJ1e gustaK Lpregunt ella. LMe encanta Lcontest con vo" ronca. 4e modo !ue Minerva lo acarici de nuevo, tocando su miembro desde la base al glande y pasando el pulgar por la &(meda cuenca !ue afloraba all, usando luego su &umedad para aumentar el placer de su caricia. Langley respir &ondo, aliviado por no ser un ,oven ine>perto, o

no &aba duda de !ue &abra derramado su simiente all mismo, cuando ella lo agarr y lo apret con fuer"a, moviendo la mano arriba y aba,o. L sto no puede ser Lse !ue, ella mientras segua acaricindolo y desli"aba los labios por sus &ombros y su mandbula, pasando la lengua por la barba !ue empe"aba a asomar all. O4iosP, era delicioso cmo e>ploraba su cuerpo entregndose a sus deseos. LNo, esto no puede ser Lmascull otra ve". Langley pens !ue no &aba odo bien. LJSu% &as dic&oK Llogr decir. Nunca antes &aba tenido !ue,a. L1us cal"as Ldi,o ella, tirndole de la cinturillaL. No !uiero !ue me ec&es un polvo como si fuera una criada. LJ c&arte un polvoK LLangley se riL. spero &acer muc&o ms !ue eso. L*&, no me cabe duda Lle di,o ella, y volvi a empu+ar su vergaL, pero tienes !ue !uitarte las cal"as. J3 !ui%n era %l para llevarle la contrariaK Minerva sinti el impulso de taparse la boca con la mano. 4esde !ue Langley formaba parte de su vida, era como si su lengua, largo tiempo silenciada, y su educacin plebeya se &ubieran liberado de sus ataduras. J c&arle un polvoK OSanto cieloP J)mo se le &aba ocurrido decir tal cosaK J3 !u% estaba &aciendoK staba agarrando el miembro de Langley, acaricindolo como &ara una cortesana. $ero era tan largo, tan grueso, tan firme... 1an duro... Nunca &aba estado con un &ombre as, tan viril y capa". Su ta tena ra"n en lo !ue &aba dic&o unas noc&es antes. Sterling nunca &aba sido capa" de consumar su matrimonio, y sus torpes intentos &aban sido un &orror. /s !ue all estaba, viuda y virgen. 4ebera ser tan inocente como una reci%n casada, pero siempre &aba sido muy curiosa. 3 no se &aba criado en el estrec&o mundo de una debutante, como su &ermana, sino !ue &aba pasado sus primeros a+os en la casita de campo de su madre y despu%s en las cocinas de la mansin de su padre, donde &aba visto a suficientes pare,as como para saber !ue

a!uello ofreca un trocito de cielo. )on Langley se senta, adems, libre para ser tan licenciosa como &aba so+ado siempre. 1an osada como los libros de ilustraciones francesas !ue Iamilla &aba de,ado descuidadamente en el saln una noc&e. Minerva Sterling no &abra ec&ado un vista"o a a!uellos libros, desde luego, pero JMaggie *DensK /dems, no era tanta osada pedirle !ue se !uitara los pantalones. $or!ue !uera !ue estuviera desnudo. )ompletamente. )laro !ue a %l no pareci importarle, por!ue esbo" una sonrisa traviesa y la ayud a !uitarle las cal"as. LO/&, sP Lsuspir Minerva alegremente cuando estuvo completamente desnudoL. sto es ms como me lo imaginaba. Langley se !ued !uieto y ar!ue sardnicamente una ce,a. LJ$ensabas en m &aciendo estoK Lpregunt en tono provocativo. 3 antes de !ue ella pudiera responder, bes su cuello y el lbulo de su ore,a y al mismo tiempo le separ las rodillas y coloc su verga de modo !ue !uedara casi alo,ada dentro de su &endidura. Tn delicioso estremecimiento de e>pectacin recorri la columna de Minerva cuando levant las caderas para salir al encuentro de su verga. No poda respirar. Ni si!uiera poda suplicar. $ero gracias al cielo Langley era un consumado libertino y saba e>actamente lo !ue ella !uera. Sin decir palabra, se desli" dentro de ella, abri%ndola con su verga y penetrndola con facilidad. 4espu%s, a pesar de !ue segua sin poder respirar, Minerva gimi suavemente, y luego ms alto. LO/aaa&P L,adeL. Langley... La bes y comen" a moverse despacio, dentro y fuera, &undi%ndose cada ve" ms en ella. lla gema con cada acometida y pasaba los dedos por su espalda, buscando ansiosamente algo a lo !ue agarrarse, pues de pronto el suelo pareca &aberse abierto ba,o sus pies. Langley sigui meci%ndose y penetrndola. Sus movimientos comen"aron a &acerse ms rpidos, ms impetuosos. 4espu%s, con una s(bita embestida, se &undi por completo dentro de ella, traspasando su &imen con sorprendente rapide". Minerva sofoc un gemido, por el dolor momentneo !ue sinti y por el go"o absoluto de tenerlo all, colmndola por completo. Su se>o era duro, tenso y delicioso al mismo tiempo. $ara Langley fue distinto. Se !ued !uieto, como si acabara de darse cuenta, con la brus!uedad con !ue &aba roto su velo, de lo !ue

&aba &ec&o. LOSanto cieloP lla abri los o,os y vio !ue la miraba estupefacto. Nunca &aba &abido un &ombre con ms cara de pasmo !ue la suya en ese momento. LNunca &as... Lcomen" a decir, dispuesto a retirarse. $ero ella lo agarr con firme"a de las nalgas y se apret contra %l. L$or favor, Langley, no pares. No pares a&ora. L$ero no puedo... lla mene las caderas para desli"arse sobre %l. L)reo !ue ya lo &as &ec&o Lle di,o con un asomo de sonrisa en los labios. Se frot de nuevo contra %l y sinti !ue la tersa friccin de su cltoris la traspasaba por enteroL. $or favor, Langley, no me &agas esperar ms. /ntes de !ue %l pudiera responder, se estir y lo bes en la boca al tiempo !ue pasaba las manos por su espalda con los mismos movimientos lentos y firmes con !ue %l la &aba penetrado. L$or favor, Langley Lmusit. L$or 4ios, mu,er, Jcmo voy a decirte !ue noK Lgru+ %l y, clavndola al colc&n, comen" a moverse con largas y lentas embestidas, cada una de las cuales la llenaba por completo. Minerva se agarr con una mano a las sbanas y con la otra a Langley, aferrndose a %l como si temiera por su vida mientras su cuerpo comen"aba a temblar y a moverse, ansioso, cobrando vida propia. 1odo empe" a darle vueltas y ya no vea ms all de la mirada de puro deseo de los o,os de Langley. Ml volvi a gru+ir con vo" ronca cuando sus acometidas se &icieron ms apresuradas, ms fren%ticas. -ba cada ve" ms deprisa, y ella reciba cada embestida con pasin desatada. Luego el mundo pareci desvanecerse y Minerva alcan" el clma>, su cuerpo dan" en las alturas, libre de toda constriccin, como si celebrara el !ue sus deseos &ubieran encontrado por fin un sitio en el cielo. n ese momento comprendi !ue no &aba nada ms !ue a!uella noc&e, a!uel &ombre, a!uella peligrosa pasin. $or!ue Langley &aba &allado la misma dic&a cegadora y se &unda en ella fren%ticamente, una y otra ve", como si no !uisiera parar de perseguir a!uella pasin, y con cada movimiento la llenaba

con su simiente, &aci%ndola suya. Suya solamente. sa noc&e y para siempre. LJ4nde ests, LangleyK Lsusurr Minerva un rato despu%s. 1ras alcan"ar ambos el clma>, &aban cado el uno en bra"os del otro, lnguidos y agotados. LMe &e perdido Lcontest %l. L spero !ue tambi%n te &ayas encontrado. LS, eso tambi%n. L$ero te asusta Ldi,o ella saga"mente. Se incorpor apoyndose en un codo y lo mir. Langley se !ued callado, pues a!uello supona aventurarse en un terreno !ue nunca &aba pisado: el de la absoluta sinceridad. Tn terreno !ue &aba es!uivado con la prctica e>perta de un seductor. L4ebera asustarme. LJ4eberaK Ml se ri. L so es lo raro. Sue no me asusta. Me de,as sin respiracin. Me pillas desprevenido. 3 aun!ue suene raro, me siento como si &ubiera vuelto a casa. LJ/ casaK J/!uK LMinerva se riL. Se conforma usted con poco, se+or, si esta casa destartalada le parece acogedora. LSe+al con un ademn el cuadro !ue colgaba sobre la camaL. )on sus &ermosos cuadros y sus ca+eras !ue se caen a peda"os. Langley ec& la cabe"a &acia atrs y mir el cuadro. L)iertamente, un cuadro as no podra encontrarse en Hersalles. s un espanto. JNo est torcidoK lla le dio un coda"o. LLo ests mirando del rev%s. L lla tambi%n mir el cuadroL. $ero s, est torcido. Langley se ri y se coloc encima de ella. Luego volvi a mirar el cuadro. LS, decididamente est torcido. $uede !ue se &aya soltado de su clavo cuando estbamos... LOLangleyP L3a s% cmo endere"arlo Lbrome, y comen" a besarla nuevamente mientras buscaba con las manos los sitios !ue ya empe"aba a amar: sus pec&os turgentes, la curva de sus caderas. Su cuerpo cobr vida de inmediato, y por suerte tambi%n el de

ella. Minerva se al" para salir al encuentro de sus caricias y busc sus labios con avide". LSi crees !ue esto va a ayudar... Ldi,o con su irona de costumbreL. Nunca me &an gustado los cuadros torcidos, y menos si son un adefesio. L stoy segursimo de esto lo arreglar todo Lprometi %l al tiempo !ue volva a penetrarla y comen"aban a mecerse ,untos, a pesar de !ue cada caricia de Minerva le recordaba lo !ue &aba encontrado... y lo !ue corra el riesgo de perder.

4ap'tulo 14 E lige con cuidado a tu amante marido. No tontees con ning(n &ombre !ue no pueda amarte &asta volverte loca.F )onse,o dado a =elicity Langley por su tata 1as&a

La despertaron el estr%pito del timbre de la puerta principal y los gritos estridentes de una mu,er desga+itndose por la casa. Santo cielo, J!u% pasaba a&oraK $esta+e y mir la lu" tenue del amanecer !ue empe"aba a colarse por las ventanas. Luego, como en un fogona"o, lo sucedido durante los das anteriores se abri bruscamente paso entre sus pensamientos. l beso en el carrua,e... l estruendo de la pistola al disparar... La cocina envuelta en la lu" de una sola vela... Langley desnudo sobre ella... La lu" del alba insinundose a trav%s de las cortinas... 6Langle%7 6El duelo7 Se incorpor de golpe en el instante en !ue la ta 0edelia entraba en su alcoba. LJ4nde estK Lbram. Minerva mir con sobresalto el lugar vaco !ue &aba ,unto a ella y acerc instintivamente la mano a la &ondonada del colc&n. Las sbanas estaban fras. Langley se &aba marc&ado &aca rato. L staba a!u... LO$or 4ios, ni+aP JLo tenas en la cama y no &as conseguido !ue se !uedara a&K Minerva sacudi la cabe"a y se pas los dedos por el pelo enmara+ado. LNo saba !ue se &aba marc&ado. LOSu% barbaridadP Lfarfull su taL. $ero &e de reconocer !ue a m )&udley me &a &ec&o lo mismo. L)ru" la &abitacin &asta el armario del rincn y abri la puerta bruscamente. )asi de inmediato comen" a arro,ar ropa &acia Minerva: una camisa, medias, un vestido L. No te !uedes a& con la boca abierta, ni+a, OvsteteP 3 no olvides !uitarte esos diamantes. LLa ta 0edelia se detuvo un momento y preguntL: JSe puede saber por !u% los llevas puestos, por ciertoK LLuego sacudi la cabe"aL. No, no me lo digas.

Minerva obedeci: sali de la cama y se visti todo lo rpido !ue pudo. Luego se !uit los diamantes y los guard en su estuc&e, pero al pasar los dedos por la ca,a forrada de terciopelo se estremeci. L/y, ta 0edelia, intent% distraerlo, es slo !ue... La noc&e &aba sido tan deliciosa como &aba imaginado y ms a(n, pero aun as Langley se &aba marc&ado. @ a-ora/// a-ora/// Las lgrimas le nublaron la vista al imaginarse un verde prado y a Langley tendido sobre la &ierba mullida, en medio de un c&arco de sangre. Se ec& a llorar como una boba, a lgrima viva. /!uello pareci impresionar a ta 0edelia. Su ta, !ue ,ams se paraba por nada, a!uel verdadero torbellino, se !ued !uieta y mir a su sobrina. L)reo !ue estoy enamorada de %l Lconfes Minerva entre sollo"osL. J)mo &a pasado estoK ntonces ta 0edelia &i"o lo impensable: la rode con sus bra"os y la apret como &abra &ec&o una madre. L a, ea, ni+a. 4eb imaginar !ue ese sinvergVen"a te amara &asta &acerte perder la ra"n. 1iene toda la pinta. LSonri a su sobrina y se apart el pelo revuelto de la caraL. -gual !ue mi )&udley. LNo soy digna de lord Langley. Ni si!uiera soy... La ta 0edelia la apart de s. L)&itn Lle rega+L. res !uien estabas destinada a ser, y eso es lo (nico !ue le importa a un &ombre. l cmo llegaste a ser lady Standon carece de importancia. /&ora fue Minerva !uien se !ued inmvil. LJSu% !uieres decirK LSuiero decir Lcontest su ta en vo" ba,aL !ue eres tan mar!uesa como lo &abra sido esa cabe"a de c&orlito de tu &ermana, o incluso ms. Minerva se estremeci, y no por las corrientes de aire !ue entraban por los res!uicios de las ventanas. LJLo sabasK 1a 0edelia resopl, impaciente. L)laro !ue s% !ui%n eres, Maggie. Lo s% desde el da en !ue ese ado!un de mi &ermano te cas con Sterling en lugar de Minerva. Siempre os parecisteis muc&o las dos, as !ue entiendo !ue pensaba !ue el truco iba a funcionar, pero yo me di cuenta. J)mo iba a ser de otro modoK LSe+al con la cabe"a &acia la cama, donde reposaban a(n las medias de Minerva. Luego regres al armario y se inclin para

sacar unos botinesL. 4ile a /gnes !ue tenga ms cuidado con cmo tiene este armario. $or 4ios, es un desastre. Minerva se sent en la cama, para ponerse las medias y por!ue, a decir verdad, no saba si poda sostenerse en pie. J1a 0edelia saba la verdadK LJLo sabas y nunca &as dic&o una palabraK Lo cierto era !ue, conociendo a ta 0edelia, costaba creerlo. $ero &aba subestimado la lealtad de su ta. La dama mir &acia atrs. LJ3 !u% &aba !ue decirK LSigui rebuscando entre los "apatos y sac una bota y luego otraL. $or el amor de 4ios, el escndalo &abra sido la ruina para todos. 3 bien sabe 4ios !ue los Sterling no se &abran tomado el enga+o a la ligera. Si se &ubieran enterado de la verdad, el peso de su ira &abra cado no slo sobre tus &ombros, sino tambi%n sobre los de tu padre y los mos. LO$ero no &as dic&o nadaP Ni una sola ve", en todos estos a+os. L0ueno, ya me desa&ogu% cuando me di cuenta de lo !ue &aba &ec&o tu padre. Le puse las cosas claras en cuanto pas la ceremonia. Le di,e e>actamente lo !ue pensaba de a!uel desastre. =ue muy in,usto para ti, aun!ue %l no lo vea de esa manera. $ensaba !ue ibas a vivir en la abundancia. O)asarte con un borrac&o, con un carcamal !ue te doblaba la edadP Menuda suerte. )laro !ue para el caso !ue me &i"o... L/ m tampoco !uiso escuc&arme Ldi,o Minerva en vo" ba,a. 0edelia se ri. LS, me di,o !ue te &abas resistido. 3 con lo !ue te amena" si no le obedecas. LMi madre Lmusit ella. Su ta mene la cabe"a. L/mena"arte con matarla... No se &abra atrevido, pero Jcmo ibas a saberlo t(K L4e todos modos no &abra importado Ldi,o MinervaL. Muri antes de !ue yo pudiera... L a, ea Lrepiti la dama y, poniendo las botas ,unto a sus pies, se sent a su ladoL. 1ienes las agallas de tu madre y su ingenio, y por suerte no &as sacado la nari" de los 2artley. LSe toc la nari" aguile+a y picuda y sonriL. No &ay duda de !ue ves las cosas como las vea tu madre, de !ue eres capa" de dar sentido a las relaciones ms e>tra+as.

LJ)onociste a mi madreK 1a 0edelia se ri. L)laro !ue la conoc. )recimos ,untas. ra como una &ermana para m. O/&, cmo me gustaba la casita de tu abuelaP /un!ue se supona !ue no tena !ue ir all, ni saber nada del oficio !ue practicaba, o !ue algunos la llamaban Ebru,aF. LSe detuvo un momento y sonri al recordarloL. /s !ue te &e guardado el secreto, no por el bien de tu padre, sino por ella. Le fall% al no impedir la boda, pero desde entonces &e &ec&o todo lo !ue &e podido por ti, y lo me,or !ue &e podido. Sus o,os brillaron, llorosos, y abra" de nuevo a Minerva. $ero a!uella rara demostracin de afecto no dur muc&o. Tn momento despu%s, se levant y recobr la compostura. LHamos, vamos, esto no nos est &aciendo un favor a ninguna, ni va a impedir !ue ese par de bobos a los !ue amamos se len a tiros. Minerva asinti con un gesto y se en,ug las lgrimas de las me,illas. L1a 0edelia, Jy si... y si no llegamos a tiempoK L)&udley no se atrever a morirse. Le di,e sin rodeos !ue gastara mi renta de viuda en comprarme un vestuario nuevecito, !ue no pensaba llevar luto por %l y !ue me buscara un nuevo marido antes de !ue acabara el mes. /lg(n golfo capa" de pulirse su fortuna en !uince das y de,arme slo con las ligas. 3 conociendo a ta 0edelia, se di,o Minerva mientras se dirigan a toda prisa al carrua,e !ue esperaba en la puerta, no &aba duda de !ue lo &ara. $rimrose 2ill, la colina donde anta+o ca"aba nri!ue 1udor y su &i,a -sabel cabalgaba con desenfreno, era un lugar muy frecuentado por los duelistas de Londres. Maridos cornudos, ,ugadores estafados y rivales ofendidos iban a solventar con &onor sus diferencias a la loma cubierta de &ierba !ue se al"aba en los confines de GegentNs $ar@. 1a 0edelia &aba ordenado a su coc&ero !ue no permitiera !ue nada se interpusiera en su camino, despu%s de lo cual le &aba arengado y &asta amena"ado, y el buen &ombre dio rienda suelta a los caballos y los animales, normalmente tan pacficos, se lan"aron al galope por las calles desiertas mientras el carrua,e se "arandeaba y sacuda a sus ocupantes. Minerva se agarr al asidero de la pared y re" por !ue llegaran a tiempo.

J)mo era posible !ue unas pocas &oras pudieran cambiarla a una tantoK, se preguntaba. $or!ue a&ora comprenda lo !ue significaba amar a otra persona, y el maldito duelo poda poner fin a todo a!uello de un solo disparo. LO/y, !ue se d% prisaP Lse !ue, ta 0edelia cuando el carrua,e dobl tra!ueteando otro recodo del camino y comen" a subir por la colinaL. Llegaremos tarde y estarn los dos muertos. Minerva la mir. L3o dira !ue, si el coc&ero se da ms prisa, puede !ue pronto nos reunamos con )&udley y Langley en el otro mundo. Tnos minutos despu%s, el carrua,e se par en seco y ambas se+oras descendieron tambalendose y con las piernas temblorosas. La neblina matinal cubra la ladera de la colina y Minerva tard unos segundos en orientarse. Su ta, no. LO/yP Le>clam sofocando un grito, y se+al con el dedo. Minerva se volvi y vio a dos &ombres a unos cincuenta metros de distancia. )uando un soplo de brisa matutina comen" a disipar los ,irones de niebla, vieron !ue eran )&udley y Langley, !ue, tras dar los pasos convenidos, se volvan para apuntar y disparar. / ambos lados estaban los testigos: sus padrinos y un ciru,ano vestido de negro, ninguno de los cuales prest atencin a las reci%n llegadas. /dems, ya era demasiado tarde. /ntes de !ue Minerva pudiera reaccionar, las pistolas de,aron or su estruendo, y el ruido ensordecedor de las detonaciones y sus penac&os de &umo desgarraron su cora"n como si &ubiera recibido un disparo. )ay de rodillas. La bala de Langley cort limpiamente una ramita por encima de la cabe"a de )&udley, y sus &o,as cayeron sobre la sobria c&istera del vi"conde como una corona de laurel. Minerva &abra sonredo al ver tal &a"a+a de no ser por lo !ue vio cuando se disip del todo la niebla en la cima de la colina. /ll, algo ms all de los duelistas, un &ombre sentado a caballo sostena en la mano una pistola &umeante, apuntando directamente &acia Langley. $or!ue Langley y )&udley no eran los (nicos !ue &aban disparado en ese instante. 3 mientras !ue Langley &aba disparado &onorablemente al rbol !ue se al"aba por encima de su oponente, a!uel desconocido &aba disparado a matar. Minerva intent gritar, intent advertir a los padrinos, pero slo

vio !ue Langley se tambaleaba llevndose la mano al pec&o. O)ielosP OLe &an dadoP Se levant de un salto y corri &acia %l. 1rope" dos veces, y ,usto antes de !ue llegara a su lado Langley cay al suelo como una piedra. /rro,ndose a su lado, Minerva le dio la vuelta y vio &orrori"ada !ue una gran manc&a de sangre se e>tenda por su pec&o. 0edelia, !ue &aba corrido tras ella, lleg en ese instante y comen" a gritar con vo" tan aguda y penetrante !ue sus lamentos muy bien podran &aberse odo al otro lado del le,ano 1mesis. Minerva mir al ,inete mientras el ciru,ano y lord )&udley se acercaban corriendo. Los c&illidos de 0edelia parecieron bastar al asesino para asegurarse de !ue &aba cumplido su propsito, pues salud a Minerva con la pistola y se ale, al galope. )&udley lleg ,unto a su esposa y le dio una palmadita amigable en el bra"o. LHamos, vamos, !uerida, no &ace falta ponerse &ist%rica. 0edelia se+al el pec&o ensangrentado de Langley. LO/y, )&udleyP JSu% &as &ec&oK LSlo !uera &acerle un rasgu+o Ldi,o el vi"conde, y mir con cara de aburrimiento al barn. LNo &a sido usted, milord Ldi,o Minerva, levantando la vistaL. 2aba otro &ombre, all. LSe+al a la le,ana figura !ue se ale,aba a u+a de caballoL. Ml tambi%n dispar. No &a sido el disparo del vi"conde el !ue &a dado a Langley, sino el de ese &ombre. Los padrinos y el ciru,ano la miraron bo!uiabiertos, y ella a+adi: L stoy dispuesta a afirmarlo delante de un tribunal. sto no &a sido cosa de )&udley. L st c&iflada. 0onita manera de &undir mi reputacin L re"ong lord )&udley, y empu, el costado de Langley con la puntera del pieL. )laro !ue &e sido yo !uien &a dado a este golfo. $uede decirse !ue lo &e matado. Minerva se levant, tambalendose. LMilord, esto no es algo de lo !ue enorgullecerse. O2ay un asesino !ue se escapaP LMir a los padrinos y al ciru,ano, y otra ve" a lord )&udleyL. J s !ue nadie va a detenerloK LO$or 4ios santo, MinervaP Lmascull Langley desde el sue+o L. J1ienes !ue ser siempre tan observadoraK Langley abri cansinamente los o,os y la mir. $rocur no rerse

al ver !ue su cara pasaba del pasmo a la alegra y luego a una especie de furia incandescente !ue le &i"o preguntarse si dentro de unos segundos no estara muerto de verdad, en lugar de fingirlo. L sts... ests... ests... Ltartamude ella. l brillo de sus o,os de,aba claro !ue finalmente se &aba decantado por la alegra, pero se trataba de Minerva, de su Minerva, y Langley saba !ue poda ser muy !uis!uillosa y ve&emente. $or eso la amaba. =uriosa un momento, y al siguiente apasionada. 1ran!uila y firme en medio de una crisis, y lista para plantar batalla si era necesario. Langley sonri. S, la !uera. ra una idea sorprendente. )uando empe" a levantarse, aun!ue slo fuera para estrec&arla entre sus bra"os y borrar con un beso su mirada asesina, por!ue a decir verdad no estaba a(n del todo seguro de si cogera una de las pistolas !ue sostenan los padrinos y acabara con %l, )&udley le plant una bota encima del pec&o para mantenerlo tumbado. LNo tan deprisa, Langley. 1odava no se &a perdido de vista. 1ienes !ue seguir mortalmente &erido unos minutos ms. LNo &ace falta !ue se regodee tanto en esa idea, mi buen amigo Lrepuso Langley, y gui+ un o,o a Minerva. L2a sido un fastidio tener !ue errar el tiro, pero siempre &e dic&o !ue el deber es lo primero Lcontest lord )&udley. LJ$odrn seguirlo, /ndreDK Lpregunt Langley, y se+al con la cabe"a &acia el camino !ue llevaba ladera aba,o. Lord /ndreD, vestido como un adusto ciru,ano londinense, se !uit el sombrero de ala anc&a. LNo lo perdern de vista. No escapar. sta ve", no. LTn plan e>celente, si se me permite decirlo Lcoment )&udley. LAracias, to )&udley Lrepuso el ,oven con una sonrisaL. Saba !ue eras perfecto para la tarea. Minerva volvi la cabe"a para mirar al vi"conde y luego a Langley. LJ ra todo una estratagemaK OSer%is brutosP $odrais &ab%rnoslo dic&o. 1a 0edelia e>pres su contrariedad dando un bolsa"o en el &ombro a su marido. LO)&udleyP Me &as &ec&o creer !ue iba a tener !ue pasar el resto de mis das escondida en el )ontinente y rodeada de gentu"a. J)mo &as podidoK

l vi"conde se frot el &ombro. L2a sido del todo necesario, !uerida. La verdad es !ue lady Standon y t( &ab%is puesto el punto ,usto de tragedia a nuestra pe!ue+a farsa. Me atrevo a decir !ue tus estupendos c&illidos &arn creer a todo Londres !ue lord Langley &a muerto, o al menos !ue est &erido de muerte. LO3 usted, lord /ndreDP Le>clam ta 0edelia, girndose &acia el sobrino de su maridoL. 1endr% !ue &ablar muy seriamente con su madre sobre su papel en todo esto. Lord /ndreD refunfu+, y Langley sinti un poco de lstima por el ,oven. LJSe &a idoK Lpregunt, cambiando de tema. Lord /ndreD mir a su alrededor. LS. 3a puedes levantarte. Langley se levant y se sac una bande,a de plata de la pec&era de la camisa. LOMi bande,aP Le>clam Minerva al !uitrselaL. JSu% &aces con mi bande,aK Langley no !uera contrselo, pero naturalmente ella enca, rpidamente las pie"as del rompecabe"as. L2as venido sabiendo !ue podan dispararte. Sacudi la bande,a abollada como si pensara acabar lo !ue %sta &aba impedido. LSue podan dispararme no, !ue me &an disparado Lcontest %l. Sacudi su camisa y la bala de plomo cay a la &ierba, ac&atadaL. /un!ue saba !ue no era el disparo de )&udley el !ue tena !ue preocuparme. LSe volvi &acia el vi"condeL. $ero podra &aber disparado un poco ms a la derec&a. 2e notado cmo me pasaba silbando la bala ,unto al &ombro. )&udley solt una carca,ada. L1ena !ue ser creble. L$ero la sangre... Ldi,o lady )&udley, estremeci%ndoseL. Santo cielo, Jcmo es posibleK Lord Langley levant una pe!ue+a ve,iga. LSangre de cerdo. Tn vie,o truco del =oreign *ffice. )uando me tir% al suelo, la pinc&% y... Ldi,o y se+al su camisa arruinada. Minerva dio un paso atrs. L ntonces, Jera todo mentiraK Langley &i"o un gesto de asentimiento. L1odo no. l desafo de lord )&udley fue aut%ntico, aun!ue

tardara ms de veinte a+os en fraguarse. LMir a lord /ndreDL. J$or !u% no &aces los &onoresK l ,oven mir con recelo a 0edelia y luego retom el relato: LNo era mi intencin disgustarte, ta Lcomen" a decirL. 2a sido slo para impedir !ue mataran a Langley. LOSu% barbaridadP Lfarfull la se+ora como si le pareciera una idea completamente descabellada. Langley continu diciendo: LLord /ndreD y )&udley pensaron !ue era conveniente !ue todo el mundo creyera !ue &aba estirado la pata para !ue nuestros enemigos se rela,aran. L se &ombre Ldi,o Minerva, se+alando el lugar vaco de la loma donde &aba estado el ,ineteL estaba a!u para asegurarse de !ue, pasara lo !ue pasase, no salieras vivo de esta colina. L/rrug el entrece,o y Langley se imagin las con,eturas !ue estaran desfilando por su cabe"aL. J ra NottageK LNo lo s%. No &e podido verlo bien. 1a 0edelia dio un paso adelante. LJ$or !u% !uieren matarlo, lord LangleyK /parte de las ra"ones obvias. Lord 1&rossell, !ue &aba actuado como padrino, solt una risotada. L$or lo !ue s% Lcontest LangleyL. *, me,or dic&o, por lo !ue saba. LJ$or lo !ue sabaK J s !ue est usted mal de la cabe"a, se+or moK $or!ue empie"o a pensar !ue le falta un tornillo Linsisti ta 0edelia como slo ella era capa" de &acerlo. L2ubo un tiempo en !ue &abra estado de acuerdo con usted L le di,o %lL. Her, &ace cosa de tres a+os me atacaron en $ars. Me golpearon por la espalda. )uando me despert% en la prisin de /bbaye, apenas saba !ui%n era, y muc&o menos dnde estaba. 1ard% casi un a+o en empe"ar a recordar algo. LMir a MinervaL. Sui%n era, por e,emplo, y !u% &aca en $ars. LMene la cabe"aL. $ero en cuanto a lo !ue ocurri antes, a por !u% alguien !uera matarme... $or ms !ue lo intento, slo consigo recordar imgenes borrosas, fragmentos. L4e modo !ue a tus enemigos no les basta con !ue &ayas perdido la memoria Lse+al Minerva con los bra"os en ,arrasL. Siguen !ueriendo acabar contigo. LMse es el !uid de la cuestin, milady Lterci lord /ndreDL.

Slo los !ue estamos a!u sabemos !ue lord Langley no recuerda los &ec&os !ue pueden causar la ruina de sir 0asil y tambi%n, a lo !ue parece, de Neville Nottage. $or!ue eso es lo !ue sospec&amos: !ue sir 0asil 0roDnett es el cerebro !ue se esconde tras una serie de fec&oras !ue podran des&onrar a -nglaterra, y peor a(n, dar al traste con la precaria pa" europea. nfurecer a muc&os de nuestros aliados. L/liados !ue necesitaremos en los meses pr>imos Lagreg )&udleyL. Sobre todo a&ora !ue se rumorea !ue Napolen &a escapado y est organi"ando de nuevo su e,%rcito. LJSir 0asilK JSuieren decir !ue creen !ue 0roDnie se encuentra detrs de una gran conspiracin Ldi,o ta 0edelia con sorna L. Lord /ndreD, no me e>tra+a !ue su madre no &able de usted. O)ual!uiera dira !ue 0roDnie &a robado todas las ,oyas de la corona de uropaP ?odas las jo%as de la !orona/// /!uellas palabras apresuradas encendieron algo en su memoria. 3 por cmo se agrandaron los o,os de Minerva, parecieron darle una idea tambi%n a ella. L$i%nsalo, Langley Ldi,oL. La llegada de las tatas. Las ranuras en los marcos de los cuadros. Lady 0roDnett en el teatro... L =ue enumerando las pruebas con los dedos como una ni+a entusiasmadaL. l terciopelo !ue encontramos en Langley 2ouse. l estuc&e !ue contiene los diamantes Sterling tambi%n est forrado as. LO$or el amor de 4ios, tienes ra"nP Le>clam %lL. OIoyasP staban robando ,oyas y envindolas a -nglaterra escondidas en mis colecciones de arte. Los miraron todos estupefactos. Langley sonri a Minerva. LMilady, es usted ms lista !ue el &ambre. LMe alegra &aber podido ayudar Lrepuso ella con una sonrisa. LJIoyas, dicenK Lpregunt lord 1&rossellL. /noc&e la condesa no paraba de &ablar de sus perlas desaparecidas y de los rubes !ue &aba perdido la du!uesa. LMir a los demsL. Me temo !ue &aba bebido demasiado. LSe rasc la cabe"aL. 3 creo !ue yo tambi%n, por!ue me parece !ue le promet comprarle otras perlas. L/& lo tienen Ldi,o ta 0edelia triunfalmente, sonriendo a su sobrina de ore,a a ore,aL. /&ora vayan a arrestarlos a todos y nosotras podremos irnos a casa y poner fin a este disparate. L$or desgracia, !uerida Lrepuso )&udleyL, no tenemos pruebas suficientes, slo nuestras sospec&as y la e>celente teora de

lady Standon. LO$ues entrad en el =oreign *ffice y buscadlasP Le>clam 0edelia. LNo estn all Lle di,o Langley. LO*&, sers necioP Le>clam Minerva, meneando un dedoL. /ll es donde fuiste anoc&e, JverdadK / entrar en el... Se detuvo y respir &ondo como si no !uisiera acabar la frase. LMinerva, vamos a tener !ue limar un poco tu discrecin L coment Langley. LS, supongo Ldi,o ella, compungidaL. 4ebera aprender a no &ablar a destiempo. LSonri y a+adiL: $ero todava no. L Holvi%ndose a lord /ndreD y lord )&udley preguntL. JSu% &acemos a&oraK Ms !ue preguntarlo, e>igi saberlo. Lo orden. LLa tropa de lord /ndreD est siguiendo a nuestro asesino... L/ Nottage Lpuntuali" Minerva. LS, si insiste, a Nottage Ldi,o )&udley, eno,ado por la correccinL. Luego, cuando &aya informado a sir 0asil, lo cual &ar sin duda alguna, lo atraparemos y &aremos !ue lo encarcelen acusado de asesinato. Minerva no pareca muy convencida. LJ)mo piensan acusarlo de asesinato cuando la vctima recibi un disparo en un duelo con otro &ombreK Lord )&udley volvi a resoplar, eno,ado. L1engo un amigo en 0oD Street !ue me debe un favor. Mantendr encerrado a ese tipo donde nadie pueda encontrarlo. 3 entre tanto... L l vi"conde cogi la mano de su esposa y se la llev a los labiosL. /& entras t(, !uerida. 1ienes !ue volver a la ciudad... 1a 0edelia sonri, encantada. LJ3 &acer lo !ue me,or se me daK LS, e>actamente Lle di,o )&udleyL. )ontar a los cuatro vientos lo sucedido esta ma+ana. Lamentarte ante todo a!uel !ue !uiera orte de !ue yo &e &uido al )ontinente y lord Langley est... LMuerto. )adver. 1ristemente fallecido La+adi LangleyL. 3 de,e claro !ue me port% como un valiente al enfrentarme a la c%lebre puntera de su marido. LJ)onvertirlo en un &%roeK Lbuf ellaL. O)omo si se mereciera ese &onor, el muy sinvergVen"aP L$or!ue tengo una oferta !ue &acerle Lle di,o %lL, en privado. L)uidado, lord Langley, o le pego de verdad un tiro Ldi,o

)&udley. 0edelia dio unos to!ues a su marido en el &ombro. L3o no soy una cual!uiera, se+or. 4eberas &ab%rtelo pensado me,or &ace a+os, antes de casarte con esa Susana Sullivan. L)rea !ue &abamos !uedado en no &ablar de nuestros anteriores matrimonios Lreplic )&udley. 1a 0edelia arrug el ce+o, pero no di,o nada ms. Se arrodill ,unto a Langley para !ue le susurrara su oferta al odo. Se !ued callada un momento y su boca se distendi a continuacin en una enorme sonrisa. /l levantarse con ayuda de )&udley le di,o a Langley: LNo !uedar ni un o,o seco en todo Londres, milord. )uando acabe, se preguntarn por !u% no lo &an elevado a la santidad. $ara seguir con el enga+o, los padrinos acarrearon a Langley &asta el carrua,e como si estuviera en peligro de muerte. )&udley se despidi de su esposa con un beso y se ale, a caballo, &acia la carretera de 4over. Minerva, en cambio, se !ued all un momento, intentando aclarar sus ideas y ordenar los detalles. /l ec&ar una o,eada al lugar desde el !ue &aba disparado a!uel &ombre, intent despe,ar los pensamientos !ue la acuciaban. JSu% &aba dic&o )&udleyK Sue &aba sido un disparo e>celente. JLo &abra efectuado un agente del =oreign *fficeK J* !ui"s un asesino a sueldoK 1al ve" s. No poda sacudirse, sin embargo, otra sospec&a: !ue la persona !ue &aba efectuado a!uel disparo fuera otra. Tn e> oficial del ,%rcito, por e,emplo. $ero J!u% ganaba Aerald /dlington intentando matar a lord LangleyK /pret los labios y mir a Langley mientras los pensamientos se sucedan vertiginosamente dentro de su cabe"a. J$ara presionarla, !ui"K J$or los diamantes SterlingK Sin duda. /s no tendra !ue esperar a su supuesta boda para conseguir su dinero. $oda cumplir su amena"a de llevarse los diamantes y largarse. J$oda &aber sido Aerald el individuo de la otra noc&e, escondido ba,o un gabn y un sombrero bien calado sobre la frenteK ra, desde luego, de la misma estatura y comple>in !ue %l...

3 &aba estado en el teatro, la &aba amena"ado... /&, Jpor !u% no lo &aba pensado antesK 3 en caso de !ue fuera cierto !ue lord /ndreD se dispona a capturarlo y resultara ser Aerald, sin duda /dlington la delatara si crea !ue con ello poda conseguir su libertad. Minerva se estremeci. Slo le !uedaba confiar en !ue no &ubiera sido a!uel bribn. LJ*curre algoK Lpregunt Langley desde dentro del carrua,e L. sts muy plida a&, con ese fro. lla neg con la cabe"a. LNo, no es nada Lcontest. Subi al carrua,e y se sent ,unto a %l. /l menos, confiaba en !ue no fuera nada. La noticia del duelo pareca &ab%rseles adelantado cuando llegaron a la casa de 0roo@ Street. =uera se &aba congregado una multitud, y dentro las EtatasF esperaban en fila en el vestbulo. l lacayo de 1as&a y un par de sirvientes de la casa de enfrente ayudaron a trasladar al barn &erido a la &abitacin de Minerva. Minerva no supo cmo lo consigui, pero Langley casi la &i"o creer !ue estaba en su lec&o de muerte. /dems de tener la camisa manc&ada de sangre, gema y se !ue,aba con cada meneo, y se aferraba a su mano como si fuera su salvacin. )uando la du!-essa lo vio, cay de rodillas al estilo italiano, gimiendo y llorando. 1as&a le dio unas palmaditas en el &ombro y se mantuvo tan tiesa y erguida como un pino solitario, aun!ue las lgrimas brillaban en sus me,illas. 0rigid se aferr a =nuddles, mientras lord 1&rossell le pasaba el bra"o por los &ombros. L st muy mal Lmascull 1&rossellL. Muy mal. No pasar de esta noc&e, creo yo. s una pena. Tna verdadera pena. Iamilla supervis el traslado con un pa+uelo apretado contra los labios, pero sus o,os pintados de @o&l no desvelaban nada. Minerva sigui la camilla escalera arriba y cuando lleg al descansillo mir atrs y descubri !ue slo la margravina pareca impert%rrita, como si no pudiera creer nada de a!uello. /l menos, &asta !ue viera a Langley e>&alar su (ltimo aliento. LJNecesita algo, !uerida lady StandonK Lpregunt tata 2elga,

pareciendo casi sinceraL. $odramos turnarnos para velarlo con usted. Minerva sofoc el escalofro !ue recorri su espalda al or su ofrecimiento y neg con la cabe"a. L)reo !ue es me,or !ue est% tran!uilo y en pa" &asta... &asta... Sus palabras &icieron sollo"ar a la !ontessa a(n ms fuerte, y sus lamentos animaron a ta 0edelia a dar comien"o al siguiente acto de la trama. LHamos, vamos, el pobre necesita pa" y tran!uilidad. )reo !ue ser me,or !ue se refugien todas en 2ollindra@e 2ouse. st en la calle de al lado. /un!ue slo sea para de,ar a lady Standon estas (ltimas &oras... LS, s Lasinti enseguida IamillaL. /!u ya no &acemos nada. 1as&a tambi%n asinti y ayud a Lucia a levantarse mientras 1&rossell conduca a 0rigid a la calle. Slo se !ued la margravina, esperando a !ue ba,ara el lacayo de 1as&a. LJ st muy mal&eridoK Lpregunt. L1odava tiene la bala dentro. /un!ue pudieran sacarla, la operacin lo matara. La margravina se llev el pa+uelo a los labios e inclin la cabe"a, aparentemente tan apenada como Lucia. J* acaso estaba sonriendoK, se pregunt Minerva al ec&ar una (ltima mirada a escondidas por encima de la barandilla. LJSe &an ido todasK Lpregunt Langley. LS Ldi,o Minerva, mirando &acia atrs mientras cerraba la puertaL. $or lo visto, estando t( al borde de la muerte tienen menos oportunidades de encontrar sus ,oyas perdidas. LNo subestimes su ter!uedad Lcontest LangleyL. Las gemas e,ercen un influ,o poderoso sobre sus due+os. LS, en efecto Lconvino ella. /bri la ca,a !ue contena los diamantes Sterling y los levant ante ella. LJ stamos completamente solosK Lin!uiri Langley con una sonrisa traviesa en los labios. LS. Ml movi las ce,as y dio unas palmadas a su lado, sobre la cama. Minerva sofoc la risa. LJNo temes morir de agotamiento, en tu estadoK

LSlo si me &aces esperar Lreplic %l. L$uede !ue te mate yo misma. Me tenas loca de preocupacin. LJ4e verasK LS. )ru" los bra"os y lo mir con enfado. LJ$or !u%K LJ1engo !ue contestar a eso, LangleyK LS LrespondiL. $ero si lo prefieres, puedes demostrarme lo preocupada !ue estabas Ldi,o y palme otra ve" la cama, a su lado. LSigo guardndote rencor. JNo te preocupa en absoluto !ue te li!uideK Lpregunt mientras se acercaba lentamente a la cama y caa en sus bra"os abiertos. L so es lo !ue lo &ace tan divertido Lmurmur %l antes de apoderarse de sus labios.

4ap'tulo 15 ETn e> amante es como un perro !ue muerde. Nunca creas !ue slo por!ue &a dormido en tu cama y en alg(n momento estuvo enamorado de ti no va a arrancarte la mano a la menor provocacin.F )onse,o dado a =elicity Langley por su tata 0rigid

Si no de,as de dar vueltas, yo misma te pegar% un tiro Lle di,o Minerva a Langley, !ue sigui pasendose delante de la c&imenea a pesar de su advertenciaL. Se supone !ue ests al borde de la muerte. Se &aban refugiado en su &abitacin y en la casa slo !uedaba el personal de confian"a: la se+ora 2utc&inson, su &i,a Mary y /gnes, por supuesto. /l se+or Mudgett lo &aban mandado a asegurarse de !ue las EtatasF se instalaban cmodamente en 2ollindra@e 2ouse, y a encararse con Staines si el mayordomo del du!ue protestaba. La casa tan silenciosa, era desasosegante en s misma. LMorir% si no encuentro el modo de destapar la verdad sobre 0roDnie y sus compinc&es. Langley se detuvo, mir el feo cuadro !ue colgaba sobre la cama e &i"o una mueca al verlo torcido. JLe recordaba acaso su propia locuraK, se pregunt Minerva. LLangley, J!u% estaras &aciendo a&ora si no tuvieras !ue enfrentarte a este contratiempoK L3o dira !ue es ms !ue un contratiempo Lre"ong %l. LS, me &a parecido ms diplomtico preguntarte !u% &aras si no estuvieras en peligro de caer en la ms absoluta des&onra !ue preguntarte !u% piensas ponerte para el ,uicio. Ml se par y Minerva pens por un momento !ue iba a estallar de furia, pero lo !ue ocurri fue !ue sus o,os recuperaron de pronto su alegra. LNo creo !ue vayan a molestarse en ,u"garme. lla sonri y se levant. )ru" la &abitacin, busc deba,o de su cama y sac un atlas de gran tama+o. Lo puso sobre la cama y dio unas palmaditas sobre el colc&n, a su lado. LHen, vamos a tramar nuestra &uida. LJNuestraK LNo pienso !uedarme a!u para !ue me interroguen. Me

arriesgo a !ue me manden vete t( a saber dnde slo por culpa de nuestro falso compromiso. Si vas a escapar, me voy contigo. 2o,e el atlas y puso un dedo sobre un lugar. L res una mandona Lrepuso Langley al sentarse y mirar el sitio !ue &aba marcadoL. No, eso no nos sirve La+adi, sacudiendo la cabe"a. LJ/bisiniaK J$or !u% noK Suena maravillosamente e>tico. L2ace muc&o calor y est lleno de bic&os espantosos, algunos del tama+o de tu pulgar. Minerva arrug las ce,as y apart rpidamente el dedo. L ntonces dime adnde iramos. so &i"o Langley durante la &ora siguiente: pasando los dedos por las pginas, la deleit con &istorias acerca de todos los lugares !ue &aba visto, muc&as de las cuales eran, dedu,o Minerva, rocambolescas e>ageraciones. L3 apuesto a !ue el sultn me concedera asilo, nos dara una buena casa y &asta mi propio &ar%n. LOTn &ar%nP Lprotest ella. LS, es lo !ue se espera Lrepuso Langley con una sonrisa mientras se recostaba con las manos detrs de la cabe"a. Minerva le lan" un co,n. L4e eso nada. JNo &as tenido suficiente con pasar la (ltima semana en este &ar%nK Ml solt un bufido. LNo me refera a !ue pensara llenarlo. )reo !ue contigo estara bastante ocupado durante un tiempo. L)on!ue s, Je&K L*&, s Lrepuso y, apartando el libro, la estrec& entre sus bra"os. Minerva protest un poco, pero slo un poco, pues en cuanto sus labios comen"aron a ro"arle el cuello, su enfado se desvaneci. L$asaramos las noc&es &aciendo el amor en el ,ardn entre el tintineo musical de las fuentes y canteros de flores !ue t( eclipsaras con tu belle"a. LNo eres ms !ue un libertino encantador, Langley Lcontest Minerva. LLo de libertino se acab Lprometi %l antes de besarla apasionadamente. $ero su escarceo no dur muc&o, por!ue un instante despu%s son estrepitosamente el timbre de la puerta principal.

LO1u taP Lrefunfu+ LangleyL. J s !ue esa mu,er no tiene nada me,or !ue &acerK Minerva neg con la cabe"a y se levant de la cama. LNo, no es ta 0edelia. LSe detuvo un segundo y mir alarmada a Langley al or !ue la puerta de la calle se abra c&irriando L. OSanto cielo, estn entrandoP Lsusurr. Se fue derec&a a la mesilla de noc&e y sac del ca,n la pistola de 1&omasBCilliam. Langley e>tendi la mano. L4mela Lle di,o. LNo. 3 no &agas ruido. Se supone !ue ests a las puertas de la muerte. /dems, nadie va a pensar !ue voy armada. Se acerc a la puerta del dormitorio y la abri con cuidado. )&irri, claro, pero aun as oy !ue varias personas discutan en vo" ba,a en el vestbulo. Se acerc despacio a la barandilla y comprob con fastidio !ue Langley la segua. LSe supone !ue te ests muriendo. LNo voy a permitir !ue ba,es t(. LNo es eso lo !ue voy a &acer. L so me tema. Minerva apunt cuidadosamente con la pistola por encima de la barandilla antes de asomar la nari". LO$or 4ios, lady StandonP Le>clam con sobresalto una vo"L. J s !ue siempre tiene !ue estar apuntndome con esa maldita pistolaK LJLord )liftonK Lpregunt ella. LMinerva, !uerida, J!u% est pasando a!uK LLucy Sterling, la flamante lady )lifton, pas ,unto a su marido sin pensar en la pistola cargada !ue le apuntabaL. /parta eso, me temo !ue a )lifton le da pavor. LMir por encima del &ombro de MinervaL. JLos veis, )liftonK *s di,e a linor y a ti !ue lord Langley no poda estar tan grave como dice todo el mundo. Luego apart la mirada de la cara ce+uda de Langley y repar en el desali+ado aspecto de Minerva. L3 sepa usted, se+or mo, !ue si slo est tonteando con mi amiga, la noticia de su muerte !ui"s acabe siendo cierta. 1ardaron slo unos minutos en aclarar la situacin a los tres reci%n llegados. Minerva y Lucy se acomodaron en el comedor,

Langley dio un fuerte apretn de manos a )lifton y le indic con un gesto !ue lo acompa+ara a la cocina. Gesult !ue el conde traa noticias de lord /ndreD. Mientras tanto, linor Sterling, la du!uesa de $ar@erton, se &aba ido derec&a a la cocina y suba en esos momentos de la guarida de la se+ora 2utc&inson cargada con la bande,a del t%. L3a sab%is lo !ue &abra tardado si nos &ubi%ramos atrevido a pedrselo a ella Lcoment riendo cuando de, la bande,a sobre la mesa y comen" a servir el t% a sus amigas. Minerva &aba escogido a propsito el comedor por!ue no !uera !ue las vieran en el saln delantero, no fuera a ser !ue alguna vie,a cotilla llegara a la conclusin de !ue Ela pobre lady StandonF estaba recibiendo visitas. LJSu% estis &aciendo a!u las dosK Lpregunt. L2emos venido a ec&ar una mano Lrespondi Lucy. LNo faltaba ms La+adi linor mientras pasaba el plato de los panecillos. LNo deberais &aber venido, esto ya no es como antes. )omo cuando &aban vivido las tres ,untas en la casa y Minerva las &aba ayudado a con!uistar a sus almas gemelas. Mir a sus amigas. / decir verdad, si &aba dos mu,eres capaces de ayudarla a salvar a Langley, eran linor y Lucy. Lucy sonri. LS, por fin ests entrando en ra"n. Nosotras podemos ayudar, y sospec&o !ue nos necesitas. LJSu% &ab%is odoK Lin!uiri Minerva. LLa situacin no es buena Le>plic Lucy ba,ando la vo"L. l &ombre !ue dispar a lord Langley &a escapado. LONoP Le>clam MinervaL. $ero si lord /ndreD y lord )&udley parecan convencidos de !ue... LS, lo estaban. $ero ese su,eto es muc&o ms peligroso de lo !ue sospec&aban. 2a matado al agente !ue intent apresarlo. Minerva se ec& &acia atrs y su ta"a de t% tintine sobre el platillo. ra una noticia espantosa. LJ)mo lo sabesK Lucy se encogi de &ombros. LLord /ndreD se present en casa no &ace ni una &ora y puede !ue yo &aya estado... LJ scuc&ando a escondidasK L linor c&as!ue la lenguaL. Lucy Sterling, a&ora eres condesa. 3 una condesa como es debido no

fisgonea por a&. Sonri y se rieron las tres, pues saban !ue Lucy no sera ,ams una condesa corriente, ni como es debido. $ronto, sin embargo, volvieron a ponerse serias, pues Minerva solt un suspiro. LJ)mo se las va a arreglar para !ue ese tal 0roDnie confieseK LJ0roDnieK Lpregunt linorL. J1e refieres a sir 0asil 0roDnettK LS Lcontest Minerva. L0ueno, est en la lista de invitados de la fiesta !ue vamos a dar esta noc&e. LLas mir a ambas levantando las ce,asL. La fiesta para celebrar nuestro matrimonio, a la !ue ambas estis invitadas. LO linor, !uerida, lo &aba olvidadoP Lconfes Minerva. 2aban pasado tantas cosas esos (ltimos das !ue se &aba olvidado por completo de su agenda social. L ntonces, Jsir 0asil estar all esta noc&eK Lpregunt Lucy, y a sus amigas les e>tra+ su e>presin misteriosa. LS Lcontest linorL. Ha a estar todo el mundo. $ar@erton rara ve" da una fiesta, as !ue nadie !uiere perd%rsela, y menos a(n un advenedi"o como sir 0asil, por!ue tambi%n vendr el primer ministro. Lucy sonri. L ntonces s% e>actamente lo !ue tenemos !ue &acer. LJLo !ue tenemos !ue &acerK LMinerva sacudi la cabe"a con ve&emenciaL. No, no puedo permitir !ue os metis en este lo. linor se encogi de &ombros. L$ues intenta detenernos. LMinerva Sterling, no te !ueda otro remedio Lle di,o Lucy, y gui+ un o,o a linorL. $or!ue si no de,as !ue te ayudemos, le dir% a =elicity !ue &as tenido sus diamantes todo este tiempo. /ba,o, en la cocina, Langley se acomod en su taburete. LJ2a escapadoK Las noticias de Lucy &aban llegado velo"mente a la cocina a trav%s del montaplatos. LMaldita sea, esperaba poder decrtelo antes de !ue lo &iciera mi mu,er Lrespondi )liftonL. $ues s. Lord /ndreD se pas por casa &ace una &ora escasa. $ens !ue a nadie le e>tra+ara !ue Lucy viniera a ver a Minerva.

LJ2a matado al agenteK / Langley se le &aba &elado la sangre en las venas. )lifton &i"o un gesto de asentimiento. LMe cuesta creer !ue sea Nottage La+adi Langley, empu,ando &acia atrs su taburete. L)uando regres de $ars, despu%s de !ue se informara de tu desaparicin, estaba muy cambiado. L)lifton mir el montaplatosL. )reo !ue aprendi muc&o de ti, aparte de a redactar informes. L3o nunca &e asesinado a nadie Lreplic Langley. LNo, pero siempre se te &a considerado uno de los agentes ms escurridi"os. Langley acept a!uello como un cumplido, aun!ue en ese momento &abra deseado ser tan implacable como Nottage para adivinar cul sera el paso siguiente de su antiguo secretario. /ntes de !ue perdiera la vida alguien ms. L1e agrade"co !ue &ayas venido, )lifton, no me malinterpretes, pero o,al lord /ndreD no te &ubiera implicado en esto. )lifton se endere". L llyson era el padre de Lucy. No pienso permitir !ue ensucien su nombre. Ni tampoco el tuyo. Ml le dio las gracias con una inclinacin de cabe"a. Luego volvi a ocupar su taburete. -ba a decir algo, pero )lifton se llev un dedo a los labios e inclin la cabe"a &acia el &ueco del montaplatos. LJSu% demonios estn tramandoK Lsusurr Langley. L)ono"co a mi mu,er, estarn ideando alg(n plan estrafalario. LSue me a&or!uen si permito !ue Minerva se meta ms en este asunto Ldeclar Langley. $ero cuando acabaron de escuc&ar a Lucy e>poner un plan tan meticuloso y astuto como solan serlo los de su padre, )lifton se volvi &acia su vie,o amigo y sonri. L$uede !ue funcione. Langley neg con la cabe"a. LNo pienso permitir !ue Minerva se meta en esa ratonera. 2oy &a muerto un &ombre por culpa de esta locura. No voy a consentir !ue... Ni si!uiera se atrevi a decirlo en vo" alta. L so es lo me,or de todo Lcontest )lifton y, recostndose, tom un trago de brandy y tosi un poco, pues se &aban servido una buena dosis de la provisin particular de la se+ora 2utc&inson, !ue lo compraba en una destilera de Seven 4ials.

)on un brandy as podran &aberse limpiado las cloacas de $ars. LSue no de,aremos !ue lo lleven a cabo Lconcluy )liftonL. Minerva puede &acer de cebo, pero no llegar a acercarse a 0roDnie. staremos todos cerca para !ue sus te,emane,es acaben a&. 3 luego tenderemos nuestra propia trampa. $ero desde el rincn de la cocina les lleg una respuesta !ue los de, de piedra. LNo vayan a pensarse ustedes !ue mis c&icas no valen para eso Ldi,o la se+ora 2utc&inson meneando una mano con ademn de borrac&aL. 4%,enlas !ue lo &agan ellas. 1ienen agallas, esas tres. Se las arreglarn perfectamente sin !ue los &ombres vayan a meter las narices. $ero Langley no tena intencin de permitir !ue Minerva se inmiscuyera en sus asuntos. No, si corra peligro su vida. Muc&o despu%s de !ue se marc&aran Lucy, )lifton y linor, Minerva subi la bande,a de la cena con manos temblorosas. No saba si podra llevar a cabo su plan, pero el futuro de Langley, y !ui"s incluso el suyo, dependa de ello. l futuro de los dos. Ml, naturalmente, no &aba dic&o ni una sola palabra de !ue pudieran seguir ,untos una ve" !ue consiguiera limpiar su nombre, y esa misma tarde, a pesar de los via,es maravillosos y las e>ticas aventuras de los !ue &aban &ablado, no &aba dado muestras de !ue todo a!uello fuera para %l otra cosa !ue un pasatiempo. Minerva, en cual!uier caso, saba lo !ue tena !ue &acer. )onseguir !ue se bebiera el vino y luego escabullirse. linor ya le &aba enviado un vestido, el escandaloso vestido escarlata !ue &aba comprado en $etticoat Lane, y /gnes lo estaba preparando aba,o, en la salita de ma+ana. L/!u est la cena Ldi,o al abrir la puerta de su dormitorio. Se llev una sorpresa al ver !ue Langley no estaba sentado ,unto al velador de la c&imenea, sino en la cama. L stupendo, me muero de &ambre Lcoment, y movi las ce,as provocativamente. L$ara estar muri%ndote, demuestras una energa asombrosa. LJ3 por !u% te e>tra+aK Lbrome %lL. 1( me devuelves a la vida cada ve" !ue entras en la &abitacin.

$ara demostrrselo, apart la sbana y de, al descubierto su cuerpo desnudo. 3 tal y como &aba dic&o, pareca alegrarse de verla. LLangley, %ste no es momento Lcontest Minerva, y dese !ue su cuerpo no se acalorara tanto cuando lo miraba. Santo 4ios, era endiabladamente guapo. LHen a la cama, Minerva Lla llam %l. L$rimero deberamos cenar, mientras la cena est caliente L arguy ella, aun!ue &asta a ella misma su respuesta le son for"ada, pues sus entra+as ya &aban empe"ado a tensarse y espon,arse. E4istrelo y &a" !ue se beba el vinoF, le &aba aconse,ado Lucy. 0ueno, &acer el amor daba muc&a sed, se di,o. 3 !uedaba todava &ora y media larga para !ue el carrua,e de linor fuera a recogerla. LLangley... Lprotest desmayadamente mientras cru"aba la &abitacin y se acercaba a la camaL. res incorregible. La agarr y la &i"o tumbarse en la cama, encima de %l. L$refiero !ue me digas !ue soy insaciable, deseable, irresistible. Minerva se ri y de, !ue le subiera el vestido y desnudara sus piernas, y !ue a continuacin e>plorara su cuerpo con las manos al tiempo !ue se apoderaba de su boca y acallaba con un beso sus protestas. /part su ropa interior y comen" a tocarla, a acariciarla, &asta !ue la &i"o ,adear con lu,uria apasionada. Le &aba sacado el vestido por la cabe"a y Minerva estaba a&ora en camisa, pero Langley no se conform con eso y desnud sus pec&os para lamerlos y c&uparlos &asta !ue sus pe"ones se endurecieron. LJ)mo me &aces estoK L,ade, embriagada por el deseo !ue recorra sus miembros. L1( me empu,as a ello Lcontest %lL. 1e deseo como no &aba deseado nunca a una mu,er. Me e>cito slo con verte entrar en la &abitacin. L$ero si siempre estamos discutiendo Lreplic ella en broma, y comen" a tocar y a acariciar su miembro. Langley gimi, la levant por las caderas y la &i"o sentarse sobre su miembro erecto. L5mame, Minerva. 5mame. Minerva se desli" sobre %l y e>periment la deliciosa sensacin de !ue la llenaba por entero. *lvidando cuanto tena !ue &acer esa oscura noc&e, se entreg

a la dic&a de &acer el amor con %l. Lo cabalg lentamente al principio, provocando a Langley tanto como se provocaba a s misma. Luego, poco a poco, el ritmo se &i"o ms rpido, ms ansioso, a medida !ue ambos fueron cediendo a sus deseos. Minerva se sinti lu,uriosa y apasionada mientras se mova sobre %l, desli"ndose &acia adelante y &acia atrs a lo largo de su verga dura !ue la e>citaba, !ue la conduca &acia un radiante amanecer. 0a,o ella, Langley gru+a roncamente de deseo, como un lobo llamando a su pare,a. Levant el cuerpo y Minerva sinti !ue cobraba vida dentro de ella. Sus salva,es y profundas embestidas la llevaron &acia el borde del abismo a un ritmo fren%tico. LOMinervaP L,ade %lL. O4ios, MinervaP lla gimi y sigui cabalgndolo mientras las oleadas del placer la embargaban una tras otra, de,ndola agotada y satisfec&a. Se derrumb en sus bra"os y sinti ,unto al odo el martilleo desbocado de su cora"n. Langley acarici su pelo y le susurr palabras de amor y promesas para ms tarde, la abra" clidamente, como si sus bra"os fueran un puerto seguro en el !ue guarecerse de todo a!uello !ue acec&aba en la noc&e. 4e todo lo !ue amena"aba con destruirlo. 3 durante un rato Minerva se !ued all, de,ndose persuadir por %l de !ue cada noc&e sera como a!u%lla, &asta !ue se !ued callado y !uieto. Se &aba dormido. No se &aba bebido el vino, pero !ui" fuera me,or as, pues estaba profundamente dormido y ella no tendra !ue sentirse culpable por &aberlo enga+ado. ntonces oy !ue un carrua,e paraba fuera. L3 ser siempre as Lsusurr al ba,arse de la cama con sigilo y taparlo con la colc&a. Se puso el vestido, cogi sus botas y se acerc a la puerta. )omo previamente &aba tomado la precaucin de engrasar las bisagras ella misma, cerr la puerta sin &acer ruido, luego le ec& la llave y se la llev. 0a, las escaleras y sali a la calle a oscuras, donde /gnes ya la estaba esperando, montada en el carrua,e, para ayudarla a cambiarse. Langley aguard &asta !ue oy ale,arse el carrua,e. 4espu%s, se levant de un salto. $ero al llegar a la puerta y descubrir !ue Minerva

lo &aba encerrado con llave, su enfado fue may(sculo. La cerradura era sencilla y no le costara muc&o abrirla, se di,o mientras agarraba su bota y &urgaba en el bolsillo oculto dentro de ella, pero a!uello iba a retrasarlo ms de lo conveniente. 1ena !ue alcan"ar a Minerva antes de !ue se metiera en la trampa con 0roDnie y Nottage, sobre todo si su antiguo secretario estaba dispuesto a matar para conservar la libertad y el botn !ue &aba ganado sirvi%ndose de malas artes. )lifton pensaba &acer lo mismo con Lucy y &aba prometido dar las mismas instrucciones al du!ue de $ar@erton, el marido de linor. Lo (ltimo !ue !uera Langley era !ue alguna de las tres e> viudas Standon se metiera de lleno en una pelea, por ms agallas !ue tuvieran todas ellas. Airando un par de veces la gan"(a consigui abrir la puerta. Sonri al ponerse en pie. 3 de pronto se encontr con una pistola delante de las narices. Mir a la dama !ue la sostena. L$or el amor de 4ios, mu,er, no tengo tiempo para esto. L)laro !ue lo tienes, cari+o. J3 por !u% te sorprende vermeK 1enas !ue saber !ue rara ve" renuncio a lo !ue es mo. Minerva no tard en llegar a $ar@erton 2ouse. /gnes, !ue no &aba parado de refunfu+ar !ue,ndose de a!uel e>tra+o vestidor, &aba logrado acicalar a su se+ora sin olvidar ponerle los diamantes Sterling. )uando Minerva se ape del carrua,e, todo el mundo se volvi para mirarla, como linor y Lucy le &aban asegurado !ue ocurrira. L s slo por el vestido y los diamantes Ldi,o entre dientes al subir la escalinata con la cabe"a bien alta, a pesar de las e>clamaciones de sorpresa y los murmullos !ue oa a su paso. LNo crea !ue fuera a salir... LO sta noc&e noP LOSu% vergVen"aP LJSui%n iba a pensar !ue...K S, ciertamente, &abra !uerido decirles Minerva. JSui%n iba a pensar !ue ella, de entre todas las viudas Standon, acabara enamorndose de un renombrado barn y arriesgndolo todo por salvar su reputacinK $or!ue, a decir verdad, los nobles principios de Langley, su idea

de Edarlo todo por su rey y su pasF, le parecan un tanto e>agerados, y a ella slo le importaba ver restablecido su buen nombre. $or!ue lo amaba. Levant un poco ms la nari". /maba a Langley. ra una idea embriagadora. 1an embriagadora como &acer el amor con %l. Ga a ponerse .urioso !on(igo/ S', se respondi a s misma. Se pondr0 .urioso2 pero esto no puede -a!erlo 1l solo/ Ni t; ta(po!o/ Se estremeci y se llev la mano a la garganta, donde brillaban los diamantes Sterling. lla, sin embargo, no estaba sola: poco despu%s de entrar en la casa, primero Lucy y luego linor se le acercaron y entre las tres ultimaron sus planes. L se cerdo est all Ldi,o Lucy ladeando ligeramente la cabe"a. L1a 0edelia dice !ue no es ms !ue un pasmarote Lcoment Minerva al mirar &acia donde se+alaba su amigaL. Tn momento. 3o lo cono"co. Langley nos present la otra noc&e en el teatro. Gecuerdo !ue su esposa iba emperifollada como una nueva rica. LOSu% mu,er tan espantosaP La+adi linorL. 2a llegado envuelta en ,oyas y &a tenido la desfac&ate" de decir !ue las suyas eran aut%nticas, no como las de muc&as otras. LS, y a&ora sabemos a !ui%n pertenecen en realidad, Jno es ciertoK Ldi,o Minerva en vo" ba,a, como si &ablara para s, mientras ec&aba una o,eada a lady 0roDnett. Lucy asinti con la cabe"a y linor sonri y di,o: L4e,ad !ue yo distraiga a lady 0roDnett para !ue Minerva pueda engatusar a sir 0asil con sus encantos. L)on mis encantos. S, ya Lre"ong Minerva. Lucy sacudi la cabe"a. LNo, Minerva, me parece !ue t( &as encontrado el amor, por!ue esta (ltima semana &as florecido. Langley debe de ser magnfico. linor &i"o un gesto de asentimiento. LLo es Lmusit Minerva cuando comen" a avan"ar entre el gento, con la mirada fi,a en sir 0asil mientras linor se llevaba a lady 0roDnett &acia la mesa de los refrigerios. $oni%ndose manos a la obra, pas a su lado como &abra &ec&o una de las EtatasF: gir la cabe"a y le lan" una mirada seductora y

provocativa, &asta !ue %l la mir. LOLady StandonP Lbalbuci, con los o,os como platos por la sorpresa. Minerva se detuvo y lo mir como si no recordara dnde lo &aba visto antes. Luego sonri. L/&, s, sir 0asil, ,ustamente lo estaba buscando. LJ/ mK $ensaba !ue estara usted en casa. )on lord Langley. 2e odo decir !ue est muy grave. L2a muerto Lcontest ella, y se encogi de &ombros con indiferencia mientras contemplaba al gento !ue llenaba el saln de baile. Sir 0asil palideci. LOMuerto, dice ustedP s increble. lla lo mir. LS, increble, en efecto. 4io un paso &acia %l. L$ero est usted a!u... Lbalbuci sir 0asil al tiempo !ue retroceda. /l mirar a su alrededor, se dio cuenta de !ue Minerva lo estaba arrinconando en un entrante de la pared. L)laro, Jdnde iba a estar, si noK 1ena !ue encontrarlo. LJ/ mK Lady Standon, creo !ue el dolor le &a nublado el ,uicio. Sui" tenga por a!u un pariente, o una amiga cercana !ue... Minerva se acerc a %l. LSir 0asil, no necesito a nadie ms !ue a usted. LOSe+oraP sto se est volviendo escandaloso. Lo !ue necesita... LLo !ue necesito es dinero para !ue el ciru,ano no vaya contando por a& !ue no &a sido la bala de )&udley la !ue &a matado a Langley, sino la otra, la !ue dispar su socio. Sir 0asil pareci de pronto al borde del colapso: de, de parpadear y se !ued con la boca abierta. LNo tengo ni idea... lla le clav un dedo en el pec&o. L3o creo !ue sabe perfectamente a !u% me refiero. 3 puesto !ue &a credo conveniente destro"ar mi oportunidad de ser la viuda de Langley y disfrutar de una buena &erencia... por!ue, en serio, sir 0asil, Jno podra &aber esperado para matarlo a !ue me casara con %lK... 2e venido a buscar mi parte del pastel. LJSu !uB!uB!u%K LLo !ue me corresponde en ,usticia Lreplic. Se mir los

guantes y mir luego sus o,os vidriosos y porcinos. LOSe+ora, esto es una locuraP LJSK Lcontest, pensativaL. /ntes de fallecer, Langley se dio cuenta de !ue iba a de,arme en situacin comprometida y escribi un relato bastante detallado acerca de lo !ue estaba &aciendo en $ars previamente a !ue lo atacaran. /!uello consigui captar por completo la atencin de sir 0asil. LNo me cabe duda de !ue al primer ministro le parecer una lectura e>celente, ni de !ue al ?i(es le parecera muy esclarecedor publicarlo, pero me atrevera a decir !ue su confesin tiene otros valores. Sir 0asil trag saliva. 0o!ue, en realidad. L-gnoro a !u% se refiere, se+ora. Minerva saba, sin embargo, !ue estaba mintiendo. /s !ue contest: L/puesto a !ue s lo sabe, aun!ue tambi%n puedo ir a preguntarle a su esposa de dnde &a sacado el collar !ue lleva puesto. )ono"co a una du!uesa italiana a la !ue !ui"s esos rubes le suenen de algo. 3 dudo !ue, siendo descendiente de los 0orgia, est% dispuesta a ser comprensiva al respecto. Sir 0asil comen" a temblar. LS, veo !ue nos entendemos. )uando acabe el pr>imo baile, se reunir conmigo arriba, en la &abitacin del final del pasillo. )omen" a ale,arse, pero %l la agarr del codo. LNo pienso de,ar !ue me c&anta,ee, ni voy a reunirme con usted en ninguna parte. lla se desasi bruscamente y lo mir con altive". L)laro !ue va a reunirse conmigo. 3 se mostrar usted generoso cuando lo &aga, por!ue si mi c&anta,e, como usted lo llama, le parece escandaloso, estoy segura de !ue otras personas me darn una magnfica recompensa. Se+al con la cabe"a &acia la puerta, por la !ue acababa de entrar el primer ministro y acto seguido se ale, con la esperan"a de !ue no la delataran sus rodillas temblorosas. LO2elgaP Ldi,o Langley mientras retroceda, adentrndose de nuevo en la &abitacin de Minerva. L6S!-atzi7 No entiendo por !u% pareces tan sorprendido de verme. L c& una o,eada a la cama revuelta y olfate el aireL. OSu%

mal gusto tienes a&oraP s una lstima !ue no te atra,eran tanto las plebeyas antes de !ue me robaras. LJGobarte, yoK LLangley sacudi la cabe"aL. No s% de !u% ests &ablando. 2aba cosas de las !ue no se acordaba, desde luego, pero se acordara si le &ubiera robado algo a la margravina. $or!ue no poda creer !ue alguna ve" &ubiera sido tan necio. LMis ,oyas, maldito canalla. Me robaste mis ,oyas. Las ,oyas de la corona. LSe acerc a %lL. J$or !u% crees !ue &an venido las otrasK Nos &as robado a todas. 1e &an ido muy bien las cosas estos (ltimos a+os, mientras estabas desaparecido. $ero yo s% a !u% te &as dedicado. Holviste sobre tus pasos y robaste a todos los monarcas !ue te acogieron alguna ve". Langley neg con la cabe"a. OSu% locuraP /!uello era un disparate. L2e estado en la prisin de /bbaye todo este tiempo. LO0a&P Lle espet ellaL. JSui%n si no t( pudo trepar &asta mi alcoba y saber dnde guardaba las ,oyasK OSuiero !ue me devuelvas mis "afirosP Le &abra gustado se+alar !ue &aba al menos media docena de candidatos !ue conocan ntimamente la alcoba de la margravina, al menos !ue %l supiera, pero como era un caballero y ella le estaba apuntando con una pistola, prefiri callrselo. L3o no tengo tus "afiros Lle di,o. LJ1e atreves a negarloK J/ negar !ue robaste las ,oyas de la )orona de /nsbac&K J3 el collar de 1as&a, el !ue le regal la emperatri" )atalinaK J3 las perlas de 0rigid, una sarta !ue en tiempos perteneci a la reina -sabel de -nglaterraK J3 los rubes de Lucia, los rubes de los 0orgiaK L)aramba, se &an llevado una fortuna Lmascull Langley vagamente. 4e pronto le asalt el recuerdo de unas gemas oscuras adornando el cuello de una dama. OLady 0roDnettP 2aba llevado rubes al teatro. L2elga, no &e sido yo. Lo planearon todo para !ue pareciera !ue yo &aba robado vuestras ,oyas. $ero fue mi secretario, Nottage, !uien se las llev. Los o,os de la dama brillaron un instante como si reconociera a!uel nombre. $ero Jera slo esoK J* !ui" no slo conoca a Nottage de

odasK JSe &aba acostado tambi%n con %lK / Langley, !ue conoca el insaciable apetito de la margravina, no le &abra e>tra+ado. $ero, a pesar de a!uel destello de duda, ella sigui en sus trece. LO0a&P Ldi,o con desprecioL. No pienso seguir tragndome tus mentiras, no soy tan tonta. Le acerc ms la pistola y, en lugar de alarmarse, Langley comprendi !ue no &abra modo de ra"onar con ella. n fin, %sa era una de las desventa,as de ser un don,un. Sue, al final, se te acababa el encanto. LNo soy yo !uien cometi esos robos Linsisti, ci+%ndose a la verdadL. 2e vuelto a Londres para demostrarlo. l &ombre al !ue buscas es sir 0asil. stoy a punto de atraparlo, si de,as !ue... LO0astaP L2elga mene la pistola, apuntndoleL. J4nde estn mis "afirosK /ba,o se abri la puerta de la calle y Langley temi por un instante !ue Minerva &ubiera regresado. Segundos despu%s, sin embargo, oy el estruendo de unas botas. Lo !ue no se esperaba era ver aparecer a a!uel individuo en la puerta. LJ l pintorK LJ l !u%K Ltartamude el reci%n llegado. LLe di,o !ue eras el pintor Lrespondi 2elga. LO/&, !u% mentirosilla es mi MaggieP Langley, JnoK 3o soy /dlington. l marido de su prometida. Langley lo mir otra ve". LJ l !u%K L4a igual !ui%n sea Ldi,o 2elga, dando un "apata"o con impaciencia. )laro !ue a la margravina nunca le &aba gustado !ue la conversacin girara en torno a otra mu,er. L2emos venido por los diamantes de lady Standon Le>plic /dlington, y pase la mirada por la &abitacin como si esperara !ue estuvieran por all, a la vista. L ,em Ltosi la margravina, mirndolo con enfado. L3 a por sus "afiros La+adi el &ombre. LNo tengo ninguna de las dos cosas Lles di,o Langley. L$ero sabes dnde esconde ella los diamantes Lrepuso 2elga con una sonrisa maliciosa. LLa verdad es !ue los llevaba puestos cuando se &a ido Ldi,o %lL. /s !ue, a no ser !ue pens%is irrumpir en casa del du!ue de $ar@erton y llevroslos en medio de la fiesta, no &ab%is tenido suerte.

2elga no se lo pens ni dos segundos. L2a"lo Lle di,o a /dlington. LJ2acer !u%K Lbalbuci %l sin de,ar de escudri+ar la &abitacin como si buscara algo de valor. LHe a casa de $ar@erton y dile a lady Standon !ue, si no te da los diamantes, su amado Langley es &ombre muerto. LNo me los dar Ldi,o /dlington. L$ues entonces mtala Lorden 2elga.

4ap'tulo 16 E)uando te enamoras, no es de un nombre, un ttulo o una fortuna si bien todas esas cosas son indispensables, sino del cora"n !ue late dentro.F )onse,o dado a =elicity Langley por su tata Lucia

<l final de la man"ana, en 0roo@ Street, un carrua,e aguardaba en las sombras, entre las farolas de gas. )uando sus ocupantes vieron a /dlington ba,ar los escalones a toda prisa y ec&ar a andar a buen paso, la se+ora arrug la frente. L/& pasa algo raro Lle di,o al &ombre sentado a su lado. L n esa casa siempre est pasando algo raro Lcoment %l. La se+ora asinti con la cabe"a. LNo es solamente !ue mi padre &aya vuelto a Londres, como deca la carta de la se+ora =inc&. L)omen" a apearse, pero su acompa+ante la detuvoL. 1engo !ue llegar al fondo de este asunto L a+adi ella, volviendo la cabe"a. LJ)rees !ue es conveniente !ue vayas solaK $or lo !ue me &as contado sobre tu tata 2elga... lla sonri a su marido. LMe encantara !ue vinieras conmigo, pero armars un escndalo espantoso. 3o puedo entrar y salir sin &acer ruido. Sobre eso no &aba discusin. ra tan sigilosa como un gato. -gual !ue su padre. $ero eso no significaba !ue su marido no fuera a !uedarse cerca, slo por si acaso. $or!ue a veces =elicity cuyo nombre de soltera era Langley era capa" de meterse en sitios en los !ue no se aventuraran ni los mismos ngeles. L4eseadme suerte Lsusurr Minerva cuando la pie"a de baile estaba a punto de acabar. LSuerte Lrespondi linor en vo" ba,a. LNo &ace falta Lrepuso Lucy, estrec&ndole rpidamente la manoL. staremos ,usto detrs de ti. Minerva cru" el saln y se dirigi &acia las escaleras con la mayor tran!uilidad de !ue fue capa".

L se vestido le sienta de maravilla Lcoment Lucy. linor lade la cabe"a y se !ued mirndola. LS, desde luego Lcontest. LJSu% es estoK Se sobresaltaron ambas al or a!uella vo" a su espalda. L)reo !ue son nuestras esposas, tramando alguna de sus conspiraciones Lcontest otra vo" de &ombre. Lucy y linor cru"aron una mirada mientras $ar@erton tomaba la mano de su esposa y el conde de )lifton agarraba a la suya. LJSu% &acesK Lpregunt Lucy, intentando desasirse de su marido. L1e estoy pidiendo !ue bailemos Lcontest %l, y tir de ella &acia el centro del saln. L$ero no me apetece Lrespondi ella, y mir a linor, !ue se &allaba en el mismo apuro. L n serio, $ar@erton, tengo un asunto del !ue ocuparme L estaba diciendo linor. L1onteras Lcontest el du!ueL. Nuestro servicio es el me,or de todo Londres. Se encargar de todo lo !ue &aya !ue &acer. L-ncluso de !ue Minerva no corra ning(n peligro La+adi )lifton. Lucy mir a su marido con sorpresa. LS, lo sabemos Ldi,o %l, pues la conoca lo suficiente para saber !ue ,ams, ni en un milln de a+os, confesara sus ma!uinacionesL. 3 si crees !ue vais a subir a atrapar a sir 0asil en vuestra red, es !ue estis las dos locas. L$ero Minerva no puede &acerlo sola Lprotest linor. LNo va a &acerlo sola Lles asegur )liftonL. Iac@, el &ermano de $ar@erton, y lord Langley estn ya en sus puestos, listos para poner punto y final a este asunto. L2elga, por (ltima ve", yo no te rob% tus ,oyas Lle di,o Langley. lla lo mir con aire burln desde la puerta. LHamos, S!-atzi, J!u% te &ace creer !ue voy a creer tus mentiras por segunda ve"K Langley gru+ y se frot la frente, y en ese momento &abra ,urado !ue oa a alguien subiendo por las escaleras con el sigilo propio de un agente secreto. /migo o enemigo, poco importaba: lo (nico !ue necesitaba era distraer a 2elga lo ,usto para apoderarse de su pistola.

/s pues, procur facilitarle las cosas al reci%n llegado. LHaya, Jy !u% &ay de las mentiras !ue me contaste t(K L pregunt al tiempo !ue se levantaba. 2elga se crisp un tanto. LO3o nunca te mentP O1e !ueraP /&ora fue %l !uien la mir con aire burln. LJMe !uerasK 2iciste !ue me detuvieran para retenerme en tu pas. L$ero, S!-atzi, ibas a de,arme. L ra un diplomtico. 2aba recibido la orden de marc&arme. No tena eleccin. LO0a&P $odras &aber encontrado la manera. LO$ues desde luego no necesitaba tu ayudaP Lle grit Langley. L so son bagatelas Lreplic 2elgaL. $ataletas de c&i!uillo. LOMe acusaste de vender secretos a los francesesP n mi pas, eso es traicin. lla mene la pistola sin de,ar de apuntarle. LGetir% las acusaciones. S, Langley recordaba muy bien lo !ue &aba tenido !ue &acer para !ue las retirara. L)a en desgracia en -nglaterra. ONo creeras los informes !ue tuve !ue redactar para aclarar tus mentirasP 3 posiblemente &aban sido sus embustes impulsados por el despec&o lo !ue &aba dado a sir 0asil y a Nottage la idea de servirse de su e> amante para tenderle una trampa. 4e pronto vio al otro lado de la es!uina una imagen !ue no alcan" a e>plicarse. /l principio pens !ue eran imaginaciones suyas. =ranny... =ranny &aba vuelto de entre los muertos, igual de rubia y con a!uella misma e>presin obstinada en las ce,as. ntonces, sin embargo, su cora"n se &enc&i de orgullo. No, era su =elicity. 2ec&a una mu,er y tan bella como lo &aba sido su madre. 3 armada con un enorme candelabro. )omo %l le &aba ense+ado. LS!-atzi, podramos tener otra ve" todo eso y ms, igual !ue a!uella noc&e en el castillo, cuando bebimos demasiado y te empe+aste en !ue ba,ramos a la armera a... )lanc. La margravina se desplom.

Ni =elicity ni Langley se molestaron en recogerla. L-gnoro !u% &iciste con ella, pero prefiero no saberlo Lcoment =elicity. 4e, el candelabro y se limpi las manos en la falda. 4urante un segundo &ubo entre ellos un tenso silencio cargado de timide". $adre e &i,a, separados durante tanto tiempo. $ero el tiempo de, de importar tan pronto como Langley la estrec& en sus bra"os. LO=elicity, mi !uerida ni+aP L$ap... Lmusit ella, mirando con preocupacin su cara magulladaL. $ensaba... 1ally y yo temamos... LNo importa Ldi,o %l. /lis su cabello rubio, ec&ndolo &acia atrs, y mir con asombro su cara, tan parecida a la de su madreL. 2e vuelto. 3 entonces, como era propio de ella, =elicity fue directa al grano: L sta ma+ana recib una carta insufrible de lady =inc&. JSu% tontera es %sa de !ue ests prometido con Minerva SterlingK s tan ridculo como los rumores sobre tu muerte. 6Miner,a7 Langley agarr la pistola de 2elga y pas por encima de la dama. LJ1ienes a!u tu carrua,eK LS, pero Jadnde vamosK L/ casa de $ar@erton. Minerva est en peligro. =elicity lo mir levantando una ce,a. LJMinervaK JNo lady StandonK JNo mi nueva tata, sino EMinervaFK J n serioK LS, en serio Lrepuso %l, y le dio un rpido beso en la frente. LJ sto tiene algo !ue ver con ese patn al !ue vi salir de a!u &ace unos minutosK LHa detrs de Minerva y sus diamantes. LJSu% diamantesK Lpregunt =elicityL. $ap, ests loco. Minerva no tiene ning(n diamante. LLuego &i"o una pausaL. / no ser !ue se los &ayas regalado t(. LJSu% diamantesK Lpregunt un individuo muy alto desde la puerta. LO/y, 4iosP ste encuentro no est siendo como yo imaginaba. $ap, %ste es mi marido, el du!ue de 2ollindra@e. 1&atc&er, !uerido, %ste es mi padre, lord Langley. L0a, rpidamente las escaleras &acia su carrua,e seguida por su padre y su maridoL. O4iamantes, !u% bobadaP

LJNo se referir a los diamantes SterlingK Lpregunt 1&atc&er L. Iustamente el otro da me estaba preguntando !u% &aba sido de ellos. Langley dio un respingo. $or!ue si sir 0asil no mataba a Minerva esa noc&e, sospec&aba !ue la matara su &i,a: a fin de cuentas, su marido le estaba describiendo ingenuamente las valiossimas gemas !ue eran suyas por derec&o y !ue en ese momento corran peligro de perderse para siempre. /l llegar al final del pasillo, Minerva encontr a sir 0asil de pie en medio de la salita, esperndola. -nclin ligeramente la cabe"a para saludarlo y entr en la &abitacin. $ero vio consternada !ue la puerta se cerraba tras ella, y al volverse se encontr ante un desconocido !ue le cortaba el paso. /un!ue en realidad no era un desconocido. L n el teatro... =ue usted. LLo mir atentamente de la cabe"a a los piesL. 3 &oy, en el duelo. Tsted es Neville Nottage. L s usted ms astuta de la cuenta, lady Standon Lrespondi Nottage, empu,ndola &acia el centro de la sala. L so me &an dic&o Lmascull ella. O/y, 4iosP J ran dosK Sir 0asil no era ms !ue un burcrata, pero a!uel otro individuo... Mir de reo,o su fro y siniestro semblante. /!uel &ombre era un asesino. $ero Lucy y linor llegaran en cual!uier momento y pondran fin a todo a!uello. /un as, tena !ue ganar un poco de tiempo. LS, lo s% todo LafirmL. ra usted el secretario de Langley. ste complot es cosa suya y de sir 0asil: robar a las e> amantes de Langley para &acerle parecer culpable. Ttili"aban sus envos de arte para ocultar su botn. 4e ese modo, si esto sala a la lu", sera su cabe"a la !ue rodara, no la de ustedes. Sir 0asil palideci, pero no di,o nada. LHerdaderamente, es usted tan inteligente como &ermosa, lady Standon Lcontest NottageL. 3 sabe demasiado para seguir viviendo. / lord Langley le &aban gustado a simple vista las tra"as del marido de su &i,a, pero ms a(n se encari+ con su flamante yerno

cuando 1&atc&er condu,o como un loco &asta casa de $ar@erton. Llegaron en un abrir y cerrar de o,os, pero Langley comprob con desaliento !ue no &aban adelantado a /dlington. Lo !ue significaba !ue ya estaba all, o !u% a(n no &aba llegado. )onfiaba en !ue fuera esto (ltimo, pero sospec&aba !ue era ms bien lo primero. LMaldita sea Lmascull al adentrarse entre el gento del interior de la casa. Sera casi imposible locali"arlo all, y muc&o ms alcan"arlo antes de !ue encontrara a Minerva. /s pues, de, !ue su mirada se desli"ara por encima de las plumas y los turbantes en busca de la alta e imponente figura de )lifton. )uando lo vio, cru" corriendo el saln y detuvo al conde en medio de un baile. LJ4nde estK LJSue dnde estK Lrepiti )liftonL. JSu% &aces t( a!uK LS, eso Ldi,o el du!ue de $ar@ertonL. Se supona !ue Iac@ y t( estabais en la terra"a. LNo &e podido llegar antes Lcontest LangleyL. J/dnde &a idoK L2ace un momento !ue &a subido... por a& Ldi,o el du!ue se+alando la escalera. Se dirigieron &acia all, pero les detuvo la imponente figura de lady )&udley. LNo pueden subir tras ella armando alboroto Lles di,o. LJ)mo diceK L2e estado vigilando todo lo !ue suceda esta noc&e, y cuando vi !ue Minerva arrinconaba a sir 0asil comprend !ue estaba tramando algo. $rimero subi %l por la escalera, y luego ella. 3 a&ora tambi%n &a subido ese &orrible Aerald /dlington. LJ/dlingtonK LLangley la mir bo!uiabiertoL. J)mo es !ue lo conoceK L s un tru&n espantoso. Lleva a+os c&anta,endome. 3 seguramente tambi%n a Minerva, a&ora !ue lo pienso. L/garr la manga de LangleyL. Si le ocurre algo a mi !uerida ni+a... Langley se abalan" &acia las escaleras, pero )lifton lo detuvo. LSu ta tiene ra"n. Si entras por la fuer"a, lady Standon podra resultar &erida. Seguimos sin saber dnde est Nottage. Langley tuvo !ue &acer acopio de toda su fuer"a de voluntad

para no correr escalera arriba, pero )lifton tena ra"n: deba proceder con sumo cuidado. JNo &aba muerto ya un &ombre ese da por culpa de a!uella locuraK LIac@ lo tendr todo controlado Lafirm $ar@erton. OIac@P Langley se &aba olvidado por completo de %l. LJ n !u% lado de la casa est esa terra"aK $ar@erton le ense+ el camino corriendo por los pasillos, en medio de sus asombrados sirvientes. )uando salieron al ,ardn, se desli"aron sin perder un instante por un lado de la casa &asta llegar ,usto deba,o de la terra"a. L1remont Lsusurr Langley &acia la cornisa de piedra. Tn rostro conocido se asom por encima de la balaustrada. LLlegas tarde a la fiesta, como de costumbre Lbrome Iac@ 1remontL. 3a era &ora. sto se est poniendo feo. LJ$uedes detenerlosK Lpregunt Langley. LMe temo !ue no. 0roDnie no es tonto. 2a cerrado las puertas en cuanto &a entrado ella, y &a estado a punto de verme. LSe volvi para mirar dentroL. spera un momento, J!ui%n demonios es %seK La puerta de la sala se abri de golpe y Nottage, !ue estaba detrs de ella, agarr a Minerva al instante del cuello y tir de ella &acia atrs, utili"ndola como escudo. LJSui%n diablos sois vosotrosK Lfarfull /dlington al entrar, pistola en mano. LLo mismo le digo, se+or Lreplic sir 0asil, !ue se &aba puesto de pie de un salto. L3o soy su marido Ldeclar /dlingtonL. JSu% ocurre, MaggieK J1ambi%n &as ca"ado a %stosK J* andan detrs de esos pedruscosK LSal de a!u, Aerald Lorden ellaL. 3 no es mi marido Lle di,o a sir 0asilL. s un loco, un cretino. Aerald, s% listo por una ve" y mrc&ate. Ml sacudi la cabe"a tercamente, como un necio. LNo sin lo !ue &e venido a buscar. Sir 0asil se irgui. LJ3 !u% &a venido a buscarK LLos pedruscos !ue lleva al cuello Lcontest /dlington, se+alando con un gesto de la cabe"a los diamantes SterlingL. Son mos.

Minerva de, escapar un gru+ido. /!uella trampa se estaba convirtiendo en un circo. Gecorri la sala con la mirada mientras se esfor"aba por encontrar alg(n modo de salir viva de all. ntonces distingui una figura en la terra"a. Si no se e!uivocaba era el temible &ermano del du!ue de $ar@erton, Iac@ 1remont el Loco. 3&u1 ra%os///5 1remont le &i"o un gesto de asentimiento con la cabe"a y se retir &acia las sombras. -ban a socorrerla. Slo necesitaba ganar tiempo. LAerald, si lo !ue te interesa son las piedras, conviene !ue sepas !ue estos caballeros llevan a+os robando ,oyas. Gubes, perlas, seguramente tambi%n diamantes. / algunas de las mu,eres ms ricas del continente. L)llese Lorden Nottage, y le apret a(n ms el cuello. LNo &abr%is visto por casualidad un ,uego de "afiros, JverdadK Lpregunt Aerald con una sonrisa taimada mientras apuntaba a sir 0asil con su pistolaL. Si ten%is la bondad de darme a la c&ica y los "afiros, me librar% de lady Standon de mil amores y asunto terminado. LJSu% est pasandoK Lsusurr =elicity, !ue &aba llegado ,unto a su padre y los otros &ombres. LMinerva est atrapada con sir 0asil, Nottage y a&ora tambi%n ese tal /dlington Lle di,o Langley sin de,ar de mirar &acia la terra"a. LJ l !ue !uiere llevarse mis diamantesK Lpregunt su &i,a. LS, %se Lcontest %l. L0ueno, Jy a !u% esperasK Sube y slvalos. LJSuieres decir !ue salve a lady StandonK Lpuntuali" su padre. LS, eso ,ustamente !uera decir Lcontest =elicity, pero su respuesta no son muy convincenteL. O/y, por favorP No me importan los diamantes, pap. He a salvar a esa mu,er Lle di,o se+alando el canalnL. 3... LS, s, lo s%, si puedo salvar% tambi%n los diamantes. L Langley mir al marido de su &i,aL. 1enas !ue &ablarle de ellos. L$erdn, no s% !u% me &a pasado Lse disculp 1&atc&er. Langley subi gil y velo"mente por el canaln &asta llegar a la terra"a. /l pasar por encima de la balaustrada, Iac@ le sonri. LMe alegro de verte, vie,o amigo Ldi,o en vo" ba,a.

LLo mismo digo Lrepuso Langley. L/&ora ya s% dnde &as estado todo este tiempo Lcoment Iac@, y se+al con la cabe"a &acia la escena !ue se estaba desarrollando en la sala, ms all de las puertas. Langley se agac& y sac las gan"(as !ue llevaba ocultas en la bota. LJ4ndeK L n el circo de $ars Lrepuso Iac@ sin de,ar de observar la escena. LMuy gracioso Lle di,o LangleyL. La verdad es !ue me las arregl% para salir de /bbaye de la misma manera. 4os veces. L llyson te dira !ue con una &abra sido suficiente. L4ebera &aberlo sido, pero mis anfitriones eran muy persistentes. LNo va a gustarte ver !ui%n &ay al otro lado La+adi Iac@. L ntonces es cierto !ue es Nottage. Maldito canalla Lmascull Langley. $ero no tuvo tiempo de pensar en nada ms, pues dentro de la sala la conversacin estaba subiendo de tono. LLos est enfrentando entre s Le>plic Iac@. L)omo slo puede &acerlo mi ni+a. Iac@ lo mir un instante. L ntonces, Jes cierto !ue estis prometidosK LLo ser en cuanto consiga sacarla de a& Lafirm Langley. L4el matrimonio no puede uno escapar como si fuera un mono Lcoment Iac@. L$oco importa si te casas con la mu,er adecuada. L1ienes ra"n Lconvino Iac@. Langley se encarg rpidamente de la cerradura y entorn la puerta de modo !ue pudieran or toda la conversacin. L2an acumulado una fortuna en ,oyas Lestaba diciendo MinervaL. Mis diamantes no son nada comparados con lo !ue tienen. LJ s eso ciertoK Lpregunt /dlington, moviendo la pistola entre sir 0asil y Nottage. LS, pero no fue idea ma, sino suya Lcontest sir 0asil, !ue se levant de la silla y se ale, un paso de NottageL. =ue todo idea suya. Gobar las ,oyas, mandarlas a Londres... 3o me limit% a utili"ar a mi contacto en el despac&o de Strout para asegurarme de !ue las ,oyas eran retiradas antes de !ue las ca,as fueran enviadas a la casa de campo de Langley. No &ice nada ms.

LJNada msK Ldi,o Nottage, burlnL. Lo organi"aste todo para !ue detuvieran a Langley, pusiste en los informes datos !ue lo se+alaban como traidor, todo ello con el fin de !ue lo encarcelaran y !uedarte con su casa y su ttulo, maldito advenedi"o de tres al cuarto. L3 mi &ermano dice !ue yo soy una desgracia Lmascull Iac@. l rostro de sir 0asil se puso ro,o de rabia. L=ue todo cosa suya Lafirm se+alando a NottageL. Ml me oblig, %l... Nottage se movi raudo como el rayo. mpu, a Minerva &acia /dlington, se meti la mano ba,o la c&a!ueta, sac una pistola y dispar a sir 0asil, !ue se desplom de espaldas sobre un silln. Luego se volvi para &uir por la terra"a, pero c&oc de bruces con su antiguo mentor, !ue de un empu,n lo envi al suelo. Langley contaba con la venta,a de la sorpresa y, antes de !ue Nottage pudiera levantar la mano, le asest un pu+eta"o bien dirigido con toda la furia y la rabia !ue posea, y su e> secretario !ued sin sentido. ntre tanto, )lifton y $ar@erton entraron desde el pasillo, no sin !ue antes Minerva se girara entre los bra"os de /dlington y mirara de frente a su antiguo pretendiente. LLlevo muc&o tiempo esperando este momento Lafirm. ntonces levant la rodilla tan fuerte como pudo y le propin un golpe en la parte !ue, a su modo de ver, &aba guiado a a!uel bellaco toda su vida. Aerald abri la boca formando una gran EoF antes de caer de rodillas. Minerva le arrebat la pistola y le &abra propinado otra patada si Langley no la &ubiera apartado de %l. LSe acab Lle di,o, estrec&ndola entre sus bra"osL. Se acab todo. $ero no se &aba acabado. $or!ue, al verse en a!uel apuro, Aerald cumpli sus amena"as. LNo es lady Standon. No es ms !ue Maggie *Dens, la &i,a bastarda del vie,o conde. l vie,o la cas con Sterling en lugar de su &i,a legtima. Su madre era la puta del pueblo. No es ninguna dama. No es ms !ue una impostora. $ero si crea !ue iba a ser recompensado por desvelar la verdad, slo consigui !ue le pusieran una morda"a en la boca y le

ataran los bra"os, despu%s de lo cual lo de,aron sentado en una silla mientras se encargaban de arreglar a!uel desaguisado. /un as, el da+o estaba &ec&o y Minerva sinti los o,os de todos fi,os en ella y las especulaciones !ue, dic&as en vo" ba,a, la rodeaban de pronto. )uando se &iciera de da, estara completamente des&onrada. Lucy se acerc y rode a su amiga con los bra"os. 4espu%s, cuando lleg la &ora de trasladar el cuerpo de sir 0asil, )lifton fue a buscarlas a ambas y llev a Minerva a casa mientras Langley se !uedaba en casa de $ar@erton. 4urante el trayecto en carrua,e nadie di,o una palabra y el denso silencio pes sobre Minerva tanto como le pesaba el cora"n desgarrado. J$or !u% iba a regresar Langley con ella a&oraK ncontraron a la se+ora 2utc&inson desmayada en el cuarto de Minerva. La margravina &aba desaparecido. Minerva ec& una o,eada a la copa de vino vaca y comprendi !ue su ama de llaves se &aba bebido el vino destinado a Langley. LLe est bien empleado Ldi,o Lucy despu%s de ordenar a )lifton !ue regresara a $ar@erton 2ouse para avisar de !ue faltaba la margravina, mientras ella se !uedaba en casa con su amiga. Minerva se de, caer en la cama y se ec& a llorar. Lucy se sent a su lado y esper a !ue remitiera la oleada de lgrimas. )uando eso sucedi, Minerva pregunt: LJ$odrs perdonarmeK Lucy parpade. LJ$erdonarte por !u%K L$or no ser !uien se supona !ue era. $or &aberme portado tan mal contigo todos estos a+os, &aci%ndome pasar por la &i,a de un conde cuando t(... Lucy la mir fi,amente, apret los labios y de pronto solt una carca,ada. LOSanto cielo, MinervaP J so es lo !ue te preocupaK LSe ri otra ve" y a continuacin le dio un fuerte abra"oL. res !uien se supone !ue eres, la mu,er ms inteligente y valerosa !ue &e conocido nunca. Me siento &onrada de ser tu amiga. Ms vale !ue nos olvidemos del pasado, por!ue yo tambi%n &e tenido buena parte de culpa en nuestras disputas anteriores. Minerva se en,ug las lgrimas. LS, supongo !ue s.

L3 siempre ser% tu amiga, a no ser !ue te empe+es en !ue de,e de escuc&ar detrs de las puertas, como siempre dice linor. )on el cora"n a punto de romperse, Minerva abra" a su !uerida amiga. LO/y, LucyP )reo !ue estamos en deuda con la du!uesa de 2ollindra@e por &abernos obligado a estar ,untas. LJLo dices para !ue me !uede contigo cuando te ec&e la bronca por &aber escondido sus diamantesK Se rieron las dos, y estuvieron un rato sentadas. Minerva le cont los acontecimientos previos a su matrimonio, una &istoria !ue no le &aba contado nunca a nadie, y Lucy, como era una buena amiga, escuc& con atencin. 4espu%s )lifton regres a recoger a su esposa, y Minerva comprob con triste"a !ue Langley no lo &aba acompa+ado. )omo no tena nada me,or !ue &acer, se fue a la cama y estuvo all ec&ada un rato, mirando el cuadro torcido &asta !ue se !ued dormida. No supo cunto tiempo &aba dormido, pero se despert al or el c&irrido de los postigos de su ventana. Se incorpor bruscamente en la cama y se !ued bo!uiabierta al ver !ue lord Langley entraba por la ventana. L2ola, mi ni+a, siento despertarte Ldi,o, y se inclin para calentarse las manos en la re,illa de la c&imeneaL. l tipo al !ue contrataste &i"o un traba,o de primera arreglando la ca+era. LJSe puede saber !u% &aces a!uK Lpregunt ella con repentina timide"L. J3 por !u% &as subido por el canalnK Langley sonri. L$or!ue todava puedo. LSolt un gran suspiroL. 1e alegrar saber !ue Nottage &a confesado, pero naturalmente &a responsabili"ado de todo a sir 0asil. 1u e>celente capacidad de deduccin y tu instinto de detective &an &ec&o !ue fuera muy sencillo e>poner todas las pruebas ante el primer ministro. O/&, es un alivio tener un amigo en las altas esferasP 1ambi%n &a influido, claro, !ue llegara la margravina con 0rigid y Lucia a la "aga y !ue Lucia identificara los rubes de lady 0roDnett como las al&a,as de los 0orgia. Lady 0roDnett se &a puesto tan furiosa cuando le &an !uitado sus ,oyas !ue, si el bueno de 0roDnie no &ubiera estado ya muerto, creo !ue lo &abra li!uidado con sus propias manos. Gecorri la &abitacin con la mirada y, al ver la bande,a de unas &oras antes, cogi un tro"o de pan con !ueso y comen" a masticar

alegremente. LHaya, estoy muerto de &ambre. L ntonces, Jtodo &a terminadoK Lpregunt ella. Ml &i"o un gesto afirmativo. LSigo estando acusado de traicin de momento. l maldito sir 0asil present la acusacin esta misma ma+ana. $ero no importa, pronto estar% libre de cargos. l primer ministro &a prometido conseguirme el perdn real, y !ui"s incluso un ascenso..., aun!ue para eso tendrn !ue pasar un par de a+os. 1endremos !ue esperar a !ue se diluya un poco el escndalo. n cual!uier caso, todo te lo debo a ti. Minerva no supo !u% decir. staba todava impresionada por !ue estuviera all. )on ella. Santo 4ios. J/cababa de decir EtendremosFK /ntes de !ue reuniera el valor para preguntarle !u% &aba !uerido decir, Langley a+adi: L3 no te lo vas a creer: la margravina slo &a accedido a firmar su declaracin a cambio de !ue le permitieran llevarse consigo a /dlington cuando se marc&e de Londres. No !uera irse sin %l, y %l cree !ue &a encontrado toda una ganga. LLangley se estremeciL. $obre est(pido. n fin, pronto descubrir la verdad, cuando se vea de repente esposado a su cama. LMir a MinervaL. 3 no es !ue yo &aya... Minerva mene una mano: estaba claro !ue &aba odo suficiente. /dems, eran noticias estupendas, salvo, !ui", lo de la margravina y /dlington. Slo despu%s de respirar &ondo y de buscar su bata, mientras Langley guardaba silencio un momento, pudo preguntar: LLangley, J!u% &aces a!uK LJ4nde, si no, voy a irK Se !uit la c&a!ueta y se sent al borde de la cama para !uitarse las botas. L$ero a&ora sabes la verdad LinsistiL. Sabes !ui%n soy y aun as ests a!u. Ml se !ued parado un momento y luego la mir. L1e !uiero, Minerva. / ti, no a tu nombre, ni a %sa de la !ue &ablaba Aerald /dlington. 1e !uiero a ti. 4ic&o esto, sigui !uitndose las botas. Minerva se estremeci. J2aba odo bien de verdadK JLa !ueraK

L$ero no soy lady Standon. L)laro !ue lo eres. JSu% importa !ui%n fueras antes de casarte con $&ilip SterlingK )uando te casaste con %l, te convertiste en mar!uesa. $ara bien o para mal. /un!ue por suerte no por muc&o tiempo La+adi con un brillo mal%volo y apasionado en la miradaL. )reo !ue te sentar muc&o me,or ser baronesa. /larg los bra"os y la atra,o &acia s. Minerva lo apart. LOLangleyP No soy una dama. Ni si!uiera soy una lady Standon como es debido. L3 yo todava estoy acusado de traicin Lcontest %l en son de bromaL. 4ic&o de otra manera: &acemos una pare,a estupenda. )reo !ue deberamos casarnos enseguida, aprovec&ando nuestra notoriedad. LJ)asarnosK Minerva no poda creerlo. l cora"n le lata a toda prisa, con un loco redoble de tambor. 4e veras !uera casarse con ella. Lo mir a los o,os y slo vio refle,ado en ellos una seria determinacin. Nada de bromas, ni de travesuras, (nicamente una pasin ardiente por ella y slo por ella. L2as amado a princesas, y a du!uesas, y a damas de la reale"a. J$or !u% !uieres casarte conmigoK Solt un suspiro y se irgui. L n primer lugar, ests muy e!uivocada en todo eso. Nunca &e amado a ninguna de esas mu,eres. No saba lo !ue significaba el amor &asta !ue te &e conocido. L$ero yo no soy una dama Linsisti Minerva. L/& es donde te e!uivocas Lrepuso Langley e, inclinndose, empe" a rebuscar en el ca,n de la mesilla de noc&e. Sac una bolsita de terciopelo y e>tra,o de ella un &ermoso collar de esmeraldas. Lo puso en silencio alrededor del cuello de Minerva y se ec& &acia atrs para admirar su obra. LSaba !ue las esmeraldas te sentaran muc&o me,or !ue los diamantes. Minerva toc las gemas con los dedos y luego lo mir. LJ4e dnde lo &as sacadoK L4e Langley 2ouse LcontestL. Lo cog cuando la se+ora 2arroD y t( estabais admirando su ,ardn. Saba !ue iba a necesitarlas. Minerva arrug la frente.

LJ n Langley 2ouseK $ero si eso fue antes de !ue... Se detuvo y se sonro,. /ntes de !ue &icieran el amor. L/ntes, no. $ara m, no Lrespondi %lL. Sui" no &aya sido capa" de decrtelo, pero ya entonces saba !ue te amaba y !ue nuestro compromiso no era una farsa. L2i"o una pausa para mirarla L. JMe aceptas como esposo, mi !ueridsima, mi amada Minerva SterlingK $ero antes de !ue ella pudiera decir !ue s, la tom en sus bra"os y comen" a &acerle el amor. 3 muy pronto Minerva estuvo diciendo: EOSPF Harias veces seguidas.

Ep'logo Londres2 18H5

Gas a contarles a pap y a Minerva lo !ue encontraste dentro de ese cuadroK Lpregunt 1&alia, la baronesa Lar@en, al ponerse de puntillas para ver me,or el barco !ue en ese instante entraba en el muelle de Sout&Dar@. LJSu% !uieres decirK Ldi,o =elicity, du!uesa de 2ollindra@e, levantando la nari" airosamente. $ero su &ermana gemela no se de, enga+ar. L se est(pido cuadro de encima de la cama. Lo !ue encontraste dentro. 1ally levant las ce,as y mir a su &ermana con dure"a. Su mirada no surti efecto alguno sobre =elicity. LSi yo no me &ubiera tomado la molestia de reformar la casa de 0roo@ Street para ellos, ese cuadro seguira colgado de la pared y nadie se &abra enterado. L$ero proceda de la coleccin privada de pap y es muy probable !ue %l sepa a !ui%n pertenecen esos "afiros. =elicity se encogi de &ombros y sigui contemplando el avance del barco. 2aca poco tiempo !ue &aba &ec&o ba,ar el cuadroU entonces se &aba roto el marco y dentro de %l &aba encontrado una bolsita de terciopelo con un collar de "afiros. LJNo &ubo &ace a+os alg(n lo con tata 2elga y sus "afiros perdidosK Lpregunt 1allyL. JNo crees !ue pueden ser...K LO1&alia LangleyP Le>clam su &ermana, fingi%ndose indignada y &orrori"adaL. O1ienes una imaginacin de lo ms retorcida, y a tu edadP JSu% iba a &acer pap con los "afiros de tata 2elgaK Sera un escndalo. No es ms !ue una e>tra+a coincidencia, slo eso. 1ally no crea tal cosa, pero no di,o nada. LNo vas a decirles nada, JverdadK Lpregunt =elicity cuando el barco comen" a enfilar el muelle. LNo, pero imagino !ue vas a guardarlo en secreto por!ue no &as perdonado a Minerva por no decirte lo de los diamantes Sterling Lcontest 1ally. LLa &e perdonado Lreplic =elicityL, pero me parece ,usto esperar un poco antes de informar a pap y a ella. /dems, &an

estado todos estos a+os en )&ina, y no !uiero estropear su feli" regreso a casa sacando a relucir pecadillos del pasado. 1ally apret los labios y procur no ec&arse a rer. Su &ermana segua tan incorregible como siempre. LJ1e imaginasK $ap por fin en casa La+adi =elicity, de,ando escapar un suspiro de satisfaccinL. n una de sus cartas deca !ue estaba deseando or el sonido de las risas llenando Langley 2ouse. L La du!uesa mir a sus cuatro &i,osL. Supongo !ue se refiere a !ue !uiere !ue vayamos de visita a menudo. 1ally se ri. L s una forma de verlo. Se meci sobre sus talones y sigui mirando el barco. /ll, en cubierta, tres ni+os in!uietos ec&aban carreras "ig"agueando entre las cuerdas y sorteando a los pobres marineros !ue se afanaban por atracar el barco. L$obre Minerva Lmascull =elicity sacudiendo la cabe"a. LJSu% !uieres decirK Lpregunt 1ally. =elicity se+al el barco con la cabe"a. LO4oblar el )abo de 2ornos con esos ni+os a bordoP J4nde est su ni+eraK J* su madre, si a eso vamosK )&as!ue la lengua y mene de nuevo la cabe"a. Su &ermana sonri mientras observaba las travesuras de los ni+os. LSon unos ni+os muy guapos, Jno creesK LSon unos diablillos desobedientes, ms bien Lcoment =elicity. $ero luego volvi a mirarlos. )abello leonino, o,os brillantes... ONoP No poda ser. L1ally... Lcomen" a decir. LTmm, JsK Lpregunt su &ermana al tiempo !ue saludaba con la mano a su padre y a Minerva, !ue acababan de aparecer ,unto a la barandilla de cubierta. Minerva, risue+a y muy elegante con un vestido de seda, se inclin para besar a uno de los muc&ac&os en la frente mientras lord Langley coga en bra"os al ms pe!ue+o y lo aupaba para !ue viera e>tenderse Londres ante %l. LJ2ay algo !ue &ayis olvidado decirmeK Lpregunt =elicity. LJSue nuestro padre y Minerva estn destinados a causar ms escndalosK Lse pregunt 1ally en vo" altaL. O/y, el pe!ue+o llis est a punto de caerse por la barandillaP

$ero Minerva retir rpidamente al ni+o del peligro. LONo, eso noP Lreplic =elicityL. OSue tenemos dos... no, tres &ermanosP L*&, s, yo dira !ue as es Lconvino 1ally. LJ3 por !u% no me lo &a dic&o nadieK 1ally sonri y salud alegremente a su padre. L)reo !ue a pap le &a parecido me,or esperar a su regreso para contrtelo.

1tulo original: Lord Langle% As Ba!$ An ?oIn ditor original: /von, /n imprint of 2arper)ollins Pu+lis-ers, NeD 3or@ 1raduccin: Hictoria 2orrillo Lede"ma -S0N $T0: ;9:B:6B;;66B8<7B; Geservados todos los derec&os. Sueda rigurosamente pro&ibida, sin la autori"acin escrita de los titulares del !op%rig-t, ba,o las sanciones establecidas en las leyes, la reproduccin parcial o total de esta obra por cual!uier medio o procedimiento, incluidos la reprografa y el tratamiento informtico, as como la distribucin de e,emplares mediante al!uiler o pr%stamo p(blico. )opyrig&t Y #<11 by li"abet& 0oyle /ll Gig&ts Geserved )opyrig&t Y #<1' de la traduccin +% Hictoria 2orrillo =ernnde" )opyrig&t Y #<1' +% diciones Trano, S./. /ribau, 16#, pral. L <:<'8 0arcelona DDD.titania.org 4epsito legal: 0B18.#;:B#<1'

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