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El secreto de Maise Syer

Jos MALLORQU EDICIONES FORUM, S. A.

EL COYOTE N 30 Publicacin semanal EDICIONES FORUM, S. A. Crcega, 273-277, Barcelona-3 (Espaa)

1983. Herederos de J. Mallorqu 1983. Ediciones Forum, S. A., sobre la presente edicin Ilustracin de cubierta: Salvador Fab Ilustraciones interiores: Julio Bosch y Jos M. Bellalta Produccin grfica: Beaumont Imprime: Grficas Futura, Sdad. Coop. Ltda. Villafranca del Bierzo, 21-23, Polgono Industrial Cobo Calleja. Fuenlabrada (Madrid) Deposito legal: M. 10.089-1963 ISBN 84-85604-38-5 ISBN 84-83604-37-7 obra completa Distribuye: R.B.A. Promotora de Ediciones, S.A. Diagonal, 435. Barcelona-36. Telfono (93) 2019955. Printed in Spain / Impreso en Espaa Spirit96Abril 2005

Captulo primero
El hijo de don Csar de Echage
El horizonte que se divisaba a travs de la amplia ventana quedaba limitado por las ondulaciones de las montaas de Berkeley. Algunas verdes lneas de frondosos rboles zigzagueaban por las crestas de las alturas y por sus vertientes. Ms cerca, grandes abetos se dejaban mecer por la brisa. En un prximo futuro aquel escenario estara ocupado por los grandes edificios de la Universidad de California. Ahora slo haba all tres colegios para los hijos de los estancieros, propietarios e industriales de California. Hacia el Oeste se encontraba la gran baha de San Francisco y la pequea ciudad de Berkeley y la algo ms importante de Oakland. El bello paisaje, el cielo de un azul intenso, el sol que brillaba cegador y el aire que traa mezclados los perfumes de tantas flores silvestres, no conseguan llevar hasta la amplia clase la alegra que lgicamente, debiera haber reinado en aquella reunin de muchachos. De cuando en cuando se cruzaban entre los alumnos inquietas miradas que terminaban por coincidir en Csar de Echage y de Acevedo. Era el hijo de don Csar de Echage y de Leonor de Acevedo, de Los ngeles, heredero de dos de las ms importantes haciendas de la Baja California y de dos ilustres apellidos. Descenda de

una raza valiente, de la misma que haba descubierto el Nuevo Mundo y lo haba colonizado en menos de cincuenta aos, que haba llegado a California en el momento en que sonaba en Filadelfia la campana de la Libertad y comenzaba la lucha de las colonias contra Inglaterra; pero, seria capaz aquel muchacho de apariencia dbil, de carcter reflexivo, nada aficionado a entregarse a la amistad con los dems, de guardar el secreto cuya revelacin se iba a exigir? Todos dudaban de ello. El temido profesor Schultz conseguira hacerle hablar. Esto era seguro. Lo mirara con sus llameantes ojos, sacudira su leonina melena y le amenazara con graves represalias. Seguramente, Csar denunciara al culpable y entonces... Csar de Echage y de Acevedo pensaba que un colegio no debiera ser como era aquel. La disciplina era demasiado rgida y pretenda convertir a los alumnos en una especie de peleles que deban obedecer la menor orden del que manejaba los hilos que los gobernaban. El profesor Schultz, verdadero dictador de la escuela, haba dicho varias veces: Slo con energa inflexible se consigue que un rbol joven crezca recto y sin desviacin de ninguna clase. Si se deja que crezca a su libre albedro, crecer torcido y no servir para nada. Del rbol torcido no se obtienen buenos tablones. Slo sirve de adorno. Csar se imaginaba a s mismo y a sus compaeros como un grupo de altos y rectos cipreses slo tiles para crecer en un cementerio o poner un poco de tristeza en un jardn demasiado alegre. De aquella escuela slo podan salir jueces para dictar sentencias de muerte, notarios para redactar testamentos junto a un lecho mortuorio o banqueros y usureros... Todos rboles rectos, sin sombra, sin calor, sin sentimientos humanos. No saldra ningn artista; porque al profesor Schultz, que haba nacido en el brumoso norte de Europa, los artistas le parecan tan innecesarios como la alegra en un entierro. El muchacho se lo haba intentado explicar a su padre el ltimo da en que recibi su visita. -Puede que tengas razn -admiti don Csar, palmendole cariosamente en las rodillas-; pero si es posible que un tigre se convierta en un gato debido a las enseanzas de sus maestros o domadores, entonces es que aquel tigre siempre tuvo corazn de gato. Csar haba comprendido lo que su padre quera decirle. l deba asimilar todo lo bueno de aquel sistema de enseanza, y luego, por s mismo, deba adaptarlo a su personalidad, conservar sta y hacerla triunfar. Era como en el Ejrcito. El soldado que se dejaba despersonalizar por sus jefes y que terminaba por no saber ms que obedecer las rdenes de mando, ir adelante cuando se lo mandaban, retroceder cuando el clarn tocaba retirada, presentar armas, disparar o quedar en descanso, siempre sera un soldado, pero jams llegara a general. Y eso era lo que importaba en el Ejrcito. Llegar a general! Y en la vida importaba triunfar. Para ello era preciso triunfar de s mismo... -Seor Echage. La llamada le arranc de sus meditaciones. Un bedel le llamaba desde la puerta de la clase. En seguida agreg: -El profesor Schultz quiere hablar con usted. Se hizo un sbito silencio en la clase. Esto era ms notable por cuanto que nadie haba hablado hasta entonces. Pero todos haban estado respirando y, de sbito, las respiraciones haban cesado. Esto era la nica diferencia. Csar se levant. Senta peso en el corazn y una extraa debilidad en las piernas a la vez que un absoluto vaco en el estmago. Igual que cuando vio cmo su padre mataba a un hombre! Mientras se diriga hacia el bedel, Csar se dijo: Al fin y al cabo no es como si me fuesen a fusilar.

Pero se senta igual que si eso fuera a ocurrirle. Ms adelante, dentro de unos aos, tal vez se riese al recordar su miedo de entonces al compararlo con otro miedo ms reciente, como se reira de ste cuando aos despus lo comparase con otro o con otros. Es siempre el suceso reciente el que nos parece superior al lejano; pero el miedo o la inquietud son, en realidad, los mismos siempre. El bedel lo gui por el corredor hasta la escalera que conduca a los dormitorios. Luego, por ella le llev hasta el segundo piso y una vez all, hasta el cuarto del profesor Schultz. ste le aguardaba de pie. Despidi con un movimiento de cabeza al bedel y cerr por s mismo la puerta, luego volvise hacia el muchacho que permaneca rgido en el centro de la estancia. Csar se imaginaba a s mismo oscilando como una caa empujada por rfagas de viento. En realidad, permaneca tan inmvil como el tronco de un roble centenario azotado por la brisa matinal. -Bien, seor Echage; confo en que usted me sabr decir quin o quines fueron los autores de la broma de mal gusto de que hoy he sido objeto. Csar pens que era ridculo que un hombre tan grande y tan fuerte como el profesor Schultz le hablase de aquella forma y diera tanta importancia a una broma infantil. -No lo s. Las palabras salieron una a una de entre sus labios. Las tres formaban una mentira. Al muchacho no le gustaba mentir. -S que lo sabe! -grit Schultz-. Le digo que si que lo sabe! Estaba congestionado. Su amplio rostro surcado por una red de finas venillas rojas se congestion de tal forma que todo l se convirti en un globo sanguneo. Csar no se atrevi a responderle. Le asustaba la excitacin del profesor. Y todo porque en la pizarra de la clase, uno de los alumnos haba escrito: EL PROFESOR SCHULTZ ES UN ASNO y no tuvo tiempo de borrarlo antes de que el profesor Schultz entrara en la clase. Slo pudo correr a su pupitre, sentarse y esperar los resultados de su audacia. El profesor haba tardado casi cinco minutos en leer lo escrito en la pizarra. Hasta entonces estuvo repasando sus notas, preparando las lecciones y, por fin, llam a uno de los alumnos para que escribiera en la pizarra el tema de gramtica inglesa que constitua la primera leccin. Fue entonces cuando al volverse hacia la negra pizarra vio lo escrito en ella. Haba preguntado con voz amenazadoramente serena quin era el autor de aquella muestra de mala educacin. Nadie contest. Lo volvi a preguntar ms amenazadoramente. El resultado fue el mismo. Amenaz con un castigo colectivo a todos los alumnos, con la esperanza de que alguno de ellos, para librarse del mal comn, denunciara al culpable. Y al no conseguir nada, recurri al interrogatorio individual. Haba empezado por el alumno que le pareci ms dbil. -Lo sabe o no? -insisti. Csar permaneci callado. -Dme su palabra de honor de que no sabe quin ensuci la pizarra y le dejar marchar. Por qu no contesta? Es que sabe quin fue y no quiere decirlo? -S, seor. Csar contest lentamente. Su serenidad desconcert a Schultz. -Lo sabe? -pudo decir al fin el profesor. -S. -Y no quiere decirlo? -No. La bofetada reson como un disparo de pistola. Csar se tambale hacia la derecha. Un segundo bofetn le enderez. Schultz estaba junto a l, temblando de rabia,

apopltico, rota la barrera que contena sus salvajes instintos. -Me dir en seguida quin fue el sinvergenza que escribi aquello! Una nueva bofetada derrib por tierra al muchacho, cuyos ojos se llenaron de lgrimas de dolor y de vergenza. Tena las mejillas rojas como la grana y con sus brazos trataba de defenderse de las violencias del profesor. -Levntese! Como Csar no obedeciera en seguida, el profesor lo agarr de un brazo y lo puso, tambaleante, en pie. El miedo que se agitaba en los ojos del nio fren al profesor. -Vaya a su cuarto y no salga de l hasta que se halle dispuesto a confesar la verdad. Luego hablaremos. Cegado por las lgrimas que le llenaban los ojos, Csar sali de la habitacin del profesor Schultz y dirigise, tambaleante, a la suya. Una vez en ella se tir sobre la cama y, escondiendo el rostro entre las manos, estall en convulsivos sollozos. No le dola el castigo tanto por su importancia material como por la moral. El profesor le haba castigado por negarse a denunciar a un compaero. No porque le creyera culpable, sino por el hecho de no querer decirle quin era el culpable. Esto no era justo. Poco a poco se fueron agotando las lgrimas y el ardor de su rostro le sec los ojos. Calmronse sus estremecimientos y sus pensamientos abandonaron la obsesin de la salvaje conducta del profesor Schultz. Pens en su hogar. En su padre. Dese volver a Los ngeles, pero la ciudad estaba muy lejos. No poda llegar a ella en una hora ni en dos. Necesitaba muchos das. Pens luego en el director del colegio. Hablara con l. Le explicara lo que haba hecho Schultz. Seguramente el director castigara al profesor... No, no le castigara. Schultz era todopoderoso. Nadie poda ser ms importante que l. Ni el director. Esto lo saban todos. La ofensa continuaba viva y seguira as en tanto que l no la vengara. Mientras l no castigase a Schultz, las mejillas continuaran ardindole y no se atrevera a mirar a nadie cara a cara. Por lo tanto, deba de hacer algo. De pronto oy en la escalera el recio pisar del profesor. Descenda de su cuarto para regresar a la clase. Pasara frente a la puerta de su habitacin y dirigirase hacia la otra escalera que conduca a la planta baja. El muchacho se puso en pie. Fue hacia la puerta y la abri. En la pared frontera, al otro lado del corredor, se hallaba una de las panoplias que lo adornaban. Haba en ella viejas pistolas, dagas y sables. Debajo de la panoplia se encontraba un taburete. El profesor Schultz llegaba ya a la escalera cuando oy tras l unos pasos precipitados y escuch la voz del alumno Csar de Echage, que gritaba: -Profesor! Schultz volvise y se encontr frente a Csar, que empuaba con mano temblorosa un pesado sable de caballera. En los ojos del muchacho brillaba un fuego amenazador. Schultz senta odio por todo aquello que no comprenda o que no era lgico. La actitud de Echage era ilgica e incomprensible, y, adems, peligrosa. El profesor sinti miedo. Haba odo decir de algunos muchachos que mataron a personas mayores al dejarse llevar por una poderosa excitacin de nervios. Echage tena aspecto de demente. Adems, l quiz haba exagerado al castigarle. Sus nervios no eran, tampoco, muy firmes. Le costaba mucho no perder la serenidad por cualquier cosa. Estaba ya arrepentido de haber castigado al muchacho. Lo estaba antes de verle avanzar contra l; pero ahora, lo estaba mucho ms. -Oiga, Echage. Yo... El muchacho no quera or nada. Empez a levantar el sable. Schultz dio un paso atrs, luego otro y al buscar dnde apoyarlo, encontr el vaco. Quiso remediarlo

a tiempo; mas ya no pudo. Su pie se hundi hacia el primer escaln, y en seguida su cuerpo gir sobre s mismo y se precipit escalera abajo lanzando un terrible grito que fue ahogado por un golpe an ms horrible, como slo puede producirlo la cabeza al chocar contra el suelo. Csar de Echage sinti que el miedo se enroscaba por todo su cuerpo, especialmente por su corazn, estrujndolo ahogadoramente. Acababa de ocurrir algo terrible. Aquel hombre deba de haber muerto. Y l era el culpable de su muerte. Era como si le hubiese empujado escalera abajo. El sable cay de su mano y al chocar contra el suelo record su presencia. Csar lo recogi de nuevo y fue a colgarlo en la panoplia. Se dispona a entrar en su cuarto, para fingir no haber odo nada; pero se contuvo a tiempo. Nadie considerara lgico que permaneciera en su habitacin en medio del tumulto que se estaba produciendo. Deba salir para hacer ver que senta curiosidad por lo ocurrido. Cuando lleg a la escalera vio, abajo, cmo el cuerpo del profesor Schultz era trasladado a la enfermera. Su rostro estaba cubierto de sangre. Sin duda haba muerto. Csar de Echage y de Acevedo decidi, entonces, huir del colegio y volver, como fuese, a su casa. Su padre le defendera. l era ms poderoso que todos los dems. Y aquella noche, a pesar de haberse enterado por los dems alumnos de que el profesor Schultz no haba muerto, aunque todava continuaba sin conocimiento, Csar reuni el poco dinero de que dispona, algunas prendas de ropa y un poco de comida. Y deslizndose por los oscuros corredores abandon el colegio y emprendi el camino de San Francisco. Lleg a Berkeley y de all a San Francisco en una de las barcazas trasbordadoras que cruzaban la baha. All terminaba la primera etapa de su viaje; pero aquello no era ms que un simple paso de los muchos que tendra que dar antes de alcanzar su meta en Los ngeles, muchas leguas ms hacia el Sur.

Captulo II
El riesgo de don Csar
Aquella noche (muchas noches despus de la que vio la fuga de su hijo) don Csar haba dicho al lavarse las manos antes de acostarse: -Esta mano me duele mucho. Guadalupe le haba preguntado: -Te has herido? Don Csar respondi, indiferente: -Slo un pinchazo. No creo que tenga importancia. Era un pinchazo que se haba producido en la habitacin de Maise Syer, cuando despus de abrir la arquilla donde la mujer guardaba sus joyas, hundi la mano en ella y en la oscuridad se clav la aguja del broche de perlas. Don Csar se haba acostado y no tard en quedar dormido; pero dos horas ms tarde Guadalupe not que se agitaba inquieto, murmurando palabras incoherentes. Alarmada, encendi las velas del candelabro y se inclin sobre su marido. Le vio el rostro rojo como la sangre y abrasante como el fuego. La fiebre deba de ser muy alta. Guadalupe sintise dominada por el miedo. Csar abri los ojos; pero al mirar a su mujer no pareci verla. Quiso mover la mano derecha y lanz un gemido que atrajo
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hacia aquel punto la mirada de Guadalupe. La angustia que la dominaba impidi a Guadalupe lanzar el grito que subi hasta su garganta. La mano de Csar estaba hinchada y ennegrecida. Guadalupe record las palabras de su marido: Slo un pinchazo. No creo que tenga importancia. El pinchazo se haba producido en el anular de la mano derecha. Este dedo era el que estaba ms negro y ms hinchado. Guadalupe sinti de pronto que le faltaban todas sus energas. El aspecto de aquella mano y de parte del brazo era terrible. Dese llorar. Hubiese querido ceder a otra persona la tarea de salvar a Csar. Habra sido muy aliviador dejar que otros cuidaran a su marido y la dejasen a ella entregada a su dolor, pero no poda hacerlo. No poda llorar. Tena que hacer algo. Las ideas pasaban con vertiginosa velocidad por el cerebro de Guadalupe. Eran ideas vagas, sin forma completa an; pero de cuando en cuando alguna idea ms formada danzaba ante los ojos mentales de la esposa de don Csar. Este haba hablado de un pinchazo. La causa fue la aguja de un broche de perlas. Aquel broche haba estado en poder de una mujer. Ella lo entreg al Coyote; pero de forma que ste se hundiera la aguja en la mano... Guadalupe fren las ideas que se agolpaban para ocupar el puesto de aquella a la cual prestaba atencin en aquel momento. En un cajn de la cmoda estaban las joyas que El Coyote haba trado. El broche de perlas... S, all estaba. Era una hermosa joya. Muy rica. La aguja... Estaba manchada. Sobre la superficie del oro se extenda una capa achocolatada. No era xido. Era como una pintura colocada all con algn fin. Con cul? La hinchada mano de don Csar poda ser una explicacin... Si era as, convena que nadie supiese lo que estaba ocurriendo. Deba guardarse el mayor secreto acerca del incidente. Si aquella aguja iba destinada al Coyote, la herida de don Csar sera una acusacin terrible y una prueba irrefutable. Deba... Ante todo era necesario hacer baja la fiebre. Unas compresas de agua sedativa podan servir para ello... Guadalupe se cubri con una bata. Era espantoso el sentirse con fuerzas para llorar; saber que el llanto sera de un alivio total y, sin embargo, tener que dominar aquellos impulsos, tragarse las lgrimas y pensar que de su serenidad dependan muchas cosas: la vida de su marido y la identidad del Coyote. Pero estaba sola. No poda llamar a nadie en su ayuda. Por lo menos en aquella primera parte del apuro. Tena que obrar sola, reanimar a su marido y escuchar sus consejos, si es que llegaba a poderlos dar. Si no... Pero no quera ni admitir la posibilidad de que Csar de Echage no recobrase el conocimiento. De sbito se dio cuenta de que ya estaba aplicando los paos de agua sedativa a la frente, a las muecas y a los tobillos de Csar. Cmo era posible que hubiese podido hacer tanta cosa en tan poco rato? O acaso haba pasado mucho ms tiempo del que ella imaginaba? Sentada junto a su marido, Lupe segua ansiosamente el curso del mal. La fiebre empez a bajar y Csar abri los ojos. Movi el brazo derecho e hizo una mueca de dolor... -Qu sucede? -pregunt. En seguida contestse a s mismo: -El pinchazo... Aquella aguja... Deba de estar envenenada. Guadalupe ahog un sollozo, convirtindolo en un spero gemido. -No te apures, chiquilla -dijo el enfermo, acariciando con la mano izquierda el rostro de su mujer-. Saldr de sta como de tantas otras. -Ya lo s -replic Guadalupe haciendo esfuerzos por frenar las lgrimas que suban a sus ojos-. Estoy segura de que no es nada malo.

-Necesitamos un mdico -sigui don Csar-. Noto como si el brazo se me estuviera convirtiendo en madera. -Garca Oviedo podra curarte1. -Pero va a ser difcil traerle. -Yesares tal vez... -No! -interrumpi don Csar-. Yesares no me puede ayudar en nada. Est vigilado. La trampa iba dirigida a l y yo ca en ella. Esa mujer sabe mucho. Es una mala tctica la de que el gato juegue con el ratn. A veces el ratn escapa. Es preferible un buen zarpazo... Lo sbito de la interrupcin de su marido provoc una mirada de alarma en Guadalupe. -Alguien ha entrado en casa -musit don Csar. Guadalupe escuch con atencin. No se oa nada. Pero de pronto lleg hasta ella el eco de un choque. Era el golpe de un cuerpo contra una silla. Y llegaba del saln. Alguien caminaba por l. Dominando su angustia, Lupe se puso en pie; envolvise mejor en la bata y fue hacia la puerta. Senta miedo; pero tambin senta que no deba tenerlo; que era preciso dominarlo con todas sus fuerzas. El corredor estaba alumbrado por un par de lamparillas de aceite. La escalera tambin. La luz era escasa; pero suficiente para no dar un mal paso. Al llegar a mitad de la escalera, Guadalupe se apoy, vacilante, en el pasamanos. Del saln acababa de surgir una figura humana. La esposa de don Csar lanz una exclamacin ahogada. -Csar! Eres t? El muchacho mir hacia la escalera. Al ver a Lupe corri hacia ella, que le miraba incrdulamente. El muchacho no vesta como deba vestir el hijo del principal hacendado de Los ngeles. Pareca un marinero. Sus pantalones eran de lona. En vez de chaqueta luca una corta y amplia blusa, tambin de lona. Llevaba un pauelo anudado al cuello y calzaba unos grandes y duros zapatos. Una faja oscura, tal vez roja, sujetaba los pantalones. -De dnde vienes? -sigui preguntando Lupe-. Por qu no ests en el colegio? Qu ha ocurrido? El muchacho tena plena confianza en su madrastra. No haba conocido a otra madre que a Lupe y sus sentimientos hacia ella eran los mismos que hubieran sido para su madre. -Me escap del colegio -explic-. Me pegaron sin tener culpa... -Sube -pidi Guadalupe, tomando de la mano al hijo de don Csar. Mientras suban continu preguntando detalles acerca de la fuga y, sobre todo, del extrao traje que vesta el muchacho. ste fue explicando todo cuanto haba hecho. Relat su llegada a San Francisco, su busca de un medio para llegar pronto a Los ngeles, su embarque a escondidas en un velero que haca la travesa hasta Mjico. -El capitn se enfad mucho cuando me encontraron a bordo -explic el muchacho-. Dijo que me iba a tirar al agua; pero al fin dijo que yo servira para algo. Me dio este traje y se qued con el mo, que era ms bueno; luego me llev a la cocina del barco y estuve all ayudando al cocinero a hacer las comidas. Por las maanas y las noches ayudaba a los marineros. Ya s muchas cosas de barcos. Cuando el velero lleg a San Pedro, el capitn quiso encerrar al muchacho para que no pudiese saltar a tierra; pero Csar logr escurrirse por una portilla y escapar a
El doctor Garca Oviedo, de Los ngeles, figura en varas novelas anteriores, especialmente en El hijo del Coyote.
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nado hasta el puerto de Los ngeles. Haba hecho a pie el camino desde San Pedro al rancho de San Antonio. Al llegar a Los ngeles era ya de noche. -Te ha visto alguien? -pregunt Lupe. -Creo que no -respondi el pequeo-, Por qu? -No s; pero tengo la impresin de que Dios te ha hecho venir esta noche a esta casa. Tu padre est herido... Cuando vio entrar a Lupe y a su hijo vestido de aquella forma, don Csar arque las cejas en mudo gesto de asombro. Luego pregunt: -Qu haces aqu? -Maana lo explicar todo -interrumpi Guadalupe-. Creo que puede sernos muy til. Si fuera a buscar al doctor Garca Oviedo... -Es muy peligroso... -murmur don Csar, cuyos ojos volvan a brillar febriles-. No s si se atrever. -Claro que se atrever -replic Guadalupe, volviendo su angustiada mirada hacia el muchacho-. Ha sido capaz de venir desde San Francisco hasta Los ngeles y vencer muchos peligros... Don Csar sonri a su esposa. -Es muy agradable no encontrarse solo cuando la suerte nos vuelve la cara murmur-. Es entonces cuando se ve el valor de los amigos... Cuando va todo bien, los amigos abundan mucho. Cuando todo va mal... cuando todo va mal... La voz de don Csar, cada vez ms dbil, se apag sin terminar lo que haba empezado a decir. Guadalupe domin sus deseos de inclinarse sobre su marido y volvindose hacia el pequeo Csar, le explic nerviosamente: -Tu padre ha sido herido. Necesitamos un mdico. El doctor Garca Oviedo es de toda confianza; pero se resistir a venir. Tendrs que obligarle. Promtele mucho dinero. Cinco mil dlares... Alberes te acompaar. Ya estuvo una vez all conmigo y tuvimos que traernos al mdico por fuerza. Se resistir a venir. Debes traerlo sea como sea. Alberes te ayudar; pero ya sabes que l no puede pronunciar ni una palabra. Irs enmascarado. No debe darse cuenta de quin eres. -Pero ver que soy un nio y... comprender de quin soy hijo. Guadalupe movi negativamente la cabeza. -No. Todos creen que ests en Berkeley. No sospecharn nada. Permanecers oculto hasta que puedas volver all o bien anunciemos oficialmente tu regreso. Guadalupe corri a la habitacin de Matas Alberes y entr en ella. El criado de don Csar la mir asombrado desde el lecho en el cual estaba tendido. Que la seora entrase all resultaba inconcebible. -No es el momento ms oportuno para que te asombres de nada -susurr Guadalupe, comprendiendo cules eran los pensamientos del indio-. Tu amo est herido. Es preciso ir a buscar al mdico. Como la otra vez, recuerdas? Al doctor Garca Oviedo. Alberes asinti con la cabeza. Luego sus ojos hicieron una pregunta que Lupe comprendi en seguida y a la cual respondi: -Ha llegado el seorito Csar. El te acompaar. Vstete y ve al cuarto del seor. Lupe sali de la habitacin y regres al cuarto matrimonial. Don Csar estaba tendido en la cama, muy plido e inmvil. La fiebre haba ido en aumento. Lupe no se atrevi a aplicar de nuevo el agua que antes la haba calmado. Saba que era peligroso y no quiso correr el riesgo. -Vstete de otra manera -dijo a su hijastro-. No pierdas el tiempo. Lleva tu revlver. Y por lo que ms quieras, no hagas ningn ruido. Nadie debe saber lo que ocurre. Cuando el pequeo Csar volvi vestido con el traje que utilizaba para ir a ca-

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ballo, Lupe le aguardaba en compaa de Alberes. En la mano tena una aguja de oro; la del broche de perlas. La haba arrancado con el fin de entregarla al muchacho. -sta ha sido la causa de que tu padre est como le ves -explic-. Ensala al doctor por si conoce el veneno que la cubre. Y date prisa. No s qu hacer. Sobre todo s prudente. Que no te descubran. Que nadie se d cuenta de que ha regresado el hijo de don Csar. Poneos esto. Tendi a su hijastro y al criado unos capuchones de tela negra para que se cubrieran con ellos el rostro. Cuando salieron para cumplir su misin, Guadalupe tuvo que apoyarse contra la cama. Su estado no le permita nada de lo mucho que estaba haciendo; pero deba hacerlo; porque en aquellos momentos lo importante era salvar a su marido. De una cmoda sac numerosas sbanas de hilo, y con ellas empez a tapar las paredes, los muebles y todos cuantos detalles pudiesen permitir la identificacin de la estancia.

Captulo III
Otra vez el doctor Garca Oviedo
Se supone que un mdico ha de estar siempre dispuesto a levantarse cuando suena a su puerta una llamada urgente. Para ello ha estudiado. Pero no se puede esperar que la llamada en plena noche o cuando est prximo el iniciarse el da, despierte en l ecos alegres. Tanto los que se marchan de este mundo como los que llegan, parecen tener predileccin por las horas intempestivas. La madrugada es ideal para estos trances. Uno que se est muriendo, pens el doctor al or la apremiante llamada. Abandon la cama, se puso una bata y, encendiendo una vela en la llamita de la lamparilla de aceite que medio iluminaba el cuarto, baj la escalera y abri la puerta de la calle. No tomaba ninguna precaucin porque no tena fama de rico y, adems, careca de enemigos en la ciudad. Slo algn enfermo poda requerirle y no era cosa de estarse desgaitando al intentar charlar con su enviado desde la ventana. Dos revlveres aparecieron ante sus ojos cuando acab de abrir la puerta. El ms alto de los dos hombres que esperaban ante ella le empuj hacia dentro sin decir ni una palabra. El otro cerr la puerta e indic al doctor que subiese. Garca Oviedo se encogi de hombros. No esperaba aquello; pero tampoco tema demasiado las consecuencias de la visita que le hacan los dos hombres. -Qu desean de m? -pregunt cuando estuvo en su despacho. El ms alto no intent responder. El otro lo hizo por l. -Debe acompaarnos -dijo con disfrazada voz. Empuaba un Colt 36, que temblaba ligeramente en su mano. En cambio su compaero empuaba con amenazadora firmeza un revlver del 44, modelo militar, con el que pareca capaz de disparar seis tiros en tres segundos. -Si han venido a buscarme para asistir a un enfermo, no era preciso adoptar esas mscaras -replic el mdico, indicando con un ademn los capuchones que cubran los rostros de sus visitantes-. Mi deber es atender a los enfermos. -Un hombre est herido y le necesita -respondi el que hablaba-. Le pagaremos

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bien sus servicios. Cinco mil pesos... -Como la otra vez? -replic el doctor. -S -contest el encapuchado ms joven. -Han vuelto a herir al Coyote? -pregunt el doctor. Los dos que estaban ante l se estremecieron y sus manos tensronse en torno a las culatas de sus armas. -No haga preguntas y acompenos -dijo el enmascarado que haba hablado hasta entonces-. Recibir su dinero y no repetir a nadie nada de cuanto vea. -Bien, les acompaar -respondi el mdico, encogindose resignadamente de hombros-. Prefiero hacerlo un poco por mi voluntad que hacerlo por entero a la fuerza. Aguarden aqu mientras me visto. El ms bajo de los dos encapuchados pareci dispuesto a seguir la indicacin del mdico; pero el otro, en cambio, sigui a ste sin decir palabra. -No huir -dijo Garca Oviedo. El encapuchado se encogi de hombros y, siempre en silencio, vio cmo el mdico empezaba a vestirse. Cuando hubo terminado le acompao de nuevo al despacho, donde el otro indic a Garca Oviedo un papel extendido sobre la mesa y en el centro del cual se vea una aguja de oro. -Qu es eso? -pregunt el mdico. -Una aguja envenenada. Ha producido una herida grave. Vea si reconoce el veneno que hay en ella. Sbitamente interesado el doctor Garca Oviedo sentse a la mesa y, acercando la aguja a la luz, la examin lentamente. Sacando un cortaplumas rasc la capa que cubra el oro y de un armario de hierro y cristal sac unos frascos y unos tubos de ensayo. Por ltimo, cogi un libro y lo hoje nerviosamente. -No pierda tiempo -recomend el ms joven de los dos encapuchados. -No pierdo el tiempo -replic-. Han hecho bien trayendo esto. Aqu puedo identificar el veneno. En otro sitio me sera imposible. Y no vuelva a interrumpirme, pues de esa forma s que perdemos tiempo. Continu Garca Oviedo consultando el libro, tom unas notas, realiz diversos ensayos con distintos lquidos y, por fin, anunci ms para l que para los otros: -Ya est resuelto. En seguida pregunt: -Se ha hinchado mucho la mano? -S -respondi el encapuchado que era el nico en hablar. -Y tambin el brazo, no? -S. -Fiebre muy alta? -S. -Prdida de conocimiento? -S. -Todo coincide. Garca Oviedo se levant, y cogiendo un maletn lo fue llenando de instrumental quirrgico, antispticos, frascos y tarros de medicinas, gasas y algodn. Por fin cerr con seco golpe el maletn y volvindose hacia los visitantes, anunci: -Cuando ustedes quieran, seores. El ms alto sac un gran pauelo del bolsillo,,y desdoblndolo, se acerc al doctor. ste retrocedi un paso, preguntando: -Es necesario eso? -S -contest el joven. El mdico se dej vendar los ojos por el alto y callado enmascarado y baj con

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los dos por la escalera. Aguard un momento mientras le iban a buscar un caballo y montando en l, con ayuda de los otros, emprendi el camino hacia su ignorado destino. Por el chocar de las herraduras sobre los guijarros de la calle, el mdico se dio cuenta de que abandonaban la ciudad. E1 olor de las plantas campestres le indic luego que ya estaban en pleno campo. E1 camino deba ser el mismo que ye siguiera en otra ocasin para extraer una bala a un hombre que l supona era El Coyote. aunque luego, algunos detalles contradijeron sus sospechas2. Ocurrira lo mismo ahora? Sera El Coyote la vctima de aquel veneno tan usado en las encharcadas tierras de Louisiana? En todo caso, pronto sabra la verdad. Cuando el ms intenso aroma de la vegetacin indic a Garca Oviedo que ya estaban en pleno campo, sus compaeros espolearon sus caballos, obligando al suyo a que acelerase la marcha. Por fin, al cabo de un buen rato de marcha, redujeron la velocidad de la misma y la voz del nico que hasta entonces haba hablado, anunci: -Ya llegamos. Garca Oviedo not que pasaban bajo unos rboles cuyas ramas eran agitadas por el viento. Los caballos pisaban gravilla. Por fin oy un excitado cuchicheo entre una mujer y el mas joven de los dos enmascarados. Record a la mujer vestida de hombre que le haba llevado en otra ocasin a un lugar parecido a aqul y preguntse por qu no haba acudido a buscarle la misma mujer. Sera acaso el enmascarado silencioso? Lo habra hecho para no ponerle sobre la pista del herido a quien deba curar? O se tratara de un caso completamente distinto? Pero el simple hecho de ofrecer la misma cantidad exacta que la vez anterior, indicaba sin lugar a dudas que se trataba de las mismas personas. Desmont cuando se lo ordenaron y entr en una casa. Por el olor a limpieza, a buen tabaco, a perfume femenino; por las mullidas alfombras, por las escaleras de roble; por un sinfn de menudos detalles, comprendi Garca Oviedo que estaba en la misma casa a la que fue llevado muchos meses antes. Era una casa rica, pues no ola ni a guisos ardientes, ni a comida rancia, ni a ajos, ni a establo, ni se perciba en ella ninguno de los malos olores que solan imperar en las casas que visitaba el doctor en los barrios humildes. Haba llegado al final de la escalera, recorri un pasillo y sintise empujado hacia dentro. Permaneci unos minutos inmvil oyendo pasos a su alrededor. Por fin le arrancaron la venda que le tapaba los ojos y se encontr en la misma habitacin que la vez anterior. Las mismas sbanas lo cubran todo, impidiendo la identificacin del lugar. Sobre una cama de matrimonio estaba tendido un hombre cuyo rostro se hallaba tapado con un capuchn negro, en el cual se haba abierto un agujero para la respiracin, nada ms. Los dos encapuchados que le fueron a buscar continuaban all. De la mujer no se vea ninguna seal; pero cuando Garca Oviedo se acerc a la cama, not que una de las sbanas se mova. Era una sbana que penda hasta el suelo, donde formaba abundantes pliegues. Entre aquellos pliegues, Garca Oviedo advirti una mota roja. Era, sin duda, una marca; pero detrs de aquella sbana haba alguien que vigilaba. Tras l se encontraban dos hombres. En frente tena a un herido. Conociendo ya las causas del mal, el doctor arrodillse junto a la cama y examin la mano. El dedo anular presentaba las huellas del pinchazo y su hinchazn era algo mayor que la de los otros. -Agua caliente -pidi el mdico. El ms alto de los dos encapuchados sali de la habitacin, regresando al cabo
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Vase El hijo del Coyote.

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de un momento con un gran recipiente de metal lleno de agua caliente. -Est hervida? -pregunt Garca Oviedo. El encapuchado afirm con la cabeza. El mdico abri su maletn, sac unos instrumentos, una botella de alcohol; frot la ennegrecida mano y con el bistur hizo un rpido y limpio corte en la yema del dedo. El hombre que estaba en la cama se movi a causa del dolor. Detras del capuchn sonaron unas palabras; pero el doctor slo pudo darse cuenta de que se trataba de un hombre, mas no logr identificarlo. Sumergiendo la mano del herido en una palangana llena de agua caliente, dej que la sangre fuera brotando y tiese el agua. Luego sac del maletn unos frascos e, intencionadamente, tir uno de ellos sobre la sbana que haca las veces de cortina para tapar la pared. Inclinse a recogerlo y, al hacerlo, movi la sbana para ver si poda identificarla por las marcas que crea haber entrevisto. Fracas en el intento. Quienquiera que fuese aquel hombre, sus familiares o amigos haban tomado toda clase de precauciones para impedir su identificacin. Las marcas trazadas con hilo rojo estaban tapadas con un trozo de tela embastado sobre ellas. El doctor slo pudo ver a ambos lados unos grandes claveles bordados con un hilo rojo, amarillo y blanco. Percibiendo un movimiento a su espalda, Garca Oviedo se apresur a recoger el frasco y verti una parte de su contenido en el agua en que estaba sumergida la mano del herido. El encapuchado que inici un movimiento para impedir que el mdico identificara la sbana, habase detenido y permiti que Garca Oviedo continuara curando la mano. El mdico cambi un par de veces el agua de la palangana; luego, sobre una mesa, prepar una medicina, explicando: -Denle una cucharada cada dos horas. Mientras preparaba una pomada para aplicar al dedo, el doctor Garca Oviedo trataba de recordar dnde haba visto antes aquellas sbanas con los claveles rojos, amarillos y blancos a ambos lados de unas iniciales. El doctor Garca Oviedo haba visitado a infinidad de enfermos y, por lo tanto, haba visto infinidad de sbanas marcadas ms o menos artsticamente. Ningn otro hombre en Los ngeles haba visitado tantos dormitorios como l. Unas veces, para ayudar a venir al mundo a algn chiquillo que se obstinaba en retrasar su llegada; otras para declararse incapaz de impedir la marcha al ms all de algn enfermo demasiado enfermo; pero, generalmente, para ayudar a seguir viviendo a la mayora de sus enfermos. stos se contaban en casi un millar, y aunque se podan descontar unos cuantos en cuyas camas apenas si haba alguna apolillada manta y que nunca supieron lo que es una sbana, los dems tenan sbanas, las adornaban con las ms bellas producciones del arte de bordar y era casi imposible recordar en cul de aquellas camas haba visto los claveles... -Hay peligro de muerte? -pregunt con temblorosa voz el ms bajo de los dos encapuchados. Garca Oviedo movi negativamente la cabeza. -No. Nunca ha habido peligro de muerte. Se trata de un veneno que se extrae de unas plantas que crecen en las regiones pantanosas de la Louisiana. Los indgenas utilizaban el jugo de esas plantas para envenenar sus flechas. Sus efectos son de fcil curacin cuando se conoce el veneno; pero si no, todo el cuerpo del herido se impregna de ese tinte achocolatado y slo despus de varias semanas cesan sus efectos. Apliquen a la herida esta pomada que ayudar a cicatrizarla. El mdico volvi a la cama y cambi de nuevo el agua de la palangana. La nueva agua se ti en seguida de rojo y Garca Oviedo coment que casi todo el veneno haba salido del cuerpo del enfermo. Aguard media hora ms, siempre revolviendo en su mente el problema de la identidad de aquella sbana, y, por fin,

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despus de limpiar la herida y vendar cuidadosamente la mano del hombre tendido en la cama, que haba recobrado ya el conocimiento y cuya fiebre haba descendido mucho, anunci que ya estaba listo y que el herido podra hacer su vida normal dentro de una semana. El ms alto de los dos encapuchados le volvi a tapar los ojos, puso en su bolsillo un fajo de billetes y le hizo salir de la habitacin. El mdico observ que el otro encapuchado no les acompaaba. Era un muchacho, tal vez un chiquillo. Su estatura, su voz, sus manos, lo indicaban claramente. Sus manos... Ante los velados ojos del doctor Garca Oviedo desfilaron varias imgenes. Una de ellas era la de unos dedos que acariciaban unos claveles rojos y amarillos bordados sobre la sbana de su cama. Y aquellas manos eran las de.. No! Era imposible. No poda ser. Claro que ya se haba dicho varias veces que don Csar era El Coyote; pero los hechos demostraron luego que no lo era. Adems, su hijo estaba en San Francisco, en la escuela de Berkeley... Sera una coincidencia. Haba asistido muchas veces al hijo de don Csar de Echage: sarampin, tos ferina, inflamacin en las amgdalas, empachos, trastornos de vientre. Y una vez le encontr sentado en la cama, pasando y repasando los dedos sobre las flores bordadas en su sbana. Medio atontado mont a caballo cuando su acompaante se lo orden empujndole contra el animal. Mientras se diriga hacia Los ngeles iba atando la multitud de cabos sueltos que le rodeaban. La habitacin a la cual haba sido llevado era la misma donde fue conducido tiempo antes para curar a un hombre que poda ser El Coyote. Que sin duda lo era. Entonces fue a buscarle una mujer. Aquella mujer estaba tambin hoy cerca del herido, oculta tras las sbanas que cubran las paredes. Por qu no acudi ella en lugar de aquel muchacho? Garca Oviedo record a la esposa de don Csar y, sobre todo, el estado en que se encontraba. Faltaban pocas semanas para el nacimiento del segundo hijo del estanciero, y Guadalupe no estaba, por lo tanto, en condiciones de cabalgar en busca de un mdico. Y tampoco poda presentarse disfrazada de hombre. Era esa la causa de que no hubiera hecho acto de presencia? Y aquel hombre que no pronunciaba ni una palabra? Matas Alberes? Tal vez. Uno de los criados de confianza de don Csar de Echage, era mudo. Y el muchacho? Sera el hijo de don Csar? ste era el nico punto contradictorio. En Los ngeles todava se saba al minuto cualquier noticia importante, o suceso fuera de lo normal que acaeciera en el lugar. Si el hijo de don Csar hubiese regresado, todo el mundo lo habra sabido. Sin embargo, a excepcin de aquel detalle, todos los dems coincidan. El doctor Garca Oviedo empez a arrepentirse de su agudeza mental. Habra preferido no averiguar nada. El saber lo que saba no poda reportarle ninguna ventaja. Era preferible no decir nada a nadie y procurar olvidarse de lo descubierto, si era que, en realidad, haba descubierto algo.

Captulo IV
Los proyectos de Maise Syer
James Wemyss lanz una bocanada de humo hacia el techo y permaneci un buen rato viendo cmo se disolva a la luz del sol que entraba por la puerta que daba a la galera. -Qu piensas hacer? -pregunt luego.
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Maise Syer estaba ante el tocador, arreglndose los cabellos. -Esperar -replic. -Pero no siendo Yesares... va a ser difcil averiguar nada -observ Wemyss. Maise encogise de hombros. -La trampa fue bien tendida y El Coyote cay en ella -dijo-. Eso sali a la perfeccin. Ahora slo nos falta descubrir a un hombre color chocolate. -Yesares tiene el tinte moreno; pero no de chocolate -sonri Wemyss. -Le vigilan? -Claro que le estn vigilando. Mis hombres no le pierden de vista. Si sale de la posada, le seguirn. Maise Syer tabale nerviosamente sobre el mrmol del tocador. -Hay algo que no ha salido bien, James -dijo-. Sin embargo, ella habl de una forma que hizo suponer que su marido era El Coyote. Y antes... Es imposible que Yesares no tenga alguna relacin con ese hombre. -Debimos haber disparado sobre l, Maise -coment Wemyss-. Nunca lo volvers a tener tan en tus manos. -Bah!... Eso no habra resuelto nada. Absolutamente nada. El Coyote muerto no significa ninguna victoria. Adems, quiz no le hubieseis matado, y entonces... -No te entiendo, Maise -replic Wemyss-. Ests segura de que no te interesas por otros motivos que por los que has alegado? -No digas tonteras. Esta noche... No, no creo que l pueda molestarnos. Se clav la aguja, tal como yo esperaba. Aunque le hubiesen quitado el veneno de la sangre, no estar en condiciones de moverse en muchos das. Mientras tanto, podemos hacer lo que nos interesa, y luego... -Descubriremos la identidad del Coyote? -pregunt Wemyss. -S. -Es ms importante lo primero, no? -Tal vez lo sea; pero a veces creo que lo otro es mucho ms importante. -Si El Coyote no muere, se querr vengar de lo que le hiciste. -No podr hacerlo antes de una semana. Y entonces le reservaremos otra sorpresa. -Crees que se dejo convencer? -No tiene importancia que se convenciese o no. Hay cosas mucho ms importantes. Hay cosas que... Bueno, no hablemos ms de todas estas vaguedades. Ve a ver si Yesares est abajo. Si es as, avsame y prevenme antes de que vuelva. -Estars en la habitacin de ella? -S. -Ests llevando a cabo un juego muy audaz, Maise. -Nadie lo sabe mejor que yo. S a lo que me expongo; pero tambin s lo que puedo conseguir si triunfo. Y triunfar! -Tantea bien el terreno antes de dar un solo paso. -He dado muchos pasos y he tanteado muchos terrenos... S adonde voy y como debo ir. Djame. Obedece mis rdenes. -Tus rdenes?... -pregunt, agresivo Wemyss. Maise sonri. -Mis consejos -dijo-. Eso era lo que te quera decir. Wemyss tambin sonri. Inclinndola cabeza, march a cumplir lo que Maise le peda. Al quedar sola, la mujer se mir al espejo. Sus manos se hundieron entre los cabellos, sobre las orejas. Pens en El Coyote. En aquellos momentos no haba, tal vez, en Los ngeles nadie tan poco peligroso como El Coyote.

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Un guijarro que choc contra el cristal de la galera, indic a Maise que Yesares estaba abajo. Saliendo de su cuarto fue en direccin al de Serena. sta respondi a su llamada y mostr un rostro en el cual se vean muy hondas huellas de la tormenta que agitaba su alma. -Qu quiere, seora Syer? -Puedo entrar? -pregunt Maise. Serena se hizo a un lado y cerr luego la puerta, corriendo el cerrojo. Maise se volvi hacia ella, colocndose de espaldas a la ventana, de forma que la luz no le diera en el rostro. -Me tiene usted muy preocupada -empez-. En toda la noche no he pensado en otra cosa que en su problema. Serena quiso adoptar, en vano, la actitud de una mujer dispuesta a defender, incluso en los peores momentos, a su marido. -Yo no creo que los devaneos de su esposo sean muy graves -continu Maise, desconcertando as a Serena, que la mir interrogadoramente. -Por qu no han de ser graves? -pregunt Serena-. He ledo cartas... -Las mujeres siempre exageramos en nuestras cartas de amor. En ellas decimos muchas veces cosas que no son verdad. Los hombres no saben resistirse a una declaracin de amor por parte de una mujer. Si decimos a un nombre que nos ha cautivado con su atractivo fsico, o moral, ese hombre se siente obligado a demostrar que posee tal atractivo, aunque se pregunte cmo lo habr advertido la mujer que le escribe. Me entiende? -Creo que s -murmur Serena-. De todas formas, eso no impide que la culpa de mi marido... Maise la contuvo con un ademn. -Yo no rechazo esa culpabilidad -dijo-. Admito que sea culpable de devaneos un poco exagerados; pero en lo que hace referencia a las cartas, no les d demasiada importancia mientras no tenga las que su marido escribi. En esas se ver si l es el culpable de que algunas mujeres se expresen con excesiva pasin. -Estoy segura de que las ha escrito -replic Serena, olvidndose de que, en un principio, haba tratado de defender a Ricardo. Maise Syer se encogi de hombros. -Tal vez -dijo-; pero, de todas formas, yo no creo que su marido pueda sentir amor por otra mujer que no sea usted. -Si hubiese usted ledo sus cartas... -inici Serena. Estaba irritada y de la misma forma que hubiera llevado la contraria a Maise si sta hubiese atacado a su marido, ahora, cuando trataba de defenderlo, ella rechazaba la defensa y volva a sentir contra Ricardo Yesares todo lo que haba sentido antes. -Hagamos la prueba -sonri Maise. -Qu prueba se puede hacer? -Cree que usted no tiene ningn valor para su marido? -Casi ninguno. -Por qu no le escribe una carta dicindole que se marcha lejos de l y se va a Monterrey o a otro lugar? -Huir? -pregunt Serena. -No se tratara de una fuga, precisamente, sino de una maniobra estratgica. Dgale en su carta que ha ledo todas las cartas que le escribieron las mujeres con quienes ha tenido relaciones amorosas. Dgale que no est dispuesta a seguir viviendo a su lado y compartir su amor con otras. Ya ver cmo reacciona. Serena escuch atentamente a Maise. La idea no era mala. Por lo menos, no le pareca mala a ella. Si Ricardo la amaba, le faltara tiempo para correr en pos de ella.

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-Puedo decir que marcho a San Francisco -dijo. -Eso es. Cuanto ms lejos, mejor. -Esta tarde he de salir. En cuanto termine la comida escribir la carta y huir. Creo que me ha dado una buena idea. -Lo que nos ensea la vida y la experiencia no lo ensea ningn libro -sonri Maise. Ponindose en pie, agreg-: Ahora, si me lo permite, saldr a realizar algunas gestiones. Serena acompa a la mujer hasta la puerta y la sigui con pensativa mirada. El paso que le haba sugerido era audaz y poda tener graves consecuencias. Deba darlo? Y si su marido, furioso por su decisin, no la segua? Esto sera apostar toda su felicidad a una sola carta. Lo mismo poda triunfar que salir derrotada. Y en este ltimo caso lo perdera todo. No era mejor utilizar un sistema ms prudente? Al fin y al cabo, Maise Syer no expona nada. Si su experimento sala mal, podra encogerse de hombros y decir que no comprenda cmo podan haber salido as las cosas. Por su parte, Maise Syer sali a la calle y, dirigindose a la parada de coches, tom uno y sacando la tarjeta que Antonio Pez le haba entregado el da en que fue juzgado el asesino de su hermano, dio al cochero la direccin del almacn. Cuando Antonio Pez la vio entrar, corri a su encuentro con expresin de gran alegra. -Usted por aqu, seora? En qu puedo servirla? Tenga la bondad de pasar al saln. Maise se dej guiar, y cuando estuvo en el saloncito probador, pregunt al obsequioso Pez: -Tiene usted algn traje que me pueda servir para viajar? Lo quiero fuerte, pero a ser posible, que sea elegante. Antonio Pez replic que tena precisamente lo que deseaba la seora y sali a buscarlo, regresando con una gran caja de cartn. Mientras enseaba el traje a Maise, sta coment: -El Coyote ya ha hecho justicia. -Ya lo esperaba -replic el dueo de la tienda-. Se podr burlar a los otros; pero al Coyote jams se le vence. -Usted le admira? -Mucho. Todos los californianos sentimos una gran veneracin por l. No quiere probarse el traje? Llamar a una de las empleadas... -No es necesario -sonri Maise-. Me arreglar yo sola. Cuanto est lista llamar con los nudillos en la puerta. Antonio Pez sali del probador y qued junto a l, esperando la llamada de Maise. Sentase extraamente atrado por aquella mujer. Extraamente, porque no pareca haber en ella motivo alguno para aquella atraccin. No era joven, no era hermosa, aunque deba haberlo sido... Un golpe en la puerta del probador arranc a Antonio Pez de sus meditaciones. Levantndose, abri la puerta y qued clavado en el umbral, mirando con desorbitados ojos a la mujer que se hallaba frente al espejo. Dnde estaba?... Velozmente la mirada de Pez se pos en una silla inmediata. Sobre ella vio la peluca que ocultaba la rubia cabellera de la mujer que ahora estaba ante l, mirndole asustada. Durante unos segundos ninguno de los dos dijo nada. Al fin, Maise Syer pidi: -Cierre la puerta. Podran verme desde fuera. Antonio Pez obedeci. En ningn momento retir la mirada del hermoso rostro que tena ante l. Ahora comprenda por qu se haba sentido tan atrado por aquella mujer. Ahora adverta que su busto no era el de una mujer de cincuenta aos.

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Ni su andar. Ni la tersura de sus manos. Cmo no haba advertido tantos detalles denunciadores? -Qu va usted a hacer, Antonio? -pregunt, con melodiosa voz, la mujer. Pez respir profundamente antes de preguntar a su vez: -Qu quiere decir? -Piensa descubrirme? -Yo a usted? Oh, no! Eso no. Pero... no esperaba... -Le sorprende ver que no soy lo que he estado representando, verdad? -En efecto... Maise recogi la peluca y se la puso de nuevo. Se la haba quitado para ponerse el traje con ms comodidad, y tambin, para verse tal como era. Al mover la mano haba golpeado involuntariamente la puerta, dando la seal anunciada. Mirando a la imagen de Antonio Pez, que se reflejaba en el espejo, continu: -Un hombre me ha estado persiguiendo durante mucho tiempo. He huido de l; pero ha sido en vano. Dicen que soy muy hermosa y... mi hermosura me ha traicionado siempre, dando a ese hombre la pista para seguir mis pasos. Al fin tuve que disfrazarme tal como me he presentado aqu. No ha habido otra solucin para librarme de su asedio. Pez segua mirando, embobado, a Maise. -No debe temer nada de m -dijo, como ausente de s mismo-. Yo no podra causarle ningn dao. Ninguno, en absoluto. -Ya lo s -replic Maise-. Desde el primer momento lo comprend. -Si alguna vez necesita un amigo para luchar contra ese hombre que la persigue, acuda a m. -Lo har, Antonio -prometi Maise-. Est seguro de que lo har. Volva a sentirse segura. Aquel hombre no la traicionara jams. Estaba enamorado de ella y tal vez en algn futuro no lejano fuese un buen aliado. -Me quedar el traje -dijo-. Me gusta. Haga que lo lleven al coche. Cuando se diriga de nuevo hacia la posada, Maise Syer iba pensando en Antonio Pez. La adoracin que haba descubierto en l la emocionaba profundamente. Por qu? Tal vez porque es el primer hombre sencillo que me ama, decidi.

Captulo V
La ausencia del Coyote
Contemplando su vendada mano, don Csar coment: -Esta vez me han dejado manco por unos das. Guadalupe y el pequeo Csar estaban frente a l. -Tem que fuese ms grave -dijo la primera. -Es ms grave de lo que imaginas -respondi don Csar-. No puedo hacer nada y alguien aprovechar mi inactividad. Creo que fui un imbcil al caer tan torpemente en la trampa que me tendi aquella mujer. Mirando luego a su hijo, pregunt: -Por qu ests aqu? El muchacho explic la historia. Su padre le escuch en silencio y al fin replic:

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-Llegaste muy oportunamente, y eso excusa muchas cosas. Sin embargo, tendrs que volver a San Francisco. Debers regresar al colegio y pedir perdn. Advirtiendo la iniciacin de una rebelda en su hijo, don Csar agreg: -Ya s que te resulta difcil; pero slo haciendo cosas difciles se demuestra que no se es vulgar. T no quieres ser vulgar, verdad? -No; pero... Est bien, volver al colegio. -No dirs a nadie que has estado aqu. Cuenta cualquier historia, pero conviene que nadie sospeche que llegaste hasta aqu. Es necesario que no se descubra eso. Si supieran que has estado en Los ngeles, sospecharan de m. -Lo comprendo, pap. Pedir perdn al profesor Schultz. -Gracias -murmur don Csar- Esta noche, marchars a San Francisco. Hasta entonces nadie en la casa debe saber que t ests aqu. La habitacin de don Csar estaba nuevamente libre de las sbanas que la haban cubierto. Entraba en ella el sol de la maana y la inundaba la claridad de California. Cuando el hijo de don Csar pas a un cuartito adyacente, Guadalupe dijo: -No me he atrevido a avisar a Yesares sin pedirte antes consejo... Pens que lo importante era resolver el problema de tu herida. -Hiciste bien. Yesares debe de estar vigilado. En cuanto a esa mujer... Es muy peligrosa. Ha tendido bien sus redes y El Coyote cay en ellas. No cre del todo su historia; pero imagin que haba algo de verdad. -Qu piensas hacer? -pregunt Lupe. -De momento no puedo hacer nada. Ni siquiera escribir una nota para los Lugones. Esta mano no me sirve para nada; pero de todas formas, esta tarde iremos a casa de Yesares. Guadalupe le mir alarmada. -No puedes salir de casa. No ests en condiciones. -No, no -interrumpi Csar-. No debes hablar as. Tengo que salir. Debo mostrarme ante todos sin las huellas del ataque dirigido contra mi. Si me ven paseando en coche a tu lado, nadie se imaginar que ayer noche recib una grave herida. -Pero la mano... -La mano puede ir dentro de un guante que disimular el vendaje. Con tal de que me envuelvas el dedo, no hace falta ms. -Quieres ver a esa mujer? -No. Quiero hablar con Yesares. -Le avisar que venga. -Resultara sospechoso. -Para quin? No ha venido ya muchas veces? -Alguien le vigila. Cualquier paso que d ser anotado y estudiado. Es preferible que esta tarde, despus de comer, vayamos hacia all. Que Alberes se quede vigilando en ese cuarto para que nadie descubra la presencia del muchacho. * * *

Aquella tarde, despus de la comida y cuando el sol dej de lucir con la fuerza habitual en tales horas, don Csar y Guadalupe abandonaron el rancho de San Antonio en direccin a Los ngeles. Don Csar apoyaba la mano derecha en el brazo de su mujer. Llevaba guantes blancos, y vesta con mayor elegancia que de costumbre, lo cual poda indicar que iba a hacer alguna visita de cumplido. El viaje hasta la ciudad se hizo sin prisa, pues el cochero haba recibido orden expresa de no correr demasiado. La explicacin fue la de que no convena estropear la digestin de don Csar. El conductor la acept como buena, sin imaginar que los

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vaivenes violentos del coche no convenan a la herida mano de su amo. Cuando el carruaje se detuvo frente a la posada del Rey don Carlos, un hombre que sala a toda prisa del establecimiento, se detuvo y al ver a don Csar, fue hacia l, explicando: -Ahora iba a su casa, don Csar. Don Ricardo dej un mensaje para usted. El criado de la posada entreg a don Csar un sobre cerrado y sellado. Dentro se hallaba esta carta: Don Csar: No comprendo lo que ha podido ocurrirle a Serena. Ha marchado a San Francisco, dejndome una extraa carta en la cual me habla de infidelidades. Marcho tras ella a caballo para tratar de alcanzarla antes de que vaya muy lejos. Volver pronto. Lamento infinito no poderme quedar para la preparacin de su cena. No podra retrasarla para maana? Gracias anticipadas de su afectsimo RICARDO YESARES -Est bien -dijo don Csar al empleado-. Si vuelve don Ricardo, dgale que la cena la retrasaremos hasta la prxima semana. Ya hablar con l. Y... a propsito, est en casa la seora Syer? -No. Sali hace rato. Iba a comprar algunas cosas. No creo que tarde. Prometi estar pronto de vuelta por si alguien preguntaba por ella. He de darle algn recado? -S. Dgale que pensaba dar una cena en su honor esta noche, pero que la retrasaremos hasta la semana prxima. Adis. Vuelve a casa -agreg, dirigindose al cochero. Cuando el coche se hubo puesto de nuevo en marcha hacia el rancho, Guadalupe pregunt: -Qu quiere decir eso de la cena? No saba... -Es la justificacin de la carta -replic en voz baja su marido-. Yesares lo dice para justificar que me escriba su carta. De lo contrario, no tendra sentido que me avisara de su marcha. Resultara sospechoso para quien lo viera. -Y lo que has dicho de la seora Syer? -Slo quera saber si estaba en el hotel. Sospecho que se ha marchado de Los ngeles. Al fin y al cabo ya ha conseguido dos cosas: inutilizar al verdadero y alejar al otro. -Todo iba contra El Coyote? -pregunt en un susurro Guadalupe. -Creo que s. Por lo menos ha conseguido inutilizarle como jams lo inutiliz nadie. Guadalupe expres claramente su alarma. -Qu va a ocurrir? -pregunt-. Vas a intentar algo? Don Csar movi la mano derecha, replicando: -Con esta mano no podr hacer nada en muchos das. Tal vez lo hayan conseguido por azar; pero lo cierto es que se han librado de m y de Yesares. -Con qu objeto? Qu pueden pretender? -No lo s an. Quisiera poder correr detrs de Ricardo para pedirle que vuelva atrs. -Temes una emboscada? -Estoy seguro de ello. Se llevaron a Serena para hacer que l la siguiese. Guadalupe no haba visto nunca tan abatido a su esposo. -Si yo pudiese hacer algo... -murmur. Don Csar le acarici la mano. -Has hecho muchsimo ms de lo que se poda esperar de una mujer, Lupita. Como siempre. Se trata de una conspiracin muy bien tramada. -Y de todo tiene la culpa esa mujer? -pregunt Lupe.

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-Creo que s; pero tiene buenas ayudas. James Wemyss es un excelente colaborador. -Y quin es esa Maise Syer? -Tiene muchos nombres, Lupita. Demasiados. Si pudiera avisar a los Lugones... -Una carta, tal vez... -Tendra que escribirla con la mano izquierda. No reconoceran la letra. No obedeceran. -Por qu no vamos esta noche los dos a avisarles? -Cmo? -pregunt, amargamente, don Csar-. Este paseo me est agotando las fuerzas. No podra repetirlo montado a caballo. -Y en coche? Por qu no hemos de hacerlo? T y yo. El nio puede guiar los caballos... -Es una buena idea -admiti don Csar-. Es una excelente idea. Esta noche iremos all.

Captulo VI
Una trampa para Ricardo Yesares
Cuando los dos hombres aparecieron ante l, en medio del camino, Ricardo Yesares hizo intencin de llevar la mano a la culata de su revlver, pero en el mismo instante se lo impidi una voz que, sonando a su espalda, le previno: -Se va a llevar un disgusto si hace eso. Levante las manos! Yesares comprendi que haba cado estpidamente en una trampa y levant las manos. No poda hacer otra cosa. Todas las probabilidades estaban contra l. Jams conseguira triunfar en aquella desigual lucha. El que estaba tras l, le quit el revlver y le pas rpidamente la mano por el cuerpo en busca de algn arma oculta. -Est bien -dijo luego-. No lleva ms uas escondidas. Salte al suelo. Yesares desmont y mientras uno de los tres hombres se haca cargo del caballo, los otros dos se colocaron a su lado guindole por un sendero que iba ascendiendo por la montaa. Caminaron un rato entre los densos rboles y al fin desembocaron en un espacio descubierto donde haba tres cabaas. Yesares fue conducido a una de ellas y qued encerrado dentro. No haba nadie en la cabaa y el dueo de la posada tuvo tiempo sobrado para repasar los acontecimientos de aquel da. Al volver a casa haba encontrado una carta de Serena. An la guardaba en el bolsillo. Aunque la haba ledo tres o cuatro veces, la sac para leerla de nuevo. Ricardo: Cuando recibas esta carta me hallar en camino de San Francisco. No puedo seguir viviendo a tu lado. La casualidad me hizo encontrar las cartas de tus amantes. No puedo soportar la idea de que me seas infiel y me finjas cario. Por eso prefiero no vivir ms a tu lado. No trates de seguirme. No volver jams contigo. Me has destrozado el corazn. Nunca sabrs cunto he llorado. SERENA La letra era de ella. No caba duda alguna, a pesar de que nada de cuanto se deca all tenia sentido. Qu cartas eran aquellas de que hablaba Serena? A qu

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infidelidades se poda referir? Yesares no haba vacilado ni un segundo. Lo importante era alcanzar a la fugitiva. Dejando una breve nota a don Csar, mont a caballo y parti por la carretera de San Francisco. A menos de media hora de Los ngeles haba sido detenido por unos bandidos y conducido al lugar donde se encontraba! Qu significaba aquello? Dnde estaba Serena? Cuando el sol se hubo ocultado en las tranquilas aguas del Pacfico, Ricardo Yesares recibi la respuesta a aquellas preguntas. Los que le haban metido en la cabaa abrieron la puerta e hicieron entrar en la cabaa a Serena. Al ver a su mujer, Ricardo corri hacia ella y por cmo fue abrazado, comprendi que Serena ya no pensaba como en el momento de escribir su carta de despedida. Antes de que pudiera hacerle ninguna pregunta, entraron en la cabaa Maise Syer y James Wemyss. -Buenas noches, seor posadero -ri Maise. Yesares y Serena volvironse hacia la mujer. -Qu significa esto? -pregunt Yesares. -Que est usted detenido o secuestrado, seor Coyote -replic Maise. -l no es El Coyote! -grit Serena-. Y usted es una infame! Usted debi de poner aquellas cartas... -Cunta sagacidad! -ri Maise-. S, yo le hice llegar aquella carta en que le hablaba de las traiciones amorosas de su Ricardo, y coloqu las otras cartas donde usted pudiera encontrarlas. Y usted habl tanto que me descubri quin era su marido. Le juro que, de momento, cre que era El Coyote; pero luego comprob que a lo ms que llega es a ayudante. -Por qu no cree que yo soy El Coyote? -pregunt Yesares. -Porque su mano derecha no presenta ninguna huella del pinchazo que recibi en mi cuarto -contest Maise-. Su piel tiene un excelente color bronceado, no el tono chocolate que debera tener, a menos que un buen mdico le hubiese curado a tiempo, en cuyo caso, su mano derecha estara envuelta en vendajes. -El hombre que habl ayer noche con usted era mi ayudante -contest Yesares. -Est bien -replic Maise-. Lo que me interesa es conocer el nombre de ese ayudante suyo, seor Coyote. Cuando los tenga a los dos en mis manos, me sentir feliz. Quiere decirme quin es su ayudante? -No se lo digas, Ricardo -pidi Serena. -Ya sabes que no se lo dira por nada del mundo. Maise Syer se volvi hacia Wemyss y coment, burlonamente: -No crees que eso de asegurar que no se dir una cosa por nada del mundo es mucho decir? -Sobre todo cuando no se sabe lo que se puede llegar a hacer sin necesidad de agotar los medios de conviccin -dijo Wemyss-. Creo que se va a llevar una desagradable sorpresa. -Muy desagradable -asinti Maise-. Lo mejor, seor Coyote, sera que nos revelara el nombre de su cmplice. Quin es? Yesares se daba cuenta de lo apurado de su situacin. Le iba a resultar imposible abstenerse de dar una respuesta a aquella gente. De haber estado l solo en su poder, hubiera podido confiar en sus fuerzas fsicas para resistir cualquier martirio; pero tenan tambin a Serena. Y si la haban atrado hasta all era, sin duda alguna, con el fin de valerse de ella para obligarle a confesar su secreto. -Podramos tostarle los pies a fuego lento -prosigui Wemyss-. Es un martirio muy desagradable para quien lo sufre. En el caso de persistir usted mucho en su negativa, podra encontrarse con que tendra que pasar el resto de su vida sentado en

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un silln de ruedas y sin poder dar un paso por s solo. -Me remordera mucho la conciencia ver una cosa as -intervino Maise-. Se trata de un hombre muy atractivo, James. Un hombre atractivo como pocos. Es una lstima que se haya dedicado a posadero. Habra hecho un buen galn. Claro que a ratos perdidos hace de Coyote; pero eso no basta. -Insisto en que un buen tostado de pies ira bien -ri Wemyss. -Pero no a l, sino a la linda Serena -dijo Maise-. As aprendera a no tener celos. Ricardo Yesares intent precipitarse sobre Wemyss y Maise; pero el primero, como si esperase aquel movimiento, desenfund su revlver y golpe con el can en la cabeza de Yesares, que se desplom sin sentido, sangrando por la boca de resultas del choque contra el suelo. Cuando recobr el conocimiento, Yesares se encontr en la cabaa, atado de pies y manos y teniendo junto a l a Wemyss y a Maise Syer. Al ver que abra los ojos, Wemyss se inclin sobre l y pregunt: -No quieres decirnos quin es tu compaero? Yesares, medio atontado an, neg con la cabeza. -Est bien -contest Wemyss. Cogiendo un cubo de madera lleno de agua, lo vaci contra la cara de Yesares; luego, fue hacia la puerta, la abri, ordenando: -Empezad. Sin cerrar la puerta volvi hacia Yesares, a quien el agua haba devuelto el uso de sus sentidos. -Ves esas llamas? -pregunt, sealando hacia una ventana, enrojecida por el resplandor de una hoguera-. Se ha encendido en honor a los pies de tu mujer... Un grito de dolor y de terror lleg hasta Yesares. ste reconoci la voz de su mujer e hizo intiles esfuerzos por levantarse. -Es intil, seor Coyote -dijo Maise-. No puede usted hacer nada por ella, como no sea decirnos el nombre de su cmplice o de su jefe. Y no nos engae, porque tenemos medios para comprobar si dice o no la verdad. Si nos engaa, usted y su mujer sufrirn las consecuencias; pero sobre todo, ella. Un nuevo alarido lleg de fuera, acompaado, ahora, de un denso olor a carne quemada. -Qu le estn haciendo? -grit Yesares, perdido ya el dominio de s mismo-. Qu crimen...? -Quin es el verdadero Coyote? -pregunt Maise. Yesares quiso poner en orden su desbocada imaginacin. El olor a carne quemada y los gemidos que lanzaba Serena no contribuan a serenarle; pero, comprendiendo que lo importante era ganar tiempo, respondi, al fin: -Hablar... Hablar... Es... es... -Quin? -grit Maise. -Teodomiro Mateos -jade Yesares-. Por eso siempre ha dejado escapar al Coyote. Maise y Wemyss se miraron. -No puede ser -dijo el segundo-. Este hombre miente. -Pronto lo sabremos -replic Maise-. Recuerda que uno de tus hombres nos dijo que le haba visto cerca de la casa donde fue encontrado muerto Basil Alves. Y tambin vieron por all a Yesares. Si no es l lo sabremos esta noche o maana por la maana. Mientras tanto, volvamos a Los ngeles. Nos queda bastante que hacer. Quiero terminar con todo esta noche. Luego, El Coyote sabr de nosotros. Encerrad juntos a Yesares y a su mujer. Yesares vio salir a Maise y a Wemyss. Al cabo de un momento se volvi a abrir

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la puerta, Serena fue empujada al centro de la cabaa, cayendo de rodillas junto a su marido. Este la mir ansiosamente, temiendo descubrir alguna horrible huella del martirio sufrido. -Qu te han hecho? -pregunt, al no advertir ninguna seal de violencia. -Me acercaban un hierro candente a los ojos -gimi Serena-. Cre que me queran dejar ciega. -Gritaste mucho -musit Yesares, comprendiendo que de nuevo le haban tendido una trampa. -No s... Creo que s... Tuve miedo de... de no poderte volver a ver jams. -Ola a carne quemada... -Echaron un trozo de carne en la hoguera. No s porqu lo hicieron... -Para engaarme -murmur Yesares-. Para hacerme creer que te estaban quemando los pies... -Y dijiste quin era El Coyote? -pregunt Serena en voz muy baja, en tanto que empezaba a desatar a su marido. -Dije que era Mateos; pero descubrirn que les enga. El verdadero Coyote es... Serena tap con la mano la boca de Ricardo. -No me lo digas -interrumpi-. Si vuelven y hacen de verdad lo que ahora han fingido, prefiero no poderles decir nada. Y t no debes hablar. Ocurra lo que ocurra. -Pero si te martirizan... -Ni as -insisti Serena, terminando de desatar a su marido-. Sera un castigo muy pequeo en pago de mi falta de confianza en ti. Si yo no hubiera sido tan loca; si hubiese tenido un poco de fe en ti, slo un poco, nada habra ocurrido; pero cre que todas aquellas cartas eran verdad, que t me eras infiel. Encontr tantas cosas comprometedoras... Y en lugar de hablar claro y pedirte una explicacin, que seguramente me hubiese convencido, fui acopiando rencor y alimentando humillaciones. Al fin hice caso de esa mujer y ca en una trampa a la cual tambin te atraje a ti. -Si El Coyote pudiera salvarnos, lo hara -murmur Yesares-; pero parece que tambin l ha cado en una trampa y no puede hacer nada por nosotros. -Ocurra lo que ocurra... piensa que yo siempre te amar -dijo Serena- Y si alguna vez he llegado a odiarte un poco ha sido porque te amaba tanto que me desesperaba que t pudieses dejar de tenerlo en cuenta. Yesares acarici las manos de su mujer. -Te querr siempre, porque tus ojos siguen siendo tan hermosos como las aguas que reflejan el monte Shasta, aunque no tan hermosos como tu corazn. Los ojos de Serena se humedecieron. Las palabras de su marido eran las mismas que pronunci cuando ella le crea El Coyote3. -Yo nunca las he olvidado -musit-; pero exageraste mucho. Y en cuanto al corazn... Si valiera tanto como dices, no habra admitido lo que tan poco le cost creer. No hubiese dudado jams de ti. -El corazn tiene el defecto de sentir sin lgica. Ama y odia porque s, o por motivos que slo l conoce. No se le puede pedir que se deje gobernar por el cerebro. Creo que est reido con l. Serena sonri dbilmente. -Eres demasiado bueno -murmur-. Pero sigue siendo as. No cambies. -Y t deja de sentir celos, porque en mi corazn slo cabe un amor. El tuyo. Serena solt una ligera carcajada. -Estamos en un terrible apuro. No sabemos si saldremos de aqu con vida. Es
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Vase El otro Coyote.

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casi seguro que no; sin embargo, somos felices porque estamos juntos. Y yo quera huir de ti! -Pero yo te segu. De todas formas an nos queda una esperanza. Yo envi un aviso al Coyote dicindole lo que iba a hacer. Hay una posibilidad de que l trate de salvarnos. -Si lo hace rogar tanto por l que ser imposible que le ocurra nada malo -dijo Serena.

Captulo VII
Paseo nocturno
-Debers guiar el coche -dijo don Csar a su hijo-. Yo te ir indicando el camino. Retrasars hasta maana tu regreso a la escuela. Hoy te necesito. El muchacho sonri complacido. -Har lo que te sea necesario, pap -dijo. -No slo me es necesario a m, sino tambin a Yesares y a su esposa -sigui don Csar-. Ya te he explicado lo que ocurre. Lupe no puede guiar el coche. Las personas a quienes vamos a ver no deben darse cuenta de quin es ella. Me entiendes? Por eso te he elegido a ti. Guadalupe ayud a su marido a vestirse el traje que utilizaba en sus expediciones. Luego, antes de que todos se cubrieran con los antifaces, salieron por el pasadizo secreto que iba desde los stanos del rancho hasta cerca de la carretera. Al salir de all vironse frente a un carruaje muy ligero, tirado por dos buenos caballos. -No olvidamos nada? -pregunt don Csar, mientras suba al coche, ayudado por su mujer. -Creo que no -respondi Guadalupe-. Alberes vigilar durante nuestra ausencia. El pequeo Csar de Echage subi al pescante y acarici con las riendas los lomos de los caballos, lanzndolos a paso ligero hacia la carretera. La noche era fresca. Lupe se envolvi casi por completo en su negro manto. Don Csar se emboz con la capa que llevaba. Su hijo envolvise en el sarape que llevaba sobre los hombros. Ninguno deca nada; pero todos los corazones latan de inquietud. Eran muchas las cosas de las que dependa el xito o fracaso de aquella expedicin. Era la primera vez que El Coyote sala de aquella forma y en aquellas condiciones. -Me siento como si fuese armado con una escopeta de caa para luchar contra un tigre -musit. Don Csar fue guiando a su hijo hacia el barrio mejicano y cuando llegaron cerca de la casa de Adelia, se cubrieron los rostros con los antifaces. . Una vez ante la casa adonde iban, don Csar indic a su hijo que llamara a la puerta, dando primero tres golpes espaciados y luego dos seguidos. El muchacho obedeci y a los pocos momentos abrise la puerta y apareci la voluminosa india. -Quien llama...? -empez, desconcertada al no ver al Coyote junto a su caballo, como de costumbre. -Acrcate, Adelia -llam desde el coche El Coyote. Al or la voz de su amo, la india fue hacia el vehculo y pregunt, alarmada: -Ocurre algo, seor? -S. Estas personas son amigos mos. No te preocupes por ellos. Estn los
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Lugones en casa? -Por casualidad, seor. Iban a marcharse... -Diles que vengan. Debo hablarles. Estoy algo herido y han de hacer por m lo que yo no puedo hacer. La india entr en la casa y reapareci a los pocos momentos; pero antes que ella salieron los tres hermanos Lugones: Juan, Timoteo y Evelio. -Qu ocurre, patrn?-pregunt el segundo-. Est herido? -S. En una mano. Perd mucha sangre y me faltan fuerzas. Tenis que hacer algo por m. -Lo que usted mande -apresurse a asegurar Evelio. -Iris a la posada del Rey don Carlos. Entraris por la puerta trasera. La habitacin que da a la galera. Est all una mujer. La seora Syer. -Ya s quin es -dijo Juan Lugones-. Qu le tenemos que decir? -Nada. Atadla y traedla aqu. Necesito hablar con ella. -Y si trata de chillar? -pregunt Juan Lugones. -Pues evitadlo de la forma que sea, excepto matndola. Ya sabis lo que me interesa. Quiero hablar con ella. Si es preciso, la encerraremos hasta que confiese lo que deseo saber. Daos prisa. -El coche no podr entrar en casa -dijo Adelia-. Y si lo ven parado frente a la casa, la gente hablar... -Es verdad. Esperar junto a la cruz de Aguadores. Llevad all a la mujer. Mientras los Lugones se marchaban por un lado, El Coyote se alej por el otro y poco despus el coche se detena al pie de la vieja cruz de Aguadores, reliquia de los tiempos de la dominacin espaola en California, maltratada por el tiempo, por los elementos y por los hombres. -Seguramente no esperar que le ocurra eso -murmur Lupe, abrigndose ms con el manto. -Temo que lo espere y que no la encuentren -replic don Csar. Su hijo llev el coche bajo unos rboles cercanos, apag los faroles y las tinieblas lo envolvieron todo. El tiempo pas muy despacio, como slo pasa cuando se espera con impaciencia. La campana de la iglesia de Nuestra Seora dio las doce campanadas de la medianoche. Cada quince minutos sonaba la campanita de los cuartos, y una hora ms tarde, son la una. -Tardan mucho -murmur Lupe. -Es buena seal -replic Csar-. Si hubiesen regresado en seguida, la seal habra sido mala. Media hora despus don Csar crey or un lejano galope de caballos; pero hasta unos minutos ms tarde no comprob que, efectivamente, se oa el galope de tres o cuatro caballos. -Ya llegan -dijo. Sin embargo, su mano izquierda empu un revlver, en tanto que su odo segua, atento, el progreso de los jinetes. Al fin llegaron ante la cruz. Eran slo tres. Sus siluetas resultaban inconfundibles. Acercndose al coche, Juan Lugones anunci: -La seora Syer ha desaparecido. Su habitacin est vaca. Slo quedan cosas sin ningn valor. -Seguro que se ha marchado? -pregunt El Coyote. -Seguro, patrn -replic Timoteo Lugones-. Yo entr a preguntar por ella en la posada. Don Ricardo tampoco est; pero tengo buenos amigos all y supe lo que ocurre. Cuando esta tarde subieron al cuarto de la seora Syer encontraron unos billetes de banco clavados en la almohada y una nota en la que deca que tena que marcharse con toda urgencia y que, por eso, dejaba pagada ya su cuenta.

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El Coyote permaneci callado un rato. -Es tremendamente lista -musit-. Conocis a los amigos de James Wemyss, ese que se hace pasar por contrincante de Mateos en las prximas elecciones? -S, s. Todo el mundo conoce al seor Wemyss -asegur Evelio. -Sospecho que no est en Los ngeles... -Un momento, patrn -interrumpi Timoteo-. Ha ocurrido algo mucho ms grave. No s an mucha cosa de ello; pero... si la mitad de lo que dicen es verdad, ya ser bastante malo. -Qu dicen? -orden El Coyote. -Que esta noche han entrado ladrones en casa de don Rmulo Hidalgo. A l lo han asesinado. Su hijo dice que les han robado aquel famoso collar de perlas...4. -Maldita!... -rugi El Coyote-. Ahora comprendo por qu necesitaba que El Coyote no pudiese actuar!... Est bien. Escuchad con atencin: Si veis a algn amigo de Wemyss, seguidle sin que l se d cuenta. Averiguad adonde va y si lo vieseis volver de San Francisco, sacadle como sea el secreto del lugar donde se encuentran apresados don Ricardo Yesares y su mujer. Me entendis? -S, seor. Pero estn como usted dice? -Desde luego. Esta noche vigilad bien las calles. Si vierais algn grupo de jinetes entre los que vaya una mujer, aunque sea joven, seguidlos. Anotad todos sus pasos. Jams os he necesitado tanto como ahora. -No le fallaremos, patrn -asegur Evelio Lugones-. Y si necesita algo ms... -De momento ya es bastante. Si descubrs algo importante venid a esta cruz y encended una hoguera bien humosa. Yo enviar a alguien a vuestro encuentro. En cuanto los Lugones se hubieron alejado, don Csar orden a su hijo: -A casa lo ms de prisa que te sea posible. -Qu temes? -pregunt Lupe. Su marido no respondi. Se agitaba nerviosamente en su asiento y jams se le hizo tan largo el viaje hasta su rancho. Ayud a guardar el carruaje, y mientras su hijo y Guadalupe suban a su habitacin, por una escalera reservada, l, despus de haber cambiado de ropa, fue al despacho donde guardaba el dinero y las joyas. Al ir a entrar comprendi que ya era tarde. En el suelo, con la cabeza ensangrentada, hallbase Matas Alberes. Y la caja en que guardaba las joyas de ms valor estaba abierta y vaca. Entre otras joyas haba desaparecido el collar de perlas formado con las que se encontraban en uno de los dos jarrones del virrey De Croix.

Captulo VIII
Mtodos de conviccin
Los tres hermanos Lugones trabajaron de prisa y bien. Al llegar la maana ya saban algunas cosas interesantes; pero esperaban saber otras muchas. Haban salido de Los ngeles y se hallaban acampados en medio de un bosquecillo de sauces. Frente a ellos, tendido en el suelo y con los pies atados al tronco de un rbol y las manos al de otro, se hallaba George Robbins, uno de los hombres que ms amistad demostraban a James Wemyss.
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Vase Los jarrones del virrey.

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-No crees que sera mucho mejor que hablases? -pregunt Evelio Lugones, pasando la mano por la hoja de su cuchillo, como si quisiera limpiarlo. Robbins mir como hipnotizado el cuchillo; pero no dijo nada. -Si encendisemos una hoguera sobre su vientre estoy seguro de que dira muchas cosas -dijo Timoteo. -Tal vez se quemase -opuso Evelio. -Si se le va echando agua a la boca con un botijo, estoy segursimo de que no se quemara -sugiri Juan-. Teniendo el cuerpo bien lleno de lquido sera incombustible. -Hagamos la prueba de los dos sistemas -propuso Timoteo. Sin esperar ni un segundo, comenz a amontonar ramas secas sobre el estmago de Robbins. Cuando el montn fue bastante grande volvise hacia su hermano, que acababa de regresar con un botijo lleno de agua y anunci: -Cuando t quieras. Juan Lugones dej caer un chorrito de agua sobre la cara de Robbins y comenz a decir: -Amigo Robbins: te descubrimos regresando de San Francisco. Venas de all? -S -respondi Robbins. Al abrir la boca trag una gran cantidad de agua, que escupi como pudo; es decir, bastante mal. -No es posible que volvieras de San Francisco, siendo as que ayer te vimos por la maana en Los ngeles. Quieres contarnos de dnde venas? -De ver a un... Nuevamente trag una cantidad de agua y al querer recobrar el aliento trag ms, pues Juan Lugones segua echndole agua sobre la cara. -Venas de ver a un amigo? -pregunt. -S -respondi Robbins, sin abrir los labios, evitndose as otro trago forzado. -Y ese amigo te encarg que comprases tabaco para seis o siete personas? pregunt Timoteo. Robbins no intent responder. Le haban apresado llevando encima varios paquetes de tabaco y este detalle resultaba altamente acusador. -Deja de regarle la cara -orden Timoteo-. Ya se habr dado cuenta de que no le queda otro remedio que hablar. Si no quiere hacerlo, peor para l. Cuando Juan dej a un lado el botijo, Timoteo se dirigi a Robbins y dijo: -Nos interesa saber dnde est el seor Yesares y su esposa. Si eres prudente nos lo dirs sin obligarnos a nada ms. Si eres terco, tendremos que seguir con el juego del agua, y, adems, te encenderemos una hoguera encima del estmago. Ya puedes imaginarte lo desagradable que eso te resultar. Como t slo puedes evitarlo contando todo lo que sabes, o sea, lo que nosotros deseamos saber, lo hars. Si insistes en decir que no sabes nada, la hoguera seguir ardiendo encima de ti hasta que haga un agujero en el estmago. Eso ocurrir dentro de media hora. Tus amigos no te ayudarn y nosotros tampoco. -Os aseguro que no s nada del seor Yesares... -empez Robbins-. No s nada de l. -No sabes nada? -pregunt Evelio. -De veras que no. Evelio volvise hacia sus hermanos y, con fingida preocupacin, sugiri: -No cometeremos una injusticia? Es posible que el pobre no sepa nada. -Ser muy lamentable para l, pues entonces tendremos que asarle los intestinos -replic Timoteo, prendiendo fuego al montn de ramitas secas, que empezaron a crepitar al extenderse por ellas el fuego-. Tal vez sepa algo de los robos que se han cometido esta noche en Los ngeles. A don Csar de Echage le robaron una fortuna

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en joyas. Y al pobre don Rmulo le clavaron un cuchillo en el corazn. Hay gente muy audaz y de muy malos sentimientos. -Son crueles -dijo Evelio. -No sienten piedad de nadie -agreg Juan, echando un chorro de agua a la cara de Robbins. ste, que vea levantarse el humo de la hoguera y senta en su carne el calor del fuego, lanz un grito; pero cuando Timoteo le pregunt si estaba dispuesto a hablar, insisti en que no saba nada. -Seguramente nos cree incapaces de asarlo vivo -dijo Juan Lugones. -Yo, por mi parte, no podra verle morir asado como un pollo -declar Evelio-. En cuanto las llamas lleguen a la carne, me marchar. -Yo tambin -declar Timoteo. -Y yo har lo mismo -agreg Juan-. Creo que me emocionara demasiado vindole morir. Prefiero alejarme y volver cuando slo queden cenizas. Un alarido de dolor de Robbins atrajo hacia l la atencin de los tres hermanos. Juan Lugones empez a echarle agua sobre la boca obligndole a cerrarla; pero Robbins contorsionaba de tal forma su cuerpo, que la hoguera se desparram. -Si haces eso te vas a quemar del todo -advirti Timoteo-. Es un mal sistema. -Ya hablar! Ya!... Robbins expuls el agua tragada y repiti varias veces que estaba dispuesto a hablar. Timoteo y Evelio le libraron del fuego. Apagaron las llamas prendidas en sus ropas y aguardaron a que a Robbins se le pasara el sobresalto. Al fin el prisionero pudo hablar: -Os aseguro que no he visto al seor Yesares... -empez. -Para eso nos has pedido que te librsemos del fuego? -pregunt Timoteo Lugones-. No te cre tan torpe. Nos vas a obligar a asarte vivo. -No, no! Est..., est... Pero si saben que os lo he dicho yo... -No te apures -replic Evelio Lugones-. No quedar ninguno de ellos para castigarte. Procuraremos matarlos a todos. Dnde tienen a don Ricardo y a su mujer? -A media legua de Los ngeles, camino de Monterrey. Un caminito que sube por la montaa hasta unas cabaas... -Tres cabaas? -pregunt Timoteo. -S. En una estn ellos; en otra, los dems, y en otra, ella y l. -Quines son esos ella y l? -pregunt Evelio. -Maise Syer y Wemyss; pero si me descubrs... Si saben... -No seas tonto. Al lado de las nuestras, sus manos te resultaran acariciadoras. Ellos no son capaces de hacerte ni la mitad de cosas malas que nosotros te haramos. De unas cuchilladas cortaron las cuerdas que sujetaban a Robbins a los dos sauces y le obligaron a ponerse en pie; luego, mientras Evelio y Juan se lo llevaban para encerrarlo en una choza cercana, Timoteo se dirigi a la cruz para encender la hoguera que deba avisar al Coyote. * * *

Al recobrar el conocimiento, despus de los esfuerzos que en ello invirtieron don Csar, Guadalupe y la servidumbre del rancho, Matas Alberes mir a su amo y sus ojos suplicaron perdn. -Reconociste a alguno de los ladrones? -pregunt don Csar. Alberes movi negativamente la cabeza, pero sus ojos indicaron que saba algo ms.

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-Id a vuestro trabajo -encarg don Csar a los dems. Cuando en el cuarto slo quedaron Guadalupe, l y Alberes, don Csar pregunt: -Hay algo que deseas decirme? El mudo asinti con la cabeza. -Viste al seor Wemyss, verdad? La sorpresa dilat los ojos de Alberes quien asinti con la cabeza. -Le acompaa una mujer? De nuevo el mudo afirm con enrgicos movimientos de cabeza. -La reconociste? Esta vez Alberes movi negativamente la cabeza. -Era joven, verdad? El criado asinti. -Rubia? Nuevo asentimiento. -Bonita? Una vez ms asinti Alberes. -Lo malo es que se nos ha escurrido de entre las manos -dijo don Csar-. Y se ha llevado una fortuna en joyas. Advirtiendo que el rostro de Alberes se ensombreca, se apresur a agregar: -No fue tuya la culpa, no. Si han conseguido engaarme a m, ms lgico es que te hayan vencido a ti. Anita, la criada particular de Guadalupe, lleg anunciando la visita de don Teodomiro Mateos. -Quiere hablar con usted acerca del robo -dijo a don Csar. -Hazle pasar -orden el dueo del rancho, acomodndose en un silln que Guadalupe le haba hecho traer. Mateos estaba visiblemente preocupado. Al entrar mir la vendada cabeza de Alberes y luego fue hacia don Csar, tendindole la mano. El hacendado le tendi la izquierda, excusndose: -Perdone que no le tienda la mano derecha... Me la her ayer noche cuando recogimos a Matas. -Es curioso. Esta maana, un tal Robbins, que pertenece a la pandilla de Wemyss, me pregunt cmo segua mi mano derecha. Por lo visto, crea que estaba inutilizada. Don Csar sonri con fingida indiferencia, asintiendo: -Puede que imaginara eso. -Bien... -El nerviosismo de Mateos fue en aumento-. En los ltimos das de mi reinado como jefe de polica, ocurren todas las cosas peores que podan suceder. Han asesinado a don Rmulo Hidalgo, le han robado el collar gemelo del suyo y a usted, adems, le han robado muchas ms joyas, verdad? -Las mejores de mi coleccin -replic don Csar-. Una inmensa fortuna; pero no me inquieta demasiado. Estoy seguro de que usted nos las recuperar. -No quisiera otra cosa; pero, honradamente, no puedo prometerle eso. -Est usted demasiado pesimista, don Teodomiro -sonri don Csar-. Usted siempre sale triunfante. -En lo de Alves no triunf. -Pero El Coyote le ayud, no? -No s si me ayud o me perjudic. -Ahora tambin le ayudar. l sabe que los californianos apreciamos mucho a don Teodomiro. Le ayudar. Est seguro. -No creo que me perdone algunas cosas un poco malas que hice con l -dijo

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Mateos-. En fin, ya veremos. Puedo interrogar a su criado? -Desde luego; pero l no podr contestarle. Es Alberes. -Es verdad! -Mateos hizo un gesto de disgusto-. Maldita suerte! Y usted que ya sabe cmo entenderse con l, no puede sacar nada en limpio? -No reconoci a ninguno de los ladrones. Parece ser que le atacaron a traicin... Sintindolo mucho, no puedo darle ninguna pista. Si para usted es importante el descubrir a los ladrones, para m lo es muchsimo ms. -Ya lo imagino. En fin..., si no saben nada... -Y en casa de don Rmulo? No ha podido obtener mejores informes que aqu? -Apenas nada. Se vio a tres o cuatro hombres pero no se sabe si fueron los autores de los robos o si se trataba de unos paseantes nocturnos. Yo creo lo primero; pero aun en ese caso, no me sirve de nada. -Desde luego; pero estoy seguro de que al fin triunfar usted, don Teodomiro dijo don Csar-. Nos tiene ya acostumbrados a sus sorpresas. Esta vez no ha de ser de otra manera. -Me convendra mucho triunfar -suspir Mateos-. El asunto de mi reeleccin no va muy bien. Ese Wemyss est arrastrando mucha gente; sobre todo, sus compatriotas. Ya s que usted es amigo del Coyote, don Csar; pero a veces pienso que si yo pudiera detener a ese enmascarado, todos mis males cesaran. Sera tan famoso... -Pero los viejos californianos le retiraramos la amistad, el apoyo y hasta el saludo -ri don Csar-. Todo esto vale algo en California. -Ya lo s, ya. Adems... querer cazar al Coyote resulta ms difcil que coger la luna. Y una vez que lo tuve a mi merced, sabe lo que hice? -Supongo que lo dej escapar, pues de lo contrario, todos estaramos enterados de su detencin. -Hice algo peor que dejarle escapar. Mat al que lo iba a matar. -Pues entonces tenga la seguridad de que El Coyote le saca de estos apuros replic el estanciero-. Eso es lgico... El Coyote es hombre agradecido, y si sabe que usted le salv... O acaso me lo dice para que yo trate de hacerlo llegar a sus odos? pregunt de pronto don Csar, con un tono suspicaz que pareca legtimo-. Es que l no sabe que usted le ayud? -S, lo sabe; pero tambin sabe que yo le tend una trampa. Guadalupe se haba acercado a la ventana, desde la cual se dominaba el paisaje, y su mirada capt la columna de humo que ascenda desde las proximidades de la cruz de Aguadores. Volvindose hacia su marido, indic con un movimiento de cabeza la lejana columnita de humo. Don Csar, aunque no pudo verla, comprendi el significado de la mirada y, tendiendo la mano izquierda a Mateos, dijo: -Bien, don Teodomiro, no le entretengo ms. No pierda su confianza en El Coyote. Antes yo le tena un poco de miedo y un algo de antipata; pero me ha hecho muchos favores y, adems... -Don Csar baj la voz, como si temiese que le oyese algn extrao, agregando-: Estoy convencido de que lograr rescatar mis joyas. He hecho que la noticia circule por mis tierras y por los alrededores. Alguien se la llevar al Coyote. Tiene espas en todas partes. Si no fuese porque es mudo, sospechara que Alberes est a sueldo del Coyote. Me han dicho algunas cosas bastante extraas acerca de l. -Ojal El Coyote haga todo cuanto usted desea -sonri Mateos-. Quisiera compartir su fe en l. -La fe no debe perderse nunca, amigo mo. El hombre necesita tener fe en algo o en alguien. Mateos estrech la mano de don Csar, y acercndose a la cama, pregunt al herido: -No puedes decirme algo acerca de los que te atacaron?

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Alberes neg vigorosamente con la cabeza. Mateos se encogi de hombros y abandon el cuarto. Inmediatamente don Csar se puso en pie. Guadalupe fue hacia l, anunciando: -Ya dan la seal. -Han trabajado bien -asinti don Csar-. Para ciertos trabajos los Lugones no tienen precio. -Has pensado la forma de ponerte en contacto con ellos?-pregunt Lupe. -Slo existe una forma. Ir personalmente a su encuentro. El miedo descompuso el rostro de Guadalupe. -Sera una locura... -empez. -Lo ser, pero no me queda otro remedio que hacerlo. No puedo abandonar a su suerte a Yesares. Evita que se den cuenta de que estoy fuera... -Pero tu mano -interrumpi Guadalupe. -La derecha est inutilizada, pero tent una izquierda que tambin puede servirme muy bien en caso de apuro. El mdico exager un poco al decir que no estara en condiciones de moverme antes de una semana. -No cometas una locura irreparable -pidi Guadalupe. Csar sonri, acaricindole las mejillas con la mano izquierda. -Ya s que todos los maridos, buenos o malos, fieles o infieles, enamorados o no, deben de decir lo mismo a sus mujeres para tenerlas contentas; sin embargo, yo no puedo dejar de ser vulgar en eso y decirte que eres la mujer ms bonita y ms buena del mundo. Debe de ser muy desagradable sentirse solo en un momento de apuro como ste. -Lo que siento es que mi estado no me permita compartir tus peligros -replic Guadalupe-. Sera tan feliz luchando a tu lado! -Tienes algo ms importante que hacer -respondi don Csar-. Ha de nacer una nia y se llamar Lupe. -No -replic Guadalupe-. Lupe ya tienes una. Si es nia llevar otro nombre. -Cul? -Uno muy hermoso. He prometido a la Virgen de Guadalupe que si todo sale bien, si t sales de todos estos peligros y nuestro hijo es una nia, se llamar Leonor. -Eh! Y eso se lo has prometido a la Virgen de Guadalupe? No creo que le haya hecho mucha gracia. -Hereje! -ri Lupe-. Ella me ha comprendido mejor que t. -Respecto a eso, desafo no a la Virgen de Guadalupe, sino al propio Dios a que te comprenda mejor que yo. Guadalupe sonri levemente. Csar la comprenda mucho. Tanto, que haba tardado slo diez aos en darse cuenta de lo mucho que ella le amaba. Pero tal vez no fuera culpa de l. Acaso Dios le haba tapado los ojos con su mano. Mientras bajaba con su marido a los stanos, para ayudarle a vestir el traje de Coyote, Guadalupe pensaba que el sacrificio que se haba impuesto era muy doloroso para ella. Una hija suya llamada Leonor quiz recordase demasiado a la primera mujer de don Csar de Echage. Leonor de Acevedo haba posedo la gloria del primer amor de aquel hombre. Ella haba ledo en muchos libros que el rescoldo del primer amor jams se apaga totalmente. Entre sus cenizas siempre alienta una llama que puede revivir por poco que se sople sobre ella. Luego pens que Leonor de Acevedo no podra jams robarle el amor que ella haba heredado al cabo de diez aos de su muerte. La espera haba sido muy larga. Y muchas veces pareci que, adems, era intil. Sin la ayuda de ella jams lo hubiese conseguido, pens. Su marido deba abandonar la hacienda aparentemente como don Csar, por si

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alguien se fijaba en l. Luego, a distancia segura, se colocara el antifaz y una vez ms expondra su vida en beneficio ajeno. Pero Lupe no dijo nada de esto cuando bes a su marido y le dese mucha suerte. Haca tiempo que se haba hecho al propsito de no ser un obstculo en el camino del Coyote. -Adis, Lupita -dijo don Csar, montando a caballo con ayuda de su mujer-. Es posible que no vuelva hasta maana. La sonrisa con que Guadalupe vel su angustia fue tan heroica como intil, pues su marido traspas fcilmente aquella leve barrera; pero, comprensivamente, fingi que no adverta nada. Y en el fingimiento super sin dificultad a su esposa.

Captulo IX
El rescate y un encuentro
Al ver ante s al Coyote, Robbins sinti que la sangre se le congelaba en las venas, que el vaco hacase en su interior y que el cielo se cubra de nubes, a pesar de que desde donde estaba no vea cielo alguno, ni ms luz que la de un quinqu de aceite de ballena. Robbins observ que no mova la mano derecha y record lo que le haban encargado. Deba averiguar si Teodomiro Mateos tena la mano derecha inutilizada. De ser as, se demostrara que el jefe de polica era en realidad El Coyote. Haba visto a Mateos y si el detalle de la mano herida o inutilizada era demostrador de la identidad del Coyote, Mateos no era tal Coyote. Pero, en cambio, el personaje que estaba ante l, rodeado por los tres diablicos Lugones, era, sin disputa alguna, el mismsimo Coyote en persona. Coincidan el antifaz y la mano herida. -Me vas a decir unas cuantas cosas ms, Robbins -dijo El Coyote. Haba llegado poco antes al lugar de la cita y despus de or todo cuanto tena que decirle, Timoteo Lugones dirigise a la cabaa donde haban encerrado a Robbins. -Qu quiere usted saber, seor? -pregunt el cautivo, perdido ya todo dominio de s mismo. -De las tres cabaas, cul es la que ocupa la mujer? -La primera subiendo por el camino. -Dnde estn los presos? -En la segunda. Y en la tercera estn los vigilantes. -Es posible que nos engaes, Robbins -dijo El Coyote-, pero, en tu lugar, yo, antes de hacer semejante cosa, reflexionara. Y despus de reflexionar, no lo hara. Vas a quedarte aqu bien atado y amordazado. Si no venimos a liberarte, morirs de hambre y sed, porque no podrs pedir socorro y nadie entrar en esta cabaa. Cerraremos la puerta con llave y aqu te quedars t en espera de que nosotros vengamos a salvarte. Si nos has engaado, ten la seguridad de que nos olvidaremos en absoluto de tu existencia. Y si nos matan, an nos olvidaremos ms. -Le juro que le digo la verdad -asegur Robbins. -Un juramento como el tuyo no tiene mucho valor -sonri El Coyote-; pero ya sabes a lo que te expones si fracasarnos. Pide a Dios que todo nos salga bien. Cunta gente hay en el campamento? -Adems de Wemyss y de la mujer, hay cinco hombres. -Sin contarte a ti?
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-Yo no estoy all. -Bien. Alguno debe montar guardia siempre a la puerta de la cabaa de los prisioneros, no? -S. Siempre ha de haber uno -replic Robbins. -Tienen puerta trasera las cabaas? -Slo una puerta -dijo Timoteo Lugones, que las conoca-. La primera tiene ventanas abiertas. La de en medio las tiene protegidas por unos barrotes de madera que hacen de rejas. La otra es como la primera. -Amordazad y atad a este hombre -orden El Coyote, indicando a Robbins. Durante todo el rato haba permanecido sentado y varias veces bebi un poco de vino rojo para reanimarse. Lo necesitaba, pues sus fuerzas estaban muy puestas a prueba por los esfuerzos de todo el da y los de la noche anterior. Cuando Robbins estuvo bien atado, El Coyote traz un plan de campaa. Era muy sencillo y an ms arriesgado que sencillo. Juan y Timoteo iran con El Coyote. Evelio se quedara en Los ngeles, entregado a unas funciones de vigilancia bastante peligrosas o, por lo menos, muy importantes. -Id en busca de vuestros rifles -orden El Coyote a sus compaeros-. Coged abundantes municiones y repasad un poco el lanzamiento del cuchillo. Regresad a las seis de la tarde. Antes no nos ser posible hacer nada. -Y usted, patrn? -pregunt Evelio. -Yo me tender un rato a dormir. Lo necesito. Envolvindose en una manta y utilizando otra como almohada, El Coyote se tendi en el suelo de la cabaa tan pronto como los tres hermanos se hubieron marchado. No tard ni cinco minutos en quedar dormido ante la asombrada mirada de Robbins, que apenas poda dar crdito a lo que estaba viendo. * * *

Maise Syer coment: -Es extrao que Robbins no haya regresado an. -A m no me parece extrao -dijo Wemyss-. Adems de ir a buscar tabaco, tena que asegurarse de si Mateos tiene la mano derecha herida o no. -No me parece tan difcil averiguar una cosa as -replic Maise-. Mateos tena que estar o en casa de don Csar, o en casa de los Hidalgo. Cuando vuelva har que le escarmienten. -Y qu importancia tiene para ti el conocer la identidad del Coyote? -pregunt Wemyss-. Ests obsesionada por ello y creo que te perjudica. -Hay una vieja cuenta pendiente entre El Coyote y yo -replic Maise. -Si es verdad eso, por qu no dejaste que le matara aquella noche? -El Coyote es un hombre rico -replic Maise. -Cmo lo sabes? -Derrocha el dinero a manos llenas. Adems, ha ganado muchsimo. Sera una locura desperdiciar lo muchsimo que de l se puede obtener. En primer lugar, me interesaba que no nos estorbase para lo de ayer. Pero tambin me interesaba descubrir su identidad. Cunto dara El Coyote por conservar su incgnito? Cientos de miles de pesos. Y luego, una vez conseguido su dinero, podrs matarle. -Hasta ahora no hemos averiguado gran cosa -objet Wemyss. -Sabemos que es Mateos. -Y si Yesares nos ha engaado? -pregunt Wemyss. -Si nos ha engaado la primera vez, ten la seguridad de que no nos engaar la segunda -replic Maise-. Podemos esperar tranquilamente.

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-Y respecto a las joyas? Crees que fue buena idea dejarlas all? -S. Aquel hombre nos las guardar. -Y si se le ocurre abrir el paquete y ver lo que contiene? -No lo har. Estoy segura. -Pero si t vas a su casa y le pides que te entregue las joyas, lo har, no? -Desde luego. Pero no cometer la locura de huir y dejarte a ti sin nada. Eso lo haremos con la gentuza que t has reclutado. -No me gusta traicionarles. -Puedes darles tu parte. -Eso no pienso hacerlo. -Veo que todava conservas algo de inteligencia -ri Maise. -Ahora tendr que volver a Los ngeles. Se extraarn si pasa un da entero sin que me vean. -Ahora soy yo quien debe prevenirte de que sera peligroso para ti planear alguna traicin, James. -No temas; te soy demasiado fiel. -Demasiado? -pregunt Maise. -S. Por ti abandon muchas cosas que jams podr recobrar. Yo era un hombre famoso y ahora soy un asesino. -No debiste haber matado al viejo. Se te fue la mano. -Habra chillado. En casa de don Csar todo fue ms fcil. Hubiese preferido no tener que matarle; pero al fin y al cabo... -Igual te ahorcaran por haber matado a uno que a cinco, no? -sonri Maise-. Es preferible que sea por cinco. Le da a uno ms prestigio. Wemyss se encogi de hombros. -No me ahorcarn -dijo-. No me han cogido y nadie podr acusarme de nada. -Ests seguro de que aquel criado de don Csar no te reconoci? -Segursimo. -Hasta que volvamos a vernos -dijo Maise. -Cualquiera dira que no esperas verme nunca ms -coment Wemyss. -Algn da no volveremos a vernos ms -respondi Maise-. Pero eso ser dentro de mucho tiempo, no? Wemyss no replic. Maise le vio salir de la cabaa y permaneci inmvil en el centro de ella hasta que oy el galope del caballo en que montaba James Wemyss. Entonces fue a volverse, pero una voz la contuvo. -No se mueva, seorita Maise, o Jobina MacFarlane. Cul es su verdadero nombre? -El Coyote! -susurr Maise Syer, sintiendo que el terror se adueaba de ella, y luchando al mismo tiempo contra este sentimiento. -Para servirla y molestarla -replic el enmascarado-. Pero haga el favor de no moverse. Tengo la mano derecha algo estropeada y me veo obligado a utilizar la izquierda. Con ella algunas cosas no se hacen muy bien. -Qu busca aqu? -pregunt Maise, cuyo cuerpo estaba rgido como si le hubiesen tensado todos los msculos. -Su pregunta es un poco atrevida. Busco a... No, no se mueva. Tendra que matarla y su muerte me quitara el sueo durante muchas noches. S, muchas noches. As est bien. Ahora vaya un poco a la derecha. Frente a aquel espejo. Acrquese a l. Bien. Ahora... Con rpido movimiento, El Coyote enfund su revlver y con la mano izquierda empuj a Maise sobre la palangana llena de agua que estaba encima de la mesa que haca las veces de lavabo, debajo de un viejo espejo bastante deteriorado. Antes de que

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la mujer pudiese hacer ms resistencia, El Coyote la retuvo con el codo derecho sobre la palangana, en tanto que con la mano izquierda le echaba agua a la cara, subiendo luego la mano hasta el cuello y arrancando la peluca. Cuando Maise consigui librarse, el can del revlver del Coyote se apoyaba de nuevo contra su espalda. -Quieta, seorita. Vase en el espejo. Ah tiene la persona a quien yo buscaba. Peg Marsh, o Patricia Mendell, o Maise Syer, o Jobina MacFarlane. Cuntos nombres para ocultar a una mujer despreciable! Se quera vengar de don Rmulo porque la dej marchar libre en vez de entregarla a Mateos? -Es usted Mateos, no? -Yo? -El Coyote se ech a rer-. Es la primera vez que me confunden con el jefe de Polica. Pero, en fin, hay confusiones mucho peores. -Qu ha venido a hacer? -pregunt Peg Marsh, ya ms serena. Estaba buscando la forma de librarse de aquella trampa y estaba segura de haber empezado a encontrarla ya. -No me pregunta cmo he entrado? -Supongo que por la ventana. -Claro. Vulvase hacia el espejo. Muy interesante su cara. Cuando la vi por primera vez me pareci que la conoca. Quera verle las orejas. La izquierda sobre todo. Se notaba que tena usted inters en ocultarla. Y como yo una vez marqu a una mujer en la oreja... Slo a una en toda mi vida. -Piensa asesinarme? El Coyote se ech a rer. -Mi justicia es un poco ms complicada cuando se trata de mujeres. Y ms difcil. Me gustara matarla; pero no s todava cmo. Usted me dar la solucin. -Apriete el gatillo de su revlver. Si supo arrancarme un trozo de oreja, le ser ms fcil arrancarme un trozo de corazn. -Todava no. Ms tarde, tal vez. -Teme que el ruido atraiga a los dems? -No. Si alguno viniera hacia aqu, caera muerto de una cuchillada. He venido a salvar a mis amigos. Pero antes he querido charlar un rato con usted... Tenemos muchas cosas que contarnos, Peg. Cunto tiempo sin vernos! Pero aquellas perlas que se ocultaban en los jarrones te volvan loca, no? Queras que fuesen tuyas. Y adems, lo que encontraras. Volviste por ellas. Pudiste matarme pero queras saber quin era yo para someterme a un buen esquilmo. Era lo que te faltaba para ser feliz. Ver al Coyote dando dinero a manos llenas para conservar su incgnito. Y luego, cuando ya no tuviese ms dinero, le habras denunciado o entregado a la Justicia para cobrar los treinta y cinco mil dlares que se ofrecen por su piel. -Es muy diestro escuchando -coment Peg, cuyos azules ojos brillaban rabiosos. Pero la mano derecha est inutilizada, no? -S. Gracias a tu veneno. Por fortuna lo combatieron a tiempo. Peg observaba atentamente al Coyote. Lo que iba a hacer era muy arriesgado. Se expona a que el enmascarado disparase sobre ella y la matara; pero lo ms probable era que no lo hiciese. El Coyote no disparaba nunca contra las mujeres. Por lo menos no lo haca con intencin de matar. Siendo as... -Tu historia acerca de la desgraciada aventura de amor de Jobina MacFarlane fue enternecedora -sigui El Coyote-. Demasiado bonita para ser verdad. Una mujer que tiene un problema en la Louisiana no busca su solucin en Los ngeles. La historia fue muy burda. -Me falta la agudeza mental del Coyote. -No. T sabas la existencia de una Jobina MacFarlane que reclama la fortuna de

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su marido. Siempre es ms prudente adoptar personalidades reales que adoptar identidades falsas. Estas ltimas no resisten la menor investigacin. -No ha terminado de cantar sus victorias, seor Coyote? Peg Marsh hablaba speramente, mirando, desafiadora, al enmascarado. -Tienes razn al criticarme. No est bien que un hombre se pavonee tanto, sobre todo despus de haber sido derrotado tantas veces por una mujer tan joven y tan hermosa. -Usted no me considera hermosa -replic Peg-. Una vez le ofrec todo cuanto puede ofrecer una mujer. An me queman las mejillas a causa de su desprecio. -Esa es una frase hecha que carece por completo de valor para m -dijo El Coyote-. Tus mejillas son incapaces de sonrojarse como no sea a consecuencia de alguna bofetada. -Me insulta, seor Coyote. Los que hacen eso lo pagan... -Como el pobre don Rmulo, no? Lo ha pagado caro. Con la vida. Wemyss tendr que responder de ese crimen. -Por qu ese afn de justicia que nadie exige? -pregunt Peg- Le hace feliz impedir que los dems lo sean a su manera? Usted lo es a la suya. -En efecto. Pero yo no creo poseer la verdad y servir a la Justicia. Ya s que es muy discutible; pero no cabe duda de que, en cambio, lo que t haces y has hecho entra de lleno en los terrenos reservados a la Ley. Lo que yo hago, Peg, podr discutirse si es bueno o es malo. En cambio, lo que t haces no admite discusin: es malo. -Qu va a hacer ahora? Matarme? -Es posible que acabe hacindolo; pero antes me interesaban las joyas que robaste. -Qu me ofrece a cambio de ellas? -Nada. -Es muy poco. Ofrezca algo ms. -Es lo mximo que puedo ofrecer. Si no te conviene... -Y la vida de Yesares y de su mujer? -Ya no me inquieta. S dnde estn y puede que ya estn a salvo. -Entonces... Me preparar para morir. El Coyote no esperaba para aquel momento la reaccin de Peg. La calcul para unos minutos despus y, por ello, le cogi desprevenido el chorro de agua que fue a darle en el rostro desde la palangana de encima de la mesa. Habra podido disparar a bulto sobre Peg; pero sus planes no eran aquellos. Cuando se pudo limpiar la cara, Peg Marsh galopaba ya hacia Los ngeles. -As es mejor -musit El Coyote, yendo hacia la puerta. Sali fuera y dirigise, cautelosamente, hacia la inmediata cabaa. En el suelo, en medio de un charco de sangre, frente a la puerta de la cabaa que serva de prisin a Yesares y Serena, se vea el cuerpo de un hombre. -Le acertamos a la primera, patrn -dijo Juan Lugones-, Cay sin decir Jess El Coyote entr en la cabaa. Serena y su marido estaban uno al lado de la otra. -Me alegro de haber podido hacer algo por ustedes -dijo El Coyote-. Pueden volver hacia Los ngeles mientras nosotros terminamos con esa gentuza. -Yo les ayudar -dijo Yesares, recogiendo el rifle del centinela muerto. -Si se rinden nos van a fastidiar -refunfu Timoteo Lugones. Pero ninguno de los hombres de Wemyss se quiso rendir. Todos trataron de abrirse paso hasta el bosque y sus cuerpos quedaron en semicrculo frente a la cabaa que se convirti en una trampa fatal. En todo el rato que dur el tiroteo entre los sitiados y sus sitiadores, El Coyote apenas dispar seis tiros, cediendo la tarea a los dems, especialmente a Juan y Timoteo Lugones.

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Captulo X
Peticin de auxilio
Peg Marsh lleg al galope a Los ngeles y dirigise en seguida al nico sitio donde le interesaba estar, es decir, cerca de su botn. La noche anterior haba pedido a Antonio Pez que le guardara una cajita cerrada, dentro de la cual estaban las joyas robadas a don Csar y a los Hidalgo. Ahora, al verla llegar, Antonio Pez pregunt, inquieto: -Se marcha? Se haba dado cuenta de que la mujer a quien l conoca por Maise Syer haba desechado su disfraz. Acaso por culpa de aquel hombre de quien le haba hablado? Cuando se lo pregunt, Peg contest negativamente: -No... no -murmur. Luego, en voz ms alta-: Debera marcharme; pero me siento cansada. -Entre en mi casa. All podr descansar hasta maana o cuando quiera. Nadie sabr que est usted aqu. Antonio Pez hablaba lentamente, con la mirada fija en el bello rostro de la mujer. sta acept la invitacin y entr en el almacn, pasando a la trasera del mismo. Dejndose caer en un amplio sof, dijo: -Es usted muy bueno, Antonio! -Quisiera hacer algo por usted. No puedo? -Oh-, s! Pero... Ya ver. Ahora prefiero descansar. Ha cerrado la puerta? Adems est el caballo... Antonio Pez sali a la calle; pero el caballo haba desaparecido. Cerrando la puerta del almacn volvi al cuarto donde estaba Peg Marsh. Explic lo ocurrido con el caballo. Peg se encogi de hombros. -Tanto da -replic. Sentase, por primera vez en su vida, vencida totalmente. -Maana huir de aqu -dijo. -Es necesario que se marche tan precipitadamente? -pregunt Pez. -Por qu me habla con ese tono? -pregunt Maise. -No s... Tal vez porque... Pero a usted ya se lo habrn dicho muchas veces... Es imposible, viendo su rostro, no sentirse enamorado de usted. -Es mejor no quererme. Antonio -musit Peg-. Llevo la desgracia prendida en mi alma. Y todo el que se acerca a m se contamina de ella. -Exagera mucho, seorita -respondi Pez-. Est abatida y cree que nada tiene remedio; pero en la vida todo tiene algn remedio. -Todo menos la muerte -record Peg. -No creo que la muerte sea lo definitivo en la vida de nuestro espritu -replic Pez-. Yo la considero como un descanso que nuestra alma emplea en reflexionar, en revivir todo lo que ha hecho en la tierra. Entonces, cuando ya se ha dado cuenta de si ha hecho bien o ha hecho mal, puede volver a ocupar otro cuerpo y repetir la experiencia. Si entonces sale mal, puede que la otra muerte ya no tenga remedio; pero no creo que salga mal. -Cree que vivimos dos veces? -pregunt Peg. -Quiz ms; pero en dos ya sera bastante. Uno vive una vida equivocada y en
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el momento de morir se da cuenta de su error. No sera justo que fuera demasiado tarde. Se le ha de dar otra oportunidad. -Tal vez s, o tal vez no -respondi Peg-, En una mesa de juego se apuesta por un nmero o por una carta. Si sale otra, qu se le va a hacer? Mala suerte. Nadie devuelve el dinero para que juguemos de nuevo. -Dios no es crupier -sonri Antonio Pez-. Por lo menos no es lgico que lo sea. -A veces dudo de que exista. Si pudo hacerme buena, por qu me hizo mala? -Usted no es mala. -S lo soy. Lo veo ahora. Mi manera de ser no admite discusin: es mala. Lo mismo hubiese costado hacerme buena. -Lo mismo cuesta hacer una rosa que un clavel. Lo mismo cuesta hacer una manzana que una pera o un melocotn. Sin embargo, hay de todo, para que podamos distinguir unas cosas de otras, unas cualidades de unos defectos. -Con qu objeto? -Soy un sencillo tendero que no puede discutir de esas cuestiones, seorita. Yo noto que en la vida hay algo ms de lo que vemos. Los malos son castigados. -Y los buenos no? -A veces parece que son buenos; pero en realidad no lo son. Slo lo parecen. -Usted es bueno, Antonio. -Trato de serlo. Nada ms. -Yo nunca lo he intentado. -Olvida que hizo lo posible por salvar a mi hermano? -Cualquiera lo hubiera hecho -replic Peg. -Haba otros que trataron de matarle... y lo mataron. -Eran unos salvajes. Adems, estaban borrachos. Normalmente no le habran hecho nada. Peg acercse a la ventana y clav la mirada en el cielo. -Haca aos que no me fijaba en las estrellas -murmur. Antonio Pez acercse a ella. Mirando al cielo, declar: -A m me gusta mucho contemplar el firmamento. Entonces es cuando me asombra ms la inconsciencia humana. -En qu sentido lo dice? -pregunt Peg. -Ocupamos un trocito nfimo de inconmesurable universo y aceptamos como la cosa ms lgica del mundo que de todo ese universo slo sirva de algo nuestro planeta, que ni es el ms grande, ni el ms hermoso, ni el ms caliente. -Dicen que los otros son inhabitables. -No lo creo. A lo largo de ese inmenso sistema solar iremos caminando siglo tras siglo, de estrella en estrella, o de planeta en planeta, o de sol en sol. Nos separaremos de la Tierra y volveremos a hallarnos en Venus, Mercurio o en alguna de las estrellas de una constelacin cualquiera. -Cree que se puede vivir en el Sol? Entre tanto fuego? -Cree que se puede vivir en el fondo del mar, entre tanta agua? -Los peces viven en el mar. -Pero nosotros no. Nos faltan las caractersticas fsicas propias de los peces; pero si las tuvisemos, viviramos como viven ellos. Y si tuvisemos lo que se necesita para vivir entre las llamas y alimentarse con ellas, podramos vivir en el Sol. De pronto, Peg se volvi hacia Pez. -Me marcho -dijo. -Por qu? -pregunt, ansiosamente, Pez. -Ya le he dicho que no soy buena. Me persigue un hombre a quien usted respeta mucho. En la partida de mi vida apost a una carta equivocada. Era muy bonita...

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-La partida an no ha terminado, seorita. Quiere aceptar mi humilde mano? -Eh! -Quiere casarse conmigo? Yo har lo humanamente posible por lograr su felicidad. Peg mir atentamente a Pez, como si buscara en l alguna muestra de demencia. Al fin pregunt: -Por qu me pide eso? Es porque me desea? Si slo anhela mi cuerpo puedo ofrecrselo. Es lo menos que puedo hacer por quien se porta tan bien conmigo. No hace falta que se comprometa a casarse conmigo. -Yo la amo de verdad. Ante todo deseo su alma. Luego, lo dems; pero ese dems lo considero secundario. -Es usted muy raro, Pez. Aunque parezca imposible, me hace sentirme nia, como cuando las estrellas me parecan lucecitas encendidas por los ngeles en el firmamento. -Acepta? -No s. Cree usted en... en la posibilidad de limpiar una mancha tan grande como la propia vida con un pequeo acto de contricin? -Se pueden necesitar aos para levantar un palacio. Luego, con una mirada que dura unos segundos, se puede decidir si es hermoso o feo. Por qu no se ha de poder arrepentir uno de todo cuanto ha hecho mal en la vida? -Si fuera as... an podra reparar mis culpas. Ayer noche fueron robadas unas joyas. -Lo s. -Las joyas estn en esta caja -y Peg seal la que tena sobre la mesa. -Me lo imaginaba -replic Pez. -Las devolveremos a sus dueos. -Es lo justo. -Usted me ayudar? -Con todas mis fuerzas... Una llamada que lleg desde la puerta de la calle cort en seco la conversacin. -Es Wemyss -musit Peg-. Viene a buscar su parte en las joyas. Nerviosamente abri la caja y se dispona a sacar algunas de las joyas, cuando Pez la contuvo. -Deben devolverse -dijo. -Oh! Lo haba olvidado. De pronto, recordando algo, Peg escondi la caja bajo el sof y cogiendo un papel sali al almacn, abri una pequea vitrina y sac de ella un puado de objetos de bisutera, entre los cuales haba varios collares de cuentas, pulseras de latn y una serie de objetos sin valor alguno, que hacan las delicias de los indgenas. Lo envolvi todo en el papel y, yendo a la puerta, al otro lado de la cual sonaba la llamada, pregunt: -Eres t, James? Abriendo la puerta, Peg le entreg el paquete que acababa de hacer. -Aqu est tu parte de las joyas -dijo-. Huye lo antes posible. El Coyote nos ha vencido. -Encontr tu caballo -replic Wemyss-. Me extra... Qu ha ocurrido? -El Coyote ha matado a todos tus hombres, ha liberado a Yesares y dentro de poco te perseguir. Cree que yo estoy lejos. Lvido de terror, Wemyss cogi el paquete, advirti a travs del papel el duro contacto de las perlas y lo guard en el bolsillo; despus, mont a caballo y dese: -Buena suerte, Maise!

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Captulo XI
La justicia del Coyote
Apenas haba recorrido cien metros, James Wemyss tuvo que detenerse ante un jinete que empuaba un revlver y cuyo rostro se ocultaba tras un antifaz negro. Vesta a la mejicana y la luz de uno de los escasos faroles de que dispona el alumbrado pblico de Los ngeles, daba de lleno sobre l. -El Coyote! -exclam Wemyss, deteniendo su caballo. Pens por un brevsimo instante empuar su revlver; pero comprendi que si llegaba a hacerlo slo conseguira hacerse matar. Sosteniendo con una mano las riendas del caballo, levant la otra en seal de rendicin. -Buen chico -aprob El Coyote-. As est bien. Pens que me obligaras a matarte. Adnde vas? Wemyss movi negativamente la cabeza. -Est bien -replic El Coyote-. Si t no quieres decirlo lo dir yo. Huyes de m. Y en ese paquete crees llevar una fortuna en joyas. brelo. Wemyss obedeci y de sus temblorosas manos cayeron al suelo las perlas falsas, las pulseras de latn, los anillos de cobre. Su rostro expresaba su resistencia a creer la verdad de lo que estaba viendo. -No puede ser -murmur-. No puede ser. Me ha engaado... Cuando mir hacia El Coyote, vio, asombrado, que haba desaparecido. Busc a su alrededor y encontrse solo. Mir al suelo y vio las piedras falsas, la prueba del engao... Obligando a su caballo a girar sobre sus cuartos traseros, Wemyss, ciego de rabia, regres al almacn de Pez. Saltando a tierra se lanz contra la puerta y la dej colgando de sus goznes. Cuando llegaba a mitad del saln del almacn, vio aparecer a Pez y a Peg Marsh. -Qu te ocurre? -pregunt Pez. Wemyss tard un rato en contestar. La boca le temblaba y no hallaba fuerzas para articular bien las palabras. Al fin consigui decir: -Me habis engaado! Lo tenas planeado todo... Me disteis unos pedruscos y unos trozos de metal... -James, no seas loco. Yo te explicar... -No necesito explicaciones de ti! -rugi Wemyss-. Ni de ese fantoche que est a tu lado. Queras deshacerte de m. Me dijiste que huyera; que estbamos perdidos, que deba salvarme... Y me diste... esto! Wemyss tir al suelo el papel que haba envuelto las joyas falsas. -Escchame... -pidi Peg. -Es que pretendes negarlo? -grit el antiguo sheriff-. Es que me vas a decir que todo esto es mentira? Contesta! -No lo niego, James; pero... -Pero qu? -rugi Wemyss, empuando su revlver y levantando el percutor-. Contesta! -Salga de aqu, Wemyss! -orden Pez-. Se lo ordeno! Wemyss desvi ligeramente el revlver y apret el gatillo en el mismo instante que el Destino mova a Peg a apartar de all a Antonio Pez, para librarle de la bala de
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la cual ella no se pudo librar, pues entrndole por un costado, la atraves de lado a lado el pecho, hirindole en los pulmones. Al ver caer a Peg, Wemyss qued un momento como atontado; pero, rehacindose en seguida, aull: -Ahora morirs t! -Vulvete, Wemyss! -orden la voz del Coyote. Obedeciendo de una manera inconsciente, Wemyss se volvi y dispar a ciegas contra El Coyote. ste replic con dos disparos casi simultneos y Wemyss se desplom con las dos balas alojadas en su corazn. Antes de que llegara al suelo haba muerto ya. Antonio Pez, que se haba arrodillado junto a Peg, levant, angustiado, la cabeza y mir al Coyote. -Es horrible! -musit-. Y todo tan de repente! El Coyote guard su revlver y acercse a la moribunda. Una simple mirada le bast para comprender que los minutos de Peg Marsh estaban contados. -Le quiso engaar y ha pagado las consecuencias -dijo. -No... no. Ella no le enga por lo que usted supone -replic Pez-. Ella quera devolver las joyas a sus dueos. Emprender una nueva vida. -S... seor Coyote -dijo, con ronca voz, Peg Marsh-; pero las cosas no salieron bien... Las perlas del virrey traan desgracia. Deb comprender que la leyenda tena sus motivos para afirmarlo... -Lamento no haber evitado esto -dijo El Coyote. -No se poda evitar -dijo Peg-. Estaba escrito en el libro de nuestro destino. Por lo menos no me ha matado usted... Antonio... Ahora ir a ver si hay algo de verdad en tus fantasas acerca de si hoy se termina todo o si an queda maana... Un maana mejor. -Ten la seguridad de que s -replic Pez. El Coyote, de pie junto a Pez y a Peg, observaba, sorprendido, a aquel nombre que se estaba transfigurando ante l. Siempre le haba credo un vulgar comerciante, vindolo como un mueble ms de su tienda, o un objeto inanimado. El verle emocionarse de aquella forma y hablar como lo haca, le produca el mismo efecto que si hubiera visto hablar al mostrador de pino. -Por fin termin usted conmigo, seor Coyote -sigui Peg-. Le escap una vez gracias a don Rmulo... Pobre viejo! se no debi haberle matado -y Peg seal el cadver de Wemyss, tendido de bruces sobre el entarimado-. Conmigo se port muy bien. Antonio... Antonio... Antonio! Dnde ests? Dnde? No... no te veo... Hblame! Dios mo! Dios mo! Ten piedad... No! No quiero morir! No quiero morir! Oh, Dios Santo! Antonio! Hblame! -Estoy aqu, vida ma -replic Antonio Pez, apretando las manos de Peg-. A tu lado... Escchame... No te mueres. Es slo un viaje muy largo. Al principio, tendrs que ir sola; pero luego, yo me reunir contigo... -Ya no le oye -advirti El Coyote. -Su alma me sigue escuchando -murmur Pez con la voz quebrada por un sollozo-. Su alma me sigue oyendo... Y me oir... me oir hasta que la ma se rena con ella. -No se lo tome as, don Antonio -aconsej El Coyote-. Esa mujer no mereca esa emocin suya. Le hubiera engaado como enga a otros... -Por favor. Por respeto a la muerte, no hable usted as. Yo s que algo haba cambiado en ella. Y si no cambi, me siento ms feliz creyendo que iba a cambiar... Que hubiese cambiado si entre todos no hubieran puesto fin a su vida. -Dispnseme -pidi El Coyote-. He sido demasiado duro. Dicen que una bella muerte honra toda una vida. Ella la ha tenido.

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Pez no le escuchaba. Iba hablando a media voz para s; pero sus palabras llegaban claras al Coyote. -Desde que la vi tuve el presentimiento de que iba a tener una gran influencia en mi vida... Yo la hubiese cambiado. Habra olvidado lo que fue y hubiese iniciado otra vida... Veinte aos para formar un cuerpo en torno de un alma, y unos segundos para librar el alma de su crcel! Es horrible! Para qu se han vivido todos estos aos, si el final estaba aqu, encerrado en tres balas de plomo? -Eso sera muy largo de discutir, don Antonio. Y ya es tarde. Tenemos que hacer algo. Dnde estn las joyas? -En el almacn... Quiero decir que en mis habitaciones. -Trigalas aqu. Dentro de un poco vendr el seor Mateos. l dir que ha matado a Wemyss y que la seorita Marsh le ayud. No hable del Coyote. Mateos necesita ayuda. Esto se la prestar. A cambio de su silencio, callaremos la verdad de Peg Marsh. -Gracias. Har lo que usted me ordene. Perdone si he credo que era... que era malo... -Esta vez lo he sido -replic El Coyote-; pero el engao era muy fcil. Adis y... procure olvidar. Al fin y al cabo, su amor slo ha durado unos minutos. Quiz una hora, todo lo ms. -Una hora de amor intenso puede agotar el amor condensado en toda una vida. Yo lo he agotado. -Dentro de unos aos volveremos a hablar. Adis, don Antonio. -Adis, seor Coyote. * Coyote. -Qu hace usted aqu? -pregunt. -Vengo a ayudarle -replic el enmascarado-. No se lo merece, desde luego; pero siempre he sentido debilidad por usted. Se acuerda de Peg Marsh? Aquella chica que andaba tras los jarrones del virrey? -S. Ha aparecido? -S. Y ha muerto. La mat James Wemyss. -Eh! De veras? -De veras. -Dnde est Wemyss? Anda fugitivo? Organizar la captura... -No hace falta. Un par de balas de plomo que tiene metidas en el corazn lo estn enfriando en el almacn de Antonio Pez. -Le ha matado usted? -No. Fue usted quien lo mat. Peg le envi un aviso citndole a usted all para tender una trampa a Wemyss. -Bromea? -No. Ya s que se merece un buen castigo por la trampa que me tendi en casa de Alves; pero como que, en resumidas cuentas, sirvi para salvarme, lo olvidar. En poder de Wemyss encontrar una coleccin de joyas que pertenecen a dos buenos amigos mos. A don Csar de Echage y al hijo de don Rmulo Hidalgo. No se deje llevar por la tentacin y guarde alguna para usted. Ahora dse prisa y llegue al almacn antes de que la gente descubra lo que ha ocurrido. Aqu tiene un revlver que ha servido para matar a Wemyss. Enselo a la gente. -Por qu he de mentir con referencia a la chica? Si ella formaba parte de la * *

Teodomiro Mateos sentse en su cama y mir, con los ojos muy abiertos, al

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banda... -Hay un amor muy romntico de por medio. Mateos. No sea cruel y no estropee unas ilusiones. Adems, si lo hiciese el seor Pez dira la verdad y, entonces, se ira al diablo la eleccin de nuevo jefe de polica. -Est bien. Acepto. Si algn da deja de ayudarme, no s cmo saldr de mis apuros. Hice mal en intentar capturarle. -Sobre todo, teniendo en cuenta lo que se dice por estos mundos. -Qu se dice? -Pues que Teodomiro Mateos y El Coyote son una misma persona. -Eh! -Eso dicen; pero no haga demasiado caso de lo que se dice. Siempre se exagera. Buena suerte, Mateos. No olvide que debe devolver las joyas. -No, claro que no -replic el jefe de polica. El Coyote le salud con un ademn y sali de la estancia. Casi al momento, se oy el alejarse de un caballo a todo galope. La mirada de Mateos se pos en el revlver que El Coyote haba dejado sobre la cama a su alcance y, de pronto, exclam: -Y pensar que lo he tenido prcticamente en mis manos! Podra haberle detenido y ahora mi gloria sera... -Una sonrisa ilumin el rostro de Mateos-Bueno sigui-, Al fin y al cabo me ayuda mucho. Es un buen amigo. Saltando de la cama, empez a vestirse y veinte minutos despus se acababa de poner de acuerdo con Antonio Pez para dar una explicacin acorde y lgica de lo sucedido.

Captulo XII
Serena saca una grave conclusin
-Es horrible! -suspir Guadalupe-. Pobre muchacha! Mir con reproche a su marido; pero en seguida agreg: -T imaginaste lo ms lgico, no? -S -respondi don Csar-. Evelio vio entrar a Peg en casa de Pez. La vieron l y sus hermanos la noche antes, a raz de cometerse el crimen en casa de los Hidalgo. Les encargu que vigilasen el almacn, pues supona que Peg haba ocultado all las joyas. Al volver a Los ngeles, Peg se dirigi al almacn. Yo la segu. Por una de las ventanas vi cmo envolva las joyas falsas. -Y avisaste a Wemyss? Don Csar asinti. Su hijo, que asista a la conversacin, mir con reproche a su padre. ste gru, molesto: -No poda imaginar la verdad. Aquella mujer era una delincuente. Por su culpa muri don Rmulo. Adems, no la mat yo. Muri a manos de otro. Y t, no me mires as. Esta noche vuelves a San Francisco y procuras arreglar tu asunto con el profesor. -Por qu no me dejas quedar aqu? -pidi el muchacho-. Los estudios no sirven de nada. A tu lado aprender cosas mejores. -Temo que a mi lado ya no puedas aprender muchas cosas buenas. Hola! Me parece que oigo a nuestro jefe de Polica. Escndete. Para todo el mundo, ests en San Francisco.
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Anita anunci a travs de la puerta que el seor Mateos deseaba dar una buena noticia al seor. Por lo cual, le rogaba que bajase en seguida. Teodomiro Mateos tuvo que esperar media hora antes de que el displicente don Csar apareciera del brazo de su mujer. Iba vestido como para una fiesta y no guardaba ninguna seal de haber pasado una mala noche. En cambio, Mateos, acusaba los efectos de la noche en vela; pero su sonrisa era radiante. -Qu le trae tan de maana por esta casa, don Teodomiro? -pregunt don Csar. -Pues tan slo el afn de entregarle personalmente las joyas que le fueron robadas. Al decir esto, Mateos tendi a don Csar un pesado envoltorio, agregando: -Creo que no falta nada. -Lo ve cmo yo saba que usted dara con las joyas? -dijo don Csar, entregando el paquete a su mujer, que se dio prisa en abrirlo-. Nunca he dudado de sus dotes de jefe de polica. Ahora se debe sentir un nombre feliz. -Casi feliz. Han muerto dos personas. -Tuvo que matar a alguien? -A James Wemyss. -A su contrincante? Es que los dos se peleaban por recuperar mis joyas? -Algo as, don Csar. l fue el ladrn. Le segu la pista hasta el almacn de Pez, ayudado por una vieja amiga de usted. Se acuerda de aquella Peg Marsh que tambin se llamaba Patricia Mendell? -La que rob los jarrones? -S. -Pues ella me ayud a recuperar las joyas; pero Wemyss la mat. -Entre esa gente las traiciones se pagan caras. Confiemos en que no se derrame ms sangre por esas perlas. -Gurdelas bien. -Y El Coyote no intervino para nada? Mateos dirigi una suspicaz mirada a don Csar, pero le vio sonrer tan plcidamente, que todas sus sospechas se esfumaron. -No -dijo, muy serio-. No intervino para nada. -Pues si todo el mrito es suyo, le felicito de corazn, don Teodomiro. Y esta noche celebraremos en la posada la feliz solucin del misterio de las perlas. Acudir usted? -Cuente conmigo -ri Mateos. Y mirando a Guadalupe, agreg, con amplsima sonrisa-: Y espero que muy en breve me invitarn a un bautizo, no? -Cmo lo ha adivinado? -pregunt don Csar, arqueando las cejas. -Pues... Oh, bueno! Usted siempre bromea, don Csar. Hasta la noche. -Adis, don Teodomiro. En voz baja, Guadalupe dijo: -Si no fuese por tus bromas, me parece que el pobre don Teodomiro habra dejado de ser jefe de polica hace mucho tiempo. -Lo prefiero a l -dijo don Csar-. Adems, me gusta verle feliz, soltando, impvidamente, las mayores mentiras sin que se altere ni un msculo de su cara. -No sera mejor que te acostases? -pregunt Lupe. -De ninguna manera. Necesito la luz del da para gozar de tu belleza. No puedes pedirme que cierre los ojos durante tantas horas y me prive de mi mayor placer. -Me duele que ests alegre -dijo, de pronto, Lupe. -Porqu? -Ha muerto una mujer cuando estaba a punto de regenerarse. No hubiese sido

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mejor que viviera? -Hay ciertas regeneraciones que duran lo que un soplo de aire. Creo que la de Maise hubiera sido de esas. -T qu sabes? Cualquiera dira que tienes mucha experiencia en esos asuntos. Por poco que se vea ayudada por un hombre, no hay ninguna mujer que no pueda llegar a ser buena. -Creo recordar que eso lo deca Eva a Adn cuando le echaba en cara que por culpa de l los hubiesen echado del Paraso. -Qu tonteras dices!... Pero si fue... -Fue Adn el culpable, mujer -insisti don Csar-. Si Eva estuviese a nuestro lado, te lo dira. -Eres un cro -ri Lupe-. Ya empiezo a sentirme madre tuya. Cmo podis vivir los hombres hasta tan mayores y seguir siendo siempre unos chiquillos? Tu hijo se toma la vida ms en serio que t. -Porque an no ha tenido tiempo de conocerla. Como a todos los extraos, al principio se les tiene respeto; luego, cuando se les conoce, se les toma en broma o en tragedia. Y ahora, vayamos a anunciar a Yesares lo de la cena. Ricardo Yesares y Serena estaban frente a la posada, siguiendo con la vista la marcha del cortejo fnebre que llevaba al cementerio el cadver de Peg Marsh. Detrs del coche slo iba un hombre: Antonio Pez. -Le dur poco el amor -dijo Yesares-. Pobre hombre! -Es feliz porque ha conseguido una ilusin que nadie puede quitarle -dijo don Csar-. Y ahora pasemos a cosas ms alegres. Esta noche quiero celebrar una cena con todos los honores para festejar la recuperacin de las joyas. Recib la carta que me envi antes de marcharse y supongo que... Serena dej de or lo que don Csar dijo a continuacin. Record de pronto lo que su marido haba dicho acerca de una carta enviada al Coyote. De la posibilidad de un socorro. Record la amistad entre su marido y el estanciero. Las intempestivas visitas que, mutuamente, se hacan. Adems, alguien haba dicho en el campamento de los bandidos que El Coyote estaba herido en una mano. -Y don Csar...! Serena se asust de lo que estaba descubriendo. La estatura de su marido y la de don Csar eran idnticas. Se parecan mucho y... coincidan tantas cosas; pero... no, no. Don Csar no tena nada de Coyote. -Tampoco tu marido tiene nada de Coyote y, sin embargo, le sustituye siempre que es necesario -replic una voz interior-. Eso no quiere decir nada. Dirigindose a su marido, Serena pidi: -Excsame un momento. Entr en la posada y pregunt a uno de los criados si era l quien haba recibido de don Ricardo una carta para el seor Echage. El hombre replic negativamente; pero la inform de quin haba entregado la carta. -No envi ninguna ms? -pregunt Serena al criado. -No, seora. Ninguna ms -respondi aqul. Serena volvi hacia la calle. Cuando se mora de ganas de saber quin era El Coyote, no pudo conseguir, jams, averiguarlo. Y ahora que no deseaba saberlo, lo descubra de la forma ms casual del mundo. Tal vez me equivoque -pens-. Ojal. * * *

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Aquella noche, antes de ir a la posada, don Csar se despidi de su hijo. Acompaado por Alberes, ya repuesto del golpe, el muchacho regresaba al colegio, provisto de una amable carta de su padre que deba frenar los malos humores del profesor Schultz. Despus de despedir a su hijo, don Csar y Guadalupe dirigironse hacia la posada del Rey don Carlos. La cena estaba ya dispuesta, Mateos esperaba, impaciente, y Serena no senta el menor apetito. A pesar de todo, la cena hubiera sido alegre y animada si a mitad de ella Guadalupe no hubiese mirado llena de angustia a su marido, y con voz velada por la inquietud y la vergenza, no le hubiese anunciado que tema que la llegada de lo que ambos esperaban se estaba anticipando unos das sobre los clculos de los mdicos. En el mejor coche de la posada, se coloc a Guadalupe entre su marido y Serena, que no estaba dispuesta a perderse aquella oportunidad. Yesares mont a caballo para avisar al doctor Garca Oviedo y llevarlo al rancho, y don Teodomiro Mateos se sent al pescante empuando las riendas. -Quiera Dios que lleguemos a tiempo! -dese don Csar, que se senta completamente perdido en aquel trance. Y como siempre, tuvo que ser la mujer quien dijese con voz tranquilizadora: -No te alarmes. No ocurrir nada malo. Al fin y al cabo, es una cosa completamente normal. Pero don Csar senta que los sombros recuerdos del pasado se desplomaban de sbito sobre l. Y si un segundo hijo llegaba en las trgicas circunstancias del primero?

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"COLT 45"
J. Mallorqu
Mucho se ha escrito entre nosotros acerca de los hombres que pacificaron el Oeste americano. En cambio nunca se ha prestado la suficiente atencin a las armas de que se sirvieron dichos hombres. En nuestro deseo de reparar dicho olvido, hoy empezaremos hablando del ms famoso revlver del Oeste. El Colt calibre 45. Al hablar de l, nosotros los novelistas espaoles solemos llamarlo: un Colt del 45. Para nosotros es el Colt por excelencia, el que aparece en todas las novelas y en todas las pelculas, usado por los buenos y por los malos en un alarde de fidelidad y cario a un revlver que slo encontramos repetido hacia el Winchester en lo que a rifles se refiere. En el prximo nmero hablaremos del Winchester, dedicando hoy el espacio disponible al Colt 45. Antes de fabricar el Colt 45 la Colt's Patent Fire Arms Manufacturing Co. haba producido muchos otros revlveres. En 1836 fundse la fbrica de revlveres, establecindose en Paterson, Nueva Jersey. En ella se fabricaron los primeros revlveres, que nuestros lectores conocen por su nombre caracterstico de Patersons. Entre 1836 y 1839 se fabricaron numerosos tipos de dichos revlveres, variando los calibres, las longitudes del can y los complementos de carga de los mismos. Tambin entre dichas fechas se lanzaron al mercado los famosos rifles revlver, de los cuales se ha hablado muchas veces en estas pginas y, especialmente en Matanza, de la coleccin PUEBLOS DEL OESTE, que se refiere a las aventuras de Jbaro Vargas. Estas armas parecieron destinadas a ser las ltimas debidas a la inventiva del coronel Colt, ya que a poco de ser lanzadas al mercado se produjo el cierre de la fbrica de Paterson. La guerra de Mjico hizo renacer la fabricacin. Un pedido del general Taylor de mil revlveres no pudo ser servido por no existir ni uno solo disponible. El inventor reanud la fabricacin en Whitneyville y, al poco tiempo, en Hartford, Connecticut, donde qued definitivamente establecida la fbrica y donde sigue en nuestros das. En Whitneyville se produjo el famoso Walker, cuya produccin se continu en Hartford, de donde salieron los modelos Baby Fargo, calibre 31, de cinco tiros, usado por los guardas de las diligencias Wells y Fargo. Tres modelos de revlveres para Caballera, conocidos por el primero, segundo y tercero se produjeron, conocindose en el mercado por los nombres de Primero de Dragones, Segundo y Tercero. Ms tarde, en 1858, el Dragn se adopt para la Infantera. Nueve modelos ms fueron apareciendo hasta la Guerra Civil, y todos ellos tenan en comn que el cilindro se cargaba por la boca y estaba cerrado por la recmara, ya que exista la patente White, de cilindro abierto de extremo a extremo, que impeda a la casa Colt usar otro tipo de cilindro. Es decir, que durante treinta y cuatro aos, los revlveres Colt permanecieron esencialmente invariables. Disparaban seis tiros en tres o cuatro segundos; pero el recargarlos exiga varios minutos. Haba que meter una bien calculada cantidad de plvora en cada agujero del cilindro, luego haba que meter la

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bala atascndola con el atascador unido al mismo revlver y, por ltimo, haba que introducir los pistones en los pequeos orificios de la parte superior del cilindro. Esta lentitud en la carga se compensaba con el uso de varios revlveres o llevando algunos cilindros de repuesto ya cargados. La aparicin de los cartuchos metlicos y la caducidad de las patentes que impedan la produccin general de cilindros abiertos de extremo a extremo, permiti a la casa Colt lanzar su bien estudiado y perfeccionado Colt 45. Durante ms de diez aos, los tcnicos armeros estuvieron preparndose para el momento en que se terminase la vigencia de las patentes de los cilindros abiertos. Durante estos aos perfeccionaron con meticulosa atencin y cario el arma destinada a ser la ms famosa del Oeste. Probablemente no se ha producido jams un arma en la cual se hayan previsto los detalles con la minuciosidad que en el Colt 45. Una buena prueba de ello la encontramos en el detalle de que dicho revlver se sigui fabricando sin alteracin alguna en sus caractersticas, desde 1873 hasta fines de 1947, o sea durante 74 aos, sin introducir otra variacin que la de mejor clase de los aceros y el lujoso damasquinado de algunas piezas, y la adaptacin del modelo a determinados calibres, que iban desde el 32-20,38 especial, que disparaba tambin el cartucho corto, el 38-40, el 44 especial y el 44 Winchester y terminaba en el 45. En los ltimos tiempos fue incluso adaptado para el 357 Magnum, uno de los ms modernos y potentes cartuchos. Su precio era de 34 dlares en el ltimo catlogo publicado por la casa Colt. Ningn otro revlver ha sido producido en tan grandes cantidades como ste que segua siendo de simple accin en unos tiempos en que no slo imperaban los revlveres de doble accin, sino que adems, se imponan las pistolas automticas e, incluso, las ametralladoras. Era un arma solidsima, reforzada, hecha para soportar las presiones de las ms fuertes plvoras, que hubieran reventado otras armas ms elegantes o complicadas. El mecanismo era de una perfecta sencillez, sus piezas escasas. Era arma adaptada al ambiente en que deba ser utilizada, o sea en unos lugares donde los armeros eran escasos y las reparaciones casi imposibles. El Colt 45 era un arma porttil que nunca se estropeaba. Este revlver se empez a producir para el Ejrcito en 1871; pero hasta 1873 no se puso a la venta en las armeras. El modelo inicial era de calibre 45, y por ello este revlver se conoci entre los que lo utilizaban con el nombre de Colt 45. Aquel mismo ao 1873, la casa Winchester, que haba adquirido las patentes Henry para rifles de repeticin, lanz su famoso Winchester 73, calibre 44-40, un arma magnifica en aquellos tiempos aunque infinitamente menos precisa de lo que ha pretendido demostrar alguna pelcula. No era el Winchester 73 un rifle con el cual se pudiera atravesar una moneda en el aire; pero permita blancos seguros a cien metros, en animales y hombres. Como adems poda disparar doce tiros en unos nueve o diez segundos, el arma tuvo en seguida gran aceptacin. Su popularidad unida a la del Colt 45 plante un grave problema: la dualidad de municin. El que usaba un Colt 45 y un Winchester 44-40 tena que llevar dos clases de cartuchos. No era un imposible; pero s una molestia. La casa Colt produjo en seguida el Colt 44-40, en cuyos caones se lee, junto al calibre, el nombre Winchester. A partir de entonces, el propietario de un rifle no necesitaba llevar adems de las cargas para el mismo los cartuchos para su revlver. El cartucho 44-40 serva para ambas armas. Una simple mirada a la canana, permita al hombre del Oeste saber si tena suficientes cartuchos, sin necesidad de entretenerse en el atento examen de si los cartuchos del 44-40 eran suficientes o si faltaban algunos del 45. A partir de 1873, cada nuevo modelo de rifle Winchester fue acompaado de un Colt del mismo calibre. Estos Colts llevan

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todos, en el can, las iniciales W. C. F. despus del calibre, o sea Winchester Central Fire. (Winchester Fuego Central), refirindose al tipo de cartucho. Hoy, exceptuando los calibres 22 e inferiores, todos los cartuchos son de fuego central o sea que llevan en el centro del culote un pistn que en algunos casos puede extraerse y cambiarse por otro, permitiendo as el recargar las vainas vacas varas veces. Los cartuchos del 22 y los de calibre inferior no son de fuego central. En realidad la vaina es al mismo tiempo pistn, y el percutor pega en el borde del cartucho, no en el centro. Estos se conocen por las iniciales R. F. Rim Fin (Fuego en el borde o fuego lateral). El Colt 45, en este enorme calibre (el peso de la bala equivale exactamente al doble de nuestro popular 9 largo, automtico, calibre mximo en nuestras armas reglamentarias porttiles), qued casi reservado al uso de los sheriffs y representantes de la Ley, quienes precisaban de un revlver con mucho nervio en el impacto, o sea que disparase un proyectil capaz de parar en seco al hombre ms duro y pesado. Y no slo pararlo, sino echarlo atrs. Una bala de calibre mediano puede matar lo mismo que una grande si pega en un punto vital; pero los puntos vitales en el cuerpo humano son pocos. Las fabulosas punteras de los hombres del Oeste eran ms escasas que los puntos vitales, y se precisaba que el disparo hiciese efecto diera donde diese. El calibre 45 era ideal para estos efectos y porque lo usaban preferentemente los hombres de la Ley, para imponer el orden y la paz. El Colt 45 se conoci con el apodo de El Pacificador (o Peacemaker). Como se utiliz en los territorios fronterizos del Oeste, donde era tan imprescindible que sin l los hombres se consideraban desnudos, se le llam tambin Modelo Fronterizo (Frontier Model) y por ltimo, como fue la herramienta ms eficaz para la conquista del Oeste, se le llam y se le sigue llamando: El revlver que conquist el Oeste (The gun that made the West). Dentro de los calibres especificados, a los cuales se agreg inclusive un modelo calibre 22 para tiro al blanco, se fabric con un nmero infinito de variaciones en la largura del can. Los hubo de treinta centmetros, equipados con un culatn que permita usar el Colt 45 como rifle. Estos tipos fueron fabricados por encargo del escritor y hombre del Oeste Ned Butline. Wyatt Earp y Bat Mastersons, comisarios de Dodge City, a quienes los aficionados al cine han visto en diversas pelculas representados en el caso del primero, o sea Wyatt Earp por el actor Henry Fonda, en Pasin de los Fuertes y por Will Geer en Winchester 73. En esta pelcula Earp es el sheriff que dirige el concurso de tiro y antes ha expulsado de Dodge a la mujer de vida dudosa. En la misma pelcula, Bat Masterson, famoso pistolero, es el comisario del sheriff, el que felicita efusivamente al triunfador. Volviendo al Colt 45, podemos decir que fue construido en una variadsima gama de tipos, sin baqueta extractora de cpsulas vacas y hasta con el can acortado al lmite de tres centmetros de largo. Una variacin del Colt 45 fue el modelo Bisley, que por las substanciales alteraciones que ofreci podra considerarse un tipo distinto si no hubiera conservado algunos de los detalles especiales del Frontiers. El Bisley fue un revlver de precisin, especial para concursos de tiro. El nombre fue tomado del famoso campo de tiro de Bisley, Inglaterra, donde en el siglo pasado se celebraban importantes concursos. El Bisley estuvo en produccin desde 1896 a 1912 y se produjo en casi todos los calibres menos el 22. La culata del Bisley era ms curvada que la del Frontiers, perdiendo parte de la belleza original; pero adaptndose mejor al fin para que estaba destinada el arma. sta no era de defensa ni de ataque. No tena que ser empuada y desenfundada en una fraccin de segundo. Por ello, en vez de culata abierta, fcil a la mano que la busca, tena una culata ms adaptable a la mano que dispara sin prisa, asegurando el blanco. Otra alteracin en la

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silueta del Bisley se encuentra en la lengeta del percutor que en el Frontiers mira hacia arriba y en el Bisley est paralela al can, formando una unidad casi horizontal. Esta misma lengeta aparece en los modernos revlveres algo ms elevada que en el Bisley y ms baja que en el Frontiers. Hubo otra variacin en el Colt 45, pero en cantidades reducidas: se trata de mecanismos de doble accin, o sea que en ellos bastaba apretar el gatillo para que el percutor se montara y disparase por s solo. Se conocen dos tipos. Los primeros revlveres Colt de doble accin tenan en sus lneas cierta similitud con el Frontiers, sobre todo por la baqueta extractora sujeta a la base del can; pero ya eran de mecanismo mucho ms complicado y delicado. No eran armas que pudieran soportar la accin del polvo que en finsimas partculas se introduca en su interior. Por ello, el Colt 45, gracias a su reducido nmero de piezas, pudo seguir siendo el arma ideal del hombre del Oeste. En la II Guerra Mundial, un famoso militar norteamericano, el general Patton, por algn romntico motivo usaba en vez de la magnfica automtica Colt 45, de lneas similares a nuestras Star y Llama del 9 largo, un Colt 45 con cachas de marfil. En el Museo del Ejrcito, de Madrid, en la sala de armas porttiles, el aficionado a ellas podr ver no slo el Colt 45 norteamericano, sino tambin una perfecta imitacin del mismo hecha en Eibar y que en Espaa no goz de ningn xito por no ser arma adecuada a nuestro ambiente. El Colt 45 era ideal para el Oeste y para ir en una funda; pero resultaba muy incmodo en el bolsillo de una chaqueta. Esta utilidad la cubrieron mejor otros tipos, especialmente el Smth & Wesson de can basculante, muy popular en nuestra patria, ya que los armeros eibareses lo produjeron en cantidades enormes. (Articulo de J. Mallorqu publicado originariamente en la primera edicin de la novela El retrato de Nelly Dunn, en 1951.)

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