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LA ESFINGE EDGAR ALLAN POE

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La esfinge

Edgar Allan Poe

Durante el terrible reinado del clera en Nueva York, acept la invitacin de un pariente a pasar quince das con l en el retiro de su cottage orn sobre las orillas del Hudson. Tenamos a mano todos los medios normales de entretenimiento veraniego y, vagando por los bosques, dibujando, paseando en bote, pescando, bandonos, con msica y libros, tendramos que haber pasado el tiempo de manera suficientemente agradable excepto por las temibles noticias que nos llegaban cada maana desde la populosa ciudad. No pasaba un da sin recibir novedades sobre la muerte de algn conocido. En consecuencia, a medida que la fatalidad aumentaba, aprendimos a esperar diariamente la prdida de algn amigo. A la larga temblbamos en cuanto se acercaba un mensajero. El mismo aire que vena del sur nos pareca impregnado de muerte. Este paralizante pensamiento, en verdad, tom completa posesin de mi alma. No poda hablar ni pensar y tampoco soar con algo ms. Mi anfitrin tena un temperamento menos excitable y, aunque muy deprimido de nimo, se esforzaba por sostener el mo. Su intelecto, filosficamente rico, no era afectado en ningn momento por irrealidades. Para lo sustancial del terror estaba lo suficientemente vivo, pero no tena aprensin por sus sombras. Sus intentos de sacarme de la condicin de anormal pesadumbre en la que haba cado se frustraron, en gran medida, por ciertos volmenes que encontr en su biblioteca. Eran de un carcter que obligaba a germinar cualquier semilla de supersticin hereditaria que poda estar latente en mi pecho. Estuve leyendo estos libros sin su conocimiento y, por lo tanto, no poda explicarse la fuertes impresiones que haban provocado en mi fantasa. Uno de mis temas favoritos era la popular creencia en profecas, una creencia que, en esa poca de mi vida, estaba casi seriamente dispuesto a defender. Sobre este tema tuvimos largas y animadas discusiones; l mantena la profunda insustancialidad de fe en tales asuntos, yo contestaba que un sentimiento popular que apareca con absoluta espontaneidad, es decir, sin trazas aparentes de sugestin, tena en s los inconfundibles elementos de la verdad y mereca un gran respeto. El hecho es que, enseguida despus de mi llegada a la cabaa me ocurri un incidente tan enteramente inexplicable y que tena tanto de portentoso, que bien puedo ser excusado de tomarlo como una profeca. Me aterr y, al mismo tiempo, me dej tan confundido y perplejo que pasaron muchos das antes de que pudiera decidirme a comunicar la circunstancia a mi amigo. Casi al final de un da excesivamente caluroso, estaba sentado, libro en mano, ante una ventana abierta que dominaba una gran extensin de la orilla del ro incluyendo una colina lejana, una de cuyas caras, la ms cercana a mi posicin, haba sido despojada, por lo que se denomina un desmoronamiento, de la mayor parte de sus rboles. Mis pensamientos vagaban entre el libro que tena frente a m y la sombra y desolada ciudad vecina. Al levantar mis ojos de la pgina que lea, fueron a dar contra la cara desnuda de la colina, sobre un objeto... sobre un monstruo viviente de forma horrible que recorri con rapidez la distancia entre la cima y la base, desapareciendo finalmente en el denso bosque de abajo. Cuando esa criatura se me present a la vista, dud de mi propia cordura o, cuando menos, de la evidencia de mis propios ojos, y pasaron varios minutos hasta que me convenc de que no estaba loco ni soando. Aun cuando pueda describir al monstruo (al que distingu claramente y segu con calma durante todo su recorrido), mis lectores, me temo, tendrn ms dificultad que yo en convencerse. Estimando el tamao de la criatura en comparacin con el dimetro de los rboles cerca de los cuales haba pasado los pocos gigantes del bosque que escaparon de la furia del desmoronamiento conclu que era, de lejos, ms grande que cualquier barco de lnea existente. Digo barco de lnea porque la forma del monstruo me sugiere esa idea, el caso de nuestros setenta-y-cuatro puede dar una muy tolerable concepcin de la silueta general. La boca del animal estaba situada al extremo de una trompa de sesenta o setenta pies de largo y casi tan gruesa como el cuerpo de un elefante comn. Cerca de la base de su tronco haba una
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gran cantidad de hirsuto cabello negro, ms de los que podan haber suministrado las pieles de una veintena de bfalos; y proyectndose desde este cabello hacia abajo y a los lados, emergan dos resplandecientes colmillos no diferentes de los del jabal pero de dimensiones infinitamente mayores. Extendindose hacia adelante, paralelos a la trompa y a cada lado de ella, haba una gigantesca asta, de treinta o cuarenta pies de largo, formada aparentemente de puro cristal y con la forma de un prisma perfecto, reflejando de una manera maravillosa los rayos del sol declinante. El tronco tena forma de cua con la punta hacia la tierra. De ste se extendan dos pares de alas, cada ala de cerca de cien yardas de largo, un par encima de otro y todo densamente cubierto con escamas de metal, cada una de aparentemente diez o doce pies de dimetro. Observ que las partes altas y bajas de las alas estaban conectadas con una fuerte cadena. Pero la principal peculiaridad de esta cosa horrible era la representacin de una Calavera que cubra casi toda la superficie de su pecho y que estaba trazada con precisin en un blanco brillante sobre el fondo oscuro del cuerpo como si hubiera sido cuidadosamente dibujada por un artista. Mientras miraba a ese terrible animal y, ms especialmente, la apariencia de su pecho, con una pavorosa sensacin de horror, con un sentimiento de maldad inminente que encontr imposible de sofocar con ningn esfuerzo de la razn, not que las gigantescas mandbulas al extremo de su trompa se expandieron de repente y de ellas provena un sonido de lamento tan fuerte y tan expresivo que sacuda mis nervios como el toque de difuntos, y en tanto el monstruo desapareca al pie de la colina, ca al suelo de inmediato, desvanecindome. Cuando me recobr mi primer impulso, por supuesto, fue el de informar a mi amigo lo que haba visto y odo, y apenas puedo explicar el sentimiento de repugnancia que, al fin, me lo impidi. A la larga, una tarde, como tres o cuatro das despus del suceso, estbamos sentados juntos en el saln en que haba visto la aparicin, ocupando yo el mismo sitio junto a la misma ventana mientras l descansaba en un sof cercano. La asociacin del lugar y el momento me empuj a contarle el fenmeno. Me escuch hasta el final, al principio ri con ganas y luego adopt una actitud excesivamente grave, como si mi insanidad fuese algo de lo que no se poda dudar. En ese momento tuve de nuevo una clara visin del monstruo al cual, con un grito de absoluto terror, dirig su atencin. Mir detenidamente pero sostuvo no haber visto nada a pesar de haberle descrito minuciosamente el camino de la criatura a medida que bajaba por la cara desnuda de la colina. Ahora yo estaba inmensamente alarmado pues consideraba la visin o bien como un presagio de mi muerte o, peor, como el prlogo de un ataque de locura. Me dej caer pesadamente en mi silla y, por algunos momentos, hund la cara en las manos. Cuando descubr los ojos, la aparicin ya no estaba. Mi anfitrin, sin embargo, haba vuelto, en alguna medida, a mostrarse calmo y me interrog muy rigurosamente respecto de la conformacin de la criatura vista. Cuando lo satisfice por completo, suspir profundamente, como aliviado de algn intolerable peso y comenz a hablar, con lo que pens era una cruel calma, de varios puntos de filosofa especulativa que haban constituido hasta entonces tema de discusin entre nosotros. Recuerdo que insisti especialmente (entre otras cosas) en la idea de que la principal fuente de error en todas las investigaciones humanas yaca en la inclinacin del entendimiento por subestimar o sobrevalorar la importancia de un objeto por, simplemente, medir de modo equivocado su cercana. Para estimar apropiadamente, por ejemplo dijo, la influencia que debe ejercer a la larga en la humanidad la amplia difusin de la Democracia, la lejana de poca en la cual tal difusin pueda posiblemente ser completada no debe dejar de formar parte de la estimacin. Puedes nombrarme un escritor que, sobre el tema del gobierno, haya pensado alguna vez que esta rama particular del asunto merece alguna discusin? Ac se detuvo un momento, fue hacia la biblioteca y trajo consigo una de las sinopsis ordinarias de Historia Natural. Pidindome entonces que cambie de asiento con l, de modo que pudiera distinguir ms claramente la delicada impresin del volumen, se sent en mi
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silln junto a la ventana y, abriendo el libro, continu su discurso muy en el mismo tono que antes. Si no fuera por tu minuciosidad dijo-- en describir el monstruo, nunca habra podido demostrarte lo que era. En primer lugar djame leerte un apunte escolar del gnero Esfinge, de la familia Crepuscularia, del orden Lepidoptera, de la clase Insecta, o insectos. El apunte dice as: "Cuatro membranosas alas cubiertas con pequeas escamas coloreadas de apariencia metlica; la boca forma una trompa enrollada, producida por una elongacin de las quijadas, sobre cuyos lados podemos hallar rudimentos de mandbulas y palpas vellosas; las alas inferiores se sostienen de las superiores por un pelo rgido, las antenas tienen forma de garrote alargado, prismtico; el abdomen es puntiagudo. La Esfinge Calavera ocasion, en ciertos tiempos, mucho terror entre el vulgo por la clase de grito melanclico que profiere y la insignia de muerte que lleva en el corselete". Aqu cerr el libro y se inclin hacia adelante en la silla, ubicndose precisamente en la posicin que yo haba ocupado en el momento de ver al "monstruo". Ah, ac est exclam en ese momento, est reascendiendo la ladera de la colina, y debo admitir que es una criatura digna de admirar. Sin embargo, de ningn modo es tan grande o est tan lejos como imaginaste; el hecho es que, a medida que trepa por ese hilo que alguna araa tendi a lo largo del marco de la ventana, veo que mide cerca de una dieciseisava parte de pulgada de un extremo al otro y est tambin a una dieciseisava parte de pulgada de la pupila de mi ojo.

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