Está en la página 1de 9

El coche de hidrgeno no es solo humo: as es su tecnologa

Ibez
Colaborador en Xataka 03 de febrero de 2014

Hemos hablado ya varias veces de coches hbridos y tambin de coches elctricos. Hablemos en esta ocasin de los coches de hidrgeno, quizs los ms tapados de esta revolucin. Frente a las limitaciones que todava presentan a da de hoy los coches 100% elctricos de batera, algunos proponen los coches de hidrgeno como solucin, por su mayor autonoma y por su mayor velocidad de repostaje (explicaremos mejor esto ms adelante). El principal motivo que se suele argumentar a favor de los coches elctricos de pila de combustible de hidrgeno (que muchas veces por abreviar se llaman sin ms coches de hidrgeno), es que en la prctica los conductores no tendramos que cambiar nuestros hbitos, y utilizaramos un coche casi idntico al actual, que iramos a repostar cada cierto tiempo a una estacin de servicio, en este caso una hidrogenera, en lugar de una gasolinera.

Ms autonoma y repostaje rpido


Est ms que comprobado que el ser humano es un animal de costumbres y que en general nos cuesta mucho trabajo, nos da mucha pereza, y no nos suele gustar tener que cambiar de hbitos y de costumbres. Un de los escollos importantes de los coches elctricos, es la oposicin, la resistencia a tener que cambiar del modelo de gasolinera al modelo de enchufe. A los coches 100% elctricos de bateras (coches elctricos a secas), coches de cero emisiones locales, se les sigue criticando por tener una autonoma limitada, en uno de precio asequible es del orden de unos 200 km. No es menos cierto que aunque solo uno, ya hay un coche elctrico con mucha ms autonoma que la normal: el Tesla Model S tiene 502 km de autonoma homologada NEDC, eso s, no es un coche de precio asequible. Y tambin se les critica por la lentitud de la recarga de la batera, normalmente unas ocho horas en recarga lenta, la que haramos en casa por la noche cuando el coche est parado durmiendo, y unos 30 minutos en recarga rpida, en una estacin de recarga pblica. Hay de todos modos otra opcin, que la tecnologa ya nos permite, para repostar un coche elctrico ms rpido: el cambio rpido de batera, que un minuto y medio permite tener el coche completamente cargado, pero eso s, ahora mismo apenas est presente en un par de pases, y requiere la construccin de estaciones de cambio. Estos dos motivos son los principales argumentos que esgrime un coche elctrico de pila de combustible de hidrgeno: sigue siendo de cero emisiones locales, pero viene a tener una autonoma de unos 500 a 600

km y se puede recuperar la autonoma al completo en dos o tres minutos, porque simplemente hay que repostar hidrgeno con un surtidor, en una hidrogenera, vamos, como si fuera un coche de gasolina. No voy a poner en la lista de aspectos criticables del coche 100% elctrico de batera, ni su precio de compra, ni la vida til de las bateras, ni tampoco la todava reducida infraestructura de recarga, porque como veremos en este artculo y en su segunda parte, esos tres aspectos son tambin criticables en el coche de hidrgeno.

Coche de hidrgeno: dos tipos


Cuando nos referimos a coche de hidrgeno en las dos partes de este artculo, queremos decir coche elctrico de pila de combustible de hidrgeno. Es importante dejar claro esto porque tambin hay coches con motor de combustin interna alimentados por hidrgeno. Los explicaremos brevemente. Un motor de gasolina, o de explosin, para funcionar utiliza un combustible que se quema mezclado con el oxgeno del aire, en presencia de una chispa que provoca la ignicin dentro de la cmara del cilindro, y as se genera el movimiento del pistn, que se traduce en giro del motor que finalmente se transmite a las ruedas. Ese combustible lo ms habitual es que sea gasolina, obtenida por refinado del petrleo, pero tambin se pueden utilizar otros combustibles. Un motor de explosin se puede adaptar sin demasiados problemas, principalmente con cambios en el sistema de inyeccin, para funcionar con un gas, en lugar de con gasolina. Ese gas puede ser GLP, gas licuado de petrleo, una mezcla de butano y propano, GNC o GNL, gas natural comprimido o licuado, o sea metano, o incluso hidrgeno.

Y esto no es nada nuevo, hace ya varias dcadas que se puede hacer, lo que sucede es que no es nada interesante, sobre todo por la bajsima eficiencia que resulta, y porque es un malgasto insensato de energa (sobre todo porque obtener un kilo de hidrgeno requiere gastar mucha energa, lo veremos mejor despus). El rendimiento de un motor de gasolina moderno y eficiente es de alrededor de un 25%. Adems, como el consumo de hidrgeno de esta manera es muy alto, la autonoma de estos coches es mnima, de unos 100 o 150 km, algo que no soluciona nada. Con respecto a las emisiones contaminantes que genera un coche de hidrgeno de este tipo, de motor de explosin alimentado por hidrgeno, hay que decir que no es 100% de cero emisiones locales porque, aunque realmente sea muy muy poco, el consumo del aceite lubricante del motor genera algunas emisiones de CO, hidrocarburos y xidos de nitrgeno (que no se diga que nos dejamos algo en el tintero). Insisto, no volveremos a hablar ms de este tipo de coches de hidrgeno en el resto del artculo y en la segunda parte, porque son un sinsentido energtico, y nos centraremos solo en los coches elctricos de pila de combustible de hidrgeno.

La tecnologa: pila de combustible de hidrgeno


As que lo que de verdad busca la industria del automvil, lo que estn investigando los ingenieros con ahnco, (y lo que tiene el apoyo de las compaas petroleras, interesadas en vender hidrgeno en las estaciones de servicio) con respecto al coche de hidrgeno es el coche elctrico de pila de combustible de hidrgeno. En ingls se suele hablar de fuel cell electric vehicle o FCEV. Como su propio nombre indica estamos hablando de un coche elctrico, es decir un automvil donde el motor que hace girar las ruedas se alimenta con electricidad. Un motor elctrico moderno tiene un rendimiento de

alrededor del 95%. Hay un matiz en estos coches: este tipo de coche elctrico no se recarga enchufndolo a una toma de corriente. En verdad estaramos hablando de una especie de coche elctrico de autonoma extendida donde el generador de energa elctrica no se alimenta de gasolina o gasleo, los combustibles habituales, sino de hidrgeno, aunque sin la posibilidad de enchufarlo. Y tambin se podra considerar un coche hbrido elctrico en serie, con el importante matiz de que solo hay un motor, claro. Para hacer un uso eficiente del hidrgeno se utiliza una pila de combustible. Su nombre lo dice todo, no deja de ser un tipo de pila, o sea una batera, donde los reactivos que se consumen se van reabasteciendo continuamente (combustible).

Simplificndolo bastante, es un dispositivo que recibe hidrgeno (nodo), lo mezcla con oxgeno (ctodo), y se produce un proceso electroqumico. Tiene lugar un intercambio de protones a travs de una membrana, lo ms habitual, (electrlito), y los electrones que se han quedado solos se mueven a travs de un circuito externo, con lo que aparece una diferencia de potencial y una corriente elctrica. En otras palabras, y todava ms simplificado: mezclando hidrgeno y oxgeno del aire se genera electricidad y se desprende vapor de agua y nitrgeno. Esta electricidad pasa a unas bateras y de las bateras al motor. Por cierto, el oxgeno es el del aire que se toma de la calle, debe filtrarse muy bien y se comprime para introducirlo en la pila, con un compresor elctrico a bordo del coche. Esto consume energa de la que se genera a bordo.

El rendimiento del proceso que tiene lugar en la pila de combustible para obtener electricidad no es ideal, como ningn proceso, y su rendimiento elctrico suele estar entre un 50% y un 70%, dependiendo del tipo de pila (bsicamente dependiendo del tipo de membrana que se emplea en el interior de la pila). Las ms habituales suelen estar alrededor del 60%.

Componentes de un coche elctrico de pila de combustible de hidrgeno


Como hemos dicho antes, no deja de ser un coche elctrico, as que tenemos casi todos los componentes que encontraramos en uno, ms los aadidos por ser de hidrgeno:

Un motor elctrico, con su unidad electrnica de potencia, supervisor electrnico, cargador y engranaje reductor (la transmisin). Lo normal es que vaya en el vano motor delantero.

Una batera, normalmente de iones de litio, que almacena energa elctrica y que sirve como bfer o reservorio de energa, para cuando se demanda mucha potencia y la pila de combustible no sera capaz de generar tanta electricidad instantneamente, pero tambin para que el funcionamiento sea siempre suave y homogneo. Esta batera no siempre es tan pequea como se podra pensar, un coche elctrico de pila de combustible de hidrgeno como el Hyundai ix35FCEV tiene una batera de 24 kWh, o sea, tan grande como la de un coche 100% elctrico como el Nissan LEAF, por ejemplo. Suele ir bajo el suelo del habitculo o debajo de los asientos traseros.

Uno o varios tanques de hidrgeno, normalmente cilndricos y de fibra de carbono y otros materiales compuestos, que sean muy resistentes, sobre todo porque el hidrgeno que se almacena se comprime a muy alta presin, a hasta 700 bares de presin, o sea, unas 690 veces la presin atmosfrica. El tanque ocupa mucho volumen, por ejemplo el del Honda FCX Clarity es de 171 litros de capacidad (exteriormente, debido al grueso de las paredes del tanque, todava abulta un poco ms). Suele colocarse debajo o detrs de los asientos traseros, segn el coche.

Una pila de combustible, que exteriormente parece una caja de metal del tamao de una maleta pequea, y que suele colocarse en el centro del coche.

Obtencin del hidrgeno


El hidrgeno para repostar estos coches no sale de la nada. Hay que tener muy claro que el hidrgeno es un combustible, pero no es una fuente de energa. No podemos encontrar hidrgeno en la naturaleza listo para ser utilizado. Para obtener hidrgeno utilizable tenemos que extraerlo de otro compuesto y para ello tenemos que aplicar energa. Por eso se suele denominar carrier, portador o vector energtico. De hecho para obtener un kilo de hidrgeno se consume bastante ms energa que la que luego encierra ese kilo de hidrgeno. Vamos a dar cifras para que quede ms claro: un kilogramo de hidrgeno encierra unos 33 kWh de energa, pero para obtener ese kilo de hidrgeno, segn el proceso que se emplee, se han consumido entre 55 y 70 kWh de energa. O sea, redondeando, gastamos el doble de energa de la que luego nos dar. El hidrgeno se puede extraer de diferentes compuestos, por ejemplo del agua mediante electrlisis, de biomasa, o tambin de combustibles fsiles como el carbn, el petrleo o el gas natural. A da de hoy alrededor del 96% del hidrgeno que se consume en el mundo se ha obtenido a partir de un combustible fsil, siendo lo ms habitual que sea a partir de reformado con vapor de gas natural.

Resulta obvio decir que si el hidrgeno se obtiene del agua, y la electricidad consumida se genera con fuentes renovables, ese hidrgeno se puede considerar renovable, y de cero emisiones (entre comillas porque siempre habr algunas emisiones del pozo a la rueda asociadas a la fuente de energa, que nunca son cero en un anlisis de ciclo de vida completo).

Pero si el hidrgeno se obtiene de combustibles fsiles, ni es renovable, ni es de cero emisiones. En su produccin se genera dixido de carbono pero tambin xidos de nitrgeno y partculas, dependiendo de qu se utilice. El caso ms desfavorable sera extraer hidrgeno a partir de carbn. Si pensamos en trminos de contaminacin del aire, de reducir emisiones de todo tipo, adems de las de dixido de carbono (CO), es imprescindible obtener hidrgeno de manera renovable y no como se est produciendo hoy en da. Despus de toda la energa consumida para obtener el hidrgeno, tambin hay que consumir energa para comprimirlo, desde la presin atmosfrica, 1,013 bares, hasta los 350 o incluso 700 bares de presin para rellenar los tanques de los coches (es muchsima presin). Si queris profundizar ms sobre la produccin de hidrgeno, y sobre el almacenamiento de hidrgeno, podis leer los artculos de Motorpasin Futuro de los enlaces. Por cierto, hablo de kilos porque es la cantidad realmente til de hidrgeno, hablar de litros es una locura puesto que es un gas, y adems de su bajsima densidad y de ser muy voltil, no hay la misma cantidad de hidrgeno en un litro dependiendo de la presin a la que se encuentre. As que el consumo de un coche de hidrgeno se mide en kg/100 km, no en litros/100 km como hacemos con la gasolina.

No os perdis la segunda parte sobre eficiencia, inconvenientes y retos de los coches elctricos de pila de combustible de hidrgeno.