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SINDICALISMO

NORTEAMERI CANO, BRACEROS


Y "ESPALDAS MOJ ADAS"
Harv ey L E V E NS T E I N
McMuster UniveTsity
Los MEXI CANOS han v i sto frecuentemente a l os Estados Un i -
dos como el "col oso del nor te", pero para el mov i mi ento
l abor al agr col a norteameri cano l a v erdad es l o contr ar i o.
Como escri bi eron dos organi zadores de este mov i mi ento a
p r i n ci p i o de l os aos setenta, "Mxi co es el coloso del sur
qu e si n i ntenci n al guna ha pospuesto u n l argo sueo sen-
ci l l amente si endo l o que es y permaneci endo donde est".
1
El "sueo" par ti cul ar de l os si ndi cal i stas norteameri canos era
agremi ar a todos l os trabajadores agr col as d el Sudoeste,
per o a travs de este si gl o han v i sto a Mxi co, su pobreza
y su p r ox i mi d ad , como una amenaza cada vez may or que
d ebi l i ta el mov i mi ento si ndi cal y pone en pel i gr o l a fi na-
l i d ad hasta del p r op i o "sueo" norteameri cano.
La American Federation of Labor ( AF L ) , desde su f u n-
daci n en 1880, v i o l a i nmi graci n de l as personas que no
pertenec an al mu nd o noreuropeo como p er ju d i ci al para sus
i ntereses. Di cha i nmi graci n i nund aba al pa s de trabajo
bar ato y desorgani zado y prove a de empl eados que ten an
grandes posi bi l i dades como esqui rol es. La A F L hab a si do
especi al mente v i ol enta en su oposi ci n a l a i nmi graci n
<i el Or i ente y hab a teni do xi to, j u n to con otras fuerzas, al
haberl a casi el i mi nad o antes de l a p r i mer a guerra mu n d i al .
Esta guer r a detuv o l a marea de i nmi graci n de Europa
al mi smo ti emp o que cre una creci ente demanda de mano
l LONDON' y ANDERSON, 1970, p. 187. Vanse las explicaciones sobre
siglas y referencias al final de este artculo.
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de obra en l os Estados Uni dos. Por su parte, l a devasta-
ci n y l os di sturbi os causados por l a rev ol uci n mexi cana
hi ci er on que muchas personas buscaran en el pa s del nor te
oportuni dades para ganarse l a v i d a. Ayudados por l as nue-
vas l neas de fer r ocar r i l y l os cami nos haci a l a fr onter a, em-
pezaron l a vasta mi graci n de mi l l ones de personas que ha
conti nuado hasta l a fecha.
Desde que se i ni ci el xodo, l os si ndi cal i stas norteame-
ri canos han probado v ari as estratagemas para detener este
ol eaje. Du r ante l a pr i mer a guerra mu nd i al , y despus de
el l a, Samuel Gompers, presi dente de l a A F L , qui so obtener
del gobi erno de l os Estados Uni dos una severa restri cci n a
l a i nmi graci n desde Mxi co. Como fracas en sus gesti o-
nes, su sucesor Wi l l i am Green trat si n xi to de que l a con-
federaci n mexi cana del trabajo, l a CROM, persuadi era al
gobi erno mexi cano de que ste v ol untari amente i mp i d i er a
l a emi graci n de Mxi co a l os Estados Uni d os.
2
La gr an depresi n detuv o l a ol a de i nmi grantes, pero l a
segunda guer r a mu n d i al v ol v i a pr opi ci ar l a. Pr onto el an-
ti guo recel o de l os si ndi cal i stas fue despertado. Du r ante l a
guerra, supuestamente como una medi da tempor al ante l a es-
casez de trabajadores en l os Estados Uni dos, l os gobi ernos
de este pa s y de Mxi co i ni ci ar on el programa de braceros.
Su conti nuaci n despus de l a guerra, j u n to con l a gr an
afl uenci a de i nmi graci n i l egal mexi cana, provoc l a fuer te
oposi ci n de l os si ndi catos. El mov i mi ento de protesta tuv o
xi to al obtener que fuera abandonado el programa. Si n em-
bargo, di ez aos ms tarde se hi zo patente que esto no ha-
b a resuel to su pr obl ema n i ni ngn otr o.
El programa de braceros fue esenci al mente u n arregl o
entre l os gobi ernos de l os Estados Uni d os y Mxi co para
regul ar el r ecl utami ento de l os trabajadores contratados en
Mxi co para ocupaci ones espec fi cas en l os Estados Uni d os
por per odos l i mi tad os. El acuerdo de 1943 si rvi como mo-
del o para l os subsecuentes conveni os con cambi os r el ati v a-
2 Vid. LEVENSTEI N, 1971, captulos 3-8; LEVENSTEI N, 1968.
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mente pequeos. Bajo sus esti pul aci ones, cada contrato era
f i r mad o i nd i v i d u al mente por l os trabajadores mexi canos y
u n a agenci a del gobi erno de l os Estados Uni d os (La Farm
Security Administration en 1943 y posteri ormente l os De-
partamentos de Agr i cu l tu r a y Tr abaj o), y hac a constar que
el trabajador se compromet a a l aborar por u n per odo l i mi -
tad o y regresar i nmedi atamente a Mxi co. Tambi n prome-
t a trabajar sol amente en ci ertas ocupaci ones espec fi cas,
general mente l a agr i cul tur a. A cambi o, el gobi erno de l os
Estados Uni d os corr a con l os gastos de transporte, garanti -
zaba el "sal ari o prev al eci ente" en su ti p o par ti cul ar de tra-
bajo y aseguraba que el trabajador reci bi r a al ojami ento
adecuado y servi ci os mdi cos. I gual mente garanti zaba em-
p l eo por l o menos dur ante el 75% de l os d as l aborabl es
que cubri era el contrato.
El gobi er no de l os Estados Uni d os se arregl aba con las
organi zaci ones que empl eaban a l os braceros dentr o del pa s
par a su contrataci n por grupos. Estas organi zaci ones se
compromet an a que las regl as fuer an respetadas. Por ejem-
p l o, l os braceros no pod an ser uti l i zados como esqui rol es.
Si se l l egaba a descubri r que no se hab a cu mp l i d o con d i -
chas regl as, el contrato pod a ser cancel ado.
8
L a may or a de l os contratantes hubi er a pr efer i do que l os
Estados Uni d os trabajaran uni l ater al mente regul ando l a
afl uenci a de trabajadores medi ante u n reajuste de sus leyes
de i nmi graci n. Esto habr a el i mi nad o l a necesi dad de i n -
cl u i r l as garant as demandadas por el gobi erno mexi cano.
Pero en Washi ngton se pens que esto era i mposi bl e ya que
el gobi er no de Mxi co pod a tomar represal i as de vari as
maneras; l a ms obv i a ser a rehusndose a p er mi ti r el re-
greso de l os trabajadores temporal es.
4
Para l os Estados U n i -
dos era mu y conveni ente r eci bi r braceros mi entras stos
fu er an jv enes, fuertes e i ngeni osos, pero el que se i nsta-
l ar an permanentemente era ya otr a cosa.
8 MGWI LOAMS, 1943, p. 11.
4 HRCA, 1950a, p. 23.
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Dur ante l a guerra hubo poca oposi ci n de l os si ndi ca-
l i stas haci a el conv eni o. El trabajo era abundante y hab a
poco i nters en si ndi cal i zar a l os trabajadores agr col as. Ha-
b a ejempl os ai sl ados de oposi ci n l ocal haci a l os braceros,
como cuando tresci entos mi embros de l a A F L en Hur n,
Dakota del Sur, fu er on a l a huel ga en di ci embre de 1944
en contra del empl eo de braceros en l as granjas,
5
pero l os
l deres de l os pri nci pal es si ndi catos no se arri esgaban a opo-
nerse al programa y ser acusados de i mp ed i r l a ayuda que
se requer a d el exter i or por las necesidades que i mpon a l a
gera.
La may or oposi ci n, o al menos desconfi anza, que en-
contr el programa v i n o del l ado mexi cano. En u n p r i n -
ci p i o el gobi er no mexi cano estaba i nqu i eto ante l a posi bi -
l i d ad de estar creando una escasez de mano de obr a dentr o
de su p r op i o pa s. Al gunos el ementos de l a Confederaci n
de Trabajadores de Mxi co ( CTM) , l a ms i mpor tante de
este ti p o, se quejaban del mal trato que reci b an l os mexi -
canos cuando cruzaban l a fr onter a. Por l o tanto, cuando el
p r i mer conv eni o tu v o que renovarse a medi ados de 1943,
el gobi erno mexi cano estuvo renuente a subi r l a cuota ar r i -
ba de l os 50 000 hombres. Adems, orden u n aumento en
l as patr ul l as fronteri zas mexi canas para detener el xodo
creci ente de i nmi gr antes i l egal es a l os Estados Uni dos. Cuan-
d o esta medi da no d i o resul tado el gobi er no de Mxi co
pi di al de l os Estados Uni d os que aumentara l as patr ul l as
de aquel l ado de l a f r on ter a*
Mi entr as tanto, el pbl i co mexi cano era al i mentado con
hi stori as de hor r or acerca d el mal trato dado a mexi canos,
i nd i os y negros en l os Estados Un i d os* El gobi erno tuv o
entonces que justi fi car el env o de ms trabajadores a l os
estados del Sudoeste, que estaban consi derados como anti -
5 MCWI I XI AMS, 1949, p. 270.
6 SCRUCGS, 1961, pp. 149-164.
7 El tema favorito era que los Estados Unidos pretendan luchar
en contra del racismo en el resto del mundo, pero que lo practicaban
en casa. WOODBRI DGE, 1945, pp. 234-236.
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mexi canos, uti l i zand o l a i nfl u enci a del programa de brace-
ros para exi gi r que esos estados abandonaran su pol ti ca
d i scr i mi nator i a. En j u l i o de 1943 decl ar al estado de Texas
fu er a del contrato de trabajadores por l a di scri mi naci n
r aci al que preval ec a al l .
8
Texas se hab a rehusado a l a
r efor ma. Permaneci en l a l i sta negra hasta 1947, si bi en
l os granjeros de este estado encontr ar on cami nos para ev adi r
l as restri cci ones.
9
Los al godoneros de Ar i zona fuer on l o su-
fi ci entemente i nti mi d ad os como para ser obl i gados a i nsti -
tu i r u n comi t especi al de trabajadores mexi canos para tra-
tar de al i v i ar l a di scr i mi naci n.
10
Despus de l a segunda guerra mu nd i al el bal ance de po-
d er osci l marcadamente. El f i n de l a guerra hi zo que d i smi -
nuy er a l a escasez de mano de obr a en l os Estados Uni d os
y qu e en Mxi co ter mi nar a el auge prov ocado por el l a. Ms
an, el v al or d el programa como una especie de seguro de
desempl eo y rel ajador de descontento para Mxi co se hi zo
mu y v i si bl e! El gobi erno mexi cano di ctami naba general men-
te de qu ori gen deb an ser contratados l os trabajadores y
con frecuenci a uti l i zaba el pr ogr ama para afl ojar presi ones.
En 1944, por ejempl o, fuer on recl utados ms de 75 000
braceros en el rea de Mi choacn, que hab a si do devastada
p or erupci ones v ol cni cas.
11
Por consi gui ente, el gobi erno
mexi cano se conv i rti ms en u n pretendi ente que en una
nov i a i ndeci sa.
Con el entusi asmo creci ente de l os mexi canos, l os i ntere-
ses agr col as norteameri canos tu v i er on xi to al v er ampl i ado
el programa de posguerra con r el ati v a faci l i d ad , hasta l l egar
a u n pr omedi o de 100 000 hombres contratados anual mente.^
Este cambi o en el bal ance de i ntereses, j u n to con el i n -
cremento en l a i nmi graci n i l egal , hi zo que los mexi canos
l ev antar an el boi cot a Texas, que en 1947 fue bor r ado de
8 The I nter-American, H:12 (die. 1943), p. 7.
e MCWI LLI AMS, 1949, p. 275; SCRUGGS, 1963, pp. 251-264.
10 HRCA 1950b, p. 61.
11 The I nter-American, 1:12 (die. 1942), p. 7.
12 AFL, 1952, p. 28.
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l a l i sta negra a cambi o de l a creaci n de u na l l amada comi -
si n d el "bu en v eci no" que si mbol i zaba el compromi so de
ese estado para combati r l a di scri mi naci n.
13
Ese ao, cuan-
d o menos u no de l os norteameri canos que negoci aban l a
renov aci n del contrato de l os braceros qued conv enci do
de que el i nters del gobi erno mexi cano sobre l a d i scr i mi -
naci n no era tan p r ofu nd o e i nform entonces al Departa-
mento de Estado que "l a acti tu d mexi cana fue moti v ada
ms p or el i ntento de presentar al pbl i co l a evi denci a de
l os esfuerzos por mejor ar a l a mayor a de l os trabajadores
que por cual qui er otr a cosa".
14
Los conveni os d el ti empo
de l a guer r a fuer on, por consi gui ente, renovados si n d i f i cu l -
tad en 1947 y 1948. En 1949 las negoci aci ones entr ar on en
l a fase de u n conv eni o compl etamente nuev o que al arg al
pr ogr ama por dos aos ms.
En esa poca l os si ndi catos norteameri canos estaban p r i n -
ci p i and o a mostrar renov ado i nters en el probl ema y em-
pezaron a oponer resi stenci a en l as compl i cadas controv er-
sias suscitadas. Pero hu bo ci rcunstanci as que l os hi ci er on
cambi ar de acti tud . Por anos, tanto l a A F L como l a c o
hab an estado cul ti v and o estrechas rel aci ones con el mov i -
mi ento mexi cano de trabajadores que, a su vez, era prcti -
camente u n brazo del gobi erno. A fi nes de l os aos cuarenta
y p r i n ci p i o de l os ci ncuenta tr atar on asi duamente de atraer-
l o haci a el l ado norteameri cano en l a guerra fr a con l os
sovi ti cos. Los norteameri canos no quer an que surgi era n i n -
gn contr ati empo que pudi er a daar sus rel aci ones con l os
trabajadores mexi canos n i con el gobi er no al que estaban
l i gad os.
1 6
Pasaron al gunos aos si n que l a A F L y l a c o hi ci er an
poco ms que ayudar al gobi erno mexi cano en su esfuerzo
para obtener l as seguri dades en contr a de l a di scri mi naci n
13 SCRUCGS, 1963, pp. 263-264.
14 Embajada norteamericana al Departamento de Estado (7 feb.
1947), documento del Archivo del Departamento de Estado, ct. en
SCRUGGS, 1961, p. 163.
!* Vid. LEVENSTEI N
1
, 1971, captulos 12 y 14.
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asentadas en l os conv eni os." En 1949 l a c o recomend una
seri e de medi das para asegurar a l os braceros tr ato equi ta-
ti v o y l a atenci n a sus quejas, i ncl uy endo l a pl ena p ar ti -
ci paci n de l os si ndi catos en todas l as negoci aci ones que les
concerni eran, pero debi do a l a creci ente oposi ci n nada se
l l ev a cabo." Por supuesto que l a mayor a de las v entajas
er an para el l ado norteameri cano, que reci b a l a i nfl u en-
ci a de l os grandes productores que domi naban l os negoci os
agr col as de Cal i for ni a y del Sudoeste. Los mexi canos tr a-
taban de preservar su derecho a r eti r ar a l os braceros de
cual qui er rea decl arada d i scr i mi nator i a, pero no er an aten-
di dos por l os norteameri canos. En adel ante l as asoci aci ones
de granjeros, al f i r mar l os contratos, sol amente ten an que
asentar en el l os u na promesa de no di scri mi naci n.
18
Hasta 1950 l a may or parte de las presi ones que se ejer-
c an d entr o de l os Estados Uni d os en contra del pr ogr ama
no v en an de l os si ndi catos n i de otros grupos que pensaban
que di cho pr ogr ama estaba si endo admi ni strado si n el de-
bi d o respeto para l os derechos de l os mexi canos, si no de
l os agri cul tores que pensaban de manera di ferente. stos
buscaban l a ampl i aci n del programa, el aumento en el
nmero de braceros y , a veces, el abandono del programa
y el derecho de contratar tantos mexi canos como qui si er an,
uni l ater al mente, si n ni ngu na supervi si n guber namental .
Cuando en 1950 u n subcomi t del House Agriculture Com
mittee i nter v i no en el programa, en el Sur y Sudoeste, l a
p r i nci p al queja que escuch fue que el Employment Service
16 KRCA, 1950a, p. 11.
17 CI O News (7 mar. 1949) . Ms tarde pidi leyes federales y esta-
tales para asegurar salarios y condiciones de trabajo decentes para los
trabajadores mexicanos en los Estados Unidos, arguyendo que esto ele-
vara tambin los niveles de los trabajadores norteamericanos. CI O,
1949, p. 444. En 1950, aunque pidi que la inmigracin ilegal de M-
xico fuera contenida, la convencin de la CI O no se opuso al programa
de braceros. Ms bien se limit a. sugerir que los mexicanos slo fue-
ran conducidos a lugares donde hubiera escasez de mano de obra
agrcola. CI O, 1950, p. 375.
i s HRCA, 1950a, p. 11.
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d e l os Estados Uni dos, que admi ni straba el programa, esta-
ba d omi nad o por l os si ndi cal i stas de l a c o que quer an
conv er ti r a l os Estados Uni d os en u n "estado benefactor"
y adoptar l os mtodos agr col as "r u sos".
19
Ju nto con el programa de l os braceros, l a prosperi dad
agr col a de l a posguerra en el Sudoeste hi zo que aumentara
l a i nmi graci n i l egal . Pr onto sta se conv i rti en el ms
espectacul ar fenmeno. Los mexi canos hormi gueaban en l a
fr onter a con Texas y como escog an l a r u ta ms fci l , que
era l a de vadear el r o Brav o, eran l l amados "espal das mo-
jadas". N o hay manera de saber exactamente qu canti d ad
d e gente hi zo esto, n i cuntos permaneci eron en l os Estados
Uni d os. Frecuentemente eran recl utados por agentes de l os
grandes agri cul tores que les br i nd aban su protecci n para
qu e no fuer an aprehendi dos por l as fuerzas l ocal es. Un a
i dea apr oxi mada l a da el hecho de que, l a pr i mer a vez que
se hi zo u n esfuerzo concertado para cercarl os, al rededor de
600 000 mexi canos fu er on depor tados.
20
Hasta 1950 l os pel i gros d el pr ogr ama de braceros y el
sur gi mi ento de l os espaldas mojadas despus de l a guerra
no parec an ser l o sufi ci entemente graves para el si ndi ca-
l i smo como par a l ev antar otr a oposi ci n que no fuera l a
l ocal . Ver d ad es que hu bo i nci dentes. En 1947, l a National
Farm Labor Union ( NF L U) de l a A F L v i o i nter fer i d a su
huel ga en contr a de una granja de l a corporaci n Di Gi or gi o
en Cal i for ni a, pr i mer amente por 130 braceros que se nega-
r on a dejar de trabajar al l , y , despus de seis semanas de
di l aci n para obtener l a ejecuci n federal de l as esti pul a-
ci ones en l os conveni os sobre braceros que prohi b an a stos
actuar como esqui rol es, por l a i mportaci n de esqui rol es
espal das mojad as.
21
Pero l a N F L U era extremadamente dbi l
y , de cual qui er manera, poca gente en el poder en l os c rcu-
l os l aboral es pensaban que l os trabajadores agr col as p u -
d i er an ser organi zados.
19 HRCA, 1950b, passim.
20 AFL, 1953, p. 153.
21 GALARZA, 1970, p. 77.
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Los pel i gros i nherentes al probl ema de l os espaldas mo-
jadas y al programa de braceros l l egaron por pr i mer a vez
a l a atenci n naci onal en l a pri mav era de 1950, cuando
u na baja en l os preci os agr col as coi nci di con u n exceso
de mano de obra en el Sudoeste. Los encabezados en l os
d i ar i os habl aban de mi l es de trabajadores si n empl eo, fami -
l i as desamparadas, ni os mu r i end o en l os campos de tra-
bajo. Las dependenci as ofi ci al es de ayuda se l amentaban de
l o d u r o de l as nuevas responsabi l i dades i mpuestas a l os con-
dados rural es
22
Estal l o u n cl amor naci onal y el gobi ernador
de Cal i for ni a, Ear l "Warren, ju n to con el presi dente Tr u
man, f or mai on l a acostumbrada comi si n para i nv esti ga!.
Si n embargo, antes de que se hi ci era nada al respecto, esta-
l l o l a guerra de Corea, que prov oco u n al za en l os preci os
d el al godn, y entonces reas como San Joaqu n en Cal i -
f or ni a, que prev i amente hab an sufr i do el pr obl ema, entra-
r on a l a "l ocu r a d el al godn". Este al i v i o a l a cri si s p r o-
v oc i nmedi atamente otr a escasez de mano de obr a y v ol -
v i er on las demandas por ms braceros.
28
Esta vez, si n embargo, l os si ndi catos de l os Estados U n i -
dos tr atar on de l uchar . Los di ri gentes de NF L U, apasi onados
en sus i ntentos de organi zaci n, se conv enci eron de que era
i mposi bl e que sta se l l ev ara a cabo hasta que "l a ol a de
braceros y espaldas mojadas v ol v i era haci a atr s". Sobre esto,
el si ndi cato se fi j dos objeti v os: l a anul aci n de l a l ey p-
bl i ca 78 (PL 78) que autori zaba el programa de l os braceros,
y poner u n al to a l a enorme afl uenci a de espaldas mojadas.
2
*
La N F L U tu v o xi to al obtener el apoyo de l a A F L para
detener el f l u j o de espaldas mojadas, per o l a di recti v a de
l a A F L se mostraba reaci a a l a anul aci n de l a P L 78 por
temor a deter i or ar sus rel aci ones con l a C T M.
2 5
En todo caso,
era obv i o que no habr a sufi ci ente apoyo en el congreso
22 "Wetbacks", 1951, p. 408.
23 "Wetbacks", 1951, p. 408.
24 GALARZA, 1970, p. 77.
25 AFL, 1952, p. 28.
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para u n ataque fr ontal al programa. La A F L y l a c o con-
centraban su fuego sobre l os espaldas mojadas, y par a el
programa bracero sol amente ped an reformas.-
6
La A F L y l a c o empezaron a sol i ci tar severos casti gos
par a aquel l os cjue empl earan espaldas mojadas o hi ci er an
contr abando con el l os, y ped an el apoyo del presi dente
Tr u man . A pesar de esto, n i l os si ndi catos n i l a admi ni s-
traci n p u d i er on persuadi r al congreso para que i ncl uy er a
esas esti pul aci ones en l a renov aci n de l a P L 78, aprobada
en j u l i o de 1951. A. pesar de l a presi n si ndi cal , Tr u man , no
v et l a l egi sl aci n aunque mani fest haberl a fi r mad o con
renuenci a. Di j o que sta apenas tocaba el probl ema bsi co,
l a i nmi graci n i l egal . Pi di al congreso que pr omul gar a u na
l ey supl ementari a que esti pul ara castigos para aquel l os que
26 A causa de la presin de la NFLU, la AFL era generalmente ms
hostil hacia el programa que la co, que no estaba directamente rela-
cionada con el trabajo agrcola organizado. En los aos cincuenta el
sindicato de la co que ms se interes en organizar a los trabaja-
dores agrcolas fue la United Packinghouse Workers Union, dirigida
por Ralph Helstein. Tena un numero de afiliados entre los traba-
jadores que empacaban la fruta y verdura cosechada por mexicanos,
y se dio cuenta de que estos afiliados peligraban por el contrato de
braceros no sindicalizados y espaldas mojadas para reemplazar a los
sindicalizados. Tambin demostr inters en organizar a los trabaja-
dores del campo. El problema era que el sindicato de Helstein era
un sindicato de izquierda que acababa de evitar trabajosamente ser
arrojado por la co a causa de los fanticos anticomunistas que esta-
ban bien parados en ella en ese tiempo. Estaba agrupando gente de
los sindicatos comunistas que haban sido destruidos y vistos con sos-
pecha y hostilidad por muchos de los dirigentes de la co. Por lo tanto,
no pesaba mucho en la jefatura nacional de la co o en las juntas que
trataban directamente de asuntos latinoamericanos. Sin embargo, sus
esfuerzos organizadores en el campo despertaron fuertes ataques de la
NFLU y especialmente de su dirigente H. L. Mitchell. Vid. Tohn W.
Riffe a Ralph Helstein (6 mayo 1953), Helstein a Fiffe (11 mayo
1953), en ALH/i VGPj caja 8, carpeta 11; "Minutes of the meeting of
the co Latin American Affairs Subcommdttee" (feb. 3 1953) , en A L H /
ClOP, caja 58, carpeta 2; "Confidential minutes of meeting, U. S. Sec
tion, Joint U. S.-Mexican Trade Union Committee" (1? jun. 1955) , en
ALH/ CI O P , caja 64, carpeta 7.
SI NDI CALI SMO NORTEAMERI CANO Y BRACEROS
p ar ti ci p ar an en el trfi co de espaldas mojadas.
27
El con-
greso, an atrapado en el frenes de l a escasez de mano de
obr a, atendi ms a l a presi n de l os senadores y de l os
congresi stas d el Sudoeste que a l a de Tr u man y l os si ndi -
catos, y no respondi a l a peti ci n.
Enfr entad o a esta derrota en el congreso, Wi l l i am Green,
presi dente de l a A F L , regres a l a tcti ca que hab a u ti l i -
zado si n xi to en l os aos v ei nte. Pi di ayuda a l os si ndi ca-
tos mexi canos esperando que el l os pu d i er an ser capaces de
contr ol ar y detener l a corri ente desde su l ado de l a fr onter a.
Gr een sugi ri una reuni n de l a A F L y l a C T M para expl orar
l a p osi bi l i d ad "de que l os trabajadores mexi canos ad mi ti -
dos bajo el conv eni o mexi cano norteameri cano pud i er an cru-
zar l a fr onter a bajo l a protecci n de l a A F L y de l a C T M" .
2 K
Mi entr as tanto, l a c o hab a estado en contacto con l a
C T M tr atando de d efi ni r l a postura de esta frente al pro-
gr ama de braceros. La posi ci n de l a C T M era l a mi sma que
l a d el gobi er no mexi cano, es deci r, que el programa ser a
consi derado bueno mi entras l os braceros fu er an bi en trata-
dos si n ser objeto de di scri mi naci n.
29
Ms tarde en ese ao
l a C T M pi di ayuda de l a c o para que se asegurara u n trato
ju sto par a l os braceros.
8
"
Los si ndi catos tuv i er on xi to en 1952 al hacer que el
congreso pr omu l gar a una l ey que esti pul aba castigos para
aquel l os que asi l aran, encubri eran o transportaran i nmi gr ar
tes i l egal es, pero l os agri cul tores tambi n tu v i er on xi to al
bl oquear l a asi gnaci n de fondos sufi ci entes que si rv i eran
par a apl i car en seri o l a l ey .
3 1
Adems, aquel l os que empl ea-
r an espal das mojadas no estaban sujetos a casti go. Por su
par te, l as patr ul l as fronteri zas se hab an v u el to ms celosas.
27 "Summary of co position on problems of migratory labor", en
A L H/ C / OF, caja 64, carpeta 2; New Republic (4 sep. 1951), p. 7.
28 New Republic (4 Sep. 1951), p. 7.
29 CTM, 1951, p. 47.
so CT M, 1951, pp. 44-45.
3i AFL, 1952, p. 28.
HARVEY LEVENS TEI N
Las detenci ones para deportar subi eron de 293 000 en 1949
a 543 538 en 1952, y br i ncar on hasta 875 318 en 1953.
82
Las negoci aci ones entre si ndi cal i stas mexi canos y norte-
ameri canos durante l os aos de 1952 y 1953 gi r ar on p r i nci -
pal mente al rededor de una meta que era persuadi r a l os
mexi canos de que v ol v i er an a uni rse a l a comi si n hemi s-
fri ca anti -comuni sta de l os trabajadores, pero, una vez l o
grado esto, surgi otr a vez l a i dea de una conferenci a con-
ju n ta de l os si ndi catos para di scuti r l os probl emas de bra-
ceros y espaldas mojadas.
33
Fi nal mente, a fi nes de 1953 l a
A F L , l a c o y l a C T M organi zaron una conferenci a de si ndi -
cal i stas mexi canos y norteameri canos en l a que estaban i n -
cl ui das l as United Mine Wotkers and Railroad Brothevhoods
(ni nguna de l as cual es era mi embr o de l as grandes federa-
ci ones norteameri canas), par a di scuti r con urgenci a l os pr o-
bl emas.
Como de costumbre, hu bo di screpanci a en l a manera
como mexi canos y norteameri canos seal aban l os probl emas
ms rel evantes. Los mexi canos habl ar on de encontrar el me-
j or cami no para proteger a l os braceros en contra de l a
expl otaci n y l a di scri mi naci n.
3
"
4
Por otr o l ado, l a A F L trat
el probl ema de l a i nmi graci n i l egal ,
3 5
mi entras que l a c o
habl en trmi nos de detener sta y hacer v al er las cl u-
sulas del conv eni o sobre braceros.
36
Cuando l os del egados se r euni er on en Mxi co en di ci em-
bre de 1953 l as resol uci ones que tomar on sonaban fami l i a-
res. Al gunos de l os sueos no real i zados tr ei nta y ci nco aos
antes, como el de una ms cercana col aboraci n, se reav i -
v ar on. Los si ndi catos de i ndustri as si mi l ares en ambos pa ses
desarrol l aron mtodos para i ntercambi ar credenci al es con to-
dos l os derechos y pr i v i l egi os garanti zados de i nmed i ato
32 MYERS, 1971, p. 79.
33 AFL, 1953, p. 416.
34 C T M , 1953, p. 9.
35 AFL, 1953, p. 416.
36 Vid., por ejemplo, "Summary of co position on problems of
migratory labor" (scp. 14 1954), en ALH-C/OP, caja 64, carpeta 2.
SI NDI CALI SMO NORTEAMERI CANO Y BRACEROS
16i>
p ar a l os extranjeros. Los si ndi catos correspondi entes de am-
bos l ados de l a fr onter a i ntercambi ar an i nformaci n y ob-
serv adores.
87
Lo ms i mpor tante, si n embargo, para l os nor-
teameri canos, era l a creaci n de u n Comi t Si ndi cal Con-
j u n to Mexi cano-Norteameri cano (J oint U. S.-Mexican Tra.de
Union Committee).
ss
Au nqu e fue creado para faci l i tar l a
cooperaci n entre l os si ndi catos norteameri canos y mexi ca-
nos en toda l a fr onter a, mu y p r onto se conv i rti p r i nci p al -
mente en u n centro desde el que v ari os si ndi catos de l os Es-
tados Uni dos pod an hacer una campaa en contra de l os
espal das mojadas y l i mi tar estri ctamente el programa de
braceros.
Los si ndi catos concentraban l a mayor a de su fuego en
el pr obl ema de l os espaldas mojadas por muchas razones
obv i as. Despus de l a v i ctor i a r epubl i cana en 1952, el res-
p al d o de Washi ngton para u na i l i mi tad a i mportaci n de
man o de obra mexi cana fue ms fuerte que nunca. Cl ar o
est que en 1954, despus de que el conv eni o bracero tuv o
u n receso mi entras l as negoci aci ones para su renov aci n
avanzaban l entamente, l a admi ni straci n de Ei senhower no
tu v o d i f i cu l tad en asegurar l a autori zaci n del congreso
par a que se p u d i er an r ecl utar mexi canos uni l ater al mente,
si n l a cooperaci n del gobi er no mexi cano.
89
Los si ndi catos mexi canos estaban comprometi dos a res-
p al d ar a su gobi erno, que, a su vez, estaba comprometi do a
respal dar el programa de braceros. U n l l amad o abi erto en
fav or de l a abol i ci n hubi er a forzado su r eti r o del comi t,
y se hubi er a per d i d o el cl amor de l os si ndi cal i stas norte-
ameri canos que dec an ser representantes de l os i ntereses
de l os trabajadores tanto mexi canos como norteameri canos.
37 sta era una idea favorita de Walter Reuther, presidente de la
c o y del sindicato de trabajadores de la industria automotriz. Quera
crear vnculos ms estrechos entre los trabajadores de las "tres gran-
des" empresas automotrices norteamericanas en todo el mundo.
ss AFL, 1954, pp. 245-246.
39 "Legislative Department report to co Executive Board" (15 feb.
1954), en ALH/ C/ OP, caja 64, carpeta 1.
166 HARVEY LEVENS TEI N
As , l os si ndi cal i stas norteameri canos general mente atacaban
el pr ogr ama sl o obl i cuamente, arguyendo l a mayor a de
l as veces que el no hacer v al er l as esti pul aci ones d el con-
tr ato hab a l l ev ado a muchos braceros a escapar de su tra-
bajo haci a l os puebl os y ci udades, prov ocando en el l os u na
baja en l os sal ari os.
40
El Comi t Si ndi cal Conju nto se reuni regul armente d u
J
rante l os anos si gui entes. General mente concentraba su aten-
ci n en l os probl emas de braceros y espaldas mojadas, hac a
recomendaci ones pol ti cas, y general mente respal daba a l os
grupos de presi n de l os si ndi catos. Si se hu bi er an tomado
en cuenta, sus recomendaci ones hubi er an si do benfi cas tan-
to para l os braceros como para l os agri cul tores norteameri -
canos. Qui z l a ms radi cal de estas recomendaci ones fuera
l a que suger a l a organi zaci n de l os braceros dentr o de l os
si ndi catos mexi canos en el momento de obtener empl eo en
l os Estados Uni dos, con arregl os para su admi si n d entr o
de l os si ndi catos agr col as norteameri canos.
41
Como l a mayor a de las sugerencias presentadas, n i si -
qui er a el pequeo paso de u n i nter cambi o de credenci al es se
l l ev a cabo. Hab a dos razones de peso para esto. Pr i mer o,
que aunque l a CT M si empre hab a pr etend i d o que ten a el
derecho de organi zar si ndi catos de trabajadores del campo,
esto cl aramente no era de su i ncumbenci a en el sistema
pol ti co tr i p ar ti ta mexi cano que reconoc a sol amente a l a
Confederaci n Naci onal Campesi na (CNC) como represen-
tante ofi ci al de campesi nos y trabajadores agr col as dentr o
del p ar ti d o pol ti co que gobernaba. El gobi er no si empre ha-
b a si do cui dadoso en destrui r en germen cual qui er i nten-
ci n de l a CT M de ad qu i r i r ms poder sal i ndose de su
campo. Como l a CNC estaba escasamente representada en el
Comi t Si ndi cal Conju nto, l os si ndi cal i stas norteameri canos
estaban tr atando, en ci erto senti do, con l a gente equi v ocada.
40 Vid. Walter Reuther al presidente Dwight Eisenhower (11 ene.
1954), en ALH/ CI O P , caja 64, carpeta 1.
41 AFL.-C10, 1957, pp. 178-179.
SI NDI CALI SMO NORTEAMERI CANO Y BRACEROS 167
Los braceros eran en su may or parte campesinos (frecuen-
temente pequeos p r op i etar i os), as como l o eran muchos
espal das mojadas. La C NC era l a ni ca organi zaci n ofi ci al
qu e pod a agremi arl os en Mxi co.
Pero hab a u n obstcul o mucho ms grande para al can-
zar l as sol uci ones: el hecho de que l os norteameri canos es-
tu v i er an de acuerdo en semejantes proyectos ni camente en
l o que tocaba a l os trabajadores agr col as, cuyos si ndi catos
er an prcti camente i nexi stentes en Estados Uni dos, tr ai ci o-
naba su natural eza. A l a l arga, gr an parte del pr obl ema
podr a ser resuel to sol amente si hubi er a i ntercambi o de cre-
denci al es si ndi cal es a ambos l ados de l a frontera. N o hab a
manera de que l os si ndi catos norteameri canos aceptaran esto,
y menos l os de trabajadores cal i fi cados. El i nter cambi o de
credenci al es si gni fi car a v i r tu al mente el l i br e acceso de l os
mexi canos a l os ms deseables si ndi catos del otr o l ado de l a
fr onter a. Desde l uego, l a del egaci n de l os Estados Uni d os
a l a pr i mer a reuni n d el Comi t Si ndi cal Conju nto fue i n -
for mad a de este hecho v i tal en u n memorndum de l a c o
que esbozaba u na posi bl e posi ci n para negoci ar. Au nqu e
se hab a l l egado a u n acuerdo en el que l os mexi canos tr a-
tar an de organi zar a l os braceros antes de su par ti d a, el
memorndum dec a que "n o est dentr o de l a esfera de l as
posi bi l i dades el que todos, n i si qui era u n nmero substan-
ci al de naci onal es mexi canos i mpor tados a l os Estados U n i -
dos se conv i ertan en mi embros de u n si ndi cato norteameri -
cano". Ped a si n embargo una organi zaci n si mbl i ca de
unos cuantos ci entos de trabajadores mexi canos que "podr a
tener u n efecto de l o ms sal udabl e para sus futur os contra-
ti stas nor teamer i canos".
42
Tampoco se l l ev a cabo nada al
respecto
A travs de l os aos ci ncuenta el Comi t Si ndi cal Con-
j u n to o, mejor di cho, sus mi embros norteameri canos, pre-
42 "Memorandum on the agenda for the meeting of American
members. Joint Trade Union Committee on Migration" (20 mar. 1954),
en ALH/ C/ OP, caja 64, carpeta 2.
168
HARVEY L EVENS T EI N
charon por r estr i ngi r a l os braceros. En parte como resul -
par ar on u n asal to fr ontal contra l os espaldas mojadas y l u -
tado de l a presi n si ndi cal norteameri cana, el Departamento
de Justi ci a, medi ante su Patr u l l a Fronteri za (Border Patrol),
hi zo u na bar r i da d el Sudoeste y de Cal i for ni a a medi ados
de 1954. La l l amada "operaci n espaldas mojadas" forz a
atravesar l a fr onter a a 1 300 000 mexi canos en el l apso de
al gunas semanas.
43
Si empre l i sto a evocar l a "amenaza co-
mu ni sta" para respal dar cual qui er asunto que l e i nteresara,
Wal ter Reuther, presi dente de l a c o, adv i rti al congreso
que u na fal l a en proveer una asi gnaci n sufi ci ente a l a Pa-
tr u l l a Fronteri za para hacer cu mp l i r l as leyes i nv i taba "a
l as acti v i dades de subversi n y sabotaje de l a qu i nta co-
l u mn a".
4 4
Seis meses despus de l a redada el representantes per-
manente de l a c o en el Comi t Si ndi cal Conju nto acept
que l a deportaci n en masa hab a serv i do para detener el
f l u j o de espaldas mojadas sl o temporal mente. La "opera-
ci n espaldas mojadas" fue u n tr i u n f o para l a C T M, l a c o
y l a A F L , escri bi , pero l a br u tal for ma en que l os arrestos
y deportaci ones se l l ev ar on a cabo cre tambi n nuevos pel i -
gros: estaban si endo expl otados a l o l argo de l a fr onter a
por comuni stas que l os usaban par a al i mentar el anti -norte-
amer i cani smo.
45
Fue l a Patr u l l a Fronteri za l a p r i nci p al responsabl e de
que se l l ev ar a a cabo l a "operaci n espaldas mojadas", y l os
di ri gentes si ndi cal es norteameri canos eran por l o menos am-
bi v al entes ante esta organi zaci n que ten a una reputaci n
si mi l ar a l a de l os rangers texanos y otros grupos anti mexi -
canos y enemi gos de proteger l as leyes l aboral es en el Sud-
oste y en Cal i for ni a. Cuando l a Patr u l l a Fronteri za empez
a recorrer l os campos de braceros en 1955 deportando a l os
48 MYERS, 1971, pp. 86-93.
44 Copia de una comunicacin de servicio de noticias referente al
testimonio de Reuther (5 feb. 1954) , en ALH/CI OP, caja 64, carpeta 1.
45 Artculo de Milt Plumb en La Prensa (San Antonio, 27 feb.
1955).
SI NDI CALI SMO NORTEAMERI CANO V BRACEROS 169
que estaban trabajando por menor canti dad d el sal ari o con-
tr atado, l os si ndi catos, en vez de apl aud i r l e, reacci onaron
con precauci n. Los l deres de l a c o sospecharon que esto
era real mente parte de una estrategi a de l a Patr ul l a Fr on-
teri za para tratar de obtener fuerza sobre el regl amento de
braceros del Departamento del Tr abajo, con vi stas a debi -
l i tar el programa. Pensaron que el hombr e a cargo de l a
Patr u l l a Fronteri za, el general Joseph Swi ng, comi si onado
de i nmi graci n y natural i zaci n, quer a substi tui r a l os bra-
ceros con u n sistema por el cual sus hombres pod an otor -
gar permi sos "especi al es" para trabajar. Podr an p er mi ti r
que entraran tantos mexi canos como desearan l os contra-
ti stas, si n restri cci ones de sal ari o u otras garant as, hasta
por u n ao entero. Para l os si ndi cal i stas, el hecho de que
l a p atr u l l a fr onter i za casti gara a l os mexi canos en l ugar de
casti gar a sus contrati stas demostraba dnde resi d a el i n -
ters r eal .
4 6
Mi entr as tanto, l a poderosa corporaci n de agri cul tores
estaba fuertemente representada en Washi ngton y l os si n-
di cal i stas encontrronse defendi endo, en l ugar de atacando,
l a i dea del programa de braceros en el transcurso de l os
aos ci ncuenta. Las grandes corporaci ones agr col as, que te-
n an el may or i nters en mantener u n adecuado sumi ni str o
de mano de obra mexi cana, estaban concentradas sl o en
ci nco estados: Cal i for ni a, Texas, Ar i zona, Nu ev o Mxi co y
Arkansas. De stos, sl o l os dos pri meros ejerc an gr an i n -
fl uenci a en Washi ngton, pero dur ante l a dcada de l os ci n-
cuenta su poder fue especi al mente grande. Los grandes i n -
tereses agr col as de Cal i for ni a, a travs de su organi zaci n,
l a Associated Farmers, hab an dado fuerte apoyo al vi cepre-
si dente Ri char d N i x on y al poderoso l der de las mayor as
d el senado, Wi l l i am Know l and , ambos republ i canos de Ca-
l i f or ni a. En cambi o, l os agri cul tores de Texas apoy aron l a
mqui na del p ar ti d o demcrata encabezada por el goberna-
46 "Confidential minutes of meeting, U. S. Section, Joint Trade
Union Committee (1? jun. 1955), en ALH/C7/OP, caja 64, carpeta 7.
170 HARVEY L EVENS T EI N
d or A l an Shi vers.*' A u n cuando l os demcratas contr ol ar on
el congreso, era poco probabl e que surgi era u n r ep u d i o
general del programa de braceros bajo l a di recci n del l der
de l as mayor as del senado, Ly nd on Johnson, y el l der de
l as mayor as de l a cmara baja, Sam Ray bur n, ambos dem-
cratas de Texas.
Estas fuerzas pol ti camente poderosas favorec an el aumen-
to y no l a di smi nuci n d el sumi ni stro de mano de obr a
agr col a mexi cana. En 1954 l a admi ni straci n de Ei senho-
wer estuvo a p u nto de el i mi nar el programa de braceros
y de presci ndi r de l a cooperaci n del gobi erno mexi cano
para empl ear trabajadores agr col as. Cuando expi r el con-
v eni o a fi nes de 1953, antes de que u no nuevo pud i er a ser
concertado con l os mexi canos, l a admi ni straci n presi on
al gobi er no mexi cano para que dejara de i nsi sti r en que l os
trabajadores obtuv i er an mayores garant as, recl utando el l a
mi sma mi l es de braceros en di versos puntos fronteri zos. A l
deter mi nar l a Ofi ci na del Presupuesto que el Departamento
d el Tr abajo no ten a autor i d ad para hacer esto, se p r omu l -
g con pr emur a una l ey que l e daba esa facul tad. Wal ter
Reuther y otros si ndi cal i stas pr otestar on,
48
pero i nti l mente.
A l a defensi va, l os si ndi cal i stas norteameri canos p i d i er on l a
renov aci n del programa de braceros. Se si nti eron al i v i ados
cuando el gobi erno mexi cano cedi y u n nuevo conv eni o
fu e concertado.
A u n entonces, Know l and y sus segui dores, dentr o y fue-
r a del congreso, no descansaron. Estaban determi nados a
demostrar a l os mexi canos y a l os si ndi cal i stas que ahora
el l os ten an l as cartas en l a mano. Seis d as despus de que
fuera fi r mad o el conv eni o el congreso promul g una l ey
47 Memorndum de Gardner Jackson a Vctor Reuther (19 mar.
1954) , en ALH/C70P, caja 64, carpeta 1.
48 Caractersticamente, Reuther acus a la administracin de ha-
berle hecho el juego a los comunistas latinoamericanos, tratando de in-
ducir a los mexicanos a cruzar la frontera en desafo a los deseos del
gobierno mexicano. Despacho de servicio de noticias (8 feb. 1954), en
ALH/ C/ OP, caja 64, carpeta 1.
SI NDI CALI SMO' NORTEAMERI CANO Y BRACEROS 171
autor i zand o el r ecl utami ento uni l ater al en cual qui er mo-
mento que el gobi erno esti mara conv eni ente. Mi entr as l os
trabajadores organi zados protestaban porque se estaba auto-
r i zando l a v i ol aci n de n conveni o que acababa de ser f i r -
mado, el presi dente Ei senhower conv i rti tr anqui l amente
esta nuev a arma en l ey .
4 9
Con fuerte apoyo de Washi ngton, el programa se ampl i
en l os aos si gui entes. Au nqu e l a P L 78 se hab a p r omu l -
gado en 1951 supuestamente como una med i d a i mpuesta
por l a guer r a de Corea para combati r l a escasez tempor al
de mano de obra, el nmero de braceros conti nu creci endo
mu cho despus de que ter mi nar a l a guerra, subi endo de
al rededor de 200 000 en 1952 a cerca de 500 000 en 1959.
50
El nmer o de arrestos de espaldas mojadas decl i n mi en-
tras tan to,
5 1
como resul tado de l a creci ente d i sp oni bi l i d ad
de braceros, de u n menor cel o en el cu mp l i mi ento de l a l ey,
y d el decreci mi ento d el trfi co debi do a l a recesi n de l os
Estados Uni d os a fi nes de l os aos ci ncuenta.
Mi entr as tanto, l a organi zaci n si ndi cal de l os agri cul -
tores v aci l aba y andaba a tropezones. Por el ano de 1957
el personal pagado de l a NF L U hab a si do r educi do a u n
sol o hombr e, Ernesto Gal arza. A l fi nal i zar l a dcada l l egaba
sol amente a l os 4 500 mi embr os.
82
An manten a Gal arza
su campaa sol i tari a en contra de braceros y espaldas mo-
4 ""Legislative Department report to co Executive Board" (22 mar.
1954), en AL /C/OP, caja 25, carpeta 5; "Statement by U. S. Mem-
bers, Joint U. S.Mexican Trade Union Committee on Migratory
Labor" (sin fecha; mar. 1954?), en ALH/ C/ OP, caja 64, carpeta 1.
El gobierno mexicano haba detenido las negociaciones para renovar el
convenio hasta el principio de la temporada de cosecha, provocando
pnico entre los granjeros del suroeste de los Estados Unidos, quienes
aplicaron presin al gobierno norteamericano para llegar a un conve-
nio rpidamente. La nueva ley elimin prcticamente la posibilidad
de emplear esa tctica.
50 L E BERTON, 1957; SOTO, 1959.
si SOMORA, 1971, p. 81.
52 GALARZA, 1970, p. 77; "AFL-CI O organizers go after form labor",
en Business Week (24 sep. 1960).
172 HARVEY L EVENS T EI N
jadas, apoyado por l a AF L- CI O de Cal i f or ni a.
5 3
En el pr o-
ceso, por necesi dad, fue forzado a u ti l i zar l a estratagema
que prob ser cruci al en posteri ores l ogros en l a organi za-
ci n de l os trabajadores agr col as: l a p u bl i ci d ad para atraer
mano de obra fornea y fuerzas l i beral es al l ado del si nd i -
cato dbi l , i ncapaz de organi zarse por s mi smo. Qui zs l a
ms efecti va de l as armas usadas dur ante este per odo haya
si do su l i br o Strangers in our fields, apasi onada denunci a
d el programa braceros. El estudi o de Gal arza expon a l a
gr an evasi n de garant as y normas del programa, l a cor r up-
ci n en su admi ni straci n y l a condena de sus efectos adver-
sos sobre el trabajo agr col a l ocal . De acuerdo con Gal arza
y con l a propaganda en contra de l os braceros, a pesar de
estar garanti zado el sal ari o preval eci ente en el rea en que
stos trabajaran, l os braceros de hecho prov ocaban l a baja
d el sal ari o de l os trabajadores agr col as norteameri canos y ,
con su presenci a, i mped an l a organi zaci n si ndi cal .
En 1956, poco despus de haber si do escri to ese estudi o,
el Comi t Si ndi cal Conju nto se fi j en l , l o edi t y p u -
bl i c. Dentr o de su ti p o, se conv i rti rpi damente en u n
l i br o mu y v endi do, ti rndose de l dos edi ci ones de 10 000
ejempl ares. Sus efectos en l os c rcul os l i beral es, l aboral es y
pol ti cos ms i nfl uy entes fuer on substanci al es. Se l e l l am
justi fi cadamente "l a bomba ms dai na que cayera hasta
entonces sobre l a i nsti tuci n del br acer i smo".
54
Gr adual men-
te empez a desarrol l arse una coal i ci n contra l os braceros.
La AF L - CI O col abor con organi zaci ones como l a Ntional
Consumers League, l a Ntional Catholic Welfare Conference
y otras agencias catl i cas para presi onar a Washi ngton para
que restri ngi era o supr i mi er a el programa.
La CTM, mi entras tanto, hab a r ecor r i do u n cami no d i -
f ci l en l o referente a l os braceros. Ju nto con l a prensa,
domi nada por el gobi erno, hab a apl aud i d o el ataque de
Wal ter Reuther a l a l egi sl aci n u ni l ater al y su defensa d el
53 L E BERTON\ 19t)7.
LOND03M y A-NDERSONI, 1970, p. 129.
SI NDI CALI SMO NORTEAMERI CANO Y BRACEROS 1/3
pr ogr ama de braceros en 1954, hecho que mereci l os enca-
bezados y ampl i a i nformaci n en l os di ari os de Mx i co.
5 8
A l i gu al que l a AFL- CI O, hab a denunci ado fi rmemente el
tr fi co de espaldas mojadas y hab a pedi do mejoras en el pr o-
gr ama de braceros, no su abol i ci n. Cooper con l os si ndi -
cal i stas norteameri canos i nv esti gando l a si tuaci n en el rea
fr onter i za y apoyando l os esfuerzos pol ti cos de l os mi em-
bros del Comi t Con j u n to.
8 6
Si n embargo, en su may or
par te, el papel de l os di ri gentes de l a C T M fue grandemente
pasi v o, p r i mer o, por que hab a poco que pud i er an hacer,
p er o tambi n porque no apoyaban nada que pudi er a debi -
l i tar el programa de braceros. Por l o tanto, poco ms hi ci e-
r on que agradecer a l os si ndi cal i stas norteameri canos por
ay udarl os a detener el f l u j o de espal das mojadas y por l u -
char por u n mejor entendi mi ento en el programa de bra-
ceros.
57
N o obstante, en 1960 l a si tuaci n empez a cambi ar r-
pi damente. En ese ao el consejo ejecuti v o de l a AF L - CI O
fue ti mad o, engatusado y deshonrado al i nv ol ucrarse en una
campaa masi va de organi zaci n entre l os trabajadores agr -
col as. La anti gua N F L U se hab a desbandado y u n nuev o co-
mi t orgai zador de trabajadores agr col as se hab a for mad o:
el AWOC (Agricultur&l Workers Orgaizig Comtnittee). Fue
d otad o con 300 000 dl ares para empezar, con l a promesa
de u na "substanci al " ay uda federal en el f u tu r o. Cal i for ni a,
el corazn d el programa de braceros, fue el egi da como el
p r i mer bl anco.
5 8
N o obstante, el consejo ejecuti v o de l a AFL- CI O encontr
55 Exclsior, Novedades, El Nacional, El Universal, La Prensa (M-
xico, 9 feb. 1954).
56 "Statement of Milt Plumb before the House Committee on
Agriculture" (22 mar. 1955), en ALH/ C/ OP, caja 64, carpeta 5.
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174 HARVEY LEVENS TEI N
di f ci l l l egar abi erta y deci si vamente a pedi r l a abol i ci n d el
pr ogr ama, debi do en parte a sus rel aci ones con l a C T M. El
pr obl ema hab a si do di scuti do con l os mexi canos u n poco
antes de que se organi zara l a campaa, y l a C T M no pu d o
ser persuadi da de apartarse de l a l nea tomada por el go-
bi er no mexi cano y de pugnar por l a abol i ci n d el programa.
L o ms l ejos que pod a i r era uni rse a l a AF L - CI O en l a de-
cl araci n de que "u n excesivo nmero de braceros daba
como resul tado el despl azami ento de l os trabajadores l ocal es
y l a baja en l os sal ari os tanto de stos como de l os brace-
r os". En vez de demandar l a abol i ci n d el programa, el
Comi t Conju nto recomend otra vez mejoras, i ncl uy endo
u n al za d el sal ari o m ni mo a u n dl ar por hor a.
5
*
El mov i mi ento del AWOC p r onto ti tube y se di sol vi ,
pero l a cambi ante bal anza de poder en Washi ngton acel er
u n cambi o de opi ni n en contra del programa de braceros
ms rpi damente que l o que nadi e se hubi er a i magi nado,
n i si qui era l os mi embros ms opti mi stas de l a AF L - CI O. La
admi ni straci n de Kennedy l l ev a posi ci ones estratgi cas
a gentes como A r th u r Gol dberg, anti guo consejero en jefe
de l a AF L - CI O, que era ahora secretari o del Tr abajo. Esther
Peterson, una acti v a mi embr o de l a Anti-bracero National
Consumers League, y Jerry Hol l eman, el anti -braceri sta ex
presi dente de l a AF L- CI O del estado de Texas, quedar on como
secretari os adjuntos d el Tr abajo. Con N i x on derrotado y
de regreso en Cal i for ni a, el eje Ni x on-Know l and se rompi .
Ahor a, con nuev o empuje en Washi ngton, l a AFL- CI O gi r
su posi ci n su ti l pero deci si vamente. Cuando l a P L 78 se
renov en marzo de 1961 l a AF L - C I O se decl ar por una com-
pl eta revi si n y r efor ma del sistema de braceros, presentando
pl anes para su "termi naci n d ef i n i ti v a".
6 0
El gobi erno trat de mantenerse neu tr al . Gol d ber g anun-
ci que apoyaba una compl eta revi si n de acuerdo con l o
que recomendaba l a AF L - CI O y advert a que, a menos que
59 AFL-CI O, 1961, p. 118.
60 AFL-CI O News (11 mar. 1961).
SI NDI CALI SMO NORTEAMERI CANO Y BRACEROS 175
f u er an asegurados l os ni vel es y sal ari os de l os trabajadores
norteameri canos, el presi dente Kennedy v etar a el proyecto
d e l ey ,
6 1
pero l a admi ni straci n no apoyar a l a termi naci n
d ef i n i ti v a. Si n embargo, l a oposi ci n al programa en el con-
greso no fue l o sufi ci entemente fuerte como para forzar a
qu e hubi er a cambi os. En septi embre de 1961 l a renov aci n
d e l a P L 78 fue aceptada si n reformas en l a cmara baja.
L a AF L - C I O cambi de di recci n al pedi r l a cabal termi na-
ci n del pr ogr ama,*
2
pero i nfructuosamente, o por l o menos
as pareci . A pesar de sus advertenci as en senti do contr ar i o,
cuando el senado aprob l os dos aos de ampl i aci n el pre-
si dente fi rm l a l ey.
Du r ante l os dos aos si gui entes l a AFL- CI O l anz u n ata-
qu e di recto al programa de braceros. La u ti l i d ad de l a C T M,
qu e estaba comprometi da a dar l e su apoyo, di smi nuy gran-
demente y el Comi t Si ndi cal expi r cal l adamente. La A F L -
C I O tr abaj sol a j u n to con sus al i ados norteameri canos.
L a admi ni straci n de Kennedy, mi entras tanto, estaba
todav a tr atand o de equ i l i br ar l a presi n de l a coal i ci n
al i ad a a l a AFL- CI O por u n l ado, y l a de l os cul ti v adores
p or otr o. Con unos demandando l a abol i ci n compl eta y
l os otros p i d i end o dos aos de ampl i aci n, l a admi ni straci n
tr ataba de establ ecer u na transacci n apoyando l a ampl i a-
ci n a sol amente u n a o,
6 8
haci endo senti r con el l o a l a
A F L - C I O y su el emento l i ber al que eso era l o mejor que po-
d an esperar.
La admi ni straci n, caracter sti camente, hab a sobreesti -
mad o l a fuerza de l a oposi ci n "conserv adora". A travs de
l os aos l os braceros hab an l l egado a concentrarse cada
vez ms en Cal i for ni a y Texas, y l a base de apoyo para el
pr ogr ama se hab a estrechado correspondi entemente. El cre-
ci ente desempl eo hab a hecho que muchos congresistas, i n -
cl uy endo al gunos de Cal i for ni a y Texas, se mostraran rea-
61 AFL-CI O News (24 jun. 1961) .
62 AFL-CI O News (30 sep. 1961).
6S New York Times (30 mar. 1967) .
176 HARVEY LEVENS TEI N
ci os a ay udar a sus colegas rural es en este asunto.*
4
Graci as
a revel aci ones como las del documental de tel evi si n "Har-
vest of shame"de Edwar d R. Mu r r ow , de l a CBS, l a i nd i g-
naci n pbl i ca frente a l a condi ci n de l os trabajadores
agr col as l ocal es se l evant y l a AFL- CI O y otros grupos de
presi n pol ti ca l ogr ar on que se cl asi fi cara al programa de
braceros como u n gran factor en l a baja de l os sal ari os
agr col as. Ms adel ante seal aron, cuando estuv i eron de
acuerdo, que el programa de braceros benefi ci aba sol amente
al 1 % de l os granjeros del pa s y hac a an ms di f ci l
para el 99% de el l os, con sus granjas fami l i ares, competi r
con l os gi gantes.*
5
Tan to l a admi ni straci n como l os grupos de presi n po-
l ti ca se sorprendi eron mucho cuando l as propuestas fuer on
l l ev adas a l a cmara baja y rechazadas por 174 votos contra
158.** El senado l egi sl entonces l a ampl i aci n d el progra-
ma p or u n ao con reformas que aseguraban a l os trabaja-
dores l ocal es l os mi smos benefi ci os que a l os braceros. Los
agri cul tores reagruparon entonces sus fuerzas en l a cmara
baja haci endo notar que tomar a cuando menos u n ao l a
supresi n d el sumi ni stro de braceros, y ganaron l a aproba-
ci n para que se ampl i ar a por u n ao ms el programa si n
ni ngu na condi ci n. El senado aprob l a propuesta pero sl o
despus de que el senador Al ber t Al l end er , de Loui si ana,
presi dente d el comi t agr col a d el senado, asegurara que
d i cha l egi sl aci n expi rar a en di ci embr e de 1964.*
7
As , el
programa de braceros tuv o u na temprana e i nesperada
mu er te.
Los agri cul tores hab an pr edi cho el desastre si termi naba
el pr ogr ama: l as cosechas no ser an l evantadas en el campo,
l os preci os subi r an, mi l es de granjeros se v er an forzados a
64 *'The fate of P. L. 78", en Commonweal, LXXVI I I :12 (14 jun.
1963), p. 213; AFL-CI O News (1? jun. 1963).
65 AFL-CI O News (1? jun. 1963) .
66 New York Times (30 mayo 1963) ; AFL-CI O News (1? jun. 1963) .
L a ley haba sido aprobada por una votacin de 231 a 157 en 1961.
67 New York Times (5 die. 1963) .
SI NDI CALI SMO NORTEAMERI CANO Y BRACEROS 177
reti rarse d el negoci o. Nada de esto sucedi . La mano de
obr a l ocal , combi nada con el i ncremento en el uso de ma-
qu i nar i a, i mpi di l a hombr u na predi cha. Adems, l os tra-
bajadores agr col as mexi canos conti nuar on cruzando l a f r on-
tera de vari as maneras, al gunas l egal es y otras no. Pero el
p r i nci p al temor de l os agri cul tores, que rara vez se daba a
conocer pero que si empre estaba presente, resul t j u s ti f i -
cado: l a termi naci n del conv eni o fue seguida por l a si n-
di cal i zaci n de al gunos de l os campos. U n comi t d el estado
de Cal i for ni a concl uy:
La principal ventaja cjue se encuentra en el empleo del
mexicano .. xio es su particular destreza o l a cantidad de tra-
bajo <juc pueda o quiera realizar. El mayor atractivo del bra-
cero es su seguridad: el hecho es Cjue l est all cuando es
necesario y se puede contar con l.
6

Los trabajadores l ocal es, de estar organi zados, pod an ser


u n a amenaza por su i nseguri dad, de modo tal que no se p u -
d i er a contar con el l os en el ti empo cr uci al , cuando l a cose-
cha deb a ser l ev antada. Curi osamente el negoci o de l a
agr i cu l tu r a, tradi ci onal mente u na de l as i ndustri as ms d i -
f ci l es de organi zar, era en este senti do muy suscepti bl e de
si ndi cal i zarse.
Cuando, a medi ados de l os aos sesenta, l os United
Farm Workers of America, ( UFWA) de Csar Chvez hi ci e-
r on u n p r i mer i ntento de organi zar a l os trabajadores de
Cal i for ni a, se consi der que el f i n del programa de brace-
ros hab a consti tui do una gr an ayuda. Si n embargo, parece
haber si do ms si gni fi cati v a l a l ecci n reci bi da en l os aos
ci ncuenta y d u r ante l a campaa de Ernesto Gal arza: que
l as fuerzas de l a i nd u str i a agr col a no pod an ser derrotadas
si n una coal i ci n naci onal de si ndi cal i stas l i bres y l i beral es.
El factor cr uci al par a forzar a l os grandes cul ti v adores a
f i r mar sus pri meros contratos con Chvez fue el boi cot na-
ci onal contr a l a uv a y l a l echuga, u n boi cot apoyado esen-
68 California, 1961, p. 113.
17o HARVEY LEVENSTEI N
oal mente por l a mi sma coal i ci n que derrot al programa
de braceros.
La C T M permi ti que expi r ar a el programa si n hacer el
menor comentari o. Su emi nenci a gri s, el gobi erno mexi -
cano, se encontr en una si tuaci n mu y embarazosa cuando
protesto por su termi naci n. En l as dcadas ci ncuenta y se-
senta i ntento proyectar l a i magen de Mxi co como l a de u n
pa s di nmi co, progresi sta e i ndustr i al i zado, con u n ni v el
de v i d a en rpi do ascenso. La faci l i d ad con que med i o mi -
l l n de hombres pod a ser recl utado cada ao para traba-
jar de sol a sol por sal ari os que l a mayor a de l os norteame-
ri canos v enan como una mi seri a desment a cl aramente esta
i magen. Por otr o l ado, adems de al i v i ar el desempl eo en
Mxi co, l os braceros mandaban a su pa s l a mayor a de sus
d ur amente ganados dl ar es,
09
y estas remi si ones eran u n i m-
por tante factor en l os esfuerzos de Mxi co por mantener
u n razonabl e bal ance comerci al . Au nqu e vel adamente, el
gobi er no mexi cano trat de persuadi r a Washi ngton de que
el programa conti nuara.
General mente l os mexi canos arg an que el f i n del pro-
gr ama pod a l l ev ar al r esur gi mi ento del probl ema de l os
espal das mojadas. Decl araban estar i nteresados p r i nci p al -
mente en ev i tar l a expl otaci n de esa i nfor tu nad a gente."
70
Au n qu e su i nters en prev eni r l a expl otaci n pod a no ha-
ber si do mu y v i tal en 1964, l o ci erto fue que en l os si gui en-
tes di ez aos se cu mpl i er on l as predi cci ones del gobi erno
mexi cano. En estos anos se mani fest u n aumento en el f l u j o
de i nmi graci n i l egal , no sol o de mexi canos, si no tam-
bi n de otros l ati noameri canos.
En 1974, cuando el si ndi cato de trabajadores agr col as
de Chvez, l a UFWA, se encontr de nuev o en profundas d i f i -
cul tades, l a i nmi graci n i l egal consti tu a u n probl ema de l a
may or grav edad. Cuando este si ndi cato empl az a huel ga
60 Aproximadamente 30 millones de dlares por ao, durante los
primeros aos de la dcada de 1960. New York Times (6 dic. 1964).
70 New York Times (6 dic. 1964^ .
SINDICALISMO NORTEAMERI CANO Y BRACEROS 179
a u n numer o de cul ti v adores que hab an ter mi nado sus
contratos con l a UFWA y reconoci do a l a Teamsters llnion
como agente v entajoso para sus granjas, Chvez seal a l a
contrataci n de mano de obra i l egal extranjera como cul -
pabl e de ay udar a l os agri cul tores a resi sti r l a huel ga. Con-
denando l o que l l l amaba l a peor afl uenci a de extranjeros
i l egal es en l a hi stor i a del pa s, denunci o que hab a u na
conspi raci n entre l a admi ni straci n de N i x on y l a agro-
i nd u str i a "p ar a asegurar que esta i nundaci n de trabaja-
dores desesperadamente pobres conti nuar a si n r estr i cci n".
71
En este ti empo, "i nund aci n" era l a pal abra ms ade-
cuada para descri bi r el mov i mi ento. En 1973 al rededor de
625 000 "i l egal es" fu er on deteni dos y regresados a Mxi co.
Las autori dades de i nmi graci n esti maban que cerca de u n
mi l l n se hab an arregl ado para quedarse. El gobi erno me-
xi cano trat de u ti l i zar esta op or tu ni d ad para r ev i v i r el pr o-
gr ama de braceros y hacer u na proposi ci n for mal al efecto
en 1974, pero l os norteameri canos l a rechazaron. La razn
ofi ci al que d i er on fue l a de que hab a u n gran desempl eo
entre l os trabajadores agr col as del pa s y , por aadi dura,
l a mecani zaci n hab a reduci do l a necesi dad de mano de
obr a en l a agr i cul tur a. Pero se hi zo saber que unos ofi ci a-
l es de l a embajada de l os Estados Uni d os en Mxi co hab an
i nfor mad o a l os mexi canos que el conv eni o i ni ci al hab a
ter mi nad o en 1964 debi do a l a presi n del mov i mi ento l a-
bor al de l os Estados Uni d os y que el senti mi ento en contr a
de u n nuev o conv eni o subsi st a en el congreso, aparente-
mente debi do a que conti nuaba en pi e l a oposi ci n l abor al .
7 3
Si esto era v er dad es di f ci l saber l a razn por que l os
aos transcurri dos desde l a termi naci n del conv eni o pa-
rece haber demostrado que el may or probl ema para l os si n-
di cal i stas no eran l os braceros que cuando menos eran
control abl es en parte y su empl eo como esqui rol es pod a
71 New York Times (23 j ul . 1974) .
72 Globe and Mail (Toronto, 9 ago. 1955).
73 Globe and Mail (Toronto, 9 ago. 1955).
180 HARVEY L E V E N ST E 1N
prev eni rse, si no l os espaldas mojadas. Es dudoso que esta
mi graci n i l egal pueda ser substanci amente el i mi nada en
tanto que siga exi sti endo l a di spar i dad entre el ni v el de
v i d a de Mxi co y el de l os Estados Uni d os. La experi enci a
d el pasado demuestra que aun l a recesi n o l a depresi n
no traern ms que una tregua. Los si ndi cal i stas norteame-
ri canos han reconoci do hace ti empo este probl ema bsi co,
qu e hace i nefecti vos pal i ati v os tales como l a el i mi naci n del
pr ogr ama de braceros. En 1954, en Una reuni n con l os
mexi canos, l os norteameri canos seal aron que si u n mexi -
cano pu d i er a i ntr oduci r se entre l os trabajadores mejor pa-
gados en el ti empo de l a cosecha en l os Estados Uni d os,
ganando 75 centavos por hor a p or l a semana de sesenta
horas que prev al ec a en ese ti empo, sus gananci as de una
semana sobrepasar an el i ngreso anual d el 40% de l a po-
bl aci n de Mxi co.
7 4
La ni ca sol uci n, a l argo pl azo por supuesto, ser a l a
el ev aci n del ni v el de v i d a en Mxi co a l a al tur a de l os
Estados Uni dos, pero mi entras esto no suceda el f l u j o con-
ti nuar. Su i ncesante corri ente ha hecho que el programa
de braceros sea consi derado mejor , retrospecti v amente, con
cada ao que pasa. A l menos, bajo el programa, por mal
ad mi ni str ad o que estuvi era, hab a garant as para l os traba-
jadores y sal ari os que el l os mi smos consi deraban ms que
adecuados. Si las esti pul aci ones anti -esqui rol es de l os con-
veni os hubi er an si do ejecutadas, si qui era en l o ms el emen-
tal , no hubi er an si do tan pel i grosas para l a si ndi cal i zaci n
como el sal ari o presente de l os "espal das mojadas". Adems,
par a muchos campesi nos mexi canos el programa daba una
op or tu ni d ad de ganar buen d i ner o en el extranjero y de re-
gresar como personas respetabl es y no como cri mi nal es. Va-
ri as veces, dur ante l a dcada de l os sesenta, el autor de este
ar t cul o tuv o rel aci n con ci erto nmero de braceros en
encuentros i nformal es o acci dental es. Por donde se l e vea,
sus reacci ones haci a el programa fuer on casi unni memente
74 La Prensa (San Antonio, 24 ago. 1955).
SINDICALISMO NORTEAMERICANO Y BRACEROS 181
fav orabl es. General mente jvenes y vi gorosos, v e an con bue-
nos ojos l a op or tu ni d ad de ver el mund o fuera de sus pue-
bl os, ganar l o que para el l os era muy buen d i ner o, y tener
u na av entura ni ca.
En una poca en que el mov i mi ento si ndi cal de casi to-
dos l os pa ses i ndustri al i zados de Europa del norte se l i a
acomodado en una u otr a for ma a l a afl uenci a masi va
de mi l l ones de trabajadores temporal es del sur de Europa
y de Tu r qu a, muchos de el l os trabajando con programas
si mi l ares al pr ogr ama de br acer o,
75
resul tar a op or tu no para
el mov i mi ento si ndi cal norteameri cano reconsi derar su po-
si ci n ante el probl ema. Ser a probabl emente una v entaja
par a todos p er mi ti r a l os mexi canos cruzar l a fr onter a l e-
gal mente en l ugar de forzarl os a hacerl o i l egal mente. A f i -
nes de 1974 apareci una pequea p r obabi l i d ad de aper-
tu r a, pero cuando l as seal es de tormenta ad v i r ti er on que
l a cri si s econmi ca i ba a desatarse tanto en Mxi co como
en l os Estados Uni d os l os i ntentos del gobi er no mexi cano
p or r ev i v i r el programa de braceros fuer on rechazados. En
cambi o, l os l deres si ndi cal es norteameri canos parec an ha-
ber cerrado el c rcul o para regresar a las pol ti cas de i n mi -
graci n y a las acti tudes de sus predecesores de ochenta
aos atrs. En una conferenci a que hu bo en l a Casa Bl anca
sobre l a sol uci n de l os programas econmi cos de l a naci n,
u n buen nmero de l deres habl aba como u n Samuel Cam-
pers reencarnado. I nd i caban al presi dente Ger al d For d que
l os mal es de l a naci n pod an ser al i v i ados i mp i d i end o l a
i nmi graci n i l egal que qui taba mi l l ones de empl eos a l os
norteameri canos.
76
En el verano de 1976, al acercarse l as elec-
ci ones presi denci al es, l a admi ni straci n de For d acept esta
i ndi caci n y orden una campaa masi va en contra de l os
"i l egal es" Pocos observadores se conv enci eron de que esto
pr opor ci onar a sol uci n de ni ngn ti p o a l argo pl azo para
el probl ema
75 yid., por ejemplo, VAN' HOTJ TE y MELGERT, 1972.
76 The Spectator (tianiilton, Ontario, 12 die.. 1974) .
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