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LIGERAMENTE PERVERSO

Balogh, Mary Argumento: La soadora Judith ansia una vida aventurera y apasionada, pero la triste realidad es que va de camino a convertirse en una solterona dama de compaa de su anciana ta. El destino querr que Judith se tope con un misterioso !inete que dice llamarse "ai# Bedard, de quien se enamora al instante y ante quien se presenta como $lair $amp%ell, actri& de teatro. 'in em%argo el !oven desconocido no es otro que Lord "anul#, el apuesto tercer hi!o de los Bed(yn. ) Momentos antes al vuelco del coche de postas, Judith La( esta%a inmersa en una #antasa que ha%a hecho desaparecer de un modo muy e#ica& la desagrada%le naturale&a de la realidad que la rodea%a. *ia!a%a en un coche de postas por primera ve& en sus veintid+s aos de vida. ,ras los primeros dos o tres -il+metros ya se ha%a desvanecido cualquier ilusi+n que !am s hu%iera al%ergado acerca de lo rom ntico y aventurero que poda llegar a ser ese medio de transporte. Esta%a apretu!ada entre una mu!er tan voluminosa que necesita%a al menos un asiento y medio y un hom%re delgado e inquieto, todo huesos y codos, que no para%a de removerse para encontrar una postura m s c+moda ni de golpearla en el proceso, en ocasiones en los lugares m s em%ara&osos. En#rente tena a un hom%re corpulento que ronca%a sin cesar, lo que supona un aadido considera%le al ya de por s ruidoso via!e. La mu!er que se senta%a a su lado no de!a%a de contarle la triste historia de su vida con vo& que!icosa a cualquiera que #uera lo %astante est.pido o tuviese la desgracia de cru&ar la mirada con ella. /el silencioso hom%re que se senta%a al otro lado de la mu!er llega%an los e#luvios de la #alta de aseo me&clados con el olor a!o y ce%olla. El carrua!e traquetea%a, oscila%a y se sacuda en cada piedra y cada %ache que encontra%a en el camino, o eso le pareca a Judith. 0o o%stante, pese a todas las incomodidades del via!e, no esta%a impaciente por llegar a su destino. Aca%a%a de de!ar atr s toda una vida en Beacons#ield, por no mencionar a su #amilia, y no espera%a regresar en mucho tiempo... si es que regresa%a. 'e diriga a casa de su ta E##ingham. La vida que siempre ha%a conocido ha%a llegado a su #in. Aunque no queda%a e1plcito en la carta que su ta le ha%a escrito a su padre, Judith era per#ectamente consciente de que no i%a a ser una hu2sped distinguida y consentida en 3are(ood 4range, sino una pariente po%re de la que se espera%a que se ganara su manutenci+n de la #orma en que sus tos, sus primos y su a%uela considerasen apropiada. En pocas pala%ras: solo espera%a monotona y arduo tra%a!o... 0ada de

pretendientes, matrimonio, casa o #amilia propias. Esta%a a punto de convertirse en una de esas mu!eres retradas y apocadas tan a%undantes en la sociedad, que dependan de sus parientes a modo de sirvientes sin sueldo. La invitaci+n de la ta E##ingham ha%a sido e1traordinariamente ama%le, seg.n pala%ras de su padre... aunque su ta, hermana de su padre, que ha%a hecho un matrimonio en e1tremo venta!oso con el adinerado y viudo sir 4eorge E##inghac cuando ya ha%a de!ado %ien le!os la #lor de su !uventud, nunca ha%a destacado por su ama%ilidad. 5 todo por culpa de Bran(ell, ese despil#arrador que se mereca que lo #usilaran y despu2s lo ahorcaran, lo ahogaran y le descuarti&aran por sus desconsideradas e1travagancias. Judith no ha%a al%ergado un solo pensamiento ama%le hacia su hermano desde haca semanas. ,odo aquello ha%a sucedido porque era la segunda hi!a, la que no tena ning.n cometido que hiciera indispensa%le su presencia en casa. 0o era la mayor6 $assandra era un ao mayor que ella. 0i mucho menos era la %elle&a de la #amilia6 su hermana 7amela ocupa%a ese lugar. 5 no era la pequea6 3ilary, de diecisiete aos, tena ese dudoso honor. Judith era la que avergon&a%a a la #amilia por su #alta de delicade&a, la #ea, la alegre y la soadora. 8ue a Judith a quien todos ha%an mirado despu2s de que su padre se sentara en el sal+n y leyera en alto la carta de la ta E###ingham. 'u padre pasa%a por graves estrecheces econ+micas, de%a de ha%erle escrito a su hermana para pedirle la clase de ayuda que ella aca%a%a de %rindarle. ,odas sa%an lo que eso signi#ica%a para la elegida que tuviese que ir a 3are(ood. Judith se ha%a o#recido voluntaria. ,odos ha%an llorado al escucharla y sus hermanas tam%i2n se o#recieron voluntarias... pero ella ha%a sido la primera en ha%lar. Judith ha%a pasado su .ltima noche en la rectora inventando e1quisitos m2todos de tortura para Bran(ell. El cielo que se atis%a%a por las ventanillas del carrua!e era de color gris y esta%a surcado por unas nu%es %a!as y cargadas de lluvia6 el paisa!e tena un aspecto l.gu%re. El posadero de la casa de postas en la que se ha%an detenido haca una hora para cam%iar los ca%allos les ha%a advertido que m s al norte ha%an cado lluvias torrenciales y que lo m s pro%a%le era que se toparan con ellas, as como con los caminos llenos de %arro6 pero el cochero se ha%a echado a rer ante la sugerencia de permanecer en la posada hasta que #uera seguro proseguir el via!e. 'in em%argo ca%a duda de que el camino se volva m s #angoso a cada minuto que pasa%a, aun cuando la lluvia causante del loda&al ha%a cesado de momento. Judith ha%a logrado apartar todo de su mente: el ago%iante resentimiento que senta, la terri%le nostalgia de su hogar, el espantoso clima, las inc+modas condiciones del via!e y la desagrada%le perspectiva que tena por delante... En cam%io soa%a /espierta, inventando una imaginaria aventura con un h2roe imaginario en la que ella era la ins+lita herona. 9na distracci+n en su mente y su nimo ha%an dado la %ienvenida hasta un momento antes del accidente.

Esta%a soando con salteadores de caminos. :, para ser m s e1actos, con un salteador de caminos en particular. 7or supuesto, 2l no se pareca a ning.n asaltante real que se preciara, uno de esos ladrones depravados, sucios, deshonestos y toscos que le re%ana%an el pescue&o a los desa#ortunados via!eros. 0i mucho menos. El salteador era moreno, apuesto, elegante y risueo6 con dientes %lancos y per#ectos y unos o!os de un %rillo alegre detr s de los agu!eros del estrecho anti#a& negro. 4alop+ a trav2s de las verdes praderas iluminadas por el sol hasta el camino, re#renando sin es#uer&o a su poderoso y magn#ico semental %lanco con una mano mientras con la otra apunta%a una pistola ;descargada, #altara m s; hacia el cora&+n del cochero. "ea y %romea%a alegremente con los pasa!eros al tiempo que los despo!a%a de sus o%!etos de valor, aunque despu2s se los devolva a aquellas personas que no podan permitirse la p2rdida. 0o, no les devolva todos los o%!etos a todos los pasa!eros, ya que no se trata%a de un salteador de verdad, sino de un ca%allero que pretenda vengarse de un villano al que espera%a encontrar via!ando por ese mismo camino. Era un no%le h2roe dis#ra&ado de %andido, con unos nervio de acero, un espritu li%re, un cora&+n de oro y una apariencia que provoca%a palpitaciones en el cora&+n de las pasa!eras6 palpitaciones que nada tenan que ver con el miedo. 5 en un momento dado desvia%a la mirada hacia Judith... todo el universo se detena y las estrellas comen&a%an a cantar en sus +r%itas. 3asta que, por supuesto, 2l se echa%a a rer de %uena gana y anuncia%a que la despo!ara del colgante que penda so%re su %usto, a pesar de que de%a de resultarle evidente que careca de valor. 0o era m s que, que... algo que su madre le ha%a dado en su lecho de muerte, algo que Judith ha%a !urado que !am s se quitara mientras viviera. /e modo que ella se planta%a con valenta ante el salteador, echa%a hacia atr s la ca%e&a y clava%a la mirada en esos o!os risueos sin amilanarse. 0o le dara nada, le deca con una vo& alta y clara que no tem%la%a ni un pice, aunque eso le costara la muerte. <l se echa%a a rer de nuevo mientras su ca%allo se al&a%a so%re las patas traseras y se enca%rita%a un poco antes de que le controlara con #acilidad. En ese caso, si no poda llevarse el collar sin ella, declar+, se lo llevara con ella. 'e acerc+ con lentitud hacia Judith, tan grande, amena&ador y espl2ndido, y cuando estuvo lo %astante cerca, se inclin+ en la silla, la agarr+ de la cintura con sus poderosas manos ;Judith pas+ por alto el pro%lema de la pistola, que momentos antes empua%a en una mano; y le al&+ sin es#uer&o alguno hasta la silla de montar. El est+mago le dio un vuelco cuando perdi+ contacto con el suelo y de pronto, algo la devolvi+ a la realidad. El carrua!e ha%a perdido tracci+n en el camino em%arrado y dio un %rusco giro antes de &ig&aguear y sacudirse sin control. 3u%o tiempo su#iciente ;mucho m s que su#iciente; para sentir un terror espantoso antes de que derrapara hacia un lado, colisionara con un montculo de hier%a, girara %ruscamente hacia el camino, se tam%aleara en mayor medida y de una #orma m s alarmante todava y, a la postre, volcara so%re una

&an!a de poca pro#undidad donde por #in qued+ inm+vil, apoyado a medias so%re el techo y un lateral. $uando Judith reco%r+ el sentido todos sus compaeros de via!e parecan estar gritando o chillando. 7ero ella no #orma%a parte de ese grupo6 se esta%a mordiendo los la%ios para evitarlo. Los seis pasa!eros del interior, seg.n pudo descu%rir, esta%an amontonados so%re un lateral del carrua!e. 'us !uramentos, gritos y gemidos atestigua%an que la mayora de ellos, si no todos, esta%an vivos. /esde #uera llega%an gritos y los relinchos de los ca%allos asustados. /os voces, que se escucha%an por encima del resto, se e1presa%an mediante el m s soe& y sorprendente de los lengua!es. Esta%a viva, pens+ Judith con cierta sorpresa. ,am%i2n esta%a;compro%+ la con!etura con cautela; ilesa, aunque se senta %astante maltrecha. /e alguna #orma, ha%a aca%ado encima de un mont+n de cuerpos. ,rat+ de moverse, pero en ese preciso instante la puerta que ha%a so%re ella se a%ri+ y alguien ;el propio cochero;la mir+ desde arri%a. ;/2me su mano, seorita ;le orden+; Los sacaremos en un santiam2n. =7or el amor de /ios, de!e de dar esos gritos, mu!er> ;le di!o a la seora parlanchina con una lamento; #alta de tacto, teniendo en cuenta que 2l ha%a sido el culpa%le que volcara el carrua!e. ,ard+ algo m s de un santiam2n, pero al #inal todos estuvieron de pie so%re la hier%a que cu%ra el %orde de la &an!a o sentados so%re las %olsas volcadas, o%servando con desesperaci+n el carrua!e, que o%viamente no i%a a reanudar el via!e en un #uturo cercano. /e hecho, resulta%a evidente incluso para los o!os ine1pertos de Judith que el vehculo ha%a su#rido daos considera%les. 0o ha%a seal de ning.n asentamiento humano al este del hori&onte. Las nu%es esta%an %a!as y amena&a%an con descargar lluvia en cualquier momento. El aire era h.medo. "esulta%a di#cil creer que #uera verano. 7or alg.n e1trao milagro, incluso los pasa!eros que via!a%an en el e1terior del carrua!e se ha%an li%rado de heridas graves, aunque dos de ellos esta%an cu%iertos de %arro y esa circunstancia no pareca hacerlos muy #elices. A decir verdad, los nimos esta%an muy e1altados. Las voces se al&a%an y se %landan puos. Algunas de esas voces eran #uriosas y e1igan sa%er por qu2 un cochero e1perto los ha%a llevado directos hacia el peligro cuando en la .ltima parada le ha%an aconse!ado que esperara un rato. :tros grita%an con la intenci+n de que sus sugerencias acerca de lo que ha%a que hacer se escucharan por encima del gritero. 5 unos terceros se que!a%an de los cortes, magulladuras y otras heridas por el estilo. A la mu!er que!um%rosa le sangra%a la mueca. Judith no emiti+ que!a alguna. 3a%a elegido continuar el via!e aun cuando ha%a escuchado la advertencia y podra ha%er esperado a un carrua!e posterior. ,ampoco tena sugerencia alguna que hacer. 5 no su#ra ninguna herida. ,an solo se senta desdichada, por lo que mir+ a su alrededor en %usca de algo que apartara de su mente el hecho de que esta%an varados en medio de la nada con una amena&a de lluvia inminente. $omen&+ a ocuparse de

aquellos que lo necesita%an, si %ien la mayora de las heridas eran m s imaginarias que reales. Era algo que poda reali&ar con seguridad y cierta destre&a, puesto que a menudo ha%a acompaado a su madre cuando visita%a a los en#ermos. *end+ cortes y contusiones utili&ando cualquier material que tuviera a mano. Escuch+ una y otra ve& todas y cada una de las narraciones individuales acerca del accidente y murmur+ pala%ras recon#ortantes mientras les %usca%a un asiento a los que se sentan mareados y a%anica%a a los des#allecidos. En pocos minutos se ha%a quitado el %onete, que no de!a%a de molestarla, y lo ha%a arro!ado al interior del carrua!e volcado. 'e le esta%a soltando el pelo, pero no se detuvo para intentar recomponer su peinado. La mayor parte de la gente, descu%ri+, tena un horri%le comportamiento durante las crisis, aunque aquella no era ni de cerca tan desastrosa como podra ha%er sido. 0o o%stante, esta%a tan desanimada como los dem s. Esto, pens+, era la gota que colma%a el vaso. Era imposi%le que su vida pudiera ser m s deprimente. 3a%a tocado #ondo. En cierto sentido incluso resulta%a un pensamiento recon#ortante. Era poco, pro%a%le que las cosas pudiesen ir a peor. ,an solo a me!or... o haca una eterna prosecuci+n de lo mismo. ;?$+mo es que est tan alegre, querida@ ;pregunt+ la mu!er que ha%a ocupado sitio y medio. Judith le sonri+. ;Estoy viva ;contest+;, y usted tam%i2n. ?3ay algo por lo que no de%iera estar alegre@ ;'e me ocurren un par de cosas, la verdad ;coment+ la mu!er. 7ero en ese momento las distra!o el grito de uno de los pasa!eros que via!a%an en los asientos e1teriores y que seala%a le!os, en direcci+n al camino por el que ha%an llegado minutos antes. 'e apro1ima%a un !inete, un hom%re solo a ca%allo. Algunos de los pasa!eros comen&aron a llamarlo, a pesar de que el tipo esta%a todava demasiado le!os para escucharlos. Esta%an tan entusiasmados como si un salvador so%rehumano se aprestara a rescatarlos. Judith no alcan&a%a a imaginar que ha%ran pensado que poda hacer un solo hom%re para me!orar la penosa situaci+n en la que se encontra%an. 'in duda, ellos tampoco sa%ran decirlo en caso de que les preguntaran. /irigi+ su atenci+n hacia uno de los desa#ortunados ca%alleros empapados, que entre muecas de dolor esta%a limpi ndose con un pauelo lleno de %arro la sangre de un araa&o en la me!illa. Aui& , pens+ ella !usto a tiempo de reprimir una sonora carca!ada, el desconocido que se acerca%a #uera el salteador moreno, alto, ca%alleroso y risueo de sus #antasas. : qui& #uera un %andido de verdad que vena a ro%arles, inde#ensos como esta%an, todas sus pertenencias de valor. Aui& las cosas s pudieran empeorar despu2s de todo. Aunque se trata%a de un via!e largo, lord "annul# Bed(yn i%a a lomos de su ca%allo6 evita%a via!ar en carrua!e siempre que le era posi%le. El vehculo que transporta%a tanto su equipa!e como su ayuda de c mara, roda%a por alg.n

lugar del camino tras 2l. 'u criado, un alma tmida y cauta, a %uen seguro ha%ra decidido detenerse en la posada que ha%a de!ado atr s haca cosa de una hora, tras ser advertido de la amena&a de lluvia por un posadero decidido a hacer negocio. /e%a de ha%er cado un %uen chaparr+n en esa parte del condado no haca mucho. Bncluso en esos momentos pareca que las nu%es estuvieran conteniendo el aliento antes de li%erar otra descarga de agua. El camino esta%a cada ve& m s mo!ado y em%arrado, y en esos instantes pareca un resplandeciente loda&al de #ango revuelto. 7odra ha%er vuelto atr s, supuso. 7ero i%a contra su naturale&a agachar las ore!as y huir de un desa#o, ya #uera humano o de cualquier otra clase. 'in em%argo, tendra que detenerse en la siguiente posada que encontrara. ,al ve& no le importaran los peligros que pudiera correr su persona, pero de%a mostrarse considerado con su ca%allo. 0o tena ninguna prisa por llegar a 4randmaison 7ar-. 'u a%uela lo ha%a convocado, como haca en algunas ocasiones, y 2l la esta%a complaciendo, tal y como sola hacer. La quera mucho, con independencia del hecho de que algunos aos atr s lo hu%iera nom%rado heredero de todas las propiedades y la #ortuna que no esta%an ligadas al ttulo que ella posea, pese a tener dos hermanos mayores y uno menor... sin contar a sus dos hermanas, por supuesto. El motivo de su #alta de prisa era que, una ve& m s, su a%uela ha%a anunciado que ha%a descu%ierto una novia adecuada para 2l. Auitarle a la anciana la impresi+n de que poda organi&arle la vida siempre requera una com%inaci+n de tacto, humor y #irme&a. 0o tena intenci+n alguna de casarse pronto. 'olo tena veintiocho aos. 5 cuando se casara ;si es que lo haca;, por /ios que sera 2l quien eligiera a su novia, aunque no sera el primero de la #amilia en caer en las redes del matrimonio. Aidan, uno de sus hermanos mayores, ha%a sucum%ido y se ha%a casado en secreto pocas semanas atr s a #in de cumplir una deuda de honor con el hermano de la dama, un o#icial con el que ha%a servido en la 7ennsula. 7or alg.n e1trao milagro, el apresurado matrimonio de conveniencia pareca ha%erse convertido en una uni+n por amor. "annul# ha%a conocido a Eve, ahora lady Aidan, apenas haca dos das. /e hecho, ha%a emprendido el via!e desde su casa esa misma maana. Aidan ha%a vendido su cargo en el e!2rcito y se esta%a adaptando a la vida de un ca%allero rural con su esposa y sus dos hi!os adoptivos, el est.pido enamorado. 7ero a "annul# le ha%a cado %ien su cuada. A decir verdad, era un alivio sa%er que se trata%a de un matrimonio por amor. Los Bed(yn tenan la reputaci+n de ser desmedidos, arrogantes e incluso #ros. 'in em%argo, tam%i2n ha%a una tradici+n #amiliar que los o%liga%a a permanecer escrupulosamente #ieles a sus esposas una ve& que se casa%an. "annul# no poda imaginarse amando a una sola mu!er durante el resto de su vida. La idea de permanecer #iel durante toda la vida le resulta%a en e1tremo deprimente. 'olo espera%a que su a%uela no le hu%iese comentado nada so%re el matrimonio en ciernes a la dama en cuesti+n. Lo ha%a hecho en una ocasi+n y le ha%a costado la misma vida convencer a la mu!er ;sin que pareciera que lo haca, por supuesto; de que en realidad ella no quera casarse con 2l.

7erdi+ el hilo de sus pensamientos de pronto cuando apareci+ delante de 2l una mancha negra m s oscura que las cercas y el %arro imperantes. En un principio crey+ que se trata%a de un edi#icio, pero a medida que se acerca%a se dio cuenta de que era un grupo de personas y un enorme coche de postas. 9n vehculo volcado, comprendi+ al instante, con un e!e roto. Los ca%allos se encontra%an en el camino, al igual que unas cuantas personas. La mayora, no o%stante, se amontona%a so%re la hier%a #rete al carrua!e volcado, a #in de mantener los pies ale!ados del %arro. Muchos grita%an y le hacan gestos con las manos, como si esperaran que desmontase, apoyara el hom%ro contra el desvenci!ado vehculo, volviera a colocarlo en el camino y reparara el e!e como por arte de magia antes de meterlos a todos en el interior una ve& m s y ponerlos en camino hacia el prover%ial atardecer. 3a%ra sido una grosera, desde luego, pasar de largo por el mero hecho de no poder o#recerles ning.n tipo de ayuda pr ctica. ,ir+ de las riendas al llegar !unto al grupo y es%o&+ una sonrisa cuando todos trataron de ha%larle a la ve&. Levant+ una mano para detenerlos y pregunt+ si ha%a alg.n herido de gravedad. Al parecer no lo ha%a. ;En ese caso, lo me!or que puedo hacer por ustedes ;di!o cuando el gritero se acall+ de nuevo; es ca%algar tan r pido como pueda y enviarles ayuda desde la aldea o el pue%lo que se encuentre m s cerca. ;3ay un pue%lo con mercado unos cinco -il+metros m s adelante, seor;le di!o el cochero al tiempo que seala%a el camino con un dedo. 9n cochero particularmente inepto, !u&g+ "annul#, ya que ha%a perdido por completo el control de su carrua!e en un camino #angoso y ni siquiera ha%a tenido la ocurrencia de mandar a un postill+n con uno de los ca%allos en %usca de asistencia. $laro que el hom%re mostra%a seales inequvocas de ha%erse vigori&ado contra la humedad y el #ro con el contenido de la %otella que se vea a trav2s de un agu!ero en el %olsillo de su ga% n. 9no de los pasa!eros, una mu!er, no se ha%a unido a la %ienvenida que le ha%an o#recido los dem s. 'e inclina%a so%re un ca%allero cu%ierto de %arro que esta%a sentado en una ca!a de madera, y presiona%a alg.n tipo de venda improvisada so%re su me!illa. El hom%re le quit+ la venda mientras "annul# los contempla%a y la mu!er se endere&+ y se dio la vuelta para mirarlo. Era !oven y alta. B%a ataviada con una capa verde un poco mo!ada y ligeramente en#angada en el do%ladillo. La capa se a%ri+ al #rente para de!ar al descu%ierto un ligero vestido de muselina y un %usto que al instante increment+ en un par de grados la temperatura corporal de "annul#. Lleva%a la ca%e&a descu%ierta. El pelo desordenado le caa parcialmente so%re los hom%ros. Era de un glorioso y %rillante tono dorado ro!i&o que 2l !am s ha%a contemplado con anterioridad en un ser humano. El rostro que ha%a m s a%a!o era ovalado, de me!illas sonrosadas y o!os %rillantes ;los o!os eran verdes, crea; y, para su sorpresa, adora%le. Ella le devolvi+ la mirada con aparente desd2n. ?Au2 espera%a esa muchacha que hiciera@ ?'altar al %arro y hacerse el h2roe@

Le dirigi+ una sonrisa l nguida y comen&+ a ha%lar sin apartar mucho la mirada de ella. ;'upongo ;di!o; que podra llevar a una persona conmigo. ?A una dama@ 'eora, ?le parece %ien@ Las dem s pasa!eras no tardaron en decirle lo que pensa%an, tanto de su o#erta como de su elecci+n, pero "annul# no les hi&o caso. La %elle&a pelirro!a volvi+ a mirarlo y 2l lleg+ a pensar que declinara la propuesta a !u&gar por el desprecio que re#le!a%a su rostro. 0o le cupo duda de cu l sera su respuesta cuando uno de sus compaeros de via!e, un individuo delgado como un !unco y con una nari& puntiaguda que %ien podra tratarse de un cl2rigo, dio su opini+n sin que nadie se la pidiera. ;=Buscona> ;e1clam+ el hom%re. ;:iga ;di!o otra de las pasa!eras, una mu!er alta y entrada en carnes con las me!illas ro!as como tomates y una nari& m s colorada a.n;, cuidado a qui2n llama ramera, muy seor mo. 0o crea que no me he dado cuenta de c+mo la ha mirado durante todo el via!e... porque s que me he dado cuenta, vie!o verde... removi2ndose todo el rato en su asiento para poder manosearla sin que lo notara. 5 eso que lleva%a un li%ro de oraciones en la mano y toC =*ergDen&a de%era darle> *aya con 2l, querida. 5o lo hara si me lo pidiera, aunque no lo har porque sa%e que le partira el lomo a ese ca%allo suyo. La pelirro!a le sonri+ a "annul# en ese instante, una sonrisa que creci+ con lentitud a la par que el ru%or de sus me!illas. ;'er un placer, seor ;di!o ella con un tono de vo& c lida y ronco que recorri+ la espalda de "annul# como un guante de terciopelo. $a%alg+ hasta la ri%era del camino, hacia ella. 0o se pareca en nada al salteador de caminos de sus #antasas. 0o era gr cil, ni moreno, ni apuesto ni lleva%a anti#a&6 y aunque sonrea, su e1presi+n resulta%a m s ir+nica que despreocupada. Ese hom%re esta%a maci&o. /e ning.n modo gordo, sino... maci&o. El ca%ello que se aprecia%a %a!o su som%rero era ru%io. 7areca ondulado y sin duda lo lleva%a m s largo de lo que dicta%a la moda. 'u rostro era de te& morena, con ce!as oscuras y una nari& grande. Los o!os eran a&ules. 0o era apuesto en a%soluto. 7ero tena algo. Algo irresisti%le. Algo innega%lemente atractivo... si %ien esa pala%ra no era lo %astante #uerte. Algo ligeramente perverso. Esos #ueron los primeros pensamientos que atravesaron la mente de Judith cuando lo mir+. 5 esta%a claro que no era un salteador, sino un simple via!ero que se ha%a o#recido a ir en %usca de ayuda y a llevar a alguien consigo.

A ella. 'u segundo pensamiento #ue de pasmo, indignaci+n y a#renta. ?$+mo se atreva@ ?7or qui2n la ha%a tomado para esperar que ella se mostrara de acuerdo en su%irse a un ca%allo con un desconocido y marcharse a solas con 2l@ Era la hi!a del reverendo Jeremiah La(, cuyas e1pectativas so%re el estricto decoro y la moralidad de sus #ieles solo se vean superadas por lo que espera%a de sus propias hi!as... so%re todo de ella. 'u tercer pensamiento #ue que a poca distancia ;el cochero ha%a dicho que a unos cinco -il+metros; ha%a un pue%lo y la comodidad de una posada, que tal ve& pudieran alcan&ar antes de que cayera un chaparr+n. 'i acepta%a la o#erta del desconocido, claro. 5 entonces record+ una ve& m s su #antasa6 la a%surda y encantadora #antasa acerca de un auda& salteador que ha%a estado a punto de llev rsela hacia una e1traa y #a%ulosa aventura, li%er ndola as de todas las o%ligaciones para con su #amilia y su pasado, li%er ndola de la ta E##ingham y de la deprimente e1istencia de tra%a!o duro que la espera%a en 3are(ood. 9n sueo que se ha%a hecho aicos cuando volc+ el carrua!e. En esos momentos se le o#reca la oportunidad de e1perimentar una aventura de verdad, por pequea que #uera. /urante cinco -il+metros y qui& algo m s de una hora podra ca%algar delante de ese atractivo desconocido. 7odra hacer algo tan escandaloso e impropio como a%andonar la seguridad y el decoro que o#reca la multitud para estar a solas con un ca%allero. 'i su padre llegara a enterarse, le dara una Bi%lia y la encerrara a pan y agua en su ha%itaci+n durante una semana6 y la ta E##innham %ien podra decidir que ni siquiera un mes sera su#iciente. 7ero ?qui2n i%a a enterarse@ ?$+mo podra salir malparada@ 8ue en ese instante cuando el hom%re esquel2tico la ha%a tildado de %uscona. 7or e1trao que pudiera parecer, no se sinti+ indignada. La acusaci+n le pareci+ tan a%surda que a punto estuvo de echarse a rer. Aunque #ue como un desa#o para ella. 5 la mu!er gorda la esta%a animando. ?7odra llegar a ser tan pat2tica como para recha&ar una oportunidad de las que solo se presentan una ve& en la vida@ Es%o&+ una sonrisa. ;'er un placer, seor ;di!o y descu%ri+ con cierta sorpresa que no ha%a utili&ado su propia vo&, sino la de la mu!er de sus #antasas, la que se atreva a hacer cosas como aquella. <l acerc+ el ca%allo hasta ella sin de!ar de mirarla a los o!os y se inclin+ en la silla. ;En ese caso d2me la mano y apoye el pie en mi %ota;#ueron sus instrucciones. Judith lo hi&o y a partir de ese momento #ue demasiado tarde para cam%iar de opini+n. $on una #acilidad y una #uer&a que en lugar de asustarla la de!aron sin

aliento, el hom%re la levant+, la hi&o girar y, sin que apenas se diera cuenta, a%andon+ el suelo y aca%+ sentada de costado por delante de 2l, encerrada entre sus %ra&os que le o#recan una engaosa sensaci+n de seguridad. 3a%a mucho ruido a su alrededor. 9nas cuantas personas se ha%an echado a rer y la anima%an, mientras que otras protesta%an por quedarse atr s y le suplica%an al desconocido que se diera prisa en enviar la ayuda necesaria antes de que empe&ara a llover. ;?Alguna de esas %olsas de via!e es suya, seora@ ;pregunt+ el desconocido. ;Esa de ah ;respondi+ ella al tiempo que la seala%a con el dedo; Ah, y el ridculo que est al lado. ;Aunque tan solo contena la pequea cantidad de dinero de la que su padre ha%a podido desprenderse para que tomara una ta&a de t2 y qui& un poco de pan y mantequilla durante el largo via!e, le horrori&a%a ha%er estado a punto de olvidarlo. ;9sted, arr+!emelo ;le di!o el !inete al cochero; La %olsa de via!e de la dama puede esperar, ya la recoger n con las dem s m s tarde. En cuanto Judith cogi+ el %olsito de mano, el hom%re acerc+ la #usta al ala de su som%rero y acicate+ a su ca%allo para que se pusiera en marcha. Ella se ech+ a rer. La pat2tica y pequea gran aventura de su vida ha%a comen&ado y dese+ que esos cinco -il+metros duraran eternamente. /urante unos momentos le preocup+ el hecho de encontrarse tan le!os del suelo a lomos de un ca%allo ;nunca ha%a sido muy %uena ama&ona;, por no mencionar que el suelo se ha%a convertido en un oc2ano de %arro. 'in em%argo, no le llev+ mucho tiempo darse cuenta de lo ntima que resulta%a esa postura. 'enta la calide& del cuerpo del desconocido en todo el costado i&quierdo. 'us piernas ;que parecan muy musculosas cu%iertas con los pantalones de montar a!ustados y las #le1i%les %otas altas; la rodea%an por uno y otro lado. Judith tena las rodillas apretadas contra una de esas piernas y nota%a que la otra le ro&a%a las nalgas. 7erci%a el olor del ca%allo, del cuero y de la colonia masculina. Los peligros del via!e palidecieron al lado de esas otras sensaciones, totalmente desconocidas. 'e estremeci+. ;3ace %astante #resco para un da de verano ;a#irm+ el !inete, que la rode+ con un %ra&o y la inclin+ haca el costado, de modo que su hom%ro y su %ra&o estuvieron apretados con #irme&a contra el pecho masculino6 a Judith no le qued+ m s remedio que apoyar la ca%e&a so%re su hom%ro. "esulta%a de lo m s escandaloso... y sin duda emocionante. ,am%i2n le hi&o recordar de pronto que no lleva%a puesto el %onete y no solo eso: con un r pido vista&o de reo!o descu%ri+ que al menos una parte de su ca%ello esta%a suelto y caa en desorden so%re sus hom%ros. ?Au2 aspecto tendra@ ?Au2 pensara de ella@

;"al# Bed... Bedard a su servicio, seora ;di!o. ?$+mo podra ella presentarse como Judith La(@ 0o se esta%a comportando en a%soluto tal y como la ha%an enseado. ,al ve& de%iera #ingir ser alguien muy distinto... una persona inventada. ;$laire $amp%ell;di!o ella, !untando los dos primeros nom%res que se le vinieron a la ca%e&a; ?$+mo est usted, seor Bedard@ ;7or el momento, e1tremadamente %ien ;a#irm+ 2l con vo& ronca y am%os se echaron a rer. Esta%a #lirteando con ella, pens+. =Au2 escandaloso> 'u padre ha%ra desalentado seme!ante impertinencia con unas cuantas pala%ras mordaces... y despu2s la ha%ra castigado por presumir delante de 2l. 5 esta ve& ha%ra tenido ra&+n. 7ero no esta%a dispuesta a arruinar su preciosa aventura pensando en su padre. ;?Ad+nde se dirige@ ;pregunt+ el seor Bedard;. 5 por #avor, no me diga que hay un marido esperando en alguna parte donde usted se %a!e del carrua!e. : un novio. 0inguna de las dos cosas ;respondi+ ella, que se ech+ a rer sin otro motivo que no #uese lo alegre que se senta. B%a a dis#rutar de su pequea aventura hasta el .ltimo momento. 0o pensa%a desperdiciar tiempo, energa ni oportunidades en sentirse escandali&ada;. Estoy soltera y sin compromiso... como deseo estar ; mentirosa. 'eor, qu2 mentirosa. ;Aca%a usted de devolverme el alma ;le asegur+ 2l; en ese caso, ?qui2n la espera al #inal del via!e@ ?'u #amilia@ Judith se encogi+ para sus adentros. 0o quera pensar en #inal del via!e. 'in em%argo, lo %ueno de las aventuras consista en que ni eran reales ni dura%an mucho. /urante lo que resta%a de ese e1trao y %reve interludio podra decir y hacer ;y ser ;lo que le viniera en gana. Era como vivir un sueo y estar despierta al mismo tiempo. ;0o tengo #amilia ;le di!o; Al menos ninguna ante la que de%a responder. 'oy actri&. Me diri!o a 5or- para representar una nueva o%ra. 9n papel protagonista. 7o%re pap , pens+. Le dara una apople!a. 0o o%stante, ese siempre ha%a sido su sueo m s persistente y desca%ellado. ;?9na actri&@ ;inquiri+ 2l !unto a su odo con vo& grave y imaginarlo en cuanto puse los o!os so%re usted. 9na %elle&a %rillar so%re cualquier escenario. ?7or qu2 no la he visto nunca ?'er porque rara ve& asisto al teatro@ Est claro que enmendarme. ronca; /e% tan vi%rante en Londres@ tendr2 que

;Londres... ;di!o ella con despreocupado desd2n; A m me gusta actuar, seor Bedard, no que me devoren con los o!os. Me gusta elegir las o%ras en las que vaya participar. 7re#iero los teatros de provincia. En ellos soy muy conocida, creo. 'e dio cuenta de que todava ha%la%a con esa vo& que utili&ara !unto al camino. 5 por incre%le que pareciera, 2l ha%a credo su historia. "esulta%a evidente por sus pala%ras y por la e1presi+n que re#le!a%an sus o!os: alegre, apreciativa y elocuente. Bran(ell, cuando comen&+ las clases en la universidad y empe&+ a conocer mundo, les ha%a dicho una ve& a sus hermanas ;en ausencia de su padre; que las actrices de Londres casi siempre incrementa%an sus honorarios convirti2ndose en las amantes de alg.n tipo rico y con ttulo. Judith sa%a que se mova en aguas peligrosas. 7ero tan solo sera durante cinco -il+metros6 tan solo durante una hora. ;Me encantara verla so%re el escenario ;di!o el seor Bedard, que la estrech+ con m s #uer&a y le al&+ la %ar%illa con el dorso enguantado de sus dedos. La %es+. En la %oca. 0o dur+ mucho. /espu2s de todo se encontra%a a ca%allo en un camino peligroso con una acompaante que entorpeca sus movimientos y los del animal. 0o poda permitirse la distracci+n que supondra un a%ra&o m s largo. 'in em%argo, dur+ lo su#iciente. Lo %astante para una mu!er a la que nunca ha%an %esado. <l tena los la%ios separados y Judith pudo perci%ir la humedad de su %oca. 9nos segundos, o qui& no m s de una #racci+n de segundo, antes de que su cere%ro registrara la atrocidad que esta%a cometiendo, todo su cuerpo reaccion+. 'inti+ un hormigueo en los la%ios que se e1tendi+ hasta la %oca, la garganta y la nari&. 'inti+ que se le endurecan los pe&ones y que un doloroso anhelo se esparca por su a%domen, su vientre y la cara interna de los muslos. ;:h ;di!o cuando hu%o terminado. 'in em%argo, antes de llegar a e1presar la indignaci+n que senta por seme!ante insolencia, record+ que era $laire $amp%ell, la #amosa actri& de provincias, y que se espera%a que las actrices, incluso cuando no eran las amantes de alg.n tipo rico y con ttulo, supieran un par de cosas acerca de la vida. Lo mir+ a sus o!os y le dedic+ una sonrisa soadora. ?7or qu2 no@, pens+ de #orma temeraria. ?7or qu2 no vivir su #antasa mientras durara aquel %reve hechi&o y descu%rir ad+nde la conduca@ /espu2s de todo, ese primer %eso tam%i2n sera posi%lemente el .ltimo. El seor Bedard le devolvi+ la sonrisa con una mirada l nguida y %urlona. ;5o no lo ha%ra e1presado me!or ;di!o. E

?Au2 demonios esta%a haciendo al en&ar&arse; y mucho; en un %eso cuando a cada paso que da%a Buc2#alo corra el riesgo de patinar, romperse una pata y hacer que sus !inetes su#rieran un aterri&a!e accidentado y #angoso@ "annul# se reprendi+ mentalmente. Ella era una actri& que ha%a de!ado muy clara su pre#erencia por interpretar o%ras dignas de consideraci+n antes que permitir que se la comieran con los o!os en un teatro de moda. 'in em%argo, se de!a%a el ca%ello suelto con ese estudiado desorden, un ca%ello cuyo color era natural si su vista no lo engaa%a, y no tena el menor reparo en apretar todas esas c lidas y voluptuosas curvas contra la parte #rontal de su cuerpo. El ru%or que le cu%ra las me!illas tam%i2n era natural. ,ena una manera de entrecerrar esos magn#icos o!os ;s, de#initivamente eran verdes; en el gesto de invitaci+n m s evidente que 2l hu%iera visto !am s. 5 su vo& no de!a%a de acariciarlo como un guante de terciopelo. Ella le segua el !uego, ?verdad@ Bueno, pues claro que se lo esta%a siguiendo. ?7or qu2 otro motivo le ha%a dado un nom%re #also@ ?7or qu2 no i%a a hacerlo, teniendo en cuenta que todo ha%a surgido del modo m s inesperado !usto cuando prevea pasar unas cuantas semanas de castidad en compaa de su a%uela@ Era un hom%re de #uertes apetitos carnales y no esta%a dispuesto a desechar una invitaci+n tan clara como la que ella le o#reca. 7ero con todo y con eso... ?%esarse a lomos de un ca%allo@ ?En un peligroso camino lleno de %arro@. "annul# se ri+ para sus adentros. /e ese material esta%an hechos los sueos. 9nos sueos deliciosos. ;?Ad+nde se dirige@ ;le pregunt+ ella; ?*a de regreso a casa, !unto a su esposa@ ?: en %usca de una novia@ ;0inguna de las dos cosas ;respondi+;Estoy soltero y sin compromiso. ;Me alegra orlo ;replic+ ella; /etestara que tuviera que con#esarle ese %eso a alguien. <l le sonri+. ;*oy de camino a casa de unos amigos para pasar unas semanas ;le e1plic+; ?Eso que veo m s adelante son edi#icios@ ?Me engaa la vista@ La muchacha gir+ la ca%e&a para mirar. ;0o ;respondi+; $reo que est en lo cierto. En cualquier momento comen&ara a llover de nuevo. 'era maravilloso ale!arse del camino em%arrado y re#ugiarse %a!o techo. /esde luego era necesario in#ormar del accidente del carrua!e tan pronto como #uera posi%le para que enviaran ayuda.

/e cualquier #orma, "annul# sinti+ cierto pesar al ver que esta%an llegando tan pronto al pue%lo. Aunque tal ve& no estuviera todo perdido. 0inguno de los dos podra reanudar el via!e ese da por muy cerca que se encontrara 2l de su destino. ;As pues, dentro de unos pocos minutos ;di!o, %a!ando la ca%e&a hasta que su %oca ro&+ la ore!a de la muchacha; nos encontraremos a salvo en una posada y haremos que enven ayuda A esos po%res pasa!eros a%andonados. 9sted se rela!ar en una ha%itaci+n c lida y seca y yo en otra. ?Le parece %ien@ ;', por supuesto ;di!o ella con un tono alto y claro, muy di#erente al que ha%a utili&ado desde que se conocieran. *aya. As que ha%a malinterpretado las seales... 9n ligero paseo a lomos de un ca%allo era una cosa, pero ?sus planes no i%an m s all @ Levant+ la ca%e&a y se concentr+ en guiar a su ca%allo por los .ltimos metros que lo separa%an de lo que pareca una casa de postas en las a#ueras de un pequeo pue%lo. ;0o ;recti#ic+ ella pasados unos momentos, de nuevo con una vo& %a!a y gutural; 0o, no me parece %ien en a%soluto. *aya. El interior de la posada resulta%a c lido, esta%a seco y por primera ve& desde haca varias horas Judith se senta #sicamente a salvo. 'in em%argo, el lugar esta%a atestado. 3a%an encontrado un enorme %ullicio en el patio y la gente se a%arrota%a en el interior, algunos mirando el cielo a trav2s de las ventanas mientras que otros ya ha%an decidido pasar la noche all. Ella tena un pro%lema. 0o dispona de %astante dinero para pagar una ha%itaci+n. 7ero cuando se lo ha%a mencionado al seor Bedard, 2l se ha%a limitado a es%o&ar esa sonrisa %urlona y no ha%a dicho una pala%ra. En ese momento, el hom%re esta%a en el mostrador de recepci+n ha%lando con el posadero, mientras ella espera%a a cierta distancia. ?'era posi%le que tuviera intenci+n de pagarle el alo!amiento@ ?/e%era permitrselo@ ?$+mo podra devolverle el dinero@ /ese+ con todas sus #uer&as que su %reve y gloriosa aventura no hu%iera terminado tan pronto. Auera m s. /urante los das y las semanas que esta%an por venir revivira la pasada hora una y otra ve&, no le ca%a ninguna duda al respecto. ,al ve& revivira ese %eso durante toda su vida. 'olterona tonta y desesperada, se reprendi+. 'in em%argo, pareca tener el nimo pegado a las suelas de sus em%arrados %otines. 'e senta mucho m s deprimida en esos momentos que una hora antes, cuando 2l ha%a entrado en su vida. Era un hom%re alto y de constituci+n #uerte. 'u ca%ello, que por #in poda ver despu2s de que se quitara el som%rero, era ri&ado. 5 tam%i2n a%undante y ru%io y casi le llega%a a los hom%ros. 'i le aada mentalmente una %ar%a y un casco con cuernos, podra imaginarlo a la proa de un %arco vi-ingo mientras

diriga un ataque contra una desventurada aldea sa!ona. 5 ella sera una valiente y desa#iante aldeana... El seor Bedard se apart+ del mostrador y cru&+ la distancia que los separa%a. 'e acerc+ mucho a ella y ha%l+ en vo& %a!a. ;5a se han re#ugiado muchos via!eros aqu ;le di!o; 5 los pasa!eros del coche de postas tam%i2n van a necesitar ha%itaciones. La posada estar a re%osar esta noche. Aunque hay una posada mucho m s pequea y tranquila en el pue%lo, cerca de donde ponen el mercado. 'e utili&a so%re todo durante estos das, pero me han asegurado que est limpia y que es muy c+moda. 7odramos de!ar dos ha%itaciones li%res aqu si #u2ramos a la otra pensi+n. 3a%a un %rillo en sus o!os que no aca%a%a de ser ni risueo ni %url+n. A Judith le resulta%a imposi%le desci#rarlo, aunque le provoc+ unos escalo#ros que la recorrieron de arri%a a%a!o hasta la punta de los pies. 'e humedeci+ los la%ios. ;$omo ya le he dicho, seor Bedard ;le di!o;, solo tengo unas cuantas monedas conmigo, ya que espera%a llegar a 5or- sin hacer paradas. Me quedar2 aqu. Me quedar2 en el comedor o !unto a una ventana hasta que llegue otro coche de postas y pueda reanudar mi camino. En realidad, tena la sospecha de que no se encontra%a demasiado le!os de 3are(ood 4range. 5a esta%an en Leicestershire, 'us o!os le sonrieron con esa e1presi+n que no llega%a a ser del todo %urlona. ;El posadero se encargar de hacerle llegar su %olsa de via!e cuanto llegue ;le di!o;. El carrua!e tena un e!e roto. 7uede que tarden %astante en conseguir otro, una noche como poco. As pues, %ien podra esperar con comodidad. ;7ero es que no puedo permitirme... ;comen&+ Judith de nuevo. <l le coloc+ un dedo so%re los la%ios, logrando que guardara silencio a causa de la sorpresa. ;7ero yo s ;replic+ 2l; 7uedo permitirme pagar una ha%itaci+n, al menos. /urante un instante de suprema estupide& no entendi+ lo que quera decir. /espu2s lo hi&o. 'e pregunt+ si el ru%or de su rostro no sera tan intenso como para aca%ar quemando el dedo del hom%re. 'e pregunt+ si se le do%laran las rodillas y caera desplomada al suelo. 'e pregunt+ si se echara a chillar y le a%o#eteara el rostro con toda la #uer&a de la indignaci+n que senta. 0o hi&o nada de eso. Muy al contrario, se escondi+ tras la mundana m scara de $laire $amp%ell mientras senta todo el peso de la tentaci+n. 'inti+ un anhelo casi irresisti%le de continuar su aventura, su sueo ro%ado. Ese hom%re le esta%a sugiriendo que compartieran una ha%itaci+n en otra posada. 5 pretenda a %uen seguro que compartieran tam%i2n la cama. Auera mantener

relaciones conyugales all... si %ien FconyugalG no era la pala%ra apropiada, pens+. Ese da. Esa noche. En las pr+1imas horas. Es%o&+ la sonrisa de $laire $amp%ell y #ue consciente al hecho de que no hara #alta m s respuesta. /e esa manera evit+ tener que tomar una decisi+n en toda regla o e1presar un compromiso ver%al. 'in em%argo, esta%a claro que ha%a tomado una decisi+n, ya que de otra #orma $laire no ha%ra sonredo. 7or una ve& en su vida necesita%a, necesita%a con desesperaci+n, hacer algo gloriosamente escandaloso, desca%ellado, atrevido y... del todo desacostum%rado. ,al ve& !am s se le volviera a presentar otra oportunidad en la vida. ;"escatar2 mi ca%allo antes de que se acomode demasiado en el esta%lo ;le di!o al tiempo que retroceda un paso, ech ndole un concien&udo vista&o antes de dar media vuelta hacia la puerta del patio. ;' ;convino ella. /espu2s de todo, nada era de#initivo. 0o pensa%a llegar hasta el #inal. $uando llegara el momento, se limitara a pedir disculpas y a e1plicarle que la ha%a malinterpretado, que ella no era esa clase de mu!er. /ormira en el suelo o en una silla... o en cualquier lugar donde 2l no lo hiciera. Era un ca%allero. 0o la #or&ara. Aceptar la proposici+n de marcharse con 2l no era m s que un modo de prolongar su aventura. 0o hara nada irrepara%lemente depravado. 5a lo creo que lo har s, le di!o una inesperada vocecilla en su ca%e&a. Ay, querida, ya lo creo que lo har s. 5 era la en2rgica vo& de Judith La( con su tono m s sensato. El "on y el ,onel era una pequea posada de mercado. $areca de hu2spedes a pesar de que la ta%erna esta%a %astante llena. El seor y la seora Bedard #ueron reci%idos con entusiasta hospitalidad y se les o#reci+ la me!or ha%itaci+n de la posada, una estancia rectangular %astante pulcra que no tard+ en tener un palpitante #uego en la chimenea ;una %uena manera de contrarrestar la lluvia que golpea%a contra las ventanas; y una !arra de humeante agua caliente en el aguamanil que ha%a tras el %iom%o. Les aseguraron que les serviran la cena en el saloncito adyacente al dormitorio. All se sentiran m s c+modos y dis#rutaran de privacidad, les e1plic+ la esposa del posadero, con una sonrisa de ore!a a ore!a como si creyera de cora&+n que eran una pare!a casada. $laire $amp%ell se apart+ la capucha de la capa cuando se quedaron a solas en la ha%itaci+n y permaneci+ de pie, mirando por la ventana. "annul# se quit+ el a%rigo y el som%rero y los de!+ so%re una silla antes de mirarla. 'u ca%ello ha%a perdido las horquillas y esta%a muy desordenado. La capa verde esta%a cada a la altura de los hom%ros y tena el do%ladillo manchado de %arro. 'u intenci+n ha%a sido la de tum%arla en la cama tan pronto como llegaran, de

modo que am%os pudieran apagar un tanto la sed del deseo que los consuma. 'in em%argo, no le pareca el momento oportuno. Era un hom%re de apetito vora&, pero no de pasiones des%ordadas. El se1o, despu2s de todo, era un arte como una #unci+n #sica necesaria. El arte del se1o. $reara el am%iente adecuado. ,enan toda la tarde y la noche por delante. 0o ha%a prisa. ;'eguro que le gustar re#rescarse ;le di!o; Me tomar2 una !arra de cerve&a y volver2 cuando est2 lista la cena. :rdenar2 que le su%an un poco de t2. Ella se gir+ hacia 2l. ;Eso sera muy ama%le de su parte ;replic+. "annul# estuvo a punto de cam%iar de idea. El ru%or volvi+ a colorearle las me!illas y sus p rpados esta%an ligeramente entornados, en clara invitaci+n. ,ena el ca%ello al%orotado, como si aca%ara de levantarse de la cama. 5 era en la cama donde quera tenerla, con 2l encima, entre los muslos y hundido en su cuerpo. En cam%io, hi&o una %urlona reverencia y arque+ una ce!a ;?Ama%le@ ;repiti+; Le aseguro que no suelen acusarme de ser ama%le, seora. 7as+ casi toda una hora en la ta%erna, %e%iendo cerve&a, mientras un grupo de lugareos lo inclua con hospitalidad en su crculo para preguntarle su opini+n acerca del tiempo y sus impresiones so%re el estado de los caminos al tiempo que da%an %ocanadas a sus pipas, %e%an de sus !arras y acorda%an sa%iamente que i%an a pagar por el caluroso verano que ha%an dis#rutado las .ltimas semanas. 'u%i+ al comedor privado cuando la mu!er del posadero le di!o que esta%an a punto de servir la comida. $laire esta%a de pie en la puerta que separa%a las dos estancias mientras o%serva%a a una criada poner la mesa y servirles la comida. ;Es un pastel de riones y carne. El me!or en varios -il+metros a la redonda, se lo digo de verdad. Aue les aproveche. Llamen cuando quiera que retire los platos ;di!o la muchacha con una sonrisa y una reverencia antes de marcharse de la ha%itaci+n y cerrar la puerta. ;As lo haremos. 4racias ;le di!o $laire. A "annul# casi le ha%a dado miedo mirarla antes de que los de!aran a solas. 'olo ha%a llegado a atis%ar el vestido de muselina por de%a!o la capa. En ese momento compro%+ que se trata%a de un vestido de corte sencillo, de una modestia inesperada para una mu!er de su pro#esi+n. Aunque via!a%a en un coche de postas. Era de esperar que necesitara vestir ropas que no llamaran demasiado la atenci+n. /e cualquier #orma, el vestido no logra%a esconder el esplendor del cuerpo que ha%a de%a!o. 0o era delgada, a pesar de que sus largas e1tremidades dieran esa primera impresi+n. Era una mu!er voluptuosa, con una cintura pequea, unas caderas que se curva%an de #orma incitante.

'us pechos, generosos y #irmes, eran el sueo de cualquier hom%re hecho realidad. 0o se ha%a recogido el ca%ello. 'e lo ha%a apartado de la cara y le caa en ondas so%re los hom%ros hasta la mitad de la espalda. Era de un glorioso y casi incre%le tono ro!i&o con re#le!os dorados que %rilla%an a la lu& del atardecer. 'u rostro alargado y ovalado ha%a perdido el ru%or y pareca tan p lido y delicado como la porcelana. 'us o!os posean una sorprendente tonalidad de verde. 5 ;por /ios, si; su rostro tena una caracterstica inesperada que la haca descender al reino de los mortales. $ru&+ la distancia que los separa%a y le pas+ un dedo por encima de la nari&, desde una me!illa a la otra. ;7ecas ;di!o. Apenas percepti%les. 7arte del ru%or retorn+ a sus me!illas. ;8ueron mi maldici+n durante la in#ancia;replic+;. 9na verdadera l stima que nunca desaparecieran del todo. ;'on encantadoras ;le di!o 2l. 'iempre ha%a admirado a las diosas. 0unca se ha%a acostado con una. Le gusta%a que sus mu!eres #ueran de carne y hueso. Al entrar en la ha%itaci+n casi ha%a temido que $laire $amp%ell #uera una diosa. ;,engo que ocultarlas con una gruesa capa de maquilla!e cuando salgo a escena ;le in#orm+. ;$asi ;le di!o al tiempo que %a!a%a la vista hasta sus la%ios; me has quitado el apetito de comida. ;$asi ;repiti+ ella con esa vo& alta y clara que le ha%a escuchado antes; 7ero no del todo. Au2 tontera, seor Bedard, cuando su cena lo espera en la mesa y tiene ham%re. ;"al# ;la corrigi+; 'er me!or que me llames "al#. ;"alph ;di!o ella;, es hora de cenar. 5 m s tarde se daran un #estn con el postre, pens+ mientras la ayuda%a a sentarse a la mesa antes de ocupar su asiento #rente a ella. 9n dulce placer que sa%orearan durante toda la noche. $omen&+ a hervirle la sangre ante la perspectiva de una %uena sesi+n de se1o. 0o le ca%a la menor duda de que sera %ueno. Entretanto, ella tena ra&+n: su cuerpo necesita%a alimentarse. A petici+n de la muchacha le ha%l+ de Londres, ya que pareca que ella no conoca la ciudad. Le ha%l+ acerca de la vida social durante la temporada: de los %ailes, las aglomeraciones, los conciertos6 de 3yde 7ar-, $arlton 3ouse y los !ardines *au1hall. Ella ha%l+ del teatro a instancia suya, acerca de los papeles que ha%a interpretado y de aquellos que le gustara interpretar, acerca

de sus compaeros y de los directores con los que ha%a tra%a!ado. Lo descri%i+ todo muy despacio, con una e1presi+n soadora y una sonrisa en los la%ios como si #uera una pro#esi+n de la que dis#rutara plenamente. /is#rutaron de la cena. 5 aun as, "annul# se sorprendi+ una hora despu2s de que hu%ieran comen&ado a comer, cuando %a!o la vista hasta la mesa y vio que la mayor parte de las generosas raciones ha%a desaparecido y que la %otella de vino esta%a vaca Apenas poda recordar ning.n sa%or, si %ien se senta satis#echo: en general y enardecido por una persistente chispa de emoci+n. 'e puso en pie, se acerc+ a la chimenea y tir+ de la campanilla. Auera que se llevaran los platos y que su%ieran otra %otella de vino. ;?M s@ ;le pregunt+ a $laire al tiempo que inclina%a la %otella so%re su copa. Ella la cu%ri+ con una mano. ;$reo que no de%era ;di!o. ;7ero lo har s. ;La mir+ a los o!os. La muchacha es%o&+ una sonrisa. ;7ero lo har2. ;Apart+ la mano. <l se reclin+ en la silla despu2s de llenar las copas y dar un sor%o. ,al ve& hu%iera llegado el momento. La e1igua lu& del da por #in se esta%a e1tinguiendo al otro lado de las ventanas. La lluvia que repiquetea%a contra las ventanas y el #uego que crepita%a en el hogar contri%uan a crear un am%iente de acogedor intimidad que resulta%a muy inusual en verano. Aunque ha%a algo m s. ;Auiero verte actuar ;di!o. ;?Au2@ ;$laire al&+ las ce!as y la mano que sostena la copa se qued+ a medio camino de sus la%ios. ;Auiero verte actuar ;repiti+ 2l. ;?Aqu@ ?Ahora@ ;/e!+ la copa en la mesa; Au2 a%surdo, no hay escenario, ni decorado, ni otros actores, ni gui+n. ;'in duda, una e1perimentada actri& de talento no requiere gui+n para ciertos papeles ;di!o; 5 tampoco hacen #alta escenario ni decorados. 3ay muchos mon+logos #amosos que no requieren la presencia de otros actores. Bnterpreta uno para m, $laire. 7or #avor. Al&+ la copa y la sostuvo en lo alto hacia ella, a modo de silencioso %rindis, la muchacha lo mir+ #i!amente6 el ru%or ha%a vuelto a sus me!illas. Esta%a avergon&ada, pens+ con cierta sorpresa. Avergon&ada por la idea de declamar en una representaci+n privada con un hom%re que esta%a a punto de convertirse en su amante. ,al ve& le resultara di#cil concentrarse en un papel dram tico seme!antes circunstancias.

;Bueno, supongo que podra representar el #amoso discurso de 7orcia ;di!o ella. ;?7orcia@ ;El mercader de *enecia ;e1plic+ ella; 'eguro que conoces el discurso so%re la clemencia. ; "e#r2scame la memoria. ;'yloc- y Antonio esta%an en el tri%unal;e1plic+ ella, inclin ndose ligeramente hacia 2l so%re la mesa; para decidir si 'yloc- tena derecho a reclamar a Antonio una li%ra de carne. 0o ha%a duda de que tena ese derecho6 esta%a m s que claro en el contrato que am%os ha%an #irmado. 7ero en ese momento lleg+ 7orcia con la intenci+n de salvar al me!or amigo y %ene#actor de Basanio, su amor. Lleg+ dis#ra&ada de letrado para ha%lar a #avor de Antonio. Al principio apela a la naturale&a generosa de 'yloc- en su #amoso discurso acerca de la clemencia. ;Ahora lo recuerdo ;di!o 2l; Bnterpreta a 7orcia para m, Ella se puso en pie y mir+ a su alrededor. ;Esta es la sala de audiencias ;di!o; 5a no es el comedor privado de una posada, sino un tri%unal donde la mismsima vida de un no%le pende de un hilo. Es una situaci+n desesperada. 0o parece ha%er esperan&a alguna. ,odos los persona!es principales de la o%ra est n presentes. 'yloc- esta sentado en una silla. ;'eal+ la silla en la que 2l se senta%a; 5o soy 7orcia ;di!o; 7ero estoy dis#ra&ada de muchacho. "annul# #runci+ los la%ios en un arranque de humor cuando ella volvi+ a recorrer la estancia con la mirada. Levant+ %ra&os, se recogi+ el ca%ello, lo retorci+ y se lo anud+ a la altura de la nuca. /espu2s desapareci+ un instante en el dormitorio para regresar con su a%rigo so%re los hom%ros. Aun con la ropa de hom%re, su apariencia era cualquier cosa menos masculina. $uando hu%o aca%ado de a%otonarse la prenda por completo levant+ la vista para mirarlo directamente a los o!os. "annul# estuvo a punto de retroceder ante la severa y controlada e1presi+n de su rostro. ;GLa clemencia no quiere #uer&aG ;di!o con una vo& que casa%a con su e1presi+n. /urante un instante y por est.pido que pareciera, crey+ que era ella, $laire $amp%ell, quien se diriga a 2l, "annul# Bed(yn. ;GEs como la pl cida lluvia del cielo que cae so%re un campo y lo #ecunda... F ;continu+ mientras se acerca%a a 2l y la e1presi+n de su rostro se suavi&a%a, torn ndose implorante. 7or todos los demonios, pens+, ella era 7orcia y 2l era el maldito villano, 'yloc-.

;G/os veces %endita... F 0o era un discurso muy largo, pero para cuando hu%o llegado a su #in, "annul# esta%a consumido por la vergDen&a y dispuesto a perdonar a Antonio, e incluso a postrarse de rodillas para rogar perd+n por ha%er pensado siquiera en cortarle una li%ra de carne del cuerpo. Ella esta%a inclinada so%re 2l, con los o!os entrecerrados y una mirada penetrante, a la espera de una respuesta. ;'anto /ios ;di!o;, 'yloc- de%a de tener el cora&+n de piedra. 'e dio cuenta de que esta%a medio e1citado. Era muy %uena. Era capa& de interpretar el papel sin las e1c2ntricas para#ernalias que 2l asocia%a con los actores m s #amosos que ha%a visto en escena. $laire se endere&+ y le sonri+ al tiempo que se desa%rocha%a el a%rigo. ;?Au2 otro papel puedes interpretar@ ;le pregunt+; ?Julieta@ Ella hi&o un gesto desdeoso con la mano. ;,engo veintid+s aos ;replic+; Julieta era unos ocho menor que yo y una %o%alicona, por cierto. 0unca le he visto el atractivo a esa o%ra. "annul# ri+ entre dientes. As que no era una rom ntica. ;?:#elia@ ;sugiri+ 2l. Ella compuso una e1presi+n a#ligida. ;'upongo que a los hom%res les gusta ver a mu!eres d2%iles coment+ ella con cierto desd2n en la vo&; 5 no puede ha%er nada m s d2%il que esa est.pida de :#elia. 7odra ha%erse limitado a chasquear los dedos en las narices de 3amlet y mandarlo a #rer esp rragos. "annul# ech+ la ca%e&a hacia atr s y solt+ una estruendosa carca!ada. La muchacha esta%a toda sonrosada y tena una e1presi+n contrita cuando volvi+ la mirada. ;3ar2 de lady Mac%eth ;di!o; Era una tonta incapa& de sustentar su maldad, aunque no era d2%il en a%soluto. ;?La escena en la que camina dormida@ ;le pregunt+; ?$uando se lava la sangre de las manos@ ;Ah lo tienes. ?*es@ ;'u sem%lante volva a ser desdeo cuando lo seal+ con un %ra&o; 'upongo que es la escena pre#erida por la mayora de los hom%res. 9na mu!er perversa que a la postre cae en la locura, porque las mu!eres normales no pueden tener su #ortale&a para siempre.

;,ampoco es que Mac%eth llegara muy cuerdo al #inal;le record+ 2l; Me atrevera a decir que 'ha-espeare se mostr+ imparcial en su !uicio acerca de la #ortale&a de espritu, tanto masculina como #emenina. "epresentar2 la escena en la que lady Mac%eth intenta convencer a Mac%eth de que mate a /uncan ;di!o ella. 5 2l esta%a a punto de convertirse en un silencioso Mac%eth supuso "annul#. ;7ero primero ;coment+ ella; me terminar2 el vino. 'u copa tena m s de dos tercios de vino. La apur+ de un trago y la de!+ so%re la mesa. /eshi&o el nudo que le su!eta%a el $a%ello en la nuca y agit+ la ca%e&a para li%erarlo. ;Mac%eth aca%a de decide a su esposa: F,enemos que renunciar a ese horri%le prop+sitoG ;di!o; Mac%eth comien&a a arrepentirse de la decisi+n de cometer el asesinato y ella lo est espoleando. "annul# asinti+ y ella le dio la espalda un instante y se quedo muy quieta. 9n momento despu2s vio c+mo apreta%a los puos y se gira%a hacia 2l. Estuvo a punto de saltar de la silla y esconderse detr s. 'us o!os verdes lo atravesaron con una e1presi+n de g2lido desprecio. ;G?Au2 ha sido de la esperan&a que te alenta%a@ ?7or ventura ha cado en em%riague& o en sueo@ ?: est despierta y mira con est.pidos o!os pasmados lo que antes contempla%a con tanta arrogancia@G "annul# resisti+ el impulso de ha%lar en su de#ensa. ;G?Es ese el amor que me mostra%as@G ;le di!o ella. $laire tam%i2n declam+ las #rases de Mac%eth, inclinada so%re su cuerpo y susurrando en vo& tan %a!a que "annul# tuvo la impresi+n de que 2l mismo esta%a ha%lando sin despegar los la%ios. $omo lady Mac%eth, lo apremi+ con su energa, su desd2n y sus #alsos incentivos. 7ara cuando hu%o terminado, "annul# comprenda a la per#ecci+n por qu2 Mac%eth ha%a cometido la tamaa estupide& de asesinar a su rey. La muchacha esta%a !adeando cuando pro#iri+ la .ltima de sus #rases y tena un aspecto distante, triun#al y ligeramente pertur%ado. "annul# se descu%ri+ a punto de !adear por el deseo. Mientras el persona!e que ha%a estado interpretando a%andona%a los o!os y el cuerpo de la muchacha, sus miradas se entrela&aron y el aire que los separa%a comen&+ a crepitar. ;Bueno ;di!o 2l en vo& %a!a. Ella es%o&+ una sonrisa torcida. ;/e%es comprender;le di!o;que soy un poco provinciana. 0o he actuado en tres meses y estoy en %a!a #orma.

;Aue el cielo nos ayude ;replic+ "annul# al tiempo que se pona en pie; el da que est2s en plena #orma. 'era capa& de salir %a!o la lluvia a la %.squeda del rey m s cercano para asesinarlo. ;Entonces, ?qu2 te parece@ ;le pregunt+. ;$reo ;le contest+ 2l; que es hora de irnos a la cama. /urante un instante, crey+ que ella i%a a negarse. $laire lo mir+ #i!amente, se humedeci+ los la%ios, inspir+ con #uer&a como si #uera a decir algo y luego asinti+. ;';di!o. "annul# inclin+ la ca%e&a y la %es+. Esta%a a un paso de tum%arla en el suelo y tomarla en aquel mismo momento, pero ?para que pasar por esa incomodidad cuando ha%a una estupenda cama en la ha%itaci+n contigua@ Adem s, tena que considerar ciertas necesidades #isiol+gicas. ;*e a prepararte ;le di!o; Esperar2 a%a!o unos die& minutos. Ella volvi+ a vacilar y se humedeci+ los la%ios. ;' ;asinti+ y se gir+. 9n segundo despu2s, la puerta del dormitorio se cerr+ tras ella. Los siguientes die& minutos, pens+ "annul#, i%an a parecer una inc+moda eternidad. 7or todos los demonios, esa mu!er s que sa%a actuar. H Judith se qued+ de pie con la espalda apoyada contra la puerta del dormitorio y cerr+ los o!os. La ca%e&a le dio vueltas, el cora&+n le lata des%ocado y esta%a sin aliento. 3a%a tantas ra&ones que e1plica%an las tres circunstancias anteriores, que le resulta%a imposi%le ponerlas en orden para reco%rar su acostum%rada compostura. En primer lugar, ha%a %e%ido demasiado vino. $uatro copas en total. Jam s ha%a %e%ido m s de media copa al da y ese hecho e1cepcional tan solo se ha%a producido en tres o cuatro ocasiones a lo largo de toda su vida. 0o esta%a e%ria6 poda pensar de modo %astante coherente y caminar en lnea recta. 7ero aun as, ha%a ingerido todo ese vino. En segundo lugar, ha%a resultado del todo em%riagador actuar #rente a una audiencia6 por m s que dicha audiencia constara tan solo de una persona. La interpretaci+n siempre ha%a #ormado parte de su vida secreta, algo que haca cuando tena la certe&a de que se encontra%a sola y nadie la o%serva%a. 0o o%stante, nunca ha%a pensado en ello como FinterpretarG6 siempre lo ha%a visto como un modo de dar vida a otro ser humano a trav2s de las pala%ras

que el dramaturgo le ha%a proporcionado. 'iempre ha%a sido capa& de meterse en la piel y en la mente de otra persona y de sa%er con e1actitud qu2 se sentira siendo esa persona en esas determinadas circunstancias. Alguna que otra ve& ha%a intentado utili&ar esa ha%ilidad para escri%ir historias, pero su talento no resida en la pala%ra escrita. 0ecesita%a crear o recrear persona!es utili&ando su cuerpo y su vo&. $ada ve& que recita%a los papeles le 7orcia o de lady Mac%eth se converta en ellas. /e todos modos, la interpretaci+n de esa noche ha%a sido a.n m s em%riagadora que el vino que ha%a %e%ido. 3a%a actuado para una audiencia de una sola persona mucho me!or de lo que lo hiciera nunca. <l ha%a representado tanto a 'yloc- como a Mac%eth, si %ien no ha%a de!ado de ser "alph Bedard en todo momento6 y ella, por e1trao que pareciera, se ha%a sentido alegre y entusiasmada por su presencia. 3a%a tenido la sensaci+n de que el aire que los rodea%a restalla%a con una energa invisi%le. A%ri+ los o!os de repente y se apresur+ a ocultarse tras el %iom%o que se al&a%a al otro lado de la ha%itaci+n. 'olo tena die& minutos para prepararse... y ya ha%an pasado unos cuantos. Alguien se ha%a encargado de llevar su %olsa de via!e y de su%irla a la ha%itaci+n, compro%+ con alivio. 7odra ponerse un camis+n. 'in em%argo, se detuvo de modo a%rupto mientras se inclina%a para a%rir la %olsa. ?Aue se preparara@ ?7ara qu2@ <l aca%a%a de %esarla de nuevo. 'e reunira con ella en die& minutos ;en menos de die& minutos; para llevarla a la cama. 7ara hacerle... eso. 0i siquiera sa%a a ciencia cierta lo que era FesoG e1actamente, salvo de un modo de lo m s vago e impreciso. 'enta una especie de de%ilidad en las rodillas. Apenas poda respirar y la ca%e&a no de!a%a de darle vueltas. 0o i%a a permitir que sucediera... ?o s@ 5a era hora de poner #in a la aventura. Aunque ha%a sido ;y segua siendo; una aventura tan maravillosa... 5 ya no ha%ra ninguna m s. 0unca. 'a%a que las mu!eres que caan en la po%re&a y que vivan como acompaantes sin sueldo en los hogares de sus #amiliares adinerados tenan pocas posi%ilidades, o m s %ien ninguna, de cam%iar sus vidas. Lo .nico que importa%a era el presente. 5 esa noche. Judith a%ri+ la %olsa de via!e sin m s dilaci+n. Esta%a malgastando un tiempo precioso. =Au2 em%ara&oso resultara que 2l se presentara para encontrarla con la enagua o antes de que hu%iera aliviado sus necesidades o de que se hu%iera lavado y peinado> 5a pensara m s tarde en FesoG y en c+mo evitar que sucediera. En la estancia contigua ha%a un %anco de madera. $on una almohada, una de las mantas de la cama y su capa podra convertirse en un lugar tolera%le para dormir. A %uen seguro que 2l se esta%a demorando m s de die& minutos. Judith, ataviada decentemente con su camis+n de algod+n, esta%a de pie #rente al #uego cepill ndose el ca%ello cuando escuch+ que llama%an a la puerta y que esta se a%ra antes de que ella pudiera cru&ar la ha%itaci+n para a%rir o darle permiso que entrara. 'e sinti+ desnuda de repente y tam%i2n descu%ri+ que

de%a de estar %astante m s e%ria de lo que ha%a supuesto en principio. En lugar de sentir el horror que sa%a que de%era estar sintiendo, la recorri+ una oleada de deseo. 0o quera poner #in a la aventura. Auera e1perimentar FesoG antes de que tanto su !uventud como su vida llegaran a un prover%ial #inal. Lo quera todo... y lo quera con "alph Bedard. 9n hom%re tan atractivo que la de!a%a sin aliento, pens+ deseando encontrar pala%ras m s elocuentes para descri%ir su apostura. "alph se detuvo con los la%ios #runcidos y los p rpados entornados, y su mirada la recorri+ con lentitud desde la ca%e&a hasta los pies desnudos. ;?'e trata de tu pro#esi+n o de tu instinto ;di!o 2l por #in en vo& queda; lo que te ha enseado a no resaltar tu apariencia@ =Algod+n %lanco y ni rastro de #runces ni de volantes> Eres muy inteligente. ,u %elle&a ha%la alto y claro por s sola. Era #ea. Lo sa%a. La gente, incluso su propia madre, siempre ha%a comparado su pelo con las &anahorias cuando era pequea y nunca con la intenci+n de que #uese un cumplido. 'u piel siempre ha%a sido demasiado p lida, su cutis siempre ha%a estado des#igurado por las pecas y sus dientes siempre ha%an sido demasiado grandes. 5 !usto despu2s, y por una horri%le crueldad del destino, cuando por #in su pelo ha%a comen&ado a oscurecerse un tanto, cuando lo peor de sus pecas se ha%a atenuado hasta desaparecer y cuando su rostro y su %oca se ha%an a!ustado al tamao de sus dientes, ha%a comen&ado a crecer hasta convertirse en una larguirucha. 3a%a crecido hasta igualar la altura de su padre. /is#rut+ de un corto alivio cuando la larguirucha comen&+ a co%rar #orma de mu!er. 'in em%argo, para aadir a.n m s humillaci+n a su agravio, esa #orma ha%a llegado acompaada de un par de prominentes senos y unas caderas generosas. 'iempre ha%a sido una vergDen&a para la #amilia y en mayor medida para s misma. 'u padre se ha%a pasado la vida orden ndole que se vistiera de #orma m s recatada y que se cu%riera el pelo, y constantemente la ha%a culpado por las miradas lascivas que los hom%res solan dirigirle. 'er la #ea de la #amilia siempre ha%a resultado una carga muy pesada. 'in em%argo, esa noche esta%a dispuesta a aceptar que por una e1traa ra&+n ;pro%a%lemente por el vino, ya que 2l ha%a %e%ido m s que ella;, "alph Bedard la encontra%a atractiva. Es%o&+ una lenta sonrisa sin apartar los o!os de 2l. El vino tena un e#ecto e1trao. Le da%a la sensaci+n de estar desligada de la realidad, como si #uera una simple espectadora que no participa%a en los acontecimientos. Era capa& de permanecer en un cuarto en compaa de un hom%re, ataviada tan solo con el camis+n, sa%iendo que 2l tena toda la intenci+n de llev rsela a la cama en unos instantes y aun as le sonrea de modo seductor sin sentirse responsa%le en lo m s mnimo por lo que esta%a haciendo. La o%servadora no haca nada para que prevaleciera la virtud y la decencia. 5 Judith tampoco desea%a que lo hiciera.

;'upongo que ya te ha%r n dicho mil veces lo hermosa que eres ;le di!o "alph con un tono de vo& maravillosamente ronco. =Eso lo deca todo> Esta%a %orracho. ;Ahora ya son mil y una ;replic+ ella sin de!ar de sonrer; 5 supongo que a ti te ha%r n dicho mil y una veces lo guapo que eres. Era una mentira. 0o era guapo. ,ena la nari& demasiado prominente, las ce!as demasiado oscuras, el ca%ello demasiado al%orotado y la piel demasiado ate&ada. 7ero posea un atractivo a%rumador6 y en ese preciso momento, FatractivoG resulta%a die& veces m s seductor que FguapoG. ;Ahora ya son mil y dos. ;'e acerc+ a ella y Judith supo que el momento de la verdad ha%a llegado. 'in em%argo, "alph se detuvo a escasa distancia y e1tendi+ una mano en lugar de a%ra&arlas. /ame el cepillo. Ella se lo tendi+, esperando que lo arro!ara por encima su hom%ro para ponerse manos a la o%ra. ?Le permitira seguir adelante@ 'e le aceler+ la respiraci+n. ;'i2ntate ;le di!o; En el %orde de la cama. ?'entarse@ ?0ada de tum%arse@ ?Acaso le quedaran unos cuantos momentos de los que dis#rutar antes de verse o%ligada a ponerle #in a todo aquello@ Mientras esta%an en el comedor, alguien se ha%a encargado de apartar las s %anas primorosamente, de encender el #uego, de su%ir su %olsa de via!e y de llenar con agua limpia el aguamanil que ha%a tras el %iom%o. Judith se sent+ con los pies !untos so%re el suelo y las manos unidas en el rega&o mientras o%serva%a c+mo 2l se despo!a%a de su a!ustada chaqueta, de su chaleco y de su pauelo. /espu2s se sent+ en una silla y se quit+ las %otas antes de volver a ponerse en pie, descal&o salvo por las medias. =Ay, 'eor>, pens+ Judith. 0o de%era estar contemplando seme!ante escena. Aunque resulta%a todo un espect culo. "alp era un hom%re grande, aunque ha%ra podido !urar que no ha%a ni una pi&ca de grasa super#lua en 2l. 9n hom%re de hom%ros anchos cuyo cuerpo se estrecha%a al llegar a la cintura y las caderas. ,ena unas piernas largas y %astante musculosas. ,oda esa musculatura queda%a resaltada al llevar tan solo los pantalones de montar y la camisa. <l cogi+ de nuevo su cepillo del pelo y rode+ la cama. Judith sinti+ que el colch+n se hunda tras ella. 0o se gir+ para mirar. Ese era el momento en el que de%era ha%erse puesto de pie. 'eor, pero es que no quera hacerlo. 5 !usto entonces sinti+ el calor que desprenda el cuerpo de "alph a su espalda, a pesar de que todava no la ha%a tocado. 5 en ese momento lo hi&o. $on el cepillo. Lo coloc+ !usto por encima de su #rente ;Judith atis%+ por el ra%illo del o!o derecho la manga de su camisa %lanca; y lo desli&+ por el pelo hasta llegar a las puntas. ='e ha%a arrodillado tras ella con el simple prop+sito de cepillarle el ca%ello> ,an pronto como comprendi+ que sus intenciones eran de lo m s inocentes, ech+ la ca%e&a hacia atr s y cerr+ los o!os.

Estuvo a punto de desmayarse por el placer que le proporciona%a. $on cada pasada del cepillo senta un hormigueo en el cuero ca%elludo. Escucha%a c+mo cru!a su pelo. /e ve& en cuando poda sentir una de las manos de "alph que la toca%a para colocar el pelo detr s de la ore!a o apart rselo de los hom%ros. 0o le ca%a la menor duda de que esa era la sensaci+n m s maravillosa del mundo: que alguien le cepillara el ca%ello... para m s seas, un hom%re. 7oda sentir el calor que emana%a del cuerpo masculino, A'I como el olor de su colonia. 7oda escuchar su respiraci+n. 0o tard+ mucho en rela!arse y permitir que la languide& se apoderara de ella, si %ien se encontra%a e1traamente estimulada y alerta al mismo tiempo. 0ota%a los pe&ones tensos. 5 ha%a comen&ado a perci%ir un agrada%le e intenso palpitar entre las piernas. ;?,e gusta@ ;le pregunt+ 2l poco despu2s con un ronco murmullo. ;Mmm. ;Judith #ue incapa& de reunir la #uer&a necesaria para o#recerle una respuesta m s elocuente. $ontinu+ cepill ndole el pelo con movimientos lentos y rtmicos hasta que arro!+ el cepillo a un lado. Judith escuch+ el ruido que hi&o al golpear contra el suelo a los pies de la cama. 5 en ese momento se percat+ de que se ha%a acercado a ella. El hom%re ha%a separado los muslos y ha%a movido las piernas hasta de!arlas a am%os lados de su cuerpo6 si lo desea%a, poda apartar las manos del %ra&o y apoyarlas so%re sus rodillas. 'inti+ el roce del torso masculino en la espalda al mismo tiempo que 2l le desli&a%a las manos so%re los %ra&os para cu%rirle la parte in#erior de los senos. Judith escuch+ c+mo toma%a una lenta y sonora %ocanada de aire. El p nico estuvo a punto de hacerle dar un respingo. Los pechos no. "esulta%a tan em%ara&oso. 'in em%argo, la ligera em%riague& que la em%arga%a retard+ tanto la angustia como su capacidad de reacci+n. Esas manos eran tan tiernas y suaves... 5 sus pulgares le ro&a%an los pe&ones, que de #orma e1traa esta%an duros y muy sensi%les. 7ese a todo, no le esta%a haciendo dao. Al contrario, sus caricias desperta%an en ella oleadas de puro anhelo que descendan por su garganta hasta concluir entre sus piernas y adem s se senta palpitar por dentro. Al parecer "alph no encontra%a nada grotesco en sus pechos. Judith volvi+ a cerrar los o!os y ech+ la ca%e&a hacia atr s para apoyarla so%re uno de sus hom%ros. 'olo un poco m s. 9nos instantes m s. 7ronto lo detendra. Los pulgares a%arcaron sus pe&ones y al instante sinti+ que esas manos le desa%otona%an la parte delantera del camis+n y aparta%an la tela a #in de de!arla e1puesta desde los hom%ros hasta el om%ligo. $uando las manos regresaron hasta sus pechos desnudos para rodeados, al&arlos, acariciarlos, para tironear, pelli&car y #rotar los pe&ones supo por #in que su aventura ;ese sueo ro%ado; era per#ecto. Eso era lo que siempre ha%a deseado. Justo eso. /esde que se ha%a convertido en una mu!er. 'entir las caricias de un hom%re, permitir que la viera

y que no la !u&gara inadecuada, que la acariciara. /is#rutar sin de!ar resquicio a la vergDen&a, al miedo. /esea%a que ese momento nunca ;=por #avor, por #avor nunca>; aca%ara. ;Lev ntate ;le murmur+ "alph al odo, y pese a no estar del todo dispuesta a ale!arse de sus caricias, lo o%edeci+ y a%ri+ los o!os para ver c+mo su camis+n caa al suelo. 0o sinti+ el m s mnimo asomo de pudor, por curioso que pudiera parecer, a pesar del #uego que crepita%a en la chimenea, de la parpadeante lu& de las dos velas colocadas so%re la repisa y del odio que siempre la ha%a em%argado cada ve& que se contempla%a en un espe!o. *olvi+ a sentarse. 8ue consciente del momento en que el hom%re se sac+ la camisa por la ca%e&a y la arro!+ al suelo, all donde yaca su cepillo. Al instante not+ su torso desnudo, c lido y s+lido, contra la espalda y esas manos volvieron a desli&arse %a!o sus %ra&os. 7asaron so%re sus pechos y los acariciaron con #uer&a antes de e1tenderse so%re sus costillas y seguir %a!ando hacia la cintura y el a%domen. Judith ech+ la ca%e&a hacia atr s y cerr+ los o!os de nuevo antes de mover los hom%ros y la espalda para #rotarse contra 2l. El torso masculino esta%a ligeramente cu%ierto de vello. Las manos de "alph se desli&aron por sus muslos de camino a las rodillas y volvieron a ascender. Judith apart+ las manos del rega&o y las apoy+ so%re los muslos del hom%re, rode ndole las rodillas con las manos. 0o tard+ en comprender que ha%a superado el punto de retorno, ese momento en el que podra ha%er detenido lo que i%a a ser. 'in em%argo, no le importa%a. 0o le importa%a en lo m s mnimo. El sentido com.n, el decoro y la moral se encarga%a de sealarle la magnitud de su errado comportamiento cuando llegara la cegadora lu& de la maana6 pero aunque lo sa%a no le importa%a. Esa era la noche que le proporcionara lu& y sentido al resto de su vida. Lo sa%a con a%soluta certe&a. 9na mu!er deshonrada... ?Aui2n lo i%a a averiguar !am s@. ?A qui2n le i%a a importar@ "aph desli&+ la mano derecha hasta su entrepierna, hasta ese lugar c lido y oculto. /e%era estar horrori&ada. $on todo, escuch+ que %rota%a un ronco sonido de apro%aci+n desde lo m s pro#undo de su garganta y separ+ las piernas un poco m s para darle el acceso. Esta%a muy caliente en ese lugar. Lo sa%a por el contraste con la #rescura de los dedos de "alph. ,ema estar tam%i2n h.meda. 'in em%argo, 2l no se apart+. 'us dedos e1ploraron el lugar, apartando los pliegues y #rotando con suavidad entre ellos hasta encontrar la parte m s rec+ndita e introducirse un poco en ella. Judith escucho sonidos que provoca%a la humedad, pero esta%a m s all de la vergDen&a. 0o tard+ mucho en comprender que "alph sa%a muy %ien lo que esta%a haciendo. El deseo se apoder+ de ella por completo. 5 !usto entonces, 2l hi&o algo con el pulgar, algo tan suave que no ha%ra sa%ido decir con e1actitud qu2 #ue. 'alvo que de repente el deseo se trans#orm+ en una especie de acuciante anhelo que traspas+ los lmites del deseo mucho antes de que #uera capa& de entregarse a la sensaci+n. Arque+ la espalda al

tiempo que todos los m.sculos de su cuerpo se tensa%an y grit+ mientras se de!a%a caer contra 2l, e1hausta y !adeante. ?Au2... qu2 diantres ha%a sucedido@ ;' ;le susurr+ "alph al odo con un de!e de eu#oria en la vo&;. =/ios, s> =Magn#ica> Judith se dio cuenta de que respira%a de #orma entrecortada: ;,.m%ate ;le di!o 2l. ;'. ;5a ni siquiera se plantea%a la posi%ilidad de negarse a acostarse con 2l. 'e senta un poco mareada, pero no ha%ra sa%ido decir si causa de los e#ectos del vino o por lo que aca%a%a de e1perimentar. 'e tendi+ entre las s %anas mientras "alph se pona de pie y o%serv+ c+mo se despo!a%a del resto de su ropa. 'in ellas su aspecto era mucho m s imponente, una com%inaci+n de duros m.sculos, vientre plano y... 7or unos %reves instantes se pregunt+ si de%era sentirse asustada despu2s de todo6 pero lo desea%a, comprendi+. Lo desea%a con desesperaci+n. /esea%a a ese hom%re. "alph se tum%+ encima de ella al tiempo que introduca rodilla entre sus piernas y la o%liga%a a separarlas mucho. Judith do%l+ las rodillas y apoy+ las plantas de los pies so%re el colch+n para a#ian&ar su posici+n. <l al&+ la parte superior del cuerpo, se sostuvo so%re los ante%ra&os e inclin+ la ca%e&a para %esarla. El hom%re tena la %oca a%ierta y ella no tard+ mucho en imitarlo cuando le dio un lamet+n y le acarici+ la suave carne de la parte interna de los la%ios. Al instante, sinti+ su lengua en la %oca, desli& ndose so%re la suya, acarici ndole la parte m s sensi%le del paladar y avivando de nuevo la voracidad del deseo. $uando 2l al&+ la ca%e&a, luca su acostum%rada sonrisa %urlona. ;Me temo ;le di!o; que es posi%le que e1plote en cuanto entre en ti, con la misma rapide& con la que lo has hecho t.. /e todos modos, tenemos el resto de la noche para dis#rutar a placer. ?Aceptas mis disculpas por adelantado@ ;Est s disculpado. ;Judith le sonri+ en respuesta, aunque a decir verdad no entenda muy %ien lo que pretenda decirle. "alph volvi+ a tum%arse por completo so%re ella antes de colocarle las manos %a!o las nalgas para su!etarla con #uer&a. 'inti+ que su duro miem%ro la penetra%a de #orma titu%eante, pero antes de tener la oportunidad de respirar hondo para calmarse, 2l se hundi+ en su cuerpo. ,al ve& hu%o dolor. 0o tuvo tiempo de compro%arlo. ,al ve& hu%o desconcierto. 0o tuvo tiempo de asimilarlo. 'olo tuvo tiempo de e1perimentar el m s a%soluto de los asom%ros

al compro%ar que un hom%re pudiera ser tan grande y estar tan duro, y que aun as su cuerpo #uera capa& de acogerlo. En ese instante 2l comen&+ a moverse, se retir+ hasta salir casi por completo de ella y volvi+ a penetrarla hasta el #ondo6 lo hi&o y otra ve&, cada ve& m s r pido y con m s #uer&a, hasta que su cuerpo se tens+, de!+ escapar un grito y cay+ so%re ella con todo su peso. Judith lo envolvi+ con sus %ra&os. Esta%a acalorado y tena la piel res%aladi&a por el sudor. 5 #ue entonces cuando lleg+ el desconcierto. 'u virginidad ha%a desaparecido. As, sin m s. 5 con el desconcierto lleg+ la comprensi+n. La comprensi+n no solo de lo que suceda entre un hom%re y una mu!er, sino de lo que se senta. 3a%a resultado decepcionante. 3asta cierto punto. En parte se senta maravillada. 3a%a yacido con un hom%re. 0o pasara la vida sin conocer la m s % sica de las e1periencias humanas. 3a%a yacido con 2l. A.n esta%a acostada %a!o su cuerpo, con los pechos aplastados %a!o su torso, los muslos en torno a sus musculosas piernas y su... esa parte de 2l a.n en su interior. 0o se arrepenta. 5 si era el vino el que esta%a ha%lando, ya se encargara al da siguiente de decirle unas cuantas cosas. 0o se arrepenta. Jam s se arrepentira. "alph la ha%a acariciado, la ha%a echo dis#rutar, ha%a logrado que se sintiera tan #emenina y hermosa como nunca antes lo ha%a hecho nadie6 todos ha%an hecho lo contrario, m s %ien. 5 adem s, se ha%a acostado con 2l y lo ha%a complacido. 'e dio cuenta de que esta%a dormido. 7esa%a mucho. Le costa%a tra%a!o respirar. 0o tardara en tener calam%res en las piernas. 0o le ca%a duda de que estara muy sensi%le en ese lugar. 5 sin em%argo no desea%a que 2l se despertara. As pues, a%ra&+ con #uer&a a su magn#ico sueo ro%ado. 9na ve& que "annul# despert+ y se apart+ de ella e1cus ndose por ha%erle aplastado todos los huesos del cuerpo, $laire $amp%ell se march+ un instante. 7oda escuchar c+mo se lava%a tras el %iom%o y es%o&+ una sonrisa al tiempo que entrela&a%a las manos tras la ca%e&a. 9na amante quisquillosa. 0o tardara en ponerla de nuevo h.meda y e1udando olor a se1o. Era #ant stica. 'u cuerpo y su pelo eran de por s su#icientes para mantener en un estado de perpetua e1citaci+n a cualquier hom%re de sangre caliente, pero ha%a mucho m s en esa mu!er adem s de sus atri%utos. Esta%an sus o!os, que re#le!a%an esa mirada l nguida de p rpados entrecerrados cuando esta%a e1citada, dientes per#ectos, y esa vo& ronca y seductora. 5 sus ha%ilidades interpretativas y sus sonrisas y su risa... y su conocimiento de reglas relativas a una aventura. 9na actri& con seme!ante atractivo y e1periencia %ien poda ha%er tomado el control de su encuentro, de modo que hu%iese aca%ado li%rando una %atalla de deseos y voluntades para esta%lecer el dominio y el control durante su primera e1periencia como amantes. ,ena la certe&a de que lo ha%ra dis#rutado ; ?c+mo podra alguien no dis#rutar de un revolc+n con una mu!er como $laire $amp%ell@;, aunque no tanto como el !uego que 2l mismo ha%a puesto en pr ctica y al que ella se ha%a amoldado. El !uego de la seducci+n lenta y pausada.

Mientras le cepilla%a esa gloriosa melena pelirro!a, la muchacha se ha%a sentado en la cama como una virgen recatada y el deseo lo ha%a inundado como la crecida de un ro que lo arrastra%a todo a su paso tras ha%er roto el dique. $laire le ha%a permitido liderar cada paso del camino, si %ien 2l ha%a sido consciente del creciente deseo que la em%arga%a, as como de sus pe&ones erectos y de la humedad que evidencia%a su estado de e1citaci+n. 'u orgasmo ha%a estallado con #uer&a y le ha%a resultado halagador. Muchas mu!eres lo #ingan e imagina%an que sus amantes no se percata%an del engao. La autenticidad de su clma1 le ha%a otorgado el permiso para alcan&ar el suyo propio con rapide&, sin sentirse tan desmaado como un escolar en plena e#ervescencia se1ual. La muchacha sali+ de detr s del %iom%o y rode+ la cama hacia el lugar que esta%a vaco. "annul# sinti+ que se le seca%a la %oca al verla. 'u mayor pesar radica%a en el hecho de que #uese una aventura de una sola noche. 0ecesitara todo un mes cuando menos para e1plorar por completo las delicias de ese cuerpo, para saciar el apetito que desperta%a en 2l. ;0o te acuestes ;le di!o; Arrodllate so%re el colch+n. Ella lo o%edeci+ y se arrodill+ #rente a 2l, mir ndolo con una e1presi+n interrogante. El #uego ha%a quedado reducido a unos rescoldos incandescentes, pero la lu& de las dos velas a.n parpadea%an en la ha%itaci+n. ;*amos a !ugar ;le di!o al tiempo que e1tenda un %ra&o para tomarla de la mano. ;Muy %ien ;accedi+ $laire con seriedad. "annul# ri+ por lo %a!o. ;5a hemos aca%ado con la seorita remilgada ;le di!o; 3a sido e1quisito, de%o admitirlo. ,e prometo que no suelo mostrarme tan... #ren2tico en mis relaciones. 'olo #ue el e#ecto que tu serena o%ediencia tuvo en m. 5a te he tomado seg.n mis deseos. Ahora te toca a ti. ?Au2 te gustara hacer@ $laire lo contempl+ durante un %uen rato. Bncluso la inmortalidad y esa e1presi+n serena eran capaces de e1citarlo. ;0o lo s2 ;contest+ al #in. ;?,an vasto es tu arsenal@ ;"annul# le sonri+; :!al la noche durara un mes para que pudieras desplegado todo conmigo. ?$rees que un mes sera su#iciente@ /ecdete. 'oy todo tuyo. ,u esclavo, si as lo deseas. 3a& lo que quieras conmigo. 3a&me el amor, $laire. /is#ruta del se1o conmigo. ;E1tendi+ los %ra&os y las piernas so%re el colch+n. La muchacha permaneci+ inm+vil durante un tiempo. 'in em%argo, sus o!os lo recorrieron de arri%a a%a!o con los p rpados entornados, compro%+ "annul# mientras la o%serva%a. 3u%o un instante en que se lami+ los la%ios6 la punta de su lengua se movi+ muy despacio desde una comisura hasta la otra.

Era mucho m s lista y %astante m s e1perimentada de lo que ha%a supuesto. 3a%a imaginado que se lan&ara so%re 2l y lo sometera a un %uen n.mero de e1quisitas y descaradas torturas se1uales que los llevaran a un estado de #renes precoital. 5a se ha%a percatado de que su #orma de vestir era discreta. Lo mismo suceda con su comportamiento. "annul# se sinti+ arder poco a poco %a!o ese l nguido escrutinio, estremeci2ndose por adelantado. 5 en ese momento $laire se inclin+ so%re 2l y lo toc+ con las yemas de los dedos, que esta%an #ras a causa del agua con la que aca%a%a de lavarse. Le toc+ la #rente y desli&+ los dedos entre su pelo. /esli&+ las yemas por su rostro, de!ando que el ndice tra&ara el per#il aguileo de su nari& ;un legado #amiliar que comparta con la pr ctica totalidad de sus hermanos; y despu2s recorri+ con suavidad el contorno de sus la%ios antes de apoyar am%as manos so%re sus hom%ros e inclinar la ca%e&a para %esarlo en la %oca. :culto por su melena pelirro!a, "annul# sinti+ el movimiento de su lengua so%re los la%ios y en cuanto los separ+, la muchacha no dud+ en hundirse en su %oca. "esisti+ el deseo de succionarla. /e%a interpretar un papel pasivo durante ese tiempo6 un tiempo %astante largo, espera%a. 0o tena muy claras las intenciones de $laire, pero hasta ese momento le esta%a encantando el !ueguito. ,al ve& estuviera haciendo lo mismo que 2l ha%a hecho con ella: seduci2ndolo con lentitud. 5 lo esta%a consiguiendo. 'e senta em%riagado por el placer. Las manos y la %oca de $laire ;!unto con la lengua y los dientes; descendieron despacio por su cuerpo, deteni2ndose all donde 2l da%a la m s ligera muestra de satis#acci+n. =Menuda %ru!a> $omo si no conociera al dedillo todas y cada una de &onas er+genas de un hom%re. 'uccion+ sus pe&ones y desli&+ la lengua so%re ellos con mucha suavidad, hasta que "annul# estuvo a punto de dar un %rinco y aca%ar con el !uego sin ni siquiera ha%er llegado a la culminaci+n que ella esta%a %uscando. 7ermaneci+ inm+vil y se concentr+ en respirar. La muchacha cu%ri+ cada centmetro de su cuerpo con sus livianas, #rescas y er+ticas caricias, salvo aquel lugar que ha%a vuelto a la vida y que ha%a alcan&ado toda su dure&a y longitud mucho antes de que ella hu%iera aca%ado. $uando pas+ !unto a 2l lo esquiv+. =Au2 mala p2cora> $ada ve& le costa%a m s tra%a!o controlarse para no !adear. 5 entonces lo toc+ all, tom ndolo por completo entre sus #ras manos. Al principio lo sostuvo con tanta delicade&a que "annul# estuvo a punto de e1plotar, pero al instante tom+ con#ian&a y lo rode+ con los dedos para acariciarlo y desli&ar el pulgar so%re la sensi%le punta. ;?,e gusta@ ;le pregunt+ en un murmullo gutural que estuvo a punto de hacerle re%asar el lmite. ;0o sa%es cu nto, maldita sea ;contest+. $laire gir+ la ca%e&a para mirarlo con una sonrisa, se incorpor+ so%re las rodillas y se coloc+ el pelo tras los hom%ros con am%as manos. 7ermaneci+ en la misma postura durante un %uen rato, sin de!ar de mirarlo a los o!os.

;0o quiero hacer el resto sola ;le di!o. Li%erado de las restricciones que el !uego le ha%a impuesto, "annul# e1tendi+ am%os %ra&os y le rode+ la cintura con las manos para al&arla y de!arla a horca!adas so%re sus caderas. La mantuvo as un momento, desli&ando las manos por esas maravillosas curvas mientras ella segua erguida, con las piernas separadas. ;*amos, pues ;le di!o; Ll2vame a tu interior y ca%alguemos !untos. ,e prometo que ser una ca%algada maravillosamente larga. ?,e gusta ca%algar@ La e1presi+n de la muchacha se torn+ de repente seria y a la ve& incipiente. ;Me gusta ca%algar contigo ;tras un %reve silencio. =Menuda %ru!a> $omo si 2l signi#icara algo para ella. 0o o%stante, sus pala%ras lograron el e#ecto deseado. Era una seductora consumada. : tal ve& supiera que las pausas podan resultar tan er+ticas como los movimientos. 7asaron apenas unos momentos hasta que ella lo tom+ con cuidado con una mano, se coloc+ en la posici+n adecuada, apart+ la mano y se e1tendi+ hasta quedar #irmemente empalada so%re 2l. "annul# o%serv+ y escuch+ c+mo respira%a hondo. $on una mu!er insigni#icante podra ha%er sospechado que no era m s que una argucia deli%erada para hacerle un cumplido a su tamao. $on ella, sospecha%a que el placer era genuino. $laire se inclin+ so%re 2l, se apoy+ so%re las manos y su pelo volvi+ a ocultarlo como una cortina. $lav+ los o!os en los suyos. "annul# le su!et+ las caderas con m s #irme&a. ;M+ntame, pues ;le di!o; 'er2 una montura mansa %a!o tu cuerpo. ,. impondr s el ritmo y la velocidad. ,. decidir s el destino y la distancia que recorreremos antes de llegar. Aue sea una larga distancia. ;$ien -il+metros ;replic+ ella. ;Mil. ;M s. En un principio comen&+ a moverse muy despacio, sinti2ndolo en su interior, a!ustando su posici+n para la ca%algada, tensando sus m.sculos internos en torno a 2l hasta descu%rir el ngulo per#ecto. 5 despu2s lo mont+ con m s #irme&a, de!ando que su miem%ro se hundiera en ella cada ve& m s, cada ve& m s con#iada. "annul# !am s se ha%a encontrado con una ha%ilidad tan engaosamente candorosa en ninguna otra mu!er. Bien podra ser que $laire le impidiera dis#rutar de ninguna otra en el #uturo, pens+ mientras se acomoda%a a su ritmo y al&a%a las caderas en contrapunto, em%isti2ndola cuando ella descenda y saliendo de su cuerpo en cada ascenso6 rotando y a!ustando su posici+n, para a#ian&arla so%re 2l y aumentar su placer sin apartar las manos de sus caderas. Esta%a muy e1citada y la humedad de su cuerpo lo atraa sin

remedio. 0o tard+ en escuchar los er+ticos sonidos que esa humedad provoca%a con cada movimiento... y los !adeos con los que am%os respira%an. Esa muchacha sa%a muy %ien c+mo utili&ar sus m.sculos internos para e1citarlo6 para llevarlo al %orde del clma1 sin catapultarlo antes de tiempo. "annul# la esper+. Esper+ mucho tiempo6 ha%ra podido esperarla toda una eternidad de ser necesario. $laire ha%a puesto en marcha un !uego e1quisito y lento, y 2l era capa& de mantenerse a su altura durante toda la noche, devolviendo caricia por caricia. 'ir em%argo, la muchacha se tens+ a la postre, apoy+ todo su peso so%re las rodillas y la parte in#erior de las piernas, cerr+ los o!os y de!+ que las yemas de sus dedos le ro&aran el a%domen. Mientras la o%serva%a, se percat+ de que ella esta%a al %orde del orgasmo: en realidad lleva%a ya un rato al %orde, pero no era capa& de alcan&arlo. A di#erencia de otras mu!eres, no i%a a #ingir un clma1 para halagar sus ha%ilidades ni para dar por terminado el encuentro. "annul# apart+ una mano de sus caderas y la introdu!o entre sus cuerpos, tras lo cual e1tendi+ un dedo hasta encontrar el lugar que %usca%a y acariciarlo ligeramente. $laire ech+ la ca%e&a hacia atr s mientras su ca%ello se desli&a%a por su espalda como una nu%e de color co%ri&o, tens+ todos sus m.sculos y de!+ escapar un grito. "annul# la su!et+ por las caderas con m s #uer&a y se introdu!o en ella con un par de poderosas arremetidas que le hicieron alcan&ar su propio clma1 con un gruido. ;Al menos dos mil -il+metros ;le di!o cuando ella al&+ la ca%e&a y lo mir+ como si no supiera muy %ien d+nde se encontra%a en ese instante. ;' ;replic+ la muchacha mientras tira%a de ella para girarla en la cama y de!arla tendida a su lado. Acto seguido inclin+ la ca%e&a y le dio un pro#undo y tierno %eso. ;4racias ;le di!o; Eres maravillosa. ;5 t. tam%i2n ;di!o ella a su ve&; 4racias, "alph. La mir+ con una sonrisa. Le encanta%a escuchar el sonido de nom%re en sus la%ios. ;$reo ;coment+; que te has ganado un sueecito. ;' ;asinti+ $laire;. 7ero no muy largo. ;?0o@ ;Auiero seguir !ugando ;replic+. /e no ha%er estado tan e1hausto, ha%ra tenido otra erecci+n en ese mismo instante. En cam%io, ri+ por lo %a!o.

;En ese sentido ;le di!o;, estoy dispuesto a complacerla siempre, seora. Bueno, casi siempre. Antes de%emos dormir o no ha%r nada con lo que !ugar. La muchacha solt+ una pequea carca!ada y "annul# la rode+ con los %ra&os antes de arroparlos a am%os con las mantas y quedarse dormido con una sonrisa en los la%ios. 'u .ltimo recuerdo consciente #ue el repiqueteo de la lluvia en los cristales. J La lluvia caa con #uer&a contra las ventanas. 0o ha parado en toda la noche. 'in duda sera imposi%le via!ar esa maana. ,al ve& les quedara un poco m s de tiempo, despu2s de todo. Judith no a%ri+ los o!os. 5aca apoyada a medias so%re la espalda y el costado, con un c lido %ra&o %a!o el cuello y el otro apoyado pesadamente so%re su cintura. ,ena las piernas enredas con otro par de piernas. La respiraci+n de "alph era pro#unda, a.n esta%a dormido. :la a colonia, a sudor y a hom%re. 7or curioso que pareciera, resulta%a una me&cla agrada%le. /e%a de ha%er estado %astante e%ria la noche anterior, 7orque de otra manera !am s se le ha%ra pasado siquiera por la ca%e&a hacer lo que ha%a hecho. Esa maana esta%a so%ria y tena un ligero dolor de ca%e&a como recordatorio de que ha%a %e%ido m s de la cuenta. Esa maana comprenda la gravedad de lo que ha%a hecho. 0o era solo la cuesti+n de que se hu%iera convertida en una mu!er deshonrada6 eso le importa%a un comino, dado que en %reve se convertira en una pariente acogida y en una solterona marchita. Lo que m s le preocupa%a era que a partir de ese instante sa%ra lo que se i%a a perder durante el resto de su vida. La noche pasada ha%a credo que los recuerdos %astaran. Esa maana no esta%a tan segura. 5 esa maana tam%i2n ha%a pensado en algo m s... ='eor>. 0o ha%a duda de que ha%a estado muy e%ria. Bien podra ha%erse quedado encinta durante cualquiera de los cuatro encuentros de la noche anterior. $on ese pensamiento lleg+ el p nico, pero intent+ mantenerlo a raya concentr ndose en respirar con calma. Bueno, no tardara en enterarse. 'u perodo tena que llegar en los pr+1imos das. 'i no suceda nada... 5a pensara en eso m s tarde. /esde luego ha%a sido una noche gloriosa. El hecho de que 2l le creyera una actri& y una cortesana con e1periencia ha%a conseguido que se metiera en el papel como nunca antes. Las cuatro copas de vino tam%i2n ha%an ayudado, de eso no ca%a duda. Apenas poda dar cr2dito a las cosas que ha%a hecho, a las cosas que 2l ha%a hecho, a las cosas que ha%an hecho !untos y a la incre%le diversi+n de todo el proceso. 5 a los e1quisitos placeres sensuales.

Jam s ha%a sospechado que Judith La( #uera capa& de desentenderse de toda una vida de estrictas normas morales para convertirse en una desvergon&ada. Escuch+ la lluvia y dese+ que no parara. ,odava no. "alph suspir+ contra su ore!a y despu2s se despere&+ sin ale!arse de ella. ;Mmm ;murmur+;, me alegra descu%rir que no #ue solo un sueo delicioso. ;Buenos das. ;4ir+ el rostro para mirarlo y luego se ru%ori&+ ante la a%surda #ormalidad de esas pala%ras. ;'in duda son %uenos. ;'us o!os a&ules la contemplaron con e1presi+n rela!ada; ?Es la lluvia lo que escucho caer contra el cristal@ ;Me atrevera a decir ;respondi+ ella; que ning.n carrua!e se aventurar a via!ar por los caminos mientras contin.e. ?Arriesgaras la seguridad de tu ca%allo o la tuya propia@ ;0inguna de las dos. ;'us o!os se tornaron risueos; 'upongo que eso signi#ica que estamos atrapados aqu durante lo que queda de da y es pro%a%le que tam%i2n otra noche, $laire. ?7uedes imaginarte un destino m s terri%le@ ;,al ve& si pusiera mucho empeo... ;contest+ ella, o%servando la sonrisa que apareca en el rostro de "alph. ;*amos a morir de a%urrimiento ;predi!o 2l; ?$+mo vamos a pasar el tiempo@ ;,endremos que poner nuestra mente a #uncionar para solucionar el pro%lema ;le respondi+ con un tono de vo& deli%eradamente serio; ,al ve& !untos encontremos una soluci+n. ;'i no se nos ocurre nada ;coment+ 2l con un suspiro;, no nos quedar otro remedio que quedamos en la cama y matar las a%urridas horas aqu mismo hasta que escampe y los caminos comiencen a secarse. ;Au2 a%urrido ;di!o ella. "alph la mir+ a los o!os. ;A%urrido ;repiti+ 2l con vo& grave; ', sin duda alguna. Ella comprendi+ de golpe lo que quera decir, se sonro!+ y luego solt+ una carca!ada. ;El do%le sentido #ue accidental;le di!o. ;?Au2 do%le sentido@ ;Ella volvi+ a rer; /e todas #ormas ;coment+ 2l al tiempo que le quita%a el %ra&o de de%a!o de la ca%e&a y se aparta%a de ella para sentarse en el %orde de la cama;, la parte a%urrida del da tendr que esperar. A%ogo por el desayuno. 7odra comerme una vaca. ?,ienes ham%re@ La tena. Mucha. :!al tuviera m s dinero. <l ha%a pagado la ha%itaci+n y la cena, y era de suponer que esta%a dispuesto a hacer lo mismo esa noche. 0o poda esperar que siguiera haciendo #rente a sus gastos durante todo el da.

;Me %astar con una ta&a de t2 ;contest+ ella. "alph se levant+ de la cama y se despere&+ al tiempo que se gira%a para mirada, a!eno al parecer a su desnude&. 7ero claro, ?por qu2 de%era preocuparse@ ,ena un cuerpo incre%le. Judith no pudo evitar devorarlo con la mirada. ;Eso no es muy halagador ;di!o 2l mientras la contempla%a con una sonrisa %astante %urlona; 'e supone que el %uen se1o lo de!a a uno ham%riento. ?5 lo .nico que quieres es una ta&a de t2@ Esa pala%ra, Fse1oG, nunca ha%a sido pronunciada en vo& alta en la rectora ni en ning.n grupo de personas del que ella hu%iera #ormado parte. Era una pala%ra que siempre ha%a evitado, incluso en sus pensamientos, reempla& ndola con eu#emismos. <l la ha%a pronunciado como si #ormara parte de su da a da, algo que era de lo m s pro%a%le. ;' que ha sido %ueno. ;'e sent+ poniendo mucho cuidado en su!etar la s %ana so%re el %usto y %a!o los %ra&os, y se a%ra&+ las rodillas; Lo sa%es de so%ra. <l la contempl+ con detenimiento unos instantes. ;?$u n vaca est tu %olsa@ ;le pregunt+. Judith sinti+ que se ru%ori&a%a de nuevo. ;*er s, no tena previsto parar en el camino ;e1plic+; solo tra!e conmigo lo que estim2 necesario para un via!e sin interrupciones. 'iempre se corre el riesgo de que asalten el carrua!e. ;?$+mo es posi%le que una actri& de tu talento est2 tres meses sin tra%a!ar@ ;inquiri+. ;Bueno, no esta%a sin tra%a!o ;le asegur+; Me tom2 un tiempo de descanso porque esta%a... esta%a harta de encontrarme siempre le!os de casa. Lo hago de ve& en cuando. 5 s tengo dinero. El pro%lema es que no lo tra!e conmigo. ;?/+nde est tu casa@ ;le pregunt+. 'us miradas se encontraron. ;7or ah ;contest+; Es privado. Mi lugar de descanso. Jam s digo d+nde est . ;/2!ame adivinar ;di!o 2l;: eres una mu!er independiente y orgullosa que no permite que ning.n hom%re la prote!a ni la mantenga. ;E1acto ;le asegur+. :!al #uera verdad... ;Entonces esta ocasi+n va a ser una especie de e1cepci+n ;a#irm+ "alph;. 0o te o#recer2 dinero por tus servicios. $reo que el deseo y el placer que hemos o%tenido al satis#acerlo han sido mutuos. 7ero s pagar2 tu hospeda!e durante el tiempo que estemos aqu. 0o tienes que matarte de ham%re a %ase de t2 y agua.

;?7uedes permitrtelo@ ;le pregunt+. ;'iempre he credo ;respondi+ 2l; que cualquier salteador que decidiera atacarme tendra que estar mal de la ca%e&a6 y en caso de que no #uera as, desde luego que lo estara cuando aca%ara con 2l. 0o via!o con la %olsa vaca. 7uedo permitirme pagar tu desayuno y cualquier otra comida durante el tiempo que estemos aqu. ;4racias. 0o poda insinuar que se lo devolvera en un #uturo. Jam s tendra dinero su#iciente. ;5 ahora ;insisti+ 2l; dime si #ui lo %astante %ueno anoche como para que est2s ham%rienta esta maana. ;8am2lica. ;Le sonri+; 8uiste muy %ueno, como muy %ien sa%es. ;A! ;murmur+ "alph al tiempo que se inclina%a un paco hacia ella;, otro rasgo humano. ,ienes un hoyuelo !unto a la comisura derecha de los la%ios. 'eme!ante comentario logr+ que recuperara la seriedad. Ese era el triunvirato que la ha%a asolado durante la in#ancia: una pecosa ca%e&a de color &anahoria con un hoyuelo. ;Es a%solutamente encantador;le asegur+ 2l; *oy a asearme y a vestirme antes de %a!ar, $laire. 7uedes reunirte conmigo cuando est2s lista. Bien podemos comer en el comedor p.%lico esta maana y ver algo de mundo. *a a ser un da muy largo. Judith espera%a que se alargara una eternidad. 'e a%ra&+ las rodillas con #uer&a cuando 2l desapareci+ tras el %iom%o. A "annul# se le ocurri+ que el destino le ha%a repartido una mano muy %uena. 7or regla general, quedarse atrapado en la posada de un pue%lecito de%ido a las inclemencias del tiempo ha%ra sido la peor de las pesadillas. En cualquier otra circunstancia, la inactividad lo ha%ra vuelto loco y lo ha%ra llevado a intentar encontrar el modo de que tanto 2l como su ca%allo llegaran sanos y salvos a casa de su a%uela a pesar del peligro. 'e da%a per#ecta cuenta de que no esta%a a m s de treinta -il+metros de 4randmaison 7ar-. 0o o%stante, las circunstancias eran las que eran, y le alivia%a sa%er que su a%uela ni siquiera sa%a que esta%a de camino, aunque la anciana siempre espera%a su llegada pocos das despu2s de su convocatoria. 'i lo desea%an, podra retrasar su llegada al menos una semana sin que se movili&ara a todos los alguaciles de la &ona para que salieran en su %usca. $uando apareci+ en el comedor de la planta %a!a, $laire lleva%a un vestido de algod+n verde p lido, a.n m s sencillo que el de muselina del da anterior. 'e ha%a peinado el pelo de modo tirante so%re la coronilla para tren&arlo y recogerlo a la altura de la nuca. "annul# se ha%a acostum%rado a la #orma en

que ella evita%a resaltar sus encantos. 'in duda era una actri& con clase, decidi+ al tiempo que se pona en pie y la saluda%a con una reverencia. /ieron cuenta del copioso desayuno sin prisas, charlando so%re asuntos sin importancia hasta que el posadero les llev+ m s tostadas y se qued+ para discutir la situaci+n de la agricultura y la %endici+n que supona la lluvia tras tantas semanas de caluroso y seco verano. M s tarde, su esposa les llev+ t2 reci2n hecho y se qued+ a ha%lar so%re el horri%le clima y todo el tra%a!o e1tra que conlleva%a a las mu!eres, que de%an limpiar el suelo sin cesar porque sus maridos y sus hi!os, sin importar lo mucho que se los amonestara o se los persiguiera con una esco%a, insistan en salir %a!o la lluvia, aunque no tuvieran nada que hacer, para despu2s de!ar el suelo limpio lleno de agua y lodo. Aunque, seg.n di!o la mu!er, perseguirlos con la esco%a solo empeora%a la situaci+n, porque en lugar de salir de la casa corran por ella en %usca de re#ugio6 y en caso de que salieran, aca%a%an por volver y todo empe&a%a de nuevo. $laire ri+ y se compadeci+ de ella. 0o pas+ mucho tiempo antes de que el posadero y su mu!er se aposentaran en sendas sillas y la esposa se sirviera una ta&a de t2 mientras el hom%re %e%a de un pichel de cerve&a, am%os dispuestos a mantener una larga conversaci+n. "annul# encontra%a de lo m s gracioso el hecho de estar sentado a una mesa en una posada, que !am s podra cali#icarse de elegante por mucho que la imaginaci+n lo intentara, mientras con#raterni&a%a con los criados. Be(castle, su hermano, el duque, los ha%ra convertido en dos t2mpanos de hielo con una sola mirada. 3a%ra cortado de un pluma&o sus pretensiones con el mero gesto de un dedo o con una ce!a arqueada. $laro que %astara con una mirada a Be(castle para que nadie por de%a!o del rango de %ar+n se atreviera a soar siquiera con levantar la vista del suelo en su presencia a menos que 2l se lo indicara. ;?7or qu2 ;pregunt+ de repente el posadero; via!a%a la seora Bedard en el carrua!e mientras que usted i%a a ca%allo seor@ ;0os pica%a la curiosidad ;e1plic+ su esposa. "annul# %usc+ la mirada de $laire, que esta%a sentada #rente a 2l. ,ena las me!illas encendidas. ;='anto /ios> ;e1clam+;, ser me!or que se lo digas t.. "alph. 7ero ella era la actri&. ?7or qu2 no poda inventarse una historia cre%le@ La contempl+ unos minutos, pero $laire se limit+ a devolverle la mirada con la misma e1pectaci+n que la otra pare!a. "annul# se aclar+ la garganta.

;0o tuve en cuenta la delicada sensi%ilidad de mi esposa durante nuestro almuer&o de %odas ;e1plic+ sin apartar la mirada de ella; Algunos de nuestros invitados ha%an %e%ido demasiado vino y unos cuantos Kmis primos, de hechoL hicieron algunos comentarios indecentes. 7or muy avergon&ado que me sintiera me re. Mi #lamante esposa no lo hi&o. 0os in#orm+ de que sala un instante y no #ue hasta m s tarde que descu%r que ha%a huido en nuestra noche de %odas. El ru%or de las me!illas de $laire se intensi#ic+. ;?Lo ves@ ;di!o la mu!er del posadero al tiempo que le da%a un coda&o en las costillas; ,e di!e que aca%a%an de echarse las %endiciones. ;La alcanc2 ayer por #in ;continu+ "annul# mientras la vea morderse el la%io;.Me alegra in#ormarles que me han concedido el perd+n por ha%erme redo cuando no de%a y que ahora todo est %ien. La muchacha a%ri+ los o!os de par en par. La mu!er del posadero gir+ la ca%e&a para mirar a $laire con una sonrisa tierna. ;0i caso, palomita ;le di!o; La primera ve& es la peor. Aunque para ser sincera no escuch2 sollo&os y no veo rastros de l grimas esta maana, as que me atrevo a decir que no #ue tan malo como crey+. Espero que el seor Bedard sepa c+mo hacerla %ien. ;'e ech+ a rer con aire conspiratorio y $laire se uni+ a la mu!er. "annul# mir+ con a&oramiento al posadero, que lo mir+ a su ve& con id2ntica e1presi+n. $laire y "annul# salieron al patio tras el desayuno, si %ien le sorprendi+ que la muchacha le pidiera acompaarlo. "annul# quera ver a su ca%allo para asegurarse de que no se ha%a hecho dao el da anterior y de que ha%a sido atendido como corresponda. Auera cepillarlo y darle de comer 2l mismo esa maana. $laire se puso los %otines y la capa, se al&+ la capucha y am%os cru&aron el patio descu%ierto a la carrera, intentando pisar so%re los montones de hier%a y as evitar el %arro y el esti2rcol en la medida de lo posi%le. La muchacha se sent+ so%re un mont+n de heno limpio mientas 2l tra%a!a%a. 'e ha%a quitado la capucha y se a%ra&a%a las rodillas. ;Menuda historia ;coment+. ;?,e re#ieres a la de la novia timorata@ A m tam%i2n me lo pareci+. ;Le sonri+. ;La posadera en persona va a limpiar nuestras ha%itaciones y asegurarse de que se enciende el #uego en las chimeneas de las dos estancias ;le in#orm+;

/e%e de ser un gran honor que nos atienda ella en lugar de la criada. 0o me parece !usto engaarlos, "alph. ;?Acaso pre#eriras decirles la verdad@ ;inquiri+ 2l. 'u ca%allo no pareca estar en mal estado, si %ien no cesa%a de resoplar inquieto. Auera salir y hacer e!ercicio. ;0o ;contest+; Eso tampoco sera !usto. "e%a!ara la categora de su esta%lecimiento. <l arque+ las ce!as, pero no di!o nada. ;?$+mo se llama tu ca%allo@ ;le pregunt+. ;Buc2#alo ;respondi+ "annul#. ;Es precioso. ;'. 4uardaron silencio mientras 2l termina%a de cepillar al ca%allo, saca%a el heno sucio del esta%lo para sustituirlo por heno limpio y le da%a de comer y de %e%er al animal. Era algo de lo m s sorprendente. A la mayora de las mu!eres que conoca les encanta%a parlotear, con la nota%le e1cepci+n de su hermana 8rey!a. $laro que 8rey!a era una e1cepci+n a la mayora de las reglas. El silencio entre ellos era c+modo. 0o se senta cohi%ido ante el sereno escrutinio de la muchacha. ;,e gustan los ca%allos ;a#irm+ $laire una ve& que 2l hu%o terminado y se apoy+ contra un puntal de madera con los %ra&os cru&ados; ,ienes manos delicadas. ;?En serio@ ;Es%o&+ una media sonrisa; ?A ti no te gustan los ca%allos@ ;0o he tenido mucho contacto con ellos ;admiti+ la muchacha; $reo que les tengo un poco de miedo. 'in em%argo, antes de que pudieran pro#undi&ar la conversaci+n, apareci+ un mo&o de cuadra para in#ormarles que la mu!er del posadero les ha%a preparado una !arra de chocolate caliente que los espera%a en el comedor, de modo que atravesaron de nuevo el patio a toda carrera y sorteando una ve& m s los charcos. La lluvia pareca caer con menos #uer&a. 'e sentaron y ha%laron durante unas dos horas hasta que el almuer&o estuvo preparado. 3a%laron acerca de los li%ros que ha%an ledo y acerca de la guerra, reci2n aca%ada con la derrota y captura de 0apole+n Bonaparte. "annul# le ha%l+ de sus hermanos y hermanas sin decirle e1actamente qui2nes eran. Le ha%l+ de Mul#ric, el mayor6 de Aidan, el o#icial de ca%allera que ha%a vuelto a casa de permiso, se ha%a casado y ha%a decidido a%andonar el e!2rcito6 de 8rey!a, que ha%a estado a punto de comprometerse dos veces con

el mismo hom%re, pero que lo ha%a perdido a manos de otra mu!er el pasado ao y que esta%a hecha una #uria desde entonces6 de Alleyne, su apuesto hermano menor6 de Morgan, la pequea, la hermana que al parecer i%a a ser m s hermosa de lo que cualquiera tendra derecho a ser. ;A menos ;aadi+; que tuviera el ca%ello del color del #uego, o!os verdes y piel de porcelana. ;y el cuerpo de una diosa, aadi+ para sus adentros;. 3 %lame de tu #amilia. Ella le ha%l+ de sus tres hermanas: $assandra, la mayor6 7amela y 3ilary, que era la pequea. 5 tam%i2n le ha%l+ de su hermano, Bran(ell. 'us padres a.n vivan. 'u padre era un cl2rigo, lo que e1plica%a por qu2 se ha%a apartado de su #amilia. ?Au2 ha%ra motivado a la hi!a de un cl2rigo a convertirse en actri&@ 0o #ormul+ la pregunta y ella no le o#reci+ in#ormaci+n al respecto. 7ara cuando terminaron de almor&ar, la lluvia se ha%a convertido en una ligera llovi&na. 'i cesara en la pr+1ima hora, los caminos estaran transita%les para el da siguiente. La idea resulta%a en cierta #orma deprimente. El da pareca estar pasando demasiado deprisa. ;?Au2 podemos hacer para divertimos en este pue%lo@ ;le pregunt+ a la posadera cuando esta se acerc+ para retirar los platos6 al parecer los considera%an demasiado importantes para que les atendiera la criada. La criada en cuesti+n esta%a ocupada sirvi2ndoles cerve&a a los parroquianos en la ta%erna contigua. ;0o hay mucho que hacer en un da como este ;contest+ la mu!er al tiempo que se endere&a%a, coloca%a los %ra&os en !arras y #runca el ceo en un gesto de concentraci+n; 0o es da de mercado. Lo .nico que hay es una iglesia, y tampoco es nada del otro mundo. ;?3ay tiendas@ ;le pregunt+ "annul#. ;Bueno, est la tienda de a%astos al otro lado del prado ;contest+ con !ovialidad;, la som%rerera est a su lado y la herrera va despu2s. Aunque no creo que usted necesite los servicios del herrero. ;0os con#ormaremos con la tienda de a%astos y la som%rerera ;respondi+ 2l; ,engo intenci+n de comprarle a mi esposa un %onete nuevo, dado que se escap+ sin ninguno. El de $laire, al menos el .nico que ha%a llevado consigo, se ha%a quedado olvidado dentro del carrua!e, o eso le ha%a dicho antes. ;=0i ha%lar> ;protest+; /e verdad que no tienes por qu2 hacerlo. 0o podra permitir que... ;Acepte cualquier cosa que le o#re&ca, palomita ;le aconse!+ la posadera con un guio; Me atrevera a decir que se lo gan+ anoche.

;Adem s ;agreg+ "annul#;, se supone que las esposas no de%en cuestionar la #orma en la que sus maridos gastan el dinero, ?no es cierto@ ;0o mientras se lo gasten en ellas. ;La mu!er se ech+ a rer de %uena gana y desapareci+ con los platos. ;0o puedo permitir que... ;comen&+ $laire. <l se inclin+ so%re la mesa y coloc+ una mano so%re las suyas. ;Es m s que posi%le ;le di!o; que todos los %onetes de la tienda sean horrendos. 7ero de todas maneras iremos a verlos. Auiero comprarte un regalo. 0o ca%e la menor duda de que te lo has ganado. 9n regalo no es m s que un regalo. ;7ero yo no tengo dinero para comprarte uno ;protest+ ella. <l enarc+ una ce!a y se puso de pie. "esulta%a evidente que era una mu!er orgullosa. 'era capa& de volver locos a unos cuantos protectores en potencia si alguna ve& le da%a por asaltar los salones de los teatros de Londres. ,odos los %onetes que esta%an a la vista en la som%rerera eran de hecho horrendos. 7ero cualquier esperan&a que hu%iera al%ergado Judith de evitar la morti#icaci+n que supondra reci%ir un regalo se es#um+ cuando la seorita 0orton desapareci+ en la trastienda para luego salir con un %onete en las manos. ;Este ;di!o, evaluando a "al# con la mirada;lo he guardado para un cliente especial. Judith se enamor+ a primera vista. Era un %onete de pa!a con un ala pequea y cintas %erme!as. En la parte superior del ala, donde se una con el casco, ha%a una hilera de #lores de seda con los intensos colores del otoo. Aunque no por ello era un %onete recargado. La sencille& era su mayor atractivo. ;y resalta la comple1i+n de la seora ;coment+ la seorita 0orton. ;7ru2%atelo ;le di!o "al#. ;7ero... ;7ru2%atelo. Ella as lo hi&o, ayudada por las giles manos de la seorita 0orton, que le at+ las anchas cintas en el lado i&quierdo de la %ar%illa y luego sac+ un espe!o de mano para que Judith pudiese contemplarse. Es precioso. 7oda ver su ca%ello %a!o el %onete, tanto por delante como por la parte posterior. ,odos los %onetes que ha%a posedo los ha%a elegido su madre con toda deli%eraci+n ;aunque conta%a con su total %enepl cito; para esconder la mayor cantidad de su pelo color &anahoria que #uera posi%le. ;0os lo llevamos ;anunci+ "al#.

;7ero... ;'e dio la vuelta para mirarlo a la cara. ; 0o se arrepentir , seor ;a#irm+ la seorita 0orton; .Aue la %elle&a de la seora roce la per#ecci+n. ;'in duda ;convino 2l al tiempo que saca%a un monedero del %olsillo interior del a%rigo; 0os lo quedamos. 'e lo llevar puesto. Judith trag+ saliva con incomodidad. 0o esta%a permitido que una dama aceptara un regalo de un ca%allero que no #uera su prometido. E incluso en ese caso... ;=Au2 tontera> Menuda estupide& pensar en lo que hara una mu!er despu2s de la noche pasada. 5 el %onete era la cosa m s %onita que ha%a posedo en toda su vida. ;4racias ;le di!o y #ue entonces cuando se percat+ de la cantidad de %illetes que le esta%a tendiendo a la seorita 0orton. Judith cerr+ los o!os, horrori&ada, y sinti+ el placer contradictorio que supona poseer algo nuevo, caro y encantador. 4racias ;repiti+ cuando salieron de la tienda y 2l a%ri+ so%re sus ca%e&as el enorme y vie!o paraguas que el posadero ha%a insistido en prestarles para cru&ar el pantanoso prado que se e1tenda entre la posada y las tiendas; Es incre%lemente hermoso. ;Aunque queda del todo eclipsado por su duea ;le di!o; ?*amos a ver qu2 nos o#rece la tienda de a%astos@ El esta%lecimiento tena pr cticamente de todo, y la mayora de los productos eran %aratos, chillones y de un gusto e1ecra%le. 'in em%argo, lo miraron todo, pegados el uno al otro, mientras so#oca%an la risa ante los artculos m s espantosos. /espu2s, el tendero se en&ar&+ con "annul# en una discusi+n acerca del tiempo, que empe&a%a a me!orar por #in. El sol %rillara por la maana, predi!o el hom%re. Judith sac+ su monedero del %olso de mano y cont+ a toda prisa las monedas. 'i, tena lo !usto. Aunque espera%a que el coche de postas la llevara a casa de su ta al da siguiente sin mayores dilaciones, ya que no le quedara nada para comer. 7ero no le importa%a. $ogi+ una ca!ita de rap2 de una estantera y la llev+ al mostrador. 'e ha%an redo al verla porque tena una ca%e&a de cerdo especialmente horrorosa en la tapa. 7ag+ el importe mientras "alph se a#ana%a por cerrar el paraguas, dado que no lo necesitaran en el trayecto de vuelta a trav2s del prado. Le dio el regalo a la salida de la tienda. <l se ech+ a rer cuando lo desenvolvi+. ;?y esto es la medida de la estima que sientes hacia m@ ;le pregunt+.

;,al ve& as me recuerdes cada ve& que dis#rutes de un %uen estornudo ;le contest+. ;5a lo creo ;le di!o al tiempo que se a%ra el a%rigo para guardar la ca!ita con sumo cuidado en el %olsillo; que te recordar2, $laire. 7ero atesorar2 tu regalo. ?4astaste hasta la .ltima moneda que tenas@ ;0o, por supuesto que no ;le asegur+. ;Mentirosa. ;Enla&+ su %ra&o con el de ella; $asi ha pasado la tarde y el a%urrimiento todava no nos ha conducido de vuelta a la cama. Aunque me parece que est a punto de hacerla. ?$rees que encontraremos tedioso el tiempo que pasemos all@ ;0o ;respondi+ ella, que se sinti+ de pronto sin aliento. ;'oy de la misma opini+n ;a#irm+ 2l; El posadero y su encantadora seora nos han estado alimentando %ien. ,endremos que encontrar el modo de a%rir el apetito para hacerle !usticia a la cena que sin duda nos est n preparando. ?'e te ocurre alguna manera de conseguirlo@ ;' ;respondi+ ella. ;?'olo una@ ;$hasque+ la lengua. Judith sonri+. 'e senta hermosa con su nuevo %onete, el regalo que ella le ha%a hecho descansa%a en su %olsillo y regresa%an a la posada... a la cama. ,enan el resto de la tarde y la noche por delante. 3ara que durara una eternidad. Levant+ la vista hacia el cielo, pero ya se vean claros entre las nu%es y comen&a%a a aparecer el cielo a&ul. 0o mirara. A.n #alta%an horas para que llegara la maana. N Mira ;di!o $laire con una ligera nota de asom%ro en la vo&; ?3as visto alguna ve& una imagen m s maravillosa@ La muchacha esta%a !unto a la ventana a%ierta del saloncito privado, con los codos apoyados en el al#2i&ar y la %ar%illa so%re las manos, o%servando c+mo el sol se oculta%a %a!o un cielo cua!ado de matices de color anaran!ado, rosa y dorado. Lleva%a un vestido de seda a rayas %eig y dorado, muy acorde con lo que "annul# empe&a%a a identi#icar como su caracterstico estilo sencillo y elegante. El ca%ello, que le caa suelto por la espalda, pareca oscuro en comparaci+n. $laire era una constante #uente de sorpresas. ?Aui2n ha%ra imaginado que una actri& se maravillara ante una puesta de sol@ ?: que sus o!os mostraran tal #ascinaci+n por un %onete e1quisito en su %elle&a, pero ni mucho menos

ostentoso o caro@ ?: que reira como una tonta por una ca!ita de rap2 horrorosa y %arata en la que se ha%a gastado el .ltimo cheln de su asignaci+n para el via!e@ ?: que hara el amor sin ocultar el deleite que le produca@ ;?"alph@ ;$laire volvi+ la ca%e&a y e1tendi+ una mano hacia 2l; *en a mirar. ;5a esta%a mirando ;le di!o; ,. #ormas parte del cuadro. ;0o hace #alta que sigas adul ndome ;replic+; *en a mirar. "annul# le dio la mano y se coloc+ !unto a ella. El pro%lema de las puestas de sol era que la oscuridad llega%a pis ndoles los talones. Al igual que el pro%lema con el otoo era que el invierno no tarda%a en seguirlo. 7ero ?qu2 era lo que lo esta%a poniendo tan sensi%lero@ ;El sol %rillar maana ;di!o $laire. ;'. Ella le dio un apret+n en la mano. ;Me alegro mucho de que lloviera ;prosigui+ la muchacha;. Me alegro de que el coche de postas volcara. Me alegro de que no %uscases hospeda!e en el .ltimo pue%lo. ;5 yo. ;"annul# apart+ la mano de la de ella para rodearle los hom%ros con el %ra&o. $laire se recost+ contra 2l y am%os contemplaron c+mo el sol desapareca tras el le!ano hori&onte. Auera acostarse con ella de nuevo. ,ena toda la intenci+n de hacerlo, tantas veces durante la noche como su energa se lo permitiera. 'in em%argo, esa noche no senta el apremio que lo ha%a acompaado la noche anterior ni la lasciva eu#oria de esa tarde. Esa noche se senta casi... melanc+lico. 5 no era un estado de nimo al que estuviera acostum%rado. /espu2s de regresar de las tiendas, se ha%an entregado al placer de dos vigorosos revolcones6 entre s %anas limpias, seg.n ha%a podido compro%ar. 3a%an dormido un poco y despu2s ha%an cenado en privado. $laire ha%a representado a *iola y a /esd2mona para 2l. 5 !usto entonces se ha%a #i!ado en la puesta de sol. 'e esta%a haciendo tarde. El tiempo se agota%a y lamenta%a mucho no poder proseguir con esa aventura hasta que concluyera por s misma de modo natural, tal ve& en unos cuantos das o en algo m s de una semana. $laire suspir+ y gir+ la ca%e&a para mirarlo. "annul# la %es+.

Le gusta%a el modo de %esar de la muchacha, con los la%ios rela!ados y a%iertos para 2l, respondi2ndole sin urgencia por tomar el control. 'u %oca sa%a a vino a pesar de que solo ha%a %e%ido una copa durante la cena. 5 #ue mientras la %esa%a cuando se le ocurri+ la idea. La %rillante idea. La idea m s o%via. ;Me marchar2 contigo maana ;le di!o nada m s al&ar la ca%e&a. ;?Au2@ ;$laire lo mir+ con los p rpados entornados. ;Me marcho contigo maana ;repiti+ "annul#. ;?En el coche de postas@ ;8runci+ el ceo. ;Alquilar2 un carrua!e privado ;le di!o; /e%e de ha%er alguno disponi%le por aqu cerca. *ia!aremos mucho m s c+modos. 5... ;7ero ?qu2 pasa con tus amigos@ ;pregunt+ ella. ;0o creo que enven una partida de %.squeda ;contest+;.0i siquiera les he con#irmado una #echa e1acta de llegada. Br2 contigo a 5or-. Ardo en deseos de verte actuar en un escenario de verdad !unto a otros actores. 5 lo nuestro a.n no ha terminado, ?cierto@ Ella lo mir+ sin parpadear. ;0o, no ;replic+ $laire;. 0o podra causarte seme!ante molestia. 9n carrua!e privado costara una #ortuna. ;Mi %olsa est lo %astante llena ;a#irm+ 2l. La muchacha neg+ muy despacio con la ca%e&a y "annul# tuvo un repentino presentimiento. ;?3ay alguien esper ndote@ ;le pregunt+; ?Acaso otro hom%re@ ;0o. ;?:tra persona, qui& @ ;prosigui+ 2l con las preguntas; ?:tra persona que pueda sentirse o#endida por el hecho de que yo te acompae@ ;0o. 'in em%argo, $laire continua%a e1presando su negativa con un lento movimiento de ca%e&a. A "annul# se le ocurri+ otra posi%ilidad %astante m s som%ra.

;?Lo nuestro ha terminado@ ;inquiri+; ?: seguiremos !untos despu2s de compartir otra noche@ ?,e alegrar volver a ser li%re maana y proseguir tu camino en solitario@ /e nuevo una negativa, para alivio de "annul#. ;Auiero m s de ti, $laire ;insisti+; Auiero m s de tu cuerpo, m s de ti. Auiero verte actuar. 0o me quedar2 para siempre, solo durante una semana o as, hasta que am%os estemos satis#echos. Eres una mu!er independiente a quien no le gusta sentirse nada a un solo hom%re, ya me he dado cuenta de eso. 5o soy un nom%re que no tiene pro%lemas para seguir adelante tras dis#rutar de una %reve aventura. 7ero maana es demasiado pronto. Adem s, no creo que est2s desesperada por su%irte al coche de postas y sentarte de nuevo !unto a otro cl2rigo esquel2tico. $laire no movi+ la ca%e&a en esa ocasi+n. /urante un instante asom+ a sus la%ios una pequea sonrisa. ;/ime que quieres m s de m ;le di!o "annul# acerc ndose a su %oca. ;Auiero m s de ti. ;En ese caso estamos de acuerdo. ;Le dio un #uga& %eso; nos marcharemos !untos maana. ,e acompaar2 a 5or- y te ver2 actuar. 7asaremos unos das m s !untos, tal ve& una semana. Aui& m s. ,anto tiempo como dure. La muchacha volvi+ a es%o&ar una leve sonrisa y le acarici+ la me!illa con las yemas de los dedos. ;Eso sera estupendo ;le di!o. "annul# le cu%ri+ la mano con la suya y deposit+ un %eso so%re su palma. ?Aui2n i%a a imaginarse el da anterior, cuando de!+ atr s la casa de Aidan de camino a 4randmaison, que ca%algara directo a los %ra&os de una nueva amante y de una t+rrida aventura@ 3a%a maldecido el %arro y la amena&a de lluvia, pero am%os ha%an aca%ado por ser una %endici+n. ;?Lista para irte a la cama@ ;le pregunt+. Ella asinti+ con la ca%e&a. "annul# esta%a e1hausto. $uatro veces la noche anterior y dos m s esa misma tarde ha%an hecho mella en su resistencia y sin duda alguna tam%i2n en la de $laire. 0o o%stante, esa noche no tena por qu2 ser tan desesperada como ha%a previsto. 0o haca #alta que permanecieran despiertos toda la noche para aprovechar al m 1imo cada momento. ,enan muchos das y muchas noches por delante, tantos como necesitaran. ;*amos, pues. ;La tom+ de nuevo de la mano y la precedi+ hasta el dormitorio; /is#rutaremos haciendo el amor muy despacio y despu2s dormiremos, ?te parece %ien@ O' ;respondi+ ella con un murmullo ronco cuya tentadora y sensual promesa atrap+ por completo a "annul#.

5a ha%a lu& en el e1terior, aunque pro%a%lemente #uese muy temprano. El coche de postas de!ara la posada a las ocho y media, seg.n les ha%a in#ormado el posadero la anoche anterior, aunque el hom%re ha%a supuesto que el seor y la seora Bedard no proseguiran su via!e en 2l. 5 no lo haran. 7ero Judith La( lo hara si tena la posi%ilidad. 0o poda marcharse con "alph. ?Ad+nde i%an a ir@ La aventura ha%a aca%ado. 'u sueo ro%ado se ha%a convertido en algo vacuo y deslustrado. 9n dolor sordo le apreta%a el pecho como si de una mano enorme se tratara. ,endra que despertar a "alph dentro de poco y sugerirle que #uese a %uscar un carrua!e de alquiler sin parecer demasiado ansiosa al respecto. 0o tena valor para contarle la verdad, ni tampoco para urdir otra mentira. Era demasiado co%arde para decirle que no, que no se marchara con 2l, que continuara su via!e sola en el coche de postas. /ecirle la verdad sera lo m s honora%le y tal ve& lo m s considerado. 'in em%argo, no soportara tener que decirle adi+s. "alph ha%a dormido como un tronco durante toda la noche despu2s de hacer el amor muy despacio, casi con languide&. Ella ha%a pasado las horas tendida a su lado, mirando al techo6 cerrando los o!os de ve& en cuando sin llegar a dormir6 o%servando la ventana en espera de los primeros indicios de lu&6 deseando que la noche durara una eternidad y as prolongar su agona. Le resulta%a di#cil creer que tan solo dos maanas antes hu%iese sido la Judith La( que ha%a conocido durante toda su vida. En esos momentos ya no sa%a qui2n era Judith La(. ;?5a est s despierta@ ;pregunt+ "alph desde el otro lado de la cama y ella gir+ la ca%e&a para sonrerle. 7ara empaparse de su imagen, para atesorar recuerdos; ?3as dormido %ien@ ;Mmm ;murmur+ ella. ;5o tam%i2n. ;'e despere&+; 3e dormido como un tronco, tal y como re&a el dicho. 'in duda sa%es c+mo agotar a un hom%re, $laire $amp%ell. /e la me!or manera posi%le, claro est . ;?0os marcharemos temprano@ ;le pregunt+. "alph puso los pies en el suelo para levantarse de la cama y atraves+ la ha%itaci+n en direcci+n a la ventana. ;0i una nu%e en el cielo ;in#orm+ tras descorrer las cortinas; y ni siquiera se ve un charco en el patio. 0o hay motivo alguno para demorarse. ,al ve& de%iera salir en %usca de un carrua!e en cuanto me haya vestido y a#eitado. 7odemos desayunar m s tarde, antes de partir. ;Me parece un %uen plan ;di!o ella.

/esapareci+ tras el %iom%o y Judith pudo escuchar el ruido del agua al verterse so%re la palangana. $+mo desea%a que se diera prisa. $+mo desea%a que el tiempo se detuviera. ;?Alguna ve& te has dado un revolc+n en un carrua!e, $laire@ ;le pregunt+. Judith capt+ la nota risuea de su vo&. ;,e aseguro que no. ;/os das atr s, seme!ante pregunta la ha%ra escandali&ado hasta lo indeci%le. ;=*aya> ;e1clam+; En ese caso te prometo que hoy tendr s una nueva e1periencia. Apareci+ de nuevo unos minutos despu2s, completamente vestido con camisa, chaleco y chaqueta, am2n de los pantalones de montar de ante y las %otas altas6 se ha%a apartado el ca%ello h.medo del rostro reci2n a#eitado. $amin+ hacia la cama donde ella segua acostada, se inclin+ y le dio un r pido %eso. ;As, con el pelo desparramado so%re la almohada y los hom%ros desnudos ;le di!o;, tentaras al m s asc2tico de los santos, entre cuyas #ilas no me encuentro. 'in em%argo, los negocios est n antes que el placer. 9n carrua!e puede convertirse en... una cama de lo m s interesante, $laire. 'e endere&+, es%o&+ una sonrisa, dio media vuelta y se march+. 'in m s. 'e ha%a ido. El silencio que de!+ tras 2l result+ ensordecedor. /urante un instante Judith qued+ tan hundida en la triste&a que #ue incapa& de moverse. 0o o%stante, entr+ en acci+n sin p2rdida de tiempo y salt+ de la cama para correr hacia el %iom%o despu2s de coger su ropa. Auince minutos m s tarde descenda la escalera con el ridculo en una mano y la pesada %olsa de via!e en la otra. El posadero, que esta%a limpiando una mesa en la ta%erna, se endere&+ para mirarla y clav+ los o!os en su %olsa de via!e. ;,engo que coger el coche de postas ;le di!o al hom%re. ;?'@ ;pregunt+ 2l. 'u esposa sali+ en ese preciso momento por una puerta situada a la i&quierda de Judith. ;?Au2 ha ocurrido, palomita@ ;pregunt+; 3a sido %rusco con usted, ?verdad@ Le ha ha%lado con rude&a, ?a que s@ 0o se preocupe. Los hom%res siempre ha%lan sin pensar. ,iene que aprender a engatusarlo para congraciarse con 2l.

0o le costar tra%a!o alguno. 5a me he dado cuenta del modo en que la mira. La adora, s seor. Judith se o%lig+ a sonrer. ;,engo que marcharme ;di!o. 'in em%argo, se le ocurri+ algo de repente; ?7odran de!arme papel, pluma y tinta@ La pare!a la contempl+ en silencio durante unos instantes antes de que el posadero corriera hacia el mostrador en %usca de las tres cosas. Esta%a malgastando un tiempo precioso, pens+ Judith con el est+mago encogido por el miedo. "alph regresara en cualquier momento y tendra que decrselo en persona. 0o sera capa& de soportarlo. 0o podra soportarlo. Escri%i+ a toda prisa, se detuvo un momento y despu2s volvi+ a inclinar la ca%e&a para aadir una #rase m s. 8irm+ apresuradamente con su nom%re ;$laire;, sec+ la tinta y do%l+ la ho!a dos veces. ;Le dar esto al seor Bedard cuando regrese@ ;pregunt+. ;Lo har2, seora ;le prometi+ el posadero mientras ella se agacha%a para coger su %olsa de via!e; Espere, le dir2 al mo&o de cuadra que le lleve la %olsa. ;0o tengo dinero para pagarle ;di!o Judith con las me!illas sonro!adas. La posadera chasque+ la lengua. ;=* lgame /ios> ;replic+; Lo aadiremos a la cuenta de su esposo. Me dan ganas de darle con un rodillo de amasar en la ca%e&a, en serio se lo digo. Asustarla de este modo... *olvi+ a perder un tiempo precioso mientras llama%an al mo&o de cuadra, pero por #in Judith a%andon+ la posada a toda prisa en direcci+n a la casa de postas, con la ca%e&a gacha %a!o su nuevo %onete. /esea%a, desea%a de todo cora&+n ;=por #avor, 'eor>; no toparse con "alph en el camino. 5 as, media hora despu2s, mientras el coche de postas ;uno distinto, con un conductor distinto y con pasa!eros distintos en su mayora; sala del patio de la posada y toma%a el camino del norte, Judith peg+ la nari& a la ventana y o%serv+ desesperada los alrededores deseando vislum%rar a "alph. ,ena el est+mago revuelto. El dolor de ca%e&a del da anterior ha%a regresado con #uer&a. Esta%a tan deprimida que se pregunta%a si eso era lo que la gente llama%a desesperaci+n. "annul# regres+ a la posada cuarenta minutos despu2s de ha%erla a%andonado, tras acordar el alquiler de un carrua!e medio decente y de dos ca%allos a un precio e1or%itante. ,ardaran una hora en prepararlos. ,endran tiempo para desayunar. *olva a sentir un apetito vora&. Espera%a que $laire no estuviera a.n en la cama... se senta tam%i2n un tanto e1citado y el aspecto de la muchacha ha%a sido de lo m s tentador cuando 2l sali+ de la ha%itaci+n.

'u%i+ los peldaos de dos en dos y a%ri+ la puerta de un empu!+n. La cama esta%a vaca. $laire no esta%a tras el %iom%o. A%ri+ la puerta del saloncito privado. ,ampoco esta%a all. Maldici+n, en lugar de esperarlo ha%a %a!ado ya a desayunar. 0o o%stante, aca%a%a de regresar a la escalera cuando se detuvo en seco, #runci+ el ceo y dio media vuelta. Entr+ al dormitorio y ech+ un vista&o a su alrededor. 0ada. 0i rastro de ropa, horquillas o %olso. 0i de la %olsa de via!e. Apret+ los puos a am%os lados del cuerpo y comen&+ a sentir una incipiente #uria. 0o poda #ingir que se tratara de un malentendido. La muchacha se ha%a escapado y lo ha%a a%andonado. 'in una pala%ra. 0i siquiera ha%a tenido el valor de decirle que se marcha%a. "egres+ a la planta %a!a y se top+ cara a cara con el posadero y su esposa6 el primero lo mira%a con aparente compasi+n mientras que la mu!er lo haca con los la%ios apretados y echando chispas por los o!os. ;'upongo ;comen&+ "annul#; que se ha ido en el coche de postas. ;Asustadi&as ;di!o el posadero; Las reci2n casadas, me re#iero. Algunas son as hasta que se las doma como es de%ido. ;Las esposas no son ca%allos ;replic+ su esposa con severidad;. 'upongo que ha%r n discutido y que usted le ha%r dicho algunas cosas #eas. Espero que no la golpeara. ;La mu!er entrecerr+ los o!os. ;0o la he golpeado ;a#irm+ "annul#, incapa& de creer que se hu%iera re%a!ado a de#enderse delante de una pare!a de sirvientes. ;En ese caso ser me!or que ca%algue tras ella y se trague el orgullo ;le advirti+ la mu!er; 0o se le ocurra echarle una reprimenda. /gale que est arrepentido y que durante el resto de su vida le ha%lar como /ios manda. ;Lo har2 ;accedi+ "annul#, que se senta de lo m s est.pido y #urioso a m s no poder. 0i siquiera ha%a tenido la decencia de... ;Le ha de!ado una nota ;le di!o el posadero, sealando con la ca%e&a en direcci+n al mostrador. "annul# gir+ la ca%e&a para ver un tro&o de papel do%lado so%re la tosca madera. Atraves+ a grandes &ancadas la ta%erna, la cogi+ y desdo%l+ el papel. F0o puedo marcharme contigo ;re&a%a la nota; 'iento mucho no tener el valor de decrtelo en persona. ?'a%es@ Es cierto que hay otra persona. Atentamente, $laire.G 3a%a su%rayado la pala%ra FhayG tres veces.

As que ha%a estado acost ndose y pas ndolo %ien con la amante de otro hom%re, ?no@ Asinti+ con la ca%e&a un par de veces mientras a sus la%ios asoma%a una sonrisa %urlona. 'upona que al #inal s ha%a sido un ingenuo al creer que una mu!er con su aspecto y su pro#esi+n no conta%a con la protecci+n de alg.n hom%re adinerado. Arrug+ el papel con una mano y lo guard+ en uno de los %olsillos de la chaqueta. ;Me imagino que querr su ca%allo, seor ;le di!o el posadero;. 7ara ir tras ella. Maldita #uera, lo que quera era su desayuno. ;' ;contest+; As es. ;5a est preparado ;le in#orm+ el hom%re; Me tom2 la li%ertad de hacerlo despu2s de que su seora esposa se marchara de... ;', s ;lo interrumpi+ "annul#;. /2me la cuenta y me pondr2 en camino. ;5 siendo una reci2n casada desde hace tan solo dos noches... ;di!o la mu!er; $am%i2 la ropa de la cama, seor, como ha%r notado. 'upuse que anoche no querran acostarse en unas s %anas manchadas de sangre, ?no es verdad@ "annul#, que esta%a de cara al mostrador a%riendo el monedero, tena a la mu!er a sus espaldas. 'e qued+ parali&ado durante un instante. ?' %anas manchadas de sangre@, pens+. ;', me di cuenta ;contest+ al tiempo que saca%a la suma requerida m s una generosa propina; 4racias. Mientras se ale!a%a de la posada a ca%allo poco despu2s, supuestamente en pos de su asustadi&a y en#adada esposa, recit+ todas y cada una de las o%scenidades y maldiciones que le pasaron por la ca%e&a. ;=Est.pido> ;e1clam+ por #in en vo& alta; =Era una maldita virgen> Esa tarde, cuando Judith se ape+ del carrua!e en el pue%lo de Pennon, en Leicestershire, descu%ri+ sin mucha sorpresa que no ha%a calesa, carreta o sirviente alguno de 3are(ood 4range esper ndola. La casa esta%a a casi cinco -il+metros, seg.n le in#ormaron6 y no, no ha%a ning.n lugar seguro donde pudiera de!ar su %olsa de via!e. ,endra que llev rsela consigo. $ansada, ham%rienta y con el cora&+n roto, Judith recorri+ como pudo los cinco -il+metros, deteni2ndose con #recuencia para soltar la %olsa y cam%iarla de mano. Lleva%a muy pocas cosas en ella ;no tena mucho que llevar;, pero resulta%a sorprendente lo que podan llegar a pesar unos cuantos vestidos, &apatos, camisones y cepillos para el pelo. El sol caa con #uer&a so%re su rostro desde el cielo despe!ado. La sed no tard+ mucho en convertirse en una necesidad m s acuciante que el ham%re. El camino de entrada a la propiedad, que serpentea%a %a!o las ramas de unos enormes y oscuros r%oles, le result+ intermina%le6 aunque al menos la som%ra

era de agradecer. La casa, seg.n pudo descu%rir cuando por #in apareci+ ante sus o!os, era toda una mansi+n6 pero claro, no ha%a esperado menos. El to E##ingham era enormemente rico. Ese era el motivo por el que la ta E##ingham se ha%a casado con 2l6 o eso #ue lo que mam di!o en una ocasi+n, en#adada despu2s de leer una carta de su ta cuyo tono le ha%a parecido condescendiente. $uando Judith llam+ a la puerta principal, apareci+ un criado que la mir+ con e1presi+n altanera, como si ella no #uera m s que una %a%osa arrastrada por la lluvia, y le indic+ un sal+n adyacente al enorme vest%ulo de m rmol antes de volver a cerrar la puerta. Estuvo esperando en aquel lugar casi una hora, pero no apareci+ nadie, ni siquiera para llevarle un re#rigerio. /esea%a con todas sus #uer&as a%rir la puerta y pedir un vaso de agua, pero por a%surdo que pareciera se senta atemori&ada tanto por el tamao de la casa como por las evidentes muestras de rique&a que la rodea%an. Al #in lleg+ la ta E##ingham, una mu!er alta y delgada con una inverosmil mata de ri&os negros que le enmarca%a el rostro %a!o el %orde del %onete. 3a%a cam%iado muy poco en ocho aos, el tiempo transcurrido desde la .ltima ve& que Judith la viera. ;=*aya> As que eres t., Judith, ?no@ ;pregunt+ al tiempo que se acerca%a lo %astante como para %esar el aire !unto a la me!illa de su so%rina; 0o hay duda de que te has tomado tu tiempo. Espera%a que viniera 3ilary, puesto que es la m s pequea de vosotras y a %uen seguro la m s o%ediente. 7ero tendr s que ser t., qu2 remedio. ?$+mo est mi hermano@ ;Est %ien, gracias, ta Louisa ;contest+ Judith;. Mam te enva sus... ; ='anto cielo, nia, tu pelo> ;e1clam+ su ta de repente; 'igue siendo tan llamativa como lo recorda%a. Au2 desgracia m s horri%le y qu2 dura e1periencia para mi hermano, que siempre ha sido la personi#icaci+n del decoro y la decencia. ?En qu2 esta%a pensando tu madre cuando te compr+ ese %onete@ Lo .nico que consigue es poner en evidencia tu pelo. ,endr2 que %uscarte otro. ?3as trado co#ias para llevar en casa@ ,e dar2 algunas. ;' que tengo... ;comen&+ a decir Judith, aunque la mirada de su ta se ha%a trasladado de su o#ensivo ca%ello coronado por el %onete hasta su capa, un tanto entrea%ierta para aliviar un poco el calor. Las ce!as de la ta Louisa se al&aron con horror. ;?En qu2 esta%a pensando mi cuada al enviarte a mi casa vestida as@ ;e1clam+. Ba!o la capa, Judith lleva%a un sencillo vestido de muselina de recatado escote y cintura alta, seg.n los .ltimos dictados de la moda. 9n poco inc+moda, %a!+ la mirada para o%servarse. ;=Ese vestido es indecente> ;e1clam+ su ta con vo& atronadora;. 7areces una ramera. Judith not+ que se sonro!a%a. /urante un da y dos noches ha%an logrado que se sintiera hermosa y desea%le, pero las pala%ras de su ta la devolvieron a la

realidad de golpe y porra&o. Era #ea6 em%ara&osamente #ea, tal y como su padre se ha%a empeado en hacerle entender, si %ien nunca ha%a usado pala%ras tan crueles como las de la ta E##ingham. Aunque tal ve& pareciera de verdad una ramera. ,al ve& #uera ese el motivo por el que "alph Bedard la ha%a encontrado tan desea%le. La idea le resulta%a en e1ceso dolorosa. ;,endr2 que inspeccionar toda tu ropa ;prosigui+ la ta Louisa;. 'i todos tus vestidos son como este, tendr2 que ordenar que les saquen a las costuras para conseguir que pare&can un poco m s modestos. Espero que E##ingham no se vea o%ligado a pagarte vestidos nuevos. Al menos no este ao, cuando ha tenido que su#ragar la presentaci+n de Julianne a la reina y su de%ut en sociedad, adem s de todos los gastos adicionales que supondr n la %oda y el vestido de novia. Julianne era la prima de dieciocho aos de Judith, a quien lleva%a ocho aos sin ver. ;?$+mo est la a%uela@ ;pregunt+ Judith. 'u a%uela viva con la ta E##ingham. Judith no la ha%a visto desde que era una nia. "ecorda%a de #orma muy vaga a una seora cu%ierta de !oyas y ataviada con vestidos muy e1travagantes que ha%la%a muchsimo, se rea a carca!adas, a%ra&a%a a sus nietas a la menor oportunidad, les conta%a historias y escucha%a sus parloteos. Judith la ha%a adorado hasta que se hi&o evidente que para sus padres resulta%a una molestia y poco menos que un motivo de vergDen&a. ;$on la gran cantidad de invitados que llegar n en los pr+1imos das, nos ser s de utilidad si le haces compaa ;se apresur+ a contestar la ta Louisa;. 0o tendr s mucho m s que hacer, puesto que no has sido presentada en sociedad ni has asistido a ninguna temporada y sin duda te sentiras inc+moda si participaras en las actividades previstas para la #iesta. 5 no me ca%e la menor duda de que estar s deseando hacer todo lo que est2 en tu mano para demostrarle a E##ingham tu enorme gratitud por el hecho de que te haya o#recido vivir aqu. A Judith no le haca ninguna #alta que le recordaran que ha%a llegado a 3are(ood en calidad de pariente po%re con el #in de servir a la #amilia en cualquier cosa que requiriera. Al parecer i%a a ser la dama de compaa de su a%uela. 'onri+ al pensar que no tardara en desmayarse a menos que comiera o %e%iera algo pronto. 7ero ?c+mo i%a a pedir siquiera un vaso de agua@ ;7uedes su%ir ahora y presentarle tus respetos ;di!o la ta E##ingham;. 5a ha tomado el t2 en sus aposentos, dado que Julianne y yo est %amos de visita. Esper %amos tu llegada hace das, aunque cremos que sera 3ilary quien vendra, por supuesto. 0o entiendo por qu2 se demor+ tanto mi hermano en enviarte y en li%rarse de ese modo de una carga econ+mica. ;El coche de postas en el que via!a%a volc+ en el %arro hace dos das ;e1plic+ Judith;. 5 despu2s la lluvia nos retras+.

;Bueno, ha sido de lo m s inconveniente no tenerte aqu !usto cuando ha%ras sido de m s utilidad ;replic+ su ta. La puerta se a%ri+ de nuevo antes de que la ta E##ingham llegara hasta ella y una muchacha muy %onita entr+ en el sal+n. En ocho aos, Julianne ha%a pasado de ser una nia p lida y %astante anodina a convertirse en una !oven delgada pero voluptuosa, con un rostro en #orma de cora&+n, grandes o!os a&ules y delicados ri&os ru%ios. ;?Aui2n de ellas es@ ;pregunt+, mirando a su prima de los pies a la ca%e&a; =Ah> Eres Judith, la del pelo color &anahoria. 7ensa%a que el to enviara a 3ilary. 3ace das que te estamos esperando. Mam se en#ad+ muchsimo, porque enviamos a ,om al pue%lo a %uscarte y tard+ cuatro horas en regresar. Mam lo acus+ de ha%er estado %e%iendo en la posada, pero 2l lo neg+ de #orma ta!ante. Mam , quiero mi t2. ?Es que no vas a venir nunca@ $ualquier criada puede acompaar a Judith a los aposentos de la a%uela. 5o tam%i2n me alegro de verte, Julianne, pens+ Judith. "esulta%a evidente que no pensa%an invitarla al mencionado t2. Al parecer su nueva vida i%a a ser tal cual se la ha%a imaginado. "annul# ha%a hecho un alto en el camino para desayunar y otro para almor&ar. 8ue durante esta .ltima parada cuando por #in lo alcan&aron su ayuda de c mara y el carrua!e que transporta%a su equipa!e. 5a esta%a %ien avan&ada la tarde cuando atraves+ las puertas de entrada a 4randmaison 7ar- a lomos de su ca%allo, de!+ atr s la solitaria casa de campo y tom+ el amplio y recto camino de acceso a la mansi+n. 9n criado lo acompa+ hasta el saloncito privado de su a%uela. Esta se puso en pie y estudi+ su aspecto mientras 2l atravesa%a la estancia, a.n con las ropas de montar. ;Bueno ;le di!o;, ya era hora, "annul#. Ese pelo necesita un %uen corte. /ame un a%ra&o. ;E1tendi+ los %ra&os hacia 2l. ;Esa lluvia in#ernal me detuvo durante dos das ;le e1plic+;. El pelo me creci+ casi die& centmetros a causa de la humedad mientras espera%a. ?Est s segura de que no voy a romperte todos los huesos@ "ode+ la diminuta cintura de la anciana con los %ra&os, la al&+ en el aire y deposit+ un sonoro %eso en su me!illa antes de volver a de!arla en el suelo. ;Muchacho desvergon&ado ;re&ong+ su a%uela mientras se endere&a%a el vestido; ?El ham%re y la sed est n aca%ando contigo@ 5a ha%a ordenado que te tra!eran algo de comer y %e%er a los cinco minutos de tu llegada. ;,engo tanta ham%re que me comera una vaca ;coment+ "annul#;. 5 podra de!ar el mar seco, aunque espero no tener que pro%ar ni una sola ta&a de t2. ;'e #rot+ las manos y mir+ a la anciana de arri%a a%a!o. $omo de costum%re, tena un aspecto impeca%le. 'i %ien pareca un poco m s diminuta y esta%a

m s delgada que nunca. 'u ca%ello, recogido en un elegante peinado, era tan %lanco como la co#ia de enca!e que lo cu%ra. ;?y c+mo est n tus hermanos y hermanas@ ;le pregunt+; 3e odo que Aidan se ha casado con la hi!a de un minero. "annul# sonri+. ;'in em%argo, a%uela, aunque mirases muy de cerca y con la ayuda de unos impertinentes ;le di!o; no seras capa& de encontrar ni una pi&ca de car%+n %a!o sus uas. $reci+ y #ue educada como una dama. ;?5 Be(castle@ ;le pregunt+; ?3a dado alguna seal de llevar al altar a la hi!a de alguien@ ;?Mul#@ ;pregunt+ "annul# a su ve&;. En a%soluto. 5 po%re de la mu!er cuya mano pida en matrimonio. La de!ara congelada entre las s %anas. ;=Ja> ;e1clam+ su a%uela; 0o tienes ni la menor idea de lo atractivos que resultan los hom%res como Mul#ric, "annul#. ?8rey!a a.n sigue languideciendo por ese vi&conde@ ;?"avens%erg@ ?,e re#ieres a Pit@ ;le pregunt+; 8rey!a me dio un pueta&o en la mand%ula cuando le suger eso mismo6 pero de eso hace ya un ao, !usto cuando Pit anunci+ su compromiso con la seorita Edge(orth. Pit y su vi&condesa esperan un #eli& acontecimiento para los pr+1imos meses, cosa que tal ve& sea algo dolorosa para 8rey!a, o tal ve& no. /e todos modos, no demuestra sus sentimientos. ;?y c+mo est Alleyne@ ;pregunt+; ?,an guapo como siempre@ ;Eso parecen opinar las damas ;contest+ con una sonrisa. ;?y Morgan@ ?Mul#ric va a presentarla pronto en sociedad@ ;El ao que viene, cuando cumpla los dieciocho ;respondi+;. Aunque ella a#irma que antes pre#erira la muerte. ;0ia tonta ;replic+ su a%uela, que no di!o nada m s mientras una criada entra%a con una %ande!a al sal+n y haca una reverencia antes de retirarse. La %e%ida no era t2, compro%+ "annul# con cierta satis#acci+n. 'e sirvi+ 2l mismo y volvi+ a ocupar su asiento despu2s de que su a%uela le indicara con un movimiento de la mano que no quera comer ni %e%er. Bueno, ha%a llegado el momento de la verdad, pens+ "annul# con un suspiro de resignaci+n para sus adentros, presintiendo que las cortesas preliminares ha%an llegado a su #in y que la anciana esta%a a punto de ir al grano. ;Aidan es el m s listo de la #amilia ;coment+;, aunque haya elegido a la hi!a de un minero. /e%e de ha%er cumplido los treinta y ya i%a siendo hora de que empe&ara a tener hi!os. 5 t. tienes veintiocho, "annul#.

;9n simple polluelo, a%uela ;le di!o con una sonrisa. ;3e encontrado a una !oven per#ecta para ti ;le in#orm+;'u padre es un simple %aronet, %ien es cierto, pero pertenece a una #amilia antigua y respetada que no carece de dinero. La muchacha es tan hermosa como un da de verano y #ue presentada la primavera pasada. Est decidida a conseguir un matrimonio provechoso. ;?Aca%a de ser presentada@ ;"annul# #runci+ el ceo; ?$u ntos aos tiene@ ;/ieciocho ;respondi+ su a%uela; La edad per#ecta para ti, "annul#. Es lo %astante !oven para modelarla a tu voluntad y tiene por delante muchos aos para tener hi!os. ;?/ieciocho@ ;e1clam+ "annul#;. =0o es m s que una nia> 7re#erira a alguien con una edad m s pr+1ima a la ma. ;7ero a esa edad tan avan&ada ;replic+ la anciana de #orma desa%rida; toda mu!er ha de!ado atr s la mitad de sus aos #2rtiles. Auiero asegurarme de que mi propiedad estar segura en tus manos y en la de tus descendientes, "annul#. ,ienes hermanos, y a todos ellos les pro#eso un gran a#ecto, pero hace mucho tiempo que decid que t. seras el elegido. ;A.n me quedan muchos aos para complacerte ;di!o 2l; Apenas eres una !oven&uela, a%uela. ;Muchacho impertinente... ;$hasque+ la lengua; 7ero no tengo todo el tiempo del mundo, "annul#. ;Mucho menos, a decir verdad. "annul# la estudi+ con atenci+n, de!ando el vaso a medio camino de sus la%ios. ;?Au2 tratas de decirme@ ;le pregunt+. ;0ada que de%a preocuparte en e1ceso ;se apresur+ a contestar la anciana;. 9n simple pro%lemilla que sin duda me llevar a la tum%a unos cuantos aos antes de lo que lo hu%iera hecho la ve!e&. "annul# de!+ el vaso en la mesa y se puso en pie antes de que su a%uela pudiera al&ar una mano con #irme&a. ;0o ;le di!o; 0o quiero compasi+n alguna, ni pala%ras meli#luas ni consuelo. 'e trata de mi vida y de mi muerte, de modo que ser2 yo quien lidie con am%as, muchsimas gracias. Lo .nico que quiero es verte casado antes de marcharme, "annnul#. 5 tal ve&, si te es#uer&as mucho en el cumplimiento de tus o%ligaciones y yo soy muy a#ortunada, pueda ver a tu primer hi!o en su cuna antes de partir. ;A%uela... ;'e pas+ los dedos de una mano por el pelo. :dia%a pensar en sus #amiliares como seres mortales. La .ltima ve& se ha%a tratado de su padre, cuando 2l apenas conta%a con doce aos de edad. $err+ los o!os como si

quisiera ale!ar la clara implicaci+n de las pala%ras de su a%uela. Esta%a muri2ndose. ;,e gustar Julianne E##ingham ;le di!o; Es una muchacha encantadora. Justo tu tipo de mu!er, me arriesgara a a#irmar. '2 que has venido con el #irme prop+sito de desechar cualquier intento casamentero por mi parte, "annul#, tal y como siempre has hecho en el pasado. '2 que consideras que no est s preparado para el matrimonio. 7ero int2ntalo, ?s@ ?Bntentar s al menos considerar esta venta!osa uni+n@ ?7or mi %ien@ 'olo te pido que lo intentes, no que prometas casarte con la !oven. ?Lo har s@ "annul# a%ri+ los o!os y la mir+. 0o ha%a duda de que esta%a mucho m s delgada que la .ltima ve& que la vio. 'olt+ un suspiro. ;,e lo prometo ;contest+; ,e prometera el sol, la luna... las estrellas si as lo desearas. ;$onque me prometas conocer y corte!ar a la seorita E##ingham me con#ormo ;replic+ la anciana; 4racias, muchacho. ;7ero prom2teme una cosa a cam%io ;le di!o 2l. ;?Au2@ ;pregunt+ su a%uela. ;0o te mueras en un #uturo cercano. La anciana le sonri+ con cario. Q La presentaci+n en sociedad de Julianne E##ingham #ue declarada un rotundo 21ito por parte de su madre. Era cierto que no ha%a conseguido el sueo dorado de toda !oven dama: atrapar a un marido rico y apuesto durante su primera temporada en Londres. Aunque la situaci+n dista%a mucho de ser desesperada. 3a%a atrado a un gran n.mero de admiradores, algunos de ellos !+venes ca%alleros de lo m s adecuados, y ha%a enta%lado amistad con varias !+venes que esta%an por encima de ella en la escala social. Julianne y su madre ha%an estudiado la lista de amigos y admiradores con mucho detenimiento6 tam%i2n ha%an ela%orado una am%iciosa lista de invitados y ha%an enviado las invitaciones para una #iesta campestre de dos semanas en 3are(ood 4range. $asi la mitad ha%a aceptado y el n.mero deseado se alcan&+ con #acilidad al enviar invitaciones a una segunda lista de candidatos y, posteriormente, a una tercera. 'e espera%a la llegada de los hu2spedes cuatro das despu2s de la de Judith. 0o se trata%a de una coincidencia, como descu%ri+ muy pronto. A pesar de que la ra&+n principal y el motivo a largo pla&o para que la hu%ieran invitado era lo .til que resultara a la hora de atender las necesidades de su a%uela, tuvo un

millar de tareas con las que mantenerse ocupada durante los #ren2ticos das que precedieron a la llegada de los invitados. La ta E##ingham y Julianne no tenan otro tema de conversaci+n que no #uese la #iesta, los pretendientes y las perspectivas de matrimonio. El to 4eorge E##ingham no ha%la%a de nada en a%soluto y en raras ocasiones a%ra la %oca salvo para comer y %e%er o responder a una pregunta directa. La a%uela de Judith ha%la%a acerca de una gran variedad de temas y esta%a dispuesta de rerse de cualquier cosa que le hiciera una pi&ca de gracia. A Judith pronto le result+ evidente que, aparte de ella misma, nadie pareca prestarle mucha atenci+n a lo que deca la anciana. Esta%a mucho m s gorda de lo que recorda%a6 y tam%i2n m s pere&osa. 'e que!a%a de un sin n.mero de en#ermedades, tanto reales como imaginarias. 'e pasa%a las maanas en sus aposentos y consuma la mayor parte del tiempo engalan ndose con ela%orados peinados, per#umes y cosm2ticos muy poco sutiles, ropas de gran colorido e ingentes cantidades de !oyas. 'e traslada%a al sal+n por las tardes y las noches6 apenas sala salvo para visitar a sus vecinos y amigos en un carrua!e cerrado6 y coma en demasa, siendo su grati#icaci+n predilecta los pasteles de nata y los %om%ones. Judith la ador+ desde el primer momento. Era de naturale&a %ondadosa y pareca verdaderamente encantada de ver a su nieta. ;7or #in has llegado ;ha%a gritado el primer da antes de envolver a Judith en la calide& de su a%ra&o, el per#ume de las violetas y el tintineo de las pulseras de plata que lleva%a en am%as muecas;. 5 eres Judith. /esea%a de cora&+n que #ueras t.. 7ero me preocupa%a muchsimo que toda esa lluvia te arrastrara por el camino. /e!a que te eche un vista&o. ', s, Louisa, puedes %a!ar a tomar el t2. 7ero enc rgate de que ,illie traiga una %ande!a para Judith, si eres tan ama%le. Me atrevera a decir que no has comido mucho durante su via!e. Ay, cario, te has convertido en una %elle&a e1cepcional, tal y como siempre supe que ocurrira. La a%uela era e1igente, a pesar de que sus sonrisas, disculpas, agradecimientos y a%ra&os logra%an que todos esos recados innecesarios #ueran menos molestos de lo que ha%ran sido de otra manera. 'iempre que esta%a en la planta alta necesita%a algo que esta%a a%a!o. $uando esta%a a%a!o, necesita%a algo de sus ha%itaciones. $uando se encontra%a a pocos pasos de la %ande!a de los pasteles o del plato de los %om%ones, necesita%a que alguien se los acercara porque sus piernas le dolan mucho ese da. 0o costa%a entender el motivo por el que la ta E##ingham se ha%a mostrado tan %ien dispuesta a acoger a una de las hi!as de su hermano cuando este le ha%a comunicado sus penurias econ+micas. 8iel a su pala%ra, la ta E##ingham e1amin+ toda la ropa que Judith ha%a llevado consigo y se apropi+ de casi todos los vestidos a la ve&. 9na criada h %il con la agu!a le sac+ a las costuras laterales, de manera que las prendas colga%an de su cuerpo, ocultando su voluptuosa #igura y haci2ndola parecer regordeta y sin curvas. Judith ha%a llevado dos co#ias con ella, dado que su madre siempre ha%a insistido en que las usara, aunque $assandra, que era un

ao mayor, pasa%a la mayor parte del tiempo con la ca%e&a descu%ierta. La ta Louisa le %usc+ otra para que la llevara durante el da, una co#ia de matrona que se anuda%a %a!o la %ar%illa y que esconda la totalidad de su ca%ello6 una prenda que en com%inaci+n con los vestidos modi#icados le con#era el aspecto de una mu!er de treinta aos como poco. Judith no se que!+. ?$+mo podra hacerlo@ *iva en 3aree(ood gracias a la caridad de su to. 'u a%uela s protest+, de modo que Judith la complaca alguna que otra ve& quit ndose la co#ia cuando esta%an solas en la salita de su a%uela. ;,odo se de%e a que eres muy hermosa, Judith ;le di!o su a%uela;, y Louisa siempre ha temido el tipo de %elle&a que t. posees. Judith se ha%a limitado a sonrer. 'a%a muy %ien que eso no era cierto. 0o tard+ en darse cuenta de que gran parte de las conversaciones #amiliares que tuvieron lugar los das previos a la llegada de los invitados #ue para su conocimiento, a pesar de que rara ve& se dirigan a ella de #orma directa. Algunos de los invitados posean ttulo o eran hi!os de la aristocracia m s selecta. ,odos ocupa%an un lugar destacado en la sociedad. $asi todos eran ricos y aquellos que no lo eran llega%an respaldados por la cuna y el a%olengo. La mayora de los ca%alleros que acudiran esta%an perdidamente enamorados de Julianne y a punto de declararse. Aunque Julianne no tena claro que #uese a aceptar a ninguno. ,ena la certe&a de que podra conseguir a otra persona... siempre y cuando 2l se ganara su apro%aci+n. ;Lord "annul# Bed(yn es hermano del duque de Be(castle, madre ;e1plic+ la ta Louisa en la sala de estar durante la segunda noche; Es el tercer hi!o, pero aun as el segundo en la lnea de sucesi+n, dado que ni el duque ni lord Aidan Bed(yn han engendrado un var+n. Lord "annul# es el segundo en la lnea de sucesi+n al ducado. ;*i al duque de Be(castle en Londres esta primavera ;coment+ Julianne;. Es solemne, arrogante y todo lo que se puede esperar de un duque. =5 mira qu2 sorpresa> 'u hermano viene a visitar a lady Beamish, su a%uela y vecina nuestra. /ado que la ta Louisa, el to 4eorge y la a%uela de%an de ser muy conscientes de que lady Beamish era su vecina, Judith lleg+ a la conclusi+n de que ella era la destinataria de dicha in#ormaci+n. Lady Beamish, al parecer la a%uela materna del duque de Be(castle, viva cerca. ;'2 que est deseando que lord "annul# llegue ;di!o la a%uela al tiempo que al&a%a una resplandeciente mano cargada de anillos del %ra&o del sill+n; Me lo coment+ cuando #ui a visitarla hace unos das. Judith, cario, ?te importara pasarme m s pasteles@ 7or desgracia, la cocinera los ha hecho muy pequeos hoy. ,endr s que ha%lar con ella, Louisa. 0o duran m s que tres %ocados.

'in em%argo, Julianne no ha%a terminado con su discurso. ;y lady Beamish est particularmente interesada en presentarme a lord "annul# ;di!o; Acept+ con entusiasmo la sugerencia de mam de que 2l participara en las actividades previstas para la #iesta. 5 me ha invitado a m, !unto al resto de nuestros hu2spedes, a 4randmaison para una #iesta al aire li%re. ;7or supuesto que s, queridita ;di!o la ta E##ingham, que sonrea henchida de orgullo; Lord "annul# Bed(yn es el heredero de lady Beamish, adem s de poseer una considera%le #ortuna propia. Es normal que desee concertarle una %uena alian&a, ?y hay me!or elecci+n posi%le que una hermosa !oven de %uena cuna y #ortuna que es tam%i2n su vecina@ 'era una alian&a magn#ica para ti, ?no te parece, E##ingham@ ;El to 4eorge, que esta%a leyendo un li%ro, se limit+ a gruir; Ahora te dar s cuenta, Julianne ;continu+ su madre;, de por qu2 tomaste la decisi+n correcta al seguir mi conse!o de no alentar las atenciones del primer ca%allero que te propusiera matrimonio en Londres. ;', por supuesto ;convino Julianne;. 7odra ha%erme casado con el seor Beulah, que es un pelma&o6 o con sir Jasper 3aynes, que ni siquiera es apuesto. Aunque es posi%le que no me case con lord "annul# Bed(yn. ,engo que ver si me gusta. Es %astante mayor. En ese momento ordenaron a Judith que su%iera a la plata alta para de!ar los pendientes de su a%uela en el !oyero ;porque como siempre que los lleva%a m s de una hora, le ha%an hecho dao; y tra!era los pendientes de ru%es con #orma de cora&+n. =$ora&ones> A ella s que le dola el cora&+n, pens+ mientras su%a a desgana la escalera. 'u mayor preocupaci+n no ha%a tardado en desaparecer, para su enorme alivio, ya que ha%a tenido el perodo el da siguiente a su llegada a 3are(ood. Aunque sospecha%a que nada la li%erara de la pro#unda depresi+n durante %astante tiempo. 0o poda pensar en otra cosa que no #ueran el da y medio y las dos noches que ha%a pasado en compaa de "alph Bedard6 reviva sin cesar cada momento, cada pala%ra, cada caricia y cada sensaci+n, incapa& de deshacerse de los recuerdos un solo instante por miedo a que se desvanecieran por completo y pregunt ndose al mismo tiempo si no sera me!or para ella que hicieran precisamente eso. En ocasiones tena la impresi+n de que se le partira el cora&+n. 7ero sa%a que los cora&ones no se partan por el mero hecho de que sus propietarios #ueran in#elices... y est.pidos. 5 ella ha%a sido est.pida a m s no poder. 'in em%argo, se a#erra%a a los recuerdos como a un salvavidas. 5a esta%a %ien avan&ada la maana del da previo a la llegada de los invitados, cuando Julianne entr+ como una e1halaci+n en el vestidor de su a%uela hecha un mano!o de nervios mientras ,illie arregla%a el ca%ello canoso de su seora con su ha%itual y complicado estilo y Judith le prepara%a el t+nico matutino, el que le asegura%a que no se le hincharan demasiado los to%illos.

;A%uela, va a venir. *a a venir, Judith ;anunci+;, Lleg+ hace unos das y va a venir esta tarde para presentar sus respetos. ;9ni+ las manos so%re el pecho y comen&+ a dar vueltas so%re la al#om%ra. ;Eso es maravilloso ;di!o la a%uela; $reo que est algo m s alto en la parte i&quierda, ,illie. ?Aui2n dices que viene@ ;Lord "annul# Bed(yn ;respondi+ Julianne con impaciencia; Lady Beamish envi+ una nota esta maana para anunciar su intenci+n de visitamos esta tarde con la idea de presentamos a lord "annul#. *eintiocho aos no es demasiado vie!o ?no@ ?$rees que ser apuesto, a%uela@ Espero que no sea espantosamente #eo. 7uedes quedarte con 2l si lo es, Judith. ;'e ech+ a rer con !ovialidad. ;'upongo que el hi!o de un duque tendr al menos un porte distinguido ;replic+ la a%uela; 'uelen tenerlo, o era as en esta 2poca. Ay, gracias, Judith, cario. Esta maana siento que me #alta el aliento, una seal inequvoca de que se me van a hinchar las piernas. ;,enemos que asegurarnos de estar en el sal+n ataviadas con nuestras me!ores galas ;di!o Julianne;. Ay, a%uela... =el hi!o de un duque nada menos> ;Bnclin+ la ca%e&a para depositar un %eso en la me!illa de su a%uela antes de dirigirse a toda prisa hasta la puerta. 7ero se detuvo con la mano en el picaporte. 7or cierto, Judith, casi se me olvida. Mam dice que te acuerdes de ponerte la co#ia que te dio. 'er me!or que no de!es que te vea con la ca%e&a descu%ierta como est s ahora. ;7 same los %om%ones, Judith, si eres tan ama%le ;le di!o su a%uela despu2s de que Julianne se marchara; 0unca me acostum%rar2 al sa%or de esa medicina. Louisa de%e de tener la ca%e&a llena de aserrn si insiste en que lleves co#ias cuando no eres m s que una chiquilla. Aunque me atrevera a decir que no quiere que tu pelo eclipse los ri&os ru%ios de Julianne. 0o tendra que preocuparse. La chiquilla es lo %astante %onita como para que cualquier idiota pierda la ca%e&a. ?Au2 me pongo esta tarde, ,illie@ 7oco tiempo despu2s, Judith se puso el vestido de muselina verde claro, uno de sus #avoritos, si %ien ahora le colga%a del cuerpo como un saco, y se at+ las estrechas cintas de la co#ia %a!o la %ar%illa. 7or el amor de /ios, pareca la ta solterona de alguien, pens+ con una mueca antes de ale!arse con decisi+n del espe!o. /e todas #ormas nadie i%a a molestarse en mirarla esa tarde. 'e pregunt+ si Julianne aceptara a lord "annul# aunque resultara ser un enano !oro%ado con cara de g rgola. 'upona que su prima sera incapa& de resistir la tentaci+n de convertirse en lady "annuli Bed(yn, sin importar su aspecto o su comportamiento. "annul# ha%a pasado el primer da en 4randmaison en compaa de su a%uela, charlando con ella6 paseando por los !ardines principales, donde la anciana se neg+ a agarrarse a su %ra&o6 ha%l ndole acerca de las actividades recientes de sus hermanos y hermanas6 compartiendo con ella la primera

impresi+n que le ha%a causado su cuada Eve, lady Aidan6 y respondiendo a todas sus preguntas. 0ot+ que se mova m s despacio que de costum%re y que pareca estar cansada la mayor parte del tiempo, pero el orgullo y la dignidad la mantenan erguida y activa, de modo que no se que!+ ni una sola ve& y tampoco acept+ su sugerencia de que se retirara temprano para descansar. "annul# se visti+ con especial atenci+n para visitar 3are(ood 4range y permiti+ que su ayuda de c mara le ayudara a ponerse su chaqueta a&ul m s a!ustada y elegante, la que tena los enormes %otones de %ronce, y le anudara el pauelo del cuello con uno de esos complicados nudos. 'e puso los pantalones a!ustados de color crema y las %otas altas con el remate %lanco. /ado que lleva%a el ca%ello demasiado largo para arregl rselo a lo Bruto como dicta%an los .ltimos c nones de la moda, o para cualquier otro estilo que estuviera en %oga, se lo recogi+ a la altura de la nuca con una estrecha cinta negra e hi&o caso omiso de los a#ligidos comentarios de su ayuda de c mara, seg.n los cuales tena todo el aspecto de ha%erse #ugado de un retrato #amiliar de haca dos generaciones. B%a a corte!ar a una mu!er. /io un respingo ante seme!ante admisi+n. B%a a visitar a su posi%le prometida. 5 no tena la menor idea de c+mo i%a a li%rarse en esa ocasi+n. 'e lo ha%a prometido a su a%uela. Esta%a muy en#erma6 no lo esta%a engaando. Adem s, su petici+n ha%a sido la de prometerle que tendra en cuenta a la muchacha, no que se casara con ella. 3a%a sido m s !usta posi%le con 2l. 'in em%argo, sa%a que esta%a atrapado. Atrapado por su sentido del honor y por su amor por ella. Le dara la luna y las estrellas si las quisiera, y as se lo ha%a dicho. 7ero lo .nico que a%uela quera era verlo %ien casado antes de morir, tal ve& con un hi!o en el vientre de su esposa o incluso ya en la cuna. "annul# no ira a ver a la muchacha tan solo para veri#icar si resulta%a apropiada. La corte!ara. 'e casara con ella antes de que aca%ara el verano si lo acepta%a. 5 no le ca%a la menor duda de que aceptara. 0o se llama%a a engao con respecto a sus aptitudes, en especial trat ndose de la hi!a de un simple %aronet de lina!e intacha%le y considera%le #ortuna. *ia!a%a hacia 3are(ood 4range en un ca%riol2 !unto a su a%uela, deseando por primera ve& en su vida que Aidan no hu%iera sido descartado como heredero por el mero hecho de tener su vida resuelta como o#icial de ca%allera. 7ese a todo, sa%a que pro%lema radica%a en que ama%a a su a%uela. 5 ella se esta%a muriendo. 5 pensar que casi ha%a retrasado su llegada una semana... 'i $laire $amp%ell no lo hu%iera a%andonado, en esos momentos estara en 5or-, dis#rutando de un t+rrido romance con ella mientras que su a%uela espera%a, cada da m s cerca del #inal. A.n no era capa& de pensar en $laire sin que lo em%argaran la #uria, la humillaci+n y la culpa. ?$+mo no se ha%a dado cuenta de...@

'e o%lig+ a apartarla de sus pensamientos. La actri& ha%a #ormado parte de un suceso irrelevante de su pasado. 5 tal como ha%an aca%ado las cosas, le ha%a hecho un #avor al huir de esa manera. ;5a hemos llegado ;di!o su a%uela cuando el ca%riol2 sali+ entre oscuros r%oles cuyas ramas servan de dosel al largo y sinuoso camino de entrada; ,e gustar , "annul#. ,e prometo que te gustar . $ogi+ la mano de la anciana y se la llev+ a los la%ios. ;Lo espero de cora&+n, a%uela ;respondi+; 5a estoy medio enamorado de ella tan solo por tu recomendaci+n. ;=Muchacho descarado> ;e1clam+ ella. 9nos minutos m s tarde ha%an entrado en el espacioso reci%idor recu%ierto de m rmol, ha%an su%ido una elegante escalinata curvada y el rgido y agrio mayordomo anuncia%a su presencia a las puertas del sal+n. 3a%a cinco personas en la estancia, pero no era di#cil adivinar qui2n era la que importa%a. Mientras "annul# les haca una reverencia y murmura%a unas pala%ras de saludo a sir 4eorge, lady E##ingham y a su madre, la seora La(, se dio cuenta con cierto alivio de que la .nica !oven presente, a quien le presentaron en .ltimo lugar, posea en e#ecto una %elle&a e1quisita. Era de %a!a estatura, tanto que duda%a que su coronilla le llegara a la altura de los hom%ros, y delgada. ,ena el ca%ello ru%io, o!os a&ules y te& sonrosada. La muchacha sonri+ e hi&o una reverencia cuando su madre la present+ y "annul# le devolvi+ el saludo y la contempl+ con apreciaci+n. Le provoca%a una e1traa sensaci+n sa%er con certe&a que esta%a viendo a su #utura esposa... no tan #utura, a decir verdad. Maldici+n. =Maldita #uera su estampa> Los saludos #ueron seguidos de un al%oroto de risas y conversaci+n animada, momento que la seora La( aprovech+ para presentarles a su dama de compaa, en quien ni siquiera ha%a reparado hasta ese momento: la seorita La(. 'in duda era pariente de la #amilia, una mu!er regordeta y sin curvas, de edad inde#inida, que ha%a agachado la ca%e&a y ha%a movido su silla hasta quedar detr s de la anciana cuando todos tomaron asiento. La seora La( invit+ a lady Beamish a sentarse !unto a ella en el so# para poder dis#rutar de una agrada%le charla en privado, seg.n sus propias pala%ras, y a "annul# se le invit+ a ocupar un asiento al lado de su a%uela. La seorita E##ingham eligi+ con deli%eraci+n un so# %is a %is que se encontra%a cerca de 2l. 'e sirvi+ el t2 y la visita comen&+ o#icialmente. Lady E##ingham llev+ el peso de la conversaci+n, si %ien cuando le pidi+ a su hi!a que le contara a lord "annul# algo acerca de las #iestas a las que ha%a acudido en Londres durante la temporada social, la muchacha o%edeci+ encantada y sus modales no #ueron ni demasiado a%iertas ni demasiado tmidos. 3a%l+ sin titu%eos en vo& %a!a y dulce, con una sonrisa siempre en los la%ios.

Esta%a m s que dispuesta a aceptarlo, se dio cuenta "annul# a los die& minutos de conocerla. Al igual que su madre. 7ara ellas de%a de ser el enlace del siglo, por supuesto. "annul# sonri+ y ha%l+ con soltura y sinti+ c+mo se le cerra%a el la&o alrededor del cuello. 'e percat+ de que E##ingham apenas reali&+ contri%uci+n alguna a la conversaci+n. 3a%an de!ado la %ande!a del t2 !unto a la mesa adyacente al lugar donde se senta%a "annul#. El plato con los deliciosos emparedados de pepinillo ya ha%a pasado de manos una ve&, al igual que el de las pastas. 'e ha%a servido otra ronda de t2, tras la que lady E##ingham ha%a despachado a la criada con un gesto de la ca%e&a. 'in em%argo, la seora La( pareca no ha%er satis#echo su apetito. El vestido de seda cru!i+ alrededor de su regordeta #igura y las piedras preciosas del collar, de los pendientes, de los anillos y de las pulseras resplandecieron a la lu& del sol cuando se dio media vuelta para dirigirse a la mu!er que esta%a tras ella. ;Judith, cario ;di!o;, ?seras tan ama%le de traerme de nuevo las pastas@ 3oy est n particularmente e1quisitas. La melanc+lica e in#orme acompaante se puso en pie y pas+ por detr s del so# donde esta%a sentado "annul# para coger el plato. <l esta%a concentrado en la lista de hu2spedes que la seora E##ingham esta%a recitando para sus odos. ;Ay, cario, o#r2celes tam%i2n a los dem s, si no te molesta;di!o la anciana cuando su dama de compaa se dispuso a volver a su asiento tras el so# ; Lady Beamish no cogi+ ninguna la ultima ve&. 7ero tienes por delante todo el es#uer&o que supone el via!e de regreso a casa, 'arah. ;,am%i2n esperamos que venga mi hi!astro ;esta%a dici2ndole lady E##ingham a "annul#;, aunque nunca se puede estar seguro con 3orace. Es un !oven encantador y no de!an de enviarle invitaciones para #iestas de verano. ;0o, gracias, seorita La( ;respondi+ su a%uela en vo& %a!a al tiempo que recha&a%a el plato con los pasteles; 5a he comido m s que su#iciente. "annul# levant+ la mano para repetir el mismo gesto que su a%uela cuando la mu!er se puso delante de 2l y le o#reci+ el plato con la ca%e&a tan agachada que el %orde de la co#ia le oculta%a el rostro. Aunque a decir verdad tampoco 2l levant+ la vista. M s tarde no supo decir qu2 #ue lo que le llam+ la atenci+n de repente. 0o era m s que una de esas #2minas invisi%les que solan a%undar en las casas de los ricos. 0unca se repara%a en ellas. 8uera lo que #uese, lo puso so%re aviso y ella levant+ la ca%e&a apenas un pice. Lo su#iciente para que sus o!os se encontraran. La mu!er %a!+ la ca%e&a de inmediato y se ale!+ antes incluso de que 2l pudiera terminar el gesto. :!os verdes. 9na nari& ligeramente moteada de pecas. La(. La seorita La(. Judith. Judith La(.

7or un instante se sinti+ completamente desorientado. $laire $amp%ell. ;Esto... Le pido mil perdones ;le di!o a lady E##ingham;. 0o. 0o, no creo que tenga el placer de conocerlo, seora. 3orace E##ingham. 0o, sin duda. Aunque es posi%le que lo haya visto alguna ve&. La dama de compaa de!+ el plato, volvi+ a pasar tras 2l;y en esa ocasi+n "annul# #ue muy consciente de ella mientras lo haca; y ale!+ la silla un poco m s antes de volver a sentarse. 0i siquiera se atrevi+ a mirarla, aunque no le ca%a la menor duda de que no se ha%a equivocado. 0o se trata%a de que hu%iera estado %uscando o!os verdes y pecas all donde #uera. 0o lo ha%a hecho. 0o ha%a deseado volver a encontrarla en la vida, ni ha%a esperado hacerlo. Adem s, tena el convencimiento de que ella se encontra%a en 5or-. $on todo, sus sentidos le ha%an %rindado la prue%a irre#uta%le de la verdad, por muy e1traa que esta resultara. ?Auera eso decir que no ha%a ninguna actri& llamada $laire $amp%ell@ ?Bncluso eso ha%a sido una ingeniosa mentira@ Era Judith La(, pariente de la #amilia. 9na pariente po%re, a !u&gar por las apariencias. /e ah que via!ara con una %olsa vaca... de ah tam%i2n que via!ara en un coche de postas. 'e ha%a permitido una aventura con 2l cuando se le ha%a presentado la oportunidad. 3a%a sacri#icado su virtud y su virginidad en un acto imprudente, arriesg ndose a las terri%les consecuencias. Las consecuencias... "annul# no tena la menor idea de lo que le di!eron ni de lo que contest+ durante los cinco minutos que pasaron hasta que su a%uela se puso en pie para marcharse. El la imit+, logr+ de alg.n modo decir lo apropiado para seme!ante ocasi+n y se encontr+ sentado de nuevo en el ca%riol2 cinco minutos despu2s, tras ayudar a su a%uela a su%ir al carrua!e en primer lugar. Ech+ la ca%e&a hacia atr s y cerr+ los o!os, aunque solo por un instante. 0o esta%a solo. ;?y %ien@ ;le pregunt+ su a%uela cuando el vehculo se puso en marcha. ;Bueno, a%uela ;comen&+;, no ca%e duda de que es muy %onita. A.n m s de lo que me hiciste creer. ;5 tam%i2n posee unos modales e1quisitos ;le di!o ella; 'i hay alg.n e1ceso, se de%e a la impulsividad de la !uventud y no tardar en madurar con las responsa%ilidades del matrimonio y la maternidad y %a!o la mano paciente de un %uen marido. 'er un %uen enlace para ti, "al#. ,al ve& no demasiado %rillante, pero creo que ni siquiera Be(castle podra encontrar demasiadas o%!eciones.

;Jam s se ha ha%lado ;replic+; de que Mul# eligiera a mi esposa, a%uela. La anciana ri+ entre dientes. ;7ero me apuesto lo que quieras a que estuvo a punto de darle una apople!a cuando descu%ri+ que Aidan se ha%a casado con la hi!a de un minero ;arguy+. ;,ras seme!ante impresi+n ;a#irm+ 2l;, estoy seguro de que dar su apro%aci+n a una !oven tan apropiada como la seorita E##ingham. ;?Auiere eso decir que est s dispuesto a corte!arla en serio@ ;pregunt+ su a%uela al tiempo que le coloca%a una mano so%re la manga. "annul# not+ c+mo esa piel p lida y #ina se estira%a so%re los huesos y le cu%ri+ la mano con la suya. ;?Acaso no he accedido a regresar maana por la noche para cenar, cuando hayan llegado todos los invitados@ ;le record+. ;Es cierto. ;La anciana suspir+; Espera%a que te mostraras m s di#cil. 0o lo lamentar s, te lo prometo. Los Bed(yr siempre se han mostrado reacios a casarse, pero sus matrimonios han aca%ado siendo uniones por amor en todos y cada uno de los casos, como %ien sa%es. ,u po%re madre !am s se reco%r+ tras el parto de Morgan y muri+ mucho antes de lo que de%era, pero #ue muy #eli& con tu padre, "annul#, y 2l la adora%a. ;Lo s2 ;le di!o al tiempo que le da%a unas palmaditas en la mano; Lo s2, a%uela. 'in em%argo, la ca%e&a le %ulla con pensamientos acerca de Judith La(, alias $laire $amp%ell. ?$+mo demonios se i%an a evitar durante las pr+1imas semanas@ 7or lo menos ya entenda el motivo de su huida. 3a%a querido acompaarla para verla actuar, sin darse cuenta de que desde un primer momento todo lo que ha%a visto de ella ha%a sido una #arsa. Eso no merma%a la #uria que senta. La muchacha lo ha%a engaado. A pesar de todos los e1cesos que ha%a cometido en su vida, !am s se le ha%ra pasado por la ca%e&a seducir a una mu!er de %uena cuna. 5 as se senta e1actamente en esos momentos: como un seductor de inocentes. 9n maldito y lascivo canalla. 0o ca%a duda de que la vida ha%a empeorado %astante desde que reci%i+ la carta de su a%uela en Londres. ;Es tan grande, mam ... ;se que!+ Julianne, que no o%stante !unt+ las manos so%re el pecho como si estuviera e1tasiada. El to 4eorge ha%a %a!ado para despedir a lady Beamish y a lord "annul# Bed(yn y no ha%a vuelto al sal+n.

;7ero tiene un porte elegante ;agreg+ la ta E##ingham;. 'us ropas no llevan relleno, te lo aseguro, y tampoco lo necesita. ;Aunque no es apuesto en a%soluto, ?no te parece@ pregunt+ Julianne;. 5 tiene la nari& muy grande. ;7ero tiene o!os a&ules y %uenos dientes ;intervino su madre;. 5 todos los Bed(yn tienen esa nari&, queridita. Es lo que se conoce como Fnari& aristocr ticaG. Muy distinguida. ;=5 su pelo> ;e1clam+ Julianne;. Es largo, mam . =5 lleva%a una coleta> ;/e%o con#esar que eso resulta un poco e1trao ;a#irm+ la ta E##ingham;. 7ero el pelo siempre se puede cortar queridita, so%re todo si se lo pide una dama por la que sienta a#ecto. Al menos no es calvo. Madre e hi!a de!aron escapar unas risillas tontas. ;En mis tiempos, Julianne ;di!o la a%uela;, el ca%ello largo era el .ltimo grito entre los hom%res, aunque algunos se rapa%an la ca%e&a y lleva%an pelucas. ,u a%uelo no, por supuesto. El conserva%a su pelo. En mi opini+n, el ca%ello largo resulta muy atractivo. ;=Bah> ;#ue el comentario de Julianne;. ?Au2 opinas t. de lord "annul# Bed(yn, Judith@ ?$rees que es guapo@ ?/e%era aceptarlo@ Judith ha%a tenido m s de media hora para recuperar la compostura. 3a%a credo que se desmayara cuando lo vio entrar en la estancia. 0o poda ser, no poda serC ha%a pensado durante un #uga& instante. La mente y la vista de%an de estar gast ndole una %roma. Aunque era inequvoco e indiscuti%le: "alph Bedard y lord "annul# Bed(yn eran la misma persona. La sangre le ha%a a%andonado la ca%e&a, de! ndola #ra y empapada en sudor, amortiguando los ruidos y haciendo que todo lo que la rodea%a se %alanceara y diera vueltas como si no #uera real. "alph... "annul#. Bedard... Bed(yn. 'e parecan, pero eran %astante distintos como para ocultar su verdadera identidad a una actri& am%iciosa y e1igente. 5 lo %astante di#erentes como para que ella no se hu%iera percatado del parecido de no ha%erse encontrado con el hom%re cara a cara. Le ha%a supuesto un es#uer&o enorme no desmayarse y atraer as m s atenci+n indeseada hacia su persona. 7ero a.n se senta lo %astante inesta%le como para perder el sentido si no tena cuidado. ;?4uapo@ ;repiti+; 0o, no me lo parece, Julianne. Aunque s es cierto que tiene un porte distinguido, tal como dice la ta Louisa. Julianne se ech+ a rer, se puso de pie de un salto y comen&+ a dar vueltas de la misma #orma que lo ha%a hecho en el vestidor de la a%uela horas antes.

;'e ha mostrado muy atento, ?no cre2is@ ;pregunt+; Escuch+ todo lo que di!e y no pareci+ ni condescendiente ni a%urrido, como otros muchos ca%alleros cuando ha%la una mu!er. ?Me casar2 con 2l, mam @ ?Lo har2, a%uela@ ?0o te gustara estar en mi lugar, Judith@ ;7rimero tendr que pedirle tu mano a pap ;le record+ la ta E##ingham al tiempo que se pona en pie; 7ero es evidente que le has gustado mucho, queridita, y est claro que lady Beamish tiene toda la intenci+n de promover el enlace. /e%e de tener %astante in#luencia so%re 2l. $reo que podemos ser optimistas. ;Judith, cario ;di!o la a%uela;, ?tendras la ama%ilidad de ayudarme a levantarme@ 0o s2 por qu2 estoy tan torpe .ltimamente. $reo que tendremos que volver a llamar al m2dico, Louisa. /e%e darme m s medicinas. 'er me!or que su%amos a mis aposentos y que luego llames a ,illie, Judith, si no te importa. $reo que me acostar2 durante una hora. ;*aya, en ese caso no tendr s nada que hacer, Judith ;di!o la ta E##ingham;. ,e reunir s conmigo en la %i%lioteca dentro de unos minutos. 3ay que escri%ir las tar!etas que indicar n los lugares de los comensales durante la cena de maana y reali&ar un sin#n de tareas. 0o te quedar s de %ra&os cru&ados. Estoy segura de que tu padre te ha dicho lo que el dia%lo puede hacer con las manos ociosas. ;Ba!ar2 tan pronto como la a%uela est2 lista ;prometi+ Judith. ;Julianne, queridita ;le di!o su madre;, tienes que descansar y no #atigarte demasiado. Maana de%es tener tu me!or aspecto. La ca%e&a de Judith segua dando vueltas. Era lord "annul# Bed(yn y ha%a ido all para corte!ar a Judith y casarse con ella. Al menos, eso era lo que su ta y su prima crean. Era pro%a%le que lo viera todos los das durante las dos pr+1imas semanas. Los vera a los dos !untos. ?Lo sa%a 2l@ ?La ha%a reconocido@ ?7or qu2, en nom%re de /ios, ha%a tenido que levantar la ca%e&a cuando 2l al&+ la mano para recha&ar un pastelito y luego se qued+ quieto@ ?7or qu2 no se ha%a anticipado a ese gesto y ha%a seguido su camino@ 'e ha%an mirado a los o!os. 3a%a vuelto a agachar la ca%e&a antes de poder distinguir alguna seal de reconocimiento en su mirada, pero la ha%a sentido. ?La ha%ra reconocido@ La humillaci+n de que la hu%iera visto en seme!ante estado, de sa%er qui2n y qu2 era, resulta%a imposi%le de soportar. En el caso de que no la hu%iera reconocido esa tarde, no ha%ra duda de que lo hara en alg.n momento de las siguientes semanas. 0o podra esconderse de 2l de #orma permanente. 3a%a escuchado que su a%uela concerta%a una visita con lady Beamish para la tarde siguiente, mientras los invitados llega%an a 3are(ood. ?,endra ella, Judith, que acompaarla@ ?Estara 2l all@

3a%a credo que la vida no poda empeorar. 7ero se ha%a equivocado. 'inti+ un ramala&o de dolor. 'e supona que los sucesos y la realidad no se me&cla%an nunca. ?7or qu2 su sueo, el m s glorioso de toda su vida, se ha%a estrellado contra la realidad@ ?,al ve& porque !am s ha%a sido un sueo@ ;Me coger2 de tu %ra&o, Judith, si no es mucha molestia ;le di!o su a%uela al tiempo que descarga%a todo su peso so%re ella; ?,e diste cuenta de que Louisa olvid+ presentarte a lady Beamish y a lord "annul#@ ,e vi agachar la ca%e&a morti#icada y me sent indignada, no me importa con#esarlo. /espu2s de todo, eres su so%rina y prima hermana de Julianne. 7ero eso es lo que ocurre con la gente empeada en trepar en el escala#+n social, nunca se vuelven para mirar a los que est n en escalones in#eriores por temor a que seme!ante asociaci+n los desmere&ca a o!os de los dem s. ?3as perdido peso desde que llegaste, querida@ Ese vestido te queda enorme y no le saca el menor partido a tu encantadora #igura. ,enemos que pedirle a ,illie que le meta en las costuras, me asegurar2 de que comes como es de%ido. Mira, al #inal se me han hinchado los pies. ,al ve& el t+nico que me preparaste esta maana no #uera lo %astante #uerte. ;3as tenido una tarde muy a!etreada, a%uela ;le di!o Judith para tranquili&arla;. ,e sentir s me!or despu2s de descansar un rato y poner los pies en alto. R El carrua!e que lleva%a a la seora La( a 4randmaison 7ar- al da siguiente era cu%ierto y todas las ventanillas permanecan cerradas pese a ser un da soleado y caluroso. 9na corriente de aire podra provocarle uno de sus catarros, le e1plic+ a Judith, que esta%a sentada !unto a ella y a quien no le ca%a duda de que am%as se derretiran por el calor. $on todo, su a%uela esta%a de muy %uen humor y no de!+ de parlotear durante todo el trayecto. Lady Beamish ha%a sido su me!or amiga desde que se ha%a trasladado a 3are(ood dos aos atr s, le e1plic+. "esulta%a de lo m s agrada%le ale!arse de ve& en cuando de la casa, donde Louisa esta%a siempre de mal humor por cualquier cosa. Judith no ha%a dis#rutado de un momento de respiro durante toda la maana, que ha%a transcurrido en un trasiego de recados a la cocina, a otras dependencias, a los esta%los y a las cocheras mientras la ta E##ingham se asegura%a de que no ha%a olvidado un solo detalle de los preparativos para la llegada de los invitados. Entretanto, Julianne, que tena el mismo n.mero de pies y manos que su prima, se ha%a pasado la maana dando e1u%erantes vueltas y %rincos, a%alan& ndose hacia las ventanas para ver si alguien llega%a antes de tiempo o corriendo escaleras arri%a para cam%iarse los escarpines, el ceidor o los la&os del pelo6 en pocas pala%ras, agot ndose, como le deca su madre a modo de cariosa advertencia. Aunque la esperan&a de Judith de que no le ordenaran acompaar a su a%uela durante la visita de esa tarde se ha%a desvanecido cuando su ta la mir+ ya avan&ada la maana y descu%ri+ con desagrado que las me!illas de su so%rina

esta%an ru%ori&adas de una #orma indecorosa, que tena los o!os anormalmente %rillantes y que un mech+n de ca%ello ha%a escapado de la co#ia a la altura de la nuca. Julianne ha%a elegido ese mismo momento para ha%lar con su madre. ;Lady Margaret 'te%%ins no es m s guapa que yo, ?verdad, mam @ ;ha%a preguntado con repentina ansiedad; 0i Lilian Marren ni Beatrice 3ardinge, ?no te parece@ '2 que 3annah Marren y ,heresa $oo-e no lo son, pese a que son encantadoras y las quiero con locura. 7ero yo ser2 la m s %onita de todas, ?a que s@ La ta E##ingham se ha%a apresurado a a%ra&ar a su hi!a y a asegurarle que era die& veces m s %onita que cualquiera de sus queridas amigas, que llegaran esa misma tarde. 'in em%argo, su adusta mirada se ha%a posado so%re Judith mientras pronuncia%a esas pala%ras y en el dscolo mech+n de pelo que su so%rina esta%a ocultando tras la co#ia. ;0o es necesario que est2s aqu cuando lleguen nuestros invitados esta tarde, Judith ;le ha%a dicho; 0o ser s de ninguna utilidad y estor%ar s a todo el mundo. 7uedes acompaar a mi madre a 4randmaison y as ,illie se quedar aqu para servirme de ayuda. ;$laro, desde luego, ta Louisa ;ha%a dicho Judith, que sinti+ un nudo en el est+mago cuando Julianne clav+ los o!os en ella con curiosidad. ;7o%re Judith ;ha%a comentado su prima;, !am s tendr s una presentaci+n en sociedad, pese a ser unos cuantos aos mayor que yo. Au2 desagrada%le y #astidioso para ti no poder me&clarte de igual a igual con la alta sociedad. Mam dice que tu caso no sera tan desesperado si el to hu%iera hecho un me!or matrimonio. 0o sa%es la suerte que tienes de que te invitaran a vivir aqu, donde al menos podr s codearte con gente de alcurnia. Judith no ha%a respondido. 0i siquiera le ha%an dado la oportunidad de pensar si considera%a oportuno e1presar su indignaci+n en lo que a su madre se re#era6 Julianne se ha%a girado hacia la ta Louisa para pedirle su opini+n so%re el vestido que ha%a elegido. 5 en esos momentos Judith se encontra%a en el carrua!e !unto a su a%uela, a%anic ndose para soportar el calor. Era pro%a%le que los ca%alleros no prestaran mucha atenci+n a las damas de avan&ada edad, en especial cuando se espera%a la visita de otra anciana. 'era e1trao que lord "annul# Bed(yn estuviera con su a%uela esa tarde. 7ronto i%a a descu%rir lo equivocada que esta%a. ,ras descender del carrua!e y adentrarse en el vest%ulo de 4randmaison, las acompaaron a una espaciosa sala de estar de techos altos donde la lu& se re#le!a%a so%re los adornos dorados de las paredes en tono mar#il y se respira%a una opulenta elegancia. Los cuadros que decora%an la estancia, lien&os de paisa!es con marcos dorados, aadan pro#undidad y %elle&a. Las

enormes puertas #rancesas que ha%a al #ondo esta%an a%iertas, de #orma que los trinos de los p !aros y el aroma de las #lores inunda%an la sala. Judith podra ha%erse enamorado de seme!ante estancia a primera vista si no se hu%iera dado cuenta de que all ha%a dos personas en lugar de una sola. Lady Beamish se esta%a levantando de un sill+n que ha%a !unto al hogar. Lord "annul# Bed(yn ya esta%a en pie al lado de la chimenea. Judith agach+ la ca%e&a y se escondi+ en la medida de lo posi%le detr s de su a%uela mientras atravesa%an el sal+n. /ese+ poder estar en cualquier otro lugar del mundo. 'e senta en e1tremo humillada y m s #ea que de costum%re, ataviada como esta%a con su vestido de algod+n a rayas reci2n modi#icado, la co#ia y un %onete con un ala enorme que la ta Louisa le ha%a dado porque ya no lo utili&a%a. ;4ertrude, querida;di!o lady Beamish con a#ecto antes de darle un %eso a su a%uela en la me!illa; ?$+mo te encuentras@ y veo que has trado a la seorita La( contigo. Au2 agrada%le. ?Es una de las nietas de las que me has ha%lado@ ;', Judith ;di!o su a%uela, que la mir+ con una radiante sonrisa; Es la segunda hi!a de Jeremiah y mi #avorita desde siempre. La verdad es que tema que mi hi!o enviara a una de hermanas en lugar de a ella. 'orprendida, Judith mir+ de reo!o a su a%uela. Esta%a claro que la anciana no las conoca lo %astante como para tener una #avorita ;?$+mo est , seorita La(@ ;pregunt+ lady Beamish con ama%ilidad; 'i2ntese. Entretanto, lord "annul# le hi&o la reverencia de rigor a la a%uela en primer lugar y despu2s a ella, al tiempo que murmura%a su nom%re. Ella le devolvi+ el gesto sin mirarlo y se sent+ la silla m s cercana. 'in em%argo, mientras se quita%a los guantes se percat+ de lo horri%le que resulta%a su comportamiento de la imposi%ilidad de ocultar su identidad durante mucho m s tiempo, si acaso 2l no la ha%a descu%ierto a esas alturas. Levant+ la ca%e&a y lo mir+ directamente a la cara. Ella esta%a contemplando con los o!os entrecerrados. Judith al&+ la %ar%illa lo m s que pudo, pese a sentir que el ru%or inunda%a sus me!illas. Los siguientes minutos estuvieron ocupados con los comentarios de rigor. Lady Beamish pregunt+ por la salud de la #amilia de Judith y la a%uela pregunt+ por la de lord "annul# Bed(yn. ,am%i2n se coment+ la llegada de los hu2spedes esa tarde a 3are(ood y el hecho de que lord "annul# tuviera la intenci+n de ca%algar hasta all para la cena. En ese momento la vo& de lady Beamish adquiri+ un tono m s en2rgico. ;4ertrude y yo somos vie!as amigas, "annul# ;di!o;, nada nos gusta m s que pasar una hora !untas ha%lando de cosas que solo nos interesan a nosotras. ,ienes permiso para escapar del tedio de comportarte seg.n dictan las %uenas maneras. ?7or qu2 no acompaas a la seorita La( al e1terior y le muestras

los !ardines principales@ /espu2s tal ve& le apete&ca sentarse en el cenador mientras t. sigues con tus asuntos. Judith apret+ las manos con #uer&a so%re su rega&o. ;7arece que aqu estamos estor%ando, seorita La( ;di!o 2l antes de dar unos pasos en su direcci+n y hacerle una ligera reverencia mientras haca un gesto con la mano en direcci+n a las puertas #rancesas; ?Le apetece dar un paseo@ ;Aui& , lord "annul# ;di!o la seora La( cuando Judith se puso en pie a regaadientes;, sera usted tan ama%le de cerrar las puertas al salir. 'i no te parece mal 'arah, por supuesto. $reo que una de mis #ie%res me est acechando. Judith ha tenido que a%anicarme la cara durante todo el camino hasta aqu. Judith pas+ por alto el %ra&o que le o#recan. 'e apresur+ a llegar hasta las puertas #rancesas y sali+ a la terra&a em%aldosada. 'e encontra%a en un sendero que atravesa%a el centro de los !ardines principales cuando se detuvo al or que las puertas se cerra%an tras ella. ?3acia d+nde esta%a huyendo@ ?5 por qu2 tendra que hacerlo@ Aunque era cierto que !am s se ha%a sentido tan morti#icada como en esos momentos. ;Bien, seorita Judith La(;di!o 2l en vo& %a!a en#ati&ando el nom%re, y ella se dio cuenta con cierto so%resalto de que lo tena !usto detr s. 'u vo& destila%a un templado veneno. Judith cru&+ los %ra&os a la espalda, se dio la vuelta y clav+ la mirada con atrevimiento en su rostro, cuya cercana y #amiliaridad le resultaron espantosas. ;Bien, lord "annul# Bed(yn ;di!o ella, con el mismo 2n#asis en las pala%ras. ;,ouch2> ;La mir+ con el acostum%rado %rillo %url+n en los o!os. Le seal+ el sendero con un gesto; ?/amos un paseo@ /esde la sala pueden vernos per#ectamente donde nos encontramos ahora. 'eg.n pudo o%servar Judith, los !ardines principales ha%an sido diseados con una precisi+n geom2trica y esta%an atravesados por una serie de senderos empedrados que conducan en lnea recta, como si de los radios de una rueda se trataran, hasta la #uente que se encontra%a en el centro: un $upido de m rmol que se apoya%a so%re un pie !usto en el medio de la pila mientras el agua sala disparada de la #lecha que su!eta%a so%re su arco y volva a caer so%re el pil+n. 9nos setos %a!os y podados de modo impeca%le delinea%an los senderos y acota%an los maci&os de #lores, que reporta%an un #estn de color y de variedades a la vista y una dulce #ragancia al ol#ato. ;Me enga+ ;di!o 2l mientras camina%an. ;5 usted a m. ;'e apret+ los ante%ra&os con m s #uer&a a la espalda.

:!al no hu%iera descu%ierto !am s la verdadera identidad de ese hom%re. ?7or qu2 tena que estar sucediendo todo aquello@ /e todos los posi%les destinos de Bnglaterra, tenan que encaminarse a casas que no dista%an m s que ocho -il+metros entre s. 5 por si #uera poco, el hom%re pensa%a asistir a la #iesta campestre que se da%a en 3are(ood. ?/e verdad i%a a casarse con Julianne@ ?Lo ha%a planeado antes de su via!e@ ;Me pregunto ;di!o 2l con un tono de vo& agrada%le e indi#erente; si a su a%uela y a sus tos les interesara sa%er que es una actri& y una cortesana. ?La esta%a amena&ando@ ?,endra miedo, qui& , de que ella lo delatara@ ;y yo me pregunto ;replic+ Judith con aspere&a; si no les interesara sa%er que el hom%re que pretenden que aspire a la mano de mi prima Julianne tiene por costum%re enredarse en aventuras amorosas con desconocidas durante sus via!es. ;0o hace sino demostrar lo poco que sa%e del mundo, seorita La( ;di!o 2l; 'in duda los E##ingham son m s que conscientes de que los ca%alleros tienen ciertos... digamos FinteresesG que persiguen siempre que se les presenta la oportunidad, tanto antes como despu2s del matrimonio. ?Es usted una invitada de honor en la casa de su to@ ;', me han invitado a vivir en 3are(ood ;respondi+ ella. ;?y c+mo es que no se encuentra all esta tarde para reci%ir a los invitados@ ;inquiri+ lord Bed(yn. ;Mi a%uela precisa%a de mi compaa ;contest+ Judith. ;Miente, seorita La( ;di!o 2l; /e hecho, miente usted muchsimo. Es una pariente po%re. 3a venido a 3are(ood en calidad de sirvienta sin sueldo, a #in de evitarle a su ta la necesidad de atender las e1igencias de su a%uela, si mis suposiciones son correctas. ?El matrimonio de su padre no #ue tan venta!oso como el de su ta@ 3a%an llegado a la #uente y se detuvieron all. Judith senta la #rescura de las gotas de agua que caan so%re sus me!illas. ;Mi madre ;contest+ con irritaci+n; pertenece a una #amilia m s all de todo reproche. 5 mi padre, adem s de ser cl2rigo, es un hom%re de recursos. ;/e recursos ;repiti+ 2l con un de!e de sorna; ?7ero no de #ortuna@ ?5 dichos recursos han menguado hasta tal punto que sus padres se han visto o%ligados a enviar a una de sus hi!as a vivir con unos parientes ricos@ Judith rode+ la #uente para llegar hasta el sendero que ha%a al otro lado. <l la rode+ en sentido contrario antes de colocarse de nuevo !unto a ella.

;'us preguntas resultan de lo m s impertinentes ;a#irm+ ella; Mis circunstancias no son de su incum%encia. 0i tampoco las de mi padre. ;Es la hi!a de un ca%allero ;di!o 2l con suavidad. ;7or supuesto que s. ;y est en#adada ;aadi+ lord "annul#. ?Lo esta%a@ ?7or qu2@ ?7orque era humillante que la vieran tal y como realmente era@ ?7orque su .nico sueo ro%ado, el que de%a sostenerla durante el resto de su solitaria vida, se ha%a hecho peda&os@ ?7orque 2l pareca tan tranquilo e indi#erente ante esa horri%le coincidencia@ ?7orque se %urla%a de ella y de sus padres@ ?7orque Julianne era !oven, %onita y rica@ ?7orque Brann(ell ha%a derrochado la pequea #ortuna que su padre ha%a ahorrado con tanto es#uer&o@ ?7orque la vida no era !usta@ ?Aui2n ha%a dicho alguna ve& que de%era serlo@ ;5 es una co%arde ;aadi+ 2l tras un %reve silencio; 0i siquiera tuvo el valor de mirarme a los o!os y contarme esa historia acerca de que ha%a otro hom%re. 0i siquiera tuvo el valor de despedirse de m. ;0o ;admiti+ Judith;. 0o, no lo tuve. ;5 de esa #orma ;continu+ 2l; me hi&o quedar como un est.pido. La mu!er del posadero me ech+ un serm+n por ha%erla tratado mal y me aconse!+ que ca%algara tras usted y me tragara el orgullo. ;Lo siento ;susurr+ ella. ;?/e verdad@ ;<l %a!+ la mirada para o%servarla y Judith se dio cuenta de que una ve& m s ha%an de!ado de caminar; La ha%ra tomado aun cuando me hu%iera dicho la verdad. ?'e da cuenta de eso@ La ha%ra convertido en mi amante. La ha%ra mantenido6 ha%ra cuidado de usted. En ese momento Judith se sinti+ #uriosa y sa%a muy %ien por qu2. ?7or qu2 tena que morir el .nico gran sueo de su vida de una manera tan in#ame y dolorosa@ /e pronto lo odi+6 despreci+ y odi+ a ese hom%re por o%ligada a ser consciente de la sordide& de lo que ha%a ocurrido entre ellos. ;*eamos. ;'e dio unos golpecitos so%re los la%ios con un dedo y mir+ hacia arri%a como si estuviera meditando; $reo que eso hu%iera sido durante unos cuantos das, puede que una semana a lo sumo. 3asta que nos cans ramos el uno del otro, lo que traducido signi#ica, seg.n creo, hasta que usted se cansara de m. 0o, muchas gracias, lord "annul#. 5o dis#rut2 de nuestro encuentro. Llen+ unos das potencialmente a%urridos mientras aguard %amos a que de!ara de llover. 5a me ha%a cansado de usted para entonces. 0o o%stante, ha%ra sido muy desconsiderado decirlo, ya que admiti+ que quera dis#rutar de m durante unos das o incluso una semana m s. /e modo que me esca%ull mientras esta%a #uera. 7erd+neme.

Ella mir+ #i!amente y en silencio durante largo rato, con una e1presi+n indesci#ra%le. ;'i me muestra d+nde se encuentra el cenador, me sentar2 all hasta que mi a%uela enve a alguien a %uscarme ;aadi+ Judith. <l ha%l+ de repente, pasando por alto su sugerencia. ;?Est em%ara&ada@ ?Lo sa%e ya@ 'i un agu!ero negro hu%iera tenido la ama%ilidad de a%rirse %a!o sus pies, Judith ha%ra saltado de %uena gana a su interior. ;=0o> ;e1clam+ con las me!illas encendidas; 7or supuesto que no. ;?7or supuesto@ ;$on las ce!as enarcadas, ese hom%re era la viva imagen de un irreverente y arrogante arist+crata; Los %e%2s llegan como resultado de esas actividades de las que nosotros dis#rutamos, seorita La(. ?Acaso no lo sa%a@ ;=7or supuesto que lo sa%a> ;'i era posi%le sentirse m s avergon&ada, Judith no poda imaginarse en qu2 circunstancias;. 'upongo que no creer que yo ha%ra permitido... 9na mano en alto la detuvo. ;7or #avor, seorita La( ;di!o con un tono de vo& hastiado;, de!e de actuar como si #uera una mu!er de mundo. 7orque es una actuaci+n, al igual que su *iola o su lady Mac%eth. ?Est segura de verdad@ ;'. ;/e repente sinti+ los la%ios rgidos y casi no pudo pronunciar la pala%ra; Estoy %astante segura. ?/+nde est el cenador@ ;?7or qu2 lleva una ropa tan espantosa@ ;le pregunt+ 2l. Judith lo mir+ con los la%ios apretados. ;'eme!ante pregunta no es digna de un ca%allero ;replic+ mientras 2l aguarda%a su respuesta. ;0o esta%a vestida de esa #orma para via!ar;di!o lord "annnul#;, aunque es culpa ma no ha%erme dado cuenta de que no era m s que una chica de campo !ugando a ser una actri& y una cortesana. Es %uena... en am%as cosas. 7ero ?de d+nde han salido ese %onete, esa ridcula co#ia y ese vestido tan ancho@ ;'us preguntas resultan de lo m s insolentes ;a#irm+ Judith. 'in em%argo, sus o!os y su sonrisa se %urla%an de ella de una #orma %astante perversa.

;'upongo ;di!o 2l, interrumpi2ndola una ve& m s;, aunque me temo que es m s una certe&a que una suposici+n, que cuando su ta la vio al llegar a 3are(ood se dio cuenta de que, por desgracia, usted eclipsara con mucho a su hi!a y decidi+ ocultarla tras el me!or dis#ra& que pudo imaginar. ?Estoy en lo cierto@ 7or supuesto que no esta%a en lo cierto. ?Acaso era ciego@ Lo .nico que ha%a hecho la ta Louisa era insistir, incluso m s que su padre, en que ocultara sus #eos rasgos. ;?: tam%i2n su ca%ello era parte de la actuaci+n@ ;pregunt+ 2l antes de que sus la%ios es%o&aran una sonrisa torcida a.n m s %urlona; ?Est calva %a!o la co#ia, seorita La(@ ;'us preguntas resultan repetitivas y o#ensivas, lord "annnul# ;le di!o; ,enga la ama%ilidad de indicarme d+nde se encuentra el cenador o le pedir2 a alg.n !ardinero que me muestre el camino. El hom%re la o%serv+ durante un instante m s6 resopl+ por la nari& en un gesto que podra ha%er sido de #uria y luego chasque+ la lengua, apart+ la mirada y comen&+ a desandar el camino por el que ha%an llegado hasta que tom+ un sendero adyacente que conduca ;seg.n pudo compro%ar Judith; a los enre!ados cu%iertos de rosas que de%an de con#ormar los lmites del cenador. Era un lugar tan hermoso que ro%a%a el aliento o lo ha%ra hecho en otras circunstancias. $errado en tres de los lados por altos enre!ados que lo protegan del viento, descenda a lo largo de cuatro amplias terra&as en direcci+n a un arroyo %ur%u!eante. 3a%a rosas por todas partes, de todos los matices y colores, de todos los tipos y tamaos. El aire esta%a cargado de su per#ume. Judith se sent+ en un %anco de hierro #or!ado empla&ado en la terra&a superior y cru&+ las manos so%re el rega&o. ;0o hace #alta que se quede a hacerme compaa ;di!o; Estar2 muy %ien aqu sola rodeada por seme!antes vistas. <l permaneci+ de pie a su lado sin decir nada durante lo que pareci+ un %uen rato. Judith no levant+ la vista para ver si la esta%a mirando o si no haca m s que contemplar los alrededores, aunque s poda ver la punta de una de las %otas de montar tra&ando una y otra ve& el mismo di%u!o so%re el empedrado que ha%a al lado del %anco. 0o poda soportar su cercana. 0o poda soportar la realidad, ni tampoco el hecho de sa%er que su sueo ro%ado se ha%a hecho aicos para siempre. 5 entonces 2l se ale!+ sin decir una pala%ra y ella se sinti+ vaca. "annul# se dirigi+ directamente a su ha%itaci+n. 5 comen&+ a pasearse de un lado a otro.

Era la hi!a de un ca%allero. =Maldita #uera su estampa> 0o tendran que ha%erla de!ado via!ar sola, sin ni siquiera una doncella que le o#reciera cierta respeta%ilidad. 'u padre mereca que le pegaran un tiro por permitirlo. 0o tendra que ha%er aceptado ca%algar con 2l ni mucho menos utili&ar esa vo& ronca y #ingir que era actri&. 0i coquetear con 2l. 0i permitirle que le ro%ara un %eso sin arrancarle la ca%e&a de los hom%ros por seme!ante impertinencia. La muchacha tena que conocer las reglas del decoro tan %ien como 2l. <l conoca esas reglas. Apoy+ am%as manos so%re el al#2i&ar de la ventana, respir+ hondo, contuvo el aliento y lo de!+ escapar muy despacio. Mir+ hacia a%a!o. 9n criado %ordea%a los !ardines principales en su camino de vuelta a la casa. El vaso de limonada que "annul# ha%a ordenado que le enviaran a Judith ya ha%a sido entregado, al parecer. Ella no de%era ha%er aceptado la escandalosa sugerencia de que se trasladaran desde la casa de postas a aquella otra posada mucho m s tranquila, situada !unto al prado del mercado. 0i ha%erse mostrado de acuerdo en compartir una ha%itaci+n con 2l. 0i ha%er cenado a solas con 2l. 0i ha%er espoleado su deseo con esa actuaci+n... ?/+nde demonios ha%a aprendido a actuar as@ 0i ha%erse de!ado suelto ese ca%ello de sirena. 7or todos los dia%los, no de%era ha%erse acostado con 2l. ,endra que ha%er conocido las reglas. <l conoca esas reglas. Le dio un pueta&o al al#2i&ar de la ventana y maldi!o entre dientes. <l conoca las reglas, maldici+n. 'u padre ha%a criado a hi!os ingo%erna%les y testarudos que desprecia%an las costum%res y las opiniones de los dem s a la menor oportunidad. ,am%i2n ha%a criado a hi!os honora%les, que sa%an qu2 reglas no podan romperse. Le ha%a dicho que la ha%ra tomado aun sa%iendo la verdad so%re ella. La ha%ra convertido en su amante, le ha%a asegurado. ?Lo ha%ra hecho@ 7ro%a%lemente no... 0o, sin lugar a dudas. Era la hi!a de un ca%allero. =7or todos los santos> A %uen seguro que la muchacha ni siquiera sa%a a.n si ha%a logrado escapar del peor de los destinos. Era una mentirosa consumada. 0o sera de e1traar que tam%i2n le hu%iera mentido al respecto. 7odra dar a lu& a su %astardo en algo menos de nueve meses. Estamp+ el puo en el al#2i&ar una ve& m s y se apart+ de la ventana para comen&ar a pasearse de nuevo de un lado a otro de la ha%itaci+n, con los puos apretados a am%os lados del cuerpo. =Maldici+n, maldici+n, maldici+n>

A la postre, a%ri+ de golpe la puerta y sali+ como una e1halaci+n hacia el pasillo sin detenerse a cerrar la puerta. 'in detenerse a pensarlo dos veces. Ella segua sentada donde la ha%a de!ado, con las manos en el rega&o, una so%re la otra con las palmas hacia arri%a6 el vaso de limonada, al que apenas si le ha%ra dado un sor%o, se encontra%a so%re una pequea mesa de hierro #or!ado que el criado de%a de ha%er colocado a su lado. La muchacha contempla%a el arroyo y tan solo gir+ un poco la ca%e&a cuando 2l apareci+ %a!o el arco enre!ado, procedente de la terra&a. ;3e estado dando vueltas por mi ha%itaci+n ;di!o;, intentando convencerme de que usted era la .nica culpa%le de lo ocurrido. 7ero no es cierto. 5o soy igual de culpa%le. Ella gir+ por completo la ca%e&a para mirarlo y "annul# se encontr+ contemplando unos sorprendidos y a%iertos o!os verdes. ;?Au2@ ;pregunt+. ;9sted era una !oven inocente e ine1perta ;di!o "annul#;. 5 yo estoy muy le!os de ser inocente e ine1perto. ,endra que ha%erme dado cuenta. /e%era ha%erme percatado del engao. ;?'e est culpando por lo que sucedi+ entre nosotros@ ;le pregunt+ ella con un tono estupe#acto; =Au2 a%surdo> 0o tiene sentido echarle la culpa a nadie. 8ue algo que sucedi+ de mutuo acuerdo. 'e aca%+ y es me!or olvidarlo. =:!al #uera tan # cil> ;0o se ha aca%ado ;a#irm+ 2l; ,om2 su virginidad. Ahora es usted, si me permite decirlo con cierta crude&a y sin tapu!os, mercanca daada, seorita La(6 y no es posi%le que sea tan inocente para no darse cuenta de ese hecho. $on las me!illas encarnadas, ella gir+ la ca%e&a de golpe para volver a mirar al #rente y se levant+ con %rusquedad. ;?Au2 le hace pensar...@ ;comen&+ a decir. ;0o, no son cosas mas ;replic+ 2l; Esta%a un poco e%rio, tanto por el vino que ha%a consumido como por su actuaci+n y sus encantos. /espu2s de que huy+, la posadera me e1plic+ por qu2 ha%a cam%iado las s %anas de nuestra cama tras la primera noche que pasamos !untos. 3a%a sangre en las que retir+, como muy %ien se encarg+ de sealarme. La espalda de la muchacha se encogi+ de #orma evidente. ;9sted es una dama, seorita La( ;di!o 2l;, si %ien es cierto que no pertenece a una #amilia rica ni de relevancia social. =pertenece a una clase social muy por de%a!o de cualquier nivel en el que tanto mi #amilia como mis pares esperaran que yo eligiese esposa, pero no me queda otro remedio. 0o es que la culpe a usted. Me culpo a m mismo por estar tan ciego como para no darme cuenta de la

realidad. Aunque ya es demasiado tarde para andarse con lamentos. ?Me hara el honor de casarse conmigo@ En esa ocasi+n su espalda no se encogi+. 'e puso rgida. /urante algunos instantes, "annul# lleg+ a pensar que no i%a a responderle. 'in em%argo, a la postre lo hi&o. ;0o ;di!o con una vo& #irme y %astante precisa. 5 acto seguido se ale!+ de 2l, descendiendo la amplia terra&a hasta de!ar atr s las rosas y detenerse en la orilla del arroyo. ,al ve& ha%ra de%ido hacerle la proposici+n con pala%ras tiernas6 ha%erse colocado delante de ella y ha%erle tornado mano. En cam%io, la ha%a o%sequiado con la pura verdad, porque de todos modos ella ha%ra reconocido cualquier tipo engao por su parte. En su papel de $laire $amp%ellle ha%a parecido una mu!er inteligente. 8ue tras ella. ;?7or qu2 no@ ;le pregunt+. ;0o soy el pro%lema de nadie, lord "annul# ;respondi+ ella; 5 no ser2 el % lsamo que alivie la conciencia culpa%le de nadie. Aunque no es necesario que se sienta culpa%le. 8ui a usted de manera voluntaria y... me acost2 con usted de %uena gana. Era algo que quera e1perimentar y decid aprovechar la oportunidad cuando se me present+. ,iene toda la ra&+n en cuanto al motivo de mi presencia en 3are(ood. 0o resulta muy pro%a%le que se descu%ra que una mu!er en mis circunstancias es una mu!er deshonrada o Fmercanca daadaG. Las mu!eres como yo permanecen solteras durante toda la vida. 'upongo que, despu2s de todo, la posi%ilidad de casarme de%era resultar tentadora. 7odra convertirme en lady "annul# Bed(yn y ser m s rica de lo que !am s llegu2 a soar. 'in em%argo, no me casar2 porque a usted no le quede otro remedio o porque sea demasiado tarde para que usted se &a#e de la trampa que yo represento a o!os. 0o me casar2 porque el honor le o%ligue a o#recerme matrimonio tan imprudente y desigual. 7ara usted no sera un honor que aceptara su proposici+n, sino un martirio. ;Le ruego que me disculpe ;di!o 2l; 0o pretenda decir que... ;$laro que no ;convino ella;, usted no pretenda decir nada. 'e limita%a a constatar un hecho. ?7or cu l de todas esas ra&ones espera%a que yo aceptara con alegra su proposici+n lord "annul#@ ?7orque es usted el hi!o de un duque y un hom%re inmensamente rico@ ?7orque mis esperan&as de casarme con cualquier otro seran escasas incluso si no hu%iera perdido la virginidad@ ?7orque el decoro dicta que de%era casarme con el hom%re que me ha seducido dado que 2l ha tenido a %ien propon2rmelo... aunque, por supuesto, usted no me sedu!o@ ?7orque me di!o que le honrara que yo aceptara@ Mi respuesta es no. El alivio pugna%a con la incredulidad y la indele%le sensaci+n de culpa. 3a%a sido la crude&a de su proposici+n lo que la ha%a o#endido. /e ha%2rselo pedido de la #orma adecuada, ?ha%ra hecho ella lo correcto@

;7erd+neme ;di!o 2l; $re que despreciara las pala%ras dulces y halagDeas. 7ermita que... ;0o. ;'e gir+ hacia 2l y lo mir+ a los o!os; 8ue una e1periencia e#mera, lord "annul#. Jam s pretend que durara m s tiempo. 'enta curiosidad, la satis#ice y tam%i2n yo encontr2 satis#acci+n. 0o senta el menor deseo de continuar con la relaci+n y desde luego tampoco siento el menor deseo de casarme con usted. ?7or qu2 de%era hacerlo@ 0o soy tan inocente ni tan ignorante como para no sa%er c+mo son los hom%res de su posici+n. ,uve ocasi+n de compro%arlo durante el via!e y sus pala%ras de hoy con#irman lo que ya sa%a. 9sted no es ni inocente ni ine1perto, seg.n ha proclamado con orgullo. $ualquiera que sepa c+mo son las cosas, ha asegurado, comprendera que de%e esperarse un comportamiento seme!ante tanto antes como despu2s del matrimonio. Aun en el caso de que deseara casarme con usted, no lo hara. ?7or qu2 i%a a convertirme a sa%iendas en una esposa no deseada, a%andonada en alguna tranquila y respeta%le propiedad campestre mientras su marido contin.a con su vida de #lirteo y li%ertina!e como si ella no e1istiera@ Auera vivir una aventura con usted, no tenerlo como esposo6 y por mucho que me satis#iciera la aventura, no estoy dispuesta a repetirla. =Au2 suerte para usted> /espu2s de todo no tendr que en#rentarse al desprecio de sus pares ni al descontento de su hermano, el duque de Be(castle. Aue tenga un %uen da. 7or e1trao que pareciera, a pesar de sus locuaces y desdeosas pala%ras, de la ira apenas reprimida y del vestido que tan mal senta%a, la muchacha volva a atraerlo de repente y le hi&o recordar la intensa atracci+n se1ual que ha%a sentido por ella durante el da y medio y las dos noches que ha%an pasado !untos. 3asta ese momento ni siquiera se le ha%a pasado por la ca%e&a que #uera la misma mu!er. ;?Es esa su .ltima pala%ra@ ;le pregunt+. ;?Au2 parte de lo que le he dicho es la que no ha comprendido, lord "annul#@ ;inquiri+ ella sin de!ar de mirarlo a los o!os. 'in em%argo, antes de que pudiera responder, "annul# se dio cuenta de que ha%a alguien m s en el cenador. Levant+ la vista y descu%ri+ al mismo criado de antes !usto %a!o el arco, aclarando la garganta. "annul# enarc+ las ce!as. ;Me han enviado para decirle a la seorita La( que de%e regresar a la sala de estar, milord ;di!o. ;4racias ;replic+ "annul# con sequedad. 0o o%stante, cuando se gir+ para o#recerle el %ra&o a Judith La(, ella se apresur+ a atravesar las terra&as in#eriores, levant ndose las #aldas con am%as manos y haciendo caso omiso de e1istencia. 0o la sigui+. 'e qued+ all mir ndola, em%argado por lo que vio. Aunque no tena ni idea de por qu2 se senta aliviado, pronto record+ que de una manera o de otra tendra que casarse con alguien ese mismo verano.

'e senta irritado. 5 segua consumido por la culpa. 5 %astante e1citado, =maldici+n> S 3are(ood 4range era un hervidero de ruido y actividad cuando el carrua!e de!+ a Judith y a su a%uela en la terra&a. 'eg.n pudieron compro%ar, todos los invitados que se espera%an ha%an llegado ya. La mayora se encontra%a en el sal+n, tomando el t2 con la ta Louisa, el to 4eorge y Julianne. Aquellos que ha%an llegado m s tarde a.n esta%an en sus respectivas ha%itaciones, cam%i ndose de ropa. En la terra&a se amontona%an multitud de %a.les, %olsas de via!e y ca!as de som%reros, que numerosos criados y ayudas de c mara desconocidos se apresura%an a trasladar a sus correspondientes ha%itaciones tan r pido como podan. ;Estoy demasiado cansada para hacer acto de presencia, Judith ;le di!o su a%uela; ,engo la sensaci+n de que estoy a punto de su#rir una de mis migraas. 7ero t. no puedes perderte la reuni+n. 'i eres tan ama%le, acomp ame a mi ha%itaci+n y luego tr eme una ta&a de t2 y tal ve& un par de pastelitos... los que est n cu%iertos por ese glaseado %lanco, cario. 5 despu2s tienes que ponerte un vestido %onito y reunirte con Louisa y Julianne en el sal+n para que te presenten a todos los invitados. Judith no tena la m s mnima intenci+n de hacer tal cosa. Aca%a%a de atis%ar la oportunidad de dis#rutar de la primera hora de verdadera li%ertad desde que llegara a 3are(ood y no pensa%a desperdiciarla. $orri+ hacia su ha%itaci+n en cuanto llam+ a ,illie con el #in de que ayudara a su a%uela a meterse en la cama para echar una siesta, se puso en un santiam2n uno de los pocos vestidos que a.n no ha%an sido sometidos a los cam%ios de su ta ;un vie!o vestido de algod+n color amarillo lim+n que guarda%a especial cario;, arro!+ la co#ia a un lado para reempla&arla por su %onete de pa!a y se apresur+ a descender la escalera de servicio, que ha%a descu%ierto pocos das atr s mientras haca varios encargos en la cocina. 'e esca%ull+ por la puerta trasera y sali+ a los !ardines de la cocina, con las verduras a un lado y los maci&os de #lores al otro. Los prados verdes se e1tendan a lo le!os hasta los pies de una colina salpicada de r%oles. Judith se encamin+ en esa direcci+n y no tard+ en aligerar el paso, al&ando el rostro hacia el sol y la ligera %risa para dis#rutar de la maravillosa sensaci+n que supona sentirlos so%re el pelo, la #rente y el cuello, que por regla general esta%an cu%iertos por la co#ia. ?,an loca esta%a como para ha%er recha&ado una proposici+n de matrimonio@ ?/e un hom%re con ttulo y #ortuna@ ?/e un hom%re con el que se ha%a acostado@ ?Al que encontra%a en e1tremo atractivo@ ?$uyos recuerdos ha%a esperado que inundaran los sueos del resto de su vida@ El matrimonio era el o%!etivo primordial de cualquier mu!er6 ella desea%a con #ervor que el matrimonio le reportara seguridad, hi!os y un poco de consuelo, tal ve& incluso amistad. /urante algunos aos ha%a aguardado con paciencia la oportunidad de conocer a un hom%re dispuesto a casarse con ella6 un hom%re a quien su

padre encontrara acepta%le y #uese tolera%le a sus propios o!os. 3a%a sido lo %astante sensata para no esperar !am s que sus sueos de encontrar el amor se convirtieran en realidad. 5 sin em%argo esa maana ;haca poco m s de una hora; ha%a recha&ado a lord "annul# Bed(yn. ?Acaso esta%a loca@ La colina no era muy alta, aunque de todos modos proporciona%a una encantadora vista de la campia que la rodea%a desde la cima, Judith poda mirar en todas las direcciones. La %risa sopla%a un poco m s #uerte all arri%a. 'e coloc+ de cara al viento, cerr+ los o!os y ech+ la ca%e&a hacia atr s. 0o, no esta%a loca. ?$omo podra ha%er aceptado cuando 2l ni siquiera ha%a intentado disimular el resentimiento que le provoca%a el hecho de verse o%ligado a hacer seme!ante proposici+n@ ?$+mo i%a a aceptar cuando ha%a de!ado claro lo mucho que desprecia%a su modesta categora social@ ?$+mo i%a a aceptar cuando ha%a con#esado sin tapu!os que lo que ha%a sucedido entre ellos no era una circunstancia inusual para 2l y que seme!antes aventuras seguiran produci2ndose aun despu2s de su matrimonio@ ?$+mo poda casarse con un hom%re al que detesta%a con todas sus #uer&as@ Aun as, pens+ al tiempo que atis%a%a un pequeo lago en la parte m s ale!ada del pie de la colina en cuya direcci+n se puso en marcha, su negativa se ha%a visto a#ectada por una irre#le1iva locura6 el orgullo ha%a nu%lado su sentido com.n. 5 era este .ltimo quien le recorda%a en esos momentos que a pesar de que el matrimonio con lord "annul# le hu%iera supuesto aca%ar encerrada en alg.n rinc+n perdido mientras 2l continua%a con sus aventuras amorosas, ha%ra sido un matrimonio despu2s de todo. La ha%ra convertido en la respetada seora de su propio hogar. En cam%io, dependa del to 4eorge, quien apenas repara%a en su e1istencia, y era el o%!eto del desprecio y las +rdenes de la ta Louisa, que continuaran durante inconta%les aos en el #uturo. 'olo su a%uela haca soporta%le su vida en esos momentos. 'e reprendi+ para sus adentros al percatarse del rum%o autocompasivo que ha%an tomado sus pensamientos. 3a%a destinos peores. 7odra estar casada con un hom%re al que le importara un comino, que la descuidara, que le #uera in#iel y... =Bueno, ha%a destinos peores> El lago que se encontra%a al pie de la colina resulta%a ntimo y encantador. Esta%a rodeado de hier%a alta, #lores silvestres y unos cuantos r%oles. 7areca un lugar desatendido y era muy pro%a%le que ni lo usaran ni lo #recuentaran siquiera. Aui& , pens+, podra convertirse en su re#ugio privado durante los das, los meses y los aos venideros. 'e arrodill+ en la hier%a y meti+ una mano en el

agua. Esta%a #resca y clara, no tan #ra como ha%a supuesto. "ecogi+ un poco de agua con las manos y hundi+ su acalorado rostro en ellas. Esta%a llorando, compro%+ de repente. Ella casi nunca llora%a. 'in em%argo, las l grimas resulta%an ardientes en contraste con la #rescura del agua, y de su pecho %rota%an una serie de sollo&os imposi%les de controlar. La vida resulta%a de lo m s in!usta en ocasiones. 3a%a tendido la mano una sola ve& en su vida para apoderarse de un sueo %reve y maravilloso. 0o ha%a e1igido ni esperado que se prolongara. 'olo ha%a deseado que el recuerdo de ese sueo perdurara durante el resto de su vida. Era evidente que ha%a pedido demasiado. En esos momentos su sueo se ha%a desmoronado por completo. Los recuerdos esta%an mancillados... todos los recuerdos. 7orque 2l ha%a descu%ierto que ella no era la rutilante estrella, la e1travagante actri& que le ha%a resultado atractiva pese a sus de#ectos #sicos. 5 porque ella ha%a descu%ierto que 2l era un hom%re desprecia%le. 'in em%argo, aca%a%a de proponerle matrimonio y ella lo ha%a recha&ado. 'e puso en pie y se encamin+ de vuelta a la cima de la colina. 0o poda permitir que la echaran de menos. 'i as #uera, la ta Louisa se encargara de que no pudiera dis#rutar de un solo instante de ocio en el #uturo. Al llegar a la puerta trasera, descu%ri+ que alguien la ha%a cerrado con llave. 0o consigui+ a%rirla a pesar de todos sus es#uer&os y nadie atendi+ su llamada cuando la golpe+ con los nudillos. "ode+ la casa en direcci+n a la entrada principal, deseando con todas sus #uer&as que los invitados siguieran reunidos en el sal+n a #in de poder esca%ullirse hacia su ha%itaci+n sin que la descu%rieran. $uando do%l+ la esquina de la terra&a delantera, unos mo&os guia%an a dos ca%allos en direcci+n a los esta%los y varios criados esta%an %a!ando un mont+n de equipa!e de un carrua!e. 3a%a dos ca%alleros de espaldas a ella6 uno de ellos da%a las +rdenes pertinentes con vo& impaciente y arrogante. Judith retrocedi+ y ha%ra desaparecido de nuevo tras la esquina si el otro ca%allero no hu%iera girado un tanto la ca%e&a, de!ando su per#il a la vista. Ella lo mir+ #i!amente sin dar cr2dito a lo que vea y acto seguido se apresur+ a acercarse a 2l, olvidando que no quera que la vieran. ;?Bran@ ;grit+; ?Bran(ell@ 'u hermano se gir+ con las ce!as al&adas y despu2s sonri+ mientras se acerca%a a ella a la carrera.

;?Jude@ ;pregunt+; ?,. tam%i2n est s aqu@ =8ant stico> ;'e quit+ el som%rero, la levant+ del suelo con un #uerte a%ra&o y la %es+ en la me!illa; ?,am%i2n han venido los dem s@ me gusta el %onete... muy #avorecedor. B%a ataviado a la .ltima moda y a decir verdad pareca muy apuesto y elegante con su ca%ello ru%io revuelto por la %risa y esa sonrisa a#ectuosa en su entusiasta, !uvenil y atractivo rostro. 7or un instante Judith olvid+ sus deseos de torturar con lentitud y alevosa todas y cada una de las partes del cuerpo de su hermano, desde la ca%e&a hasta las uas de los pies. ;'olo estoy yo ;contest+; 9na de nosotras #ue invitada y me toc+ a m. ;=8ant stico> ;e1clam+. ;7ero ?qu2 est s haciendo t. aqu, Bran@ ;le pregunt+ ella. Antes de que su hermano pudiera contestar, el otro ca%allero se uni+ a ellos. ;Bueno, %ueno, %ueno ;di!o, someti2ndola a esa clase de escrutinio descarado que ha%ra hecho que su padre le diera una reprimenda a ella, de ha%erlo presenciado. 7res2ntanos, La(, ?quieres@ ;Judith ;di!o Bran(ell;. Mi hermana. 3orace E##inggn. Jude. 0uestro primo por parte del to 4eorge. =*aya> As pues, ha%a acudido6 el hi!o del primer matrimonio del to 4eorge. La ta E##ingham estara encantada. Esa era la primera ve& que Judith lo vea en toda su vida. 'upera%a en algunos aos los veintiuno de Bran(ell y era unos cuantos centmetros m s %a!o que su hermano6 en realidad no era mucho m s alto que ella. Era un poco m s ro%usto que Bran y su comple1i+n morena le con#era un atractivo que podra tildarse de agrada%le. 'u sonrisa revel+ unos dientes muy grandes y muy %lancos. ;7rima ;le di!o, al tiempo que e1tenda una mano #irme suave para tomar la suya; Es un verdadero placer. Me siento repentinamente encantado de ha%er sucum%ido a la persuasi+n de mi madrastra y de ha%er venido a lo que pensa%a que i%a a ser todo un a%urrimiento. ,ra!e a tu hermano conmigo para aliviar el tedio. Me tomar2 la li%ertad de llamarte Judith, puesto que somos parientes cercanos. ;'e llev+ su mano a los la%ios y la sostuvo all m s tiempo del necesario. ;E##ingham es un gran tipo, Jude ;di!o Bran(ell con entusiasmo;. Me ha llevado a las carreras y me ha dado conse!o muy .tiles so%re c+mo elegir un ganador6 y tam%i2n a ,attelsallTs, donde me aconse!+ c+mo elegir los me!ores ca%allos. 9n noche me invit+ a MhiteTs y tom2 parte en una de las mesas y gan2 trescientas guineas antes de perder trescientas cincuenta. /e todos modos, solo perd cincuenta mientras que los tipos que esta%an conmigo perdieron cientos. =5 en MhiteTs> /e%eras verlo, Judith6 claro que no puedes, porque eres una mu!er.

Judith se ha%a repuesto de la sorpresa inicial y tam%i2n del placer de ver a su hermano. Bran(ell, el .nico var+n entre cuatro #2minas ;el guapo, entusiasta y alegre Bran;, siempre ha%a sido el nio mimado. 3a%a ido al colegio a e1pensas del gasto que supuso para su padre y ha%a regresado a casa con unas notas mediocres. 'in em%argo, ha%a destacado en todos los !uegos, era el me!or amigo de todo el mundo. /espu2s ha%a ido a $amm%ridge, donde ha%a superado los e1 menes por los pelos. 7ero no se ha%a sentido atrado ni por una carrera eclesi stica, ni por la a%ogaca, ni por la poltica, ni por el cuerpo diplom tico, ni por el e!2rcito. 0o sa%a qu2 quera hacer. 0ecesita%a ir a Londres, me&clarse con la gente adecuada y descu%rir con e1actitud d+nde poda aplicar su talento y ha%ilidad para ganar una #ortuna. /urante el ao que ha%a transcurrido desde su regreso de $am%ridge, Bran(ell ha%a malgastado todo el dinero que su padre ha%a dispuesto para 2l6 y despu2s todo el que ha%a ahorrado para las modestas dotes de sus hi!as. En esos momentos su hermano esta%a gastando el sueldo que permita a la #amilia vivir independientemente. 5 aun as segua siendo el nio mimado, el que no tardara en de!ar atr s las locuras de la !uventud y se dispondra a recuperar la #ortuna #amiliar. Bncluso su padre, que era tan estricto con sus hi!as, no vea en Bran(ell nada malo que el tiempo y la e1periencia no pudieran enmendar. ;Encantada de conocerlo, seor E##ingham ;di!o Judith, &a# ndose de su mano tan pronto como la cortesa se lo permiti+;. Me alegra mucho verte de nuevo, Bran. 7ero de%o apresurarme a entrar. La a%uela estar a punto de despertarse de la siesta y de%o ver si necesita algo. ;?La a%uela@ ;pregunt+ Bran(ell;. 'e me ha%a olvidado que la anciana esta%a aqu. 9na vie!a arpa, ?verdad, Jude@ A Judith no le gust+ mucho el tono irrespetuoso de su hermano. ;Le tengo muchsimo cario ;replic+ con sinceridad; ,al ve& quieras presentarle tus respetos en cuanto te hayas re#rescado, Bran. ;'i Judith est con ella, te acompaar2, La( ;di!o 3orace E##ingham con una carca!ada. 0o o%stante, Judith ya se ale!a%a con premura, mientras compara%a su situaci+n en 3are(ood 4range con la de su hermano. Ella esta%a all en calidad de sirvienta sin sueldo, mientras que Bran aca%a%a de llegar como invitado. A pesar de ser la causa de sus desdichas. /e todas ellas. /e no ser por Bran, no ha%ra estado en ese coche de postas. 0o estara all. /e cualquier #orma, no tena sentido volver a caer en la autocompasi+n. /escu%ri+, no sin cierto alivio, que el reci%idor y la escalera seguan desiertos. Mientras su%a a toda prisa, escuch+ el murmullo de las voces procedentes del sal+n.

"annul#, tal y como le suceda al resto de su #amilia, nunca se ha%a sentido particularmente atrado por las reuniones sociales, ya #uesen en Londres durante la temporada, en Brighton, en uno de los %alnearios #recuentados en verano o en cualquier #iesta campestre cele%rada a lo largo del ao. La #iesta que tendra lugar 3are(ood prometa ser de lo m s inspida, seg.n compro%+ nada m s llegar. Aun as, no poda li%rarse de ella. /e%a pasar las siguientes dos semanas es#or& ndose por complacer a la seorita E##ingham. 5 durante esas dos semanas, o poco despu2s tendra que proponerle matrimonio a la !oven. /os proposiciones a dos mu!eres di#erentes y con apenas un mes de di#erencia. Aunque de la segunda de ellas no ha%ra indulto posi%le. /esde su llegada a 3are(ood para la cena ha%a resultado em%ara&osamente o%vio que era el invitado de honor, aun cuando no pernoctara en la mansi+n como el resto de los asistentes. 5 no solo era el invitado de honor, sino el pretendiente predilecto a la hora de conceder la mano de la seorita E##ingham. La madre de la !oven lo gui+ a trav2s del sal+n poco despu2s de su llegada, con el #in de presentarle a aquellos invitados que a.n no conoca ;la mayora de ellos, a decir verdad;, invit+ a su hi!a a que los acompaara. La dama se las arregl+ poco despu2s para que #uese la pare!a de su hi!a durante la procesi+n de entrada al comedor, donde descu%ri+ que am%os se sentaran codo con codo para cenar. Le result+ interesante descu%rir que uno de los invitados era un tal Bran(ell La(, un muchacho ru%io y %ien parecido que a todas luces era el hermano de Judith La(. ?0o lo ha%a mencionado $laire $amp%ell@ /e Judith y la seora La( no ha%a ni rastro, algo por lo cual esta%a muy agradecido. /ecir que se senta avergon&ado tras sus encuentros en el !ardn, de manera especial tras el segundo de ellos en el cenador, sera quedarse corto. =Lo ha%a recha&ado> La seorita E##ingham pareca en e1tremo !oven y su estupide& alcan&a%a niveles alarmantes. 'u .nico tema de conversaci+n eran las #iestas a las que ha%a asistido en Londres y los continuos comentarios so%re c+mo este y aquel ;la mayora ca%alleros con ttulo; la ha%an agasa!ado y ha%an deseado %ailar con ella cuando ya ha%a prometido todos los pie&as a otros ca%alleros. $rea con #irme&a que los descansos en los %ailes de%eran tener lugar cada dos pie&as en lugar de cada tres, de modo que pudiera ha%er m s oportunidades de cam%iar de pare!a y as un mayor n.mero de ca%alleros dis#rutara de un %aile con la dama de su elecci+n. ?Au2 opina%a lord "annul# al respecto@ Lord "annul# pensa%a ;o eso a#irm+; que era una sugerencia nota%lemente inteligente que ha%ra que proponerle a algunas de las an#itrionas m s prominentes de Londres, en particular a aquellas que con#orma%an el comit2 organi&ador de Almac-Ts. ;?$+mo se sentira ;le pregunt+ la !oven, mir ndolo con esos o!os a&ules a%iertos de par en par y la cuchara suspendida so%re el %udn; si quisiera %ailar

con una dama y ella deseara con desesperaci+n %ailar con usted pero tuviera comprometidas todas las pie&as con otros ca%alleros, lord "annul#@ ;La raptara ;le contest+ y o%serv+ c+mo ella a%ra los o!os un poco m s antes de deshacerse en alegres y agudas carca!adas. ;0o lo hara ;replic+; ?: s@ $ausara un tremendo esc ndalo y despu2s, no s2 si lo sa%e, se vera o%ligado a pedir su mano en matrimonio. ;En a%soluto ;la contradi!o 2l; La llevara a 4retna 4reen, me casara con ella so%re el yunque. ;=Au2 rom ntico> ;e1clam+ con un pequeo !adeo de sorpresa; En serio hara eso, lord "annul#@ ?$on alguien a quien admirase@ ;'olo si no tuviera ninguna pie&a de %aile li%re ;di!o. ;=*aya> ;e1clam+ ella con una carca!ada; 'i la muchacha supiera eso con antelaci+n, se asegurara de que no le quedara ninguna. 5 despu2s podra llev rsela a toda prisa... Aunque usted no hara algo tan escandaloso, ?cierto@ ;A sus o!os asoma%a el resquemor de la duda. "annul# esta%a harto de aquel est.pido !ueguito. ;'iempre me aseguro ;le di!o; de llegar al %aile con tiempo su#iciente para conseguir al menos una pie&a si hay alguna dama en particular a la que admire. La sonrisa desapareci+ de los la%ios de la muchacha. ;?3ay muchas damas a las que admira, lord "annul#@ ;le pregunt+. ;En este momento ;respondi+ 2l, clavando los o!os en ella;, solo veo a una, seorita E##ingham. ;=:h> A %uen seguro que la !oven sa%a lo %onita que esta%a con los la%ios #runcidos de ese modo. Mantuvo la e1presi+n unos instantes antes de ru%ori&arse y %a!ar la vista hacia su plato. "annnul# aprovech+ la oportunidad y se gir+ para hacerle un comentario a la seora 3ardinge ;la madre de la seorita Beatrice 3ardinge;, que esta%a sentada a su otro lado. Lady E##ingham se puso en pie poco despu2s para sealarles a las damas que ha%a llegado la hora de retirarse al sal+n mientras los ca%alleros toma%an el aporto. La primera persona a la que "annul# vio cuando entr+ en el sal+n media hora m s tarde #ue Judith La(, que esta%a sentada cerca de la chimenea !unto a su a%uela. Lleva%a un vestido de seda gris p lido que pareca tan de#orme como el de algod+n a rayas que ha%a llevado a 4randmaison esa misma maana. 5 volva a llevar co#ia. Era un poco m s %onita que la otra, aunque tam%i2n le oculta%a el ca%ello por completo. 'u!eta%a un platillo y una ta&a para la

anciana, seg.n compro%+ "annul#, mientras esta sostena un plato con un pastelito de nata del que esta%a dando %uena cuenta. 'e olvid+ de am%as mu!eres tras hacer un amistoso gesto de ca%e&a en direcci+n a la seora La(, quien sonri+ antes de devolverle el gesto. "esulta%a desconcertante descu%rir que la muchacha #uera casi invisi%le para el resto de los congregados en el sal+n... tal y como lo ha%a sido para 2l el da anterior, cuando #ueron presentados. ,oda su vi%rante y voluptuosa %elle&a esta%a oculta del modo m s e#ica&. 'ir 4eorge E##ingham le indic+ que tomara asiento a su lado para !ugar al (hist, pero lady E##ingham lo tom+ con #irme&a del %ra&o y lo condu!o hacia el piano, donde lady Margaret 'tee%ins esta%a agasa!ando a los invitados con una pie&a de Bach. ;Eres la siguiente, Julianne, queridita, ?no es cierto@ pregunt+ lady E##ingham antes de que lady Margaret hu%iera aca%ado siquiera; Aqu est lord "annul# para ayudarte a pasar las p ginas de la partitura. "annul# se resign+ a pasar la noche distrayendo y halagando a una %andada de seoritas dadas a la risa tonta, mientras intercam%ia%a comentarios ingeniosos con un grupo de !+venes ca%alleros de aspecto atolondrado. 'e sinti+ como si tuviera cien aos. Judith La(, no pudo evitar darse cuenta, no tuvo ni un momento de descanso gracias a su a%uela. 'e pas+ toda la noche dando paseos hacia la %ande!a del t2. En dos ocasiones tuvo que salir del sal+n. La primera ve& regres+ con los anteo!os de su a%uela, que esta de!+ a un lado sin usar. La segunda con un chal de cachemira que aca%+ do%lado y olvidado so%re el %ra&o del sill+n de la anciana. $on todo, "annul# se percat+ de que ha%la%an mucho entre ellas, se sonrean con #recuencia y parecan dis#rutar de su mutua compaa. 'onri+ y elogi+ a la seorita E##ingham, que aca%a%a de #inali&ar su segunda pie&a en el piano y que esta%a claramente ansiosa porque la audiencia requiriera un %is. Entretanto, la honora%le seorita Lilian Marren y su hermana aguarda%an su turno para sentarse #rente al instrumento. 5 en ese momento se produ!o una conmoci+n !unto a la %ande!a del t2. Al parecer Judith La( esta%a sirviendo una ta&a de t2 cuando alguien ;3orace E##ingham, compro%+ "annul#; le dio un empell+n en el codo. El t2 se ha%a derramado por la parte delantera de su vestido, oscureciendo la seda gris hasta volverse casi transparente y haciendo que se le pegara al pecho. La muchacha ha%a soltado un grito y E##ingham ha%a sacado un pauelo con el que esta%a intentando secarla. Ella utili&a%a una mano para ale!arlo mientras se a#ana%a por apartarse la tela del %usto con la otra. ;!Judith> ;grit+ lady E##ingham con un #unesto tono de vo&; =Muchacha torpe y desmaada> 'al de aqu de inmediato. ;0o, no, ha sido culpa ma, madre ;replic+ E##ingham;. /e!a que te seque el vestido, prima. ,ena una mirada risuea, se percat+ "annul#. 5 lasciva.

;=/ios mo> ;murmur+ la seorita E##ingham;. Judith aca%a de convertirse en un ha&merrer. "annul# se descu%ri+ apretando los dientes mientras atravesa%a el sal+n a grandes &ancadas en %usca del chal que reposa%a %a!o el codo de la seora La(. 'e acerc+ con rapide& al lugar donde esta%a la %ande!a del t2 y coloc+ la prenda so%re los hom%ros de Judith La(, desde atr s y sin llegar a tocarla. La muchacha se dio la vuelta, sorprendida y agradecida, al tiempo que su!eta%a los e1tremos del chal y se envolva en 2l de #orma protectora. ;=*aya> ;e1clam+; 4racias. "annul# le respondi+ con una %reve reverencia. ;?'e ha quemado, seora@ ;le pregunt+. ?Es que nadie se ha%a parado a pensar que aca%a%a de echarse encima una ta&a de t2 hirviendo@ ;'olo un poco ;contest+; En realidad no es nada. ;/io media vuelta para salir con preste&a del sal+n, pero "annul# alcan&+ a ver que se morda el la%io in#erior con #uer&a. /e repente, se descu%ri+ #rente a #rente con 3orace E##inggham, cuya lasciva e1presi+n pareca estar a punto de convertirse en un guio de complicidad. ;Au2 galante por su parte ;le di!o; ha%er encontrado un chal con el que ocultar el a&oramiento de la dama. Lo ha%a hecho a prop+sito, comprendi+ de pronto "annul# al o%servar al hom%re con los o!os entrecerrados. =7or el amor de /ios> Lo ha%a hecho a prop+sito. ;7odra ha%er su#rido una quemadura grave ;le di!o con vo& cortante; Le aconse!ara que #uese m s cuidadoso en el #uturo cuando se acerque a una %ande!a de t2. 5 en ese momento E##ingham se atrevi+ a guiar un o!o mientras murmura%a: ;5o s que estoy ardiendo, aunque ella no lo est2. Al igual que usted, Bed(yn, me atrevera a apostar. Muy %rillante de su parte encontrar la e1cusa per#ecta para acercarse con preste&a. En ese momento lady E##ingham al&+ de nuevo la vo&, aunque en esa ocasi+n su vo& #ue alegre y a#a%le. ;*amos, que todo el mundo siga divirti2ndose ;di!o; 7idi+ disculpas por la desa#ortunada y lamenta%le interrupci+n. Mi so%rina no est acostum%rada a moverse entre los crculos re#inados y me temo que es un poco torpe. ;Bueno, ta, yo no dira tanto ;replic+ el !oven La(;. Jude nunca ha sido torpe. 0o ha sido m s que un accidente.

;Lord "annul#. ;La seora La( le tir+ de la manga y "annnul# se dio cuenta al mirarla de que el incidente la ha%a pertur%ado. Muchsimas gracias por ser el .nico con el aplomo necesario para ayudar a Judith y evitarle de este modo parte de la vergDen&a. /e%o apresurarme a su%ir para compro%ar la gravedad de su estado. $oloc+ sus dos regordetas manos en los %ra&os del sill+n en %usca de apoyo. ;7ermtame, seora ;di!o "annul#, o#reci2ndole una mano. ;Es usted muy ama%le. ;La anciana apoy+ todo su peso en 2l mientras se pona en pie; $reo que de%e de ser el calor estival el causante de la hincha&+n de mis to%illos y el motivo de mi continua #alta de aliento. En opini+n de "annul# se trata%a m s %ien de la ingente cantidad de pasteles de nata que la seora pareca consumir y de su indolente estilo de vida. ;7ermtame acompaarla, seora ;se o#reci+. ;Bueno, siempre y cuando no le cause muchas molestias ;di!o la anciana; 0i siquiera me apeteca tomar esa ta&a de t2, ?sa%e usted@ 7ero quera que Judith se apartara de mi lado y se me&clara con los invitados. Es muy tmida e incluso insisti+ en cenar conmigo esta noche porque me encontra%a demasiado cansada para %a!ar al comedor. 7ens2 que tal ve& dis#rutara si alguien le da%a un poco de conversaci+n. Estoy muy molesta con Louisa por ha%er olvidado present rsela a los invitados despu2s de la cena. 'upongo que tiene muchas cosas en la ca%e&a. "annul# no ha%a tenido la intenci+n de acompaarla m s all de la parte superior de la escalera. 'in em%argo, la anciana se apoya%a de tal modo en su %ra&o que se vio o%ligado a llevarla hasta la puerta de su ha%itaci+n. Al menos ha%a dado por sentado que era su ha%itaci+n hasta que la mu!er al&+ una mano cu%ierta de anillos y llam+ a la puerta. La ho!a se a%ri+ casi de inmediato y "annul# se vio atrapado por la carga que lleva%a colgada del %ra&o. Judith se ha%a deshecho tanto del vestido como de la co#ia. 'u ca%ello, pese a estar su!eto con horquillas, se ha%a soltado en muchos lugares, de manera que unos largos y %rillantes mechones co%ri&os caan so%re sus hom%ros, enmarc ndole el rostro. Lleva%a un camis+n holgado cuyos e1tremos cerra%a con una mano. Aun as de!a%a a la vista una amplia porci+n de piel desnuda que se e1tenda desde sus hom%ros hasta la uni+n de sus pechos. La piel que queda%a a escasos centmetros de estos ha%a adquirido un color ro!o intenso. ;=:h> ;'us me!illas no tardaron en adoptar la misma tonalidad que la quemadura; 5o... yo pens2 que era alguien con el ungDento que he pedido. ;$lav+ la mirada en su a%uela, pero "annul# intuy+ que esta%a muy pendiente de 2l. 'u mano a#err+ con m s #uer&a los e1tremos del camis+n.

;Judith, cario, =te has quemado> ;e1clam+ la seora La(, soltando el %ra&o de "annul# y corriendo hacia su nieta con una rapide& de la que !am s la ha%ra credo capa&; =Mi po%re nia> ;0o es nada, a%uela ;la tranquili&+ Judith, mordi2ndose el la%io. 0o o%stante, "annul# se percat+ de que tena los o!os cua!ados de l grimas y supo que de%a de estar padeciendo un tremendo dolor. ;7ermtame ;le di!o; ir en %usca del ama de llaves para asegurarme de que traen el ungDento sin m s demora. Entretanto, seorita La(, una toalla h.meda so%re la quemadura le ayudar a aliviar parte del dolor. ;4racias ;le di!o ella, mir ndolo a los o!os. 'us miradas se entrela&aron un instante antes de que la muchacha se diera la vuelta y la anciana le rodeara los hom%ros con un %ra&o. "annul# se ale!+ a toda prisa, sola& ndose con unas agrada%les visiones en las que %aa%a a 3orace E##ingham en algo muchsimo m s caliente que el t2. U Judith permaneci+ en su ha%itaci+n durante dos das cur ndose las dolorosas heridas del pecho. 'u a%uela, ha%a olvidado sus propias dolencias ya que conta%a con las de otra persona para distraerse, la visita%a a menudo y le lleva%a %om%ones, noticias del resto de la casa y conse!os de que permaneciera en la cama y durmiera todo lo que pudiera. 5 ,illie por +rdenes de su a%uela, le lleva%a %ande!as de comida a la ha%itaci+n y volva cada pocas horas para aplicarle ungDento calmante. 3orace E##ingham ha%a enviado un ramo de #lores con ,illie, acompaado de una nota donde e1plica%a que las ha%a recogido con sus propias manos y que le desea%a una pronta recuperaci+n. Bran(ell #ue a verla en persona. ;?Est s dis#rutando de la #iesta campestre@ ;inquiri+ Judith despu2s de que 2l le preguntara por su salud. ;Me lo estoy pasando en grande ;respondi+ su hermano;8uimos a ca%algar a $lyne%ourne A%%ey esta maana. 0o quedan m s que unas cuantas ruinas, pero resultan %astante pintorescas. $a%algamos primero hasta 4randmaison para invitar a Bed(yn a que se uniera a nosotros. $reo que a Julianne le gusta, pero aca%ar con el cora&+n roto, si quieres sa%er mi opini+n. Los Bed(yn est n en un peldao mucho m s elevado. Be(castle... me re#iero al duque de Be(castle, el ca%e&a de #amilia... es conocido por ser un hom%re impasi%le, y sera de lo m s impro%a%le que apro%ara una alian&a con la hi!a de un simple %aronet. ;Me alegra que dis#rutaras de la ca%algada. ;Judith es%o&+ una sonrisa. 'e pregunt+ qu2 dira Bran(ell de sa%er que lord "annul# Bed(yn le ha%a propuesto matrimonio el da anterior, sin ir m s le!os.

;9na cosa, Jude. ;'e levant+ con %rusquedad de la silla en la que esta%a sentado y camin+ hasta la ventana de su dormitorio para contemplar las vistas, de espaldas a ella; 7or casualidad no podr s prestarme unas cuantas li%ras, ?verdad@ ?,reinta, tal ve&@ ;0o, te aseguro que no puedo ;respondi+ ella; /udo que pudiera reunir un cheln aun cuando pusiera mi monedero %oca a%a!o y lo estru!ara. ?7ara qu2 necesitas treinta li%ras@ ;A ella le pareca una suma e1or%itante. 'u hermano se encogi+ de hom%ros y se gir+ para mirarla con una sonrisa a&orada. ;0o tiene importancia ;a#irm+; Es una suma insigni#icante y E##ingham me di!o que no me preocupara al respecto. 7ero detesto estar en deuda con 2l. /etesto que pagara todos los gastos de mi via!e, pero pap se ha vuelto nota%lemente tacao de un tiempo a esta parte. ?Est en#adado por algo@ ;?El via!e hasta aqu cost+ treinta li%ras@ ;pregunt+ Judith con estupe#acci+n. ;0o comprendes lo que signi#ica ser un ca%allero que se mueve en compaa de otros ca%alleros, Jude ;replic+ 2l; hay que seguirles el ritmo. 9no no puede aparecer como un pat n, sin chaquetas a la medida y con %otas que pare&can #a%ricadas por un &apatero remend+n pue%lerino. Es necesario alo!arse en los esta%lecimientos que est n de moda y tener un ca%allo decente para via!ar. 5 a menos que uno con#e en s mismo en todo momento, se de%e hacer siempre lo que hacen los dem s ca%alleros e ir all donde vayan... a los clu%es, a las carreras, a ,attesallTs. ;?Le de%es dinero a m s gente, Bran@ ;pregunt+ Judith, que no esta%a muy segura de querer escuchar la respuesta. <l hi&o un gesto desdeoso con la mano y le sonri+, si %ien algo no termina%a de cuadrar en la e1presi+n. ;,odo el mundo de%e dinero ;respondi+; $ualquiera considerara e1c2ntrico a un ca%allero si no le de%iera una pequea #ortuna al sastre, al &apatero y al mercero. ;?,ienes tam%i2n deudas de !uego@ ;pregunt+ Judith antes de poder contenerse. En realidad no quera sa%erlo. ;Bnsigni#icantes. ;Es%o&+ de nuevo esa e1traa sonrisa; 0ada que ver con las de algunos compaeros, que de%en mil, algunos tipos pierden propiedades enteras en una mano de cartas Jude. 5o nunca apuesto m s de lo que puedo permitirme perder. Judith #ue demasiado co%arde para preguntarle a cu nto ascenda la suma de sus deudas de !uego. ;Bran ;di!o;, ?cu ndo piensas decidirte por alguna pro#esi+n@

;A decir verdad ;a#irm+ 2l con la misma sonrisa alegre de siempre;, he estado pensando en casarme con una chica rica, una l stima que Julianne haya puesto los o!os en Bed(yn... Aunque me atrevera a decir que no tiene ni una oportunidad en un mill+n de atraparlo. 0o o%stante, las hermanas Marren tienen un padre m s rico que $reso, o eso he odo, y am%as son un tanto %onitas. Aunque supongo que su padre no me prestar la m s mnima atenci+n, ?no crees@ Lo di!o como si la misma idea #uera una %roma %ien intencionada, pero Judith no esta%a tan segura. "esulta%a o%vio que esta%a endeudado hasta el cuello... una ve& m s. Ella no sa%a si su padre podra sacarlo del atolladero en esa ocasi+n sin queda%a completamente arruinado. ?5 qu2 les ocurrira entonces a su madre y a sus hermanas@ ;*amos, Jude;di!o Bran(ell al tiempo que se pona en pie y la toma%a de las manos;, no te pongas tan seria. 'aldr2 de esto. 0o de%es preocuparte por m. ?,e has quemado mucho@. ;Estar2 %ien en un par de das ;le respondi+. ;Estupendo. ;Le apret+ las manos; 'i por casualidad consigues unas cuantas li%ras durante las dos pr+1imas semanas, qui& cuando pap te enve tu asignaci+n, ?podras arregl rtelas para prestarme algo@ Me vendra muy %ien, ya lo sa%es, y aqu no hay muchas #ormas de gast rtelo, ?verdad@ ;0o espero que me enven ning.n dinero ;contest+ Judith. ;*aya. ;8runci+ el ceo; 3as venido tan solo de visita, ?no es cierto, Jude@ 7ap no te ha%r enviado para que vivas aqu a costa de la generosidad del to 4eorge, ?verdad@ Eso sera el colmo ?Au2 le ocurre a pap .ltimamente@ Lo que le ocurre eres t., Bran, pens+ Judith. A pap y a todas nosotras. 7ero aunque esta%a lo %astante en#adada como para chillarle un %uen rapapolvo y decirle unas cuantas verdades que pareca ignorar, la llegada de ,illie con el ungDento y una dosis de l udano impidi+ que lo hiciera. ;*as a tener que disculparme, Bran ;di!o; /e%o descansar un rato. ;/esde luego. ;'e llev+ una de las manos de Judith a los la%ios y es%o&+ una de sus sonrisas m s dulces; $udate, Jude. ?'a%es cu nto me alegro de tener a una de mis hermanas aqu@. :s he echado mucho de menos a todas, por si no lo sa%as. 'i hu%iera alguien que lo metiera en vereda, pens+ Judith, tal ve& tendra posi%ilidades de salir adelante. /e todos modos, ella no tena tiempo para meditar el asunto. El dolor era horri%le. ?Aui2n i%a a imaginarse que una simple ta&a de t2 podra llegar a ser tan letal@ Al tercer da, Judith se atrevi+ a %a!ar despu2s del almuer&o. Espera%a poder evitar a los invitados y encontrar a su a%uela. 7ero como era de esperar, la

primera persona a la que vio al %a!ar las escaleras #ue 3orace E##ingham, quien se apresur+ a acercarse con una sonrisa en los la%ios. ;=Judith> ;e1clam+; 7or #in te has recuperado. ,e o#re&co mis m s humildes disculpas por mi torpe&a de la otra noche en la sala de estar. Estamos tratando de decidir qu2 hacer esta tarde, ahora que la lluvia de anoche y las nu%es de esta maana han desaparecido. *en y dinos lo que piensas. Le o#reci+ el %ra&o. ;A decir verdad pre#erira no tener que hacerlo ;a#irm+ Judith;. 0o cono&co a nadie. ?'a%es d+nde est la a%uela, 3orace@ ;?0o conoces a nadie@ ;inquiri+ el hom%re; Me quedo pasmado. ?Es que a nadie se le ha ocurrido presentarte a los invitados@ ;0o tiene la menor importancia.;Judith sacudi+ la ca%e&a. ;*aya, claro que la tiene ;la corrigi+ 2l; 0o puedo de!ar que te escapes tras ha%er aguardado pacientemente durante tres das a que aparecieras. *en. Ella tom+ a regaadientes el %ra&o que le o#reca y #ue arrastrada de una #orma indecorosa contra su costado mientras la guia%a a la sala de estar. 'in em%argo, admiti+ pocos minutos despu2s, era me!or que alguien le presentara a los invitados. 0o era una sirvienta, despu2s de todo, y resultara em%ara&oso toparse con gente a la que no ha%a sido presentada como era de%ido durante la siguiente semana y media. Aunque esta%a claro que pareca casi una sirvienta. Bran(ellle sonri+ y le pregunt+ c+mo esta%a6 la seora 3arrdinge se compadeci+ de ella por su desa#ortunado accidente y Julianne le di!o que se alegra%a de ver que esta%a en pie de nuevo y de que los li%rara de las tediosas conversaciones de la a%uela y de sus constantes e1igencias. La mayor parte de los invitados, no o%stante, no hi&o intento alguno de enta%lar conversaci+n, si %ien se mostraron educados durante la presentaci+n. Judith se ha%ra escapado tan pronto como terminaron las presentaciones, pero se vio retrasada, al menos durante unos instantes, por la llegada de lady Beamish y lord "annul# Bed(yn. ;*aya, dos presentaciones m s, prima ;di!o 3orace al tiempo que la conduca hasta ellos. ;5a he tenido el placer ;replic+ ella, pero era demasiado tarde para evitar un encuentro cara a cara. ;'eorita La( ;di!o lord "annul# con una reverencia; espero que se encuentre %ien. Ella le devolvi+ la reverencia y trat+ de no pensar en la .ltima ve& que lo vio !unto a la puerta de su dormitorio, acompaado por la a%uela, d ndole conse!os so%re c+mo tratar la quemadura mir ndola con verdadera preocupaci+n antes de ale!arse a grandes &ancadas para apresurar la llegada de un sirviente con el

ungDento que ella ha%a solicitado. /espu2s de lo que ha%a ocurrido esa maana, lo .nico que quera era odiarlo a muerte y olvidarse de 2l. ;"annul# me ha%l+ de su desa#ortunado accidente coment+ lady Beamish;. $on#o en que no le haya de!ado un dao permanente, seorita La(. ;/esde luego que no6 muchas gracias, seora ;le asegur+ Judith;. Me encuentro %astante %ien. Julianne dio unas palmadas para llamar la atenci+n de todos. Esta%a resplandeciente con un vestido de muselina amarillo claro y sus ri&os ru%ios agit ndose con cada gesto en torno a su rostro con #orma de cora&+n. ;3emos optado ;anunci+; por pasear a lo largo del sendero del %osque durante una hora y despu2s hacer un picnic en el prado para tomar el t2. Ahora que lord "annul# Bed(yn ha llegado, no hay ra&+n para demorarlo m s. ;Mir+ al hom%re con una sonrisa radiante y Judith, que no pudo evitar mirarlo, contempl+ c+mo este le haca una reverencia a su prima para mostrar su acuerdo al tiempo que le diriga una mirada agradecida. /ola. 7or est.pido que pareciera, dola. ;En ese caso co!amos nuestros som%reros y %onetes y pong monos en marcha ;di!o Julianne. 'us planes parecieron go&ar del #avor general. 'e produ!o un %reve al%oroto cuando la mayora de los ocupantes de la ha%itaci+n se apresur+ a prepararse para la salida. ;/e%o ir a %uscar a la a%uela ;murmur+ Judith antes de soltarse por #in del %ra&o de 3orace. 'in em%argo, su a%uela aca%a%a de entrar en la sala de estar con la ta E##ingham y la oy+. ;0o hace #alta que te preocupes por m, cario ;di!o, mir ndola con una cariosa sonrisa; 'arah me har compaa. Ahora que te has levantado, de%eras salir y divertirte con gente !oven. ;El aire #resco le vendr %ien despu2s de unos cuantos das de con#inamiento, seorita La( ;seal+ lady Beamish con ama%ilidad. La ta E##ingham tena otras ideas, por supuesto. ;La verdad es que necesitara tu ayuda, Judith ;se apresur+ a a#irmar; 3a sido de lo m s desa#ortunado que tu torpe&a diera como consecuencia una larga temporada de ociosidad.

;7ero, madre ;protest+ 3orace, sonriendo de #orma seductora a la ta E##ingham;, te aseguro que tam%i2n yo necesito con urgencia la ayuda de Judith: necesito que me li%re del destino de convertirme en un #lorero. ,al ve& no te hayas percatado de que el n.mero de ca%alleros supera al de las damas en esta #iesta. ;Eso se de%e a que no me in#ormaste de que i%as a venir, 3orace ;replic+ ella un poco avergon&ada; 0i de que i%as traer a Bran(ell contigo. ;Judith. ;3orace le hi&o una reverencia; *e a coger tu %onete. La vida en 3are(ood esta%a resultando m s e1asperante de lo que ha%a pensado. Aunque su madre siempre las mantenas ocupadas cuando esta%an en casa y su padre tena estrictas normas de comportamiento, !am s se ha%a sentido tan impotente. 0i con esa a%soluta #alta de li%ertad. Al menos en su hogar le pedan a menudo su opini+n y consulta%an sus pre#erencias. All no. 3a%ra sido una sorpresa para todos descu%rir que ella ha%ra pre#erido con mucho ponerse a tra%a!ar para su ta que permitirse el dudoso placer de pasear por el %osque !unto a 3orace sinti2ndose como una intrusa y verse o%ligada a contemplar c+mo Julianne y lord "annul# Bed(yn camina%an del %ra&o, ella parloteando sin cesar y 2l inclinando la ca%e&a para escucharla me!or. 'e echaron a rer algunas veces y Judith record+ a regaadientes las ocasiones en las que 2l ha%a redo con ella, so%re todo a la salida de la tienda del pue%lo, cuando desenvolvi+ su ca!ita de rap2. El sendero del %osque &ig&aguea%a a trav2s de los r%oles hasta la parte occidental de la casa y ha%a sido diseado con esmero para resaltar al m 1imo su %elle&a. Las #lores silvestres crecan a la linde del camino y de ve& en cuando aparecan %ancos y pequeas grutas, la mayora en la cima de las elevaciones del sendero, que depara%an agrada%les vistas de la casa y del resto de la propiedad. Era una senda diseada para proteger al paseante del calor del verano y del #ro viento de otoo. Judith #ue incapa& de apreciar el encanto del paisa!e, si %ien pens+ que podra convertirse en un retiro tranquilo con el paso de los aos, cuando tuviera alguna hora li%re. 0o esta%a dis#rutando de esa hora en particular. 3orace haca caso omiso de todos los dem s para concentrar toda su atenci+n en ella. 0o o%stante, le!os de parecerle halagadoras, sus atenciones le resulta%an ago%iantes. 3orace trat+ de entrela&ar su %ra&o con el de ella, pero Judith apret+ las manos a la espalda con #irme&a. ,rat+ de caminar m s despacio con el #in de re&agarse del resto del grupo, pero Judith aceler+ el paso con decisi+n cada ve& que la distancia aumenta%a. La mira%a con m s #recuencia que al paisa!e, en especial a su %usto, que ni siquiera el holgado vestido que lleva%a poda ocultar por completo. $oment+ la #orma en que se le ha%a adherido el vestido al cuerpo el da que derram+ el t2, revelando una silueta que de%era estar ataviada de una #orma mucho m s #avorecedora.

;5o dira que mi madrastra tiene algo que ver con tus vestidos y tus co#ias ;a#irm+; 7arece decidida a casar a Julianne este verano, si es posi%le con Bed(yn. ?,e has dado cuenta de que mi hermana es mucho m s %onita que las dem s chicas invitadas@ ;"i+ por lo %a!o; Madre no puede permitir que haya ninguna competidora en un punto tan crucial para la vida de Jullianne. 5 mucho menos trat ndose de una prima. A Judith no se le ocurri+ nada que responder a ese comentario, de modo que guard+ silencio. Aument+ la longitud de sus pasos para acortar la distancia que los separa%a del seor 7eter Me%ster y de la seorita ,heresa $oo-e, la pare!a m s cercana a ellos. 7ero en ese momento 3orace solt+ una e1clamaci+n de #astidio y se detuvo. 3a%a una piedra incrustada en el tacon de su %ota, le e1plic+ antes de apoyar la mano contra el tronco que ha%a !unto a Judith y levantar el pie para quitarse la piedra de modo que ella qued+ atrapada entre su cuerpo y el r%ol. ;Bueno, ya est ;di!o despu2s de unos momentos antes de volver a colocar el pie so%re el suelo y levantar la ca%e&a para sonrer a Judith. Esta%a demasiado cerca y los dem s los ha%an de!ado %astante atr s. ;?'a%es, Judith@ ;di!o 3orace, con la vista clavada en su rostro, aunque aca%+ descendiendo hasta su %usto; ?7odra hacer que tu estancia en 3are(ood resultara mucho m s agrada%le@. 5 se me podra convencer de que viniera de visita mucho m s a menudo de lo que tengo por costum%re. 9na de sus manos se al&+ con un prop+sito evidente. Ella los apart+ de un manota&o y se movi+ para rodearlo6 pero puesto que el hom%re no retrocedi+, lo .nico que consigui+ #ue acercarse m s a 2l. ;Estoy %astante c+moda como estoy ;a#irm+ Judith. 0os estamos quedando atr s. <l ri+ por lo %a!o antes de que su mano alcan&ara el o%!etivo y se cerrara alrededor de su pecho. Aunque tan solo durante un %reve instante. 3orace apart+ la mano y se ale!+ un poco cuando el cru!ido de las ramas augur+ el retorno de uno de los paseantes. Judith se ha%ra echado a llorar por el alivio cuando vio a Bran(ell. ;*aya, vaya ;di!o su hermano con !ovialidad;, ?tenemos alg.n pro%lema@ ;$asi me he visto o%ligado a pedirle a tu hermana que me sacara la %ota ;contest+ 3orace, ri2ndose entre dientes; ,ena una piedra incrustada en el tac+n y ha sido di#icilsimo li%rarme de ella. ;Ah ;di!o Bran(ell;, entonces Bed(yn esta%a equivocado. Me envi+ de vuelta porque crey+ que tal ve& Jude no se sintiera %ien y necesita%a que la escoltaran hasta la casa. Lo de la piedra est solucionado, ?no es as@

;Me he li%rado de ella ;respondi+ 3orace al tiempo que le o#reca su %ra&o a Judith;. ?Judith@ ?0o crees que de%eramos acompaar de regreso a Bran(ell hasta la dama que haya sido lo %astante a#ortunada para dis#rutar de su compaa@ ?'a%as que tu hermano se ha convertido en el pre#erido de todas ellas@ 'in em%argo, Judith no esta%a dispuesta a de!ar pasar la oportunidad que se le ha%a presentado en %ande!a, por as decido. ;'eguid sin m ;di!o;, los dos. 0o necesito que nadie me acompae, pero la verdad es que me siento %astante d2%il despu2s de ha%er pasado los dos .ltimos das en mi ha%itaci+n. *olver2 a casa y me sentar2 con la a%uela y lady Beamish. : tal ve& me acueste un rato. ;?Est s segura, Jude@ ;pregunt+ Bran(ell;. 0o me importara acompaarte en a%soluto. ;Muy segura. ;Es%o&+ una sonrisa. Minutos despu2s de!+ atr s el %osque y se apresur+ a alcan&a la seguridad de la casa. 'enta un desagrada%le hormigueo en la piel. Esa mano ha%a sido como una serpiente, tal y como ella imagina%a que sera el tacto de una serpiente. Le ha%a o#recido convertirse en su amante. ?Acaso todos los hom%res eran iguales@ 'in em%argo, ha%a sido lord "annul# quien le ha%a enviado Bran(ell, record+. ?/e verdad ha%a credo que se encontra%a mal@ ?: ha%ra adivinado la verdad@ 7ero ?c+mo era posi%le que hu%iera notado siquiera que 3orace y ella se ha%an quedado re&agados@ ,odava no poda regresar a la casa, comprendi+ de s.%ito. Aunque consiguiera llegar a la intimidad de su cuarto, la sensaci+n de con#inamiento sera demasiado #uerte. 5 ha%a a.n m s pro%a%ilidades de que su a%uela o la ta E##ingham la vieran antes de conseguirlo. Esta%a demasiado nerviosa para en#rentarse tanto a tan cariosa ama%ilidad de una como a la agria irritaci+n de la otra. 4ir+ hacia la parte trasera de la casa y un par de minutos despu2s corra a trav2s de los !ardines de la cocina y del prado que se e1tenda hacia la cima de la colina. ,ena intenci+n de pararse all para de!ar que el viento y la vista apaciguaran su alma inquieta. 'in em%argo, el lago pareca deliciosamente #resco y aislado. 'e estremeci+ al recordar esa mano cerrada so%re su pecho una ve& m s. 'e senta sucia. /espu2s de casi tres das en compaa de la seorita E##ingham y sus invitados, "annul# desea%a con todas sus #uer&as regresar a la tranquila cordura de Lindsey 3all, el ancestral ducado que le serva de hogar durante la mayor parte del ao. All se cele%ra%an #iestas campestres y la mayora de los invitados se elega con cuidado, siempre teniendo en cuenta su capacidad de

decir algo ra&ona%le. Aui& 8rey!a y Morgan, sus hermanas, #ueran poco convencionales, testarudas, di#ciles y %astante di#erentes al resto de las damas de su clase, pero "annul# las pre#era con mucho a !+venes como las honora%les seoritas Marren, la seorita 3ardinge, la seorita $oo-e y lady Margaret 'te%%ins. ,odas eran amigas ntimas de la seorita E##ingham, que presuma de 2l ante ellas como si de su nuevo y adorado perrito #aldero se tratara. 0o podra hacerlo, pensa%a al menos una ve& durante cada hora que pasa%a en su compaa. 0o podra casarse con ella, atarse a su %onita estupide& para el resto de su vida. Aca%ara m s loco que una ca%ra en menos de un ao. 8rey!a y Morgan haran picadillo a la muchacha y Be(castle la de!ara clavada en el sitio con tan solo una mirada desdeosa. 'in em%argo, una ve& por hora al menos, y !usto despu2s de pensar lo anterior, llega%a el recuerdo de la promesa que le ha%a hecho a su a%uela de que intentara tenerla en cuenta como posi%le novia. 3a%a pasado tiempo su#iciente en compaa de la anciana como para darse cuenta de que esta%a muy en#erma. 'era una terri%le decepci+n para ella si al menos no anuncia%a su compromiso ese verano. 5 cualquier decepci+n podra llevarla a la tum%a. 0o poda hacerle eso. /e modo que persever+ y soport+ el tonto #lirteo de la seorita E##ingham, em%eles+ a sus amigas y %rome+ con los !+venes ca%alleros, quienes logra%an que se sintiera como un octogenario aun cuando solo so%repasa%a en unos cuantos aos a la mayora de ellos. 3a%a de!ado a un lado el sentimiento de culpa que le inspira%a Judith La(. Lo que ha%a ocurrido entre ellos no ha%a sido una seducci+n y ella ha%a llegado hasta e1tremos insospechados para engaarlo. <l ha%a hecho lo correcto y le ha%a propuesto matrimonio. La muchacha lo ha%a recha&ado. 0o ha%a ra&+n alguna para que siguiera sinti2ndose responsa%le de ella. 0o o%stante, conoca a los tipos de la ralea de 3orace E##ingham. 5 sa%a que el accidente del t2 ha%a sido deli%erado por su parte. "annul# supona que el hom%re tratara de llevar a ca%o sus li%idinosas intenciones a la menor oportunidad. 0o ha%a tardado en percatarse mientras pasea%an por el %osque de que E##ingham esta%a tratando de quedarse a solas con Judith y de que ella resista como poda a sus es#uer&os. 5 despu2s ha%an desaparecido por completo. 7or #ortuna, Bran(ell La( esta%a muy cerca y no ha%a sido di#cil persuadirlo de que volviera atr s para ayudar a su indispuesta hermana. La( regres+ minutos m s tarde !unto a E##ingham y anunci+ que su hermana se senta un poco d2%il y ha%a insistido en regresar a la casa sola. 'in em%argo, "annul# o%serv+ un rato despu2s, cuando de!aron atr s otro %anco desde el que se vea la casa y la propiedad, que ella no se diriga hacia la mansi+n... y que no pareca ni d2%il ni e1hausta. 'e ale!a%a a la carrera de la parte trasera de la casa.

El t2 al aire li%re esta%a dispuesto en el prado que ha%a #rente a la #achada principal cuando salieron del camino del %osque. ,odos pasea%an en grupo de un lado a otro, rean y se me&cla%an con la gente. "annul# aprovech+ la oportunidad para li%rarse de la ch chara vaca y !actanciosa de la seorita E##ingham al menos durante un rato y se retir+ con su plato a la terra&a, donde su a%uela y la seora La( esta%an sentadas codo con codo. ;Me pregunto d+nde estar Judith ;di!o la seora La(, que pasea%a la vista a su alrededor en %usca de su nieta. ;?0o se lo di!o Bran(ell, seora@ ;pregunt+ "annul#;. 'e sinti+ algo agotada despu2s de un rato y regres+ a la casa para descansar. 0o permiti+ que su hermano la acompaara. ;7ero se est perdiendo el t2 ;a#irm+ la seora La(. Me encargar2 de que ,illie le su%a una %ande!a. 'i #uera tan ama%le, lord "annul#... <l al&+ una mano para detenerla. ;'i me permite el atrevimiento, seora ;di!o;, ?podra sugerir que qui& #uera me!or de!ar que la seorita La( descanse un poco m s@ ;/esde luego que s ;convino la anciana; ,iene ra&+n ?Le importara acercarme ese plato de pasteles, lord "annul#@ 'u a%uela no ha cogido ninguno, pero estoy segura de que desea pro%arlos. <l llev+ el plato y se lo o#reci+ primero a su a%uela, que hi&o un gesto negativo con la ca%e&a, y despu2s a la seora La(, que cogi+ tres, antes de volver a colocado so%re la mesa. 0adie le presta%a atenci+n, descu%ri+ al echar un r pido vista&o a su alrededor. Lady E##ingham esta%a ha%lando con la seora 3ardinnge y la seorita E##ingham se encontra%a con un alegre grupo #ormado por la seorita 3annah Marren, lord Braith(aite y Jonathan ,anguay. "annul# se esca%ull+ por la esquina de la casa sin que nadie le descu%riera y rode+ el edi#icio hasta la parte trasera. 0o ha%a seales de la muchacha. 'e pregunt+ ad+nde ha%ra ido. ?3a%ra regresado ya@ ,al ve& estuviera descansando de verdad en su ha%itaci+n a esas alturas. 3a%a una colina salpicada de r%oles no muy le!os. Entrecerr+ los o!os para o%servar desde la distancia, pero no la vio. 7areca un lugar tranquilo, de cualquier #orma. Apret+ el paso y se dirigi+ hacia all. 'in lugar a dudas, Judith de%a de ha%er regresado a la casa, pens+ minutos despu2s mientras ascenda los .ltimos metros en direcci+n a la cima de la colina y o%serva%a la vista con agrado. Mucho me!or. En el #ondo no ha%a al%ergado esperan&a alguna de encontrarla, ?verdad@ ?7ara qu2@ 0o se ha%a detenido a hacerse seme!ante pregunta hasta ese momento. 3a%a un lago m s a%a!o. 7areca descuidado y lleno de male&a, aunque de todos modos resulta%a encantador. Le sorprendi+ que no estuviera conectado con el sendero del %osque. Esta%a tratando de decidir si %a!ar o no cuando la

vio. La muchacha aca%a%a de aparecer por de%a!o de las ramas de un sauce llor+n. 0adando. Esta%a de espaldas y mova las piernas con lentitud mientras su ca%ello se desparrama%a a su alrededor como una nu%e oscura. *aya, vaya... 3a%a ido all para estar a solas. /e%era respetar su intimidad. 0o o%stante, descu%ri+ que sus piernas lo lleva%an colina a%a!o a pesar de todo. )V 8ue m s una sensaci+n que una imagen o un sonido: presentimiento de que ya no se encontra%a sola. A%ri+ los o!os y gir+ la ca%e&a con cierto temor, esperando que 3orace hu%iera conseguido seguirla hasta all. /urante un instante e1periment+ un inmenso alivio al ver que era lord "annul# Bed(yn quien esta%a sentado !unto a un mont+n de ropa %a!o el sauce, con una pierna estirada delante 2l y el %ra&o apoyado so%re la otra. ='u ropa> 'e movi+ con rapide& hasta que tan solo su ca%e&a qued+ #uera del agua. Levant+ los %ra&os para apartarse el pelo de la cara y, al darse cuenta de que esta%an desnudos, volvi+ a sumergirlos de inmediato y los e1tendi+ %a!o la super#icie a #in de mantener el equili%rio. 3a%a sido una so%erana estupide& arriesgarse a nadar en aquel lugar con tan solo la enagua. ;0o voy ;di!o 2l en vo& %a!a, si %ien su vo& lleg+ per#ectamente hasta ella desde la orilla; a echar a correr con su ropa ni a imponerle mis atenciones. ;?Au2 quiere@ ;le pregunt+. 'e senta de lo m s avergon&ada, pese al da y las dos noches que ha%an pasado !untos .A decir verdad, aquello pareca ha%er sucedido haca una eternidad. ,al pareca que le hu%iera sucedido a otra persona. ;'olo un poco de tranquilidad ;di!o 2l; ?Le hi&o dao@. ;0o. ;'alvo que ha%a estado chapoteando en el agua durante varios minutos en un intento desesperado por sentirse limpia. ;Me reunira con usted ;di!o lord "annul#;. 7ero temo que una ausencia prolongada podra considerarse de mala educaci+n. ?7or qu2 no sale y se re.ne aqu conmigo@ A Judith le pareci+ asom%roso ;y alarmante; lo tentadora que le resulta%a la sugerencia. 0o tenan nada m s que decirse y sin em%argo... sin em%argo la ha%a salvado de una situaci+n potencialmente desagrada%le en el sendero del %osque. Aunque das atr s ha%a admitido que era un vividor, ella sa%a de alguna manera que poda con#iar en que 2l no le impondra sus atenciones. Aca%a%a de decirlo.

;?0o quiere que la vea en ropa interior@ ;le pregunt+ cuando ella no se acerc+ de inmediato a la orilla; La he visto con menos. ?'e marchara si ella se lo pidiera@ Era muy pro%a%le. ?Auera que se marchara@ 0ad+ muy despacio hacia 2l. 0o. 7ara ser completamente sincera consigo misma, de%a admitir que la respuesta era que no. Apoy+ las manos en la orilla, tom+ impulso y coloc+ la rodilla en la hier%a en cuanto le #ue posi%le. El agua descendi+ por su cuerpo. La enagua se adhera a ella como una segunda piel. 'e dio vuelta y se sent+ con los pies metidos en el agua. ;,al ve& ;le di!o sin mirarlo; sera tan ama%le de darme el vestido, lord "annul#. ;Lo .nico que conseguira sera mo!arlo tam%i2n; di!o 2l; y su situaci+n no me!orara en a%soluto. Lo me!or sera que no se lo pusiera hasta el momento de regresar a la casa y tras ha%erse quitado la enagua primero. ;?Est sugiriendo...@ ;comen&+ ella. ;0o, no sugiero nada. 0o he venido aqu para seducirla, seorita La( ;di!o, en#ati&ando las .ltimas pala%ras. ?7or qu2 ha%a ido all@ ?En %usca de un poco de tranquilidad, tal y como ha%a dicho@ ?La ha%ra encontrado por casualidad@ Judith se dio cuenta de que 2l se esta%a poniendo en pie y de que ha%a comen&ado a quitarse la chaqueta. 9n instante despu2s, sinti+ el peso y la maravillosa calide& de la prenda so%re los hom%ros. 5 luego 2l se sent+ a su lado y cru&+ las piernas, con un aspecto in#ormal y rela!ado. ;?La ha molestado durante estos tres das, desde la noche del t2 hasta hoy@ ;le pregunt+. ;0o ;respondi+ Judith; y supongo que no volver a hacerlo. $reo que hoy he de!ado %astante clara mi postura. ;?En serio@ ;pregunt+ 2l. Era muy consciente de que el hom%re esta%a contemplando su per#il, a pesar de que no se ha%a girado para mirarlo;. ?7or qu2 a m no me de!+ clara su postura@ ;?Ahora@ ;inquiri+ ella; Aca%a de decirme que... ;$uando me o#rec a llevarla a ca%allo ;e1plic+ 2l; $uando suger que comparti2ramos una ha%itaci+n en la posada del mercado. Judith #ue incapa& de dar con una respuesta adecuada, aunque sa%a que 2l espera%a una contestaci+n. 'ac+ los pies del agua, se rode+ las piernas con los %ra&os e inclin+ la ca%e&a hasta apoyarla encima de las rodillas.

;Eso #ue di#erente ;di!o a la postre en un susurro. 7ero ?por qu2 ha%a sido di#erente@ ?,al ve& porque ha%a presentido desde un principio que si se hu%iera negado, 2l no ha%ra insistido@ 7ero ?c+mo ha%a estado segura@ ?3a%ra estado en lo cierto@;. Auera vivir esa e1periencia. ;Aunque ella ha%a deseado un sueo. ;?Eso quiere decir que la hu%iera vivido con E##ingham de ha%er sido 2l quien apareciera en mi lugar@ ;le pregunt+. Judith se ech+ a tem%lar. ;0o, por supuesto que no. Lord "annul# se qued+ callado durante un rato y cuando por #in volvi+ a ha%lar, cam%i+ de tema. ;'u hermano es un ca%allero que viste a la moda ;di!o;, y que se mueve en los crculos de moda. Me atrevera a decir incluso que son crculos disolutos, a !u&gar por su amistad con 3orace E##ingham. Est dis#rutando la vida indolente de un invitado mientras usted est aqu como una especie de criada de alto rango. ?Me equivoco al pensar que hay una historia detr s de tan dispares situaciones@ ;0o lo s2 ;di!o ella antes de levantar la ca%e&a y clavar la mirada en el agua; ?Eso cree@ ;?'u hermano es la ove!a negra de la #amilia@ ;pregunt+ 2l; Aunque usted lo quiere a pesar de todo... ;7or supuesto que lo quiero ;replic+ ella; Bran es mi hermano y aunque no lo #uera, sera muy di#cil que me cayera mal. Lo enviaron al colegio y a la universidad para que reci%iera la educaci+n de un ca%allero. Es normal que desee me&clarse con otros ca%alleros en una situaci+n de igualdad. Es normal que se muestre un poco derrochador hasta que descu%ra lo que desea hacer con su vida y eli!a una pro#esi+n. 0o es un depravado. 'olo es... ;?/esconsiderado y egosta@ ;sugiri+ el hom%re cuando pareci+ que ella era incapa& de encontrar la pala%ra adecuada; ?'a%e su hermano que es el culpa%le de que usted est2 aqu@ ;<l no... ;comen&+ ella. ;Miente demasiado, ?sa%e@ ;di!o 2l. Judith gir+ la ca%e&a y lo #ulmin+ con la mirada. ;0o es asunto suyo, lord "annul# ;replic+; 0ada que tenga que ver con mi vida o con mi #amilia es de su incum%encia. ;0o, no lo es ;convino 2l; 7ero solo porque usted as lo quiso, seorita La(. ?3an su#rido sus hermanas un destino parecido al suyo@

;Ellas siguen en casa ;contest+ Judith con una oleada de nostalgia que le hi&o volver a apoyar la #rente so%re las rodillas. ;?7or qu2 usted@ ;le pregunt+; ?'e o#reci+ voluntaria@ 0o puedo creer que alguien est2 impaciente por venir a este lugar y padecer la cariosa dedicaci+n de su ta. Ella suspir+. ;$assandra es la mayor ;e1plic+; y la mano derecha de nuestra madre. 7amela es la tercera y la %elle&a de la #amilia. 0o ha%ra soportado marcharse y de!ar de ser el centro de admiraci+n de todo el mundo... y no estoy diciendo que se vanaglorie de su aspecto. 3ilary es demasiado !oven. 'olo tiene diecisiete aos. Le ha%ra roto el cora&+n tener que de!ar a nuestros padres... y nos lo ha%ra roto a todos los dem s tam%i2n. ;?Auiere decir que a nadie se le romper pregunt+. el cora&+n por su ausencia@ ;le

;9na de nosotras tena que venir ;di!o ella; 5 todos lloraron cuando me march2. ;?y a pesar de todo ;insisti+ lord "annul#; sigue de#endiendo a ese mequetre#e derrochador que tiene por hermano@ ;0o tengo ninguna necesidad de hacerlo ;replic+;, y tampoco de censurarlo. 0o delante de usted. 'in em%argo, no esta%a en#adada con 2l por inmiscuirse ni por ha%er comprendido la situaci+n tan %ien. 'enta una traicionera sensaci+n de %ienestar ante el hecho de que alguien se interesara lo %astante por su vida como para hacerle preguntas. Alguien que comprendiera, tal ve&, hasta d+nde llega%a el sacri#icio que ha%a hecho de #orma voluntaria... aunque no le ca%a duda de que ella ha%ra sido la elegida aun cuando no se hu%iera o#recido. ;?/+nde aprendi+ a actuar@ ;le pregunt+; ?Acaso su #amilia o#rece representaciones teatrales de a#icionados en la vicara, la rectora o donde quiera que vivan@ ;*ivo en una rectora ;le aclar+, volviendo a levantar la ca%e&a;. /ios santo, no6 a mi padre le dara una apople!a. 'e opone con vehemencia a la interpretaci+n y al teatro y asegura que son o%ra del dia%lo. Aun as, a m siempre me ha encantado actuar. 'ola salir a hurtadillas a las colinas, donde nadie poda verme ni orme, e interpretar los di#erentes papeles que ha%a memori&ado. ;7arece ha%er memori&ado una %uena cantidad ;di!o lord "annul#. ;Bueno, no es muy di#cil;le asegur+ ella; 'i interpretas el papel como si #ueras ese persona!e, las pala%ras se convierten en algo tuyo y te parecen las m s l+gicas en esas circunstancias, no s2 si me entiende. 0unca he memori&ado un papel de #orma deli%erada. Me limito a convertirme en di#erentes persona!es.

Judith guard+ silencio, %astante morti#icada por el entusiasmo con el que ha%a e1plicado su pasi+n por la interpretaci+n. 'iempre ha%a deseado ser actri& cuando creciera, hasta que comprendi+ que no era una pro#esi+n respeta%le para una dama. Lord "annul# permaneci+ a su lado en silencio, con una mano so%re la rodilla mientras que con la otra arranca%a trocitos de hier%a de #orma distrada. Judith lo record+ tal y como lo ha%a visto poco antes, con la ca%e&a inclinada hacia Julianne, escuchando con atenci+n su ch chara. ;?Le divierte !ugar con los sentimientos de Julianne@ ;le pregunt+. Las pala%ras salieron de su %oca antes de que tuviera plena conciencia de que i%a a decirlas en vo& alta. La mano del hom%re se detuvo. ;?Julianne tiene sentimientos con los que se pueda !ugar@ pregunt+ 2l a su ve&; 0o lo creo, seorita La(. *a a la ca&a de un marido con ttulo, y cuanto m s rico y m s alta sea su posici+n social, me!or. Me atrevera a decir que el hi!o de un duque con #ortuna propia es una presa de lo m s apeteci%le para ella. ;Entonces, ?no cree que %usque el amor o que al menos tenga esperan&as de encontrarlo@ ;inquiri+; ?Aue posea tiernos sentimientos@ /e%e de ser un cnico. ;En a%soluto ;contest+ 2l; Me limito a ser realista. La gente de mi posici+n no elige a sus c+nyuges por amor. ?Au2 le cedera a la estructura de la sociedad civili&ada si comen& ramos a hacer eso@ 0os casamos por dinero y posici+n. ;En ese caso s est !ugando con ella ;le di!o; Mi to es simple %aronet, de modo que su hi!a de%e de estar muy por %a!o del inter2s del hi!o de un duque. ;*uelve a estar equivocada ;replic+ lord "annul#;. Los ttulos no lo son todo. El lina!e de sir 4eorge E##ingham es impeca%le y es un terrateniente rico. Mi a%uela cree que la alian&a resultara de lo m s adecuada. ?y lo sera@ ;As pues, ?se va a casar con Julianne@ ;le pregunt+. 0o ha%a terminado de creerlo hasta ese momento, a pesar de lo que di!eran la ta E##ingham y Julianne. ;?7or qu2 no@ ;Lord "annul# se encogi+ de hom%ros; Es !oven, %onita y encantadora. /e %uena cuna y rica. Judith no entenda por qu2 su cora&+n y su mente aca%a%an de verse em%argados por seme!ante desasosiego. Ella ha%a tenido su oportunidad con 2l y la ha%a recha&ado. Aunque claro que sa%a el motivo. La simple idea de que 2l pudiera estar con Julianne le resulta%a insoporta%le. FEs !oven, %onita y encantadora.G 5 tam%i2n una ca%e&a hueca vanidosa y egosta. ?Acaso se

mereca ese hom%re otra cosa@ ,odo lo que le ha%a contado acerca de s mismo le indica%a que no. 5 sin em%argo... ;7or supuesto ;aadi+ 2l;, tanto la seorita E##ingham como su madre se llevar n una desilusi+n si esperan verla convertida en duquesa alg.n da. 'oy el segundo en la lnea de sucesi+n, pero mi hermano mayor se cas+ hace poco. 'i las cosas siguen el curso ha%itual, es pro%a%le que su esposa quede em%ara&ada pronto. En caso de que naciera un var+n, me vera relegado a la tercera posici+n. Judith sa%a de antemano la e1presi+n que ha%ra asomado al rostro de lord "annul# y, como era de esperar, cuando levant+ la vista para mirarlo descu%ri+ el ya #amiliar gesto %url+n. ;7uede que lady Aidan ;prosigui+ 2l; cumpla su de%er con devoci+n y d2 a lu& a doce hi!os en otros tantos aos. Eso me de!ara casi sin esperan&as. ?Au2 es lo opuesto a la esperan&a@ ?La desesperaci+n@ $ada hi!o de Aidan me sumir m s y m s en la desesperaci+n. Judith comprendi+ de s.%ito que su intenci+n no era tanto la de %urlarse de ella o de s mismo como la de hacerla rer. 5 lo ha%a conseguido. Au2 imagen m s a%surda ha%a creado. 'olt+ una carca!ada. ;Au2 terri%le y triste para usted ;le di!o. ;7ues si considera que mi situaci+n es desesperada ;coment+;, imagnese la de Alleyne, mi hermano menor. Aidan engendrando hi!os sin cesar y yo con veintiocho aos y en grave peligro de casarme en cualquier momento y de tener hi!os propios. Ella solt+ otra carca!ada, en esa ocasi+n mir ndolo a la cara. ;Eso est me!or ;di!o 2l con un e1trao %rillo en los o!os que %ien podra ser %uen humor;. 0ecesita sonrer y rer m s a menudo. ;E1tendi+ la mano para acariciarle la nari& con la punta del ndice durante un instante y al momento se retir+, movi2ndose inquieto mientras carraspea%a y clava%a la mirada en la orilla opuesta del lago. 7ara Judith pareci+ que aca%ara de marcarla a #uego. ;?0o se casar duque@ ;le pregunt+. el

;?Be(castle@ Lo dudo mucho. 0inguna mu!er es lo %astante %uena para Mul#. : tal ve& eso no sea del todo !usto. /esde que hered+ el ttulo y todo lo que eso conlleva%a a la edad de diecisiete aos, ha dedicado su vida a cumplir con los de%eres ducales y a ser el ca%e&a de #amilia. ;?y qu2 hace usted, lord "annul#@ ;le pregunt+; Mientras su hermano se dedica a sus de%eres, ?qu2 le queda a usted@ <l se encogi+ de hom%ros.

;$uando estoy en Lindsey 3all ;comen&+;, paso el tiempo con mis hermanos y hermanas. $a%algo y salgo de ca&a y de pesca con ellos o visito a nuestros vecinos. Mi me!or amigo, Pit Butler, el vi&conde de "avens%erg, vive cerca. 'eguimos muy unidos, a pesar de la horri%le pelea que tuvimos hace unos aos, que nos de!+ magullados y sangrando, y de ser un hom%re casado. ,am%i2n me llevo %ien con su esposa. $uando no estoy en Lindsey 3all me gusta moverme. Evito Londres siempre que puedo y me canso pronto de lugares como Brighton, donde no hay m s que #rivolidad y desidia. El ao pasado me em%arqu2 en una e1cursi+n a pie por las 3ighlands escocesas y este mismo ao he recorrido el /istrito de los Lagos. El e!ercicio, la e1periencia y la compaa estuvieron %ien. ;?Le gusta leer@ ;le pregunt+. ;La verdad es que si. ;La mir+ con una sonrisa l nguida; ?'orprendida@ 0o esta%a sorprendida, aunque tampoco de!a%a de estarlo se dio cuenta de que sa%a muy poco so%re 2l. 5 de%era, por supuesto, alegrarse de que las cosas siguieran as. ;'upongo ;di!o al tiempo que se apreta%a las rodillas que los hi!os de los duques no tienen que tra%a!ar para vivir. ;0o los hi!os del duque que #ue mi padre ;contest+ ; 'omos indecentemente ricos por derecho propio, de!ando a lado a Be(castle, que posee media Bnglaterra y parte de 4ales. 0o, no necesitamos tra%a!ar, aunque desde luego se tienen ciertas e1pectativas para los hi!os menores. Aidan es el segundo por tanto era de esperar que siguiera la carrera militar, cosa que hi&o sin rechistar. *endi+ su cargo hace poco... despu2s de casarse. Be(castle espera%a que lo ascendieran a general en uno de estos aos. $omo tercer hi!o, la idea era que yo me decantara la Bglesia. 0o cumpl con mi de%er. ;?7or qu2 no@ ;le pregunt+; ?Es que su #e no es lo %astante #uerte@ <l arque+ las ce!as. ;$ono&co muy pocos ca%alleros que se hayan decantado por la vida religiosa movidos por la #e ;respondi+ 2l. ;Es usted un cnico, lord "annul# ;concluy+ Judith. El hom%re es%o&+ una sonrisa. ;?Me imagina su%iendo al p.lpito los domingos por la maana, levant ndome la sotana por encima de los to%illos y dando un apasionado serm+n acerca de la moralidad, la decencia y los #uegos del in#ierno@ ;inquiri+. Muy a su pesar, Judith le devolvi+ la sonrisa. 3a%ra detestado verlo como un cl2rigo: serio, devoto, virtuoso, censurador y totalmente #alto de alegra. $omo su padre. ;Mi padre me vea llevando la mitra de un o%ispo ;le coment+;. ,al ve& incluso como ar&o%ispo de $anter%ury. Lo ha%ra decepcionado de ha%er vivido. En su lugar decepcion2 a mi hermano.

?0ota%a cierto de!e de amargura en su vo&@ ;En ese caso ;indag+ Judith;, ?se siente culpa%le por no ha%er hecho lo que se espera%a de usted@ <l se encogi+ de hom%ros. ;'e trata de mi vida ;respondi+;;. Aunque a veces uno se pregunta si hay alg.n motivo o sentido para vivir. ?Le pides eso a tu vida, Judith@ ?Le encuentras alg.n sentido o motivo a todo lo que le ha sucedido a tu #amilia en los .ltimos tiempos y por ende a ti@ Ella apart+ la mirada. ;0o me hago esas preguntas ;replic+; *ivo da a da. ;Mentirosa ;di!o 2l en vo& %a!a; ?Au2 te depara el #uturo aqu@ ?9n intermina%le vaco a lo largo de los aos@ ?5 aun as no te preguntas por qu2@ ?: qu2 sentido tiene continuar viviendo@ $reo que s lo haces, cada hora de cada da. 5o he visto a la aut2ntica Judith La(, ?recuerdas@ 5 no tengo nada claro que aquella vi%rante y apasionada mu!er de El "on y el ,onel #uera un engao y que esta mu!er serena y disciplinada de 3are(ood sea la aut2ntica. Judith se puso en pie su!etando la chaqueta a su alrededor con las dos manos. ;Llevo aqu demasiado tiempo ;di!o; Me echar n de menos y la ta Louisa se en#adar . ?'e marchar primero@ ?: se... se dar la vuelta mientras me visto@ ;0o mirar2 ;le prometi+ al tiempo que apoya%a las muecas so%re las rodillas y %a!a%a la ca%e&a. Judith de!+ caer la chaqueta tras 2l. ;Me temo que est h.meda por dentro ;le di!o. 'e quit+ la enagua, que segua h.meda, con toda la rapide& de que #ue capa& y se puso el vestido. 'e retorci+ el ca%ello hasta convertirlo en un moo que ocult+ %a!o la co#ia. 'e coloc+ el %onete y se at+ las cintas con #uer&a %a!o la %ar%illa. F9n intermina%le vaco a lo largo de los aos.G Le castaetea%an los dientes mientras se apresura%a a recomponer su apariencia. ;5a estoy vestida ;le di!o, y lord "annul# se puso en pie con agilidad antes de girarse hacia ella. ;,e pido perd+n ;se disculp+ ,e he molestado.

;0o, no lo ha hecho ;le asegur+ ella; 'oy una mu!er, "annul#. Las mu!eres estamos acostum%radas al a%urrimiento, a esperar un #uturo sin... ;?Esperan&a@ ;'in promesas de cam%io ni de emociones ;corrigi+; o todas las mu!eres llevan una vida a%urrida, tanto si se casan o si enve!ecen a merced de la caridad de parientes ricos, como es mi caso. Esta es la verdadera Judith, lord "annul#. La que tiene delante. ;Judith. ;'e acerc+ para apoderarse de su mano antes que ella pudiera siquiera pensar en retirarla. 'in em%argo, lord "annul# se detuvo de golpe, clav+ la vista en el suelo que los separa%a, emiti+ un suspiro y le solt+ la mano tras darle un #uerte apret+n. ;Le ruego que me disculpe ;repiti+; por entristecerla cuando hace un instante la hice rer. ,am%i2n yo de%o regresar seorita La(. 'eguro que mi a%uela est lista para volver a casa. 5o rodear2 la colina y saldr2 al !ardn delantero por el lateral. 9sted puede su%ir la colina y entrar por la parte posterior de casa. ?Le parece@ ;' ;respondi+ ella, que lo o%serv+ mientras se ale!a%a sin mirar atr s ni una sola ve&. 0o tard+ en desaparecer de su vista. Judith inspir+ hondo y solt+ el aire muy despacio. En realidad no ha%a querido empe&ar a conocerlo como persona. 0o ha%a querido descu%rir nada agrada%le en 2l. 'u #uturo ya era %astante horri%le sin tener que aadir el arrepentimiento. =Arrepentimiento> ?'e arrepenta de la respuesta que le ha%a dado tres das atr s@ 0o, no lo haca. 7or supuesto que no. <l le ha%a de!ado muy claro un rato antes el tipo de mu!er que sera su esposa ideal y ella no da%a la talla en ninguno de los aspectos. Adem s, cuando lord "annul# se casara sera con el .nico prop+sito de tener hi!os que llevaran su nom%re. "eservara todas sus energas, todo su encanto y toda su pasi+n para mu!eres como la ine1istente $laire $amp%ell. 0o, no se arrepenta de su decisi+n. 'in em%argo, su alma se arrastr+ !unto con sus pies durante todo el camino de vuelta a la casa. )) $omo era ha%itual, "anaul# ha%a sido invitado a 3are(ood a la tarde siguiente, momento para el cual ya se ha%ra planeado alg.n plan para su distracci+n y la de todos los dem s. 'in em%argo, toda una procesi+n de carrua!es se acerc+ a 4randmaison por la maana temprano. El mayordomo entr+ en el saloncito para avisar del suceso a lady Beamish, que esta%a sentada en el escritorio escri%iendo cartas, y tam%i2n a "annul#, que lea su

correspondencia, una carta previsi%lemente corta de su amigo Pit y otra m s larga de su hermana Morgan. /el carrua!e que enca%e&a%a la comitiva descendi+ un lacayo con la orden de invitar a lord "annul# a reunirse con los invitados de 3are(ood en una e1cursi+n cuyo destino era un pue%lo a unos doce -il+metros. 'in em%argo, cuando el sirviente llam+ a la puerta, "annul# ya esta%a en el vest%ulo y se encamina%a al e1terior para reci%ir la invitaci+n de manos de la propia seorita E##ingham, quien ha%a descendido del carrua!e acompaada de la honora%le seorita Lilian Marren y sir /udley "oy;3ill. Los pasa!eros de los otros tres carrua!es tam%i2n esta%an ape ndose, y todos parecan de muy %uen humor. Judith La( no se encontra%a entre ellos, compro%+ "annul# con un simple vista&o. 3orace E##ingham s. ;/e%e venir con nosotros, lord "annul# ;le di!o la seorita E##ingham al tiempo que da%a un paso en su direcci+n y le tenda las dos manos; *amos de compras a gastamos todo el dinero. 5 despu2s tomaremos el t2 en el $iervo Blanco. Es muy elegante. "annul# la tom+ de las manos y se inclin+ so%re ellas. La !oven tena un aspecto de lo m s atractivo con un vestido de paseo verde claro y el %onete de pa!a. 'us grandes o!os a&ules chispea%an ante la e1pectaci+n de un da de aventura. 3asta donde "annul# poda ver, la seora 3ardinge, que via!a%a en el .ltimo carrua!e, era la .nica cara%ina del grupo. ;Le concederemos die& minutos para que se prepare Bed(yn ;grit+ E##ingham con !ovialidad; 0i un segundo m s. ;Le he guardado un sitio en mi carrua!e ;aadi+ la seorita E##ingham, que no tena prisa alguna por retirar sus manos; aunque el seor Me%ster y lord Braith(aite han competido por 2l. "annul# imagin+ el da que se le avecina%a. 9n par de horas en el carrua!e por la maana y otras dos en el camino de vuelta, todas ellas en estrecha compaa de su #utura novia. 9nas cuantas horas de tiendas con ella, tras lo que tomara el t2 sentado a su lado en la posada. 5 sin duda el regreso a 3are(ood m s tarde, donde tam%i2n se sentara !unto a ella durante la cena y se vera o%ligado a pasarle las p ginas de la partitura mientras ella toca%a el piano o a sentarse !unto a ella como pare!a de cartas en el sal+n tras la comida. ,anto su a%uela como la madre de la muchacha estaran encantadas por el #eli& progreso del corte!o. ;Le ruego que me disculpe. ;Le solt+ las manos, enla&+ las suyas tras la espalda y es%o&+ una sonrisa de disculpa hacia ella y el grupo en general; 7ero he prometido pasar el da con mi a%uela a #in de planear las actividades de maana. ;Al da siguiente se cele%rara la #iesta al aire li%re en

4randmaison, un acontecimiento al que no ha%a dedicado el menor pensamiento hasta ese instante. La e1presi+n de la seorita E##ingham se descompuso y lo o%sequi+ con un lindo mohn. ;7ero cualquiera puede planear una #iesta al aire li%re;replic+;. Estoy segura que su a%uela lo li%erar de su promesa cuando sepa cu l es nuestro destino y que nos hemos desviado e1presamente para invitarlo. ;Me siento honrado de que lo hayan hecho ;asegur+ 2l; 7ero me resulta imposi%le romper una promesa. Aue tengan un %uen da. ;3a%lar2 con lady Beamish en persona ;insisti+ la seorita E##ingham con el rostro resplandeciente; Lo li%erar si se lo pido. ;4racias ;replic+ "annul# con #irme&a;, pero no. 0o puedo marcharme hoy. 7ermtame que la ayude a su%ir a su carrua!e, seorita E##ingham. El sem%lante de la muchacha mostr+ claramente su desilusi+n y "annul# sinti+ un agui!ona&o de remordimiento. 'in duda le ha%a estropeado el da. 0o o%stante, mientras acepta%a su mano y al&a%a la vista para o%servarlo con una e1presi+n que no #ue capa& de desci#rar de inmediato, grit+ en direcci+n a la terra&a: ;Lord Braith(aite ;llam+ con !ovialidad;, puede sentarse conmigo despu2s de todo. A decir verdad me pareca de %uena educaci+n reservar un lugar para lord "annul#, pero le resulta imposi%le venir. A "annul# le hi&o gracia o%servar, despu2s de de!arla en manos del otro hom%re y esperar como dicta%a la educaci+n a que la procesi+n reemprendiera el via!e, que ella no lo mir+ ni una sola ve&, sino que se dedic+ a sonrer con coquetera a Braith(aite, a colocarle la mano en la manga y a charlar animadamente con 2l. La tontuela intenta%a darle celos, pens+ mientras volva a la casa. 'u a%uela aca%a%a de aparecer en el vest%ulo. ;?"annul#@ ;pregunt+; ?'e van sin ti@ ;,ienen planeada una e1cursi+n para todo el da ;respondi+ al tiempo que se apresura%a a acercarse a la anciana para o#recerle el %ra&o. 'u a%uela se nega%a a utili&ar %ast+n, pero 2l sa%a que a menudo necesita%a apoyarse so%re algo para caminar; 0o me apeteca de!arte sola tanto tiempo. ;7ero qu2 tontera, muchacho ;replic+ ella; ?$+mo crees que me las apao cuando no est s aqu.... que por cierto es siempre@ La acompa+ en direcci+n a la escalera al suponer que quera retirarse a sus aposentos. Acort+ sus &ancadas para a!ustarse a sus pasos de la anciana.

;?3e sido una decepci+n para ti, a%uela@ ;le pregunt+; 7or no optar por la Bglesia como pro#esi+n. 7or no venir a menudo a pesar de que hace aos que me nom%raste tu heredero. 7or no demostrar inter2s alguno por mi #uturo heredero.... La anciana lo o%serv+ con o!os crticos mientras su%an las escaleras. "annul# se dio cuenta de que su%a los escalones uno a uno y de que siempre levanta%a primero el pie i&quierdo. ;?Au2 te ha provocado esta crisis de conciencia@ ;inquiri+ la mu!er. 0o esta%a seguro. La conversaci+n con Judith La(, tal ve&. Las cosas que ella le ha%a dicho acerca de la ociosidad de los ca%alleros6 su propia admisi+n de que no ha%a cumplido con su de%er, tal y como Mul# y Aidan ha%an hecho. 'e ha%a negado a convertirse en cl2rigo. 7ero tampoco ha%a hecho otra cosa. 0o era me!or que ese mequetre#e de Bran(ell La(, salvo que 2l dispona de dinero con el que dis#rutar de una vida ociosa. ,enia veintiocho aos, esta%a hastiado y vaga%a sin rum%o6 la sa%idura que ha%a acumulado a lo largo de su e1istencia lo lleva%a a la cnica conclusi+n de que la vida no tena sentido. ?Acaso ha%a intentado darle sentido a la vida@ "espondi+ a la pregunta de su a%uela con una propia. ;?3as deseado alguna ve& que viniera m s a menudo, que mostrara inter2s por la casa y la propiedad, que aprendiera el tra%a!o que conllevan y tal ve& que supervisara su administraci+n y redu!era tus responsa%ilidades@ ?Aue conociera a tus vecinos@ ?Aue me convirtiera en un miem%ro activo de esta comunidad@ A la anciana le #alta%a el aliento cuando llegaron a la parte superior de la escalera. "annul# se detuvo para permitirle que se recuperara. ?,endras la ama%ilidad de decirme a qu2 viene todo esto@ ;Me estoy planteando casarme, ?no@ ;', por supuesto. ;Lo precedi+ a su saloncito privado, donde "annul# se sent+ en una silla una ve& que la hu%o ayudado a tomar asiento; /e modo que esa idea ha despertado tu sentido latente de la responsa%ilidad, tal y como espera%a que hicieras. Es una cosita muy dulce, ?no te parece@ Bastante m s caprichosa y #rvola de lo que me ha%a imaginado, pero nada que el tiempo y la madure& no puedan corregir. ?'ientes algo por ella, "annul#@ 7ens+ en mentir descaradamente. 'in em%argo los sentimientos no eran indispensa%les para el matrimonio que ha%a prometido tener en cuenta. ;Eso llegar con el tiempo, a%uela ;le di!o; ,u descripci+n de la muchacha es %astante acertada. 5 sin em%argo ;replic+ ella con el ceo #runcido;, aca%as de recha&ar la oportunidad de pasar todo el da a su lado.

;'e me ocurri+ ;e1plic+; que podra reunirme con tu administrador, a%uela, para ver si tena tiempo de mostrarme los campos y e1plicarme unas cuantas cosillas. 'oy %astante ignorante en lo que se re#iere a estos temas. ;/e%e de acercarse el #inal de los tiempos ;coment+ la anciana;. 0unca cre que vivira para ver este da. ;?Eso quiere decir que no me consideras presuntuoso@ ;inquiri+ 2l. ;Mi querido muchacho. ;'e inclin+ hacia delante; 3e soado con verte no solo como un hom%re casado y padre de #amilia, sino tam%i2n como un hom%re adulto, maduro y #eli&. 3as sido un muchacho encantador desde que naciste, pero ya tienes veintiocho aos. "annul# se puso de pie. ;7ues ir2 a endere&ar mi camino ;le di!o con una sonrisa,; te de!ar2 descansar. 3a%a una nueva vitalidad en sus pasos cuando %a!+ la escalera. Le sorprenda no ha%er pensado antes en esa posi%ilidad, contento como esta%a con su vida ociosa en Lindsey 3all ;que era el hogar de Be(castle, no el suyo; y dondequiera que pudiese dis#rutar de unos das o semanas de entretenimiento. 5 sin em%argo durante aos ha%a sa%ido que llegara el da en que se convertira en un terrateniente. ,ena muchas cosas que hacer, mucho que aprender, de modo que cuando llegara el momento #uera capa& de darle a la tierra tanto como reci%iera de ella. 'in em%argo, de%a hacerlo con Julianne E##ingham a su lado, 'u mente desterr+ esa idea. 7ensara en ello en otro momento. A Judith le ha%ra encantado unirse a la e1cursi+n de compras, so%re todo despu2s de que Bran(ell se lo hu%iera pedido directamente. 'in em%argo, cuando la ta E##ingham se apresur+ a a#irmar con %astante #irme&a que necesita%a que su so%rina se quedara en casa, no puso o%!eciones. /e todas #ormas no tena dinero alguno que gastar, y no tena la menor gracia ir de tiendas si no se poda comprar ni la m s insigni#icante #ruslera para recordar el da. Adem s, 3orace no ha%a tardado en secundar la invitaci+n de Bran. 5 si i%a, tendra que ver c+mo Julianne y lord "annul# Bed(yn charla%an y rean !untos durante todo el da. 0o lo ama%a. 7ero se senta sola y deprimida, y en un momento de locura ;s, una locura; se ha%a permitido sa%orear otra vida muy distinta... con 2l. 0o poda evitar recordar. 'u cuerpo recorda%a, so%re todo durante los momentos en los que %a!a%a la guardia. Empe&a%a a despertarse por las noches con el cuerpo en#e%recido por algo que !am s volvera a tener. En t2rminos generales, le agrad+ pasar el da escri%iendo un mont+n de invitaciones para el gran %aile de la semana siguiente y llevando algunas en persona al pue%lo ;a pie todo el trayecto de ida y de vuelta porque no le ha%an

o#recido la calesa; y despu2s cortar #lores del !ardn de la cocina y hacer ramos para cada una de las estancias diurnas. 7as+ una hora en el saloncito organi&ando la %olsa de los hilos de su ta, que se ha%an enredado de manera imposi%le, separando las he%ras con paciencia antes de volver a enrollarlas en sedosas made!as. Esta tarea se ha%a visto interrumpida dos veces: una para su%ir la escalera en %usca del pauelo de su a%uela y otra para llevar el plato de %om%ones que tanto le gusta%an. 7ero al menos su a%uela era una compaa agrada%le. 'iempre que la ta E##ingham no estuviera con ellas charla%an animadamente so%re un sin#n de temas. A la a%uela le encanta%a contarle historias acerca de su a%uelo, a quien Judith no lleg+ a conocer pese a tener siete aos cuando muri+. Am%as se echaron a rer cuando Judith le cont+ a la anciana algunas an2cdotas de su casa con el simple prop+sito de entretenerla, como aquella ve& en la que todos los aldeanos ha%an perseguido como locos a un lech+n que se ha%a escapado por todo el cementerio y el !ardn de la rectora, hasta que su padre sali+ del estudio y logr+ que el aterrado animal se detuviera en seco al mirarlo con su e1presi+n eclesi stica m s severa. 8ue entonces cuando el mayordomo las interrumpi+. ;Les pido perd+n, seoras ;di!o sin de!ar de mirarlas a am%as como si no supiera muy %ien a qui2n dirigirse;, pero hay... esto... una persona en la entrada que insiste en ha%lar con el seor La(. 'e niega a creer que el !oven no se encuentra aqu. ;?Auiere ha%lar con Bran(ell@ ;pregunt+ Judith;. ?/e qui2n se trata@ ;'er me!or que lo hagas pasar, 4i%%s ;di!o su a%uela; Aunque no entiendo por qu2 no te cree. ;0o. ;Judith se puso de pie; Br2 a ver qu2 quiere. El hom%re que ha%a en la entrada tena un som%rero entre las manos al que no de!a%a de dar vueltas y pareca muy inc+modo. ,anto su edad como su ropa hicieron que Judith a%andonara de inmediato la idea de que se trata%a de un amigo de Bran que se encontra%a por la &ona y que ha%a decidido visitarlo por sorpresa. ;?7uedo ayudarlo en algo@ ;le pregunt+; El seor La( es mi hermano. ;?/e veras, seorita@ ;El hom%re le hi&o una reverencia; 7ero tengo que ver al ca%allero en persona. ,engo que entregarle algo en mano. 'u hermana no me servir . /gale que venga, si no le importa. ;0o se encuentra aqu ;le di!o Judith;. 0o volver hasta la noche. Aunque el seor 4i%%s ya se lo ha%a dicho, seg.n tengo entendido.

;7ero es que siempre dicen eso ;replic+ el hom%re; y casi nunca es cierto. 0o consentir2 que me eluda, seorita. Lo ver2 tarde o temprano. /gaselo. Esperar2 a que vuelva. ?7or qu2 motivo@, se pregunt+ Judith. ?5 a qu2 vena esa insistencia que raya%a en la grosera@ ?$+mo ha%a descu%ierto que Bran esta%a all@ /e todos modos, ella no era ninguna idiota. 'inti+ un agui!ona&o de aprensi+n. ;En ese caso de%er esperar en la cocina ;le in#orm+; si el seor 4i%%s se lo permite, claro est . ;'game ;di!o el mayordomo, que mir+ al visitante con una e1presi+n altanera, como si se tratara de un gusano especialmente repugnante. Judith los o%serv+ ale!arse, ceuda, antes de regresar al sal+n. 'in em%argo, ni siquiera ha%a tenido la oportunidad de sentarse cuando escuch+ el sonido de los ca%allos y los carrua!es y #ue a la ventana para echar un vista&o. ', ha%an regresado, mucho m s temprano de lo que espera%a. ;?5a est n de vuelta@ ;La sorpresa de su a%uela era #iel re#le!o de la suya. ;' ;respondi+ Judith;. 0o han tardado mucho. $laro que a la vuelta no ha%ran tenido que dar el rodeo hasta 4randmaison. 3a%ran llevado a lord "annul# con ellos. En contra de su voluntad, se vio inclin ndose hacia la ventana para atis%arlo mientras se apea%an del carrua!e. 7ero #ue lord Braithh(aite quien ayud+ a Julianne a descender, y tras ellos lo hicieron la seorita Marren y sir /udley "oy;3ill. La ta E##ingham ha%a salido para reci%irlos. ;?Au2 quera ese hom%re de Bran(ell@ ;le pregunt+ su a%uela. ;0o tengo la menor idea ;respondi+ Judith;. Auera verlo en persona. ;'upongo que es un amigo ;coment+ su a%uela. Judith no lo contradi!o. 9n instante despu2s la puerta del saloncito se a%ri+ de par en par y Julianne entr+ hecha una #uria, con una e1presi+n malhumorada, los la%ios #runcidos y su madre pis ndole los talones. La ta E##ingham cerr+ la puerta tras ella. Era de suponer que los invitados se ha%an dirigido a sus ha%itaciones para re#rescarse tras ha%er pasado el da #uera. ;0o pudo venir ;di!o Julianne con vo& tensa y chillona; Le ha%a prometido a lady Beamish que se quedara con ella. 7ero no me de!+ que la convenciera para que lo li%erara de su promesa. 0o quera venir. 0o le gusto. 0o va a pedir mi mano. Ay, mam , ?qu2 voy a hacer@ =,engo que casarme con 2l> Me morir2 si tengo que con#ormarme con alguien in#erior. ;3as vuelto a casa muy temprano, Julianne ;coment+ la a%uela; ?Au2 pasa@

;Las tiendas no merecan la pena ;contest+ con petulancia la aludida; ,odo pareca &arrapastroso en comparaci+n con los productos que ha%a incluso en las tiendas m s modestas de Londres. 'in em%argo, todos queran detenerse en todas partes y no de!a%an de e1clamar maravillados ante cualquier cosa. Esta%a mortalmente a%urrida a la hora de llegar. 5 quienquiera que haya tildado al $iervo Blanco de elegante es que no ha visto nada elegante en su vida. ,uvimos que esperar die& minutos para tomar t2 ti%io y unas pastas rancias. 5 si 3annah y ,heresa me dicen que el suyo esta%a caliente, mam , es que mienten. 3a sido una estupide& ir a ese lugar. Estoy segura de que has tenido un da #ant stico comparado con el mo, Judith. Judith comprendi+ que ha%a sido la negativa de lord "annul# a unirse a la comitiva lo que ha%a condenado la e1cursi+n al #racaso. ?7or qu2 se ha%ra negado@ ;7or supuesto que le gustas, queridita ;le di!o la ta E##inggiam para calmarla; Lady Beamish ha sido %astante e1plcita a la hora de promover una uni+n entre los dos, y lord "annul# se ha mostrado de lo m s atento. 'i no pudo ir contigo hoy, ten por seguro que tena una %uena ra&+n. 0o de%es demostrar que est s molesta con 2l. Maana se cele%rar la #iesta al aire li%re en 4randmaison y ya sa%es que tam%i2n nos han invitado a cenar. ,odo saldr %ien maana, ya lo ver s. /e%es tener tu aspecto encantador de siempre, queridita. 0inguna dama atrapa a ca%allero alguno con un en#ado. ;$ompr2 dos %onetes, aunque uno no me gusta%a ni una pi&ca ;di!o Julianne un tanto m s calmada; 5 el otro es de un estilo que no me #avorece, me temo. ,am%i2n compr2 unas cintas. 0o poda decidir qu2 color me gusta%a m s, as que compr2 de los dos. Aunque no ha%a ninguno que me gustara de verdad. ;/e!+ escapar un largo suspiro; =Au2 da m s soso> Llegados a ese punto, su a%uela decidi+ retirarse a sus aposentos y Judith la ayud+ a ponerse en pie y la acompa+ hasta all. ;Estos pendientes me hacen dao ;se lament+ su a%uela, al tiempo que se quita%a uno cuando se acerca%an a su ha%itaci+n y haca una mueca; 'iempre olvido cu les lo hacen. Aunque mi !oyero est tan desorgani&ado que me limito a meter la mano y sacar lo que est2 m s arri%a. ,engo que guardar estos en el #ondo. ;5o lo har2, a%uela ;se o#reci+ Judith. 'in em%argo, cuando vio el interior de la enorme ca!a de madera tallada en la que su a%uela apila%a su considera%le colecci+n de !oyas, supo que de%an tomarse medidas dr sticas. ;?,e gustara que lo organi&ara todo@ ;le pregunt+; A%uela, el !oyero est dividido en compartimentos. 'i usas uno para los anillos, otro para los pendientes y los dem s para los %roches, los collares y las pulseras, todo sera mucho m s # cil de encontrar.

'u a%uela suspir+. ;,u a%uelo siempre esta%a compr ndome !oyas porque sa%a lo mucho que me gusta%an. 5 como puedes ver, guardo las pie&as m s valiosas separadas. ;'eal+ la %olsa de terciopelo %orgoa que esta%a casi escondida %a!o el desordenado mont+n de !oyas;. ?Me lo organi&ar s todo@ Au2 ama%le de tu parte, Judith, cario. 0unca se me ha dado %ien mantener las cosas en orden. ;Me llevar2 el !oyero a mi ha%itaci+n ;sugiri+ Judith; para no molestarte mientras descansas. ; 'i, necesito descansar; admiti+ la a%uela;. $reo que el #ro me a#ect+ el est+mago cuando me sent2 ayer en la terra&a con 'arah. 7ensa%a que el t2 me sentara %ien, pero no ha sido as. ,iillie me dar un t+nico de algo, supongo. Judith se llev+ el pesado !oyero a su ha%itaci+n y lo volc+ todo so%re la cama. 'u a%uelo de%a de ha%er estado muy enamorado de su a%uela, pens+ con una sonrisa, para regalarle tantas y tan ostentosas !oyas, muchas de cuales apenas si se podan distinguir de sus resplandecientes compaeras. Esta%a organi&ando los collares, el .ltimo mont+n que le queda%a, cuando llamaron a la puerta y Bran(ell se apresur+ a entrar pese a que ella todava no ha%a aca%ado de preguntar qui2n era. Esta%a tan %lanco como una s %ana. ;Jude ;le di!o;, necesito que me ayudes. ;?Au2 pasa@ ;/e repente record+ al pertina& visitante. /e%a de ser el causante de la tur%aci+n de su hermano; ?Au2 quera ese hom%re@ ;Bueno. ;Bntent+ es%o&ar una sonrisa; 0o era m s que un mensa!ero. Au2 desvergDen&a, maldita sea. 9no tiene deudas con su sastre y su &apatero y se ve perseguido por medio pas, como si su pala%ra de ca%allero no #uera su#iciente para asegurar el pago. ;?Era un sastre que e1iga el pago de una deuda@ ;le pregunt+ con un pesado collar de &a#iros en la mano. ;0o era el sastre en persona ;respondi+ 2l; $ontratan a tipos para estos asuntos, Jude. Me ha dicho que tengo dos semanas de pla&o para pagar. ;?$u nto dinero@ ;inquiri+ con los la%ios repentinamente resecos. ;Auinientas guineas ;respondi+ con una sonrisa apagada; 3ay tipos que les de%en die& veces m s, pero nadie los persigue. ;Auinientas... ;7or un instante, Judith crey+ que i%a a desmayarse. El collar cay+ so%re su rega&o con un golpe.

;La verdad es que a pap no le va a quedar m s remedio que pagar la deuda ;di!o Bran(ell mientras se acerca%a a la ventana;. '2 que es mucho y s2 que no puede repetirse. /e%o corregir mis h %itos y todo eso. 7ero ya est hecho, ?sa%es@ As que pap va a tener que sacarme de este em%rollo. 7ero le dar un ataque si se lo pido en persona o si se lo digo por carta. Le escri%ir s por m, ?verdad, Jude@ E1plcaselo. /ile... ;Bran ;lo interrumpi+ con una vo& que pareca venir de muy le!os;, no estoy segura de que pap pueda darte tanto dinero. Bncluso si lo tiene, no le quedar nada m s. Lo arruinar s al igual que a mam , a $ass, a 7amela y a 3ilary. El sem%lante del !oven palideci+ a.n m s, si algo as era posi%le. Bncluso los la%ios adquirieron un tono %lanquecino. ;?,an mal est la cosa@ ;le pregunt+; ?Es cierto, Jude@ ;?7or qu2 crees que estoy aqu, Bran@ ;inquiri+ ella; ?7orque venirme a vivir con la ta E##ingham es el sueo de mi vida@ ;*aya por /ios... ;La mir+ con una mueca de compasi+n;. Lo siento muchsimo, Jude. 0o quera creerlo, pero es cierto, ?verdad@ ?5o he sido el culpa%le de esto@ Bueno, pues se aca%+. Me las apaar2, ya lo ver s. 7agar2 mis deudas y recuperar2 la #ortuna #amiliar. Me encargar2 de que vuelvas a casa y de que todas vosotras teng is dinero para conseguir un marido. 5o... ;?$+mo, Bran@ ;En lugar de sentirse conmovida por su e#usivo remordimiento, Judith esta%a en#adada; ?Apostando #uerte en las carreras y en los clu%es de ca%alleros@ 0os alegrara muchsimo m s que eligieras una pro#esi+n respeta%le y que te asentaras en una vida decente. ;'e me ocurrir algo ;di!o 2l; 5a lo ver s, Jude. 'e me ocurrir algo. Me las apaar2 sin tener que recurrir a pap . ='anto cielo> ;'us o!os se ha%an posado de #orma distrada en el !oyero; ?/e qui2n son todas esas !oyas@ ?/e la a%uela@ ;Esta%an todas revueltas ;e1plic+;, e1cepto las m s valiosas, que est n en esta %olsa. Me o#rec a organi& rselas. ;Ah tiene que ha%er toda una #ortuna ;di!o su hermano. ;/e eso nada, Bran ;di!o ella con vo& torva; 0o recurrir s a la a%uela para pagar tus deudas. Estas !oyas son suyas, son suyas, son sus recuerdos de la vida con el a%uelo. ,al ve& valgan una #ortuna, pero son suyas... ni tuyas ni mas, nunca le hemos prestado demasiada atenci+n, en parte porque pap siempre nos ha transmitido la impresi+n de que no era respeta%le, aunque no tengo la menor idea de sus motivos. 7uede que sea un poco ago%iante en seg.n qu2 circunstancias, siempre olvid ndose las cosas en otra ha%itaci+n y que! ndose de su salud, aunque de un tiempo a esta parte lo hace menos. 7ero le he cogido mucho cario. Es divertida y le encanta rerse. 5 !urara que no tiene ni una pi&ca de maldad en el cuerpo... que es m s de lo que puedo decir de su hi!a... o de su hi!o. ;'e ru%ori&+ por ha%er dicho algo tan desleal de su propio padre.

Bran(ell suspir+. ;0o, por supuesto que no le pedir2 ayuda a la anciana ;le di!o; 'o%re todo porque sera humillante admitir ante ella que me encuentro en apuros. Aunque, por el amor de /ios, ni siquiera se dara cuenta de que le #alta una, dos o die& pie&as de esas, ?no crees@ Judith lo detuvo con una mirada adusta. ;'olo esta%a %romeando, Jude ;e1plic+; ?0o me conoces, es lo %astante para sa%er que !am s se me ocurrira ro%arle a mi propia a%uela@ 'olo era una %roma. ;5a lo s2, Bran. ;'e puso en pie y sucum%i+ al impulso de darle un a%ra&o; ,endr s que encontrar la manera de salir t. solito del atolladero. ,al ve& si visitas a los comerciantes involucrados puedas llegar a alg.n arreglo con ellos para pagarles una mensualidad o... <l solt+ una carca!ada, un sonido carente de humor. ;0o de%era ha%erte molestado con mis pro%lemas ;le respondi+;. :lvdalo, Jude. /espu2s de todo son mis pro%lemas, no los tuyos. 5a me las apaar2. 5 en cuanto a ti, no veo por qu2 no puedes atraer a un marido decente aunque vivas en este lugar sin ninguna dote. $laro que no lo har s con ese aspecto. Jam s entend por qu2 pap le insista a mam para que siempre llevaras co#ia cuando las dem s ni siquiera se las ponan. 0unca he comprendido qu2 tiene de horri%le tu ca%ello. 'iempre he credo que las mu!eres pelirro!as son muy atractivas. ;4racias, Bran. ;Le sonri+; /e%o terminar esto y devolver el !oyero a la ha%itaci+n de la a%uela. ,engo que admitir que me pone un poco nerviosa tener todas estas !oyas aqu. :!al pudiera ayudarte, pero no est en mi mano. 'u hermano es%o&+ una sonrisa y pareci+ reco%rar su e1presi+n ha%itual. ;0o te preocupes ;le di!o;. Los hom%res pasan por este tipo de cosas todo el tiempo. 7ero siempre se las apaan. 5o tam%i2n lo har2. La #rase se ha%a convertido en una especie de lema para 2l, se percat+ Judith. 5a se las apaara. 7ero ella no vea c+mo. 'u padre se vera a#ectado tarde o temprano, pens+, al igual que su madre y sus hermanas. 5 ella se vera atrapada por los siglos de los siglos con la ta E##ingham. 3asta ese momento no se ha%a dado cuenta de que una parte de ella segua al%ergando la esperan&a de que regresara a casa, de que todo volvera a la normalidad. )E El clima cooper+ en gran medida con la #iesta al aire li%re en 4randmaison. A pesar de que la maana ha%a amanecido con el cielo cu%ierto de nu%es que

parecan presagiar lluvia, la tarde #ue despe!ada y soleada, con el calor !usto para no resultar ago%iante. El sal+n esta%a disponi%le para cualquiera que se sintiera m s inclinado a sentarse en el interior, pero las puertas #rancesas ha%an vuelto a a%rirse y la mayora de los invitados se encontra%an #uera, paseando por los senderos de los !ardines principales, sentados en el cenador o caminando por el c2sped y por el sendero del arroyo. En la terra&a se ha%an dispuesto unas largas mesas cu%iertas con manteles de un %lanco inmaculado, cargadas con apetitosos alimentos de todas las clases posi%les, adem s de teteras y enormes !arras de limonada y ponche. Judith esta%a decidida a pasarlo %ien. Lleva%a el que siempre ha%a considerado su vestido m s %onito, el de muselina verde claro6 aunque al igual que la mayor parte de sus vestidos no ha%a escapado a las alteraciones. Lleva%a tam%i2n una de sus propias co#ias %a!o el %onete que le ha%a dado la ta Louisa. 0o se senta %onita, pero !am s se ha%a hecho ilusiones con respecto a su apariencia. /e todos modos, esa tarde no se considera%a muy distinta del resto de los invitados de la vecindad. En su mayor parte no parecan ni de cerca tan elegantes ni a la moda como el grupo de 3are(ood. 5 Judith tena la venta!a de ha%er conocido a muchos de ellos el da anterior, cuando ha%a entregado las invitaciones para el %aile. 7as+ la primera media hora acompaada de la esposa y la hi!a del vicario, con las que crey+ posi%le poder enta%lar una amistad con el tiempo. Ellas a su ve& le presentaron a otras cuantas personas que se dirigieron a ella de #orma educada y no la miraron con desd2n ni ;a.n peor; se giraron al instante como si no estuviera all. ,ras casi una hora, se uni+ a su a%uela en el sal+n y le llev+ un plato de comida de la terra&a. Estuvieron sentadas all tranquilamente hasta que lady Beamish las descu%ri+ y las arrastr+ hasta el cenador despu2s de persuadir a su a%uela de que el aire resulta%a c lido y de que la %risa era casi ine1istente. Esta%a dis#rutando de la #iesta, se di!o Judith tras de!ar charlando a las dos vie!as amigas. A su alrededor distingua los sonidos de las risas y la diversi+n. 7areca que la gente !oven se moviera en grupos, a veces en pare!as, con un aspecto viva& y e1u%erante mientras dis#ruta%an de la compaa de los dem s. Bncluso los invitados de m s edad parecan tener a alguien con quien ha%lar o sentirse lo m s c+modos... igual que ella, por supuesto. Ella tena a su a%uela. Julianne esta%a rodeada por sus amigas m s ntimas y por unos cuantos ca%alleros de los invitados a 3are(ood. Lord "annnul# esta%a a su lado, tal y como lo ha%a estado la mayor parte de la tarde, y su prima lo mira%a con una e1presi+n resplandeciente, aunque de%a de ha%er dicho algo que provoc+ las carca!adas de todo el grupo. B%a a casarse con Julianne. Judith dese+ de pronto estar a solas despu2s de descu%rir que era posi%le sentirse m s sola que nunca en medio de una multitud, algo que nunca le ha%a pasado en su hogar. 0adie le presta%a atenci+n en esos momentos. 7or lo general, en casi todas las grandes mansiones se poda encontrar un poco de

tranquilidad si uno se traslada%a a la parte trasera. ,om+ un sendero que rodea%a el costado de la casa y descu%ri+ los esperados !ardines de la cocina en la parte posterior. 7or #ortuna, esta%an desiertos y al instante comen&+ a respirar con m s calma. ,endra que superarlo de una ve&, se di!o con determinaci+n6 tendra que superar esa sensaci+n de estar #uera de lugar, esa p2rdida de con#ian&a en s misma y esa autocompasi+n. Los esta%los se encontra%an al otro e1tremo de la casa y ha%a un corral detr s. 7as+ !unto a la &ona cercada y contempl+ los ca%allos que pasta%an all, aliviada de que no hu%iera ning.n mo&o por el lugar que pudiera verla y preguntarse qu2 haca tan le!os de la #iesta. M s all de los esta%los el terreno descenda en una empinada cuesta cu%ierta de hier%a hasta una &ona %oscosa. Judith %a!+ casi a la carrera y se vio rodeada por ar%ustos de rododendro, envuelta de repente por su intensa #ragancia. 7or delante de ella, una ve& que hu%o %a!ado la pendiente, descu%ri+ un %onito mirador y, m s all , un estanque de nen.#ares. El mirador tena #orma he1agonal y esta%a completamente cerrado %a!o su puntiagudo techo de te!as de madera, aunque conta%a con ventanas en todos los costados. 7ro%+ el picaporte y la puerta se a%ri+ hacia dentro sin di#icultad gracias a unas %isagras %ien engrasadas. En el interior el suelo esta%a cu%ierto de %aldosas y ha%a un %anco tapi&ado en piel por todo el permetro de la estancia. Era o%vio que se utili&a%a de ve& en cuando. Esta%a limpio. 3a%a unos cuantos li%ros amontonados a un lado del %anco. Aunque esta%a claro que no se trata%a del re#ugio privado de alguien. 0o esta%a cerrado con llave. Entr+ y de!+ la puerta a%ierta para poder respirar la #ragancia de los rododendros y escuchar el canto de los p !aros6 adem s, quera tener una %uena vista del hermoso y %ien conservado estanque de nen.#ares, con sus aguas de color verde oscuro %a!o el dosel de ramas y el sorprendente contraste de la %lancura de los nen.#ares. Era un pequeo paraso en la tierra, decidi+ al tiempo que se senta%a en el %anco, entrela&a%a las manos so%re el rega&o y se permita rela!arse un poco por primera ve& en toda la tarde. /e!+ a un lado la nostalgia de su hogar, la soledad y la triste&a. 0o era propio de ella al%ergar sentimientos negativos durante mucho tiempo y dichos sentimientos lleva%an ago%i ndola demasiados das. All poda encontrar %elle&a y tranquilidad para nutrir su espritu y aceptara seme!ante regalo a%ri2ndose a lo que le o#recan y d ndoles la oportunidad de que le llegaran al alma. "espir+ hondo y se rela!+ a.n m s. $err+ los o!os durante un par de minutos, aunque no esta%a dormida. 'e senta #eli& y consciente de la dicha que reci%a. 7erdi+ el sentido del tiempo. ;Bonita vista, desde luego ;di!o con suavidad una vo& procedente del vano de la puerta, lo que la tra!o de vuelta a la desagrada%le realidad como si hu%iera estado durmiendo de verdad.

3orace esta%a all, con un hom%ro apoyado contra el marco de la puerta y las piernas cru&adas a la altura de los to%illos. ;*aya;di!o ella;, me ha asustado. 8ui a dar un paseo, descu%r el mirador y me sent2 a descansar unos momentos. /e%era regresar ahora mismo. ;'e puso en pie y se dio cuenta de que el lugar no era espacioso en a%soluto. ;?7or qu2@ ;pregunt+ 2l sin moverse un pice; ?7orque mi madrastra podra tener algunos recados que encargarte@ ?7orque tu a%uela podra necesitar que le llevaras m s pasteles@ La #iesta durar alg.n tiempo m s y los invitados de 3are(ood nos quedaremos despu2s de que todos los dem s se hayan marchado, como %ien sa%es. 0os han invitado a cenar. "el !ate. 0o te echar n de menos durante un %uen rato. Eso era precisamente lo que ella tema. ;"esulta todo de lo m s pintoresco, ?no le parece@ di!o Judith con !ovialidad. 5 de lo m s le!ano y apartado, pens+. ;Mucho, s ;convino 2l sin apartar los o!os de ella; 5 lo sera a.n m s si te quitaras el %onete y la co#ia. Ella sonri+. ;?Es eso un cumplido, seor E##ingham@ ;inquiri+; 'e lo agrade&co. ?'e quedar aqu un rato m s@ ?: regresar a la casa conmigo@ ;Judith. ;Es%o&+ una sonrisa que revel+ sus per#ectos dientes %lancos; 0o hay ninguna necesidad de mostrarte tmida... ni de llamarme Fseor E##inghamG. ,e vi a%andonar la #iesta porque te sentas sola y recha&ada. Aqu no te aprecian, ?verdad@ 'e de%e a que mi madrastra te trata como si #ueras una pariente po%re y alienta esa impresi+n en la mayora de los invitados, que te ven solo como la dama de compaa de tu a%uela. 5 a que te han o%ligado a dis#ra&arte de esa guisa. 'oy el .nico hom%re aqu, adem s de tu hermano, que ha tenido el privilegio de atis%ar lo que hay de%a!o. Judith se reprendi+ en silencio por vestir de la #orma que lo hi&o el da que 3orace lleg+ con Bran. 0o ha%ra mostrado inter2s en ella de ha%erla visto con el aspecto que tena en esos momentos. 0o se le ocurri+ ninguna respuesta sensata a esas pala%ras. ;0o o%stante, no todos te desprecian;di!o 2l. ;Bueno. ;Judith se ech+ a rer;Muchas gracias. 7ero de verdad de%o irme ahora. ;/io un paso hacia delante. 'i da%a uno m s, se dara de %ruces con 2l. 'in em%argo, tal y como ha%a hecho en el sendero del %osque, el hom%re se mantuvo en su lugar y no se apart+ para de!ar que pasara; /isc.lpeme, por #avor, seor E##ingham.

;'upongo ;aadi+; que has tenido una educaci+n estricta y limitada en la rectora, ?no es as, Judith@ 7or si no lo sa%as, un interludio rom ntico podra resultar de lo m s entretenido, so%re todo cuando la #iesta es tan a%urrida. ;0o tengo el menor inter2s en un interludio rom ntico ;replic+ ella con #irme&a. ;Eso es porque nunca has tenido la oportunidad ;di!o 2l; $orregiremos esa #alta en tu educaci+n, Judith. ?7odramos acaso pedir una am%ientaci+n m s... pintoresca para la primera lecci+n@ ;5a %asta ;di!o ella con tono cortante. Esta%a asustada de verdad, ya que ese hom%re pareca no ser capa& de aceptar un no por respuesta, ni siquiera cuando se lo da%an con #irme&a; Me marcho de aqu. 5 le aconse!ara que no trate de detenerme. El to 4eorge y la ta Louisa no se sentiran muy complacidos con usted si lo hiciera. <l ri+ entre dientes con lo que pareca genuina diversi+n. ;Bnocentona... ;di!o; ?/e verdad crees que me echaran la culpa a m@ ?5 de verdad crees que llegaras a decrselo@ ;/io un paso hacia delante y ella medio paso hacia atr s. ;Esto no me gusta, seor E##ingham ;di!o; 'era poco ca%alleroso por su parte acercarse un centmetro m s a m o seguir ha%lando de un asunto que me resulta en e1tremo desagrada%le. /2!eme salir ahora mismo. En lugar de permitrselo, levant+ una mano, desat+ los la&os de su %onete y lo arro!+ !unto con la co#ia so%re el %anco que ha%a a sus espaldas antes de agarrarla. La mitad de su ca%ello cay+ so%re un hom%ro y Judith escuch+ el !adeo de E##ingham. 8ue lo .ltimo que escuch+ o vio de #orma consciente durante lo que pareci+ una eternidad, aunque en realidad no #uera m s que un minuto o tal ve& dos. $omen&+ a golpearlo como una posesa con am%os puos, le dio patadas y le clav+ los dientes en cualquier lugar que quedara cerca de su %oca... 7ero no grit+, se percat+ m s tarde. Jam s ha%a sido de las que grita%an. /e todos modos, resulta%a e1trao que pese a lo irre#le1ivas que parecan sus acciones, una parte de ella se hu%iera ale!ado de la situaci+n para contemplar casi con indi#erencia c+mo lucha%a sumida en el p nico con el #in de li%erarse y c+mo 3orace la domina%a sin mucho es#uer&o, se rea por lo %a!o la mayor parte del tiempo y maldeca cuando en un par de ocasiones ella consigui+ asestarle un golpe. /e repente, su cuerpo se vio apretado contra el de 3orace, con el vestido su%ido hasta la mitad de las piernas y uno de los muslos del hom%re entre los suyos, mientras 2l le aprisiona%a las manos contra el pecho y acerca%a esa asquerosa %oca h.meda a la suya. 8ue entonces cuando reco%r+ el sentido com.n. Ese hom%re pretenda violarla y ella no sera capa& de detenerlo. Aunque no se rendira con docilidad. 'igui+ #orce!eando y el p nico se adue+ de nuevo de ella al darse cuenta de que sus es#uer&os no servan para li%erarse, sino para complacerlo y e1citarlo a.n m s.

5 de pronto, sin ning.n tipo de aviso, se vio li%re y contempl+ con aterrada incredulidad al enorme monstruo que aca%a%a de apartar a 3orace de su lado y que todava grua de modo amena&ador cuando se dio la vuelta y lo arro!+ #uera del mirador. El monstruo result+ ser lord "annul# Bed(yn, que sali+ tras 3orace, lo levant+ del suelo con una mano y lo estamp+ contra el tronco de un r%ol. Judith %usc+ a tientas el al#2i&ar m s cercano y se agarr+ a 2l. ;,al ve& no haya notado ;esta%a diciendo lord "annul#, todava con ese ronco gruido; que la dama no esta%a interesada. ;Esto es un poco e1agerado, ?no le parece, Bed(yn@ pregunt+ 3orace, que trata%a en vano de &a#arse de la mano que a#erra%a las solapas de su chaqueta; 'e mostra%a m s tmida que renuente. Am%os sa%emos que... =Ay> Lord "annul# ha%a echado la mano li%re hacia atr s y ha%a incrustado el puo en el est+mago de 3orace. ;Lo que am%os sa%emos ;di!o en un tono de vo& que sugera que esta%a apretando los dientes; es que llamarlo gusano, E##ingham, sera di#amar al reino de los insectos. ;'i a usted le gusta la muchacha... =Ay> ;3orace se do%l+ hacia delante cuando reci%i+ otro pueta&o en el est+mago, pero lord "annul# lo mantuvo en su lugar con la mano i&quierda. ;/2 gracias ;di!o; a que estamos en la propiedad de mi a%uela y a que hay una #iesta en curso. /e otra manera, sera un enorme placer para m ordenar a la seorita La( que se marchara para darle la pali&a que se merece. Le garanti&o que terminara inconsciente y ensangrentado so%re el suelo, con el rostro alterado de #orma permanente. /e!+ caer la mano y 3orace, visi%lemente aturdido, se apart+ del tronco y comen&+ a recolocarse la chaqueta y la camisa. ;?Eso cree, Bed(yn@ ;pregunt+ con #ingida despreocupaci+n;. *aya, vaya, y todo por una mo&a que no hace m s que !adear por las atenciones de cualquiera que lleve pantalones. Lord "annul# tuvo muy presente que no de%a arruinar la #iesta de lady Beamish con una pelea. 0o le dio ning.n pueta&o a 3orace en la cara. ,odos #ueron dirigidos al cuerpo, por encima de la cintura. Judith se su!et+ con m s #uer&a al al#2i&ar de la ventana y contempl+ la escena sin apenas percatarse de que 3orace, pese a sacudir los puos de ve& en cuando, no acert+ ni una sola ve&. 0o era una pelea, aunque E##ingham podra ha%erla convertido en una de ha%erlo querido. Era un castigo. 5 termin+ solo cuando su agresor estuvo a cuatro patas y vomit+ presa de terri%les arcadas so%re el suelo. ;7uede que desee ;di!o lord "annul# con la vo& tan solo ligeramente entrecortada; presentar sus disculpas por no quedarse a cenar, E##ingham. Me daran ganas de vomitar si lo vieran sentado a la mesa de mi a%uela. 'e mantendr apartado de la seorita La( en el #uturo, ?entendido@ Aun cuando

yo no est2 cerca para ver si la persigue. Llegara a enterarme y la pr+1ima vea le dara una pali&a que lo de!ara a un paso de la muerte... eso si tiene suerte. /esapare&ca de mi vista ahora mismo. 3orace se puso en pie a duras penas, apret ndose el est+mago con una mano. Esta%a tan p lido que ha%a adquirido un tono verdoso. 0o o%stante, mir+ a lord "annul# antes de dar media vuelta y ale!arse a trompicones. ;Me las pagar por esto ;di!o. A continuaci+n clav+ la mirada en Judith;. 5 t. tam%i2n. ;El odio resplandeca en su mirada. 5 entonces, cuando por #in se hu%o marchado, Judith se dio cuenta de que tena los nudillos %lancos de tanto apretar el al#2i&ar, el est+mago revuelto y las rodillas tem%lorosas. Lord "annnul# se acomod+ la ropa y se gir+ hacia ella. ,an solo en ese instante Judith se dio cuenta de que tendra que ha%er aprovechado esos momentos para recuperar la compostura, pero aun as no pudo soltarse del al#2i&ar. ;'iento que hayas presenciado seme!ante muestra de violencia ;di!o 2l; /e%era ha%erte enviado de vuelta a la casa primero, pero supuse que no querras que todos te vieran de seme!ante guisa y supieran al instante lo que ha%a ocurrido dentro en el mirador, cuando ella no le respondi+; Esta%as luchando con todas tus #uer&as ;aadi+; ,ienes cora!e. Acto seguido, apart+ la mano de Judith del al#2i&ar, le separ+ los dedos con cuidado, la coloc+ so%re la suya y deposit+ la otra encima. ,ena los nudillos enro!ecidos, seg.n compro%+ ella. ;0o volver a ocurrir ;le asegur+ 2l; $ono&co a los tipos como E##ingham. A%usan de las mu!eres que no los adoran e idolatran y se comportan como unos co%ardes ante los hom%res que les piden cuentas. ,e aseguro que me tiene miedo y que no pasar por alto mis advertencias. ;5o no lo invit2 a hacer nada de eso ;a#irm+ Judith con un tem%lor en la vo& que #ue incapa& de controlar; 0o vine aqu con 2l. ;Lo s2 ;di!o 2l; ,e vi rodear la casa y me percat2 de que 2l te segua. Me cost+ unos minutos desem%ara&arme de la compaa y desaparecer sin que se dieran cuenta. ,e ruego que me perdones por venir tan tarde. Judith poda ver su ca%ello... a am%os lados de su rostro. 'u vestido, comprendi+ cuando mir+ hacia a%a!o, se ha%a movido con el #orce!eo, de modo que su modesto escote revela%a en esos momentos la parte superior de sus pechos. Al&+ la mano li%re para colocarse la prenda y descu%ri+ que todava le tem%la%a, tanto que ni siquiera poda su!etar el te!ido. ;*en. ;Lord "annul# tam%i2n cogi+ esa mano entre las suyas y la o%lig+ a sentarse en el %anco. ,om+ asiento a su lado sin soltarle las manos y de!+ que su %ra&o e!erciera una rela!ante presi+n so%re su hom%ro; :lvdate de tu aspecto por unos instantes. Aqu no vendr nadie. Apoya la ca%e&a so%re mi hom%ro si lo deseas. "espira la pa& que nos rodea.

Ella sigui+ su sugerencia y permanecieron sentados as durante cinco minutos, qui& die&, sin ha%lar ni moverse. ?$+mo podan dos hom%res en apariencia similares ser tan distintos@, se pregunt+. Lord "annul# le ha%a hecho una propuesta despu2s del accidente del coche de postas, una de lo m s impropia, y la ha%a puesto en pr ctica. ?Au2 lo di#erencia%a de 3orace, pues@ A decir verdad ella misma ya ha%a contestado esa pregunta. 5 todava crea su respuesta, tal ve& m s que nunca. Lord "annul# ha%ra continuado solo a lomos de su ca%allo aquel da si ella le hu%iera dicho que no. La ha%ra de!ado en la casa de postas si ella se hu%iera negado a trasladarse a la posada del mercado. Le ha%ra permitido dormir en el %anco del saloncito privado si ella le hu%iera dicho que no. 0o, en realidad le ha%ra cedido la cama y 2l ha%ra dormido en el %anco. 'a%a que lo ha%ra hecho. Lord "annul# Bed(yn esta%a m s que dispuesto a coquetear e incluso a acostarse con una mu!er interesada, pero !am s #or&ara una que no lo estuviera. ?5 aun as deshonrara los votos matrimoniales tomando amantes@ 0o enca!a%a con lo que su instinto le deca. /e cualquier #orma, ella esta%a ;s, desde luego que lo esta%a; enamorada de 2l, de modo que era normal que lo ideali&ara. 0o de%a empe&ar a creerlo un hom%re per#ecto. Levant+ la ca%e&a, separ+ la mano de la del hom%re y se ale!+ del consuelo que ha%a encontrado en su hom%ro. <l no la mir+, descu%ri+ con agradecimiento, cuando se a!ust+ el corpio y, en ausencia de cepillo, se pein+ el ca%ello lo me!or posi%le antes de recog2rselo en la nuca con las horquillas que pudo encontrar y ocultarlo %a!o la co#ia y el %onete. ;5a estoy lista para regresar ;di!o mientras se pona en pie; Muchas gracias, lord "annul#. 0o s2 si alguna ve& ser2 capa& de devolverle el #avor. 7arece que siempre estoy en deuda con usted. ;Le o#reci+ su mano derecha. Esta%a %astante #irme, tuvo el orgullo de compro%ar. <l la estrech+ entre las suyas y se levant+. ;'i lo deseas ;di!o; puedes e1cusarte de la cena y de las actividades posteriores aduciendo que est s indispuesta. Me encargar2 de que te lleven de vuelta a casa en el carrua!e de mi a%uela y enviar2 a un sirviente para que se quede contigo si temes que te molesten all. 'olo tienes que decidirlo. 'eor, resulta%a de lo m s tentador. Judith no sa%a si sera capa& de sentarse a cenar y mantener la compostura mientras conversa%a con quien estuviese sentado a su lado. 0o sa%a si sera capa& de ver a lord "annul# sentado !unto a Julianne, ha%lando y riendo con ella. 7ero era una dama, se record+. 5 pese a no ser m s que un miem%ro de menor categora de la #amilia del to 4eorge, #orma%a parte de ella, despu2s de todo. ;4racias ;di!o;, pero me quedar2. <l es%o&+ una sonrisa al instante.

;Me encanta esa #orma de al&ar la %ar%illa que tienes, como si desa#iaras al mundo ;a#irm+; Me parece que es en esos momentos cuando la verdadera Judith La( sale a escena. 'e llev+ sus manos a los la%ios y, por un momento, ella estuvo a punto de echarse a llorar ante la e#mera ternura de la caricia. En cam%io se limit+ a sonrer. ;'upongo ;di!o; que s hay un poco de $laire $amp%ell en Judith La(. 0o se cogi+ de su %ra&o, aunque 2l se lo o#reci+. El destino ha%a vuelto a reunirlos, pero su camaradera termina%a ah. La ha%a salvado y la ha%a consolado porque era un ca%allero. 0o de%a darle m s importancia a su comportamiento. 0o de%era a#errarse a 2l. 'e recogi+ la #alda por los lados y su%i+ con di#icultad la cuesta que conduca a los esta%los. ;"egresar2 por donde vine ;di!o cuando llegaron a la cima;. 9sted de%e seguir un camino di#erente, lord "annul#. ;';convino 2l antes de ale!arse hacia la parte delantera de esta%los, de! ndola con una ine1plica%le sensaci+n de vaco en el pecho. ?Acaso ha%a esperado que se negara a hacerlo@ 7as+ a toda prisa !unto al corral y los !ardines de la cocina y se estremeci+ al pensar que podra ha%er vuelto en circunstancias muy di#erentes si 2l no se hu%iera dado cuenta de que 3orace la ha%a seguido. 0o soporta%a siquiera imagin rselo. 'in em%argo, ?c+mo se ha%a dado cuenta@ Esta%a convencida de ha%erse esca%ullido sin que nadie la viera. 0o o%stante, 3orace la ha%a visto, al igual que lord "annul#. ,al ve& no #uera tan invisi%le como ha%a comen&ado a creer, despu2s de todo. )H A "anul# se le ad!udic+ el asiento que ha%a entre lady E##ingham y la seora 3ardinge durante la cena, ya que su a%uela ha%a sido mucho m s discreta a la hora de distri%uir la mesa de lo que lo era lady E##ingham en 3are(ood. 'upuso un alivio para 2l, aun cuando una de las damas tan solo ha%la%a de lo duro que resulta%a tener seis hi!as a las que presentar en sociedad cuando nada le ha%ra gustado m s que quedarse en su propiedad durante todo el ao, y la otra rea y se compadeca de 2l por el hecho de verse o%ligado a acompaar a dos matronas cuando sin duda pre#erira estar sentado !unto a alguien mucho m s !oven y %onita. ;3asta podra mencionar ;sugiri+ al tiempo que lo mira%a de reo!o; a alguien muy particular. La seorita E##ingham, que se encontra%a en el mismo lado de la mesa que "annul# aunque ale!ada, ha%la%a animadamente con "oy;3ill y La(, sus

compaeros de mesa. En unas cuanta ocasiones su madre se inclin+ hacia delante a #in de averiguar el motivo de alg.n que otro estallido de risas. ;Lord "annul#, yo misma y todos los dem s nos sentimos apartados de la diversi+n, queridita ;di!o en una de esas ocasiones. Judith La( esta%a sentada al otro lado de la mesa y conversa%a en vo& %a!a con su to y con "ichard Marren. Al mirarla en esos momentos nadie ha%ra adivinado la terri%le e1periencia que ha%a su#rido unas cuantas horas antes. Era mucho m s dama que su ta, pese a la #achada de elegancia y so#isticaci+n de esta .ltima. $omo las dem s damas de 3are(ood, la muchacha se ha%a cam%iado en una ha%itaci+n asignada a tal e#ecto en la planta superior. Esta%a ataviada con el mismo vestido de seda a rayas color %eig y dorado que ha%a llevado en El "on y el ,onel la segunda noche. "annul# lo recorda%a por su sencilla elegancia, que en aquel momento ha%a credo deli%erada para no resaltar su apariencia, al igual que el resto de sus prendas. Esa noche el vestido tena aadidos de un color %eig m s oscuro en los costados, una %anda del mismo material alrededor del escote que evita%a que pudiera apreciarse ni un centmetro de su %usto y un talle casi ine1istente. Lleva%a una %onita co#ia ri%eteada de enca!e que, como era de esperar, le cu%ra el ca%ello. ?$u ntos de los que esta%an sentados a la mesa ;se pregunt+ "annul#; se da%an cuenta de que tena menos de treinta aos a pesar de llevar vi2ndola una semana@ ?: cu ntos sa%ran de qu2 color tena el ca%ello : los o!os@ 3a%a algo que le ha%a quedado angustiosamente claro durante el transcurso del da. 0o poda ;no poda de ninguna de las maneras; casarse con la mocosa de los E##ingham. 'e volvera loco en menos de una semana de matrimonio. 0o se trata%a solo de que #uera una tonta y una ca%e&a hueca. Lo peor era su #orma de ser tan engreda y egoc2ntrica. 5 el .nico motivo por el que la !oven intenta%a llamar su atenci+n se de%a a que era el hi!o de un duque y un hom%re rico. 0o ha%a tratado en a%soluto de conocerlo como persona. 5 era pro%a%le que nunca lo hiciera. 7odra pasarse cincuenta aos casado con una mu!er que !am s sa%ra ;ni le importara; que 2l ha%a pasado los .ltimos die& aos negando la culpa que lo em%arga%a por no ha%er cumplido con su de%er de aceptar una carrera eclesi stica, tal y como su padre ha%a planeado para 2l, y ha%er elegido en cam%io una vida de li%ertina!e ocasional sin ning.n o%!etivo. 0i que ha%a decidido haca poco darle un sentido y un signi#icado a su vida convirti2ndose en un terrateniente capacitado, ca%al, responsa%le y qui& algo progresista y %en2volo. La conversaci+n de la cena no e1iga un uso intensivo de intelecto. ,uvo tiempo de pensar mucho al mismo tiempo. 0o poda casarse con la seorita E##ingham. 5 tampoco poda decepcionar a su a%uela. ?Acaso era el .nico que se da%a cuenta de la rigide& de su postura, de las marcadas lneas que ha%a en las comisuras de sus la%ios, detalles que evidencia%an un dolor reprimido@ ?: de que el %rillo de sus o!os enmascara%a el cansancio e1tremo que la em%arga%a@ $on todo y con eso, la anciana ha%a dispuesto que la #iesta al aire li%re culminara con una cena a la que seguiran

varias actividades, en honor a los invitados de 3are(ood. "annul# la o%serv+ en varias ocasiones con a#ecto y e1asperaci+n. 5 luego esta%a Judith La(. 'e pregunt+ si la muchacha se da%a cuenta de que ha%an sido dos los hom%res que %a%earan por ella esa tarde. 7ara su in#inita vergDen&a, "annul# la ha%a deseado casi con tanta desesperaci+n como E##ingham. 7 lida, desarreglada y con el ca%ello descu%ierto tena un aspecto conmovedoramente atractivo y su tr2mulo aturdimiento lo ha%a tentado a consolarla de #ormas muy distintas de la que ha%a elegido. 'e ha%a sentado !unto a ella en el mirador re#renando sus deseos, concentrando toda su #uer&a de voluntad en proporcionarle el sereno y pasivo consuelo que ha%a perci%ido que ella necesita%a y reprendi2ndose a cada instante con la idea de que no se di#erencia%a tanto de E##ingham. 'iempre ha%a visto a las mu!eres como criaturas cuyo #in era el de proporcionarle placer y satis#acci+n6 criaturas a las que se poda tomar, usar, pagar y olvidar. 'alvo sus hermanas, por supuesto6 y otras damas, todas ellas mu!eres virtuosas6 e incluso unas cuantas de dudosa moral que lo ha%an recha&ado. El pro%lema de las mu!eres tan magn#icas y voluptuosas como Judith La( resida en que los hom%res siempre las mira%an con lu!uria y qui& !am s vean a la persona que se oculta%a tras la diosa. 'u a%uela interrumpi+ sus divagaciones cuando se levant+ de la silla e invit+ al resto de las damas a reunirse con ella en el sal+n. ,ras su marcha, result+ toda una tentaci+n demorarse con el oporto y la a#a%le conversaci+n masculina durante un perodo inde#inido, ya que sospecha%a que sir 4eorge E##ingham y un %uen n.mero del resto de los ca%alleros se mostraran encantados de pasar el resto de la noche sentados a la mesa. 'in em%argo, tena que cumplir con su de%er y se ha%a prometido que hara el papel de an#itri+n para quitarle a su a%uela parte de las cargas sociales. 'e levant+ pasados unos escasos veinte minutos y los dem s ca%alleros lo siguieron hasta el sal+n. 0o tena la menor intenci+n de consentir que las mismas !+venes de siempre animaran la reuni+n tocando el piano, como era la costum%re6 ni de permitir que la seorita E##ingham acaparara el instrumento una ve& que hu%iera ocupado la %anqueta mientras 2l le pasa%a las p ginas de la partitura. ;,omaremos el t2 ;anunci+; y despu2s cada uno de nosotros tratar de entretener a los dem s. ,odos los que... veamos... todos los que tengamos menos de treinta aos. 'e al&+ un coro de protestas, en su mayora masculinas, pero "annul# al&+ una mano y se ech+ a rer. ;?7or qu2 se espera siempre que sean las damas quienes hagan gala de todos sus talentos y ha%ilidades@ ;pregunt+; 0o me ca%e duda de que todos podemos hacer algo para ameni&ar una reuni+n de este tipo.

;$ielos... ;se lament+ lord Braith(aite;, nadie querra orme cantar, Bed(yn. $uando me un al coro del colegio, el maestro de canto me di!o que lo m s %en2volo que se le ocurra era comparar mi vo& a la sirena cascada de un %uque. 5 eso puso #in a mis das como cantor. 'e produ!o una carca!ada general. ;0o ha%r e1cepciones ;di!o "annul#;. 3ay otras #ormas de entretener al personal aparte del canto. ;?y qu2 vas a hacer t., Bed(yn@ ;pregunt+ 7eter Me%sster; ?: vas a e1cluirte del asunto ampar ndote tras el papel de maestro de ceremonias@ ;Espera y ver s ;respondi+ "annul#;. ?Les parece %ien que demos die& minutos para el t2 antes de retirar la %ande!a@ <l #ue el primero. 7areca lo !usto. 3a%a aprendido unos cuantos trucos de magia a lo largo de los aos y ha%a dis#rutado entreteniendo a Morgan y a su institutri&. Llev+ a ca%o algunos de ellos en esos instantes6 trucos tontos como hacer desaparecer una moneda de su mano y hacerla reaparecer detr s de la ore!a derecha de la seorita $oo-e o en el %olsillo del chaleco de Bra(ell La(6 o hacer que un pauelo se trans#ormara de repente en un relo! de %olsillo o en el a%anico de una dama. ,ena, por supuesto, la venta!a de ha%erlos planeado con antelaci+n. 'u audiencia e1clam+ maravillada y aplaudi+ con entusiasmo, como si #uera un virtuoso del arte. 3u%o que persuadir a unos cuantos de los invitados y alguno de ellos ;sir /udley "oy;3ill se neg+ en redondo a hacer el idiota, seg.n di!o6 pero result+ de lo m s sorprendente descu%rir durante la siguiente hora la variedad de talentos, en ocasiones impresionantes, que ha%an yacido ocultos durante la primera mitad de la #iesta. $omo era de prever, las damas eligieron la m.sica, la mayora el canto o el piano6 una ;la seorita 3annah Marren; el arpa del sal+n, que "annul# no recorda%a ha%er escuchado tocar con anterioridad. La( cant+ una tr gica %alada con una agrada%le vo& de tenor y Marren cant+ un dueto %arroco con una de sus hermanas. ,anguay recit+ el FPu%la PhanG de $oleridge con tal apasionamiento y sensi%ilidad que las damas estallaron en entusiasmados aplausos casi antes de que la .ltima pala%ra hu%iera salido de su %oca. Me%ster reali&+ una encomia%le imitaci+n de un %aile cosaco que ha%a contemplado durante uno de sus via!es, do%lando las rodillas, cru&ando los %ra&os, levantando los pies, dando saltos y acompa ndose con su propia vo&, lo que consigui+ que tanto la audiencia como 2l mismo estallaran en carca!adas antes de que se cayera desplomado so%re la al#om%ra con escasa elegancia. Braith(aite, alentado qui& por la %uena acogida de su historia como chico del coro, cont+ tres an2cdotas m s so%re sus das de escuela, todas en su propio detrimento, y adorn+ los detalles con hilarantes e1ageraciones hasta que las damas, e incluso unos cuantos ca%alleros, tuvieron que limpiarse las l grimas mientras seguan ri2ndose.

;Bueno ;di!o lady E##ingham con un suspiro cuando Braith(aite se sent+;, ya estamos todos. 7odra continuar as durante una hora m s. 3a sido una idea espl2ndida, lord "annnul#. Lo hemos pasado en grande. /e hecho, yo... 'in em%argo, "annul# al&+ una mano para interrumpirla. ;0o tan deprisa, seora ;di!o; 0o estamos todos. A.n queda la seorita La(. ;Bueno, a decir verdad no creo que Judith quiera hacer el ridculo ;se apresur+ a decir su cariosa ta. "annul# no le hi&o el m s mnimo caso. ;?'eorita La(@ Ella ha%a al&ado la ca%e&a de golpe y lo mira%a con los o!os a%iertos como platos y una e1presi+n horrori&ada. "annul# ha%a conce%ido todo aquello para llegar a ese preciso momento. Lo en#ureca que la hu%iesen convertido en una mu!er invisi%le, en poco m s que una sirvienta, y todo porque ese mocoso que tena por hermano ha%a credo que poda vivir por encima de sus posi%ilidades #inanciado por el po&o sin #ondo de la #ortuna de su padre. Aunque #uera por una ve&, Judith se hara visi%le en toda su magni#icencia mientras todos los invitados permanecieran en 3are(ood. 3a%a sido una apuesta arriesgada desde el principio, por supuesto. 7ero ha%a sido planeado antes de los desagrada%les sucesos que ha%an tenido lugar esa tarde. "annul# no ha%a de!ado de darle vueltas durante toda la velada a la idea de de!ar que siguiera pasando inadvertida. ;7ero yo no poseo ning.n talento en particular, milord ;contest+ ella; 0o s2 tocar el piano ni cantar salvo de #orma pasa%le. ;Aui& ;di!o 2l, mir ndola directamente a los o!os; haya memori&ado alg.n verso o alg.n pasa!e de la Bi%lia. ;5o... ; Judith hi&o un gesto negativo con la ca%e&a. Lo de!ara ah, decidi+ "annul#. 'e ha%a equivocado de parte a parte. La ha%a avergon&ado y tal ve& le ha%a hecho dao. ;Aui& , seorita La( ;di!o su a%uela con ama%ilidad;, estara dispuesta a leernos un poema o un pasa!e de la Bi%lia si le tra!2ramos el li%ro de la %i%lioteca. 3a%lando con usted esta tarde me he dado cuenta de que tiene una vo& muy agrada%le. 7ero solo si lo desea. "annul# no insistir si es usted demasiado tmida. ;7or supuesto que no, seorita La( ;di!o 2l antes de hacerle una reverencia. ;En ese caso, leer2, seora ;di!o con tono resignado. ;?,e importara traer alg.n li%ro de la %i%lioteca, "annul#@ ;solicit+ su a%uela; ?Algo de Milton o de 7ope, qui& @ ?me!or la Bi%lia@ /e modo que solo ha%a conseguido avergon&arla, pens+ "annul# mientras se encamina%a hacia la puerta de la %i%lioteca. 'in em%argo, antes de que la alcan&ara, una vo& lo detuvo.

;0o, por #avor ;di!o Judith La( antes de ponerse en pie; ...,raer un li%ro y encontrar un pasa!e adecuado solo servira para retrasar las cosas. 5o... representar2 una pequea escena que he memori&ado. ;=Judith> ;e1clam+ su ta, que pareca verdaderamente horrori&ada;. 0o creo que una reuni+n de esta categora quiera verse sometida a las representaciones teatrales de una colegiala... ;=', s, Judith> ;e1clam+ la seora La( casi al mismo tiempo, produciendo un tintineo de anillos y de pulseras al !untar las manos; Eso sera magn#ico, cario. Judith camin+ muy despacio y con evidente desgana hacia la &ona que ha%a #rente a la chimenea y que ha%a sido despe!ada para los entretenimientos que no tenan que ver con la m.sica. 7ermaneci+ all de pie durante unos instantes, apret ndose los nudillos de una mano contra los la%ios y mirando al suelo. "annnul#, que senta los latidos del cora&+n en el pecho como si de un martillo se tratara, #ue consciente de que los invitados comen&aron a removerse en sus asientos con incomodidad. 'upuso que alguno de ellos la vea en ese momento por primera ve&. ,ena el aspecto de una institutri& sencilla y regordeta. 5 en ese instante, ella levant+ la vista, con la timide& y el %ochorno a.n pintados en el rostro. ;/eclamar2 el papel de lady Mac%eth de la .ltima parte de la o%ra ;di!o y mir+ un instante a "annul# antes de apartar la mirada; La escena de sonam%ulismo que es pro%a%le que todos ustedes cono&can6 la escena en la que ella trata sin cesar de limpiarse de las manos la sangre del asesinado rey /uncan. ;=Judith> ;le advirti+ lady E##ingham;. /e%o pedirte que te sientes. ,e est s poniendo en ridculo y nos est s avergon&ando a todos. ;=$alla ya> ;e1clam+ la seora La(;. 4uarda silencio, Louisa, y d2!anos dis#rutar. A !u&gar por la e1presi+n de estupor del rostro de lady E###ingham, "annul# supuso que era la primera ve& en mucho tiempo que su madre le ha%la%a de esa manera. 'in em%argo, no poda prestarle mucha atenci+n a nadie que no #uera Judith La(, quien tena un aspecto de lo m s inapropiado para el papel que ha%a elegido. ?'era posi%le que hu%iera cometido un terri%le error@ ?Au2 ocurrira si ella se vea intimidada por la ocasi+n y la compaa@ Judith les dio la espalda a todos. 5 mientras la mira%a, "annnul# comen&+ a rela!arse de #orma gradual. 7udo verla, incluso antes de que se diera la vuelta, meterse en el cuerpo, en la mente y en el alma de otra mu!er. 5a lo ha%a visto antes. 5 en un momento dado, ella inclin+ la ca%e&a hacia delante, se quit+ la co#ia y la de!+ caer al suelo, seguida de las horquillas.

'u ta !ade+ y "annul# #ue consciente a medias de que unos cuantos ca%alleros presentes se endere&a%an en sus asientos. En ese momento, ella se gir+. 5a no era Judith La( en uno de sus dis#races. 'u vestido holgado se ha%a convertido en un camis+n. 'u ca%ello se ha%a desordenado mientras da%a vueltas en la cama, primero tratando de conciliar el sueo y despu2s durmiendo sin sosiego. ,ena los o!os a%iertos, pero con la e1presi+n e1traa y vaca de una son m%ula. Adem s, su rostro esta%a tan cargado de horror y repugnancia que no guarda%a ninguna seme!an&a con el de Judith La(. 'us tr2mulas manos se al&aron lentamente hasta quedar #rente a su cara con los dedos e1tendidos, que se parecan m s a serpientes que a dedos. ,rata%a de lavarse las manos y se las #rota%a con desesperaci+n antes de al&arlas de nuevo para contemplarlas con detenimiento. En esa escena ha%a otros dos persona!es, un m2dico y una criada, para presenciar y descri%ir su aspecto y sus actos. 'us pala%ras no eran necesarias esa noche. Esta%a claro que era una mu!er atormentada, una mu!er que esta%a pasando un calvario, incluso antes de que a%riera la %oca. 5 entonces comen&+ a ha%lar. ;G,odava est n manchadasG ;di!o con una vo& grave y agotada que pese a todo llega%a alta y clara hasta el #ondo de la estancia que pareca contener el aliento. 'e toc+ la mancha de la palma con el dedo ndice de la mano contraria, la pelli&c+, la ara+ y le clav+ las uas6 sus acciones volvan cada ve& m s #ren2ticas. ;G=Le!os de m esta horri%le mancha...>G. "annul# esta%a atrapado por completo en su hechi&o. 'e encontra%a cerca de la puerta, sin ver ni or otra cosa que no #uera ella: a lady Mac%eth, la triste, horri%le y culpa%le ruina de una am%iciosa mu!er que se ha%a credo lo %astante #uerte para incitar al asesinato e incluso cometerlo. 9na mu!er !oven, hermosa, descarriada y a la postre, tr gica a quien se compadeca desde #ondo del alma, porque ya era demasiado tarde para que diera marcha atr s y aplicara su reci2n adquirida sa%idura a las decisiones pasadas. Aunque qui& no sea demasiado tarde para aquellos de nosotros lo %astante a#ortunados como para ha%er cometido pecados menos irrevoca%les, pens+ 2l. Al #inal, ella escuch+ una llamada en la puerta del castillo y le entr+ el p nico ante la posi%ilidad de que la atraparan literalmente con las manos manchadas de sangre por un asesinato que se ha%a cometido haca mucho tiempo. ;G*en, dame la mano... F ;le di!o a un invisi%le Mac%eth mientras hunda los dedos en su tam%i2n invisi%le %ra&o. F?Aui2n deshace lo hecho@.... A la cama.G 'e gir+ en ese momento y, si %ien solo se movi+ unos cuantos pasos dentro del reducido espacio, pareci+ que atravesa%a a toda velocidad una enorme

distancia, con el p nico y el horror acompa ndola a cada paso. Aca%+, tal y como ha%a comen&ado, de espaldas a la audiencia. 'e produ!o un momento de a%soluto silencio... y a continuaci+n un prolongado, genuino y atronador aplauso. "annul# se sinti+ invadido por el alivio y se dio cuenta, no sin cierto asom%ro, de que esta%a al %orde del llanto. "oy;3ill sil%+. Lord Braith(aite se puso en pie de un salto. ;=Bravo> ;grit+; =Bravo, seorita La(> ;?/+nde has aprendido a actuar as, Jude@ ;pregunt+ su hermano; 0o tena la menor idea. 'in em%argo, ella esta%a agachada en el suelo, apoyada so%re una rodilla y todava de espaldas al resto de la ha%itaci+n, recogi2ndose el ca%ello antes de ocultarlo %a!o la co#ia una ve& m s. "annul# atraves+ la sala para o#recerle la mano. ;Muchas gracias, seorita La( ;di!o;. 3a sido una actuaci+n magn#ica y un #inal de lo m s adecuado para nuestro !uego. 0o me gustara ser quien actuara a continuaci+n. Ella volva a ser Judith La(, con el rostro sonro!ado por la vergDen&a. $oloc+ la mano so%re la suya, pero continu+ con la ca%e&a agachada mientras se apresura%a a llegar a la silla que ha%a ocupado !unto a la seora La( sin mirar a nadie. La seora La(, se percat+ "annul#, se esta%a en!ugando los enro!ecidos o!os con un pauelo. Agarr+ una de las manos de su nieta y le dio un #uerte apret+n, si %ien no di!o nada. "annul# se apart+. ;7ero mi querida seorita La(;di!o lady Beamish;, ?por qu2 cu%re ese maravilloso y hermoso ca%ello siendo tan !oven como es@ Los o!os de Judith se a%rieron de par en par por la sorpresa, descu%ri+ "annul# cuando volvi+ a mirarla. /escu%ri+ tam%i2n en ese mismo instante que era el centro de atenci+n de todos los ca%alleros. ;?3ermoso, seora@ ;pregunt+; Bueno, yo no lo creo. Es del color del mismo dia%lo, seg.n me ha dicho siempre mi padre. Mi madre siempre me ha dicho que tiene el color de las &anahorias. =El color del mismo dia%lo> ?'u propio padre le ha%a dicho eso@ ;Bueno ;di!o la a%uela de "annul# con una sonrisa;, 5o lo comparara con un ardiente atardecer teido de oro, seorita La(. 7ero seguro que la estoy avergon&ando. "annul#...

;5a se nos ha hecho %astante tarde, lady Beamish ;di!o lady E##ingham con #irme&a antes de ponerse en pie;, ya que mi so%rina ha decidido prolongar el entretenimiento y convertirse en el centro de atenci+n. 3a sido muy ama%le con ella y le agrade&co mucho seme!ante condescendencia, pero ya ha llegado la hora de marcharnos. 3u%o que traer los carrua!es a la parte delantera, cargados con el equipa!e que se ha%a precisado para cam%iarse de ropa tras la #iesta al aire li%re, y las doncellas y los ayudas de c mara que se ha%an trasladado desde 3are(ood. 7ero en media hora los invitados ya se ha%an puesto en marcha y "annul# pudo acompaar a su a%uela hasta el dormitorio. 'u piel tena un color casi ceniciento por el cansancio, compro%+, aunque ella !am s admitira tal cosa. ;3a sido todo muy agrada%le ;a#irm+ la anciana; La seorita E##ingham est especialmente encantadora vestida de rosa. ?Lleva%a un vestido rosa@ 0i siquiera se ha%a #i!ado. ;'in em%argo, tiene muy poca compostura ;aadi+; 7or supuesto, solo ha tenido como e!emplo a su madre y lady E##inggham tiene una desagrada%le tendencia a la vulgaridad. La !oven estuvo #lirteando durante la cena y m s tarde con todos los ca%alleros que tena al alcance tan solo porque t. no esta%as a su lado, seg.n creo, "annul#. Es un comportamiento deplora%le en una !oven que a.n espero que se convierta en tu prometida. ?Est s satis#echo con ella@ ;'olo tiene dieciocho aos, a%uela ;di!o 2l; 0o es m s que una nia. Madurar con el tiempo. ;'upongo que s. ;'u a%uela e1hal+ un suspiro cuando llegaron a lo alto de la escalera; Lord Braith(aite es todo un genio del humor. Es capa& de causar hilaridad a partir de las circunstancias m s corrientes y no le preocupa que se %urlen de 2l. =7ero la seorita La(... > ,iene esa clase de talento que te hace sentir humilde y honrada de estar en su presencia. ;As es ;di!o "annul#. ;7o%re muchacha. ;La anciana suspir+ de nuevo; Es hermosa m s all de las pala%ras y ni siquiera lo sa%e. 'u padre de%e de ser uno de esos cl2rigos puritanos y amargados. ?$+mo es posi%le que haya dicho unas cosas tan espantosas so%re ese glorioso ca%ello@ ;Me atrevera a decir, a%uela ;di!o 2l;, que ha visto lo mucho que la miran algunos de sus #eligreses y ha llegado a la conclusi+n de que de%e de ha%er algo pecaminoso en su apariencia. ;=Est.pido> Es un destino terri%le ser po%re y adem s mu!er, ?no te parece@ ;di!o la anciana; 5 que te de!en en manos de la caridad de alguien como Louisa E##ingham... 7ero al menos la seorita La( tiene a su a%uela. 4ertrude la adora.

F?Aui2n deshace lo hecho...@G Esa #rase que ella ha%a pronunciado como lady Mac%eth segua rondando la ca%e&a de "annul# despu2s de que su a%uela hu%iera entrado en el vestidor y 2l se retirara a su propia ha%itaci+n. Era la pura verdad. 0o poda volver atr s y ca%algar a solas en %usca de ayuda despu2s de encontrar el coche de postas volcado. 0o poda devolverle su virginidad. 0o poda %orrar el da y medio ni las dos noches en los que ha%an ha%lado, redo y se ha%an amado y en los que ha%a estado dispuesto a perseguirla all donde #uera, hasta los con#ines del mundo si hu%iera sido necesario. 0o poda volver atr s y cam%iar nada de aquello. /e alguna manera, se ha%a enamorado de $laire $amp%ell, admiti+ #inalmente para sus adentros. 0o se trata%a solo de lu!uria. 3a%a m s sentimientos implicados. 0o esta%a enamorado de Judith La(, pero ha%a algo... y no era l stima. Le ha%ra causado repulsi+n si no hu%iera podido sentir m s que l stima por ella. ,ampoco se trata%a de lu!uria, pese a desear con todas sus #uer&as acostarse con ella, por ignominioso que pareciera. 0o se trata%a de... A decir verdad, no sa%a de qu2 se trata%a. 0unca ha%a sido dado a las emociones pro#undas. 3a%a teido su mundo con un l nguido y a%urrido cinismo desde que tena uso de ra&+n. ?$+mo podra de#inir lo que senta por Judith La( cuando no tena re#erencia alguna con la que compararlo@ 0o o%stante, de repente record+ a su sereno, som%ro, adusto, siempre correcto, siempre responsa%le hermano Aidan, que ha%a aceptado un puesto en la ca%allera del e!2rcito el da de su decimoctavo cumpleaos, tal y como esta%a previsto desde que naci+. Aidan, que recientemente se ha%a casado sin decrselo a nadie de la #amilia, ni siquiera a Be(castle, y que despu2s ha%a vendido su cargo en el e!2rcito para vivir con su nueva esposa, tan solo porque le ha%a hecho un !uramento solemne al mori%undo hermano de la !oven, un o#icial con el que ha%a servido en la 7ennsula. "annul# ha%a acompaado a Aidan desde Londres hasta la propiedad de su esposa en la primera etapa de su via!e hasta 4randmaison y ha%a conocido a lady Aidan... y a los dos nios que ha%a adoptado. "annul# ha%a o%servado con estupe#acci+n c+mo los dos nios salan corriendo de la casa para saludar a Aidan, la pequea llam ndolo Fpap G, y 2l los a%ra&a%a y les demostra%a el mismo a#ecto que si #ueran los amados #rutos de su simiente. 5 a continuaci+n ha%a mirado a su esposa, que se acerca%a despacio tras los nios, y la ha%a rodeado con su %ra&o li%re antes de %esarla. ', pens+ "annul#, ese poda ser su punto de re#erencia. Ese momento en el que Aidan ha%a rodeado a Eve con el %ra&o y la ha%a %esado6 ese momento en el que ha%a parecido !oven, humano, e1u%erante, vulnera%le e invenci%le al mismo tiempo. 'olo ha%a una pala%ra para descri%ir lo que ha%a presenciado. Amor.

$amin+ de #orma impulsiva hasta su vestidor en %usca del a%rigo que colga%a en el armario. 3urg+ en el interior del %olsillo hasta que hall+ lo que esta%a %uscando. Lo sac+, quit+ el papel marr+n que lo envolva y contempl+ la %arata ca!ita de rap2 con el horri%le cerdo gra%ado en la tapa. "i+ por lo %a!o, cerr+ los dedos en torno a la ca!a y sinti+ una triste&a casi a%rumadora. )J Judith volvi+ a casa en el .ltimo carrua!e con su a%uela, ha%a tardado m s que los dem s en prepararse para partir y le ha%a pedido a Judith en dos ocasiones si tendra la ama%ilidad de regresar a la ha%itaci+n donde se ha%a cam%iado para asegurarse de que no ha%a olvidado nada. $uando llegaron a 3are(ood ya era muy tarde. ,odos los invitados se ha%an retirado a sus ha%itaciones para dormir. La ta E##ingham la espera%a en el vest%ulo. ;Judith ;di!o con un tono que no presagia%a nada %ueno;, ayudar s a madre a llegar a sus aposentos y luego te reunir s conmigo en el saloncito. ;5o tam%i2n voy, Louisa ;le di!o su madre. ;Madre ;comen&+ lady E##ingham lan&ando a la anciana una desa%rida mirada, si %ien hi&o un intento por suavi&ar el tono de vo&;, es tarde y est s cansada. Judith te llevar arri%a y llamar a ,illie si no te est esperando ya. Ella te ayudar a desvestirte y acostarte y tam%i2n te llevar una ta&a de t2 y un t+nico que te ayude a conciliar el sueo. ;0o quiero acostarme ni tomar una ta&a de t2 ;replic+ la anciana con #irme&a; Br2 al saloncito. Judith, cario, ?te importara o#recerme tu %ra&o de nuevo@ 'upongo que he pasado demasiado tiempo sentada en el cenador esta tarde. El viento me ha de!ado rgidas todas las articulaciones. Judith ha%a estado esperando el serm+n que a todas luces esta%a a punto de reci%ir. Apenas poda creer que hu%iera osado actuar delante de una audiencia... 'in lugar a dudas su padre la ha%ra castigado a pasar toda una semana en su ha%itaci+n a pan y agua de ha%er hecho algo seme!ante en casa. Bncluso se ha%a soltado el pelo. 3a%a actuado y ha%a reaccionado ante la audiencia, que la ha%a o%sequiado con su m s a%soluta atenci+n pese a no ha%er sido consciente de ello en aquel instante. 'e ha%a convertido en lady Mac%eth. Les ha%a gustado tanto que ha%an aplaudido y la ha%an ala%ado. Lo que ha%a hecho no poda ser tan malo. ,odos los dem s ha%an hecho lo posi%le por entretener al resto, y no todos a trav2s de la m.sica. Ella era una dama. 5 tan invitada de lady Beamish como cualquier otra persona que hu%iera estado presente. Lady Beamish le ha%a dicho que su ca%ello era maravillo y hermoso. ?/e qu2 otra manera lo ha%a descrito@ Judith #runci+ el ceo mientras su%a la escalera muy despacio al lado de la a%uela, seguidas por la ta E##ingham. F5o lo comparara con un ardiente atardecer teido de oro.G Lady Beamish, si %ien era una mu!er de modales impeca%le no era dada a halagos #rvolos y

#alsos, sospecha%a Judith. ?'era posi%le, pues, que alguien pudiera ver su ca%ello de esa manera@. Fun ardiente atardecer teido de oro.G ;Estos pendientes me hacen casi tanto dao como los otros ;di!o su a%uela al tiempo que se los quita%a mientras entra%an en el saloncito;. Aunque los he llevado durante toda la tarde por supuesto. ?/+nde los pongo para que no se pierdan@ ;/ melos, a%uela ;le di!o Judith, que los cogi+ y los guard+ en su ridculo, donde podran estar seguros; Los de!ar2 en el !oyero cuando su%amos. 3orace esta%a en la estancia, se percat+ Judith nada m s entrar, sentado so%re el %ra&o de un sill+n con una copa de alg.n licor oscuro en la mano, %alanceando una pierna de #orma indolente mientras la mira%a con malsana insolencia. Julianne tam%i2n esta%a all, sec ndose los o!os con un pauelo ri%eteado de enca!e. ;?,e sientes me!or, 3orace@ ;pregunt+ la a%uela; 3a sido una verdadera l stima que te sintieras indispuesto y te perdieras la cena y los entretenimientos posteriores en el sal+n. ;?Bndispuesto, a%uela@ ;3orace se ech+ a rer; 'olo era la indisposici+n que provoca el a%urrimiento. '2 por e1periencia lo a%urridas que pueden ser las veladas en casa de lady Beamish. Judith, con un nudo en el est+mago a causa de la repugnancia, intent+ no mirarlo ni escuchar su vo&. ;3a sido una noche espantosa ;a#irm+ Julianne;. Estuve sentada a media mesa de distancia de lord "annul# durante la cena, y 2l no protest+ por la disposici+n de los asientos, aunque esta%a en la casa de su a%uela. 5 yo que crea que lady Beamish esta%a promoviendo nuestro enlace... 'eguro que la convenci+ para que me mantuviera apartada de 2l. 0o le gusto. 0o va a pedir mi mano. 0i siquiera me aplaudi+ con m s entusiasmo que a lady Margaret cuando toqu2 el piano y eso que yo toqu2 muchsimo me!or que ella. 5 ni siquiera me pidi+ un %is. 0unca me he sentido m s humillada en toda la vida. 0i tan in#eli&. Lo odio, mam . =Lo odio> ;5a vale, queridita;le di!o su madre con intenci+n de tranquili&arla. Aunque era evidente que su ca%e&a esta%a en asuntos que nada tenan que ver con el malestar de su hi!a; 5 ahora, seorita FJudith La(G, va a ser usted tan ama%le de e1plicarse. ;?Aue me e1plique, ta@ ;pregunt+ Judith al tiempo que ayuda%a a su a%uela a sentarse en su lugar de costum%re !unto al #uego. /ecidi+ que no se de!ara aco%ardar. 0o ha%a hecho nada malo. ;?$u l ;le pregunt+ su ta; ha sido el prop+sito del vulgar espect culo que has dado esta noche@ Esta%a tan avergon&ada que apenas #ui capa& de mantener la compostura. ,u po%re to ha sido incapa& de articular pala%ra en el camino de vuelta a casa y se ha encerrado en la %i%lioteca nada m s llegar.

;='anto cielo> 7rima;di!o 3orace con cierta sorna;, ?qu2 es lo que has hecho@ 'in em%argo, antes de que Judith pudiera pensar en una r2plica adecuada para su ta, su a%uela intervino. ;?*ulgar, Louisa@ ;pregunt+; ?*ulgar@ Judith accedi+ tras ser persuadida, al igual que lo hi&o el resto de los !+venes que entretuvieron a los invitados. "epresent+ una escena y puedo decirte que !am s he contemplado una actuaci+n me!or. Me sorprendi+ y deleit+. Me emocion+ tanto que estuve a punto de echarme a llorar. 8ue con mucho la me!or interpretaci+n de la noche y es evidente que todos, o casi todos, compartan mi opini+n. Judith mir+ a su a%uela con estupe#acci+n. Jam s la ha%a escuchado ha%lar de un modo tan apasionado. Esta%a en#adada de verdad, compro%+. Echa%a chispas por los o!os y tena las me!illas arre%oladas. ;Madre ;replic+ la ta Louisa;, creo que sera me!or que te quedaras al margen de este asunto. 9na dama no se suelta el pelo en p.%lico y se convierte en el centro de atenci+n de todos con seme!ante... dramatismo. ;='anto cielo> ;di!o 3orace, que chasque+ la lengua y levant+ el vaso en direcci+n a Judith;, ?de verdad hiciste eso prima@ ;9na dama se suelta el pelo por la noche ;prosigui+ la anciana;. 5 cuando comien&a a andar son m%ula no tiene tiempo de volver a recog2rselo. Judith no era ella esta noche, Louisa. Era lady Mac%eth. /e eso se trata%a, de sumergirse en el persona!e, de hacer que este co%rara vida para los espectadores. Aunque claro, no espero que t. lo comprendas. A Judith le sorprenda que su a%uela s lo hiciera. ;'iento mucho ha%erte molestado, ta Louisa ;le di!o; 7ero no puedo disculparme por servir de entretenimiento al grupo cuando tanto lord "annul# Bed(yn como lady Beamish me instaron a que lo hiciera. 3u%iera sido imperdona%le mostrarme tmida. As que me decid a hacer algo que cre poder hacer %ien. 0o comprendo por qu2 le tienes tanta aversi+n al teatro. ,e pareces a mi padre en ese aspecto. 0ing.n otro invitado pareci+ escandali&arse. M s %ien todo lo contrario, de hechoC 'u a%uela le ha%a cogido una de las manos y se la esta%a #rotando como si la tuviera #ra. ;/e%o suponer, mi querida Judith ;comen&+ su a%uela;que tu padre !am s te lo cont+, ?verdad@ 0i 2l ni Louisa llegaron nunca a perdonar a tu a%uelo por lo que les hi&o, y am%os han estado huyendo de ello toda su vida. Aunque ninguno de los dos tendra vida si tu a%uelo no lo hu%iera hecho. Judith la mir+ con el ceo #runcido, sin comprender. ;=Madre> ;e1clam+ la ta Louisa con %rusquedad; 5a es su#iciente. Julianne...

;,u a%uelo me conoci+ en el sal+n del teatro $ovent 4arrden de Londres ;e1plic+ la anciana; /i!o que se ha%a enamorado de m mucho antes de eso, cuando me vio en el escenario, y yo siempre lo cre a pesar de que todos los ca%alleros solan decir cosas parecidas... 5 hu%o un gran n.mero de ellos. ,u a%uelo se cas+ conmigo tres meses despu2s y pasamos treinta y dos maravillosos aos !untos. ;?A%uela@ ;Julianne esta%a totalmente estupe#acta; =Eras actri&> 'eor, esto es intolera%le. Mam , ?qu2 pasar si lady Beamish lo descu%re@ ?5 si lo hace lord "annul#@ Me morir2 de vergDen&a. Juro que lo har2. ;*aya, vaya ;musit+ 3orace. La anciana le dio a Judith unas palmaditas en la mano. ;$uando te vi de nia, supe que t. eras la que m s te parecas a m, cario ;le di!o; =Ese ca%ello> ,u po%re padre y tu madre esta%an horrori&ados porque sugera una e1u%erancia impropia para una nia criada en la rectora6 como tam%i2n sugeran que tal ve& hu%ieras heredado algo m s de tu escandalosa a%uela. $uando te vi esta noche, #ue como verme a m misma hace cincuenta aos. 'alvo que t. eres mucho m s hermosa de lo que he sido yo !am s, y tam%i2n mucho me!or actri&. ;A%uela... ;di!o Judith, que apret+ la mano regordeta llena de anillos entre las suyas. /e repente una %uena parte de su propia vida co%ra%a sentido. 9na gran parte. ;7ues %ien, no tolerar2 este comportamiento, !ovencita ;intervino la ta Louisa;. 0os has avergon&ado a m y a mi !oven e impresiona%le hi!a delante de invitados que seleccion2 de entre la #lor y nata de la sociedad, as como delante de lady Beamish y del hi!o de un duque que est corte!ando a Julianne. ,e recuerdo que est s aqu gracias a la gentile&a y la caridad de tu to. ,e quedaras aqu una semana m s, ya que te necesitar2 para atender las necesidades de tu a%uela. Maana le escri%ir2 a mi hermano para decirle que estoy de lo m s molesta contigo. 0o me ca%e duda de que no le sorprender en lo m s mnimo. Le o#recer2 hacerme cargo de una de tus hermanas en tu lugar. En esta ocasi+n pedir2 de #orma e1plcita que sea 3ilary, que es lo %astante !oven para sa%er cu l es su lugar. 5 t. volver s a tu casa deshonrada. 3orace volvi+ a chasquear la lengua. ;7rima ;le di!o; 'olo has durado una semana. Judith ha%ra de%ido sentirse aliviada e incluso eu#+rica. ?'e i%a a casa@ Aunque su padre se enterara de todo lo re#erente a la actuaci+n en casa de lady Beamish. 5 3ilary se vera o%ligada ocupar su lugar en 3are(ood. ;'i Judith se va, yo tam%i2n lo har2 ;declar+ su a%uela; *ender2 algunas de mis !oyas, Judith. /e%es sa%er que valen una #ortuna. $ompraremos una casita en alg.n lugar y !untas nos haremos un hogar all y nos llevaremos a ,illie. Judith le apret+ la mano de nuevo.

;*amos, a%uela ;le di!o; Es tarde y est s molesta y cansada. ,e ayudar2 a llegar a tu ha%itaci+n. 3a%laremos por la maana. ;?Mam @ ;gimote+ Julianne;. 0o me est s escuchando. 'eguro que ya no te preocupas por m. ?Au2 voy a hacer con lord "annul#@ ,engo que casarme con 2l. Apenas me ha hecho caso esta noche i5 ahora va a descu%rir que soy la nieta de una actri&>. ;Mi queridsima Julianne ;comen&+ su madre;, hay muchas maneras de atrapar un marido. 'er s lady "annul# Bed(y antes de que termine el verano. $on#a en m. 3orace sonri+ con malicia a Judith cuando ella pas+ al lado con su a%uela apoyada en su %ra&o. ;"ecuerda lo que te advert, prima ;le di!o en vo& %a!a. /urante la semana siguiente, "annul# se pas+ las maanas, e incluso alguna que otra tarde, con el administrador de su a%uela aprendiendo los pormenores de los tra%a!os de una #inca. 'e sorprendi+ al descu%rir que dis#ruta%a estudiando los li%ros de conta%ilidad y otra serie de documentos legales tanto como cuando ca%alga%a por los terrenos agrcolas de la propiedad y las gran!as de los arrendatarios a #in de verlas con sus propios o!os y ha%lar con los gran!eros y tra%a!adores. 'i %ien se cuida%a mucho en un aspecto. ;0o te estoy o#endiendo, ?verdad, a%uela@ ;le pregunt+ durante el desayuno una maana, al tiempo que le coga una delgada mano de piel casi transparente surcada por venas a&uladas, se la sostena con sumo cario; 0o te estar2 dando la impresi+n de que me estoy haciendo con el control como si ya #uera el amo y seor, ?no@ /e%es sa%er que deseara que vivieras al menos die& o veinte aos m s. ;0o estoy segura de que me queden las #uer&as necesarias para darte el gusto ;replic+; 7ero est s iluminando mis .ltimos das, "annul#. 0o me lo espera%a, lo con#ieso, pero s esta%a convencida de que aprenderas con rapide& y haras un %uen tra%a!o cuando yo ya no estuviera. Eres un Bed(yn despu2s de todo, y los Bed(yn siempre se han tomado el de%er muy en serio, sin importar lo que los dem s digan de ellos. <l se llev+ la mano a los la%ios y la %es+. ;Ahora %ien, si pudiera verte casado ;prosigui+ ella;, mi dicha sera completa. 7ero ?es Julianne E##ingham la mu!er adecuada para ti@ Espera%a que lo #uera. Es una vecina, su a%uela es una de mis me!ores amigas y adem s es !oven y %onita. ?Au2 opinas, "annul#@ 3a%a al%ergado la esperan&a de que su a%uela cam%iara de opini+n y de!ara de imponerle ese enlace. Al mismo tiempo sa%a que la anciana se sentira un poco decepcionada si no se casara pronto.

;$reo que ser me!or que siga visitando 3are(ood cada da le di!o; La #iesta campestre aca%ar en una semana. 5 todava queda el gran %aile. ,e promet que considerara con seriedad la muchacha y as lo har2, a%uela. 'in em%argo, a medida que avan&a%a la semana descu%ri+ que el pro%lema radica%a en que !am s llegara a gustarle la seorita E##ingham por mucho que la conociera. La !oven segua haciendo mohines cuando se nega%a a prestarle atenci+n cada minuto de cada hora de cada da y segua insistiendo en castigarlo coqueteando con otros ca%alleros. 'egua parloteando so%re ella misma y sus logros y conquistas cada ve& que esta%a con 2l y se rea como una est.pida con sus halagos. Logra%a que se sintiera m s a%urrido que una ostra. 5 por supuesto su madre no de!a%a de hacer todo cuanto esta%a en su mano para que estuvieran !untos. 'iempre aca%a%an sentados el uno al lado del otro cuando cena%a en 3are(ood, cosa que suceda casi todas las noches. 'iempre compartan el carrua!e si se una a alguna de las numerosas e1cursiones a distintos lugares de inter2s. 'iempre lo queran para que le pasara las p ginas de las partituras. En ocasiones pensa%a que tal ve& continua%a con sus visitas a 3are(ood no tanto por complacer a su a%uela como por la esperan&a de charlar en privado con Judith La(. ,ema que despu2s de todo hu%iera cometido un error imperdona%le al o%ligada a actuar en 4randmaison. 0unca se la ha%a visto demasiado en 3are(ood, pero en los .ltimos das %rilla%a por su ausencia. Jam s se senta%a a la mesa para cenar. $omo tampoco lo haca la anciana. Jam s se una a las e1cursiones ni a las actividades al aire li%re. En las pocas ocasiones en las que apareca en el sal+n por noches, se comporta%a m s que nunca como una dama de compaa para la seora La( y se retira%a temprano con ella. "annul# se percat+ de una cosa de inmediato. $uando ,anguay la invit+ a que !ugara a las cartas como su pare!a, lady E##ingham le in#orm+ de que su madre se encontra%a indispuesta, de que necesita%a que la seorita La( la acompaara a sus ha%itaciones y se quedara con ella. $uando "oy; 3ill la invit+ a unirse al grupo para que tocara el piano, la seorita E##ingham le in#orm+ que su prima no tena el menor inter2s en cualquier cosa relacionada con la m.sica. $uando todos decidieron !ugar a las charadas una noche y Braith(aite la eligi+ en primer lugar para que estuviera en su equipo, lady E##ingham le comunic+ que a la seorita La( le dola la ca%e&a y que tena permiso para marcharse del sal+n en ese mismo momento. Los invitados varones se ha%an dado cuenta por #in de la e1istencia de Judith La(. 5 lady E##ingham la esta%a castigando por ese motivo. 'in em%argo, "annul# tena plena conciencia de que 2l era el .nico responsa%le. 3a%a cometido un error. 3a%a empeorado su vida en lugar de me!orarla. 5 por eso no hi&o intento alguno de ha%lar con ella cuando su ta o su prima se encontra%an cerca. 0o quera empeorar la situaci+n todava m s. Esperara el momento adecuado. ,odo el mundo #ue al pue%lo el da previo al gran %aile, incluida lady E##ingham, dado que la mayora de los invitados necesita%an hacer algunas compras para

la ocasi+n. "annul# ha%a declinado la invitaci+n de unirse a la comitiva. 'u a%uela ha%a decidido aprovechar esa oportunidad para visitar a la seora La( con la esperan&a de encontrar la casa en calma. "annul# la acompa+ a pesar de que ella le asegur+ que no era necesario. ;0o os molestar2, a%uela ;la tranquili&+; /ar2 un paseo despu2s de presentar mis respetos a la seora La(. 3a%a al%ergado la esperan&a de invitar a Judith La( a que lo acompaara, pero la muchacha no se encontra%a en el saloncito. ;Est en su ha%itaci+n escri%iendo cartas a sus hermanas, creo ;le di!o la seora La( cuando "annul# se interes+ por la salud de su nieta; Aunque no veo el motivo, ya que las ver muy pronto. ;?*an a venir las hermanas de la seorita La( a 3are(ood@ ;pregunt+ lady Beamish;. 'eguro que eso le encantar . La seora La( suspir+. ;9na de ellas lo har ;contest+; 7ero Judith vuelve a casa. ;Lamento or eso ;replic+ lady Beamish;. La echar s mucho de menos, 4ertrude. ;' ;admiti+ la seora La(;. Muchsimo. ;Es una !ovencita encantadora ;a#irm+ lady Beamish;. 5 cuando actu+ para nosotros hace unos das me percat2 de su e1traordinaria %elle&a. 5 del talento que tiene. Lo ha heredado de usted, por supuesto. "annul# se e1cus+ y sali+ al e1terior. Era un da #ro y nu%lado, aunque la lluvia no aca%a%a de hacer acto de presencia. 'e encamin+ en direcci+n a la colina que se eleva%a a espaldas de la mansi+n. 0o espera%a ver a Judith La( all, pero di#cilmente podra ir a su ha%itaci+n y llamar a su puerta. La muchacha se encontra%a de nuevo en el lago, aunque no nada%a en esa ocasi+n, sino que esta%a sentada delante del sauce con las manos enla&adas so%re las rodillas y con la mirada perdida el agua. ,ena la ca%e&a descu%ierta, con el ca%ello tren&ado y recogido en la nuca, mientras el %onete ;el que 2l le ha%a comprado; descansa%a a su lado so%re la hier%a. 0o ha%a seales de ninguna co#ia. Lleva%a una pelli&a de manga larga so%re el vestido. Ba!+ la colina muy despacio, sin intenci+n alguna de ocultar que se acerca%a. 0o quera sorprenderla ni asustarla. La muchacha lo escuch+ cuando esta%a a medio camino y mir+ por encima del hom%ro un momento antes de retomar la postura anterior. ;7arece ser que te de%o una disculpa ;di!o 2l; Aunque supongo que una mera disculpa resulta %astante inapropiada...;'e qued+ detr s de ella y apoy+ un hom%ro contra el tronco del r%ol.

;0o me de%e nada ;replic+ ella. ;*an a enviarte de vuelta a casa ;di!o 2l. ;0o creo que eso pueda considerarse como un castigo, ?no le parece@ ;pregunt+. ;y una de tus hermanas va a ocupar tu lugar en esta casa. Bncluso a la som%ra del r%ol y con el cielo nu%lado, el ca%ello recogido so%re su coronilla pareca %rillar con el #ulgor del oro y del #uego. ;'. ;La vio inclinar la ca%e&a hasta de!ar la #rente apoyada so%re las rodillas, en una postura que comen&a%a a reconocer como caracterstica de la muchacha. ;0o de%era ha%erme inmiscuido ;di!o. El eu#emismo del siglo; 'a%a que la persona con m s talento de la sala todava no ha%a actuado y no pude resistirme a persuadirte. ;0o tiene que lamentar nada ;le asegur+ ella; Me alegro de que sucediera. Me ha%a pasado el tiempo soando con hacer !usto lo que hice cuando lady Beamish y usted insistieron en que contri%uyera con algo para la diversi+n general. 8ue el primer acto que he hecho por voluntad propia desde que llegu2 aqu. Me ayud+ a comprender lo desgraciada que ha%a sido. 3e sido mucho m s #eli& estos .ltimos das, aunque tal ve& no le haya resultado evidente durante las pocas veces que me ha visto. La a%uela y yo hemos decidido que es me!or para m comportarme como todos esperan cuando me vea o%ligada a permanecer con los dem s, pero reducimos esas ocasiones al mnimo. $uando estamos !untas ha%lamos como nunca y remos y nos divertimos. Ella... ;Levant+ la ca%e&a y se ech+ a rer entre dientes; Le gusta cepillarme el pelo durante al menos media hora. /ice que le viene %ien a sus manos... y a su cora&+n. $reo que contri%uye a que su mente olvide todas esas en#ermedades imaginarias. Est mucho m s animada, mucho m s alegre que cuando llegu2. "ecord+ con total precisi+n el momento en que 2l se ha%a arrodillado tras ella en la cama de El "on y el ,onel para cepillarle el pelo antes de hacerle el amor. ;,e echar mucho de menos cuando te vayas ;le di!o 2l. ;Auiere vender algunas de sus !oyas y comprar una casita en alg.n lugar para que podamos vivir !untas ;e1plic+ Judith;. Aunque no creo que eso llegue a ocurrir. /e cualquier manera no de%e sentirse culpa%le por ser el causante involuntario de todo lo que est sucediendo. Me alegra que haya sucedido. Me ha acercado mucho m s a mi a%uela y ahora entiendo mi vida mucho me!or. 0o le e1plic+ nada m s, pero 2l record+ de repente algo que se ha%a dicho haca escasos momentos.

;Mi a%uela dice que has heredado tu talento de la seora La( ;coment+. ;*aya, as que lady Beamish lo sa%e ;di!o ella; ?5 usted tam%i2n@ Mi ta y mi prima est n horrori&adas por la posi%ilidad de que cualquiera de ustedes descu%ra la verdad. ;?Aue tu a%uela #uera actri&@ ;le pregunt+ al tiempo que se aparta%a del r%ol para sentarse en la hier%a !unto a ella. ;En Londres. ;'e percat+ de que Judith esta%a sonriendo; Mi a%uelo se enamor+ de ella al verla en el escenario, #ue a conocerla al sal+n del $ovent 4arden y se casaron tres meses despu2s, para el imperecedero espanto de su #amilia. Mi a%uela era la hi!a de un paero. 3a%a tenido mucho 21ito como actri& y tena una legi+n de admiradores entre los ca%alleros. /e%e de ha%er sido muy hermosa, aunque tam%i2n era pelirro!a, como yo. Era di#cil imaginarse a la seora La( como una hermosa !oven pelirro!a, perseguida por los dandis y los galanes de la 2poca. Aunque no imposi%le. Bncluso en esos momentos en que esta%a entrada en carnes, vie!a y canosa, posea cierto encanto y su en!oyada persona sugera cierta e1centricidad de car cter que i%a en consonancia con su pasado como actri&. Bien podra ha%er sido una %elle&a en su !uventud. ;Mantuvo su #igura hasta que muri+ mi a%uelo ;di!o Judith;. 8ue entonces cuando comen&+ a comer para consolarse, o eso me ha dicho. M s tarde se convirti+ en una costum%re. Me parece muy triste que dis#rutara de un matrimonio tan #eli& y que sus dos hi!os, tanto mi padre como mi ta, se avergDencen de ella y de su pasado, ?no cree@ 5o no me avergDen&o de ella. "annul# la ha%a tomado de la mano antes de darse cuenta ni siquiera. ;?7or qu2 de%eras avergon&arte cuando ella es la responsa%le de tu %elle&a, tu talento y la rique&a de tu personalidad@ ;le pregunt+. 5 sin em%argo, pens+ mientras pronuncia%a esas pala%ras, los Bed(yn estaran al #rente de aquellos dispuestos a evitar a una mu!er de ascendencia tan deshonrosa. Le sorprenda que su a%uela, aun sa%iendo la verdad acerca de su amiga, considerara a Julianne E##ingham una novia adecuada para 2l, por impeca%le que #uese su lina!e paterno. Be(castle %ien podra considerar el asunto de una manera muy distinta. ;/game algo ;le pidi+, con una repentina tensi+n y urgencia en la vo&; 5 le pido que sea sincero. 7or #avor. ?'oy hermosa@ 5 de pronto "annul# lo comprendi+ todo: comprendi+ por qu2 le ha%an enseado a ver su ca%ello como un motivo de vergDen&a y %ochorno6 por qu2 la ha%an animado a creer que era #ea. $ada ve& que su padre, el rector, la mirara tendra un recordatorio de la madre que podra ponerlo en entredicho

ante sus #eligreses y sus pares si llegara a sa%erse la verdad. 'u segunda hi!a siempre de%i+ de parecerle una cru& con la que cargar. Le levant+ la %ar%illa con la mano li%re y le gir+ la ca%e&a para que lo mirara a la cara. ,ena las me!illas arre%oladas por el a&oramiento. ;3e conocido a muchas mu!eres, Judith ;le di!o; 3e admirado a las m s hermosas, adorado a unas cuantas inalcan&a%les desde la distancia, perseguido a otras con cierta perseverancia. Es lo que los ca%alleros ricos, ociosos y a%urridos como yo solemos hacer. 5 puedo a#irmar con total sinceridad que !am s he visto a una mu!er cuya %elle&a pueda equipararse a la tuya. ?'era verdad esa a#irmaci+n tan desmedida@ ?'era de verdad tan hermosa@ ?: era solo porque ese encantador envoltorio contena a Judith La(@ 0o importa%a. /espu2s de todo, ese manido clich2 seg.n el cual la %elle&a resida en el cora&+n encerra%a una gran verdad. ;Eres hermosa;repiti+ antes de inclinar la ca%e&a y depositar un ligero %eso en sus la%ios. ;?Lo soy@ ;'us o!os verdes esta%an anegados de l grimas cuando 2l levant+ la ca%e&a; ?0o soy vulgar@ ?0o tengo un aspecto vulgar@ ;?$+mo podra la %elle&a ser vulgar@ ;le pregunt+. ;$uando los hom%res me miran ;con#es+; y me ven de verdad, me miran con lascivia. ;Eso es porque la %elle&a #emenina despierta el deseo en los hom%res ;le e1plic+; 5 cuando no e1iste el control o se carece de galantera, es decir, cuando el hom%re no es un ca%allero, aparece la lascivia. ;9sted no me mir+ as ;le di!o ella. <l se sinti+ avergon&ado. 0ada m s verla la ha%a deseado y la ha%a perseguido. 0i m s ni menos que por pura lu!uria. ;?0o lo hice@ ;le pregunt+. Ella neg+ con la ca%e&a. ;3a%a algo en sus o!os ;di!o; a pesar de sus pala%ras y sus actos. 9na pi&ca de... humor, tal ve&. 0o soy capa& de de#inirlo. 0o me provoc+ recha&o. Me hi&o sentir... #eli&. Aue /ios lo ayudara. ;y me hi&o sentir hermosa ;aadi+. Es%o&+ una lenta sonrisa; 7or primera ve& en la vida. 4racias.

"annul# trag+ saliva con incomodidad. Mereca que lo a&otaran por lo que le ha%a hecho. 5 en cam%io ella le da%a las gracias. ;'er me!or que volvamos a la casa ;di!o la muchacha, que levant+ la vista cuando 2l le retir+ la mano de la %ar%illa; $reo que va a llover. 'e pusieron en pie y una ve& que se sacudieron las %ri&nas de hier%a, Judith se coloc+ el %onete con sumo cuidado so%re el ca%ello y se anud+ las cintas a un lado de la %ar%illa con un enorme la&o. 'in la co#ia %a!o el %onete, su %elle&a resulta%a deslum%rante. ;5o su%ir2 la colina y usted puede rodearla para volver a entrar por delante ;le di!o. 7ero a 2l se le ha%a ocurrido una idea me!or, aunque ni la ha%a meditado ni desea%a hacerla. ;*ayamos !untos ;le propuso; 0o hay nadie que pueda vernos. Le o#reci+ el %ra&o y ella acept+ tras dudar un instante6 despu2s, los dos su%ieron la colina !untos mientras les caa encima alguna que otra gota de lluvia. ;'upongo que de%e a%urrirse mucho en el campo ;le di!o; Aunque no se ha sumado a muchas de las actividades programadas para esta semana. ;Estoy aprendiendo a llevar los cultivos y la administraci+n de la propiedad ;le e1plic+; y me estoy divirtiendo de lo lindo. Ella gir+ la ca%e&a para mirarlo. ;?'e est divirtiendo@ ;'e ech+ a rer. <l la imit+. ;A m tam%i2n me ha sorprendido ;le con#i+; 4randdmaison ser ma llegado el momento, y con todo, !am s me ha%a interesado por su #uncionamiento. Ahora s. As que ya puedes imaginarme dentro de unos aos, recorriendo con paso lento mi propiedad con un perro desgreado pegado a los talones, una chaqueta holgada so%re los hom%ros y sin m s tema de conversaci+n que las cosechas, los drena!es y el ganado. ;"esulta di#cil de imaginar. ;La muchacha se ech+ a rer de nuevo; $u2ntemelo. ?Au2 ha aprendido@ ?Au2 ha visto@ ?,iene planeado hacer cam%ios cuando la propiedad sea suya@ Al principio "annul# crey+ que las preguntas nacan de los %uenos modales, pero pronto se dio cuenta de que esta%a realmente interesada. /e manera que estuvo ha%lando durante todo el camino de vuelta a la casa so%re temas que lo hu%ieran hecho %oste&ar apenas un par de semanas atr s.

Las dos ancianas seguan en el sal+n donde "annul# las ha%a de!ado. Judith se ha%ra soltado de su %ra&o antes de entrar en la casa y se ha%ra retirado a su cuarto, pero 2l no se lo permiti+. ;'olo son mi a%uela y la tuya ;le di!o; 0adie ha regresado todava del pue%lo. Mantuvo sus %ra&os enla&ados cuando entraron en la estancia y am%as mu!eres levantaron la vista. ;Me encontr2 con la seorita La( cuando esta%a paseando ;les e1plic+; y hemos dis#rutado de nuestra mutua compaa durante toda esta hora. "annul# se percat+ de que los o!os de su a%uela se agu&aron de inmediato. ;'eorita La( ;le di!o;, ese %onete es encantador. ?7or qu2 no se lo he visto antes@ El aire #resco le ha dado un toque de color a sus me!illas. *enga y si2ntese a mi lado para que pueda decirme d+nde aprendi+ a actuar tan %ien. "annul# tam%i2n tom+ asiento despu2s de tirar de la campanilla a instancias de la seora La(, a #in de ordenar m s t2 reci2n hecho. )N Judith no esta%a segura de que de%iera asistir al %aile de 3are(ood a pesar de que su a%uela le ha%a dicho que esta%a o%ligada a hacer acto de presencia, aunque solo #uera para hacerle compaa. ;/e cualquier #orma, me atrevera a decir que todos los !+venes competir n para %ailar contigo ;le asegur+; 3e notado lo mucho que ha cam%iado su actitud hacia ti durante esta semana, cario, tal y como de%e ser. Eres mi nieta, igual que Julianne o Bran(ell. Era una perspectiva %astante tentadora, de%a admitir Judith, asistir a un %aile y tener pare!as con las que %ailar. 'iempre ha%a dis#rutado muchsimo de los %ailes que cele%ra%an en el pue%lo. 0unca le ha%a #altado pare!a. En aquella 2poca ha%a pensado que todos se mostra%an muy ama%les al %ailar con ella, aunque ha%a comen&ado a #raguarse una nueva posi%ilidad en su mente. FJam s he visto a una mu!er cuya %elle&a pueda equipararse a la tuya.G ,ena muchas ganas de asistir al %aile, pero le da%a pavor que lord "annul# eligiera tan sealado acontecimiento en la #iesta campestre para anunciar su compromiso con Julianne. 0o sera capa& de soportarlo, pens+ Judith, ni de ver la e1presi+n triun#al en el rostro de su prima y en el de su ta. 0o sera capa& de soportar la cnica resignaci+n que asomara al rostro del hom%re... y tena la certe&a de que esa sera su e1presi+n. Esta%a a punto de tomar la decisi+n de no asistir cuando, al regresar a su ha%itaci+n despu2s del temprano desayuno, se encontr+ con Bran(ell en la escalera.

;Buenos das, Jude. ;Le coloc+ una mano en el hom%ro y le dio un %eso en la me!illa; ,an madrugadora como siempre, ?verdad@ En ese caso ser me!or que descanses esta tarde para estar hermosa. ,odos los ca%alleros quieren %ailar contigo esta noche y me han estado pidiendo que te conven&a, como si #uera yo el que te hu%iese prohi%ido participar en todas las actividades de estas dos semanas. 'upongo que ha sido la ta Louisa ;di!o al tiempo que echa%a un vista&o r pido a su alrededor y %a!a%a la vo&; 'i quieres sa%er la verdad, resulta humillante ver que tratan a mi propia hermana como si #uera una especie de criada tan solo porque pap es un cl2rigo y el to 4eorge una especie de pach . ;En realidad no me entusiasma mucho el %aile, Bran ;di!o la !oven. ;=7aparruchas> ;e1clam+; A todas os han gustado siempre los %ailes. Esc.chame, Jude, tan pronto como haya saldado mis deudas con todos esos molestos e insolentes comerciantes, voy a em%arcarme en una carrera pro#esional y a amansar una #ortuna. 5 as podr s regresar a casa y tanto t. como las dem s encontrar2is maridos respeta%les y todo ir %ien. Judith no le ha%a dicho a su hermano que i%a a regresar a casa ;con deshonor; ni que 3ilary tendra que ocupar su lugar en 3are(ood. ;7ero ?c+mo vas a saldar tus deudas, Bran@ ;le pregunt+ a regaadientes. 3a%a intentado no pensar en ellas a lo largo de la semana. Bncluso ha%a pensado durante un em%ara&oso momento en pedirle ayuda a su a%uela... La alegre e1presi+n de Bran se desmoron+ un instante, si %ien no tard+ en recuperar la sonrisa y la apariencia despreocupada. ;5a se me ocurrir algo ;le contest+; ,engo toda la con#ian&a del mundo. 0o de%es preocuparte por nada. Lo que tienes que hacer es pensar en el %aile. ?Me prometes que asistir s, Jude@ ;Bueno, est %ien ;respondi+ de modo impulsivo antes de comen&ar a su%ir de nuevo la escalera; Br2. ;=Espl2ndido> ;e1clam+ Bran a su espalda. As pues, ha%a una cosa m s que tendra que hacer li%remente antes de regresar a casa, decidi+. Bra al %aile. 5 lo hara tal y como era, no como esa pariente po%re a la que mantenan ale!ada de las miradas de los dem s con tanta e#icacia como si #uera una mon!a. Bailara con todos los ca%alleros que la invitaran. 5 si nadie lo haca, se sentara con su a%uela y dis#rutara del acontecimiento de todos modos. 'i se anuncia%a el compromiso de Julianne... 'u arro!o #laque+ por un momento y tuvo que a#errarse al picaporte de la puerta de su ha%itaci+n. 'i se anuncia%a el compromiso de Julianne con lord "annul#, al&ara la %ar%illa, es%o&ara una sonrisa y echara mano de toda la dignidad propia de una dama que #uese capa& de reunir.

?$+mo era posi%le ;se pregunt+ mientras entra%a en su ha%itaci+n; que el #uga& %eso en los la%ios del da anterior hu%iera despertado sus emociones de una #orma tan poderosa como lo ha%an hecho los encuentros se1uales consumados en la posada del mercado unas semanas atr s@ ?,al ve& porque en aquel entonces no era m s que se1o mientras que lo del da anterior ha%a sido...@ ?Au2@ Amor no. ?,ernura qui& @ Lord "annul# le ha%a dicho que era hermosa y despu2s la ha%a %esado. 7ero no con deseo6 aunque qui& tam%i2n hu%iera una pi&ca por am%as partes. 3u%o algo m s que deseo. 3u%o... s, de%i+ de ser ternura. ,al ve& despu2s de todo, pens+, una ve& que regresara a casa y apartara de su mente la imagen de Julianne casada con 2l, sera capa& de recuperar su sueo ro%ado y continuar viviendo de sus recuerdos en los aos venideros. ;Lo primero que pens2 al enterarme del %aile de 3are(ood ;le di!o lady Beamish a su nieto;, #ue que sera el acontecimiento per#ecto para anunciar tu compromiso con Julianne E##ingham. ?'e te ha%a ocurrido esa posi%ilidad, "annul#@ ;' ;respondi+ 2l con sinceridad. ;?5...@ 'u a%uela esta%a sentada #rente a 2l en el sal+n de la planta %a!a, con un aspecto m s #r gil y delgado que nunca, aunque su espalda segua tan recta como el palo de una esco%a y no se apoya%a en el respaldo del sill+n, seg.n compro%+ "annul#. ;?'igue siendo tu m s preciado deseo@ ;le pregunt+ a su ve&. La anciana pareci+ meditarlo durante unos instantes antes de responder. ;?Mi m s preciado deseo@ ;repiti+; 0o, "annul#. Ese sera el de verte #eli&. Aunque para ello tuvieras que continuar soltero. Aca%a%a de li%erarlo... y de imponerle la pesada carga del amor. ;0o ;replic+ 2l; 0o creo que permane&ca soltero, a%uela. ,an pronto como uno se involucra de #orma activa con la tierra, entiende y aprecia el eterno ciclo de la vida, la muerte, la renovaci+n y la reproducci+n. ,al y como t. necesitas asegurarte de que esta tierra pasar a mis manos y a las de mis descendientes, yo necesito estar seguro de que pasar a manos de mi hi!o despu2s de mi muerte6 o tal ve& de una hi!a o de un nieto. ,en por seguro que me casar2. 0i siquiera se ha%a planteado seme!ante posi%ilidad hasta ese momento, pero supo que sus pala%ras encerra%an una gran verdad. ;?$on Julianne E##ingham@ ;le pregunt+ su a%uela. "annul# la mir+, pero ni siquiera el amor poda inmiscuirse en la verdadera esencia de su ser.

;0o con la seorita E##ingham ;respondi+ en vo& %a!a; Lo siento, a%uela. 0o solo no le pro#eso a#ecto alguno a la !oven, sino que me provoca una pro#unda aversi+n. ;Me alegra sa%erlo ;#ue la sorprendente respuesta de lady Beamish;. 8ue una tontera por mi parte, nacida del deseo egosta de verte casado enseguida, antes de que #uera demasiado tarde. ;A%uela... Ella al&+ una mano. ;?'ientes alg.n tipo de a#ecto por la seorita La(@ ;le pregunt+. "annul# la mir+ sin pestaear antes de aclararse la garganta. ;?7or la seorita La(@ ;7osee muchas cualidades de las que su prima carece ;a#irm+ la anciana. ;7ero es po%re ;replic+ "annul# con vo& cortante antes de ponerse en pie para acercarse a las puertas #rancesas, que permanecan cerradas esa maana puesto que el da segua tan #ro y nu%lado como el anterior; Es posi%le que el mequetre#e de su hermano aca%e arruinando a su #amilia dentro de poco, si mis suposiciones son correctas. El padre es un ca%allero, hi!o de una antigua actri& y nieto de un paero. Es %astante posi%le que la madre sea una dama, aunque tam%i2n es posi%le que no tuviera ni #ortuna ni posici+n social alguna antes de casarse con el reverendo La(. ;=*aya> ;e1clam+ su a%uela; ,e avergDen&as de ella. ;?Avergon&arme@ ;$ontempl+ la #uente con mirada #uri%unda y e1presi+n ceuda; ,endra que al%ergar alg.n tipo de sentimiento por ella para sentirme avergon&ado. ;?y no es as@ ;inquiri+ lady Beamish. La conversaci+n esta%a provocada por el impetuoso plan que ha%a puesto en marcha el da anterior a #in de que su a%uela tomara nota de Judith La( y de una posi%le relaci+n entre ellos. 'in em%argo, la anciana no ha%a dicho nada durante el trayecto de vuelta a casa ni tampoco durante el resto del da. "annul# la mir+ por encima del hom%ro. ;A%uela ;le di!o;, hace dos semanas di un paseo con ella por los !ardines para complacerte. La anim2 a que nos entretuviera en este mismo sal+n hace tan solo una semana, cuando la mayora del resto de tus invitados ya lo ha%a hecho. Me encontr2 con ella en los alrededores de 3are(ood ayer, donde paseamos y conversamos durante una hora. ?7or qu2 i%a a al%ergar alg.n tipo de sentimiento por ella@ ;Lo e1trao sera que no lo tuvieras ;respondi+ su a%uela; Es una mu!er de %elle&a e1traordinaria una ve& que se mira m s all de su dis#ra& y te cono&co

lo %astante como para sa%er que admiras a las mu!eres hermosas. 'in em%argo, esta muchacha posee algo m s que %elle&a. ,am%i2n tiene una %uena ca%e&a so%re los hom%ros. Al igual que t. cuando te decides a usarla, como muy %ien has demostrado viniendo a verme en esta ocasi+n. Adem s, "annul#, tenas una e1presi+n muy peculiar en el rostro cuando regresaste ayer de tu paseo. ;?9na e1presi+n@ ;La mir+ con el ceo #runcido; ?,e re#ieres a una e1presi+n de ridculo enamoramiento@ 0o siento tal cosa. 5 sin em%argo quera que su a%uela discutiera su a#irmaci+n, que lo animara, que lo convenciera de que una relaci+n entre ellos sera adecuada. ;0o ;di!o ella; 0o le ha%ra dado ninguna importancia de ha%er sido alguna est.pida e1presi+n varonil, aunque tal ve& me ha%ra instado a recordarte que la muchacha es una dama, so%rina de sir 4eorge E##ingham y nieta de mi me!or amiga. y "annul# se sinti+ terri%lemente culpa%le... =otra ve&> ;Be(castle !am s aceptar seme!ante uni+n ;le di!o. ;5 sin em%argo ;le record+ su a%uela;, Aidan aca%a de casarse con la hi!a de un minero y Be(castle no solo le dio la %ienvenida a la !oven, sino que dispuso su presentaci+n a la reina y cele%r+ un %aile en su honor en Bed(yn 3ouse. ;Be(castle se encontr+ con un hecho consumado en el caso de Aidan ;arguy+ "annul#;. Lo .nico que hi&o #ue arreglar lo que considera%a un completo desastre. ;/entro de un momento me o#recer s tu %ra&o para ayudarme a su%ir a mis aposentos ;le di!o la anciana; 7ero antes voy a decirte algo, "annul#: si permites que el orgullo y la vergDen&a enmascaren sentimientos m s tiernos y que eso te impida tener la oportunidad de cele%rar un matrimonio que respondera a todas tus necesidades Kincluyendo las del cora&+nL, sera de lo m s grosero por tu parte echarle toda la culpa a Be(castle. ;0o me avergDen&o de ella ;replic+;. ,odo lo contrario, a decir verdad. Estoy... ;$err+ la %oca y se acerc+ a su a%uela con premura en cuanto esta se puso en pie. ;$reo que la e1presi+n correcta es FEstoy enamoradoG ;di!o la anciana al tiempo que coloca%a una mano con delicade&a so%re el %ra&o de su nieto; 7ero ning.n nieto mo que se precie admitira !am s al%ergar un sentimiento tan a%surdo, ?no es cierto@ 0o era cierto, pens+ "annul#. 7or mucho que lo a%ochornara admitirlo, Judith La( segua despertando su lu!uria. Le gusta%a. Lo atraa. 'e encontra%a pensando en ella de #orma constante cuando esta%a despierto y soa%a con ella cuando esta%a dormido. 3a%a descu%ierto que poda ha%lar con ella como no ha%a sido capa& de hacerla con ninguna otra mu!er, salvo qui& con 8rey!a.

'in em%argo, incluso con su hermana de%a mantener una actitud cnica y hastiada. 0o poda imaginarse a s mismo ha%lando con entusiasmo so%re agricultura y la administraci+n de una propiedad con 8rey!a. $on Judith La( poda rela!arse y ser 2l mismo, aunque tena la impresi+n de que solo haca dos semanas que ha%a descu%ierto su verdadero yo. En esencia, su a%uela aca%a%a de darle su %endici+n para que corte!ara a Judith La(. Be(castle... %ueno, Be(castle no era su guardi n. 'e pregunt+ si Judith tendra la intenci+n de asistir al %aile esa noche. 3a%a que tener en cuenta que ella ya lo ha%a recha&ado en una ocasi+n tan solo dos semanas atr s. 7ero tal ve& pudiera persuadirla de que cam%iara de opini+n. /e%a o%rar con mucho cuidado, por supuesto, y no en p.%lico, a #in de no humillar a la seorita E##ingham. 7or muy est.pida y petulante que #uera la !oven, no se mereca algo as. Judith tra%a!+ con ahnco en la costura durante toda la maana, suponiendo que los preparativos del %aile la mantendran ocupada toda la tarde. 5 no se equivoc+. 'u ta la hi&o correr de un lado para otro a cada minuto, llevando mensa!es y +rdenes al ama de llaves o al mayordomo, ninguno de los cuales esta%a donde se supona que de%a estar. 'e le asign+ la monumental tarea de preparar los arreglos #lorales que de%an adornar el sal+n, as como la de colocarlos en los lugares indicados, com%in ndolos con esmero con las plantas de interior. Le gusta%a la tarea, pero en cuanto lleg+ al sal+n descu%ri+ que los criados no de!a%an de consultarle todos los pro%lemas, por insigni#icantes que #ueran. Justo despu2s la enviaron al pue%lo a comprar una cinta para adornar el ca%ello de Julianne, tras ha%er llegado a la conclusi+n de que las que ha%a comprado el da anterior no eran adecuadas ni en color ni en anchura, pese a ha%er sido pagadas y entregadas. La ida y la vuelta suponan un trecho %astante largo. 7or regla general, Judith ha%ra agradecido la posi%ilidad de estar al aire li%re, aunque se tratara de un da nu%lado. 'in em%argo, ha%a al%ergado la esperan&a de dis#rutar de un rato para lavarse el pelo y tomarse un descanso antes de que llegara la hora de vestirse para el %aile. 'e apresur+ a concluir el encargo con el #in de disponer de alg.n tiempo para s misma. $uando regres+, la puerta de la ha%itaci+n de Julianne esta%a ligeramente entrea%ierta. Judith al&+ la mano para anunciar su presencia con unos golpecitos, pero escuch+ la risa de 3orace procedente del interior. 0o la ha%a molestado a%iertamente desde la semana anterior, aunque !am s desaprovecha%a la oportunidad de hacerle alg.n comentario o%sceno o sarc stico al odo. Lo evita%a en la medida de lo posi%le. /ecidi+ esperar. ,am%i2n podra llevar la cinta a la ha%itaci+n de la ta E##ingham y despu2s #ingir que se le ha%a olvidado que de%a llevarla directamente a la ha%itaci+n de su prima. ;/e%o conseguir a ese hom%re y punto ;esta%a diciendo Julianne con vo& petulante, en#rascada en su tema #avorito; 'entir2 una morti#icaci+n indeci%le si no se declara antes de que todos los invitados a%andonen 3are(ood. ,odos

sa%en que me ha estado corte!ando. ,odos sa%en que he recha&ado las atenciones del resto de mis admiradores, incluso las de lord Braith(aiite, porque lord "annul# est a punto de pedir mi mano. Judith dio media vuelta para marcharse. ;5 lo tendr s, tontuela ;le di!o 3orace;;;;,. ?Es que no has odo lo que mam aca%a de decir@ 3ay que o%ligarlo a que te proponga matrimonio. Lo .nico que tienes que hacer es asegurarte de que alguien os encuentre en una situaci+n comprometida. 5 2l har lo m s honora%le. $ono&co a los hom%res como Bed(yn. 'er un ca%allero es para ellos m s importante que la misma vida. Llegados a ese punto, a Judith le result+ imposi%le no seguir escuchando. ;3orace tiene ra&+n, queridita;di!o la ta E##ingham;. 5 lo apropiado es que se case contigo despu2s de ha%er estado !ugando de modo deli%erado con tus sentimientos. ;7ero ?c+mo voy a hacerlo@ ;pregunt+ Julianne. ;='eor> ;e1clam+ 3orace con hasto; ?Acaso no tienes imaginaci+n, Julianne@ ,ienes que decirle que est s a punto de desmayarte o que tienes calor o #ro o cualquier cosa que lo o%ligue a acompaarte a un lugar privado. ,al ve& la %i%lioteca. 0adie salvo padre la #recuenta y ni siquiera 2l estar all esta noche ya que considerar que su de%er es permanecer en el sal+n de %aile. $ierra la puerta cuando entr2is. Ac2rcate mucho a 2l. $onsigue que te a%race y que te %ese. 5 en ese momento yo os sorprender2... padre y yo lo haremos. ,u compromiso ser anunciado antes de que el %aile concluya. ;?$+mo vas a convencer a pap ;pregunt+ Julianne. de que te acompae a la %i%lioteca@

;'i no soy capa& de ingeni rmelas para arrastrarlo a su lugar #avorito del mundo, me comer2 el som%rero ;replic+ 3orace;. El nuevo de piel de castor. ;?Mam @ ;8uncionar , sin duda ;se apresur+ a contestar la ta E##ingham;. 5a sa%es, queridita, que una ve& que te conviertas en lady "annul# Bed(yn tendr s que dedicarte en cuerpo y alma a convencer a lord "annul# de que todo lo hicimos por vuestro %ien. 5 entretanto dis#rutar s de su #ortuna y de su posici+n social. ;5 de 4randmaison cuando lady Beamish muera ;aadi+ Julianne;, y de una casa en Londres, supongo. Lo persuadir2 de que compre una. 5 ser2 la cuada del duque de Be(castle y podr2 visitar a mi anto!o su residencia, Bed(yn 3ouse. A decir verdad, tal ve& vivamos all mientras estemos en la ciudad, en lugar de compramos una casa propia. 5 supongo que los veranos los pasaremos en el campo, en Lindsey 3all. $onseguir2 que...

Judith al&+ la mano y llam+ con #uer&a a la puerta antes de a%rirla y entregarle la cinta a Julianne. ;Espero que esta te siente %ien ;le di!o; Era la .nica de color rosa que ha%a en la tienda, pero en mi opini+n es un tono precioso, m s intenso y m s adecuado para tu te& que los otros. Julianne desenroll+ la cinta, la estudi+ con cuidado y la arro!+ al tocador que ha%a tras ella. ;$reo que me gustan m s las otras ;replic+; 3as tardado muchsimo, Judith. $reo que de%eras ha%erte dado m s prisa, ya que el encargo era para tu propia prima. ;,al ve&, prima ;le di!o 3orace;, puedas llevar una de las cintas que Julianne decida no ponerse. =*aya> Au2 #alta de tacto por mi parte. El rosa no te sienta %ien, ?verdad@ ?3ay alg.n color que lo haga@ ;0o hay duda de que Judith se sentir mucho m s c+moda esta noche qued ndose en su ha%itaci+n ;intervino la ta E###ingham;. *amos a comparar las cintas con m s detenimiento, queridita. 0o querr s que... Judith sali+ de la ha%itaci+n y se dirigi+ a la suya sin perder tiempo. ?'era cierto que no tena intenci+n de pedir la mano de Julianne por propia iniciativa@ ?,an desesperadas esta%an Julianne y la ta E##ingham por conseguirlo como marido que se vean o%ligadas a tenderle una trampa que lo de!ara en una situaci+n supuestamente comprometida@ 3orace tena ra&+n, concluy+. Lord "annul# Bed(yn era un ca%allero y no ha%a duda de que pedira la mano de cualquier dama si crea ha%erla comprometido. Ella lo sa%a de primera mano. El cora&+n le lata con #uer&a cuando cerr+ la puerta de su ha%itaci+n. Aue se casara con Julianne por decisi+n propia ha%a sido una posi%ilidad muy di#cil de so%rellevar. 7ero que lo hiciera siendo la vctima de un engao... Judith dis#rut+ de una cena tranquila con su a%uela en el saloncito privado de la anciana, puesto que ninguna de ellas se senta muy inclinada a cenar con los invitados. /espu2s se separaron con el #in de vestirse para el %aile. Judith esta%a m s nerviosa de lo que se atreva a admitir. 'e ha%a puesto mil veces su vestido de seda a rayas %eig y dorado para asistir a los %ailes cele%rados en el pue%lo. 0unca ha%a sido el .ltimo grito de la moda ni ha%a estado muy adornado. 'us padres siempre ha%an sido muy estrictos en lo re#erente al recato, m s a.n en su caso. 7ero al menos segua siendo un atuendo elegante que le senta%a muy %ien. 'iempre le ha%a gustado, hasta que la doncella de la ta Louisa le aadiera unas pie&as a los costados y le cu%riera el escote. 3a%a pasado toda la maana quit ndole los aadidos. 3a%a devuelto el vestido a su #orma original, salvo por el ancho ceidor de seda de color

melocot+n que su a%uela le ha%a regalado pocos das antes aduciendo que el color le sentara de maravilla y que ella no lo usara !am s. La cinta era lo %astante larga para que los e1tremos llegaran casi hasta el suelo despu2s de hacer un primoroso la&o en la parte #rontal del talle alto. 0o hu%o ninguna doncella que la ayudara a prepararse. /e cualquier #orma, ha%a dis#rutado en raras ocasiones de los servicios de la doncella de la rectora, puesto que las e1igencias de su madre y de sus tres hermanas ocupa%an todo el tiempo de la muchacha. Judith esta%a acostum%rada a peinarse sola aun para las ocasiones #ormales. ,uvo tiempo tanto de lavarse el pelo como de sec rselo. $uando se lo apart+ de la cara con el cepillo, tena el %rillo lustroso del ca%ello limpio6 se lo recogi+ en dos tren&as que enroll+ y retorci+ de un modo muy #avorecedor en la parte posterior de la ca%e&a. 9tili&+ un espe!o de mano para compro%ar el resultado mientras se senta%a #rente al tocador. El estilo resulta%a elegante, concluy+. $on cuidado para no arruinar el esmerado recogido que tanto le ha%a costado hacer, tir+ de dos largos mechones que se ri&aron en cuanto les pas+ el cepillo. 'u ca%ello era lo %astante ri&ado como para que los mechones cayeran en hermosas ondas so%re sus ore!as. "epiti+ la operaci+n en las sienes. 0o se puso co#ia, ni siquiera la de %onito enca!e que siempre ha%a llevado a las reuniones o a las veladas. FJam s he visto a una mu!er cuya %elle&a pueda equipararse a la tuya.G $ontempl+ su imagen en el espe!o y se puso en pie para poder verse de cuerpo entero. Bntent+ mirarse a trav2s de los o!os de un hom%re que tal ve& hu%iera pronunciado esas pala%ras con total sinceridad. Ella con#ia%a en su honestidad. Lo ha%a dicho de cora&+n. Era hermosa. ='oy hermosa> 7or primera ve& en su vida poda contemplarse y creer que qui& hu%iera algo de verdad en la, al parecer, a%surda declaraci+n. ='oy hermosa> 'e esca%ull+ hacia la ha%itaci+n de su a%uela antes de que el cora!e la a%andonara. Llam+ con suavidad a la puerta del vestidor y entr+. 'u a%uela a.n segua sentada #rente al espe!o mientras ,illie, a su espalda, prenda tres largas plumas en su ca%ello gris, recogido en un complicado peinado. La anciana lleva%a un vestido de noche de un intenso tono ru% que queda%a eclipsado por los destellos de las innumera%les y enormes !oyas que le adorna%an el cuello, el pecho, las regordetas muecas, cada uno de los dedos de am%as manos salvo los pulgares y las ore!as. Lleva%a incluso un intrincado e inmenso %roche prendido en el vestido por de%a!o de un hom%ro. 'o%re la mesa del tocador reposa%an unos impertinentes con incrustaciones de piedras preciosas. En sus p+mulos se distinguan dos crculos de colorete.

'in em%argo, Judith apenas dis#rut+ de un momento para asimilar la apariencia de su a%uela. La anciana la mir+ desde el espe!o, se gir+ en la %anqueta haciendo gala de una inusual agilidad ;logrando que ,illie de!ara escapar una e1clamaci+n antes de colocarse de nuevo a sus espaldas con las plumas en la mano; y uni+ las manos entre el tintineo de las !oyas. ;!Judith> ;e1clam+; =Ay, cario mo> Est s... ,illie, ?qu2 pala%ra estoy %uscando@ ;?3ermosa@ ;sugiri+ la doncella; Lo est , seorita. ;3ermosa ni se le acerca ;di!o la seora La(, haciendo un gesto despectivo con la mano; /ate la vuelta, date la vuelta, Judith, y de!a que te eche un vista&o. Judith ri+, e1tendi+ los %ra&os con elegancia a am%os lados del cuerpo y se gir+ muy despacio. ;?Estoy %ien@ ;pregunt+. ;,illie ;di!o su a%uela;, mis perlas. El collar largo y el corto, por #avor. 0unca las llevo, Judith, porque a mi edad necesito algo que %rille para apartar las miradas de mis arrugas y otros tristes atri%utos. ;/e!+ escapar una sincera carca!ada; 'in em%argo, las perlas resaltar n tu e1quisita %elle&a sin competir con ella. Las perlas no esta%an en el !oyero, sino en un ca!+n. ,illie, que ha%a aca%ado por #in de colocar las plumas a su entera satis#acci+n, las sac+ con preste&a y las sostuvo para o%servarlas. ;Le sentar n de maravilla, seorita ;di!o. La a%uela de Judith se puso en pie y seal+ la %anqueta. ;'i2ntate, cario ;le di!o;, para que ,illie pueda colocarte el collar m s largo en el ca%ello sin deshacer el recogido. Me gusta c+mo has enrollado las tren&as. A tu edad yo lleva%a multitud de tira%u&ones, ri&os y %ucles por toda la ca%e&a y no esta%a ni la mitad de hermosa que t.. $laro que nunca #ui #amosa por mi %uen gusto. ,u a%uelo sola %urlarse de m por eso, si %ien insista en que me ama%a tal y como era. /ie& minutos m s tarde, Judith lleva%a el collar m s corto alrededor del cuello y descu%ri+ que tena la longitud per#ecta para el modesto escote de su vestido. Las perlas que adorna%an su ca%ello no eran visi%les por delante, pero ,illie le mostr+ con un espe!o c+mo ha%a quedado la parte posterior de su ca%e&a y al moverse pudo compro%ar el pesado %alanceo del collar y escuchar el roce de las perlas. Es%o&+ una sonrisa antes de soltar una carca!ada. ', lo era. 'in ninguna duda. =Era hermosa>

0o importa%a que #uera la dama menos elegante del %aile y que todas las invitadas la eclipsaran. 0o importa%a en a%soluto. Era hermosa y esta%a dis#rutando de su aspecto por primera ve& en toda su vida. 'u a%uela, tam%i2n entre carca!adas, cogi+ los impertinentes en una mano e inclin+ la ca%e&a, haciendo que las plumas se movieran arri%a y a%a!o. ;Magn#ica ;di!o; Esa era la pala%ra que esta%a %uscando. Est s magn#ica, cario. ;/io unos golpecitos en el %ra&o de Judith con los impertinentes; Ba!emos a atrapar los cora&ones de todos los hom%res del %aile. 5o me quedar2 con los vie!os y t. puedes quedarte con los !+venes. Bncluso ,illie se uni+ a sus carca!adas en esa ocasi+n. )Q "anul# !am s ha%a asistido a un %aile por propia voluntad. Aunque eso no quera decir que no hu%iera asistido a %uena cantidad de ellos, ya que la sociedad civili&ada ha%a decretado que sus miem%ros esta%an o%ligados a divertirse %ailando de ve& en cuando. El %aile de 3are(ood, seg.n pudo compro%ar tan pronto como su a%uela y 2l de!aron atr s la lnea de recepci+n y entraron en el sal+n, pareca ha%er congregado a un gran n.mero de personas para tratarse de un acontecimiento rural. 0o se ha%a reparado en es#uer&os para decorar la estancia con grandes ramos de #lores y plantas de interior. Mir+ a su alrededor y le hi&o gracia, aunque no era nada sorprendente, descu%rir que resulta%a muy # cil distinguir a los invitados de la #iesta campestre, todos espl2ndidamente ataviados con sus galas londinenses, de aquellos que procedan de los alrededores y cuyas ropas eran mucho m s sencillas. La seorita E###ingham, a quien aca%a%a de de!ar atr s en la lnea de recepci+n, esta%a resplandeciente con un vestido de #ino enca!e so%re sat2n rosa, con el talle alto y el escote %a!o seg.n dicta%a la moda y el ca%ello ru%io recogido en ela%orados ri&os entrela&ados con la&os de color rosa y piedras preciosas. 5 a 2l, c+mo no, lo ha%an manipulado de modo que se viera o%ligado a pedirle que #uera su pare!a para la dan&a tradicional que a%rira el %aile. 8ue entonces cuando locali&+ a Judith La(, que aca%a%a de apartar la mirada de 2l y se ha%a inclinado para decirle algo a su a%uela. "annul# tom+ aire muy despacio. La muchacha tena un aspecto muy parecido al que tuviera la primera ve& que la ha%a visto con ese vestido: voluptuosa y elegante. La sencille& del diseo no haca m s que acentuar la #eminidad de las curvas y la vi%rante %elle&a de la mu!er que lo lleva%a. 'e ha%a peinado el ca%ello con sencille& hacia atr s, pero lo ha%a recogido en la nuca con un complicado diseo que se vea real&ado de #orma delicada y hermosa por las perlas que lo adorna%an.

/e repente, sinti+ el impulso de algo que no era lu!uria, aunque sin duda inclua el deseo. 'e dio cuenta de que ha%a estado esperando todo el da a que llegara ese momento, temiendo qui& que ella no se dignara aparecer. La seora La( al&+ uno de sus en!oyados %ra&os e hi&o un gesto con los recargados impertinentes. ;*aya, ah est 4ertrude ;di!o su a%uela; *oy a sentarme con ella para contemplar la #iesta, "annul#. "annul# la escolt+ a trav2s de la ha%itaci+n y se dio cuenta de que Judith no esta%a tan aislada como lo ha%a estado siempre en el sal+n y durante la mayor parte de las actividades que se ha%an llevado a ca%o durante las dos semanas anteriores. "oy;3ill y Braith(aite esta%an a su lado. ,ras intercam%iar los saludos de rigor, su a%uela se sent+ !unto a la seora La(. ;Esta noche est especialmente encantadora, seorita La( ;di!o su a%uela; ,iene intenciones de %ailar, supongo. ;4racias, seora. ;Judith se sonro!+ y es%o&+ una sonrisa, algo que "annul# no le ha%a visto hacer casi nunca en las dos semanas anteriores; ', lord Braith(aite ha sido lo %astante ama%le como para o#recerse a guiarme en la primera pie&a y sir /udley ha solicitado la segunda. ;'upongo, en ese caso ;di!o lady Beamish;, que si alg.n ca%allero desea %ailar con usted esta noche ser me!or que lo diga pronto. ;Bueno... ;Judith se ech+ a rer. ;'eorita La( ;"annul# hi&o una reverencia;, ?me hara honor de reservar la tercera pie&a para m@ En ese instante ella lo mir+ #i!amente, con esos adora%les o!os verdes a%iertos de par en par mientras la lu& de las araas arranca%a destellos a su ca%ello ro!o. ,al ve& #uera en ese preciso momento cuando "annul# se percat+ de lo poco dispuesto que ha%a estado las semanas pasadas a llamar a cada cosa por su nom%re. Lo que senta por Judith La( no era ni lu!uria ni ternura ni a#ecto ni atracci+n ni amistad, aunque todas esas cosas estuvieran incluidas en el sentimiento que se nega%a a identi#icar. La ama%a. ;4racias, lord "annul#. ;Le hi&o una leve reverencia; 'er un placer. El murmullo de e1pectaci+n que se al&+ a su alrededor distra!o la atenci+n de "annul#. Lady E##ingham ha%a entrado en el sal+n de %aile y se apro1ima%a al estrado de la orquesta. 'ir 4eorge i%a tras ella, con su hi!a del %ra&o. "annul# se percat+ de que ha%an esperado a que 2l hiciera acto de presencia para

empe&ar el %aile. /io un paso hacia delante para reclamar a su compaera que esta%a sonro!ada, sonriente y, a decir verdad, muy %onita. ;3e odo, lord "annul# ;le di!o Julianne E##ingham cuando ocuparon los lugares opuestos en los e1tremos de las #ilas de las damas y los ca%alleros;, que las reglas del decoro no se aplican a los %ailes rurales y que los ca%alleros pueden pedirle a una dama que %aile con ellos tantas veces como quieran. 'in em%argo, todava me preocupa que pueda considerarse una #alta de modales %ailar m s de dos veces con el mismo compaero. ?Au2 opina usted@ ;,al ve& ;sugiri+ 2l ;lo m s apropiado sea elegir un compaero distinto para cada pie&a, en especial cuando la reuni+n... como la de esta noche, por e!emplo... es lo %astante numerosa como para proporcionar amplias oportunidades. 3a%a dado, por supuesto, la respuesta incorrecta... y con total deli%eraci+n. ;7ero en ocasiones ;di!o ella con una risilla ;los %uenos modales pueden resultar a%urridos, ?no le parece@ ;/esde luego que s ;convino "annul#. Braith(aite se ha%a colocado detr s de 2l y Judith detr s de la seorita E##ingham. ;/e todas #ormas, incluso los %uenos modales que estipula la alta sociedad ;aadi+ Julianne E##ingham; permiten que un ca%allero %aile con la misma dama en dos ocasiones sin incurrir en #alta alguna. En todos los %ailes a los que he asistido durante la temporada, siempre me han solicitado que %aile dos veces con el mismo ca%allero y nadie me ha acusado !am s de ser maleducada al hacerla, aunque %astantes ca%alleros se que!aron cuando me queda%a sin pie&as li%res. ;?Aui2n podra culparlos@ ;pregunt+ 2l. La !oven volvi+ a rerse. ;La cuarta pie&a ser un vals ;le in#orm+; 0o pude %ailarlo hasta casi mitad de la temporada, cuando lady Jersey por #in me dio su consentimiento. $reo que lo hi&o porque ha%a muchos ca%alleros que se que!a%an ante ella de que no podan %ailar conmigo. 'upongo que muchos de los que hay aqu esta noche ni siquiera conocen los pasos, pero le rogu2 a mam que incluyera uno entre las pie&as. Bmagino que usted s conoce los pasos, ?no es as, lord "annul#@ ;3e logrado #inali&ar unos cuantos valses sin destro&arle los pies a mi pare!a ;admiti+. Ella ri+ de %uena gana. ;*amos ;di!o;, estoy segura de que ni siquiera corri+ el riesgo de que eso sucediera, solo est ri2ndose a mi costa. Estoy convencida de que no me pisar los pies. =/ios mo> ;'u rostro adquiri+ un encantador sonro!o y se llev+ una mano a la %oca; me esta%a pidiendo que #uera su pare!a, ?verdad@ Me morir2 de vergDen&a si no es as.

<l #runci+ los la%ios6 la situaci+n tena su gracia pese a todo. ;0o puedo permitir que muera en medio de su propio %aile, seorita E##ingham ;di!o; Le demostraremos a todos sus invitados lo superiores que son sus ha%ilidades para %ailar el vals. ;Bueno, no solo las mas ;replic+ ella con modestia; Las suyas tam%i2n, lord "annul#. ?'a%es %ailar el vals, Judith@ Me atrevera a decir que mi to nunca te permiti+ aprender los pasos, ?verdad@ 'e considera un %aile escandaloso, pero yo creo que es a%solutamente divino. Mi pro#esor de %aile deca que de%ieron de crearlo pensando en m, porque mis pies son ligeros y delicados. Era muy tonto. $reo que esta%a medio enamorado de m. La orquesta comen&+ a tocar los acordes iniciales de la dan&a tradicional y evit+ que Judith respondiera. Aunque por supuesto ha%a sido una pregunta ret+rica. "annul# se concentr+ en su compaera tal y como dicta%an los %uenos modales, si %ien toda su atenci+n esta%a puesta en el o%!eto de su amor, que se mova con elegancia al lado de su prima. Judith esta%a sin aliento cuando lord Braith(aite la acompa+ al lugar donde se encontra%a su a%uela. 3a%a sido un %aile de m s vigoroso y lo ha%a dis#rutado de lo lindo a pesar de tener que soportar la cercana de lord "annul# y de Julianne. 'in em%argo, tam%i2n eso ha%a tenido sus compensaciones. 3a%a comprendido, gracias al modo en que 2l ha%a ata!ado todos los es#uer&os de Julianne por llevarlo al terreno de los halagos y el #lirteo, que en realidad no se esta%a comportando como un hom%re que estuviera a punto de declararse. 5 tal ve& #uera incluso m s importante el hecho de ha%er escuchado c+mo se las ingenia%a Juliannne para conseguir que 2l %ailara con ella el vals que sera la cuarta pie&a. 'era en ese momento cuando tendra que vigilar con m s atenci+n, aunque no sa%a c+mo podra salvar a lord "annul# de una trampa tramada de antemano que ni siquiera conoca. 0o poda advertrselo sin m s. =Auedara como una est.pida> ;,al ve&, seorita La( ;di!o lord Braith(aite;, su padre le haya permitido aprender los pasos del vals. 5 tal ve& quisiera concederme el honor de %ailarlo conmigo. El hom%re la ha%a o%servado con a%ierta admiraci+n durante todo el %aile. A Judith le ha%a resultado de lo m s halagador. Era un !oven apuesto y a#a%le. ;Mi padre no tuvo la oportunidad de prohi%ir ni de apro%ar las lecciones de vals ;e1plic+ ella; El %aile ni siquiera ha llegado todava a nuestra localidad. /is#rutar2 o%servando c+mo lo %aila con otra persona, milord. Judith se dio cuenta de que su a%uela, cuyas plumas se movan al unsono con las de lady Beamish mientras am%as charla%an y comenta%an la escena que tenan delante, se esta%a quitando los pendientes con un gesto de dolor. 7o%re a%uela... ?es que no comprendera nunca que no ha%a pendientes que no le hicieran dao@

;A%uela ;Judith se inclin+ de #orma solcita so%re ella;, ?quieres que los lleve arri%a y los guarde@ ;Ay, cario, ?lo haras@ ;le pregunt+ la anciana; 7ero te perder s el %aile con sir /udley. ;0o, no lo har2 ;le asegur+ Judith;. 0o tardar2 m s que un minut+. ;En ese caso te lo agradecera mucho ;di!o su a%uela al tiempo que le pona las !oyas en la mano; ?,e importara traerme los que tienen #orma de estrella, si no es mucho pro%lema@ ;7or supuesto. Judith sali+ a toda prisa del sal+n de %aile y su%i+ la escalera en direcci+n a las ha%itaciones de su a%uela tras coger una vela de un candela%ro de la pared. Encontr+ el enorme !oyero y volvi+ a meter los preciosos pendientes en la %olsa de terciopelo de la que ha%an salido la mayor parte de las !oyas que la anciana luca esa noche ;aunque todava esta%a repleta; antes de %uscar en la secci+n que ella misma le ha%a asignado a los pendientes. 'in em%argo, no pudo encontrar los que tenan #orma de estrella. "e%usc+ en vano entre los collares y las pulseras. Esta%a a punto de elegir otro par cuando record+ que los pendientes con #orma de estrella eran los que le ha%a quitado a su a%uela de la mano tras la velada que pasaron en 4randmaison. /e%an de estar en el %olsito que ha%a llevado esa noche. $err+ el !oyero y lo guard+ tan r pido como pudo6 corri+ hasta su ha%itaci+n y descu%ri+ con alivio que los pendientes esta%an donde pensa%a que estaran. 'ali+ a toda prisa de la ha%itaci+n y se dio de %ruces con una camarera que pasa%a por all. Asustadas, am%as soltaron un grito al unsono y despu2s Judith se ech+ a rer, se disculp+ por llevar tanta prisa y %a!+ a toda velocidad la escalera. A trav2s de las puertas del sal+n de %aile pudo ver que ya se esta%an #ormando los grupos, pero la mala suerte quiso que chocara contra 3orace cuando se apresura%a a pasar entre ellos. 'e detuvo en seco, sonro!ada y sin aliento. ;?*as a alguna parte con tanta prisa, prima@ ;le pregunt+ antes de %loquearle el camino cuando ella intent+ pasar a su lado; ?: de%era preguntar si vienes de alg.n sitio con tanta prisa@ ?Alg.n recado, qui& @ ;3e ido a coger otros pendientes para la a%uela ;di!o; 'i me disculpa, le he prometido este %aile a sir /udley. 7ara su alivio, el hom%re se apart+ y le hi&o un e1agerado gesto con el %ra&o para que pasara. Ella se apresur+ a cumplir el encargo de su a%uela y se acerc+ con una disculpa hasta su pare!a. Era muy agrada%le volver a %ailar tan pronto. 'ir /udley "oyy;3ill enta%l+ una conversaci+n mientras las #iguras de la dan&a as lo permitieron y Judith se encontr+ con las inequvocas miradas de admiraci+n de muchos otros ca%alleros. En casa se ha%ra sentido un poco inc+moda al pensar que ha%ra

hecho algo para despertar seme!antes miradas lascivas. 7ero FlasciviaG era una pala%ra que utili&a%a su padre. Esa noche, con su reci2n descu%ierta con#ian&a en su propia %elle&a, se da%a cuenta de que esas miradas solo e1presa%an admiraci+n. 5 se descu%ri+ sonriendo cada ve& m s. 'in em%argo, #ue consciente en todo momento de que i%a a %ailar la siguiente pie&a con lord "annul# Bed(yn. Al hom%re no le ha%a quedado otro remedio y ella lo sa%a muy %ien. El comentario de lady Beamish acerca de que si alg.n hom%re quera pedirle un %aile tendra que hacerlo pronto lo ha%a o%ligado a comportarse como un ca%allero. Aunque a ella no le importa%a mucho. En dos ocasiones ;am%as !unto al lago;lord "annul# ha%a pasado tiempo a su lado aun cuando podra ha%er evitado los encuentros sin di#icultad alguna. As que %ien poda %ailar con ella. 5 a Judith le importa%a un comino lo que la ta E##inggham tuviera que decirle al respecto a la maana siguiente, aunque sin duda sera largo y tendido. 7ronto volvera a casa, donde al menos no tendra que comportarse como una sirvienta. Esta%a impaciente porque comen&ara el pr+1imo %aile. :!al toda la noche. : para siempre. pudiera durar

:!al pudiera durar toda la noche, o incluso para siempre, pens+ "annul#. Ella %aila%a los lentos y ma!estuosos pasos del antiguo minueto con gracia y elegancia. 'olo lo ha%a mirado a los o!os en un par de ocasiones y por un %reve espacio de tiempo, pero ha%a una e1presi+n en su rostro que revela%a inter2s y sin duda #elicidad. "annul# no le quita%a la vista de encima mientras, a su alrededor, los m.ltiples colores de los vestidos y las chaquetas gira%an con lentitud al comp s de la m.sica6 la lu& de las araas arranca%a destellos a los ca%ellos y las !oyas, y la #ragancia de las colonias y los centenares de #lores se me&cla%an en el c lido am%iente. "esulta%a e1trao lo distinta que le pareca de esa otra mu!er de la posada El "on y el ,onel. 7or aquel entonces, si %ien ha%an ha%lado y redo !untos y ha%a dis#rutado de su compaa, ella ha%a sido en casi todos los aspectos que importa%an poco m s que un cuerpo e1traordinariamente desea%le al que llevarse a la cama. En esos instantes era... Bueno, en esos instantes era Judith. ;?/is#rutas del %aile@ ;le pregunt+ cuando unieron las manos y se acercaron por un momento. ;Muchsimo ;respondi+, y "annul# sa%a que lo deca en serio. <l tam%i2n. Esta%a dis#rutando de un %aile, cosa que rara ve& ha%a hecho antes6 dis#rutando del lento minueto, cosa que !am s ha%a hecho antes. 3a%a algo entre ellos, pens+, seme!ante a una intensa corriente de energa que los una y los aisla%a del resto de las personas que se encontra%a en la

estancia. ,ena la certe&a de que no era algo imaginario. 'in duda alguna ella tam%i2n lo senta. 5 no se trata%a solo de deseo se1ual. ;?'a%es %ailar el vals@ ;0o. ;Ella hi&o un gesto negativo con la ca%e&a. 5o te ensear2 alg.n da, pens+ "annul#. Judith lo mir+ a los o!os y le sonri+ como si hu%iera escuchado sus pensamientos. "annul# sa%a que era la envidia de todos los hom%res que se encontra%an en el sal+n. 'e pregunt+ si ella se da%a cuenta de la conmoci+n que esta%a causando esa noche o de la acritud con que la mira%a su ta. ;,al ve& ;di!o 2l;, si no has prometido ya todos los %ailes, podras reservar otro para m. ?El .ltimo@ Ella al&+ la vista de nuevo y lo mir+ a los o!os durante unos instantes. ;4racias ;di!o. Esa #ue casi la totalidad de su conversaci+n durante el %aile. 'in em%argo, tam%i2n esta%a esa sensaci+n de unidad, de cora&ones y sentimientos compartidos, de que las pala%ras no eran necesarias. ,al ve&, pens+ 2l, al #inal de la noche estuviera cansada de %ailar y pudieran sentarse !untos en alg.n sitio, a la vista de los dem s invitados en aras del decoro, para mantener una conversaci+n privada. ,al ve& pudiera averiguar si los sentimientos que al%erga%a hacia 2l y la o#erta que le ha%a hecho ha%an su#rido alg.n cam%io durante las dos .ltimas semanas. ,al ve& incluso le pidiera de nuevo esa noche que se casara con 2l6 aunque a decir verdad pre#erira pregunt rselo a la maana siguiente, #uera, donde podran dis#rutar de una completa intimidad. Le pedira permiso a su to, se la llevara al pequeo lago y se declarara. 3a%a algo en el comportamiento de Judith ;esta%a seguro de que no eran imaginaciones suyas; que le permita al%ergar la esperan&a de que lo aceptara de una ve& por todas. "annul# se entretuvo con tales planes y pensamientos mientras la vea %ailar y contempla%a el resplandor de #elicidad ;seguro que era eso; que ilumina%a su rostro. 5 #ue en ese instante cuando la m.sica lleg+ a su inevita%le #in. ;4racias ;di!o 2l al tiempo que le o#reca el %ra&o para escoltarla de nuevo hasta donde se encontra%a su a%uela.

Ella gir+ la ca%e&a para mirarlo con una sonrisa. ;8orm is una pare!a de %aile muy elegante ;a#irm+ lady Beamish cuando se apro1imaron. Lady E##ingham esta%a detr s de la silla de su madre, compro%+ "annul#. ;Judith, querida ;di!o con una vo& empalagosa;, espero que le hayas agradecido a lord "annul# de la #orma adecuada la ama%le de#erencia que ha mostrado al sacarte a %ailar. Madre parece muy cansada. Estoy segura de que no te importar llevarla a su ha%itaci+n y quedarte all con ella. 'in em%argo, la seora La( se hinch+ como un glo%o de aire caliente, sumida en un mar de destellos y tintineos. ;7uedo asegurarte que no estoy cansada en a%soluto, Louisa ;a#irm+; =Au2 %ar%aridad> 7erderme el resto del %aile y de!ar a mi querida 'arah aqu sentada sola... Adem s, Judith ha prometido la pie&a posterior al vals al seor ,anguay y sera de muy mala educaci+n por su parte desaparecer ahora. Lady E##ingham enarc+ las ce!as, pero no pudo decir nada m s en su presencia y en la de su a%uela. Le toca%a el turno al vals y "annul# se ha%a visto o%ligado a %ailar con la seorita E##ingham. 7or lo menos la encontra%a divertida, pens+ mientras se inclina%a en una reverencia y se da%a la vuelta para %uscarla. Aunque sin duda ella no encontrara halagadora la naturale&a de su diversi+n. Adem s, esta%a deseando que llegara el .ltimo %aile. 5 la maana siguiente. Aunque no de%era al%ergar demasiadas esperan&as al respecto. 'i Judith La( no desea%a casarse con 2l, no cam%iara de opini+n ni por su posici+n ni por su #ortuna. 'ospecha%a que tendra que amarlo antes de aceptar. ?Lo ama%a@ La inseguridad, la incertidum%re y el desasosiego eran emociones completamente desconocidas para un hom%re que ha%a cultivado el tedio y el cinismo durante la mayor parte de su vida adulta. Julianne tena los o!os m s %rillantes y las me!illas m s sonrosadas que en toda la noche, seg.n compro%+ Judith. Aunque esa e1presi+n poda achacarse por entero al hecho de estar %ailando con lord "annul# de nuevo. 'eme!ante reacci+n era de lo m s comprensi%le para Judith. Mucho m s ne#asto era el hecho de que 3orace se hu%iera acercado al to 4eorge y se lo hu%iera llevado aparte del grupo de vie!os ca%alleros con los que ha%a estado conversando. Judith ha%a recha&ado una invitaci+n para ir con el seor Marren, que tampoco %aila%a el vals, en %usca de una limonada6 si %ien le ha%a sonredo a modo de agradecimiento. ,ena que quedarse en el sal+n de %aile. $ontempl+ la escena con el cora&+n des%ocado. 'in duda la

repugnante estratagema que ha%a sido tramada en el vestidor de Julianne esa tarde no poda tratarse de algo serio. ?Aui2n podra desear una o#erta de matrimonio lograda de seme!ante manera@ 0o o%stante, sa%a que Julianne desea%a con desesperaci+n convertirse en lady "annul# Bed(yn. 5 la ta E##ingham esta%a igual de desesperada por casar a su hi!a con 2l. Era pro%a%le que 3orace tam%i2n dis#rutara con la idea de vengarse de lord "annul# por lo que le ha%a hecho !unto al mirador la semana anterior. Judith apenas presta%a atenci+n a la naturale&a escandalosa y apasionante del vals, donde las damas y los ca%alleros %aila%an en pare!as y se toca%an con am%as manos mientras gira%an alrededor de la pista el uno en %ra&os del otro. En otras circunstancias, podra ha%er sentido envidia de aquellos que conocan los pasos y tenan galantes pare!as con las que e!ecutarlos. Apenas presta%a atenci+n a las oscilantes plumas de los tocados de su a%uela y de lady Beamish, que esta%an sentadas #rente a ella y dis#ruta%an del espect culo haciendo alg.n comentario ocasional. Bran(ell sa%a %ailar el vals, descu%ri+ con cierta sorpresa. Lo esta%a %ailando con la seorita Marren6 rea con ella como si no tuviera la m s mnima preocupaci+n en el mundo. 'in em%argo, hasta esa pequea distracci+n con su hermano estuvo a punto de resultar #atal para la vigilancia de Judith. $uando pos+ la vista de nuevo en lord "annul# y Julianne, ha%an de!ado de %ailar y 2l tena la ca%e&a inclinada para escuchar me!or lo que ella le deca. 'u prima se #rota%a una mueca, ha%la%a deprisa y pareca algo angustiada. 3i&o un gesto con un %ra&o en direcci+n a la puerta. Entretanto, 3orace segua ha%lando con su padre. Judith no esper+ m s. Aui& aquello #uera un disparate, pero tena todo el aspecto de ser el inicio del plan que ha%a escuchado. Aui& hu%ieran cam%iado el lugar cuando ella sali+ del vestidor de Julianne. 7ero tendra que arriesgarse. 'e esca%ull+ del sal+n de %aile con toda la rapide& y el sigilo de los que #ue capa& y se apresur+ a %a!ar la escaleras, descu%ri+ con alivio que no ha%a ning.n sirviente que pudiera preguntarse ad+nde se diriga y entr+ en la %i%lioteca, un lugar tan sagrado para su to que ella !am s ha%a visto el interior de la estancia. Esta%a %astante oscuro, pero por #ortuna poda ver lo su#iciente como para encontrar el camino hasta la ventana y descorrer las pesadas cortinas. La noche esta%a iluminada por la lu& de la luna y las estrellas, despu2s de que las nu%es del da se hu%ieran dispersado a lo largo de la tarde. 3a%a lu& su#iciente para que pudiera encontrar lo que necesita%a: dos estanteras a%arrotadas de

li%ros que llega%an hasta el techo. $orri+ hacia la que se encontra%a detr s de la puerta y de un enorme so# . El minuto que sigui+ le pareci+ eterno. ?Au2 pasara si ha%a acudido al lugar equivocado@ ?5 si Julianne ha%a arrastrado a lord "annul# a alg.n otro sitio para que lo vieran %es ndola o haciendo otra cosa que la comprometiera@ 5 en ese mismo momento la puerta volvi+ a a%rirse. ;/e%e de estar aqu. ;Era la vo& de Julianne, que pareca aguda y nerviosa; 7ap me la regal+ en mi %aile de presentaci+n y se en#adara muchsimo conmigo si la perdiera. Bncluso si se diera cuenta de que no la llevo puesta, se sentira herido y en#adado. Judith no poda imaginarse al to 4eorge ni molesto ni herido ni en#adado. ;'i recuerda ha%erla de!ado aqu ;di!o lord "annul#, que pareca muy tranquilo e incluso da%a la sensaci+n de estar divirti2ndose;, entonces la recuperaremos y estaremos %ailando el vals en menos de dos minutos. 'e adentr+ en la ha%itaci+n sin ninguna vela y Judith vio c+mo Julianne cerra%a la puerta empu! ndola con un pie. ;Ay, 'eor ;di!o su prima;, esa puerta siempre se cierra de golpe. ;$orri+ hasta lord "annul# y e1clam+ de #orma triun#al;: =*aya, aqu est > 'a%a que de%a de ha%erla de!ado aqu cuando %a!2 a descansar un poco6 aunque me preocupa%a muchsimo estar equivocada y ha%erla perdido de verdad. Lord "annnul#, ?c+mo podra agradecerle el sacri#icio que ha hecho al interrumpir nuestro %aile y venir aqu conmigo sin que mi padre se entere@ ;7oni2ndosela en la mueca ;contest+ 2l; para que pueda llevarla de vuelta al sal+n de %aile antes de que la echen de menos. ;'eor, este %roche... ;coment+ ella; 0o hay lu& su#iciente. ?Le importara ayudarme@ "annul# se inclin+ hacia ella al tiempo que Julianne al&a%a la mueca, le rodea%a el cuello con el %ra&o li%re y se recosta%a contra 2l. ;Me siento terri%lemente agradecida ;le di!o. $omo si ese gesto hu%iera sido la seal, la puerta se a%ri+ de nuevo6 3orace al&+ la vela que lleva%a, mascull+ un !uramento y trat+ de impedir que su padre viera lo que suceda en la estancia. ;Aui& no sea tan %uena idea venir aqu para ale!arse del ruido, despu2s de todo ;di!o en vo& alta y clara; *amos, padre... 'in em%argo, el to 4eorge, tal y como se supona que de%a hacer, ha%a olido el prover%ial gato encerrado. Apart+ a 3orace a un lado con el %ra&o y entr+ a grandes &ancadas a la estancia !usto en el momento en que Julianne grita%a,

se aparta%a de un salto y #orce!ea%a con el escote de su vestido, que de alg.n modo se ha%a %a!ado y ha%a de!ado casi todo a la vista. 3a%a llegado el momento de comen&ar con el contraataque. ;*aya, aqu est ;di!o Judith, que sali+ de su escondite con un enorme li%ro a%ierto entre las manos; 5 aqu est n el to 4eorge y 3orace para ayudarme a declarar al ganador. 5 me temo que es Julianne, lord "annul#. El primer animal que 0o2 li%er+ del arca para ver si las aguas ha%an %a!ado #ue un cuervo. 5 despu2s envi+ una paloma. La paloma sali+ tres veces, de hecho, hasta que no regres+ y 0o2 supo que de%a de ha%er tierra #irme de nuevo. Aun as, el primero #ue un cuervo. La #orma en que los cuatro se giraron hacia ella y la miraron de hito en hito no ha%ra desentonado en ninguna comedia. Judith cerr+ el li%ro con una #loritura. ;8ue una estupide& discutir so%re ese asunto ;aadi+; y %a!ar los tres en medio de un %aile para descu%rir la respuesta. 7ero Julianne tena ra&+n, lord "annul#. ;Bien ;di!o 2l con un audi%le suspiro;, en ese caso supongo que de%o aceptar la derrota. Aunque ha sido me!or as, ya que ha%ra sido muy poco ca%alleroso de mi parte contradecir a una dama aunque hu%iera tenido ra&+n. 0o o%stante, sigo pensando que en mi Bi%lia es una paloma. ;?Au2 demonios...@ ;comen&+ a decir 3orace. ;Julianne ;di!o Judith, interrumpi2ndolo al tiempo que solta%a el li%ro;, ?todava no has conseguido a%rocharte la pulsera@ ?9sted tampoco, lord "annul#@ /2!ame intentarlo a m. ;=Aue> ;#ar#ull+ el to 4eorge;. 3e %a!ado para tener un instante de pa& y descu%ro que mi %i%lioteca ha sido invadida. ?'a%e tu madre que te has puesto su pulsera, Julianne@ 'upongo que si. 9n conse!o, Bed(yn. Jam s discuta con una dama. 'iempre tienen ra&+n. 'i hu%iera podido di%u!ar un trueno, pens+ Judith, sin duda alguna guardara un nota%le parecido con el rostro de 3orace. 'us miradas se encontraron un instante y distingui+ la #uria asesina que asoma%a a sus o!os. ;Lo tendr2 en cuenta, seor ;seal+ lord "annul#;. Le aseguro que esta ha sido la .ltima ve& que discuto so%re cuervos y palomas. Julianne, que tena los la%ios apretados y el rostro ceniciento, separ+ el %ra&o de Judith, trat+ de a%rochar a tientas la pulsera y al no poder hacerlo se la quit+ con #uria y la arro!+ so%re la mesa donde la ha%a encontrado. ;3orace ;di!o;, ll2vame con mam . 0o me encuentro %ien. ;'upongo que ser me!or que vuelva a cumplir con mi de%er ;declar+ el to 4eorge con un suspiro.

9n instante despu2s los tres se ha%an marchado, llev ndose la vela con ellos y de!ando la puerta entrea%ierta. ;?Au2 li%ro era ese@ ;pregunt+ lord "annul# tras unos momentos de silencio. ;0o tengo la menor idea ;a#irm+ Judith;. Esta%a demasiado oscuro para distinguir los ttulos. ;?Est s segura de que la primera ave que sali+ del arca #ue un cuervo@ 3a%ra apostado que era una paloma. ;7ues ha%ra perdido ;di!o ella; 'oy la hi!a de un cl2rigo. ;'upongo ;comen&+ a decir 2l; que todo esto era un monta!e para lograr que sir 4eorge E##ingham creyera que ha%a comprometido sin remisi+n a su hi!a. ;'. ;Muy descuidado por mi parte ;declar+; Estuvo a punto de #uncionar. $re que esa mocosa era est.pida y a%urrida, pero ino#ensiva. ;7ero 3orace no lo es ;seal+ ella; 5 la ta Louisa tampoco. ;Judith ;se acerc+ a ella;, me has salvado de una desastrosa sentencia de por vida. ?$+mo podr2 agradec2rtelo@ ;Estamos en pa& ;contest+; 9sted me salv+ la semana pasada en el mirador y yo lo he salvado esta semana. ;'. ;Las manos de "annul# se encontra%an so%re sus hom%ros, c lidas, #irmes y conocidas; Judith... ?$u ndo ha%a comen&ado a utili&ar su nom%re de pila@ ?Lo ha%a hecho antes de esa noche@ Judith clav+ la mirada en el intrincado la&o del pauelo que lleva%a al cuello, pero solo durante unos instantes. El rostro del hom%re se interpuso en el camino antes de %esarla. 8ue un %eso apasionado, aunque 2l no apart+ las manos de sus hom%ros y ella se limit+ a a#errarse a las solapas de la chaqueta. Lord "annul# le separ+ los la%ios y ella a%ri+ la %oca para #acilitarle el acceso. 'inti+ su lengua en la %oca, llen ndola, posey2ndola, y la succion+ para introducirla a.n m s. Judith se senta como un ham%riento al que le o#recieran un #estn. 0o poda saciarse de 2l. Jam s podra saciarse de 2l. 7erci%i+ el #amiliar aroma de su colonia. 5 en un momento dado, su %oca se apart+ de ella y la contempl+ a la lu& de la luna.

;"egresemos arri%a ;di!o; antes de que alguien haga un al%oroto por tu ausencia. 4racias, Judith. El tiempo que #alta para el .ltimo %aile me va a resultar de lo m s tedioso. Judith intent+ no %uscarle otro sentido a esas pala%ras. Lord "annul# se senta aliviado de ha%er escapado. 'e senta agradecido. "ecorda%a el tiempo que ha%an pasado !untos cuando la crea $laire $amp%ell, la actri& y e1perimentada cortesana. Eso era todo. )R Judith dispuso de muy poco tiempo para reorgani&ar sus dispersos pensamientos y emociones. ,al ve& su regreso al sal+n del %ra&o de lord "annul# pasara inadvertido para la mayora de la gente, pero no as para la ta E##ingham, cuya e1presi+n no presagia%a nada %ueno para su so%rina. Julianne ha%a conseguido rodearse de ca%alleros !usto despu2s de que el vals llegara a su #in y en esos momentos no de!a%a de rer y coquetear en el centro de su elenco de admiradores. El to 4eorge ha%a regresado !unto al grupo de ca%alleros de m s edad y esta%a inmerso en una conversaci+n. /e 3orace no ha%a ni rastro. ;7ero ?d+nde has ido, "annul#@ ;pregunt+ lady Beamish cuando su nieto acompa+ a Judith al lado de la seora La(;. ,e vi %ailando el vals y al instante ha%as desaparecido. ;La seorita E##ingham descu%ri+ de repente que ha%a perdido su pulsera ;e1plic+; y la seorita La( #ue tan ama%le de ayudarnos en la %.squeda. 7or #ortuna, la encontramos !usto en el lugar donde la seorita E##ingham pens+ que podra ha%erla de!ado. La a%uela de Judith es%o&+ una pl cida sonrisa, pero los penetrantes o!os de lady Beamish se detuvieron un instante en cada uno de ellos. $laro, pens+ Judith, la anciana ha%a sido la promotora de la uni+n entre su nieto y Julianne. 'in duda se sentira decepcionada porque el corte!o no estuviera avan&ando m s deprisa. Justo en ese momento lord "annul# se ale!+ para invitar a una !ovencita a %ailar que, seg.n recorda%a Judith, solo lo ha%a hecho en una ocasi+n durante toda la noche y el seor ,anguay se acerc+ a ella para reclamar su pie&a. Judith sonri+ y le dedic+ toda su atenci+n, aunque le result+ muy di#cil cuando su cora&+n segua des%ocado a causa de la tensi+n de los pasados quince minutos. $uando la m.sica lleg+ a su #in, Judith rea a carca!adas. 3a%a sido una pie&a muy alegre, de pasos y giros complicados. /e todos modos, el seor ,anguay no tuvo oportunidad de acompaarla hasta el lugar donde descansa%a su a%uela, puesto que Bran(ell apareci+ #rente a ella y la tom+ del %ra&o.

;,e pido que nos disculpes, ,anguay ;le di!o al hom%re; 0ecesito ha%lar con mi hermana un minuto. Judith lo mir+ con sorpresa. 7ese a ha%er intercam%iado miradas y sonrisas, e incluso un guio en una ocasi+n durante el transcurso de la noche, Bran ha%a estado demasiado ocupado dis#rutando de la compaa de las !ovencitas como para %uscar a su hermana a #in de enta%lar una simple conversaci+n. La sonrisa segua en su lugar, pero ha%a cierta rigide& en sus la%ios. Esta%a inusualmente p lido y sus dedos se clava%an en el %ra&o de Judith de #orma %astante dolorosa. ;Jude ;le di!o una ve& que estuvieron en el descansillo de la escalera, !usto a la salida del sal+n de %aile, y se hu%o asegurado de que nadie poda escucharlos;, solo quera in#ormarte de que me marcho. Ahora. Esta noche. ;?/el %aile@ ;Lo mir+ sin comprender. ;/e 3are(ood. ;Bran sonri+ e inclin+ la ca%e&a en direcci+n a Beatrice 3ardinge, que pas+ !unto a ellos del %ra&o de un !oven desconocido. ;?/e 3are(ood@ ;Judith esta%a de lo m s desconcertada; ?Esta noche@ ;E##ingham aca%a de tener unas pala%ras conmigo. Al parecer, hace un par de das vino alguien m s e1igiendo el importe de una cuenta insigni#icante. E##ingham le pag+ sin ni siquiera in#ormarme. Ahora quiere que le devuelva el dinero !unto con las treinta li%ras que le de%o del via!e hasta aqu. ;'e pas+ los dedos de una mano por el pelo; 7or supuesto que tengo la intenci+n de devolverle el dinero, pero ahora mismo no puedo hacerlo. Wan!+ el asunto de un modo %astante desagrada%le y de!+ caer una serie de comentarios o#ensivos, no solo hacia mi persona sino tam%i2n hacia ti. Le ha%ra ati&ado un %uen pueta&o en la nari& o incluso lo ha%ra retado a duelo, pero ?c+mo i%a a hacerlo, Jude@ Estoy en casa del to 4eorge en calidad de invitado estamos rodeados de gente. 'era el colmo de la mala educaci+n. ,engo que marcharme, es la .nica soluci+n. ;7ero ?esta noche, Bran@ ;,om+ una de las manos de su hermano entre las suyas. 'a%a muy %ien de qu2 i%a todo aquel ?$+mo se atreva 3orace a descargar su ira y su #rustraci+n so%re Bran de ese modo@;. ?7or qu2 no esperar a que amane&ca@ ;0o puedo ;contest+; ,engo que irme ahora. En cuanto me cam%ie de ropa. 3ay una ra&+n para hacerlo. ;7ero ?en plena noche@ ='anto /ios, Bran> ?Au2 vas a hacer@ ;0o de%es preocuparte por m ;la tranquili&+ 2l, apart ndose de sus manos con evidente agitaci+n ,engo... tengo un plan. Amasar2 una #ortuna en muy poco tiempo, te lo prometo ;Le dedic+ un p lido re#le!o de su antigua sonrisa; 5 despu2s le devolver2 a pap todo lo que se ha gastado en m en los .ltimos

tiempos y vosotras volver2is a tener una posici+n segura. ,engo que irme, Jude. 0o puedo demorarme m s. ;/e!a al menos que te acompae arri%a ;le di!o; y que te despida cuando te hayas cam%iado. ;0o, no. ;*olvi+ a mirar a su alrededor, a todas luces impaciente por marcharse; Au2date aqu, Jude. Auiero esca%ullirme sin que nadie se percate. Le devolver2 el dinero a E##ingham tan pronto como pueda y despu2s le pagar2 de otro modo por lo que ha dicho de mi hermana. ;Bnclin+ la ca%e&a y le dio un %eso en la me!illa. Judith lo o%serv+ mientras se marcha%a, preocupada y presa de una horri%le premonici+n. "esulta%a evidente que su hermano de%a una enorme suma de dinero a un %uen n.mero de personas6 personas entre las que ahora se encontra%a 3orace, a quien sin lugar a dudas le de%era mucho m s que treinta li%ras. Aun as, Bran sala corriendo a medianoche, convencido de que al menos ha%a encontrado el modo de hacer en poco tiempo una #ortuna con la que poder &an!ar todas sus deudas. Lo .nico que i%a a conseguir era empeorar a.n m s la situaci+n. 5 arruinar por completo a su #amilia. Judith regres+ al %aile con el alma en los pies. 0i siquiera la idea de %ailar la .ltima pie&a con lord "annul# %asta%a para levantarle el nimo. /e todos modos, su desilusi+n i%a a ser mucho mayor en unos cuantos minutos. ;Judith ;le di!o su a%uela al tiempo que la toma%a de la mano y le da%a un apret+n;, mi querida 'arah no se encuentra muy %ien. 3ay demasiada corriente con todas las ventanas y las puertas a%iertas, y a decir verdad, el ruido es ensordecedor. Aui& puedas ir en %usca de lord "annul#. ;0o hay necesidad de #ormar tanto al%oroto, 4ertrude rog+ lady Beamish;. Me siento mucho me!or desde que me a%anicaste el rostro. 'in em%argo, Judith se percat+ nada m s mirarla de que la ya de por s p lida te& de la anciana ha%a adquirido un tono gris ceo y de que su espalda pareca un poco encorvada en lugar de mostrar su caracterstica rigide&. ;Est cansada, seora ;le di!o;, y no es de e1traar. 5a es medianoche. Ahora mismo voy en %usca de lord "annul#. 0o hi&o #alta. Lleg+ en cuanto Judith comen&+ a %uscarlo entre los numerosos grupos de invitados que i%an de un lado a otro durante el descanso. 'e inclin+ so%re el sill+n de su a%uela y encerr+ una de las manos de la anciana entre las suyas.

;?Est s cansada, a%uela@ ;le pregunt+ con tanta ternura en el rostro y en la vo& que Judith sinti+ que el cora&+n le da%a un vuelco;. /e%o con#esar que yo tam%i2n lo estoy. :rdenar2 que traigan el carrua!e de inmediato. ;=,onteras> ;e1clam+ lady Beamish;. Jam s he a%andonado un %aile tan temprano. Adem s, a.n quedan dos pie&as y te esperan las dos !+venes con las que te has comprometido a %ailar. ;0o ha%a invitado a nadie para la siguiente pie&a y la seorita La( i%a a ser mi pare!a para la .ltima. Estoy seguro de que aceptar mis disculpas. ;7or supuesto ;les asegur+. Lady Beamish le dirigi+ una mirada penetrante pese a su evidente cansancio. ;4racias, seorita La( ;le di!o; Es usted muy ama%le y compasiva. Est %ien, "annul#, puedes ordenar que traigan el carrua!e. 4ertrude, querida, voy a tener que a%andonarte. La a%uela de Judith ri+ por lo %a!o. ;0o s2 c+mo he sido capa& de mantener los o!os a%iertos durante la .ltima media hora ;le di!o; $uando llegue el siguiente descanso le dir2 a Judith que me acompae a mi ha%itaci+n si tiene la ama%ilidad. /espu2s podr regresar para %ailar las .ltimas pie&as si lo desea. 3a sido una velada de lo m s agrada%le, ?no es cierto@ ;'eorita La( ;di!o lord "annul#;, ?le importara ayudarme a %uscar un criado que lleve un mensa!e a los esta%los@ 7ara alguien de su presencia #sica y posici+n social no result+ un pro%lema encontrar a un criado y llamar su atenci+n. El mensa!e #ue enviado con preste&a. Judith aprovech+ la oportunidad para pedirle al mismo criado que enviase a ,illie a los aposentos de su a%uela. 'in em%argo, lord "annul# tena la intenci+n de ha%lar a solas con ella. 'e detuvieron a la salida del sal+n, casi en el lugar e1acto donde ha%a estado ha%lando con su hermano poco antes. 9ni+ las manos tras la espalda y se inclin+ un poco hacia ella. ;0o encuentro pala%ras para descri%ir lo mucho que siento no poder %ailar la .ltima pie&a ;le di!o. ;7ero no somos nios ;replic+ Judith con una sonrisa; para tener una ra%ieta cada ve& que nos privan de una diversi+n con la que ya cont %amos. ;7uede que t. seas una santa, Judith ;le di!o, entrecerrando los o!os con su antigua e1presi+n %urlona;;, pero yo no. Ahora mismo sera capa& de tirarme al suelo en medio del sal+n de %aile, patear el parquet, golpear el aire con los puos y soltar una retahla de !uramentos malsonantes.

Judith prorrumpi+ en alegres carca!adas mientras 2l ladea%a la ca%e&a y #runca los la%ios. ;0aciste para rer y ser #eli& ;le di!o; ?7uedo venir a verte maana por la maana@ ?7ara qu2@, pens+ Judith. ;Estoy segura de que todos estar n encantados ;contest+. <l la mir+ sin pestaear, con ese %rillo %url+n a.n presente en las pro#undidades de sus o!os. ;Est s siendo deli%eradamente o%tusa ;le di!o; ,e he preguntado si puedo venir a verte a ti, Judith. "esulta%a evidente que solo poda re#erirse a una cosa. 'in em%argo, ya se lo ha%a pedido antes ;de un modo que le ha%a resultado %astante o#ensivo; y ella le ha%a contestado con una negativa ta!ante. Aunque de eso hacia dos semanas. Muchas cosas ha%an sucedido desde entonces. Muchas cosas ha%an cam%iado, aunque tal ve& solo #uera su opini+n so%re 2l. 0i 2l ni ella podran ha%er cam%iado tanto... Ella segua siendo la hi!a empo%recida de un cl2rigo rural que, si %ien !am s ha%a sido rico, ha%a visto reducida su #ortuna6 mientras que 2l a.n era el hi!o de un duque y el segundo en la lnea de sucesi+n al ttulo. ;'i ese es su deseo... ;Judith descu%ri+ que ha%a contestado en un susurro, aunque 2l la ha%a escuchado. Lord "annul# le hi&o una pro#unda reverencia y am%os regresaron al sal+n, donde el hom%re ayud+ a su a%uela a ponerse en pie, entrela&+ uno de los %ra&os de la anciana con el suyo en un gesto protector y la gui+ en direcci+n a la ta E##ingham y las enormes plumas se agitaron con rgida elegancia; antes de a%andonar el sal+n. Judith se sent+ en el sill+n que aca%a%a de a%andonar lady Beamish y se pregunt+ si le %astara lo que resta%a de noche para asimilar todo lo que ha%a sucedido durante la velada. ;0o te preocupes, Judith, cario ;le di!o su a%uela al tiempo que mova una regordeta mano para cu%rir las suyas, unidas so%re el rega&o, y le da%a unos golpecitos;. 0o tengo ninguna intenci+n de retirarme del %aile hasta que la .ltima nota musical se haya desvanecido. 7ero no quera que 'arah pensara que me esta%a a%andonando. Me temo que est %astante en#erma desde hace ya alg.n tiempo, aunque !am s ha%lar de su salud. 5 as, despu2s de todo Judith %ail+ la .ltima pie&a ;con lord Braith(aite de nuevo;, aunque hu%iera pre#erido retirarse a su ha%itaci+n. Mientras se vea o%ligada a sonrer y a responder al ligero coqueteo de lord Braith(aite, en su mente se me&cla%an los molestos pensamientos so%re Bran(ell con otros mucho m s eu#+ricos y aprensivos acerca de la visita que tendra lugar a la maana siguiente.

En el campo era raro que cualquier %aile que se preciara durara hasta la una de la madrugada. Muchos de los invitados que no pernocta%an en la mansi+n ya se ha%an marchado antes de que las .ltimas pie&as aca%asen. 0inguno se demor+ una ve& que concluyeron. $omo tampoco lo hi&o la orquesta. 'olo la #amilia, los invitados alo!ados en la casa y unos cuantos criados seguan en el sal+n cuando se escuch+ un pequeo altercado en la la entrada. La vo& de ,illie se escucha%a a la per#ecci+n, mucho m s alta que el tono tranquilo y altanero del mayordomo. ;7ero tengo que ha%lar con ella ahora mismo ;esta%a diciendo la doncella, a todas luces molesta por algo; 5a he esperado demasiado. ,al ve& sea demasiado tarde. El mayordomo comen&+ a discutir, pero la a%uela de Judith, que aca%a%a de ponerse en pie y esta%a apoyada so%re el %ra&o de su nieta, mir+ hacia la puerta con e1presi+n sorprendida. ;?,illie@ ;la llam+; ?Au2 ocurre@ Entra aqu ahora mismo. ,odo el mundo de!+ de ha%lar para escuchar cuando la doncella entr+ con preste&a en la estancia, retorci2ndose las manos y con sem%lante demudado. ;'on sus !oyas, seora ;gimote+. ;?Au2 pasa con ellas@ ;pregunt+ el to 4eorge, cosa rara en 2l. ;=3an desaparecido> ;in#orm+ ,illie con un dramatismo que cualquier herona tr gica ha%ra envidiado; ,odas ellas. $uando entr2 al vestidor, el !oyero esta%a a%ierto %oca a%a!o en el suelo y no queda ni una sola !oya salvo las que lleva puestas, seora. ;,onteras, ,illie ;di!o 3orace, acerc ndose a su padre; 'upongo que el !oyero se cay+ antes, con las prisas de que la a%uela estuviera lista a tiempo para el %aile, y las guardaste todas en un ca!+n para colocarlas en su sitio m s tarde. 'eguro que te has olvidado. ,illie ech+ mano de toda su dignidad. ;0o se me ha%ra ocurrido hacer tal cosa, seor ;replic+; 0o ha%ra tirado el !oyero y de ha%erlo hecho, me ha%ra quedado en el vestidor para recoger todas las !oyas y colocarlas en su sitio. Mientras, su seora se a#erra%a a su nieta con tanta #uer&a que los anillos se clava%an en la mano de Judith de #orma dolorosa. ;?3an desaparecido, ,illie@ ;pregunt+; ?"o%adas@ /a%a la sensaci+n de que todo el mundo hu%iera estado esperando a que se pronunciara esa pala%ra. 'e al&+ un murmullo que #ue creciendo a la par que lo haca la conmoci+n.

;En esta casa no hay ladrones ;asegur+ la ta E##ingham con vo& cortante; =Au2 %ar%aridad> /e%es %uscar me!or, ,iillie. ,ienen que estar en alguna parte. ;3e %uscado en todos lados, seora ;in#orm+ ,illie;. ,res veces. ;Esta noche han venido muchas personas e1traas ;di!o la seora 3ardinge; acompaadas de sus criados. ;,odos nosotros somos e1traos ;le record+ el seor Me%ster. ;Es imposi%le que sospechemos de cualquiera de nuestros invitados ;replic+ el to 4eorge. ;Alguien ha ro%ado las !oyas de madre ;le record+ la ta Louisa;. Es o%vio que no han desaparecido solas. ;7ero ?qui2n i%a a tener un motivo para hacer tal cosa@ pregunt+ la anciana. Bran(ell, pens+ Judith, que se sinti+ avergon&ada al instante. Bran !am s ro%ara. ?: s@ ?A su propia a%uela@ ?7odra esa ser la ra&+n que !usti#icara su acto como un pr2stamo en lugar de un ro%o@ ?Aui2n m s podra ha%erlo hecho@ Bran se ha%a sentido arrinconado durante la velada. 3a%a a%andonado 3aare(ood en medio del %aile, en medio de la noche. 7areca muy nervioso. 0o ha%a querido que lo acompaara a la planta alta ni que lo despidiera. Bran(ell. 3a%a sido Bran(ell. /entro de poco todo el mundo se percatara. Judith se sinti+ mareada y tuvo que hacer un gran es#uer&o para no desmayarse. ;?Aui2n est #alto de dinero@ ;pregunt+ 3orace. La pregunta #lot+ en el aire como si se tratara de una o%scenidad. 0adie contest+. ;?5 qui2n ha tenido oportunidad de hacerlo@ sigui+; ?Aui2n conoca el lugar donde la a%uela guarda%a sus !oyas y qui2n sera lo %astante auda& como para entrar en su ha%itaci+n con el #in de ro%arlas@ Bran(ell. Judith tena la impresi+n de que el nom%re de su hermano resona%a so%re el pesado silencio. ;0o ha podido ser un e1trao ;sigui+ 3orace;. 0o a menos que sea un hom%re muy resuelto o que tenga un c+mplice en la casa. ?$+mo i%a a sa%er cu l era la ha%itaci+n correcta@ ?$+mo i%a a salir airoso sin que nadie lo detectara@ ?$+mo i%a a conseguir que nadie lo echara en #alta en el sal+n@ ?3u%o alguien que desapareciera del sal+n aunque #uese solo un rato@ Bran(ell.

,odo el mundo pareci+ ha%lar al unsono despu2s de la pregunta. ,odo el mundo tena una opini+n, una sugerencia o un comentario asom%rado so%re el ro%o. Judith inclin+ la ca%e&a hacia su a%uela. ;?Auieres sentarte, a%uela@ ;le pregunt+; Est s tem%lando. Am%as tomaron asiento y Judith comen&+ a #rotarle las manos. ;Las encontraremos ;le di!o; 0o te preocupes. 7ero ?qu2 distancia ha%ra recorrido su hermano a esas alturas@ ?5 ad+nde se diriga@ ?Au2 hara con las !oyas@ ?Empearlas@ ?*enderlas@ A %uen seguro que no las vendera. 'eguro que a.n queda%a un resquicio de honor en su conciencia. 'u hermano se encargara de que las !oyas #ueran devueltas. 7ero ?c+mo conseguira redimirse@ ;0o es tanto por el valor de las !oyas ;le di!o su a%uela;como por el hecho de que #ue tu a%uelo quien me las regal+. ?Aui2n puede odiarme de este modo, Judith@ 9n ladr+n ha entrado en mi ha%itaci+n. ?$+mo voy a volver all ahora@ 'u vo& sona%a tr2mula y #atigosa. A!ada y derrotada. El to 4eorge y 3orace retornaron el control de la situaci+n. Enviaron al mayordomo en %usca de la servidum%re para interrogarlos a todos. Judith quera llevar a su a%uela a la planta alta, aunque #uese a su propia ha%itaci+n, donde la anciana podra estar tranquila y ,illie podra llevarle una ta&a de t2 y todo lo necesario para que se cam%iara de ropa. 'in em%argo, su a%uela no consinti+ en moverse. 8ue un proceso largo y tedioso que no llevara a ning.n sitio, tal y como Judith comprendi+ durante la siguiente media hora. Lo que le resulta%a m s sorprendente era el hecho de que nadie hu%iera echado en #alta a.n a Bran(ell. El to 4eorge pregunt+ si alg.n criado ha%a estado en la planta alta, en el ala de las ha%itaciones, desde el comien&o del %aile. ,res de ellos asintieron, incluyendo la camarera con la que ella se ha%a dado de %ruces de camino a su ha%itaci+n. ,odos tenan %uenas ra&ones para estar all y todos lleva%an tra%a!ando en 3are(ood el tiempo su#iciente para contar con la con#ian&a de sus seores. ;y nadie m s su%i+@ ;inquiri+ el to 4eorge con un suspiro. ;'i se me permite, seor ;di!o la camarera;, la seorita La( estuvo arri%a. ,odos los o!os se giraron en direcci+n a Judith, que sinti+ c+mo se ru%ori&a%a. ;'u% a cam%iar los pendientes de la a%uela ;e1plic+; Los que lleva%a antes le hacan dao. 7ero el !oyero esta%a en su sitio cuando estuve all y las !oyas tam%i2n. $og los pendientes, solt2 los que lleva%a y regres2 aqu. El ro%o de%i+ de producirse despu2s. 8ue... de!adme pensar. 8ue en el primer descanso del %aile.

;7ero usted sala de su ha%itaci+n, seorita ;di!o la camarera;. 'ali+ de all en trom%a y nos dimos de %ruces. ?Lo recuerda@ ;' ;respondi+ Judith;. Los pendientes que quera la a%uela esta%an en mi %olso de mano desde la tarde que #uimos a 4randmaison. ;Entonces de%i+ de ser mientras regresa%as al sal+n cuando estuviste a punto de trope&arte conmigo, prima ;intervino 3orace;. ,enas la respiraci+n entrecortada. 7arecas muy asustada. 7ero s, puedo con#irmar que #ue en el primer descanso. ;Judith, cario. ;'u a%uela esta%a al %orde de las l grimas; ,e envi2 all y %ien pude enviarte a la muerte. ?5 si te hu%ieras encontrado con el ladr+n@ 7odra ha%erte golpeado en la ca%e&a. ;0o pas+ nada, a%uela ;la tranquili&+ Judith. :!al se hu%iera encontrado con Bran. 7odra ha%er evitado toda esa pesadilla. ;Bueno ;di!o 3orace con vo& resuelta;, tendremos que empe&ar a %uscar y ya est . ;Au2 desagrada%le ;coment+ el to 4eorge;. 0o podemos registrar las ha%itaciones de los invitados y no creo que al ladr+n se le haya ocurrido esconder las !oyas en cualquier otra estancia de la casa. ;Bueno, yo no tengo inconveniente en que registren mi ha%itaci+n ;a#irm+ 3orace;. /e hecho, padre, insisto en que sea la primera. ;'i se me permite el atrevimiento, sir 4eorge ;di!o el mayordomo, que aca%a%a de dar un paso al #rente;, accedo de #orma voluntaria a que se registre mi ha%itaci+n y las de toda la servidum%re, a menos que alguien tenga una o%!eci+n. 'i alguien la tiene, que lo diga ahora. Los criados guardaron silencio. /espu2s de todo, ?qui2n i%a a o%!etar cuando al hacerlo se convertira en el centro de todas las sospechas@ Lord Braith(aite se aclar+ la garganta. ;7uede registrar mi ha%itaci+n, seor ;le di!o. El resto de los invitados e1pres+ su acuerdo con un murmullo generali&ado, aunque Judith supuso que la mayora lo hi&o a regaadientes. Aue registraran las ha%itaciones sera una especie de violaci+n y les hara sentir, aunque #uera por unos instantes, que eran sospechosos del ro%o. 7ero mantuvo la %oca cerrada. ;?Auieres ir a tu ha%itaci+n, a%uela@ ;le pregunt+ a la anciana una ve& que el to 4eorge, 3orace, el mayordomo y ,illie hu%ieron a%andonado el sal+n; ?: a la ma si lo pre#ieres@

;0o. ;'u a%uela pareca m s a%atida de lo que Judith la ha%a visto !am s; Me quedar2 aqu. Espero que no encuentren las !oyas. ?0o es a%surdo@ 7re#iero no volver a verlas !am s a sa%er que alguien de esta casa las ha ro%ado. ?7or qu2 no me las pidi+ quienquiera que se las haya llevado@ ,engo muchas. Le ha%ra dado alguna a cualquier pariente, amigo o criado que estuviera en apuros. 7ero supongo que la gente es demasiado orgullosa para pedir ayuda, ?verdad@ Julianne sollo&a%a entre los %ra&os de su madre, sin perder en ning.n momento un pice de su %elle&a. ;La velada ha aca%ado siendo odiosa ;gimote+;. 3e a%orrecido cada minuto de la noche y estoy segura de que todos la proclamar n desastrosa y !am s volver n a aceptar una invitaci+n nuestra. La servidum%re segua guardando silencio. Los invitados ha%an #ormado pequeos corrillos y charla%an en vo& %a!a, a todas luces avergon&ados. ,ranscurri+ otra media hora antes de que el grupo que lleva%a a ca%o los registros regresara, todos ellos con e1presiones muy serias. ;3emos encontrado esto ;se al&+ la vo& del to 4eorge so%re el silencio que aca%a%a de caer so%re el sal+n de %aile; ,illie lo ha reconocido. Esta%a en el !oyero de mi suegra ;mostr+ la %olsita de terciopelo color %orgoa que normalmente contena las !oyas m s valiosas. "esulta%a o%vio que esta%a vaca;. 5 esto, que tam%i2n #orma%a parte de sus !oyas. ;Entre el pulgar y el ndice de la otra mano sostena un solitario pendiente de diamantes. Los apenas audi%les murmullos cesaron de inmediato. ;?Alguien tiene algo que decir al respecto@ ;pregunt+ to 4eorge;. Am%os o%!etos se encontraron en la misma ha%itaci+n. La de Bran(ell, pens+ Judith, a quien se le revolvi+ el estomago. Al parecer nadie desea%a pronunciarse. ;Judith ;di!o su to con vo& %a!a y carente de toda emoci+n;, la %olsa esta%a en el #ondo de uno de los ca!ones de tu tocador. El pendiente esta%a en el suelo, casi oculto tras la puerta. Judith tuvo la sensaci+n de que contempla%a a su to desde #ondo de un t.nel muy largo y oscuro. 'inti+ que su mente aun se es#or&a%a por desci#rar los sonidos que ha%an salido de los la%ios del to 4eorge, intentando convertirlos en pala%ras. ;?/+nde has escondido el resto, Judith@ ;le pregunt+ en el mismo tono de vo&; 0o est en tu ha%itaci+n.

;?Au2@ ;0o sa%a muy %ien c+mo ha%a logrado pronunciar algo. 0i siquiera esta%a segura de que sus la%ios hu%iesen dado #orma a esa pala%ra. ;0o tiene sentido #ingir que todo de%e de ser una equivocaci+n ;prosigui+ su to; Judith, has ro%ado !oyas muy valiosas, pertenecientes a tu propia a%uela. ;=Muchacha ingrata y malvada> ;grit+ la ta E##ingham con vo& estridente; /espu2s de todo lo que he hecho por ti y po tu desprecia%le #amilia. 'er s castigada por esto, escucha %ien lo que te digo. A algunos delincuentes se los cuelga por mucho menos. ;/e%eramos ordenar que traigan al alguacil ;intervino 3orace;. 7ido disculpas a todos los dem s por estar aireando en p.%lico los trapos sucios de la #amilia. /e ha%er sa%ido que se trata%a de Judith lo ha%ramos mantenido en silencio para poder investigarlo cuando todo el mundo se hu%iera retirado a dormir. 7ero ?c+mo %amos a imaginarlo@ Judith esta%a en pie sin ser consciente de ha%erse levantado ;5o no he ro%ado nada ;a#irm+. ;7or supuesto que no. 7or supuesto que no lo ha hecho ;le di!o su a%uela, que volvi+ a agarrarla de la mano; Est claro que esto es un error, 4eorge. Judith es la .ltima persona que me ro%ara algo. ;5 con todo ;aadi+ Julianne con evidente desprecio; no tiene ni un cheln, a%uela. ?0o es cierto, Judith@ ;5 su hermano est hasta el cuello de deudas ;seal+ 3orace;. /e%o con#esar que sospech2 de 2l en cuanto ,illie nos in#orm+ de su descu%rimiento. ?Alguien m s se ha percatado de que desapareci+ en medio del %aile@ Me temo que #ue porque le record2 cierta deuda sin importancia que de%a &an!ar conmigo. 'e me ocurri+ que poda ha%er hecho una estupide&, aunque a%orreca el hecho de e1presar mis sospechas en vo& alta. 7ero al parecer #ue Judith. ;: Judith en conspiraci+n con Bran(ell ;con!etur+ la ta E##ingham;. ?Es eso, muchacha perversa@ ?Es esa la ra&+n de que las !oyas no est2n en tu ha%itaci+n@ ?,u hermano ha huido con ellas@ ;=0o, no y no> ;grit+ su a%uela; Judith no ha hecho nada malo. Esa %olsa... 5o... yo se la di a Judith para que guardara en ella algunas de sus cosas. 5 el pendiente. Judith suele llev rselos porque me hacen dao, igual que los que llevo ahora mismo. /e%i+ de ca2rsele cuando los lleva%a de vuelta y ninguna de las dos nos dimos cuenta. ;Eso no hay quien se lo crea, madre ;replic+ el to 4eorge con el mismo tono de vo& $reo que todos de%eramos irnos a la cama e intentar dormir. 5a nos encargaremos de Judith por la maana. 0adie tendr que soportar la vergDen&a de tener que verla de nuevo. 'upongo que la enviaremos a su casa

para que su padre decida qu2 hacer. Entretanto, de%emos ir en pos de Bran(ell. ;7adre ;di!o 3orace;, sigo creyendo que de%eramos llamar al alguacil y... ;0o enviaremos a Judith a una celda para provocar un s+rdido esc ndalo que dara que ha%lar a todo el condado ;di!o el to 4eorge con #irme&a. Judith se llev+ am%as manos a la %oca. Aquello era demasiado horri%le incluso para desear que #uera una pesadilla de la que hu%iera opci+n de despertar. ;Espero de todo cora&+n que mi hermano te d2 de latiga&os, Judith ;di!o la ta E##ingham;, tal y como de%era ha hecho hace muchos aos. Le escri%ir2 para sugerrselo. 5 espero que la encierres en su ha%itaci+n esta noche, E##ingham, de modo que no pueda ro%arnos ninguna otra cosa mientras dormimos. ;0o nos pongamos melodram ticos ;replic+ su esposo;. Aunque toda la situaci+n tiene un desagrada%le parecido con peor de los melodramas. Judith, vete a tu ha%itaci+n y queda all hasta que te mande llamar por la maana. ;A%uela. ;Judith se gir+ hacia la anciana con las manos e1tendidas. 'in em%argo, esta tena las manos unidas con #uer&a so%re el rega&o y ni siquiera al&+ la vista. ;Bran(ell est endeudado ;di!o en vo& %a!a, de manera que solo Judith pudiera escucharla; y no me lo di!iste. Le ha%ra dado cualquiera de mis !oyas si me lo hu%iera pedido o si me lo hu%ieras pedido t.. ?Acaso no te diste cuenta@ La a%uela lo crea, pues. $rea que ella ha%a conspirado con Bran para ro%arle las !oyas. 8ue el peor momento de la noche. ;5o no lo hice, a%uela ;le susurr+ Judith mientras contempla%a c+mo una l grima se desli&a%a por las manos de la anciana. Jam s supo c+mo sali+ del sal+n de %aile y su%i+ a su ha%itaci+n. 9na ve& en ella, se qued+ un largo rato apoyada contra la puerta, a#errando el picaporte que ha%a a su espalda como si la #uer&a de su cuerpo #uese lo .nico que se interpusiera entre ella y el universo que aca%a%a de desplomarse so%re su ca%e&a. )S /esde luego que era demasiado temprano para hacer una visita, pens+ "annul# mientras recorra a ca%allo el largo camino de acceso a 3are(ood 4range, so%re todo la maana posterior a un %aile. 'in em%argo, ha%a estado pase ndose por su ha%itaci+n como un oso en!aulado desde el amanecer y no ha%a sido capa& de matar el tiempo ni siquiera cuando #ue a la planta %a!a, pese a que ha%a cartas que responder y otro registro en el li%ro de conta%ilidad que tena que estudiar.

As pues, ha%a decidido salir con la esperan&a de encontrar al menos a sir 4eorge E##ingham levantado y con el convencimiento de que Judith no estara todava en la cama. ?Le ha%ra resultado tan di#cil como a 2l conciliar el sueo@ A %uen seguro que la muchacha no ha%ra malinterpretado sus intenciones la noche anterior. ?$u les seran sus sentimientos hacia 2l@ ?Au2 respuesta ha%ra pensado darle@ 'i se trata%a de otra negativa, tendra que aceptarla. Era una idea deprimente, aunque se a#erra%a a la esperan&a de que ese impulso magn2tico que ha%a sentido durante el %aile no hu%iera sido producto de su imaginaci+n. 7or supuesto que no lo ha%a imaginado. 'in em%argo, su cora&+n lata con una inusual ansiedad mientras se adentra%a en el patio de los esta%los, de!a%a a Buc2#alo al cuidado de un mo&o y se diriga a la casa. ;7reg.ntale a sir 4eorge si puedo ha%lar en privado con 2l le di!o al criado que a%ri+ la puerta. 9n minuto m s tarde lo hicieron pasar a la %i%lioteca, donde la noche anterior ha%a estado a punto de encontrarse con un horri%le destino. 'ir 4eorge esta%a sentado tras un enorme escritorio de ro%le, con aspecto malhumorado. 7ero claro, ese era su aspecto ha%itual, re#le1ion+ "annul#. Era la viva imagen de un hom%re insatis#echo con su crculo #amiliar y que tampoco se senta muy contento consigo mismo. ;Buenos das, seor ;salud+ "annul#;. Espero que todos hayan descansado %ien tras la alegre velada. 'ir 4eorge re#un#u+: ;3a salido temprano, Bed(yn. 0o estoy seguro de que Julianne o el resto se hayan levantado. 7ero quera ha%lar conmigo, ?no@ ;'er solo un momento, seor ;contest+; Me gustara que me concediera permiso para ha%lar en privado con su so%rina. ;?$on Judith@ ;'ir 4eorge #runci+ el ceo al tiempo que e1tenda la mano para coger una pluma con la que comen&+ a !uguetear. ;$re que tal ve& pudiera dar un paseo con ella ;prosigui+ "annul#;. $on su permiso, por supuesto, y siempre que ella acceda. 'ir 4eorge solt+ la pluma. ;Llega demasiado tarde ;di!o el hom%re; 'e ha marchado. ;?$+mo que se ha marchado@ ;"annul# sa%a que la #amilia tena intenci+n de mandarla a casa, pero ?de modo tan %ellaco y r pido la maana posterior a un %aile@ ?'e de%era tal ve&, al hecho de ha%er #rustrado los planes de matrimonio de su prima@.

'ir 4eorge de!+ escapar un hondo suspiro, se arrellan+ en el sill+n e indic+ con un gesto a su invitado que tomara asiento #rente a 2l. ;'upongo que ser imposi%le ocultarle todos los hechos a usted o a lady Beamish ;di!o;, aunque espera%a, y a.n tenia la esperan&a, de que los detalles m s s+rdidos no lleguen a odos de los dem s vecinos. Anoche se nos present+ una situaci+n muy desagrada%le, Bed(yn. Las !oyas de mi suegra #ueron ro%adas en el transcurso de la velada y con el registro que se llev+ a ca%o encontramos prue%as irre#uta%les e inequvocas en la ha%itaci+n de Judith. ,am%i2n #ue vista a%andonando su ha%itaci+n de #orma apresurada durante el %aile, cuando no ha%a motivo alguno para que estuviera all6 poco despu2s de eso, Bran(ell La( desapareci+. A%andon+ 3are(ood en mitad del %aile sin despedirse de nadie. "annul# permaneci+ en la silla, inm+vil. ;A Judith se le orden+ que permaneciera en su ha%itaci+n hasta esta maana ;continu+ el hom%re;, aunque me negu2 a cerrar la puerta con llave o a de!ar a alguien montando guardia. Me pareci+ un tanto degradante para la #amilia tratarla como una prisionera. Mi intenci+n era enviarla a casa !unto con una escolta en mi propio carrua!e, con una carta dirigida a su padre. Esta carta. ;/io unos golpecitos a una ho!a de papel do%lada y sellada que se encontra%a so%re el escritorio; 7ero cuando esta maana me dirig a su ha%itaci+n acompaado por una doncella y llam2 a su puerta, no o%tuve respuesta. La ha%itaci+n esta%a vaca. La mayora de sus pertenencias, si no todas, siguen all, pero no hay rastro de ella. 3a huido. ;?$ree que se ha ido a casa@ ;pregunt+ "annul#, rompiendo el pesado silencio. ;Lo dudo ;respondi+ sir 4eorge;. Mi cuado es un hom%re estricto. 0o es el tipo de persona al que acudira una mu!er en seme!antes circunstancias de #orma voluntaria. 5 adem s su hermano no estar all, ?no cree@ 'upongo que ha%r n planeado encontrarse en alg.n lugar y dividirse el %otn. Esas !oyas de%en de valer una #ortuna considera%le, aunque mi suegra !am s me ha permitido guardar las m s valiosas en un lugar seguro. ;?Au2 tiene pensado hacer ahora@ ;pregunt+ "annul#. ;:!al pudiera mantenerme al margen ;contest+ el hom%re con evidente #ranque&a; 'on los so%rinos de lady E##ingham y los nietos de su madre. 7ero al menos de%emos recuperar las !oyas. Bmagino que ahora que han huido y tienen que ser perseguidos es demasiado tarde para lidiar con el pro%lema de un modo discreto. 'upongo que tendr n que en#rentarse a la !usticia y pasar un tiempo en la c rcel. 0o es una perspectiva halagDea. ;?Los perseguir n@ ;pregunt+ "annul#. 'ir 4eorge suspir+ de nuevo. ;Mane!aremos el asunto con discreci+n mientras sea posi%le ;contest+;, aunque con una casa a re%osar de criados e invitados sera como intentar re#renar el viento. Mi hi!o ir tras ellos maana por la maana, una ve& que se

marchen nuestros invitados. $ree, y de%o estar de acuerdo con 2l, que su .nico destino posi%le es Londres, puesto que llevan las !oyas y nada de dinero y no es algo de lo que puedan desprenderse con #acilidad. Los perseguir y los detendr 2l mismo si tiene suerte... si todos tenemos suerte. Lo m s pro%a%le es que tenga que solicitar los servicios de los agentes de Bo( 'treet. 7ermanecieron sentados en silencio durante un %reve intervalo de tiempo antes de que "annul# se pusiera en pie de repente. ;0o lo entretendr2 m s, seor;le di!o; 7uede estar seguro de que nadie, salvo mi a%uela, sa%r nada de esto a trav2s de m. ;Eso le honra. ;'ir 4eorge se puso en pie; Es un asumo de lo m s desagrada%le. "annul# desanduvo el camino de acceso a la propiedad a lomos de su ca%allo con m s rapide& que cuando lleg+. /e%era ha%er supuesto que i%a a suceder algo as. <l mismo ha%a estado a punto de verse comprometido con la seorita E##ingham a pesar de que no era el principal enemigo en lo que concerna a 3orace E##ingham. 'u mayor humillaci+n ha%a provenido de manos de Judith. 'u intenci+n sera que el castigo recayera so%re ella. 5 ha%a elegido un castigo %astante desagrada%le que sin duda no hara m s que empeorar. 'u a%uela se encontra%a en su saloncito privado, escri%iendo una carta. La anciana le sonri+ y de!+ la pluma a un lado cuando "annul# entr+ en la estancia despu2s de pedir permiso. ;Au2 maravilloso es ver que el sol %rilla de nuevo ;le coment+; Eleva los nimos, ?no te parece@ ;A%uela. ;"annul# cru&+ la distancia que los separa%a y tom+ una de las manos de la anciana entre las suyas; /e%o de!arte por unos cuantos das. ,al ve& un poco m s. ;=*aya> ;Lady Beamish no perdi+ su sonrisa, pero su mirada se torn+ algo menos %rillante;o si, por supuesto, te sientes inquieto. Lo entiendo. "annul# se llev+ la mano de su a%uela a los la%ios. ;Alguien ro%+ las !oyas de la seora La( anoche durante el %aile ;le e1plic+; y la culpa recae enteramente so%re Judith La(. 'e encontraron prue%as en su ha%itaci+n. ;=0o, "annul#> ;e1clam+; 0o puede ser. ;3uy+ en alg.n momento de la noche ;prosigui+;, lo que consigue, en mi opini+n, que la acusaci+n tenga m s peso. La anciana lo mir+ sin parpadear. ;Jam s creera algo seme!ante de la seorita La( ;le di!o; 7ero po%re 4ertrude. Esas !oyas tenan un enorme valor sentimental para ella. ;5o tampoco creo que lo haya hecho Judith ;di!o "annnul#;. *oy en su %usca.

;Judith ;repiti+ su a%uela;As que es FJudithG para ti, "annul#, ?no@ ;8ui esta maana hasta 3are(ood para proponerle matrimonio ;contest+. ;Bueno. ;'u vo& ha%a reco%rado su acostum%rada vivacidad;. 'er me!or que no te retrases m s. Auince minutos m s tarde, lady Beamish se encontra%a en la terra&a, derecha como una vela y sin necesidad de apoyarse en ning.n sitio, para despedir a su nieto mientras este a%andona%a los esta%los a lomos de su ca%allo. 'in duda Judith se ha%ra asustado mucho de ha%er permitido que su mente anali&ara la naturale&a del apuro en el que se encontra%a. Esta%a sola sin m s posesiones que una %olsita con sus pertenencias m s imprescindi%les. B%a de camino a Londres, donde espera%a llegar tras una caminata de una semana o qui& dos. En realidad no tena la menor idea de cu nto le llevara. 0o tena dinero para comprar un pasa!e en un coche de postas ni para pasar la noche en una posada ni para conseguir comida. 0i siquiera sa%a c+mo i%a a encontrar a Bran(ell cuando llegara Londres ;si es que llega%a;, ni tampoco si sera demasiado tarde para recuperar las !oyas y devolv2rselas a su a%uela. 7or lo pronto, tena la certe&a de que la perseguiran. 7ronto aparecera alg.n hom%re ;el to 4eorge o un alguacil o, lo que era peor, 3orace; ca%algando tras ella para llevarla a rastras a la c rcel. /espu2s de ha%er huido de 3are(ood no tendra la opci+n de que la enviaran de vuelta a casa. /e todos modos, no esta%a muy segura de que ese #uera un destino me!or que la c rcel. ?$+mo i%a a en#rentarse a su padre cuando era imposi%le demostrar su inocencia y nadie poda demostrar tampoco la de Bran@ 0o, #ue la simple perspectiva de en#rentar la horri%le desgracia de regresar a casa y ver c+mo Bran se caa del pedestal que siempre ha%a ocupado lo que la ha%a convencido !usto antes del amanecer de huir a solas y a pie mientras a.n tuviera la oportunidad. La #acilidad con la que lo consigui+ le result+ sorprendente. 3a%a esperado encontrarse con alguien montando guardia en su puerta o al menos en el vest%ulo de la planta %a!a. 'e nega%a a de!arse arrastrar por el p nico. /espu2s de todo, ?de qu2 i%a a servirle@ Avan&a%a con di#icultad por el camino en esa tarde que resulta%a m s calurosa por momentos, concentrada en mover un pie tras el otro y en vivir el presente seg.n se presentara. Aunque era mucho m s # cil pensarlo que hacerlo. 7or la maana temprano ha%a via!ado durante tres o cuatro -il+metros en la carreta de un gran!ero que ha%a sido lo %astante ama%le como para compartir con ella un tro&o de pan duro. /espu2s ha%a %e%ido agua en un pequeo arroyo. 7ero aun as, su est+mago comen&a%a a gruir por el ham%re y se senta un poco mareada. Le dolan los pies y esta%a segura de que le ha%a salido otra ampolla. La %olsa que transporta%a pareca pesar una tonelada.

"esulta%a di#cil no ceder a la autocompasi+n en el me!or de los casos. 5 al p nico m s a%soluto en el peor. El miedo le provoc+ un escalo#ro en la espalda cuando escuch+ el sonido de los cascos de un ca%allo tras ella. 'e trata%a de un solo ca%allo, pens+, no de un carrua!e. 5a ha%a sucedido varias veces durante el da, pero ha%a interrumpido su marcha para aga&aparse detr s de los ar%ustos hasta que el camino queda%a despe!ado de nuevo. Judith se a#err+ a la esperan&a de sentirse aliviada al ver pasar un ca%allo e1trao montado por un !inete desconocido. 'in em%argo, ese ca%allo no pas+ de largo. Aminor+ el paso cuando lleg+ !unto a ella ;Judith rog+ que #uera cosa de su imaginaci+n; y trot+ durante un instante !usto a su espalda. 0o pensa%a mirar, aunque se prepar+ para cualquier cosa. ?9n l tigo@ ?$adenas@ ?9n cuerpo humano que se lan&a%a so%re ella y la arro!a%a al suelo@ Escucha%a los atronadores latidos de su cora&+n en los odos. ;?Est s dando un paseo@ ;le pregunt+ una vo& #amiliar; ?: te diriges a alg.n sitio@ Judith se dio la vuelta con rapide& y al&+ la vista en direcci+n a lord "annul# Bed(yn, que pareca enorme y un tanto amena&ador a lomos de su ca%allo. 3a%a detenido su montura y la esta%a mirando con seriedad pese al tono ligero de sus pala%ras. ;0o es asunto suyo, lord "annul# ;le contest+; 7uede seguir su camino. 7ero ?d+nde i%a ese hom%re@ ?"egresa%a a casa@ ;0o te has presentado a la cita que tenamos esta maana ;le di!o;, as que me he visto o%ligado a seguirte a ca%allo. =La cita> La ha%a olvidado por completo. ;0o me digas que lo ha%as olvidado ;aadi+ como si aca%ara de leerle la mente; Eso sera de lo m s humillante, ?sa%es@ ;,al ve& no le hayan dicho... ;comen&+ Judith. ;Me lo di!eron. ;Bueno ;sigui+ al percatarse de que el hom%re no pensa%a decir nada m s;, en ese caso puede proseguir su camino o regresar, lord "annul#, lo que m s le convenga. 0o tendr ning.n deseo de relacionarse con una ladrona. ;?Eso es lo que eres@ ;le pregunt+ 2l. Escuchar esa pregunta de sus la%ios result+ terri%lemente doloroso para Judith.

;Las prue%as eran irre#uta%les ;contest+. ;', lo s2 ;replic+ 2l; 0o o%stante, eres una ladrona de lo m s inepta, Judith. 0o de%eras ha%er de!ado prue%as en tu ha%itaci+n sa%iendo que tarde o temprano aca%aran registr ndola. Judith a.n no poda entender por qu2 Bran ha%a ocultado la %olsa en su ha%itaci+n. Lo del pendiente lo comprenda. Aterri&ado por las prisas, de%i+ de de!arlo caer sin darse cuenta. El suelo esta%a al#om%rado. Era imposi%le que se hu%iera escuchado el tintineo del pendiente. 7ero la %olsa... La .nica e1plicaci+n que ha%a sido capa& de encontrar era que su hermano sa%a que sospecharan de 2l desde un primer momento y ha%a dado por hecho que no registraran su ha%itaci+n. 3a%a ocultado la %olsa en su tocador, supona, a modo de prue%a privada de su culpa%ilidad y como garanta de que devolvera su contenido tan r pido como le #uera posi%le o era una e1plicaci+n muy satis#actoria... pero no se le ocurra otra cosa. ;0o soy una ladrona ;lo corrigi+;0o he ro%ado nada. ;5a lo s2. ?Lo sa%a@ ?$on#ia%a en ella@ 0adie lo ha%a hecho y era pro%a%le que nadie lo hiciera. ;?Ad+nde vas@ ;le pregunt+ lord "annul#. Judith apret+ los la%ios y lo mir+ a los o!os. ;'upongo que a Londres ;aadi+ 2l; $reo que es un paseo muy agrada%le. ;0o es de su incum%encia ;replic+ Judith;. *uelva a 4randmaison, lord "annul#. 0o o%stante, el hom%re se inclin+ hacia delante en la montura y e1tendi+ una mano hacia ella. Judith record+ con total claridad otra ocasi+n id2ntica a esa y la primera impresi+n que le caus+ ese hom%re: grande, #uerte, de comple1i+n ate&ada, de o!os a&ules y nari& prominente, con una melena ru%ia e1cesivamente larga, en a%soluto guapo pero s poseedor de un pertur%ador atractivo. En ese momento era tan solo "annul# y por primera ve& desde que amaneciera sinti+ deseos de echarse a llorar. ;/ame la mano y apoya el pie en mi %ota ;le di!o. Ella hi&o un gesto negativo con la ca%e&a. ;?'a%es cu nto tardaras en llegar a Londres andando@ ;le pregunt+. ;0o har2 todo el trayecto caminando ;contest+ Judith;.?5 c+mo sa%es que Londres es mi destino@ ;?,ienes dinero@ Ella volvi+ a apretar los la%ios.

;,e llevar2 a Londres, Judith ;le di!o; 5 te ayudar2 a encontrar a tu hermano. ;?$+mo sa%es que...@ ;/ame la mano ;le orden+. Judith se sinti+ derrotada y, al mismo tiempo y por e1trao que pareciera, recon#ortada por su enorme presencia, por el hecho de que supiera lo que ha%a ocurrido y por su insistencia en que ca%algara con 2l. 3i&o lo que le ordena%a y de inmediato volvi+ a encontrarse sentada en la parte delantera de su silla de montar, a salvo entre sus %ra&os y sus piernas. $+mo desea%a que el tiempo retrocediera para poder revivir la aventura que los ha%a unido tres semanas atr s y cam%iar los acontecimientos posteriores. ;?Au2 piensas hacer cuando lo encuentre@ ;le pregunt+. ?Entregarlo a las autoridades@ ?Enviarlo a prisi+n@ ?7odra ha%er algo peor para 2l que eso@ ?7odra ser...@ ;Judith #ue incapa& de completar la espantosa posi%ilidad. ;?Eso quiere decir que es culpa%le@ ;inquiri+ 2l. ;Est muy endeudado ;respondi+;, y sus acreedores incluso lo han seguido hasta 3are(ood como m2todo de presi+n para que pague. ;?Acaso todos los hom%res endeudados ro%an las !oyas de sus a%uelas@ ;pregunt+ "annul#. ;Bran sa%a de su e1istencia ;contest+ ella; Bncluso ha%a visto el !oyero. Brome+ acerca de c+mo las !oyas podran sacarlo del aprieto. Al menos cre que era una %roma. Anoche me %usc+ en mitad del %aile para decirme que se marcha%a, que tena la intenci+n de &an!ar sus deudas y hacer una #ortuna en poco tiempo. Esta%a muy nervioso. 0o de!a%a de mirar a todos lados, como si esperara que alguien se a%alan&ara so%re 2l para detenerlo. 0o consinti+ que lo acompaara para despedirme. ;La evidencia parece a%rumadora ;coment+ "annul#. ;'. ;Al igual que en tu caso. Judith gir+ la ca%e&a de repente para mirarlo a la cara. ;=$rees que soy culpa%le> ;grit+; 7or #avor, d2!ame %a!ar. =/2!ame %a!ar> ;Lo que quiero decir ;prosigui+ el hom%re; es que en ocasiones las evidencias engaan. $omo es o%vio que sucede en tu caso. Judith lo mir+ sin pestaear. ;Entonces, ?crees que es posi%le que Bran(ell sea inocente@ ;le pregunt+.

;?Aui2n m s pudo ro%ar las !oyas@ ;pregunt+ "annul# a su ve&; ?Aui2n m s tena un motivo aparte de vosotros dos@ ;0adie ;respondi+ Judith con el ceo #runcido; : tal ve& un gran n.mero de personas a quienes les resulta tentativa la perspectiva de una #ortuna. ;E1acto ;convino 2l; Eso reducira el n.mero de culpa%les a un noventa por ciento de la po%laci+n inglesa. ?Aui2n podra tener alg.n motivo para arruinar a tu hermano y a ti@ ;0adie. ;El ceo de Judith se acentu+; ,odos admiran el encanto de Bran y su naturale&a alegre. En cuanto a mi nadie... ;Es cuando menos una posi%ilidad, ?no crees@ ;di!o 2l a ver que sus o!os se a%ran de par en par. ;?3orace@ ;La posi%ilidad resulta%a a%rumadoramente halagDea, puesto que de esa manera Bran(ell quedara e1culpado. ;0o ca%e duda de que ha%a ideado un plan horri%le para m ;le record+. 'in em%argo, no poda aceptar una hip+tesis por el mero hecho de que deseara creerla. 'alvo que tanto la %olsa oculta en el ca!+n como el pendiente encontrado en el suelo tendran mucho m s sentido si 3orace #uera el culpa%le. ;/e todos modos de%o encontrar a Bran ;di!o;, aunque solo sea para ponerlo so%re aviso. 0ecesito sa%er la verdad. ;' ;convino 2l;, eso es cierto. ?$u ndo comiste por .ltima ve&@ ;Esta maana ;contest+; 7ero no tengo ham%re. ;Mentirosa ;replic+; $laire $amp%ell tam%i2n trat+ de engaarme al respecto. 0o s2 si sa%es que el orgullo puede matarte de ham%re. ?/ormiste anoche@ Ella neg+ con la ca%e&a. ;'e nota ;a#irm+ "annul#;. 'i este #uera nuestro primer encuentro, podra con#undirte con una mu!er medianamente atractiva sin m s. Judith no pudo evitar echarse a rer, aunque al instante tuvo que llevarse una mano a los la%ios y tragar varias veces a #in de no ponerse a llorar como una Magdalena. 9na de las manos de "annul# le a#lo!+ las cintas del %onete, atadas %a!o la %ar%illa. En cuanto se lo quit+ ;era el %onete que 2l le ha%a regalado;, volvi+ a anudar las cintas con torpe&a y las enroll+ en la silla de montar. Acto seguido, tir+ de ella hasta de!arla apoyada so%re su cuerpo y la o%lig+ a colocar la ca%e&a so%re uno de sus hom%ros.

;0o quiero or ni una pala%ra m s de tus la%ios hasta que lleguemos a una posada de aspecto respeta%le donde pueda darte de comer ;le di!o. 0o de%era ha%erse sentido tan a gusto. : tal ve& no lo estuviera. /e repente se encontra%a demasiado cansada para pensar. 0o o%stante, senta %a!o ella los #uertes y s+lidos m.sculos del pecho y el hom%ro masculinos6 ola esa colonia o lo que quiera que #uera que lo haca .nico6 y tanto su ca%e&a como su som%rero la protegan de los rayos del sol. 'e de!+ llevar por un agrada%le estado de duermevela y se imagin+ tum%ada y a salvo en el #ondo de un %arco vi-ingo mientras "annul# permaneca en pie en la popa, con un aspecto magn#ico y en actitud protectora. : de pie !unto a 2l en la cima de una colina mientras la %risa agita%a su ca%ello sa!+n y su t.nica, a sa%iendas de que 2l se en#rentara a cualquier #iero guerrero que osara invadir sus costas y lo vencera sin ayuda de nadie. Judith ha%ra credo que esta%a dormida y soando si no hu%iera sido consciente de lo que soa%a y de no ha%er tenido la capacidad de dirigir el sueo a su anto!o. Auera con#iar en 2l como si #uera el eterno h2roe de la mitologa. )U /e!+ pasar de largo una posada porque se ha%a quedado dormida so%re su hom%ro y supuso que necesita%a el sueo tanto como la comida. 'e detuvo en la siguiente posada decente e insisti+ en que Judith se comiera a%solutamente todo lo que le sirvieron, aunque despu2s de unos cuantos %ocados a#irm+ que era incapa& de comer nada m s. 5a esta%a %ien avan&ada la tarde. 0o lograran llegar a Londres esa noche. 7ens+ por un momento en alquilar un carrua!e y trasladarse hasta "ing(ood Manar, en :1#ordshire. Aidan le ha%a con#esado con evidente ternura en Londres, mientras arregla%a todos los asuntos relativos a la venta de su cargo en el e!2rcito con la impaciencia nacida del deseo de regresar !unto a su esposa, que Eve tena una #uerte tendencia a dar co%i!o a todo tipo de personas desvalidas y que la mayor parte de ellas aca%a%an empleadas en su casa. Ella aceptara a Judith aun cuando a Aidan no le pareciera %ien y la mirara con descon#ian&a. ,al ve& su cuada pudiera o#recerle a Judith algo del consuelo que necesita%a. 'i %ien no hallara verdadero consuelo hasta que encontrara a su hermano, hasta que se convenciera m s all de toda duda de que 2l no ha%a tenido nada que ver con el ro%o de las !oyas de su a%uela. 5 no tendra consuelo, supuso "annul#, hasta que las !oyas y el ladr+n hu%ieran aparecido y tanto ella como Bran(ell #ueran e1culpados de todo cargo. ;'er me!or que nos vayamos ;di!o Judith al tiempo que de!a%a el cuchillo y el tenedor so%re el plato vaco; ?A qu2 hora llegaremos a Londres@ ?$rees que Bran estar en su alo!amiento@ ;Judith ;comen&+ 2l;, est s a punto de caerte de cansancio.

;,engo que encontrarlo ;a#irm+ ella; 5 de%e ser antes de que venda las !oyas, en caso de que las tenga. ;0o llegaremos a Londres esta noche ;le di!o. Ella lo o%serv+ con una e1presi+n vaca; 5 aunque lo hici2ramos ;di!o;, no servira de nada. ,e quedaras dormida de pie. $asi lo est s ahora mismo. ;0o de!o de pensar ;con#es+ Judith; que voy a despertarme y a descu%rir que todo esto no es m s que una pesadilla. ,odo: los despil#arros de Bran, la carta en la que mi ta invita%a a una de nosotras a vivir en 3are(ood y todo lo que ha sucedido desde entonces. ?Bncluido lo que ha%a ocurrido durante su via!e@ "annul# la contempl+ en silencio unos instantes. ?/e verdad ha%a sido la noche anterior cuando sinti+ ese #uerte vnculo con ella y se convenci+ de que Judith aceptara la propuesta de matrimonio que pensa%a hacerle esa maana@ ;'er me!or que nos quedemos aqu esta noche ;di!o; As podr s descansar como es de%ido y estar lista para salir temprano por la maana. Ella se llev+ las manos a la cara por un momento y sacudi+ la ca%e&a6 pero cuando lo mir+, en sus o!os ha%a una e1presi+n de cansancio y resignaci+n. ;?7or qu2 saliste en mi %usca@ ;le pregunt+. <l compuso una mueca. ;Aui& despu2s del desastre que estuvo a punto de suceder con la seorita E##ingham ;declar+;, me alegrar tener alguna e1cusa para evitar #uturas visitas a 3are(ood 4range. Aui& estuviera harto de sentirme atrapado en el campo. Aui& no me hiciera gracia la idea de que 3orace E##ingham #uera tu .nico perseguidor. ;?3orace tam%i2n sali+ en mi %usca@ ;Est s a salvo conmigo ;le asegur+ 2l; 7ero pre#erira que comparti2ramos ha%itaci+n esta noche. ,e repito que est s a salvo conmigo. 0o intentar2 imponerte mis atenciones. ;0unca lo has hecho. ;Ella lo mir+ con cansancio; Estoy demasiado agotada como para levantarme siquiera de la silla. ,al ve& me quede aqu toda la noche. ;Es%o&+ una sonrisa e1tenuada. "annul# se puso en pie y #ue en %usca del posadero. Alquil+ una ha%itaci+n a nom%re del seor y la seora Bedard y regres+ al comedor, donde Judith a.n continua%a sentada con los codos so%re la mesa y la %ar%illa apoyada en las manos. ;*amos ;le di!o antes de colocar una mano entre sus hom%ros y notar lo tensos que tena los m.sculos. $ogi+ su %olsa de via!e con la otra mano. Ella se puso en pie sin decir una pala%ra y lo precedi+ a trav2s del comedor y la escalera en direcci+n a la ha%itaci+n que 2l le ha%a indicado.

;*an a su%ir agua caliente ;le di!o; ?,ienes todo lo que necesitas@ Ella asinti+. ;/uerme ;le orden+ "annul#;, pasar2 lo que queda de tarde a%a!o para no molestarte. /ormir2 en el suelo cuando vuelva. Ella clav+ la vista en los ta%lones desnudos del suelo, al igual que 2l. ;0o hay ninguna necesidad ;a#irm+. "annul# pens+ que era de lo m s necesario. Jam s ha%a #or&ado a una mu!er. 'us apetitos se1uales, aunque saluda%les, nunca ha%an escapado a su control. 'in em%argo, el control de todo hom%re tena un lmite. 7ese a lo cansada, polvorienta y desarreglada que esta%a, Judith era todo un #estn para la vista. ;/uerme ;le di!o; y no te preocupes por nada. 7or supuesto, eso era m s # cil de decir que de hacer, admiti+ "annul# cuando sali+ de la ha%itaci+n para dirigirse a la ta%erna, donde se aposent+ en un lugar desde el que poda contemplar la entrada al local. Aun cuando llegaran a encontrar a su hermano y 2l alegara que no era culpa%le ;cosa que "annul# sa%a que hara;, aun cuando Judith llegara a creerlo, todava tendran que demostrar su inocencia ante el resto del mundo. 5 aun cuando lograran hacerlo, su hermano seguira siendo un manirroto que a %uen seguro estara lo %astante endeudado para arruinar a su #amilia. "annul# se pregunt+ si 2l ha%ra sido tan harag n y derrochador de no ha%er contado con una #ortuna personal con la que #inanciar sus malos h %itos. 0o esta%a nada seguro de cu l sera la respuesta. Judith se lav+ de la ca%e&a a los pies con agua caliente y !a%+n antes de ponerse el camis+n que ha%a trado consigo, adem s de un vestido limpio y la ropa interior indispensa%le. 'e tum%+ en la cama, casi mareada por el cansancio, con la certe&a de que se dormira en cuanto apoyara la ca%e&a en la almohada. 'in em%argo, no #ue as. 'e le vinieron a la mente un millar de ideas e im genes, todas ellas muy deprimentes. /urante dos horas, dio vueltas y m s vueltas en la cama6 se o%lig+ a mantener los o!os cerrados para no ver la lu& del sol y a no escuchar los ruidos que procedan tanto del e1terior como del interior de la animada posada. Esta%a a punto de echarse a llorar por el cansancio y la necesidad de encontrar algo que le proporcionara un alivio moment neo cuando por #in ech+ las mantas a un lado y se levant+. 'e apart+ el ca%ello de la cara y se coloc+ !unto a la ventana, con las manos apoyadas en el al#2i&ar. Esta%a oscureciendo. /e ha%er seguido el camino, en esos momentos se encontraran dos horas m s cerca de Londres.

Bran, pens+, ?d+nde est s, Bran@ ?/e verdad ha%a ro%ado las !oyas@ ?'e ha%a convertido en un ladr+n adem s de todo lo dem s@ ?'era ella capa& de hacer algo para salvarlo@ ?: esa persecuci+n era in.til@ En todo caso, si de verdad ha%a sido Bran(ell, ?por qu2 le ha%a de!ado la %olsa de terciopelo en el tocador@ ,endra mucho m s sentido que lo hu%iera hecho 3orace. 7ero ?c+mo podra demostrarlo@ En ese instante se le vino a la mente un pensamiento muy recon#ortante que no se le ha%a ocurrido antes. 'i de verdad Bran hu%iera decidido saldar sus deudas ro%ando a la a%uela, no ha%ra cogido todas las !oyas. 3a%ra tomado solo las su#icientes para cu%rir los gastos. 3a%ra cogido tan solo unas cuantas con la esperan&a de que !am s las echaran en #alta, o al menos de que tardaran en percatarse de su ausencia de manera que las sospechas no recayeran so%re 2l. 0o ha%ra hecho algo tan incriminatorio como huir en mitad del %aile si las hu%iera ro%ado todas, ?verdad@ 0o o%stante, la culpa podra ha%erlo hecho huir en lugar de pensar con l+gica, como hara cualquier ladr+n de sangre #ra. Apoy+ la #rente contra el cristal de la ventana y solt+ un suspiro en el mismo momento en que la puerta se a%ra con cuidado a su espalda. 'e dio la vuelta un poco asustada, pero solo se trata%a de "annul#, que la mira%a con el ceo #runcido. ;0o puedo dormir ;le di!o ella a modo de disculpa. El hom%re se ha%a molestado en pagar esa ha%itaci+n para que ella pudiera descansar %ien y ni siquiera esta%a acostada. $err+ la puerta con #irme&a y cru&+ la pequea ha%itaci+n hasta llegar a su lado ;Est s demasiado cansada ;di!o; y tam%i2n demasiado nerviosa. ,odo saldr %ien, ya ver s. ,e lo prometo. ;?y c+mo puedes promet2rmelo@ ;le pregunt+. ;7orque he decidido que todo saldr %ien;a#irm+ con una sonrisa;, y yo siempre me salgo con la ma. ;?'iempre@ ;Judith sonri+ a su pesar. ;'iempre. *en aqu. La tom+ de los hom%ros y la estrech+ contra su pecho. Ella gir+ la ca%e&a y apoy+ la me!illa so%re su hom%ro antes de suspirar. Le rode+ la cintura con los %ra&os y se a%andon+ al e1quisito placer que le

reporta%an esas manos que le #rota%an la espalda de arri%a a%a!o, mientras sus dedos se hundan en los m.sculos tensos para o%ligarlos a rela!arse. F,odo saldr %ien... F F7orque he decidido... y yo siempre me salgo con la ma.G /espert+ del aturdimiento al darse cuenta de que la lleva%a en %ra&os a la cama y la deposita%a so%re el colch+n. ;Mmm. ;Lo mir+ con o!os soolientos. "annul# esta%a sonriendo de nuevo. ;En otras circunstancias ;di!o;, me ha%ra o#endido muchsimo que una mu!er cayera dormida en cuanto la rodeo con mis %ra&os. ;'e inclin+ so%re ella para coger la otra almohada. ;0o duermas en el suelo ;le pidi+ Judith;. 7or #avor, no lo hagas. 'egua medio despierta cuando un par de minutos despu2s un peso adicional hundi+ la otra mitad del colch+n y sinti+ un agrada%le calor en la espalda. Le su%ieron las mantas hasta los hom%ros, logrando que se diera cuenta de que s, en e#ecto, se ha%a quedado helada. El %ra&o que las ha%a su%ido le rode+ la cintura con #irme&a y la acerc+ hacia ese cuerpo que le proporciona%a calor. 5 entonces se de!+ llevar por un delicioso y pro#undo sueo. "annul# se despert+ cuando las primeras luces del amanecer comen&aron a llenar de tonalidades grises la ha%itaci+n. ,odava dormida, Judith aca%a%a de darse la vuelta hacia 2l y se ha%a #rotado suavemente contra su cuerpo. 'u ca%ello, seg.n pudo compro%ar, enmarca%a su rostro en salva!e desorden y caa so%re sus hom%ros. 'anto /ios, ?qui2n lo haca pasar por esa prue%a de dolor insoporta%le@ ?Acaso quien quiera que #uese no sa%a que 2l era humano@ Era demasiado temprano para levantarse y comen&ar a preparar el via!e. 'eg.n sus c lculos, Judith ha%ra dormido unas cinco o seis horas, pero necesita%a m s. 7oda notar sus senos contra el pecho desnudo, sus muslos contra los suyos. 'u cuerpo esta%a rela!ado y c lido. 'in em%argo, ya no poda permitirse el lu!o de verla como $laire $ampp%ell, la actri& ave&ada en cuestiones de se1o. Era Judith La( y resulta%a ser la mu!er a quien ama%a. 'e hi&o el #irme prop+sito de ela%orar una lista de sus de#ectos. Wanahorias. El color de su ca%ello se pareca al de las &anahorias, seg.n la descripci+n de su madre. ,ena pecas. 'i entrara un poco m s de lu& en la ha%itaci+n, podra verlas. 5 tena un hoyuelo !unto a la comisura derecha de la %oca... 0o, eso no conta%a. 9n hoyuelo no era un de#ecto. ?Au2 m s@ Aue el 'eor lo ayudara, no ha%a nada m s. 5 en ese preciso instante, ella a%ri+ esos o!os soolientos enmarcados por largas pestaas. ,ampoco encontrara ning.n de#ecto en ellos. ;$re que esta%a soando ;di!o con esa vo& ronca que ha%a utili&ado $laire $amp%ell.

;0o. 'e miraron el uno al otro %a!o las luces del al%a: ella con los o!os entrecerrados6 2l con la sensaci+n de un hom%re que se ahoga y trata de convencerse de que no est m s que en un vaso de agua. /esea%a con desesperaci+n que hu%iera un poco m s de espacio entre ellos. Judith esta%a a punto de perci%ir de #orma #sica su per#idia en cualquier momento, pese a la presencia de sus pantalones de montar, que no se ha%a quitado en aras del decoro. 5 entonces ella al&+ una de sus c lidas manos y le ro&+ los la%ios con los dedos. ;Eres un hom%re incre%lemente %ueno ;le di!o; Anoche me prometiste que todo saldra %ien y lo decas en serio, ?no es as@ ,am%i2n le ha%a prometido que estara a salvo de 2l. 5 ya no esta%a seguro de ser capa& de mantener esa promesa. ;Lo deca en serio. Ella apart+ la mano y la sustituy+ por sus la%ios. ;4racias ;susurr+; 9na noche de descanso ha conseguido que todo pare&ca di#erente. Ahora me siento muy segura. ;'i supieras el peligro que corres ;le advirti+ 2l;, saldras huyendo en camis+n. Ella le sonri+... y le mostr+ su hoyuelo. ;0o me re#era a ese tipo de seguridad ;le di!o antes de volver a %esarlo. ;Judith ;di!o "annul#;, no soy de piedra. ;5o tampoco ;replic+ ella; 0o tienes la menor idea de cu nto he echado en #alta que me a%racen y... %ueno, que me a%racen. 0i siquiera en esos momentos poda tener la certe&a de que aquello no #uera algo reprocha%le, de que no se estuviera aprovechando de su vulnera%ilidad. 'in em%argo, 2l no era ning.n h2roe e1traordinario sin sentimientos ni necesidades. Aue /ios6 lo ayudara, no era m s que un hom%re. ; La estrech+ con m s #uer&a entre sus %ra&os y separ+ los la%ios para introducir la lengua en el c lido interior de su %oca. /e la garganta de Judith %rot+ un pro#undo gemido de satis#acci+n al tiempo que lo rodea%a con uno de sus %ra&os y #inalmente "annul# se dio por vencido. La tum%+ de espaldas, tirone+ de los %otones de los pantalones, se li%er+ sin quitarse la prenda y le levant+ el camis+n hasta la cintura.

;Judith ;susurr+ cuando se tendi+ so%re ella;, ?est s segura de que quieres hacer esto@ 'i no es as, detenme. /etenme ahora. ;"annul#... ;murmur+ ella en respuesta; /ios, "annnul#... La ocasi+n no de!a%a lugar a los preliminares. "esulta%a evidente que ella esta%a tan preparada como 2l. Le coloc+ las manos %a!o el cuerpo para levantarla un poco del colch+n y se introdu!o hasta el #ondo en ella. 8ue como un e1trao regreso a casa. "annul# la solt+ para apoyar el peso so%re los ante%ra&os y la mir+. Ella le devolvi+ la mirada con los la%ios entrea%iertos, los o!os entornados a causa del sueo y del deseo, y el ca%ello desparramado a su alrededor so%re la almohada y las s %anas. ;3e luchado con todas mis #uer&as para que esto no ocurriera ;di!o "annul#. ;Lo s2. ;Ella es%o&+ una nueva sonrisa; Jam s te culpara. /e nada. <l le atrap+ las manos y se las cru&+ por encima de la ca%e&a antes de entrela&ar los dedos con los suyos y de!arse caer so%re ella. 'e dio cuenta de que Judith lo rodea%a con las piernas. La penetr+ con em%estidas rtmicas y pro#undas, deleit ndose con la suavidad y la c lida humedad que lo rodea%an6 agradecido por el estado de rela!aci+n en el que ella se encontra%a en un principio y mucho m s agradecido por la manera en que se adapt+ a su ritmo pasado un instante y comen&+ a contraer los m.sculos internos a su alrededor para arrastrarlo a lo que sera un poderoso y satis#actorio clma1. <l movi+ la ca%e&a para %esarla. ;/2!ate ir ;le di!o. ;'. "annul# se dio cuenta de que era la primera ve& en su vida que llega%a a la cima de la pasi+n al unsono con una mu!er, la primera ve& que grita%an !untos y descendan, saciados y satis#echos, de la mano. 'e sinti+ %endecido m s all de lo imagina%le. 'e apart+ de ella, le cogi+ las manos y se de!+ llevar por el sueo durante unos minutos. $uando volvi+ a a%rir los o!os, descu%ri+ que Judith ha%a girado la ca%e&a hacia 2l. Lo contempla%a con una media sonrisa en los la%ios. ,ena un aspecto sonro!ado, satis#echo y esta%a incre%lemente hermosa. ;Bien, esto ha de!ado claro una cosa;di!o "annul# al tiempo que le apreta%a la mano;: cuando todo este asunto quede resuelto, nos casaremos. ;0o ;replic+ ella; Esto no ha sido una trampa, "annul#. <l #runci+ el ceo al instante. ;?5 qu2 ha sido e1actamente@

;0o estoy segura ;admiti+ ella; En los .ltimos das ha ha%ido una especie de... locura entre nosotros. 0o pretendo conocer el motivo por el que queras ir a verme ayer por la maana, pero creo que me hago una idea. 3a%ra sido un terri%le error. 5o podra ha%er dicho que s, ?sa%es@ 7ero ?qu2 demonios esta%a diciendo@ ;?y decir que s ha%ra sido un error@ ;'. ;Ella hi&o un gesto a#irmativo con la ca%e&a; Mranos, "annul#. Estamos tan le!os en la escala social que incluso en la me!or de las circunstancias nuestro matrimonio se considerara una e1trae&a. 7ero estas no son las me!ores circunstancias. ;Aun cuando Bran(ell no hu%iera ro%ado las !oyas, aun cuando pudiera ser e1onerado de toda culpa, 2l seguira en apuros y nosotros seguiramos siendo po%res. $rec en una rectora rural y t. en la mansi+n de un duque. Jam s enca!ara en tu mundo y t. !am s podras re%a!arte al mo. ;?0o crees que el amor lo iguala todo@ ;pregunt+ 2l. Apenas poda creer que 2l, "annul# Bed(yn, hu%iera hecho seme!ante pregunta. ;0o. ;Judith neg+ con la ca%e&a; Adem s, no e1iste el verdadero amor. ,an solo el aprecio, seg.n creo, y cierto... cierto deseo. ;Lo mir+ a los o!os. ;?Es eso lo que aca%a de ocurrir@ ;pregunt+ "annul#;. ?0o #ue m s que deseo@ La mirada de Judith titu%e+ durante un %reve instante. ;y aprecio ;a#irm+ ella; 0os gustamos el uno al otro, ?no es cierto@ <l se sent+ en el %orde de la cama y se a%oton+ los pantalones. ;7or lo general no me acuesto con mu!eres solo porque me gusten ;declar+. ;7ero tam%i2n est el deseo ;di!o ella; El deseo mutuo. 0o puedes negarme que te result+ di#cil yacer conmigo en la cama sin tocarme, "annul#. A m tam%i2n me cost+ tra%a!o. El deseo no es algo e1clusivo de los hom%res. <l no supo si en#urecerse o echarse a rer. 'i alguna ve& hu%iera imaginado seme!ante conversaci+n, sin duda los papeles ha%ran estado invertidos. <l ha%ra sido quien recha&ara con delicade&a cualquier sugerencia de que se hu%iera tratado de un encuentro amoroso en lugar de algo meramente se1ual. ;'upongo que eso da por terminado el descanso ;di!o antes de ponerse en pie; *stete, Judith6 entretanto ir2 a alquilar un carrua!e para el resto del camino. 5 esta ve& ni se te ocurra huir. ;0o lo har2 ;prometi+ ella.

Esta%a a punto de anochecer cuando llegaron a Londres. 0o ha%an intercam%iado m s que una docena de #rases en todo el da. Judith tena una desolaci+n m s que aadir al resto de sus preocupaciones. 0o poda casarse con 2l. 3a%a estado a punto de de!arse seducir por la locura un par de das atr s. Le ha%a parecido casi una posi%ilidad. 7ero eso se ha%a aca%ado. 0o, !am s podra casarse con 2l. /e todos modos, se alegra%a de que los sucesos de la semana pasada le permitieran al menos apreciarlo y admirar sus no%les cualidades... que eran muchas. 'e alegra%a por lo sucedido esa maana. 'e alegra%a de amarlo. 3a%a recuperado su sueo ro%ado, el que pro%a%lemente le durara toda la vida una ve& que se hu%iera disipado el dolor. 7orque i%a a ha%er dolor, sin lugar a dudas. Jam s ha%a estado en Londres. 'a%a que era grande, pero nunca se ha%ra imaginado que ninguna ur%e pudiera serlo tanto. 7areca e1tenderse hasta el in#inito. Las calles esta%an #lanqueadas por edi#icios y llenas de gente, de vehculos y del ruido de las ruedas, de los ca%allos y de los gritos de las personas. 'in em%argo, cualquier asom%ro se vio de inmediato aplastado por el p nico. ?$+mo i%a a encontrar a Bran(ell@ 3a%a esperado, o eso crey+, que no tendra m s que detenerse en alguna posada o en cualquier otro edi#icio p.%lico, pedir que le dieran unas seas y despu2s seguidas sin m s pro%lemas... y todo minutos despu2s de su llegada a Londres. ;?'e aca%a alguna ve&@ ;le pregunt+ como una est.pida. ;?Londres@ ;inquiri+ 2l; 0o es del mundo mi lugar #avorito. 7or desgracia, lo primero que se ve es lo peor. Encontrar s May#air m s tranquilo, m s limpio y m s espacioso que esto. ;?All es donde vive Bran(ell@ ;pregunt+ Judith;. ?$rees que lo encontraremos en casa@ ;Es pro%a%le que no ;a#irm+ 2l; 7or lo general, los ca%alleros no suelen pasar mucho tiempo en sus ha%itaciones. ;Espero que vuelva a casa en alg.n momento de la noche ;declar+ ella cuando toda la ansiedad del da anterior regres+ con renovadas #uer&as; ?Au2 haremos si no lo hace@ ?$rees que el casero nos permitir esperarlo en sus aposentos@ ;Lo m s pro%a%le es que le d2 una apople!a si lo menciono ;le advirti+ "annul#;. 0o es ha%itual que las damas solteras visiten a los ca%alleros acompaadas .nicamente por otro ca%allero, por si no lo sa%as. ;7ero yo soy su hermana. ;Ella lo contempl+ con incredulidad. ;Me atrevera a decir ;aadi+ 2l; que los caseros han conocido a un gran n.mero de FhermanasG.

Judith lo mir+ a los o!os, incapa& de ha%lar durante un instante. ;?y qu2 pasar si no puedo verlo hoy@ ;le pregunt+; 0o puedo pedirte que esperes #uera toda la noche sentado en el carrua!e6 tengo que... ;0o voy a llevarte a sus aposentos ;di!o "annul#;. Br2 en otro momento, a solas. ;?Au2@ ;Judith lo mir+ sin comprender. ;*oy a llevarte a casa de mi hermano ;le di!o; A Bed(yn 3ouse. ;?A la casa del duque de Be(castle>@ ;Lo contempl+ con horror. ;7uede que Be(castle y Alleyne sean los .nicos que se encuentren en casa ;aventur+ 2l;, en cuyo caso tendr2 que pensar en otro lugar al que llevarte... a casa de la ta "ochester, lo m s pro%a%le6 aunque ella es una especie de drag+n y te arrancara la ca%e&a para desayunar si no le plantas cara. ;0o pienso ir a casa del duque de Be(castle ;di!o ella, horrori&ada;. 3e venido aqu para encontrar a Bran(ell. ;5 lo encontraremos ;a#irm+ "annul#;, si es que en e#ecto ha venido a Londres. 7ero ahora est s en Londres, Judith. Es el colmo de la indecencia que hayamos venido hasta aqu solos, sin doncella ni cara%ina alguna. 7ero esta #alta de decoro ser la .ltima mientras est2s aqu. ,engo que pensar en mi reputaci+n, como %ien sa%es. ;Au2 cosa m s a%surda ;di!o ella; A%surda por completo, ya encontrar2 el camino yo sola. "annul# era la viva y desquiciante imagen de la tranquilidad. Esta%a ligeramente reclinado so%re el respaldo, con un pie apoyado so%re el asiento de en#rente. 5 tuvo las agallas de sonrerle. ;,ienes miedo ;di!o "annul#;. Miedo de en#rentarte a Be(castle. ;0o es cierto. ;Esta%a muerta de miedo;. ;Mentirosa. El carrua!e se detuvo cuando ella esta%a tomando aliento para replicar como se mereca. Ech+ un vista&o por la ventana y se percat+ de que, en e#ecto, se encontra%an en una parte m s tranquila y espaciosa de Londres. A un lado del carrua!e se al&a%a una hilera de altos y ma!estuosos edi#icios, en el otro lado ha%a un pequeo parque y tras 2l otra hilera de edi#icios. =/e%a de ser una de las pla&as de Londres> La puerta se a%ri+ y el cochero se apresur+ a desplegar los escalones. ;?Esto es Bed(yn 3ouse@ ;pregunt+ Judith.

"annul# se limit+ a sonrer una ve& m s, se %a!+ del carrua!e y le o#reci+ una mano para ayudarla a apearse. B%a ataviada con un holgado vestido de algod+n que ha%a estado do%lado en el interior de su %olsa de via!e durante todo el da anterior y que ha%a llevado puesto durante toda una !ornada de camino. 0o se ha%a cepillado ni arreglado el ca%ello desde esa maana. 5 lo ha%a tenido aplastado %a!o el %onete todo el tiempo. /e%a de tener un aspecto espantoso. 7ara colmo, ella no era otra que Judith La(, de la rectora de Beacons#ield, #ugitiva y sospechosa de ro%o, que se diriga al encuentro de un duque. La puerta de la casa ya esta%a a%ierta cuando ella descendi+ del carrua!e. 9n instante despu2s, un mayordomo de aspecto regio in#orm+ a lord "annul# de que 'u E1celencia esta%a en e#ecto en casa y de que se encontra%a en el sal+n. Los precedi+ por la enorme escalera hacia la planta alta. Judith pens+ que se le ha%ran do%lado las rodillas si no la hu%ieran llamado mentirosa cuando ha%a a#irmado que no tener miedo y si la mano de "annul# no la su!etara por el codo. 9n criado a%ri+ unas enormes puertas do%les en cuanto llegaron a la parte superior de la escalera y el mayordomo se detuvo entre las dos ho!as. ;Lord "annul# Bed(yn, E1celencia ;anunci+. "annul# la ha%a mirado durante un segundo en la planta %a!a, pero no ha%a vuelto a hacerlo desde entonces. 7ara su m s a%soluto espanto, Judith compro%+ al pasar a trav2s de las puertas que en la estancia ha%a m s de una persona. $uatro, para ser e1actos: dos hom%res y dos mu!eres. ;"al#, vie!o &orro ;di!o uno de los hom%res, que se ha%a puesto en pie al instante;, ?ya has vuelto@ ?Escapaste ileso de las garras de la a%uela una ve& m s@ ;'e call+ de golpe cuando vio a Judith. Era un !oven alto, es%elto, moreno e incre%lemente apuesto6 lo .nico que lo identi#ica%a como hermano de "annul# era la prominente nari&. 9na de las damas, la m s !oven y %onita, se pareca mucho a 2l. La otra era ru%ia, como "annul#6 tena el pelo largo y ri&ado y lo lleva%a suelto. Al igual que 2l, su te& era morena y posea unas ce!as oscuras y una nari& grande. 0o #ueron m s que impresiones #ugaces. Judith mantuvo de #orma deli%erada los o!os apartados del otro hom%re, que en ese preciso momento se esta%a poniendo en pie. Aun sin mirarlo, sa%a que era el duque. ;?"annul#@ ;di!o el hom%re con leve arrogancia, algo que a Judith le provoc+ una oleada de desasosiego y un escalo#ro en la espalda.

Al mirarlo descu%ri+ que la o%serva%a #i!amente con las ce!as al&adas, mientras esa mano de dedos largos mantena el mon+culo a medio camino de la cara. Era moreno y delgado, al igual que el hermano menor, con la nari& de la #amilia y unos o!os de un gris tan claro que ha%ra sido m s preciso descri%irlos como plateados. ,ena unos rasgos #ros y arrogantes que parecan carecer de humanidad. A decir verdad, tena el aspecto que Judith ha%a esperado. Era, despu2s de todo, el duque de Be(castle. ;,engo el honor de presentaros a la seorita Judith La( mani#est+ "annul# al tiempo que le apreta%a el codo con la mano ;'eorita La(, mis hermanas, 8rey!a y Morgan. 5 mis hermanos, Be(castle y Alleyne. Las damas la mira%an con altanero desd2n, pens+ Judith mientras haca la reverencia. El hermano pequeo la mira%a de arri%a a%a!o con los la%ios #runcidos y una patente admiraci+n en los o!os. ;'eorita La( ;di!o el !oven; Es un placer. ;'eora ;di!o el duque marcando m s las distancias. 'us o!os se trasladaron hasta su hermano; 'in duda has de!ado a la doncella de la seorita La( a%a!o, ?no es as, "annul#@ ;0o hay tal doncella ;replic+ "annul# antes de soltar el %ra&o de Judith;. La seorita La( huy+ de 3are(ood 4range, cerca de 4randmaison, despu2s de ser acusada de ro%ar a su propia a%uela y yo sal a ca%allo en su %usca. ,enemos que encontrar a su hermano, que tal ve& tenga las !oyas, aunque es muy pro%a%le que no sea as. Entretanto de%e quedarse aqu. Me alegra descu%rir que 8rey!a y Morgan tam%i2n han venido desde Lindsey 3all, porque de ese modo no tendr2 que llevarla con la ta "ochester. ;*aya, vaya... ;di!o lord Alleyne;. ?As que te has lan&ado a una aventura de capa y espada, "al#@ =Espl2ndido> ;'eorita La( ;di!o el duque de Be(castle con una vo& suave y #ra que, por sorprendente que pareciera, no congel+ el aire so%re sus ca%e&as;, %ienvenida a Bed(yn 3ouse. EV 0o me ca%e duda ;di!o Mul#ric, duque de Be((castle, mientras su!eta%a con elegancia una copa de %randy en una mano y sostena el mon+culo en la otra de #orma rela!ada; de que est s a punto de e1plicarme el motivo de que al%ergue en mi casa a la sospechosa de un ro%o de !oyas, que da la casualidad de ser una !oven que carece de cara%ina, "annul#. ;5 que adem s supera con mucho la media en lo que a %elle&a se re#iere ;aadi+ Alleyne con una sonrisa; 'upongo que eso de%era ser e1plicaci+n su#iciente, Mul#.

Be(castle ha%a invitado a "annul# a que lo siguiera a la %i%lioteca despu2s de ordenar al ama de llaves que acompaase a Judith a una ha%itaci+n de invitados. 'eme!ante invitaci+n rara ve& tena un motivo amistoso. Alleyne los ha%a acompaado sin necesidad de que lo invitaran. 'u hermano mayor pas+ por alto el comentario de Alleyne e hi&o a "annul# el o%!eto de su indi#erente atenci+n6 aunque la poseyera de lo m s engaosa. 'u mirada segua siendo tan perspica& como de costum%re. ;Es Judith La(, so%rina de sir 4eorge E##ingham, vecino de la a%uela ;e1plic+ "annul#;. Esta%a viviendo en 3are(ood 4range como dama de compaa de la madre de lady E##ingham que no es otra que su propia a%uela. /urante estos quince das se ha cele%rado una #iesta campestre en la propiedad. El hermano de la seorita La( asisti+ como invitado6 es un mequetre#e que dis#ruta de una vida de lu!osa ociosidad, muy por encima de los medios econ+micos que le proporciona su padre, un cl2rigo rural. 'eg.n mis suposiciones, la #amilia est al %orde de la ruina. ;Entonces la seorita La( ;di!o Mul#ric despu2s de dar un sor%o a su %randy; es una pariente po%re que resida en 3are(ood. 'u hermano est hasta el cuello de deudas. 5 la a%uela de am%os posee, o m s %ien posea, !oyas muy valiosas. ;/esaparecieron durante un %aile ;prosigui+ "annul#;. Al igual que Bran(ell La(. 'in em%argo, una de las !oyas #ue descu%ierta en la ha%itaci+n de la seorita La(, !unto con una %olsa de terciopelo vaca donde solan guardarse las pie&as m s valiosas. ;0o hay duda de que es incriminatorio ;coment+ Mul#ric en vo& %a!a al tiempo que arquea%a las ce!as. ;/emasiado incriminatorio ;convino "annul#;. 3asta el m s verde de los principiantes lo ha%ra hecho me!or. ;=Bueno, %ueno> ;e1clam+ Alleyne con !.%ilo; Alguien les tendi+ una trampa. Alg.n villano ruin. ?,ienes alguna idea de qui2n puede ser, "al#@ El duque se gir+ hacia su hermano pequeo con el mon+culo a medio camino de su o!o. ;0o convirtamos esto en un sainete, por #avor, Alleyne ;le di!o. ;7ues no va muy desencaminado ;a#irm+ "annul#;. 3orace E##ingham, el hi!o de sir 4eorge, intent+ imponerle sus atenciones a la seorita La( durante una #iesta al aire li%re que se cele%r+ en 4randmaison hace cosa de una semana. Lo ha%ra logrado si yo no hu%iera pasado por all !usto a tiempo para darle una %uena pali&a. La noche del %aile intent+ vengarse de m y a punto estuvo de atraparme en un ela%orado plan para encontrarnos a su hermana y a m en una situaci+n comprometida que me ha%ra o%ligado a pedir su mano en matrimonio6 la seorita La( me salv+ de seme!ante destino. 8ue durante ese mismo %aile cuando el !oven La( se march+ de 3are(ood de #orma repentina y las !oyas de la seora La( desaparecieron.

;9nos acontecimientos incre%les ;coment+ Alleyne;. 5 mientras todo ese !olgorio tena lugar en Leicestershire, yo me he visto o%ligado a permanecer aqu, mostr ndole a Morgan todos los lugares de inter2s. Mul#ric ha%a soltado el mon+culo. $on los o!os cerrados, se presiona%a el puente de la nari& con el pulgar y el dedo cora&+n. ;y por ello la seorita La( huy+ y t. la seguiste ;di!o ?$u ndo #ue eso, "annul#@ ;Ayer ;contest+. ;5a veo. ; Mul#ric apart+ la mano de su rostro y a%ri+ los o!os; ?5 sera un atrevimiento preguntarte d+nde ha%2is pasado la noche@ ;En una casa de postas. ;"annul# entrecerr+ los o!os; Mira, Mul#, si esto es un interrogatorio so%re mi... 'u hermano al&+ la mano y "annul# guard+ silencio. 9no tenda a hacer eso con Mul#, pens+, irritado consigo mismo en simple gesto ;aunque solo enarcara una ce!a; y Be(castle rega su mundo. ;?0i siquiera has considerado ;pregunt+ el duque; la posi%ilidad de que te hayan tendido otra trampa a.n m s artera, "annul#@ ?Aue qui& la dama sea po%re, avariciosa y am%iciosa@ ;'i tienes pensado hacer cualquier otro comentario de seme!ante naturale&a ;replic+ "annul# al tiempo que apoya%a las manos en los %ra&os del sill+n y se incorpora%a; ser me!or que te lo guardes, Mul#6 a menos que lo siguiente que quieras hacer sea %uscar tus dientes. ;=Bravo> ;e1clam+ Alleyne con una nota de admiraci+n. Mul#ric se limit+ a apretar el mango del mon+culo con los dedos mientras al&a%a las ce!as. ;7resumo ;continu+ el duque; que te has enamorado de la dama, ?estoy en lo cierto@ ?La hi!a de un cl2rigo rural venido a menos y al %orde de la ruina@ ?9na melena pelirro!a y ciertos atri%utos... digamos que generosos te han hecho perder la ca%e&a@ Los caprichos de este g2nero tienden a nu%lar el pensamiento racional "annul#. ?Est s seguro de que tu sentido com.n no est nu%lado@ ;3orace E##ingham se o#reci+ voluntario para perseguir a los La( hasta Londres ;e1plic+ "annul#;. Mi suposici+n el que no le %astar solo con atraparlos. Auerr encontrar prue%as que demuestren m s all de cualquier duda que ellos son los ladrones. ;'i quiere de!ar prue%as #alsas, #rustraremos sus intentos ;intervino Alleyne;. Lo cono&co de vista, "al#. 9n tipo &alamero de dientes grandes, ?verdad@ Me alegro mucho de descu%rir que es un canalla ruin. ' seor, la vida se ha animado so%remanera desde esta maana. Mul#ric volvi+ a pelli&carse el puente de la nari&.

;Lo que necesito ;di!o "annul#; es encontrar a Bran(ell La(. /udo mucho que est2 en su alo!amiento a estas horas. Lo m s pro%a%le es que est2 en alg.n lugar intentando hacer una #ortuna con las cartas. 7ero de todos modos me dar2 una vuelta para ver qu2 encuentro. ;7ara eso est n los criados ;replic+ Mul#ric;. Es casi la hora de la cena, "annul#. 0o hay duda de que la seorita La( se sentir mucho m s inc+moda que antes si t. no te sientas a la mesa. Enviar2 a un criado y si est en casa, podr s ir en persona m s tarde. ;Ella est decidida a ir en persona ;in#orm+ "annul#. ;En ese caso ha%r que disuadirla ;asever+ el duque;?$+mo est la a%uela@ "annul# volvi+ a arrellanarse en el sill+n. ;Muri2ndose ;contest+. 'eme!ante respuesta se gan+ la completa atenci+n de sus hermanos. ;;0o dir nada al respecto ;les di!o; Est tan elegante, independiente y activa como siempre. 7ero no hay duda de que est muy en#erma. Muri2ndose, de hecho. ;?0o has ha%lado con su m2dico@ ;pregunt+ Mul#ric. "annul# neg+ con la ca%e&a. ;3a%ra sido una invasi+n de su intimidad. ;7o%re a%uelita ;di!o Alleyne;. 'iempre ha parecido inmortal. ;As pues, este asunto de la seorita La( ;intervino Mu#ric; de%e aclararse sin m s demora. La a%uela te necesitar en 4randmaison, "annul#. 5 yo quiero verla una ve& m s. ?La novia que eligi+ para ti era por casualidad la seorita E##ingham que has mencionado@ La #amilia proviene de un lina!e respeta%le, aunque no %rillante. ;3a cam%iado de opini+n ;e1plic+ "annul#;. La a%uela, quiero decir... 5a sa%a que yo i%a en %usca de Judith. ;?Judith>@ ;e1clam+ su hermano en vo& %a!a, al&ando de nuevo las ce!as; ?La a%uela la aprue%a@ 7or regla general tengo en alta estima sus opiniones. 7ero no as las de tu propio hermano, pens+ "annul# con pesar. 'e puso en pie. ;Enviar2 a un criado ;di!o. Judith se levant+ temprano a la maana siguiente, aunque ha%a dormido sorprendentemente %ien durante toda la noche. La ha%itaci+n de invitados que le ha%an asignado era de un esplendor opulento. Bncluso tena un espacioso

vestidor contiguo. La enorme cama con dosel era suave y muy c+moda y tena un ligero olor a lavanda. $on todo, no ha%a credo que pudiera dormir. Estar en Bed(yn 3ouse era sin lugar a dudas la e1periencia m s em%ara&osa de toda su vida. Los hermanos de lord "annul# se ha%an comportado con a%soluta correcci+n durante la cena y la hora que sigui+ a esta en el sal+n. 'in em%argo, se ha%a sentido muy #uera de lugar. La idea de salir de su ha%itaci+n esa maana se le anto!a%a desalentadora. 0o ha%an locali&ado a Bran(ell. La noche anterior se ha%a enviado a un criado a su alo!amiento, pero su hermano no esta%a all. ,ras decir que ella misma ira por la maana, el duque de Be(castle se ha%a llevado el mon+culo al o!o, lord "annul# se lo ha%a prohi%ido de modo ta!ante y lord Alleyne le ha%a dicho con una sonrisa que lo de!ara todo en manos de "annul#. 7ero eso no era lo que ha%a ido a hacer a Londres. Aunque si la idea de a%andonar su ha%itaci+n era desalentadora, la de de!ar Bed(yn 3ouse lo era dos veces m s. Auince minutos despu2s de salir de la cama, Judith se encamina%a a la sala de desayunos de la planta %a!a ataviada con un vestido que una de las criadas de%a de ha%er planchado durante la noche. 'e prepar+ mentalmente para encontrarse de nuevo con la #amilia al completo, pero descu%ri+ con gran alivio que la estancia esta%a vaca salvo por el mayordomo, de pie !unto al aparador, desde donde le hi&o una reverencia y le sugiri+ algunos de los platos que tal ve& le apeteciera desayunar de entre la desconcertante variedad disponi%le. El hom%re le sirvi+ una ta&a de ca#2 en cuanto se hu%o sentado. Era un alivio estar sola, pero no le quedara otro remedio que ir en %usca de lord "annul# despu2s del desayuno. Lo necesita%a para que le indicara la direcci+n de Bran(ell. 5 tam%i2n espera%a que la acompaara hasta all. 'in em%argo, no permaneci+ sola durante mucho rato. Antes de que hu%iera sido capa& de tomar un par de %ocados, la puerta se a%ri+ para dar paso a lady 8rey!a y lady Morgan, am%as ataviadas con sendos tra!es de montar de elegante diseo. La presencia de las dos damas aterr+ a Judith, que se despreci+ por de!ar que esa arrogancia aristocr tica tuviese seme!ante e#ecto so%re ella. ;Buenos das ;salud+. Las mu!eres le devolvieron el saludo antes de proceder a llenar sus platos en el aparador. ;?3an salido a dar un paseo a ca%allo@ ;pregunt+ Judith con educaci+n cuando am%as se hu%ieron sentado. ;En 3yde 7ar- ;contest+ lady 8rey!a;. Es un e!ercicio de lo m s inspido despu2s de ha%er tenido hasta hace pocos das todo el terreno de Lindsey 3all y el de los campos que se e1tienden a su alrededor para galopar.

;8uiste t. quien insisti+ en que yo quera venir a la ciudad, 8ree ;replic+ lady Morgan;, a pesar de mis protestas. ;7orque quera que vieras algunos de los monumentos m s importantes ;di!o su hermana;, adem s de rescatarte del aula y de las garras de la seorita $o(per durante una semana o dos. ;=,onteras> ;neg+ lady Morgan;. Am%as sa%emos que no #ue esa la ra&+n. 'eorita La(, o!al tuviera su color de pelo. /e%e de ser la envidia de todas sus amistades. ;4racias ;respondi+ Judith, sorprendida. Le ha%a avergon&ado el hecho de no tener ninguna co#ia consigo; ?'ali+ lord "annul# a ca%algar con ustedes@ Estoy esper ndolo para que me acompae esta maana al alo!amiento de mi hermano. Espero poder emprender la vuelta a casa esta tarde. ;'i %ien no esta%a muy segura de c+mo i%a a llegar hasta all. ,endra que pedirle a "annul# el dinero para pagar el coche de postas, supona. ;', y por cierto ;contest+ lady 8rey!a;, tena que decirle cuando volviera a casa que no se preocupe por nada en a%soluto, que "al# se har cargo de todo en su nom%re. Judith se puso en pie de un %rinco, arrastrando la silla hacia atr s con la parte trasera de las rodillas. ;7ero Bran(ell es mi hermano ;di!o; Encontrarlo de%e ser preocupaci+n ma, no de lord "annul#. 0o pienso quedarme aqu como una niita %uena, sin tener una sola preocupaci+n en mi linda ca%ecita, y de!ar que un hom%re se haga cargo de mis asuntos en mi lugar. *oy a encontrar a Bran, tanto si alguien me ayuda a llegar a su alo!amiento como si no. 5 no me importa el hecho de que en Londres una dama no pueda visitar a un ca%allero a solas. Au2 cosa m s a%surda cuando el ca%allero no es otro que el propio hermano. /isc.lpenme, por #avor. Judith no era muy dada a demostrar tales estallidos de temperamento, pero la sensaci+n de impotencia que la acosa%a desde que lleg+ a 3are(ood 4range casi tres semanas atr s ha%a aca%ado por colmar su paciencia. ;=Maravilloso> ;e1clam+ lady 8rey!a, contempl ndola con mani#iesta y sorprendida apro%aci+n; La he !u&gado in!ustamente, seorita La(6 al menos espero de todo cora&+n ha%erlo hecho. La ha%a tomado por una desprecia%le trepadora. 'in em%argo, ya veo que es usted una mu!er muy parecida a m. Los hom%res pueden ser criaturas de lo m s ridculas, en especial los ca%alleros con su arcaico sentido de la galantera para con las damas. Br2 con usted. ;5 yo tam%i2n ;agreg+ lady Morgan con entusiasmo. 'u hermana la mir+ con el ceo #runcido. ;'er me!or que no, Morgan ;le di!o a su hermana; Mul# pedira mi ca%e&a. 5a #ue %astante malo que te tra!era a Londres sin consultarle primero. $uando me llam+ a la %i%lioteca me ha%l+ en vo& tan %a!a que casi era un susurro. 5

a%orre&co que haga eso, so%re todo cuando soy incapa& de reprimir el impulso de gritarle en respuesta. $onsigue ponerte en una horri%le desventa!a... como muy %ien sa%es. 0o, de%es quedarte en casa. ;0o hay necesidad de que ninguna de las dos me acompae ;se apresur+ a decir Judith;. 0o necesito cara%ina. ;=Ah> 7ero yo soy incapa& de privarme de la diversi+n de visitar los aposentos de un ca%allero ;le asegur+ lady 8rey!a al tiempo que de!a%a su servilleta !unto al plato a medio terminar y se pona en pie; 'o%re todo cuando hay !oyas ro%adas y vengadores en %usca de !usticia para aadir emoci+n. ;Mul# pedir tu ca%e&a de todos modos, 8ree ;predi!o lady Morgan. Judith y lady 8rey!a a%andonaron Bed(yn 3ouse poco despu2s. $aminaron hasta que estuvieron %ien le!os de la pla&a y despu2s lady 8rey!a detuvo a un carrua!e de alquiler a cuyo conductor le dio la direcci+n de Bran(ell. Judith descu%ri+ que su acompaante desperta%a en ella una enorme curiosidad. Lady 8rey!a Bed(yn i%a ataviada con un elegante vestido de paseo en color verde y lleva%a el ca%ello recogido %a!o un #avorecedor som%rero que Judith supuso que sra el .ltimo grito. Era una mu!er de %a!a estatura y de%era ha%er sido #ea con esas ce!as oscuras tan incongruentes, su comple1i+n ate&ada y la nari& prominente. 'in em%argo, ha%a algo en su rostro que la li%ra%a de ser tildada de #ea6 una arrogancia inconsciente, algo que ha%la%a de un car cter decidido. $asi poda decirse que era atractiva. El nimo de Judith me!or+ con la con#ian&a de sa%er que por #in i%a a ver a Bran, de sa%er que por #in podra escuchar la historia de sus propios la%ios. Espera%a de todo cora&+n que su hermano pudiera negar implicaci+n alguna en el ro%o de las !oyas de la a%uela6 pero aun cuando eso no #uera posi%le, tal ve& podra llegar a tiempo de salvar algo de la situaci+n. ,al ve& podra persuadir a Bran de que devolviese las !oyas y le pidiera perd+n a la a%uela, por muy insu#iciente que #uera el gesto. 'a%a que el tiempo era esencial. Le agradeca enormemente a "annnul# que la hu%iese seguido y llevado a Londres con tanta rapide&. ?7or qu2 ha%a decidido 3orace esperar todo un da para salir en su %usca@, se pregunta%a. 'i tena la esperan&a de pillar a Bran con las manos en la masa antes de que pudiera deshacerse de !oyas, ?no ha%ra sido m s l+gico que se hu%iera puesto en marcha aquel mismo da@ ?3a%ra esperado qui& porque sa%a que no ha%a prisa@ ?7orque sa%a que Bran no tena ninguna !oya de la que deshacerse@ ,antas con!eturas que no conducan a ning.n sitio esta%an consiguiendo que volviera a darle vueltas la ca%e&a. El via!e result+ ser una p2rdida de tiempo. Bran(ell no esta%a en sus ha%itaciones y el casero no sa%a cu ndo volvera.

;Aunque todo el mundo ha estado preguntando por 2l, anoche y esta maana ;les di!o; 5 ahora dos mu!eres. Lo que nos #alta%a... ;El seor La( es mi hermano ;e1plic+ Judith;. 0ecesito verlo de inmediato por... por un asunto #amiliar. ;=Ja> ;e1clam+ el hom%re, mir ndolas con descaro y de!ando a la vista una hilera de dientes medio podridos; 5a me ola yo que alguna de ustedes era su hermana. ;?En serio, seor@ ;pregunt+ lady 8rey!a, o%serv ndolo con e1presi+n arrogante; ?Acaso supuso tam%i2n que nos hara gracia escuchar sus insolentes comentarios@ ?Aui2n m s ha venido en %usca del seor La(@ El hom%re desterr+ la e1presi+n lasciva y su mirada se torn+ m s respetuosa. ;Eso es con#idencial, seora, me va a perdonar usted. ;7or supuesto que lo es ;replic+ lady 8rey!a con %rusquedad mientras a%ra su %olso; 5 usted, c+mo no, es la integridad personi#icada. ?Aui2n@ Judith a%ri+ los o!os de par en par al ver que su acompaante saca%a un %illete de cinco li%ras de su %olso y lo su!eta%a entre el dedo ndice y el cora&+n. El casero se humedeci+ los la%ios e hi&o adem n de e1tender una mano. ;*ino alguien anoche ;contest+;, el criado de un pimpollo, que lleva%a una li%rea a&ul y plateada. Esta maana han veno dos seoritingos y un comerciante !usto despu2s que ellos. Al .ltimo lo cono&co6 el seor $oo-e. 'upongo que el seor Bran(ellle de%e guita a su &apatero. A los seoritingos no los cono&co ni de vista y no pregunt2, aunque se vea que los dos eran pimpollos. /espu2s ha llegao otro, !usto antes que ustedes. 0o he preguntado. 5 no voy a preguntar qui2nes son ustedes tampoco. Lady 8rey!a le entreg+ el so%orno, aunque ha%a o%tenido muy poca in#ormaci+n .til a cam%io de seme!ante #ortuna. Judith esta%a horrori&ada. Al parecer los acreedores de Bran a.n seguan tras 2l. ?Aui2nes eran los tres ca%alleros@ ?Lord "annul# y otros dos hom%res m s@ ?: lord "annul# !unto con uno de sus hermanos y otra persona m s@ ?3orace@ ?/+nde diantre esta%a Bran@ ?3a%ra salido tan temprano@ ?A comprar o empear alguna de las !oyas, qui& @ ?: se ha%ra marchado de Londres de nuevo@ 'inti+ que se le revolva el est+mago. ;*amos ;le di!o lady 8rey!a;. 0o o%tendremos m s in#ormaci+n aqu, est claro. ;Le dio otra direcci+n al conductor del carrua!e; Ll2venos a 4unterTs.

;Lo siento mucho ;se disculp+ Judith;. 0o puedo reem%olsarle las cinco li%ras. 5o... yo me march2 de Leicestershire con tantas prisas que olvid2 coger dinero. ,endr2 que pagarle en otra ocasi+n. ;La pregunta era cu ndo. ;!Bah> ;e1clam+ la mu!er, haciendo un gesto despectivo con la mano; Eso no es nada. Aunque me hu%iera gustado encontrar un poco m s de diversi+n. 9sted no creer que su hermano es el ladr+n, ?verdad@ 5o pre#iero con mucho la idea de que sea el seor E##ingham. Lo he visto un par de veces. Me pone la carne de gallina, aunque el tipo tiene toda la pinta de creerse un seductor consumado. ;Espero ;replic+ Judith con #ervor; que 2l sea el culpa%le. Aunque ?c+mo voy a demostrarlo@ 4unterTs, seg.n compro%+ Judith, era una heladera. =Menudo lu!o> 5 adem s vendan helados por la maana. Lady 8rey!a y ella se sentaron a una de las mesas y Judith se comi+ el helado a pequeas cucharaditas, sa%oreando cada una de ellas mientras de!a%a que se derritiera en la lengua antes de trag rselo. 7areca e1trao darle gusto a los sentidos de seme!ante modo cuando el desastre la espera%a a la vuelta de la esquina. ?Au2 i%a a hacer a continuaci+n@ 0o poda seguir alo! ndose en Bed(yn 3ouse y tampoco poda seguir permitiendo que lord "annul# li%rara sus %atallas. Aunque tampoco ha%a esperan&as de que pudiera trasladarse a los aposentos de Bran(ell y esperar all su regreso. ?Au2 i%a a hacer@ El duque de Be(castle, tras ha%er regresado al amanecer despu2s de ha%er pasado la noche con su amante, ha%a salido a ca%algar con sus hermanos tal y como acostum%ra%a hacer todas las maanas. /espu2s ha%a desayunado en MhiteTs, pero no se dirigi+ a continuaci+n a la $ mara de los Lores puesto que la sesi+n de primavera ha%a concluido por #in dos das atr s. A decir verdad, si sus hermanas no hu%ieran llegado de improviso cuatro das antes, estara en esos momentos en Lindsey 7ar- para pasar all el resto del verano. "egres+ a casa desde MhiteTs y se retir+ a la %i%lioteca con la intenci+n de ocupar la maana con la correspondencia. 0o ha%a pasado ni media hora cuando al&+ la ca%e&a con el ceo #runcido al escuchar que su mayordomo llama%a a la puerta y la a%ra. ;9n tal seor E##ingham le espera en el reci%idor para verlo, E1celencia ;le di!o; ?Le digo que no se encuentra en casa@ ;?E##ingham@ ;El ceo del duque se acentu+. El melodrama que ha%a acompaado el regreso de "annul# a Londres el da anterior era algo que hu%iera pre#erido ignorar. 0o o%stante, era necesario aclarar todo el asunto. /e%a ir a 4randmaison antes de que #uera demasiado tarde para ver a su a%uela; 0o, ha&lo pasar, 8leming.

3orace E##ingham era un completo desconocido para el duque de Be(castle. 'in em%argo, el hom%re entr+ en la %i%lioteca sonriente y con paso resuelto, como si #ueran hermanos de sangre. El duque no se puso en pie. E##ingham cru&+ la estancia hasta llegar al escritorio y se inclin+ so%re este con el %ra&o derecho e1tendido. ;3a hecho %ien en reci%irme, Be(castle ;le di!o. 'u E1celencia al&+ el mon+culo, a trav2s del cual contempl+ con %revedad la mano que se le o#reca, antes de soltar la lente y de!ar que colgara de nuevo de la cinta que la su!eta%a al pecho. ;?E##ingham@ ;di!o; ?Au2 puedo hacer por usted@ La sonrisa del hom%re se ensanch+ al tiempo que retira%a la mano. Mir+ a su alrededor como si %uscara una silla, pero al no ver ninguna cerca se qued+ de pie. ;'eg.n tengo entendido, su hermano se alo!a de nuevo aqu ;le di!o. ;?'@ ;di!o 'u E1celencia;. $on#o en que mi mayordomo haya tenido a %ien comunic rselo a la cocinera. $laro que, por supuesto, tengo tres hermanos. E##ingham solt+ una carca!ada. ;Me re#era a lord "annul# Bed(yn ;aclar+. ;7or supuesto ;di!o el duque. Al comentario sigui+ un %reve silencio durante el cual E###ingham pareci+ un tanto desconcertado. ;/e%o preguntar a 'u E1celencia ;comen&+; si ha venido acompaado por una dama. 9na tal Judith La(. ;?/e%e preguntar@ ;El duque enarc+ las ce!as. E##ingham apoy+ am%as manos en el escritorio y se inclin+ ligeramente hacia delante. ;Aui& no sepa ;di!o; que si ella est aqu, est co%i!ando a una delincuente huida de la !usticia. Eso en s es un delito, E1celencia, aunque estoy seguro de que no permitir que siga %a!o su techo en cuanto cono&ca la verdad. ;Es un alivio ;replic+ 'u E1celencia, que volvi+ a apoderarse del mon+culo; sa%er que me tiene usted en tan alta estima. E##ingham ri+ de %uena gana. ;?Est la seorita La( aqu, Be(castle@ ;pregunt+. ;'eg.n tengo entendido ;di!o el duque, al&ando la lente;, la violaci+n tam%i2n es un delito. Aunque por supuesto, cuando los cargos son de intento de violaci+n no est asegurada la condena. 'in em%argo, la pala%ra de dos

personas contra la de una puede tener cierto peso en un tri%unal y delante de un !urado, so%re todo cuando una de esas dos personas resulta ser el hermano de un duque. ?'er capa& de encontrar la salida o de%o llamar a mi mayordomo@ E##ingham se endere&+, olvidada toda pretensi+n de a#a%ilidad. ;*oy de camino a contratar los servicios de un agente de Bo( 'treet ;di!o; 7laneo encontrarlos cueste lo que cueste6 ya sa%e, a Judith y Bran(ell La(. 5 tengo la intenci+n de recuperar las !oyas de mi a%uelastra. Es de suponer que el !uicio y la sentencia se ver n envueltos en un %onito esc ndalo. 'i estuviera en su lugar, E1celencia, me apartara de todo esto y aconse!ara a mi hermano que hiciera lo mismo. ;Le agrade&co in#initamente ;replic+ el duque de Be(castle, al&ando el mon+culo hasta coloc rselo #rente al o!o; que me estime lo su#iciente como para venir hasta Bed(yn 3ouse a darme conse!os. ?$errar usted la puerta sin hacer ruido cuando salga@ Las comisuras de los la%ios de E##ingham esta%an ligeramente p lidas. Asinti+ muy despacio con la ca%e&a antes de dar media vuelta y cru&ar la estancia. $err+ la puerta con un sonoro golpe. 'u E1celencia lo o%serv+ todo con e1presi+n pensativa. E) "annul# o%serv+ a Judith con cierta e1asperaci+n. ,ena un aspecto viva& y maravilloso con ese ca%ello pelirro!o al descu%ierto6 nada que ver con la som%ra casi invisi%le que ha%a sido en 3are(ood. ,am%i2n ha%a salido por la maana para aventurarse en un rea de Londres a la que las damas respeta%les no se acerca%an y ha%a arrastrado a 8rey!a consigo. 0o, ese punto al menos era in!usto. 8rey!a no ha%ra necesitado que la arrastraran. 0o ha%a necesidad alguna de que #uera a ese lugar. Judith sa%a que 2l se encargara de compro%ar en persona si su hermano esta%a en casa. 7or supuesto, Bran(ell La( no esta%a all y todas las preguntas que Alleyne y 2l ha%an hecho en otros lugares seme!antes no ha%an arro!ado ninguna respuesta. 3a%a muchos hom%res que conocan a La(. 7ero ninguno de ellos sa%a d+nde podra estar. 'in em%argo, Be(castle entr+ en la estancia antes de que pudiera echarle un %uen rapapolvo a 8rey!a... puesto que no tena ning.n derecho a ech rselo a Judith. ,al ve& #uera lo me!or. Era muy pro%a%le que Judith hu%iera presenciado una ria #amiliar. Mul# ha%a llegado a sugerir, con ese tono de vo& suave y engaosamente indi#erente que lo caracteri&a%a, que tal ve& #uera en inter2s de todos los implicados que se redo%laran los es#uer&os para encontrar a Bran(ell La(. ;Aca%o de tener la #ascinante visita del seor E##ingham ;les in#orm+; 7areca ha%er llegado a la desconcertante suposici+n de que doy co%i!o a delincuentes

#ugitivos en Bed(yn 3ouse. 7uesto que no ha reci%ido ning.n tipo de satis#acci+n aqu, sin duda %uscar en alg.n otro lugar al supuesto #ugitivo que posi%lemente no haya encontrado un lugar seguro donde hospedarse y que tal ve& no sepa que necesita encontrarlo. 'upongo, "annul#, que no hallaste al seor La( en sus aposentos esta maana, ?cierto@ "annul# neg+ con la ca%e&a. ;'in em%argo, alguien m s #ue a %uscarlo ;intervino 8rey!a, que se gan+ una larga y silenciosa mirada de los o!os plateados de Mul#. 0o o%stante, 8rey!a no se amilana%a con #acilidad. 'e limit+ a devolverle la mirada a su hermano y a relatarle lo que Judith y ella aca%a%an de contarles a "annul# y a Alleyne. Aadi+ que ha%a so%ornado al casero para sonsacarle la in#ormaci+n de los dem s visitantes. Los o!os de Mul# se entrecerraron, aunque no se apartaron de su hermana. 'in em%argo, en lugar del #urioso serm+n que "annul# ha%a esperado, las siguientes pala%ras de Be(castle #ueron dirigidas a 2l. ;'er me!or que regreses all, "annul# ;le di!o;. Me huele a gato encerrado, como re&a el dicho. Br2 contigo. ;5o tam%i2n voy ;di!o Judith. ;Judith... ;3e dicho que yo tam%i2n voy. Judith lo mir+ a los o!os con #2rrea determinaci+n y por primera ve& "annul# se pregunt+ si no ha%ra algo de cierto en el manido clich2 de las pelirro!as y su temperamento. Lo .nico que desea%a era ayudarla a solucionar todo ese em%rollo para que la muchacha se tranquili&ara y as 2l pudiera concentrarse en su corte!o. 5 en esa ocasi+n lo hara como /ios manda. La convertira en su esposa... ;En ese caso ;di!o Be(castle con un suspiro;, ser me!or que 8rey!a venga tam%i2n. 'er una e1cursi+n #amiliar en toda regla. 'e marcharon en uno de los carrua!es privados de Be(castle6 uno muy sencillo que el duque utili&a%a cuando no desea%a llamar la atenci+n. 0o tardaron en llegar a la pensi+n donde se alo!a%a La(. "annul# no entenda de qu2 servira regresar all, pero Mul# no se mostra%a muy comunicativo. El casero puso los o!os en %lanco cuando a%ri+ la puerta tras escuchar la llamada del cochero y los vio a todos reunidos en su um%ral. ;Aue el 'eor nos pille con#esaos ;di!o;, aqu vamos de nuevo. ;Eso parece ;replic+ Be(castle, aca%ando con la insolencia del casero mediante una simple mirada distante que logr+ que el hom%re inclinara la ca%e&a de modo respetuoso y se diera un tir+n del pelo que le caa so%re la

#rente. ?$+mo lo consegua Mul#, incluso con desconocidos@;. 'eg.n tengo entendido, el seor Bran(ell La( es un !oven muy popular esta maana. ;5 que lo diga, seor ;di!o el hom%re; 7rimero un criado anoche, despu2s ese ca%allero de ah con otro esta maana, despu2s otro seoritingo y luego las dos damas de ah. Menuda maana he tenido. ;?5 no ha podido darles a ninguno in#ormaci+n so%re el seor La(@ ;le pregunt+ Be(castle;. ?Los lugares que ha #recuentado en los .ltimos das@ ?La .ltima ve& que lo vio@ ;0o, seor. ;El hom%re endere&+ la espalda todo lo que pudo; 0o doy in#ormaci+n personal de mis inquilinos a nadie. ;9na postura de lo m s encomia%le ;replic+ Be(castle;. Algunos hom%res en su posici+n intentaran sacar alg.n dinero e1tra %a!o cuerda aceptando so%ornos a cam%io de in#ormaci+n. Los o!os del casero se desviaron con incomodidad hacia 8rey!a y regresaron al duque. ;?$u ndo vio por .ltima ve& a Bran(ell La(@ ;le pregunt+ Be(castle. El hom%re se humedeci+ los la%ios. ;Anoche, seor ;respondi+; /espu2s de que viniera el criado. 5 esta maana. ;?=Au2>@ ;grit+ Judith;. Esta maana no nos di!o nada de eso. ;3a vena despu2s de que ustedes se #ueran, seorita;e1plic+. ;7ero podra ha%erme dicho que estuvo aqu anoche ;le di!o Judith;. Le di!e que era mi hermano. Le di!e que era un asunto #amiliar urgente. Be(castle al&+ una mano en un %reve gesto conciliador y "annul# tom+ la mano de Judith para colocarla so%re su %ra&o y cu%rirla con la suya. La muchacha esta%a tem%lando6 de ira, al parecer. ;El ca%allero que vino solo esta maana... ;sigui+ indagando Be(castle;. /escr%alo, si no es molestia. ;7elo ru%io, o!os a&ules ;di!o el casero. 'us o!os adquirieron una e1presi+n taimada, o%serv+ "annul#;. Ba!o. $o!ea%a. ;=*aya> ;e1clam+ Mul#;. ', por supuesto. Entonces no se trata%a de E##ingham, pens+ "annul# con cierta desilusi+n. Aunque el tipo no tardara en aparecer. Esta%a en Londres y ya ha%a ido a Bed(yn 3ouse. ;Eso es todo lo que puedo decirle, seor ;di!o el hom%re, haciendo adem n de cerrar la puerta.

Be(castle lo impidi+ con el %ast+n. ;'upongo ;di!o; que no de!ara pasar a las ha%itaciones del seor La( a ese ca%allero co!o, de pelo ru%io, o!os a&ules y %a!a estatura, ?verdad@ El casero retrocedi+, espantado. ;?Meterlo adentro, seor@ ;pregunt+; ?'in que el seor La( estuviera@ 0o, por supuesto que no. ;Me pregunto ;prosigui+ Be(castle; cu nto le pag+. Los o!os del hom%re se a%rieron de par en par. ;5o no acepto... ;', claro que lo hace ;lo contradi!o Be(castle con suavidad; 5o no le dar2 ni un cheln. 0o o#re&co so%ornos. 7ero le advierto que si esta maana se ha cometido un delito en los aposentos de Bran(ell La( y usted ha aceptado dinero del delincuente al que de!+ pasar a dichos aposentos, ser acusado de c+mplice del delito y a %uen seguro pagar el precio en una de las #amosas c rceles de Londres. El casero lo mir+ con la %oca a%ierta, los o!os como platos y una repentina palide& en el rostro. ;?El delincuente@ ;repiti+; ?9n delito@ Era un amigo del seor La(. Lo ha%a visto con 2l antes. 0a m s tena que entrar para coger algo que se ha%a olvidao la .ltima ve& que estuvo aqu. ;En ese caso #ue todo un detalle por su parte de!arlo pasar ;replic+ Be(castle al tiempo que Judith se a#erra%a al %ra&o de "annul# con m s #uer&a; ?B%a solo@ El hom%re moreno, me re#iero. El casero se humedeci+ los la%ios y a sus o!os volvi+ a asomar la misma e1presi+n taimada. ;Me atrevera a decir ;aventur+ Be(castle; que tuvo que pagarle muy %ien para que lo descri%iera tal y como lo ha hecho en caso de que lo interrogaran, para permitirle pasar sin nadie que lo acompaara y para a#irmar que el seor La( estuvo aqu anoche y esta maana, ?estoy en lo cierto@ ;0o me pag+ mucho, no ;murmur+ el hom%re tras una %reve pausa. ;7ues m s est.pido es usted ;di!o Be(castle con vo& hastiada. ;=$analla> ;"annul# solt+ la mano de Judith y dio un paso al #rente; /e%era darle una %uena pali&a. ?Au2 se llev+ de las ha%itaciones@ M s importante a.n, ?qu2 de!+ all@

El casero retrocedi+ aco%ardado y al&+ am%as manos. ;0o sa%a que i%a a hacer algo malo ;se de#endi+; Le !uro que no. ;4uarde esas pat2ticas s.plicas para el !ue& ;di!o "annnul#;. Ll2venos a los aposentos de La( ahora mismo. ;$reo que sera pre#eri%le ;intervino Mul#, que no ha%a a%andonado esa irritante apariencia impertur%a%le; proceder de un modo m s sereno, "annul#. Estoy seguro de que este %uen hom%re tiene una ha%itaci+n m s o menos c+moda en la que podemos esperar. 5 creo tam%i2n que de ahora en adelante va a mostrarse en e1tremo sincero con todo aquel que le haga una pregunta. ,al ve& as consiga salvar el pelle!o o al menos evitar perder unos cuantos aos de li%ertad. ;?Esperar@ ;Las ce!as de "annul# se al&aron para unirse en un pro#undo ceo. ?Esperar@ ?$uando E##ingham esta%a ah #uera en alg.n lugar, al igual que Bran(ell La(@ ?$uando el %uen nom%re de Judith y su li%ertad seguan en peligro@ ?$uando era posi%le que en la ha%itaci+n de La( hu%iera prue%as #alsas@ ;'i no estoy muy equivocado ;e1plic+ Be(castle;, esta casa va a reci%ir otra visita dentro de muy poco. ;Mir+ de nuevo al casero; $reo que tam%i2n accedi+ a no mostrar signos de reconocimiento cuando ese mismo su!eto moreno regresara acompaado con un agente de Bo( 'treet, ?no es as@ La nue& del hom%re su%i+ y %a!+ cuando trag+ saliva y pase+ la mirada entre Be(castle y "annul#. ;Ll2venos a una ha%itaci+n donde podamos escuchar si llega alguien ;orden+ el duque. Era una ha%itaci+n pequea y sucia, con mue%les oscuros y destartalados. Los hi&o pasar a los cuatro, que aguardaron en el interior con la puerta entrea%ierta. 8rey!a de!+ escapar una suave carca!ada. ;A veces, Mul# ;di!o;, no me queda m s remedio que admirarte. ?$+mo lo has adivinado@ ;$reo que #ue en las rodillas de nuestra madre donde aprend que dos m s dos, 8rey!a, siempre son cuatro. ;7ero ?y si no lo son en esta ocasi+n@ ;pregunt+ Judith;. ?y si no hay nada en la ha%itaci+n de Bran@ ?7or qu2 no nos de!a echar un vista&o, E1celencia@ ;El casero dir la verdad ;contest+; Es me!or, seorita La(, que pueda a#irmar con total honestidad que nadie ha entrado en las ha%itaciones de su hermano desde que E##ingham sali+ esta maana.

;Bran no estuvo aqu anoche ni esta maana, ?verdad@ pregunt+ ella; ?/+nde est @ Am%as eran preguntas ret+ricas. 0o espera%a respuesta de ninguno de los que se encontra%an all. "annul# tom+ las manos de Judith entre las suyas, las apret+ con #uer&a y las sostuvo contra su pecho. 0o le importa%a lo que pudieran pensar sus hermanos. ;Lo encontraremos ;le di!o; 5 si las suposiciones de Mul# son correctas, y apostara cualquier cosa a que lo son, su nom%re quedar limpio cuando todo aca%e. /e!a de preocuparte. Aunque, por supuesto, era muy pro%a%le que su hermano estuviera metido en graves pro%lemas que no tenan nada que ver con todo aquel asunto de las !oyas ro%adas. 'i ha%a estado tan desesperado como para a%andonar 3are(ood en plena noche porque un %uen n.mero de acreedores lo presiona%a, estara lo %astante desesperado para apostar #uerte con el #in de recuperar su #ortuna. ;0o te preocupes ;di!o "annul# de nuevo antes de llevarse una de las manos de Judith a los la%ios, donde la retuvo por un momento hasta que ella lo mir+ a los o!os y le sonri+. 8rey!a, compro%+ "annul#, ha%a tomado asiento y los o%serva%a con una e1presi+n inescruta%le. Be(castle esta%a girado ligeramente hacia la ventana, mirando la calle. ;Ah ;di!o; Justo a tiempo. Judith tena muchsimo miedo. Miedo por lo que esta%a a punto de suceder6 miedo por lo que podran descu%rir en los aposentos de Bran(ell6 miedo por lo que tal ve& no pudiera descu%rirse. ,ena miedo por Bran, incluso al margen de todo ese asunto6 miedo por su #amilia y por ella misma. 5 le da%a miedo esa #amilia orgullosa, arrogante y poderosa que esta%a li%rando las %atallas en su lugar. Aunque qui& lo que m s miedo le da%a #uera la e1presi+n de los o!os de "annul#, la constante ternura de sus manos y la c lida dul&ura del %eso que aca%a%a de depositar en una de ellas. ?Acaso no lo entenda@ Escuch+ que el casero a%ra la puerta de nuevo. ,odos permanecieron inm+viles, escuchando. "econoci+ la vo& de 3orace, acompaada de otra mucho m s ronca y desa%rida. ;'oy el agente de Bo( 'treet ;di!o esa otra vo&; encargado de investigar el ro%o de una enorme cantidad de !oyas. /e%o insistir en que nos de!e entrar en las ha%itaciones del seor Brann(ell La(, donde espero encontrar alguna prue%a. ;En ese caso supongo que de%o hacerlo ;contest+ el casero.

;Espero ;intervino 3orace con vo& seria y petulante; que no encontremos nada, Mitley, aunque me temo lo peor. Bran(ell La( es mi primo, despu2s de todo. 7ero no s2 qui2n podra ha%er ro%ado las !oyas de su a%uela aparte de su hermana y 2l. Am%os huyeron la misma noche. Espero que esta %.squeda sea en vano y que en 3are(ood hayan descu%ierto que #ue alg.n vaga%undo quien entr+ a ro%ar en la casa durante el %aile. ;Es poco pro%a%le, seor ;di!o el agente. 'e escuch+ el sonido de las %otas al su%ir la escalera, el tintineo de las llaves y el chirrido de una puerta en la planta alta. ;Mul# y yo su%iremos ;di!o "annul#;. Judith, t. te quedas aqu con 8rey!a. 'u hermana resopl+. ;5o tam%i2n voy ;replic+ Judith;. Esto me concierne a m tanto como a Bran. ,ras el primer tramo de escalera ha%a una puerta a%ierta que a todas luces conduca a los aposentos de Bran(ell. Judith atis%+ al casero en el interior. $uando llegaron al descansillo de la escalera, el hom%re los mir+ con una e1presi+n preocupada. 3orace esta%a en medio de la ha%itaci+n, de espaldas a la puerta y con los %ra&os cru&ados so%re el pecho. El agente de Bo( 'treet, un hom%re calvo, %a!o y ro%usto, sala de otra estancia interior, tal ve& el dormitorio, a#errando en una mano un %rillante mont+n de lo que de%an de ser las !oyas de la a%uela. ;0i siquiera se molest+ en ocultarlas a conciencia ;di!o con cierto desprecio. ;5 eso, si no estoy muy equivocado ;di!o 3orace, sealando en direcci+n a una silla que esta%a a la vista de Judith;, es una de las co#ias de Judith La(. =Mi po%re Judith> Au2 descuido por tu parte. $+mo desea%a que no tuvieras nada que ver en esto. ;/e%e de ser c+mplice en cierta medida, ?no cree, seor@ ;pregunt+ el agente mientras de!a%a las !oyas con un tintineo so%re una mesita, a #in de coger la co#ia que Judith tanto detesta%a. 0o sa%a aqu2 espera%an los dem s para intervenir. ;=Eres un mentiroso y un canalla, 3orace> ;grit+ al tiempo que entra%a en la ha%itaci+n, atrayendo al instante la atenci+n de am%os hom%res; ,. de!aste las prue%as en mi ha%itaci+n de 3are(ood, al igual que las has de!ado aqu. Es una vengan&a mal2vola y co%arde, so%re todo para Bran(ell, que no ha hecho nada para o#enderte. ;*aya, vaya, mi querida prima en persona ;di!o 3orace;. 5a tiene a un ladr+n al que atrapar sin necesidad de %uscar m s, Mitley. ;y !usto entonces su mirada se pos+ m s all de Judith y la sonrisa %urlona que es%o&a%a qued+ congelada en su rostro.

;,iene su#icientes motivos para perder ese aire arrogante;le di!o "annul# con vo& serena. ;Estos son los Bed(yn, Mitley ;le e1plic+ 3orace al agente sin apartar los o!os de "annul#;. $on el duque de Be(castle a la ca%e&a. 9na #amilia poderosa, como ya sa%r . 7ero espero que su integridad est2 por encima del temor a ese poder. Lord "annul# Bed(yn est encaprichado con Judith. ;El !uego ha aca%ado, E##ingham ;di!o "annul#;. El casero que aca%a de de!arle entrar en estos aposentos !urar que Bran(ell La( ha ocupado estas ha%itaciones solo durante dos semanas... antes de que se produ!era el ro%o, claro est . ,am%i2n !urar que esta maana lo so%orn+ con una importante suma de dinero para que le de!ara pasar sin nadie que lo acompaara y para contar ciertas mentiras en caso de que #uera interrogado, incluyendo una seg.n la cual La( ha%ra estado aqu ayer y hoy. 5o !urar2 que la .ltima ve& que vi esa co#ia #ue en 3are(ood la semana pasada y que, no la he vuelto a ver desde que escolt2 a Londres a la seorita La(. Auien por cierto ha estado acompaada en todo momento por uno u otro de mis #amiliares desde que lleg+ a la ciudad ayer por la tarde. 'i esas son todas las !oyas que se han encontrado en estos aposentos, apostara a que hay muchas m s en alg.n otro lugar. Judith, t. lo sa%r s me!or que yo. ?/e%era ha%er m s@ ;Muchas m s ;contest+. ;Me pregunto ;prosigui+ "annul#; si ha%r sido lo %astante arrogante como para ocultarlas en su ha%itaci+n, E##ingham, con el convencimiento de que a nadie se le ocurrira %uscarlas all. El agente de Bo( 'treet carraspe+. ;Las acusaciones que est haciendo son muy serias, milord ;di!o. ;En e#ecto ;convino "annul#;. ,al ve&, puesto que vamos a la ca&a de un tesoro, de%amos considerarnos invitados a los aposentos de E##ingham y echar un vista&o. 8ue entonces cuando Judith, que no le ha%a quitado el o!o de encima a 3orace, supo que el hom%re esta%a derrotado. Esta%a claro que ha%a sido lo %astante im%2cil para de!ar las !oyas en sus ha%itaciones. 5 en esos momentos el ru%or que se e1tenda por su rostro y los gritos que pro#era lo incrimina%an a.n m s. Actua%a con tanta co%arda como lo ha%a hecho en el mirador de 4randmaison. Judith se llev+ las manos al rostro unos instantes y de!+ de escuchar. ,odo aquello ;todo; ha%a sucedido porque el da que 3orace lleg+ a 3are(ood lleva%a uno de sus vestidos sin modi#icar y no se ha%a puesto la co#ia. <l la ha%a mirado con evidente lascivia, tal y como los hom%res solan mirarla desde que a%andon+ la in#ancia, y a partir de ah los acontecimientos se ha%an precipitado. ,odo ha%a sucedido por su culpa.

8rey!a, seg.n pudo compro%ar, esta%a sentada en uno de los sillones de la estancia, con las piernas cru&adas y %alanceando un pie. ,ena todo el aspecto de estar divirti2ndose de lo lindo. El duque a.n segua en el rellano de la escalera, de espaldas a la ha%itaci+n y con las manos unidas tras 2l, sin tomar parte en los acontecimientos que se esta%an desarrollando. ;5o... yo estuve aqu antes ;esta%a con#esando 3orace cuando Judith volvi+ a prestar atenci+n; y lo descu%r todo... todas las !oyas ro%adas. Me llev2 casi todas para guardarlas en un lugar seguro y de!2 el resto para poder traerlo conmigo en calidad de testigo, Mitley. ;$reo, seor ;di!o el agente;, que ser me!or que vayamos a sus ha%itaciones y co!amos las restantes !oyas. 'upongo que despu2s tendr2 que arrestarlo. Judith se llev+ una mano a los la%ios y cerr+ los o!os. Los arrestos aca%a%an en !uicios, en declaraciones de testigos, en notoriedad y en terri%les que%raderos de ca%e&a para la #amilia implicada. Aca%a%an con una condena que en la mayora de los casos era %astante severa. Escuch+ su propio gemido !usto antes de que los %ra&os de "annul# la rodearan desde atr s para su!etarla por los codos. ;7uesto que ha sido contratado por el seor E##ingham ;intervino por #in el duque, que entr+ en la ha%itaci+n y cru&+ la distancia para o%servar las !oyas y la co#ia con evidente desagrado;, sera tal ve& un tanto in!usto que lo arrestase... Mitley, se llama as, ?no@ ?/eseara usted que lord "annul# Bed(yn y yo nos encarg ramos de todo este asunto@ El agente de Bo( 'treet pareci+ titu%ear y 3orace lo mir+ con cierto desmayo, pregunt ndose qui& cu l de los dos males sera el peor. ;0o estoy muy seguro, E1celencia ;contest+ el hom%re; *a contra lo esta%lecido de!ar que un hom%re escape a su !usto y legal castigo tan solo porque pertenece a la no%le&a. ;7uedo asegurarle ;replic+ el duque con una vo& tan serena y g2lida que Judith se descu%ri+ tiritando; que ha%r un castigo. ;'eorita La( ;di!o lady 8rey!a mientras se pona en pie;. $reo que este es el momento en el que nos ordenan que a%andonemos la ha%itaci+n. ?Le parece que nos vayamos por propia voluntad@ El da ya ha%a adquirido un tinte algo irreal para Judith. 7ero de repente esa sensaci+n se increment+. Lady 8rey!a y ella se ha%an girado hacia la puerta cuando alguien m s entr+ en la estancia. ;=7ero %ueno...> ;di!o una vo& #amiliar; ?Au2 diantre est sucediendo aqu@ ;=Bran> ;Judith se arro!+ a sus %ra&os. ;?Jude@;pregunt+ su hermano;. ?E##ingham@ ?Bed(yn@ ?Aue demonios.....@

;0o ro%aste las !oyas, ?verdad@ ;pregunt+ Judith, que al&+ la ca%e&a para mirar el rostro p lido y ceudo de Bran;. 'iento mucho ha%er sospechado de ti, Bran. 8ue algo horri%le por mi parte y te pido que me perdones. ;?Au2 !oyas@ ;pregunt+ 2l, a.n m s perple!o; ?Es que todo el mundo se ha vuelto loco@ ;Las de la a%uela ;e1plic+ Judith;. /esaparecieron !usto despu2s de que te marchaste del %aile y encontraron la %olsa de terciopelo vaca y un pendiente en mi ha%itaci+n. 3orace de!+ las !oyas en esa mesa esta maana, !unto con la co#ia que la ta E##ingham me o%lig+ a llevar en 3are(ood, y despu2s tra!o a un agente de Bo( 'treet para que las encontrara. 7ero el duque de Be(castle lo adivin+ todo y llegamos a tiempo de pillar a 3orace y ahora lady 8rey!a y yo tenemos que a%andonar la ha%itaci+n porque creo que lord "annul# va a pe... pelearse con 3orace. Enterr+ la cara en el hom%ro de Bran y comen&+ a llorar. ;Bueno, eso lo e1plica todo ;escuch+ decir a su hermano mientras intenta%a controlarse6 se senta terri%lemente morti#icada; ?Ese es el motivo por el que te comportaste de un modo tan desagrada%le durante el %aile, E##ingham@ ?7or eso sugeriste que me pasara toda la semana en la #iesta de /arnley a #in de ganar en las mesas de !uego el dinero su#iciente para pagarte@ ;?5 cu nto has ganado, La(@ ;Aun en la situaci+n en la que se encontra%a, 3orace tuvo las agallas de es%o&ar una sonrisa de desprecio. ;,reinta li%ras, de hecho ;respondi+ Bran(ell;. Bueno, muchas gracias, Bed(yn. 'u hermano cogi+ algo de la mano de "annul# y se lo dio: un enorme pauelo. Judith sali+ al descansillo de la escalera, se sec+ los o!os y se son+ la nari&. ;Esta%a a punto de apostarlas cuando reco%r2 el sentido com.n ;di!o Bran(ell;. Las ha%ra perdido a ciencia cierta y seguro que despu2s ha%ra perdido algo m s. 7ero con las treinta li%ras puedo pagarte el coste del via!e, creo, y m s tarde te reem%olsar2 las dem s deudas que tengo pendientes. 5 lo har2. Me march2 de la #iesta un da antes de que concluyera para regresar a la ciudad. =Aqu tienes> ;Judith escuch+ las pisadas de su hermano mientras este atravesa%a la ha%itaci+n; ,reinta li%ras. 5 ahora creo tener motivos para pelear tam%i2n. Judith sinti+ una mano so%re el hom%ro. ;Las damas siempre nos perdemos lo m s divertido ;di!o 8rey!a con un suspiro; *amos, regresaremos a casa en el carrua!e de Mul#. ;?/ivertido@ ;Judith la mir+ con cierta indignaci+n. ?'u mundo aca%a%a de hacerse peda&os y lady 8rey!a lo encontra%a FdivertidoG@

'in em%argo, no opuso resistencia a la presi+n de la mano de la mu!er. A decir verdad, quera ale!arse de all lo m s r pido posi%le. 'e senta pro#unda y tremendamente avergon&ada, aun sin tener en cuenta el resto de congo!as personales. Aue la #amilia de lord "annul# hu%iera tenido que presenciar unos asuntos tan s+rdidos relacionados con su #amilia. Aue todos supieran de los pro%lemas de Bran y de sus est.pidos despil#arros y de la p2rdida de la #ortuna de su padre. Aue supieran que su primo era un canalla. Aue la hu%ieran visto derrum%arse y echarse a llorar como si se le #uera a romper el cora&+n... y pensar que solo unos cuantos das atr s ;?tan solo ha%an pasado tres@; ha%a %ailado con lord "annul# y ha%a credo posi%le que este pudiera proponerle matrimonio y que ella lo aceptara. /e%a sentirse muy agradecida por el hecho de que hu%iera sucedido algo que le devolviera el sentido com.n. 7ara estar en consonancia con el resto del da, #uera esta%a lloviendo. $aa una ligera llovi&na que las o%lig+ a correr hasta el carrua!e. ;=98> ;e1clam+ lady 8rey!a mientras se sacuda el vestido una ve& que estuvieron sentadas y el vehculo se puso en marcha;. 'er un placer llegar a casa, aunque hu%iera pre#erido quedarme para ver qu2 sucede. A casa. Esa #ue la .nica pala%ra que escuch+ Judith. ;Lady 8rey!a ;di!o;, ?podra solicitarle un grandsimo #avor@ La dama la mir+ con e1presi+n curiosa. ;?Me prestara...@ 0o. ; Judith se detuvo; 0o puedo pedirle un pr2stamo. /udo mucho que pueda devolv2rselo alg.n da, por mucho que se lo prometiera. ?Me pagara el pasa!e de un coche de postas hasta mi casa en Miltshire, por #avor@ '2 que esC un atrevimiento por mi parte. ;?7or qu2@ ;le pregunt+ lady 8rey!a. ;0o tengo ninguna ra&+n para quedarme aqu m s tiempo;contest+ Judith; y no quiero aprovecharme m s de la hospitalidad del duque de Be(castle. /eseo irme a casa. ;?'in decirle adi+s a "al#@ ;le pregunt+ la dama. Judith cerr+ los o!os un instante. /urante unos momentos rein+ el silencio en el carrua!e. ;3ay muchas personas ;di!o lady 8rey!a en vo& %a!a; que daran cualquier cosa porque alguien las mirara como "al# la ha mirado en la ha%itaci+n mientras esper %amos. Judith trag+ saliva. ;0o pretender que crea ;replic+ Judith; que no se dio cuenta de lo inadecuada que resultara nuestra uni+n desde el preciso momento en que puso los o!os so%re m ayer, al igual que el resto de sus hermanos. 5 hoy de%e de ha%erle

quedado m s claro todava. Me marchar2 tan pronto como reco!a mi %olsa en Bed(yn 3ouse, con su ayuda o sin ella. $re que estara dispuesta a desprenderse del dinero del pasa!e si con ello consegua apartarme de la vida de "annul#. ;9sted sa%e muy poco so%re nosotros los Bed(yn ;le di!o lady 8rey!a. ;?Eso quiere decir que no me ayudar @ ;7or supuesto que lo har2 ;contest+. 7or il+gico que pareciera, el posi%le. nimo de Judith decay+ a.n m s, si eso era

3a%a salido al descansillo para sonarse la nari& y no se ha%a girado, pens+. 0o se ha%a dado la vuelta para mirarlo por .ltima ve&. Lo .nico que tena para recordarlo era el pauelo que a.n segua hecho una %ola arrugada en su puo... 5 su %onete de pa!a. ;4racias ;le di!o. EE 3a%an pasado apenas unas horas cuando 3orace E##ingham sali+ de las ha%itaciones de Bran(ell La( escoltado por dos #ornidos hom%res que Be(castle ha%a con!urado de la nada sin ha%er a%andonado siquiera la ha%itaci+n. E##ingham pasara la noche en sus propios aposentos, %a!o custodia, tras lo que sera escoltado de vuelta a 3are(ood 4range para que lidiara con su padre, presumi%lemente tras una consulta previa con la seora La(, ya que era la parte o#endida. E##ingham se march+ con la nari& ro!a e hinchada y un o!o que estara cerrado y negro por la maana... am%as cosas por cortesa de Bran(ell La(, a los dos minutos de que se retiraran las damas. El agente de Bo( 'treet se march+ poco tiempo despu2s de eso. "annul# no le ha%a puesto la mano encima a E##ingham salvo para agarrarlo por el pescue&o y ponerlo de puntillas cada ve& que se mostra%a o%stinado e insolente. 0ada le ha%ra gustado m s que molerlo a golpes, pero la distante y callada presencia de Be((castle ha%a tenido un e#ecto calmante so%re 2l. /espu2s de todo, ?qu2 demostra%a la violencia salvo que uno era #sicamente superior al contrario@ 9n despliegue #sico de #uer&a ha%a sido lo procedente en el mirador de su a%uela. En la ha%itaci+n de Bran(ell La( no ha%ra sido m s que un acto de autosatis#acci+n. La( sac+ papel, pluma y tinta cuando se lo pidieron y a E###ingham le ordenaron que se sentara a la mesa y escri%iera varias cartas de con#esi+n y disculpa: una para la seora La(, otra para sir 4eorge E##ingham y otra para el reverendo Jeremiah La(. La tarea les llev+ casi dos horas, so%re todo porque a

"annul# no le gusta%a lo que el hom%re escri%a. Antes de que las tres cartas reci%ieran su apro%aci+n y la de Bran(ell La( ;Be(castle se mantuvo al margen;, am%os nada%an entre las %olas de papel que ha%an arro!ado al suelo. 'e enviaron las cartas, #ranqueadas por Be(castle, antes de que se llevaran a 3orace. /etalladas, re%osantes de culpa y serviles, llegaran a manos de la seora La( y de sir 4eorge antes de que el propio culpa%le apareciera. 'era un castigo lo %astante severo, pens+ "annul#, a pesar de que en ciertos aspectos le pareca menos satis#actorio que una %uena pali&a. La humillaci+n p.%lica era algo terri%le para un hom%re. El rostro de E##ingham al partir, hinchado y descompuesto por el odio y la #rustraci+n, era una prue%a #ehaciente de ese hecho. 0o le sera # cil regresar a 3are(ood y tener que en#rentarse a su padre y a su a%uelastra. Las !oyas, !unto con las que se ha%an encontrado en el alo!amiento de E##ingham, seran devueltas a 3are(ood mediante un mensa!ero especial, tam%i2n por +rdenes de Be(castle. ;As que ya est ;di!o Bran(ell La(, de! ndose caer en una silla una ve& que E##ingham y sus escoltas se hu%ieron marchado, tras lo cual apoy+ la ca%e&a contra el respaldo y se tap+ los o!os con el dorso de la mano; Au2 asunto m s espantoso y pensar que una ve& lo consider2 mi amigo.. Bncluso llegu2 a admirarlo. ;7areci+ recordar de pronto con qui2n esta%a y se endere&+ en la silla; 0o s2 qu2 ha%ra hecho sin su ayuda, E1celencia6 ni sin la suya, Bed(yn. 0unca podr2 agradec2rselo lo su#iciente. /e verdad. ,am%i2n quiero darles las gracias en nom%re de Jude. 0o se mereca esto. ;0o ;convino "annul#;, no se lo mereca. La( es%o&+ una titu%eante sonrisa y pase+ la mirada entre am%os, a todas luces a%ochornado por encontrarse a solas con un duque y el hermano de este. ;Auiero que me diga a cu nto ascienden sus deudas ;le orden+ "annul#, que esta%a de pie con las manos enla&adas a la espalda. ;Bueno, esto... ;La( enro!eci+; 'on una insigni#icancia. 0ada de lo que no me pueda encargar. "annul# dio un paso en su direcci+n. ;Auiero que me diga a cu nto ascienden sus deudas ;di!o;, hasta el .ltimo cheln. ;'eal+ la mesa, donde segua ha%iendo papel, tinta y una pluma sin usar; An+telo todo, hasta la m s min.scula insigni#icancia. ;Bueno, esto... ;repiti+ La(;. /esde luego que no voy a hacerlo, Bed(yn. 0o es de su incum%encia. "annul# se agach+, agarr+ al !oven&uelo del cuello de la chaqueta y lo puso de pie de un tir+n.

;Aca%o de hacerla de mi incum%encia ;le di!o; 5 quiero sa%er todo lo que de%e... ,odo. ?Me comprende@ *oy a pagar todas sus deudas. ;Bueno, esto... ;di!o La( por tercera ve&, aunque indignado en esta ocasi+n; 0o puedo de!ar que haga eso por m. 5a me las apa... ;0o voy a hacerlo por usted ;le interrumpi+ "annul#. La( hi&o adem n de ha%lar, pero luego cerr+ la %oca y #runci+ el ceo. ;?7or Jude@ ;3a estado a punto de arruinar a su #amilia ;le di!o "annul#; y resulta evidente que est a un paso de completar la tarea. A la seorita Judith La( ya la ha%an enviado a vivir con unos parientes ricos que la trata%an como una criada, de rango superior, pero como a una criada. :tra de sus hermanas est a punto de su#rir el mismo destino. 5 quedan otras dos en casa con su madre. 9n !oven tiene derecho a dis#rutar de sus aventurillas, por molesto que eso pueda resultar a quienes lo conocen. 7ero no tiene ning.n derecho a arruinar y desahuciar a toda su #amilia. 9sted no tiene derecho a causar desdichas a la seorita Judith La(. Empiece a escri%ir. 3 galo despacio y aseg.rese de no olvidar nada. 'e saldar n todas sus deudas, se le proporcionar el dinero su#iciente para pagar el alquiler y los gastos % sicos para el pr+1imo mes y luego se ganar la vida como %uenamente pueda o morir de ham%re. 5 me dar su pala%ra de ca%allero a este respecto: !am s volver a dirigirse a su padre para pedirle un solo cheln. El rostro de La( ha%a perdido todo el color. ;?3ara todo esto por Judith@ ;pregunt+. "annul# se limit+ a entrecerrar los o!os antes de volver a sealar la mesa. La( se sent+, cogi+ la pluma y la mo!+ en el tintero. "annul# mir+ a Be(castle, que esta%a sentado al otro lado de la estancia con una pierna elegantemente cru&ada so%re la otra, los codos so%re los %ra&os del sill+n y los dedos entrela&ados. Arque+ las ce!as cuando se encontr+ con la mirada de su hermano, pero no hi&o comentario alguno. Lo .nico que se escuch+ durante la siguiente media hora #ue el raspeo de la pluma de La( y alg.n que otro susurro mientras el hom%re suma%a las columnas de ci#ras. 'e levant+ dos veces para desaparecer en el dormitorio y salir de nuevo con una #actura. ;5a est ;di!o por #in, tras secar la ho!a y tend2rsela a "annul#;. Eso es todo. Aunque me temo que es una suma considera%le. ;'e le enro!ecieron las me!illas por la vergDen&a. A "annul# no le pareca una suma demasiado alta, pero a los o!os de un hom%re que no posea los #ondos necesarios para pagar ni una li%ra de la deuda, de%a de parecer e1or%itante.

;7ermita que le d2 un conse!o ;di!o "annul#;: el !uego puede ser una actividad muy agrada%le cuando se tiene dinero para perder y se esta%lecen unos lmites estrictos en cuanto a la cantidad que se puede apostar. 'in em%argo, es un m2todo in#ernal y misera%le para tratar de recuperar una #ortuna ine1istente. ;$omo si no lo supiera... ;di!o La( con #ervor; Jam s en la vida volver2 a apostar. "annul# enarc+ las ce!as. ;Ahora, seor La( ;intervino Be(castle para romper el largo silencio;, dgame qu2 pro#esi+n le parece que se a!usta me!or a su car cter. Los otros dos hom%res se giraron para mirarlo. ;?El servicio diplom tico@ ;sugiri+ Be(castle;. ?La a%ogaca@ ?El e!2rcito@ ?La Bglesia@ ;La Bglesia no ;respondi+ La(;. 0o puedo imaginarme nada m s a%urrido. 5 tampoco el e!2rcito. 0i la a%ogaca. ;Eso nos de!a el servicio diplom tico, ?no@ ;'iempre cre que podra dis#rutar con el comercio o la industria ;di!o La(;. La $ompaa de las Bndias :rientales o algo por el estilo. Me gustara ir a la Bndia o a alg.n otro lugar de ultramar. 7ero mi padre siempre ha dicho que esta%a por de%a!o de la dignidad de un ca%allero. ;Algunos puestos no ;a#irm+ Be(castle;, aunque es evidente que un aprendi& no podra ocupar !am s uno de los m s altos cargos de una compaa sin antes tra%a!ar muy duro en los puestos de menor categora y demostrar su vala. ;Estoy dispuesto a tra%a!ar con ahnco ;asegur+ La(;. 'i he de ser sincero, estoy %astante harto de la vida que he llevado. 0o se puede dis#rutar cuando no se tiene el mismo dinero que tus acompaantes. ;Bastante cierto ;convino Be(castle;. *enga a verme maana por la maana, seor La(, a las die& en punto. *er2 lo que puedo hacer por usted, hasta entonces. ;?Me ayudara a comen&ar una carrera@ ;inquiri+ La(;. ?3ara eso por m, E1celencia@ Be(castle ni se dign+ a responder a la pregunta. 'e limit+ a ponerse en pie y a recoger el som%rero y el %ast+n. Le dirigi+ una %reve inclinaci+n de ca%e&a a Bran(ell La( por toda despedida. ;$on#o en que 8rey!a nos haya mandado de vuelta el carrua!e, "annul# ;di!o. As era. 5 en %uena hora: esta%a lloviendo. "annul# de!+ que Be(castle se sentara en el sentido de la marcha y 2l ocup+ el asiento opuesto. 'e senta e1hausto. Lo .nico que desea%a era volver a casa para ver a Judith,

estrecharla entre sus %ra&os y asegurarle que las penurias se ha%an aca%ado, que todo esta%a %ien y que lo .nico que les queda%a por hacer era comen&ar su particular F#elices para siempreG con un vals. 5 le importa%a un comino que todos sus hermanos se alinearan para ver c+mo lo haca. ;3a sido un gesto muy cort2s, Mul# ;le di!o cuando se cerr+ la porte&uela y el carrua!e se puso en marcha; La .nica oportunidad que tiene de cam%iar de vida es comen&ar una pro#esi+n. Aunque sin tu in#luencia, sus posi%ilidades se veran muy mermadas. ;?,ienes intenci+n de casarte con la seorita La(@ pregunt+ su hermano. ;'. ;"annul# lo o%serv+ con cautela. ;Es una !oven e1traordinariamente hermosa ;a#irm+ Mul#ric;, a pesar de la sencille& de sus vestidos y del estilo tan austero con el que se peina. 'iempre has tenido de%ilidad por ese tipo de mu!eres. ;0inguna se puede comparar con Judith La( ;di!o "annnul#;. 7ero te equivocas si crees que no veo m s all de su %elle&a, Mul#. ;Era algo as como una damisela en apuros ;replic+ Mull#ric;, y en m s de un sentido. El a# n ca%alleroso de ca%algar en la ayuda de alguien as puede con#undirse con el amor, o eso creo. ;Jam s se ha comportado como una vctima ;le asegur+ "annul#;. 5 no estoy con#undido. 'i vas a recitarme la lista completa de los motivos por los que no sera una %uena esposa para m, Mul#, puedes ahorrarte el es#uer&o. Los cono&co todos y no cam%ian ni un pice mis sentimientos. ,engo posici+n, dinero y propiedades de so%ra como para no necesitar una esposa rica ;'u hermano no hi&o comentario alguno; ?/e%o entender que no contar2 con tu %endici+n, Mul#@ ;le pregunt+ "annul# pasado un momento de silencio. ;?Es importante para ti@ "annul# lo medit+ un instante. ;' ;contest+ por #in; Lo es. 'ueles volverme loco, Mul# y !am s permitir2 que me controles6 pero te respeto, puede que mucho m s que a cualquier otra persona que cono&ca. 'iempre has cumplido con tu de%er y no dudas en acudir en nuestra ayuda, por desagrada%le o a%urrido que pueda resultarte. $omo hace un par de meses, cuando acudiste a :1#ordshire para ayudar a Eve y a Aidan a recuperar la custodia de sus hi!os adoptivos... los hu2r#anos de un humilde tendero. 5 como lo has hecho hoy por m. ', tu %endici+n es importante para m. Aunque me casar2 con Judith con tu %endici+n o sin ella. ;La tienes ;di!o Mul# en vo& %a!a; Aunque no considerar2 que estoy cumpliendo con mi de%er si no te sealo que seme!antes di#erencias pueden ser #uente de posi%les desdichas en un #uturo, cuando el ardor del primer momento haya desaparecido. El matrimonio es un compromiso de por vida y los Bedd(yn siempre hemos sido #ieles a nuestras esposas. 7ero eres t. quien de%e elegir a

tu esposa, "annul#. Eres mayor de edad y ser s t. quien viva con ella el resto de tu vida. ?'era esa la ra&+n por la que Be(castle !am s se ha%a casado@, se pregunt+ "annul#. ?$onsiderara a su #ra y calculadora manera todas las posi%les #uentes de #uturas desdichas@ 'in em%argo, hasta donde 2l sa%a, su hermano mayor !am s ha%a mostrado el menor inter2s en una dama, pese a llevar aos siendo uno de los solteros m s codiciados de Bnglaterra. 3a%a mantenido a la misma amante durante aos, pero ning.n romance que pudiera conducir al matrimonio. ;0o espero que vivamos #elices para siempre, Mul# ;le respondi+;. 7ero s que espero ser #eli& una ve& que el ardor del primer momento haya desaparecido. $omo t. has dicho, el matrimonio es un compromiso de por vida. 0o di!eron nada m s, y tan pronto como el carrua!e se detuvo ante las puertas de Bed(yn 3ouse, "annul# se %a!+ de un salto y se apresur+ a entrar en la casa para su%ir la escalera hasta el sal+n. Alleyne, 8rey!a y Morgan esta%an all, pero no ha%a rastro de Judith. ;*aya, por #in ;di!o Alleyne;. Anda, cu2ntanos c+mo aca%a la historia, "al#. 'eg.n parece, 8ree y la seorita La( #ueron despachadas en el momento m s interesante. /2!ame ver tus nudillos. ;?/+nde est Judith@ ;pregunt+ "annul#. ;En su ha%itaci+n, supongo ;respondi+ Alleyne;. A%rumada por tanta emoci+n, sin duda. ?,e plant+ pelea E##ingham@ 'i lo hi&o, no te acert+ en la cara a pesar del # cil o%!etivo que supone la nari& de los Bed(yn. ;'onri+. ;0o est all ;intervino Morgan;. 5 lo sa%es muy %ien, Alleyne. 0o est en su ha%itaci+n. 'e ha ido. "annul# la atraves+ con la mirada antes de clavar los o!os en 8rey!a, que esta%a sentada con una serenidad muy poco ha%itual en ella y que no ha%a e1igido un inmediato in#orme acerca de lo sucedido tras su marcha de las ha%itaciones de La(. ;'e ha ido a casa ;le di!o; en un coche de postas. ;?A casa@ ;"annul# la mir+ sin comprender. ;A Beacons#ield, en Miltshire ;le e1plic+; A la rectora. A casa, "al#, donde cree que est su lugar. "annul# la mir+ sin parpadear, estupe#acto. ;7or todos los in#iernos ;mascull+. /eca mucho de los Bed(yn el hecho de que ninguna de las damas mostrara el menor indicio de asom%ro ante seme!ante comentario.

Llovi+ durante casi toda la noche, lo que ralenti&+ el avance del coche de postas e hi&o que a Judith se le agarrotara el est+mago de miedo en un par de ocasiones, cuando el carrua!e res%al+ por terrenos demasiado em%arrados. 'in em%argo, el amanecer tra!o un cielo despe!ado, un sol %rillante y rostros conocidos que le sonrieron y le dieron la %ienvenida una ve& que se ape+ en la posada de Beacons#ield. Aunque no resultaron muy recon#ortantes. Mientras se a%ra camino por la calle que conduca a la rectora, empla&ada al otro lado del pue%lo, tena la impresi+n de que con cada paso se le destro&a%a m s el cora&+n. 0i siquiera lo ha%a mirado por .ltima ve& y ha%a temido est.pidamente durante el intermina%le via!e no poder recordar su rostro. 'u historia ha%a tenido un #inal #eli&. 0o de!a%a de repetrselo. ,anto ella como Bran ha%an sido e1culpados del ro%o y ha%an atrapado al verdadero culpa%le. 3a%an recuperado las !oyas de la a%uela, o al menos supona que lo ha%an hecho, dado que 3orace no ha%a negado que el resto estuviera en sus aposentos. Ella volva a casa... 'in duda la ta E##ingham no querra que regresara a 3are(ood tras lo acontecido. 5 era muy impro%a%le que quisiera a alguna otra de sus hermanas, as que 3ilary tam%i2n estara a salvo de la miseria de vivir en aquel lugar. 'in em%argo, no le pareca un #inal #eli&. ,ena el cora&+n destro&ado y esta%a convencida de que tardara mucho tiempo en sanar. Adem s, segua sin ser un #inal #eli& con independencia del estado de su cora&+n. 0o se ha%a resuelto nada a #avor de su #amilia. Muy al contrario. Bran esta%a endeudado hasta el cuello y pareca convencido de que la .nica manera de salir del atolladero era !ugando y rog ndole a su padre que lo ayudara. 0o tardara en recurrir a lo .ltimo, y pronto todos se veran sumidos en la po%re&a. 7areca %astante pro%a%le que el destino #inal de Bran #uese la prisi+n de deudores. 5 tal ve& tam%i2n el de su padre. 0o, era una maana horri%le en todos los aspectos. 0o o%stante, mientras lo pensa%a, la puerta de la rectora se a%ri+ y 7amela sali+ al e1terior seguida por 3ilary, que no de!a%a de gritar. ;=Jude> ;e1clam+; =Jude, has vuelto a casa> Judith de!+ la %olsa en el suelo !unto a la puerta del !ardn y se ech+ a rer cuando sus hermanas, primero una y despu2s la otra, se arro!aron a sus %ra&os y la a%ra&aron hasta de!arla sin aliento. $assandra las sigui+ m s despacio con una c lida sonrisa y los %ra&os e1tendidos. ;Judith;di!o antes de a%ra&arla;. Ay, Jude, tenamos tanto miedo de que no regresaras a casa y !am s volvi2ramos a verte... ;,ena los o!os anegados de l grimas; ,iene que ha%er una e1plicaci+n. Lo s2. ?/+nde est Bran@ 'in em%argo, antes de contestar, Judith vio la silenciosa y erguida #igura de su padre en la puerta. Los dedos invisi%les de un #unesto destino se cernieron so%re ella.

;Judith ;di!o sin levantar la vo&... y con el mismo tono que utili&a%a desde el p.lpito;, ven a mi estudio si tienes la ama%ilidad. 0o ca%a la menor duda de que le ha%an llegado noticias de 3are(ood. ;Aca%o de llegar de Londres, pap ;le di!o;. 'e han recuperado todas las !oyas de la a%uela. 8ue 3orace E##ingham quien las ro%+ con el .nico prop+sito de incriminarnos a Bran y a m. 7ero lo han atrapado y ha con#esado. 5 pueden atestiguarlo varias personas aparte de Bran y de m6 el duque de Be(castle entre ellas. Me atrevera a decir que la a%uela y el to 4eorge ser n in#ormados de todo en los pr+1imos das. ;Ay, Jude. ;$assandra ha%a comen&ado a llorar sin tapu!os; Lo sa%a. /e verdad que lo sa%a. 0o dud2 de ti ni un solo instante. 'u madre golpe+ a su padre en su prisa por salir al sendero del !ardn y a%ra&ar a Judith con #uer&a. ;Esta%a en la cocina ;di!o entre l grimas; 0ias, ?por qu2 no me ha%2is avisado@ Mi querida Judith. ?Bran(ell tam%i2n ha sido e1culpado@ Ese muchacho es una #uente de que%raderos de ca%e&a para tu po%re padre, pero sera tan incapa& de ro%ar como t. misma. ?3as venido en el coche de postas@ ;Le alis+ un mech+n de ca%ello que se le ha%a escapado del %onete; 0o te tienes en pie del cansancio, cario. *en a comer algo y luego te meteremos en la cama. 7or una ve&, su padre se vio superado por sus mu!eres. 7ermaneci+ en pie, con el ceo #runcido y una e1presi+n preocupada, pero no hi&o adem n de llevarse a Judith para darle un serm+n acerca de las noticias que ha%a reci%ido desde 3are(ood. 5 nadie, seg.n pudo compro%ar Judith, hi&o comentario alguno acerca de su menci+n del duque de Be(castle. /espu2s de que la llevaron a la cocina, no volvi+ a ver a su padre hasta el medioda. 7ese a la insistencia de las dem s, no se ha%a acostado y ha%a pasado la maana con su madre y sus hermanas en la sala de estar. Mientras las dem s se entretenan con la costura, ella ha%a escrito dos cartas: una al duque de Be(castle y otra a lord "annnul#. Les de%a su m s pro#unda gratitud a am%os, aun cuando hu%iera huido de Bed(yn 3ouse sin despedirse de ninguno. Aca%a%a de terminar la ardua tarea cuando su padre entr+ en la estancia con su ha%itual ceo y una carta a%ierta en las manos. ;Aca%o de reci%ir esto de 3orace E##ingham ;le di!o; Apoya todo lo que me di!iste esta maana, Judith. Es una con#esi+n completa, no solo del ro%o y de su intento de incriminaros a Bran(ell y a ti, sino tam%i2n de sus motivos. ,rat+ de imponerte sus atenciones mientras estuviste en 3are(ood y t. las recha&aste con toda propiedad. 'u plan era vengarse de ti. 'eg.n esta carta, tam%i2n ha escrito a tu a%uela y a sir 4eorge. Judith cerr+ los o!os. 'a%a que todos la ha%an credo esa maana... incluso su padre. 7ero era un alivio que la e1oneraran por completo. 3orace !am s ha%ra escrito seme!ante carta por propia voluntad, por supuesto6 so%re todo

esa parte tan humillante en la que deca que ella ha%a recha&ado sus atenciones y que quera vengarse. Lo ha%an o%ligado a escri%irla... Lord "annul# lo ha%a o%ligado. ?/e verdad ha%a sucedido todo el da anterior@ Le pareca que ha%a pasado una eternidad. "annul# lo ha%a hecho todo por ella. ;'e ha limpiado tu nom%re, Judith ;di!o su padre; 7ero ?por qu2 creera 3orace E##ingham que podras apreciar sus inapropiadas atenciones@ ?5 d+nde est tu co#ia@ Era la historia de siempre. Los hom%res la mira%an con lascivia y su padre le echa%a la culpa a ella. La .nica di#erencia resida en que ya sa%a que no era #ea. F5 puedo a#irmar con total sinceridad que !am s he visto a una mu!er cuya %elle&a pueda equipararse a la tuya.G Bntent+ rememorar el sonido de su vo& al pronunciar esas pala%ras en el pequeo lago que ha%a tras 3are(ood. ;0o quiero llevar co#ia nunca m s, pap ;le di!o. 7or sorprendente que pareciera, su padre no la reprendi+ ni le orden+ que #uera a su ha%itaci+n en %usca de una. En su lugar, le tendi+ otra carta que segua lacrada. ;Esto lleg+ para ti ayer ;le e1plic+; Es de tu a%uela. A Judith se le hi&o un nudo en el est+mago. 0o quera leerla. 'u a%uela ha%a credo que ella era la ladrona. 5 todava lo ha%ra seguido creyendo en el momento de escri%ir esa carta. A pesar de todo, Judith se puso en pie y cogi+ el papel de manos de su padre. 'in em%argo, de repente no pudo soportar estar encerrada en la casa, rodeada por la c+moda normalidad de su vida #amiliar. 0ada era normal. 0ada volvera a serlo. ;La leer2 en el !ardn ;anunci+. 0o se detuvo a coger el %onete. 'ali+ por la puerta trasera y vio que las plantas de #loraci+n estival de su madre esta%an en pleno esplendor, re%osantes de colorido. Aunque ella no era capa& de dis#rutar de su %elle&a. Bran no tardara en apelar a su padre para que lo ayudara a salir de sus apuros. E incluso si cerra%a su mente a esa idea, no se le ocurra nada que pudiera levantarle el nimo. 0i siquiera se ha%a girado para verlo por .ltima ve&. El !ardn se encontra%a a una distancia so#ocante de la casa, Mir+ con aoran&a las colinas que ha%a m s all de la valla posterior, su re#ugio cuando ha%a querido estar a solas. Las colinas donde ha%a vagado, se ha%a sentado

y ha%a ledo durante su in#ancia y donde ha%a actuado, interpretando distintos persona!es en vo& alta para que las colinas la escucharan. A%ri+ la puerta de la ver!a, comen&+ el ascenso y no se detuvo hasta que lleg+ a la conocida roca plana que se encontra%a a un tercio de la cima de la colina m s cercana. /esde all poda ver el valle, el pue%lo y las cercas que rodea%an las gran!as. 'e qued+ sentada una media hora antes de atreverse a sacar la carta de su a%uela del %olsillo. Era una carta llena de emotividad, si %ien no ha%a rastros #sicos de l grimas. /urante una hora de de%ilidad, le ha%a escrito su a%uela, ha%a credo esas malditas prue%as. 3a%a llegado a amar a su nieta durante esas dos semanas m s de lo que ha%a amado a nadie desde que su marido ha%a muerto6 e incluso la ha%ra perdonado, pero ha%a credo esa mentira. Aunque solo durante una hora. 3a%a pasado una terri%le noche de remordimientos y ha%a acudido tan pronto como crey+ adecuado a la ha%itaci+n de Judith para rogarle que la perdonara... de rodillas si hu%iera sido preciso. 7ero Judith se ha%a marchado. 0o esta%a segura de que pudiera perdonarse a s misma por dudar de su nieta durante esa .nica hora. ?7odra perdonarla Judith@ 0o poda hacerlo. Arrug+ la carta en la mano y mir+ en direcci+n al valle con los o!os llenos de l grimas. 0o poda. Aunque despu2s record+ que ella ha%a sospechado de Bran(ell y durante mucho m s que una hora. /e hecho, no ha%a tenido clara su inocencia hasta que se le presentaron prue%as. ?En qu2 se di#erencia%a entonces de su a%uela, que incluso le ha%a escrito esa carta cuando todava no ha%a prue%as que sustentaran su inocencia@ ?7ermitira que 3orace o%tuviera el placer de la victoria #inal de!ando que se prolongara ese resentimiento entre ella y esa anciana a la que ha%a llegado a querer en dos semanas tanto como a los miem%ros de su #amilia que esta%an en la rectora@ ;A%uela ;susurr+ al tiempo que se lleva%a la carta a los la%ios;. Ay, a%uela... 7ermaneci+ sentada all durante largo rato despu2s de alisar la carta, do%larla con sumo cuidado y devolverla al %olsillo de su vestido. 'e rode+ las rodillas con los %ra&os y contempl+ las colinas en lugar del valle, dis#rutando de la calide& del sol y de la #rescura de la %risa, sacando a la lu& toda la in#elicidad que senta con el #in de en#rentarse a ella. ,ena una #amilia que la ama%a. La vida no tardara en hacerse m s di#cil para ellos. 7ero seguan siendo una #amilia y su padre seguira teniendo su tra%a!o. A %uen seguro, no aca%aran desahuciados del todo. Au2 egosta de su parte tener miedo a la po%re&a. Miles de po%res so%revivan con dignidad y cora!e. ,ena una a%uela que tal ve& la quera m s que a nadie en el mudo. =Au2 %endici+n era ser amada> $ierto que no poda tener al hom%re al que ama%a, pero ha%a miles de personas en sus mismas circunstancias. 9n cora&+n roto no era una sentencia de muerte. ,ena veintid+s aos. ,odava era !oven. 0unca se casara6 no podra hacerlo por mucho que alg.n hom%re decente la aceptara sin dote. /e cualquier #orma, la vida de soltera no tena por qu2 carecer de sentido ni de #elicidad.

'e la%rara su propia #elicidad. Lo hara. 0o esperara imposi%les. 'e permitira un tiempo para llorar su p2rdida, pero no se regodeara en la miseria. 0o de!ara que la autocompasi+n la consumiera. 3ara mucho m s que so%revivir durante los aos que le queda%an por delante. =*ivira> ;5a comen&a%a a pensar que tendra que su%ir todo el trecho hasta la cima antes de dar contigo ;di!o una vo& #amiliar. Ella se gir+ so%resaltada al tiempo que se protega los o!os del sol con una mano. 3a%a olvidado lo atractivo que era, pens+ en un arranque de completa estupide&. EH Esta%a sentada so%re una enorme roca plana, rodeada de un halo de lu& tan hermoso que le contra!o los m.sculos del pecho y le estru!+ el cora&+n. 0o lleva%a ni %onete ni co#ia. ,ena todo el aspecto de alguien que hu%iera escalado en %usca de li%ertad, le!os de todos aquellos que le ha%ran impuesto sus ideas acerca de la %elle&a y el decoro. ;?Au2 est haciendo aqu@ ;le pregunt+ ella. ;Mir ndote ;di!o 2l; ,engo la sensaci+n de que hace al menos una semana desde la .ltima ve& que te vi, en lugar de veinticinco o veintis2is horas. ,ienes la costum%re de huir de m. ;Lord "annul# ;di!o ella al tiempo que se quita%a la mano de los o!os y se a%ra&a%a las rodillas en un gesto tenso y de#ensivo;, ?por qu2 ha venido@ ?,al ve& porque me march2 sin decir una pala%ra o sin de!ar una nota@ 7orque s he escrito una carta, de%e sa%erlo, y otra para el duque de Be(castle. Est n listas para enviarse. ;?Esta es la ma@ ;'ostuvo en alto el pliego sellado en el que re&a%a su nom%re escrito con la pulcra caligra#a de la muchacha. ;?3a estado en mi casa@ ;Judith tena los o!os a%iertos de par en par. ;7or supuesto que he estado en la rectora ;respondi+; ,u ama de llaves me de!+ pasar a la salita, donde conoc a tu madre y a tus tres hermanas. 'on todas encantadoras. 0o tuve ning.n pro%lema en identi#icar a la que t. descri%iste como la %elle&a de la #amilia. 7ero de%o decirte que esta%as equivocada. 'u %elle&a no puede compararse con la tuya. Ella se limit+ a a%ra&arse las rodillas con m s #uer&a. ;,u madre me dio esto ;di!o al tiempo que le seala%a la carta.

"ompi+ el sello con el pulgar. Judith estuvo a punto de e1tender el %ra&o para detenerlo, pero luego volvi+ a su postura original. Agach+ la ca%e&a para apoyar la #rente so%re las rodillas. ;GAuerido lord "annul#G ;ley+ 2l en vo& alta; F0o s2 c+mo empe&ar a agradecerle la ama%ilidad que me ha demostrado desde el da en que part de 3are(ood 4range hasta ayer.G ;Al&+ la mirada para contemplar la ca%e&a gacha de la !oven; ?GAma%ilidadG, Judith@ ;8ue ama%le ;se de#endi+ ella; Muy ama%le. <l le ech+ un vista&o al resto de la carta, que continua%a con la misma t+nica de las primeras pala%ras. ;GAtentamenteG ;ley+ en alto cuando lleg+ al #inal; ?5 esto es todo lo que tienes que decirme@ ;'. ;Ella levant+ la ca%e&a en ese momento y "annul# do%l+ la carta antes de met2rsela en el %olsillo de la chaqueta; 'iento no ha%erme quedado para decirlo en persona, pero ya de%era sa%er a estas alturas que soy una co%arde en lo que a las despedidas se re#iere. ;?y por qu2 creste necesario despedirte@ ;pregunt+ 2l. 'e sent+ en la piedra a su lado. Esta%a ti%ia por el calor del sol. Ella suspir+. ;?0o es evidente@ ,an evidente como la prominente nari& de su cara... y eso era mucho decir. Era una mu!er orgullosa y testaruda que a la ve&, por parad+!ico que pareciera, tena muy poca con#ian&a en s misma. /icha con#ian&a ha%a quedado sepultada por unos padres represivos cuyas intenciones ha%an sido las me!ores, pero que le ha%an provocado un dao indeci%le a la hi!a que no era sino el cisne entre el resto de sus patitos. ;El duque de Be(castle es mi hermano ;di!o 2l; y es un arist+crata arrogante, tan elevado en la escala social como cualquier monarca. /estila poder con el m s mnimo gesto del meique. 8rey!a, Morgan y Alleyne son mis hermanos6 se visten con elegancia, caminan con orgullo y se comportan como si estuvieran muy por encima del resto de los mortales. Bed(yn 3ouse es una de las propiedades de mi #amilia y es opulenta y espl2ndida. ,an solo Be(castle y Aidan se interponen entre mi persona y el ducado, las #a%ulosas rique&as y las tierras y propiedades que se e1tienden por amplias &onas de Bnglaterra y de 4ales. ?Me he acercado un poco a la mitad de lo que es evidente@ ;'. ;Judith no mira%a en su direcci+n6 tena los o!os clavados en la pendiente de la colina. ;El reverendo Jeremiah La( es tu padre ;continu+; Es un ca%allero de recursos modestos y rector de una comunidad sin relevancia. ,iene cuatro hi!as a las

que atender con unos medios que se han visto seriamente mermados por los despil#arros de un hi!o que ni siquiera ha decidido todava qu2 hacer para ganarse la vida. 7or aadidura, tiene la enorme desgracia de ser el nieto por parte de madre de un paero y el hi!o de una actri&. ?3e descrito la otra mitad que #alta%a de lo evidente@ ;'. ;7ero ya no mira%a la colina. Lo mira%a a 2l, y "annul# compro%+ con cierta satis#acci+n que esta%a en#adada. 7re#era con mucho su en#ado a su pasividad ; ', eso es e1actamente, lord "annul#. 7ero yo no me avergDen&o de mi a%uela. En a%soluto. La quiero muchsimo. ;0o me ca%a la menor duda ;asegur+ 2l; Ella te adora, Judith. ;0o me convertir2 en tu amante ;le advirti+. ;=7or el amor de /ios> ;"annul# la mir+ con estupe#acci+n;. ?$reas que era eso lo que ha%a venido a o#recerte@ ;Jam s podr ha%er otra cosa entre nosotros ;di!o ella; ?0o te das cuenta@ ?Es que no te das cuenta@ Bncluso los sirvientes de la residencia Bed(yn tenan m s porte que yo. ,odo el mundo se comport+ de manera educada conmigo y lady 8rey!a y el duque de Be(castle #ueron de lo m s ama%les en sus es#uer&os por ayudarme. 7ero de%ieron de quedarse estupe#actos cuando aparec all. ;'e precisa mucho m s que eso para escandali&ar a un Bedd(yn ;a#irm+ 2l; Adem s, Judith, no tienes por qu2 vivir en Bed(yn 3ouse6 ni con ninguno de mis hermanos. Lo que quiero es que vivas conmigo, seguramente en 4randmaison, como mi esposa. 0o creo que mi a%uela me permita llevarte all en calidad de amante. Es un poco quisquillosa con esas cosas. Ella se puso en pie de un respingo, si %ien no se apart+ de inmediato. ;0o es posi%le que quieras casarte conmigo ;di!o Judith. ;?0o@ ;inquiri+ 2l; ?7or qu2 no@ ;0o #uncionara ;susurr+ ella; 0o podra #uncionar. ;?7or qu2 no@ ;repiti+ 2l. Ella se dio la vuelta y se ale!+, decidiendo continuar el ascenso en lugar de %a!ar. "annul# se puso en pie y la sigui+ a trav2s de la corta y cim%reante hier%a, que esta%a muy verde despu2s de las recientes lluvias. ;?Es porque puede que est2 em%ara&ada@ ;quiso sa%er Judith. ;$asi espero que lo est2s ;respondi+ 2l; 0o porque quiera atraparte en un matrimonio contra tu voluntad, sino porque me gustara cumplir el .ltimo sueo

de mi a%uela mientras a.n sigue con vida. 'e est muriendo, por si no lo sa%as. 'u .ltimo deseo es que me case antes de que le llegue la hora y su sueo es que mi esposa y yo le presentemos a su nieto mientras a.n vive. Ella de!+ de caminar. ;?Esa es la ra&+n de que quieras casarte conmigo@ Levant+ una mano y coloc+ el dedo ndice %a!o la %ar%illa de Judith. ;'eme!ante pregunta no merece una respuesta ;le di!o; ?0o me conoces todava, Judith@ ;0o, no te cono&co. ;Apart+ su mano y prosigui+ el ascenso. La pendiente se esta%a haciendo m s pronunciada, pero ella no aminor+ el paso. "annul# se quit+ el som%rero y se lo coloc+ %a!o el %ra&o. ;,. mismo me di!iste que el matrimonio solo serva para adquirir rique&as y posici+n6 que los verdaderos placeres se encuentran #uera del matrimonio. ;'anto /ios, ?he dicho yo eso@ ;'a%a que lo ha%a dicho. "ecorda%a ha%erlo dicho, o algo muy similar. 0i siquiera en aquel momento ha%a ha%lado en serio6 solo ha%a querido escandali&arla;. ?0o sa%as que a los Bed(yn no se les permite tener actividades #uera del lecho conyugal@ 3ay alguna regla al respecto en los archivos #amiliares, seg.n creo. $ualquiera que rompa esa norma ser desterrado a las tinie%las por el resto de la eternidad. Judith aceler+ el paso, por imposi%le que pareciera. ;9na ve& que me case, Judith ;di!o 2l al darse cuenta de que ella no esta%a de humor para %romas;mi esposa ser la .nica depositaria de mi devoci+n incondicional, tanto dentro como #uera del lecho conyugal. 5 eso seguira as aun cuando por alguna ra&+n me viera o%ligado a casarme con una mu!er que no #uera de mi elecci+n... como estuvo a punto de suceder durante las pasadas semanas. ,. eres la esposa de mi elecci+n, el amor de mi cora&+n durante lo que me reste de vida. "annul# escuch+ sus propias pala%ras como si se tratara de un espectador que nada tuviera que ver con sus emociones, tal ve& por miedo a que no hu%iera #orma de persuadirla. El espectador era muy consciente de que ha%ra encontrado la e1or%itancia de sus pala%ras de lo m s em%ara&osa apenas unas semanas atr s... FLa esposa de mi elecci+n, el amor de mi cora&+n... F Judith tena la ca%e&a gacha. $omprendi+ que esta%a llorando. "annul# no hi&o comentario al respecto ni pronunci+ pala%ra alguna. 'e limit+ a caminar a su lado. Esta%an a punto de llegar a la cima de esa colina en particular.

;0o puedes casarte conmigo ;di!o ella a la postre; 7ronto nos quedaremos en la ruina. 0o hu%o #inal #eli& en la ha%itaci+n de Bran ayer. 'igue estando endeudado hasta el cuello. Aca%ar en la prisi+n de deudores o arruinar a mi padre... o am%as cosas. 0o puedes vincularte a una #amilia seme!ante. Judith se detuvo de repente. 0o se poda tomar ning.n camino aparte del que %a!a%a por la otra #alda de la colina y que conduca a una propiedad a%andonada tras la cual se al&a%a la siguiente colina. ;,u hermano ya no est endeudado ;le di!o "annul#; y tengo la esperan&a de que no vuelva a estarlo nunca. Ella lo mir+ con los o!os a%iertos de par en par. ;El duque de Be(castle no ha%r ... ;0o lleg+ a completar el pensamiento. ;0o, Judith ;le asegur+ 2l; 0o ha sido Mul#. ;?,.@ ;'e llev+ una mano a la garganta; ?3as pagado sus deudas@ ?$+mo vamos a devolv2rtelo todo@ "annul# le cogi+ la mano para apart rsela del cuello. ;Judith ;di!o;, es un asunto #amiliar. Bran(ell La( va a #ormar parte de mi #amilia, o ese es mi m s #erviente deseo. 0o tiene sentido ha%lar de devoluciones. 'iempre har2 todo lo que est2 en mi mano para mantenerte ale!ada de cualquier dao o desdicha. ;,rat+ de es%o&ar una sonrisa, pero no esta%a seguro de ha%erlo conseguido; Aun cuando eso signi#ique ale!arme de tu vida y no volver a verte nunca. ;"annul# ;di!o ella;, ?has pagado sus deudas@ ?7or m@ Mi padre !am s lo aceptar . 0o ha%a resultado sencillo. El reverendo Jeremiah La( era un hom%re orgulloso y severo que no condescenda con #acilidad. ,am%i2n era un hom%re estricto y honesto que ama%a a sus hi!os, incluso a Judith, cuyo car cter ha%a aplastado sin pretenderlo a lo largo de los aos. ;,u padre ha aceptado el hecho de que no es nada e1trao que su #uturo yerno le preste cierta ayuda a un hi!o suyo ;le in#orm+ "annul#;. 3e venido aqu con su permiso, Judith. Ella a%ri+ los o!os como platos. ;,u #uturo cuado tam%i2n ayud+ ;continu+ 2l; 9tili&+ su in#luencia para encontrarle a tu hermano un puesto in#erior en la $ompaa de las Bndias :rientales. 'i tra%a!a con ahnco podr ascender de #orma considera%le. 'e podra decir que su .nico lmite es el cielo. ;?El duque de Be(castle@ *aya... ;Judith se mordi+ el la%io;. ?7or qu2 ha hecho tanto por nosotros cuando de%e de despreciarnos de todo cora&+n@

;,am%i2n estoy aqu con su %endici+n, Judith ;seal+ antes de llevarse su mano a los la%ios. ;*aya... ;repiti+ Judith. ;Al parecer est s en la m s a%soluta minora al considerar que un matrimonio conmigo es imposi%le ;anunci+ 2l. ;"annul#. ;Las l grimas %rilla%an de nuevo en sus o!os, logrando que parecieran m s verdes que nunca. El espectador que mora%a en el interior de "annul# contempl+ con horror c+mo este se arriesga%a a echar a perder una de las perneras de su pantal+n al postrarse de rodillas so%re la hier%a delante de ella, al tiempo que le coga la otra mano. ;Judith ;di!o sin apartar la vista de su rostro sorprendido y arre%olado;, ?me concederas el grandsimo honor de casarte conmigo@ ,e lo pido por una sola y .nica ra&+n. 7orque te adoro, mi amor, y no puedo imaginarme dicha mayor que pasar el resto de mi vida haci2ndote #eli& y compartiendo contigo mi amistad, mi amor y mi pasi+n. ?,e casar s conmigo@ 0o se ha%a sentido tan inde#enso y ansioso en toda la vida. Le a#err+ con #uer&a las manos, clav+ la mirada en la hier%a y trat+ de pasar por alto el hecho de que el resto de su vida dependa de la respuesta que ella le diera. Le pareci+ que tarda%a una eternidad en responder. $uando Judith le solt+ las manos, "annul# sinti+ que se le caa el alma a los pies. 7ero despu2s not+ el ligero roce de sus manos en la coronilla, antes de que empe&ara a acariciarle los mechones con delicade&a. 'e dio cuenta de que se inclina%a hacia 2l y de que le da%a un %eso en la ca%e&a, la cual sostena entre sus manos. ;"annul# ;di!o con suavidad; "annul#, amor mo... <l se puso de inmediato en pie, la cogi+ por la cintura para levantarla del suelo y comen&+ a girar con ella hasta que Judith ech+ la ca%e&a hacia atr s y se ech+ a rer. ;Mira lo que has hecho ;le di!o sin de!ar de rer una ve& que la de!+ en el suelo. 'e le ha%a soltado el pelo en uno de los lados y la tren&a se esta%a deshaciendo con rapide&. Al&+ los %ra&os, se solt+ el ca%ello del otro lado y se guard+ las horquillas en el %olsillo. 'acudi+ la ca%e&a, pero "annul# acort+ la distancia que los separa%a. ;/2!ame a m ;le pidi+. Enterr+ los dedos en su ca%ello para deshacer lo que queda%a de tren&a hasta que el pelo cay+ suelto en %rillantes ondas so%re los hom%ros y la espalda. $lav+ la mirada en esos resplandecientes y #elices o!os verdes y es%o&+ una

sonrisa antes de %esarla. Judith le rode+ el cuello con los %ra&os y se recost+ contra 2l mientras le rodea%a la cintura y la atraa hacia s como si pudieran unirse en un solo ser all mismo, so%re la cima de la colina. 'e sonrieron el uno al otro cuando por #in levant+ la ca%e&a, sin necesidad de pala%ras, sin querer romper el a%ra&o. 8ue entonces cuando se ech+ hacia atr s y e1tendi+ los %ra&os de Judith para contemplarla... 'u recompensa, su amor, suya. La %risa sopla%a con cierta #uer&a en la cima. 3acia que su vestido se agitara tras ella y que se le pegara por delante. $onverta su ca%ello en una nu%e de grana y oro que #lota%a a sus espaldas. "annul# sa%a que tan solo unas semanas atr s se ha%ra sentido terri%lemente avergon&ada de que la vieran as, en todo su vi%rante y voluptuoso esplendor. 7ero ese da ella le devolvi+ la mirada con la ca%e&a %ien alta, una suave sonrisa en los la%ios y las me!illas sonrosadas. Era toda una %elle&a, una diosa espectacular, toda una mu!er que al #in se ha%a aceptado tal y como era. ;?/e%o presumir que tu respuesta es s@ ;pregunt+ "annul#. ;', desde luego ;di!o ella entre risas; ?0o te lo ha%a dicho@ =', por supuesto que s, "annul#> 'e echaron a rer antes de que 2l la cogiera en %ra&os y empe&ara a girar hasta que am%os se sintieron mareados. EJ El pequeo vestidor de Judith esta%a tan a%arrotado que ,illie apenas poda do%lar los codos para colocarle el %onete so%re la ca%e&a con mucho cuidado de no estropearle los delicados ri&os del peinado. ;Est s preciosa, Jude ;le di!o 7amela con los o!os %rillantes por las l grimas; 'iempre di!e que eras la m s %onita de todas. ;Lord "annul# se va a quedar %oquia%ierto ;coment+ 3ilary al tiempo que una las manos so%re el pecho. ;Judith ;comen&+ $assandra sin de!ar de mirarla. 'iempre ha%a sido su me!or amiga. Las pala%ras le #allaron; Ay, Judith... 'u madre hi&o algo m s que mirarla. Levant+ las manos hacia el enca!e que descansa%a so%re el ala del %onete y lo %a!+ para cu%rir el rostro de su hi!a. ;,engo la sensaci+n de ha%er esperado una eternidad para ver a una de mis hi!as #eli&mente casada ;le di!o; 7rom2teme que ser s #eli&, Judith. ;Aunque sus ademanes eran %ruscos, resulta%a evidente que esta%a al %orde de las l grimas.

;Lo prometo, mam ;replic+ Judith. 'u a%uela, vestida de un #ucsia chill+n y engalanada con lo que pareca ser la totalidad de las !oyas de su %olsa de terciopelo, no de!a%a de emitir destellos y tintineos mientras a%ra y cerra%a las manos y sonrea a su nieta pre#erida. 0o se ha%a que!ado de ninguna dolencia ese da. 5 tampoco ha%a desayunado otra cosa que su acostum%rada ta&a de chocolate matutina. 'eg.n sus propias pala%ras, esta%a demasiado nerviosa. ;Judith, cario... ;di!o en ese momento;, deseara... 'eor, c+mo deseara que tu a%uelo estuviera conmigo para compartir mi orgullo y mi alegra. 7ero como no est , tendr2 que sentirme el do%le de orgullosa y #eli&. 5 en ese momento alguien llam+ a la puerta y otra persona m s se apretu!+ en la estancia. ;=Bueno, %ueno...> ;e1clam+ Bran(ell;. Est s preciosa, Jude. El to 4eorge me ha pedido que os diga que los carrua!es esperan en el e1terior para llevaros a todos a la iglesia, salvo a Jude y a pap . 'e al&+ una nueva oleada de murmullos y emotivas #elicitaciones, adem s de unas cuantas pala%ras de conse!o, antes de que la ha%itaci+n se vaciara y Judith se quedara a solas con ,illie. Le ha%an asignado otra ha%itaci+n, una mucho m s grande que la anterior, en 3are(ood 4range. Era el da de su %oda. 3a%an discutido mucho acerca del lugar m s apropiado para cele%rar el enlace. 'u padre quera que #uera en Beacons#ield y "annnul# ha%a estado dispuesto a darle el gusto. Aunque ha%a unos cuantos o%st culos. ?/+nde se alo!aran todos los miem%ros de la #amilia del novio@ ?7odran las a%uelas de am%os despla&arse@ 'o%re todo lady Beamish, cuya salud era delicada. 'e sugiri+ Londres, pero la opci+n qued+ descartada porque supondra un via!e igual de largo para las ancianas. ,al ve& Leicestershire #uera la me!or decisi+n, ya que tanto "annul# como Judith tenan parientes con casas lo %astante grandes como para al%ergar a las dos #amilias. Aunque al principio ha%a parecido imposi%le. ?$+mo podran Judith y su #amilia invitarse sin m s a 3aree(ood 4range tras los .ltimos acontecimientos@ El pro%lema ha%a quedado &an!ado tras la llegada a la rectora de una misiva muy educada procedente de sir 4eorge E##inggham, que aca%a%a de reci%ir la noticia del compromiso de la%ios de su suegra. Bnvita%a cordialmente a su cuado a llevar a su #amilia a 3are(ood, ha%a escrito sir 4eorge, si las nupcias se cele%ra%an en las cercanas. En la misma carta menciona%a que su hi!o ha%a partido recientemente hacia Am2rica y que tanto su esposa como su hi!a esta%an de visita en casa de los padres del seor 7eter Me%ster, el #uturo marido de Julianne. "annul# ha%a pasado el .ltimo mes en 4randmaison mientras corran las amonestaciones. 'us hermanos y hermanas tam%i2n ha%an pasado all la

mayor parte del tiempo, atrados tanto por la noticia de la delicada salud de lady Beamish como por la %oda. La misma Judith no ha%a llegado hasta el da anterior y ha%a visto tan solo un instante a "annul#, que se ha%a despla&ado desde 4randmaison con lord Alleyne despu2s de la cena. ,oda la #amilia de Judith ha%a estado presente, y apenas se ha%a quedado media hora. 7ero por #in, s, por #in, seis semanas despu2s de su milagrosa aparici+n en la colina cercana a la rectora, ha%a llegado el da de su %oda. ;Est tan %onita como una estampa, seorita ;le di!o ,illie. ;4racias. Judith se gir+ para mirarse en el espe!o, que ha%a estado oculto tras los cuerpos de sus #amiliares hasta haca un minuto. 'e ha%a decidido por la sencille& pese a la insistencia de su padre en que no reparara en gastos. 'u vestido de seda color mar#il tena un escote %a!o y el talle alto que esta%a tan de moda, las mangas cortas y el do%ladillo esta%an rematados por un #est+n y un %ordado dorado. 'u mayor atractivo era el modo en que se amolda%a a las curvas de su torso antes de caer en suaves pliegues so%re las caderas y las largas piernas. El %onete, al igual que los guantes, era del mismo color que el vestido, aunque la pluma que lo adorna%a era dorada. Al igual que los escarpines. En el cuello lleva%a una delicada cadena de oro de dos vueltas, un regalo de %oda que "annul# le ha%a dado la noche anterior. ', pens+ Judith, tena el aspecto que desea%a. Aunque las mariposas que ha%an revoloteado en su est+mago desde el instante en que se despert+ hasta el emocionante momento en que se coloc+ el vestido ha%an regresado con #uer&a. 0o ha%a terminado de creer que llegara ese da hasta ese momento. E incluso en ese instante... ;'u padre de%e de estar esper ndola, seorita ;le di!o ,illie. ;'. ;Judith se apart+ con decisi+n del espe!o y sali+ del vestidor mientras una sonriente ,illie le haca una reverencia al tiempo que le a%ra la puerta. 'u padre la espera%a al pie de la escalera, con un aspecto serio y #ormal, ataviado con su me!or tra!e negro. 'us o!os la recorrieron de arri%a a%a!o mientras descenda y el ceo que le arruga%a la #rente result+ de lo m s evidente. Judith se prepar+ para escuchar sus crticas, decidida a que no la desanimara. ;Bueno, Judith ;le di!o;, me he pasado aos temiendo que toda esa %elle&a aca%ara por atraer a un hom%re que no supiera ver m s all de las apariencias. 7ero creo que has evitado ese destino tan com.n para las mu!eres hermosas. 3oy est s radiante. Judith apenas poda dar cr2dito a lo que esta%a oyendo. ?'iempre la ha%a credo hermosa@ ?7or qu2 no se lo ha%a dicho ni una sola ve&@ ?7or qu2 no le ha%a e1plicado...@ Aunque supuso que los padres no eran esos pin culos

de per#ecci+n que los hi!os crean y espera%an que #ueran. Eran seres humanos que lo hacan lo me!or posi%le, aunque se equivocaran a menudo. ;4racias, pap . ;Le sonri+; 4racias. <l le o#reci+ el %ra&o para conducida al e1terior, hacia el carrua!e que los esta%a esperando. La iglesia local de Pennon, con sus antiguos muros de piedra y sus vidrieras, era pintoresca, pero tam%i2n pequea. /etalle de poca relevancia, dado que la lista de invitados al enlace de la seorita Judith La( y lord "annul# Bed(yn se reduca a las #amilias de los contrayentes. "annul# esta%a tan nervioso como si se tratara de una gran %oda de sociedad cele%rada en la tan de moda 'to 4eorge en 3aanover 'quare en Londres. $asi dese+ ha%er hecho lo que Aidan, que se ha%a llevado a Eve a Londres para casarse en privado con una licencia especial, teniendo tan solo a su ta a%uela y su asistente personal como testigos, tras lo cual la ha%a llevado de vuelta a su casa de :1#ordshire sin siquiera in#ormar a Be(castle del acontecimiento. "annul# espera%a !unto al altar con Alleyne, su padrino. Be(castle esta%a sentado en el segundo %anco !unto a su a%uela, 8rey!a y Morgan. Aidan se senta%a en el siguiente con Eve y sus dos hi!os adoptivos, aunque siempre se re#eran a ellos como sus propios hi!os. /etr s de ellos esta%an los marqueses de "ochesster, tos de "annul#. La madre de Judith se senta%a en el segundo %anco al otro lado del pasillo, con su hi!o y su suegra. Las tres hermanas de Judith esta%an detr s con sir 4eorge E##ingham. Algunos criados de 4randmaison y 3are(ood se ha%an acomodado en los %ancos del #ondo de la nave. El .ltimo mes se le ha%a hecho intermina%le pese a ha%er contado con la compaa de sus hermanos, salvo la de Aidan, que ha%a llegado la semana anterior. ,odos los das ha%a temido que llegara una carta de Judith en la que rompiera el compromiso con la e1cusa m s nimia. Mucho se tema que la con#ian&a que su #utura esposa tena en s misma era todava muy #r gil. /e cualquier #orma, la carta no ha%a llegado y cuando ca%alg+ hasta 3are(ood la noche pasada, tuvo la grata sorpresa de descu%rir que s ha%a llegado seg.n lo previsto. Aunque no termina%a de cre2rselo, ni siquiera esa maana. 7ero en ese momento y gracias al silencio que reina%a en la iglesia, pudo percatarse de que las puertas se a%ran y se cerra%an, y Alleyne le toc+ el codo para recordarle que ha%a llegado la hora de ponerse en pie. El vicario, vestido con la casulla y portando una gran sonrisa, le hi&o un gesto al organista para que comen&ara la m.sica.

"annul# gir+ primero la ca%e&a y luego el resto del cuerpo. 'eor, era tan hermosa que lo de!a%a sin aliento... y no solo por su voluptuoso cuerpo, que queda%a resaltado por el vestido de novia6 ni por el glorioso ca%ello, medio oculto por el %onete6 ni por su encantador rostro, ensom%recido por el velo. 0o era solo por su apariencia y su #sico, sino porque se trata%a de Judith. 'u Judith. $asi suya. La novia no sonrea, se percat+ cuando se acerc+ a 2l del %ra&o de su padre. ,ena los o!os verdes a%iertos de par en par. 7areca aterrada. 'in em%argo, su mirada se pos+ al instante en 2l y de pronto pareci+ trans#ormarse por la alegra. "annul# le sonri+ y comen&+ a creer. ;Aueridos hermanos... ;di!o el vicario momentos despu2s. Era una e1traa sensaci+n, como si el tiempo pasara muy despacio... todo lo contrario a lo que ella ha%a credo que sucedera. Judith escuch+ y sa%ore+ cada pala%ra de la ceremonia que la unira en santo matrimonio con "annul# para el resto de sus vidas. Escuch+ c+mo su padre le entrega%a su mano al novio y se gir+ para o#recerle una sonrisa. 0ot+ el inusual %rillo de sus o!os y se dio cuenta de que el momento lo ha%a emocionado. *io a lord Alleyne, atractivo, elegante y sonriente. Escuch+ el murmullo de las personas que ha%a a su espalda, as como los sollo&os de su a%uela y a alguien que manda%a callar a un nio que ha%a preguntado demasiado alto si esa era su nueva ta. :la las rosas, que esta%an dispuestas en dos enormes !arrones a cada lado del altar. 5 sinti+ la presencia de "annul# con cada #i%ra de su ser, se percat+ de lo mucho que lo ha%a echado de menos durante el .ltimo mes y de que despu2s de ese da permaneceran !untos hasta que la muerte los separara. 'e ha%a cortado el ca%ello, aunque todava pareca un guerrero sa!+n. Esta%a incre%lemente atractivo con una chaqueta a!ustada marr+n, chaleco dorado, cal&as de color crema, camisa, medias y enca!e de color %lanco y &apatos negros. 'u mano pareca grande y #irme mientras sostena la suya, y sus dedos no tem%laron ni un pice cuando le desli&aron el anillo en el anular. 'us o!os a&ules la contemplaron con e1presi+n risuea desde el momento en que lo vio hasta que el vicario hu%o pronunciado las .ltimas pala%ras. ;y yo os declaro marido y mu!er en el nom%re del 7adre, del 3i!o y del Espritu 'anto. Am2n. Judith se pregunt+ c+mo era posi%le que la #elicidad #uera tan intensa que resultara casi dolorosa. ;Mi esposa ;le susurr+ "annul# al odo antes de apartarle el velo de la cara y colocarlo so%re el ala del %onete para contemplada con los o!os %rillantes y una mirada intensa. 7or un desconcertante momento, Judith crey+ que i%a a %esarla all en la iglesia, delante del vicario y de las #amilias de am%os.

8irmaron el registro que hara o#icial su matrimonio y despu2s salieron !untos de la iglesia como marido y mu!er. Era septiem%re. El calor del verano ha%a desaparecido, pero el otoo a.n no ha%a hecho acto de presencia. El sol %rilla%a en el cielo a&ul. ;Amor mo ;le di!o "annul# en cuanto salieron de la nave de la iglesia mientras le rodea%a la cintura con un %ra&o y %a!a%a la ca%e&a para %esarla. 3u%o vtores y aplausos, y cuando Judith levant+ la vista vio a una multitud congregada !unto a la puerta que da%a acceso al camino de piedra que rodea%a el cementerio. ,odos los aldeanos de%an de ha%er acudido para verlos. 'e ech+ a rer y mir+ a "annul#, que tam%i2n rea. ;?$orremos hacia el carrua!e@ ;le pregunt+ 2l. Judith se dio cuenta de que el ca%riol2 que ha%a aparecido al otro lado de la puerta esta%a decorado con unos enormes la&os %lancos. ;'. Le dio la mano, se levant+ las #aldas con la otra y corri+ !unto a 2l en direcci+n al carrua!e. A lo largo de los .ltimos metros cay+ so%re ellos una lluvia de p2talos de #lores mientras se al&a%a un coro de risas y de #elicitaciones. 'e pusieron en marcha despu2s de que "annul# cogiera una %olsa repleta de monedas de un rinc+n del asiento y las lan&ara a puados hacia la multitud. /espu2s se sent+ !unto a ella entre carca!adas, si %ien la sonrisa desapareci+ de su rostro, quedando relegada a los o!os, cuando volvi+ a cogerle de la mano entre las suyas. ;Judith, amor mo. ?Eres #eli&@ ;$asi demasiado #eli& ;le contest+; La #elicidad quiere salir a %or%otones de mi cuerpo, pero no encuentra el modo. ;Encontraremos el modo ;replic+ "annul# al tiempo que %a!a%a la ca%e&a para %esarla de nuevo; Esta noche. ,e lo prometo. ;' ;di!o ella;, pero antes est el almuer&o de %odas. ;Antes el almuer&o de %odas ;convino 2l. ;Me alegra tanto que nuestras dos #amilias est2n aqu para cele%rarlo con nosotros... ;le di!o; $reo que hasta hoy no me ha%a dado cuenta de lo importante que es la #amilia. <lle apret+ la mano entre las suyas. /esde luego que las #amilias eran un %ien incalcula%le. 5 las dos #amilias en cuesti+n, los Bed(yn y los La(, se llevaron me!or de lo que "annul# ha%a credo posi%le. Be(castle se rela!+ lo %astante como para resultarles agrada%le

a los La( cuando #ueron presentados6 durante la comida se en&ar&+ en una conversaci+n con el reverendo Jeremiah La( que al parecer tena como tema la teologa. El marqu2s de "ochester convers+ larga y tendidamente con sir 4eorge E##ingham so%re poltica. La ta "ochester, la m s altiva de las arist+cratas, se permiti+ #ormar parte de la conversaci+n que mantenan la madre de Judith y las a%uelas de am%os. Alleyyne se las ingeni+ para aca%ar sentado entre 3ilary y 7amela. Morgan, que esta%a #rente a ellos, se sent+ !unto a Bran(ell La(. Eve, sonriente y encantadora, ha%l+ con todo el mundo sin despegarse de sus hi!os, salvo cuando la pequea por #in dio seales de cansancio a causa de todo el a!etreo y Aidan la cogi+ en %ra&os. Los tos de "annul# se mostraron encantadores con Judith durante las presentaciones. ;/e%es de ser algo #uera de lo normal si has conseguido atrapar el cora&+n de "annul# ;le di!o su ta con su ha%itual despliegue de sinceridad y los impertinentes en la mano dispuestos para su uso;, sin tener en cuenta las apariencias. Be(castle ya me ha%a dicho que eras una %elle&a. ;4racias, seora. ;Judith sonri+ e hi&o una reverencia. Morgan y 8rey!a la ha%an %esado en la me!illa cuando llegaron de la iglesia. Eve, a quien aca%a%a de conocer en ese instante, le dio un #uerte a%ra&o. ;"annul# vino a 4randmaison hace un par de meses con la #irme decisi+n de resistir cualquier intento casamentero ;le coment+ con un guio tras lan&arle a 2l una %reve y traviesa mirada; Me alegro mucho de que hayas #rustrado sus planes. Aidan, el alto, adusto y austero Aidan, le hi&o una reverenncia, haci2ndole pensar a %uen seguro que era incluso m s rgido y #ro que Be(castle. 'in em%argo, despu2s de eso la cogi+ de los hom%ros, inclin+ la ca%e&a para %esarla en la me!illa y le sonri+. ;Bienvenida a la #amilia, Judith ;le di!o; 'omos un grupo sin arreglo alguno. 'e necesita una mu!er muy valiente para casarse con uno de nosotros. Eve se ech+ a rer y %a!+ la mano para posarla so%re la ca%e&a del nio. ;7uedo asegurar que Judith es tan intr2pida como yo ;di!o. 8rey!a se mova de un grupo a otro, comport ndose con total educaci+n. 'in em%argo, pareca la persona m s #uera de lugar en medio de seme!ante cele%raci+n, pens+ "annul#. Llev+ a su hermana hacia un rinc+n mientras Judith charla%a con su a%uela, a quien aca%a%a de escuchar decir que ya ha%a empapado tres pauelos pero que a.n le queda%an otros tres de repuesto en el %olso. ;?Est s sensi%lera, 8ree@ ;le pregunt+. ;7or supuesto que no ;replic+ 8rey!a con preste&a; Me alegro por ti, "al#. /e%o con#esar que me sent algo horrori&ada cuando llegaste a Bed(yn 3ouse con

Judith, pero no es ni una de%ilucha ni una ca&a#ortunas, ?verdad@ Me atrevo a decir que ser s #eli&. ;', yo tam%i2n lo creo. ;Bnclin+ la ca%e&a hacia un lado para estudiarla con m s detenimiento;. ?,e ir s maana a Linddsey 3all con Mul# y los dem s@ ;=0o> ;respondi+ con %rusquedad; 0o, me marcho a Bath. $harlotte 3olt;Barron est all con su madre y me ha invitado a pasar una temporada con ellas. ;?A Bath, 8ree@ ;"annul# #runci+ el ceo; 0o es un lugar en el que puedas encontrar a !+venes con los que relacionarte ni tampoco mucha diversi+n, ?no te parece@ ;Me vendr %ien ;di!o ella. ;Esto no tiene nada que ver con Pit, ?verdad@ ;inquiri+ "annul#;. 0i con el hecho de que su esposa est2 a punto de tener un hi!o. Pit Butler, el vi&conde de "avens%erg, el que #uera antiguo pretendiente de 8rey!a y su prometido el pasado verano, viva por desgracia muy cerca de Lindsey 3all. 5 lady "avens%erg esta%a a punto de dar a lu&. ;=7or supuesto que no> ;replic+ ella con demasiada vehemencia;. 7ero mira que eres est.pido, "al#. El inminente acontecimiento y la %oda de un hermano de%an de ser algo muy doloroso para 8rey!a. ;Lo siento, 8ree ;le di!o; 7ero pronto encontrar s a alguien y entonces te alegrar s de ha%er esperado. ;'er me!or que te olvides de este ridculo asunto ;le orden+; si no quieres que te d2 un pueta&o en la nari&, "al#. <l sonri+ y le dio un %eso en la me!illa, algo que rara ve& haca. ;/ivi2rtete en Bath ;le di!o. ;,engo toda la intenci+n de hacerlo ;le contest+. Mir+ m s all de su hermano; ?$+mo te sientes, a%uela@ "annul# se dio la vuelta y rode+ a la anciana con los %ra&os. ;A%uela ;le di!o. ;Me has hecho muy, pero que muy #eli& hoy, "annul# ;le asegur+ la anciana. <l le sonri+. *erse rodeada de sus nietos durante el .ltimo mes pareca ha%erle sentado %ien a su salud. Aunque uno nunca podra estar seguro con esa mu!er, por supuesto. 'u salud era un asunto del que nunca ha%la%a.

;5o tam%i2n soy #eli& ;le con#es+. ;Lo s2. ;Le dio un golpecito en el %ra&o; Esa es la ra&+n de que yo lo sea. 7or #in lleg+ una oportunidad de quedarse a solas con Judith. 7asara la noche de %odas en la residencia de la viuda, que ha%a sido aireada, limpiada y acondicionada para la ocasi+n. Aunque la mayor parte de lo que queda%a del da lo pasaran en 4randdmaison con am%as #amilias. 7or tanto solo #ue un momento ro%ado cuando a media tarde se escaparon al e1terior y se encaminaron hacia el cenador. 0o esta%a tan cua!ado de #lores como a principios de verano, pero incluso en ese instante era un lugar ntimo y encantador, con las distintas terra&as %aadas por el sol de la tarde y el arroyo que %ur%u!ea%a por su pedregoso lecho. 'e sentaron !untos en el %orde del %anco donde Judith se sent+ la primera ve& que visit+ 4randmaison, aquel da en que 2l le pidi+ matrimonio por primera ve&. "annul# enla&+ los dedos con los de ella. ;Aun a riesgo de parecer insensi%le ;di!o;, me alegro de que lloviera aquel da y de que ni el cochero ni yo hici2ramos caso de las advertencias para no continuar el via!e. Me alegro de que el coche de postas volcara. Au2 di#erentes seran hoy nuestras vidas si esas cosas no hu%ieran sucedido. ;y si te hu%iera dicho que no cuando te o#reciste a llevarme a ca%allo ;aadi+ ella; ,ena la negativa en la punta de la lengua. Jam s ha%a hecho algo tan inapropiado. 7ero decid ro%ar un sueo y se ha convertido en el sueo del resto de mi vida. "annul#, no sa%es cu nto te quiero. :!al hu%iera pala%ras para e1presar lo que siento. ;0o las hay ;le di!o 2l al tiempo que al&a%a sus manos entrela&adas y deposita%a un %eso so%re los nudillos de Judith;. 0i siquiera cuando hagamos el amor esta noche podremos e1presar de #orma adecuada lo que es el amor, ?no te parece@ Esa ha sido la mayor sorpresa de los .ltimos dos meses: el amor no se limita a un solo plano, ya sea #sico, mental o emocional. ,rasciende con mucho a cualquiera de ellos. Es la misma esencia de la vida, ?no crees@ 9n misterio indescripti%le que solo llegamos a vislum%rar gracias al descu%rimiento del ser amado. Ay.dame un poco, Judith. ?$rees que estoy diciendo tonteras@ ;0o. ;'e ech+ a rer; ,e comprendo a la per#ecci+n. Ella inclin+ la ca%e&a y comen&+ a acariciar el dorso de la mano de "annul# con los dedos de la mano li%re. ;"annul#, ?te acuerdas de cuando est %amos en la colina que hay cerca de mi casa hace seis semanas y di!iste que casi desea%as que #uera verdad@ ;,e re#ieres a... ;"annul# clav+ la mirada en los %rillantes ri&os de la nuca de su esposa con la %oca repentinamente seca. ;7ues es verdad ;le di!o ella en vo& %a!a antes de levantar la ca%e&a para mirarlo a los o!os; Estoy em%ara&ada. Al menos, creo que lo estoy.

<l la contempl+, incapa& de moverse. ;?,e molesta mucho@ ;le pregunt+. 'e inclin+ so%re ella y le solt+ la mano para poder rodearle los hom%ros con un %ra&o al tiempo que le desli&a%a el otro por de%a!o de las rodillas y se pona en pie con ella. /io un par de vueltas con ella en %ra&os. ;=*oy a ser padre> ;grit+ al cielo a&ul que se a%ra so%re ellos, con la ca%e&a echada hacia atr s; *amos a tener un hi!o. 4rit+ entusiasmado antes de %a!ar la ca%e&a hacia ella. 'u esposa tena los o!os %rillantes y no de!a%a de rer. ;$reo que no te molesta en a%soluto ;di!o ella. ;Judith ;di!o ro& ndole la %oca con los la%ios; Mi esposa, mi amor, mi cora&+n. ?Estoy diciendo tonteras otra ve&@ ;Es pro%a%le ;respondi+ ella entre risas antes de rodearle el cuello con los %ra&os; 7ero solo estoy yo para escucharlas. /i alguna m s. 7ero ?c+mo i%a a hacerlo@ Lo esta%a %esando apasionadamente. 8in

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