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CULTO

A LA

SERPIENTE

EN

EL MUNDO ANTIGUO

Diosa - s e r p i e n t e , a m u l e t o d e o r o e n c o n t r a d o c o l g a d o d e l c u e l l o d e l a m o m i a de Tutankhamn

La serpiente en las religiones mediterrneas

Por Ana Mara Vzquez Hoys, publicado en el Boletn de la Asociacin de Amigos de la Arqueologa n14, Madrid, Diciembre 1981, pp.33-39(Depsito Legal M-24.361-1974, I.S.S.N.-4.741)

La presencia del tema de la serpiente en la iconografa peninsular, dentro del variado mundo de las creencias religiosas, se presenta de una forma tan variada, su interpretacin tiene tantas facetas, que su sentido se nos escapa a menudo. Por eso, a lo largo de nuestros estudios sobre el tema de la religin romana en Hispania, la serpiente que apareca una y otra vez, acompaando a dioses y diosas de caractersticas tan diferentes como Diana y Esculapio, Proserpina, Cibeles..., atrajo nuestra atencin. Y aunque un anlisis exhaustivo del tema nos parece tan escurridizo y sinuoso como la serpiente misma, tambin es cierto que su gran inters no nos permite dejarlo de lado. En primer lugar, la serpiente aparece como smbolo de la muerte. Su aspecto es repulsivo, se le asocia generalmente como genio del mal, con las tinieblas, con la tierra. Pero tambin es el smbolo de la medicina y por ende de la salud y la vida, de la resurreccin. La serpiente es un animal que aparece y desaparece, que cambia de piel en primavera, que renace despus de un largo invierno de fro y de muerte. Ambivalente, se le asocia al espritu de los muertos, a la vez como muerte y resurreccin. Cerrndose en circulo, representa el smbolo solar, fuente de vida y poder, seor del universo. La Pennsula Ibrica est colocada en una posicin intermedia, de puente,
entre las tendencias que podramos llamar "nrdicosolar" y "mediterrneo-subterrnea". Los diferentes pueblos que con sus mltiples creencias han dejado las huellas de su paso y asentamiento en Hispania han tenido en comn este motivo iconogrfico de la serpiente; de aqu las dificultades que el tema y su interpretacin entraan para el investigador. Sabemos en primer lugar de la existencia de un culto ofioltrico en la protohistoria peninsular(1) y

Easy PDF Copyright 1998,1997 Visage Software This document was created with FREE version of Easy PDF.Please visit http://www.visagesoft.com for more details hallamos a la serpiente en los cultos celtas del Noroeste (Galicia y regin del Mio)( 2) ), cultos conocidos sobre todo por los estudios de Bouza Brey y Lpez Cuevillas(3 ), que indican una coincidencia <entre las creencias del pueblo celta invasor y el invadido; es decir, que el culto a la serpiente en Hispania es anterior a la llegada de los sefes celtas y, posiblemente, autctono. En el exvoto de Castelo de Moreira, segn Lpez Cevillas (4 ) que reproduce una escena de sacrificio en la que la serpiente es la divinidad a la que se hace la ofrenda. De aqu la certeza en la existencia del citado culto ofioltrico, cuya derivacin y reminiscencias seran las mltiples leyendas y relatos en ls que figura este animal como protagonista y que han llegado a nuestros das De la presencia del culto a la serpiente en lugares elevados nos da alguna idea la toponimia actual de la regin gallega (Montaa de Serpe, en las estribaciones montaosas del macizo de D. Ramiro, de donde provea una invasin de serpientes que expulsaron a los habitantes del monte dos Castelos, en Entrimo . Esta presencia la hallamos tambin en la Biblia (5).
Es as mismo muy curiosa la creencia recogida en una extraa copla, en que se cuenta que las serpientes, al hacerse viejas, marchaban a Babilonia, donde se tienden a lo largo y se llenan de musgo, tomando el aspecto de un tronco de rbol derribado ( 6) ).

Tampoco faltan en el folklore gallego y asturiano las leyendas piadosas de santos y almas en pena a las que encontramos unida la serpiente(7) , as como las almas de los difuntos que toman esta forma, al igual que hace Anquises en el rito de la parentalia(8 ) Tambin en este sentido la interpreta Cumont(9) , quien al hablar del espritu de los muertos que desciende a las profundidades de la tierra dice que se representa desde antiguo en forma de serpiente, asimilado a ella. Asimismo sta es la teora de Nilsson(10 ) refirindose al hecho de que la serpiente lleg a ser un smbolo que representa al difunto y del que se podra prescindir s ste era representado en forma humana, mientras que Malten( 11 ) lleg a la conclusin de que la presencia del caballo, as como la del perro y la serpiente, ha de interpretarse como una antigua forma de representar al difunto.En general, casi todos los autores estn de acuerdo en afirmar al carcter funerario de la serpiente. Lavedan, Blzquez, Garca Bellido(12) , confirman esta interpretacin, que, sin embargo, nos parece demasiado simplista. Tampoco Cumont est de acuerdo con Nilsson en este punto, y sus opiniones, sobre todo teniendo en cuenta el estudio de las fuentes latinas, nos parecen las ms acertadas, aunque unas no excluyen a las otras, es decir: La serpiente es un animal funerario, y como tal se la tom, dada su presencia alrededor de las tumbas, atradas por las libaciones funerarias de leche y miel; de aqu a la interpretacin popular como almas de los difuntos slo hay un paso. De la misma forma, por su veneno, fueron consideradas como smbolo
1. Gmez Tabanera, M.: Las races de Espaa, Madrid 1977, pp 337, 330, 340, 341.

Avieno, Ora Maritima, 154-157 2 Lpez-Cuevillas, F. - Bouza-Brey, F.: Os oestriminios, os Saefes e a Ofiolatria en Galicia, en Arquivo do Seminario de Estudos Galegos, II, 1920, p. 119-164; A Ofiolatra na Galiza, con una extensa bibliografa sobre el tema de la serpiente en la Prehistoria, as como la visin de la serpiente en las religiones prehistricas; Lpez-Cuevillas, F.: La civilizacin cltica en Galicia. Santiago de Compostela, 1958. 3 Lpez Cuevillas, F.: op. cit., p. 43-43l. 4. II Libro Reyes XVIII4:... y destruy los lugares altos y rompi los masebot y destroz la serpiente de bronce que haba hecho Moiss... 5 Lpez-Cuevillas, F.: op. cit. p. 432: Pra Babilonia vou / Malai quen me viu de pequena e non me matou. 6 Ibid., p. 432 55. 7 Virgilio, En., VI, 94-96.

8 Cumont, F.: Recherches sur le Symbolisme funeraire des Romains. Paris 1942. Cap. V: "El reposo de los muertos. Creencias religiosas y doctrinas filosficas"... Segn una creencia universalmente extendida, la sombra persiste en el sepulcro con una existencia anloga a la de los vivos y debe ser alimentada para no pasar hambre, ya que, si no, ataca a los vivos. Tal vez de aqu el uso del banquete funerario y las ofrendas de leche, miel y vino. Cf. Tertuliano, De resurr. carnis, 1, 1.. Defunctis parentant... quos escam desiderare praesumant. Y Servius, En, VI, 746: Nemora optabant sepulcris, ut in amoenitate animae forent post vitam .

Easy PDF Copyright 1998,1997 Visage Software This document was created with FREE version of Easy PDF.Please visit http://www.visagesoft.com for more details 9. Esta interpretacin de Cumont a que nos referamos es la de pensar, guindose por las pinturas de Pompeya (De Marchi, A.: Il culto privato di Rome antica. Bolonia 1890, 1., p. 77; Hartman, 1, c. 518 si.), que la serpiente es el Genius o parte inseparable del individuo, con el que naca y mora, asimilado despus de la Repblica por los telogos, bajo influencia helenstica, con el daimon griego, vindolo como la parte racional del alma humana que despus de la muerte se elevaba a la atmsfera, oponindola a la sombra que desciende al seno de la tierra y de aqu el concepto de sueo de la muerte. Cumont, F.: op. cit., p. 410: En cuanto al huevo, principio de vida, parece ser una alusin ms general al renacimiento para participar en una nueva existencia.

10. Nilsson, Griechische Religion p. 184 55., cit. por Cumont, Recherches... p. y Blzquez, Religiones primitivas, 1, p. 27, n.0 39. Imagen y Mto p. 57. La cita asimismo como personificacin del espritu de los muertos que vienen a repartirse las ofrendas funerarias, cfr.Bayet, J.:Croyances et rites dans la Rome Antique. Paris 1971 p. 374) y que en el huevo encuentran la fuerza vital que necesitan para seguir subsistiendo. La interpretacin de Cumont, contraria a la de Nilsson, nos parece ms acertada, ya que la serpiente aparece sola muy a menudo y cuando la encontramos en el mismo relieve o escena que el huevo, no est comindolo ni parece que vaya a hacerlo (Cumont, F.: op. cit., p. 390, 392, n. 3, p. 396, n.3), aunque parece consecuencia lgica la interpretacin, puesto que algunas serpientes se alimentan de huevos. . 11. Cfr. Blzquez, J. M: Imagen y mito, p. 42, n. 1. 12. Lavedan, P.: Diccionario mitolgico s.v. serpiente: Es el animal funerario por excelencia, considerado como guardin de las tumbas; Blzquez, J.M: Imagen y mito, ndice: Serpiente, animal funerario, p. 54, etc.; serpiente, representacin del muerto, ndice, p. 42, etc.; Garca Bellido, A.: Esculturas romanas de Espaa y Portugal. Madrid 1949, p. 340.