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UN CUBO LLENO DE BASURA LOU CARRIGAN

CAPTULO PRIMERO
La gran reja de hierro se cerr a espaldas de Warren Holding, con un seco chasquido que lo hizo estremecer. Camin tres o cuatro pasos, y se detuvo; se qued completamente inmvil, mirando ante l. Lo que vea no tena ninguna importancia: a derecha e izquierda, la carretera y, delante mismo, la pequea plaza con csped, flores y algunos rboles, delimitada por el crculo que describa la Carretera delante de la prisin para facilitar las maniobras de los automviles. Eso era todo..., en apariencia. Slo en apariencia, porque aquello, para Warren Holding, significaba mucho ms. Significaba, ni ms ni menos, que la libertad. Haca un hermoso da de julio, lleno de sol, que brillaba cegador en un cielo completamente despejado, de un color azul muy claro. Color de cielo de verano. Color de cielo de libertad. Por supuesto, era el mismo cielo con el mismo color que, hasta el da antes, haba estado contemplando a travs de las rejas o por encima del muro de la prisin. Exactamente el mismo, sin la menor duda, pero... no lo pareca. Warren suspir profundamente, y se mir las manos, blancas. Muy fuertes, pero tan blancas..., tan blancas como su rostro de presidiario. Tambin tena algo ms, completamente en blanco: un ao de su vida. Todo un ao de su vida haba quedado completamente en blanco. As lo haba decidido Warren Holding: no recordar jams aquel ao, como si no lo hubiese vivido. Tras mucho reflexionar, haba decidido que, a los treinta y dos aos, poda permitirse ese lujo: olvidar todo un ao de su vida. Emprendi la marcha por la carretera que le llevara a Seattle, la capital del estado de Washington, all donde tanto tiempo haba vivido, donde tantos y tan buenos amigos haba tenido. Los seguira teniendo ahora, a su regreso? En realidad se dijo, debera ir a cualquier otro lugar, puesto que quiero olvidar. Pero cuando pensaba eso, Warren Holding notaba como un brutal pellizco en el estmago y una oleada de sangre que pareca llegar hirviendo a su cuello y cabeza. No le iba a ser fcil olvidar aquel odio que se haba ido incubando, acumulando durante aquel ao que quera olvidar.

Era una carretera amplia y despejada, y caminando por ella, Warren tena la impresin de que poda echarse a volar de un momento a otro. Hasta un ao antes, se haba estado preguntando cmo era posible que hubiesen individuos tan cretinos que atentasen contra la ley. Ahora, despus de haber estado un ao all dentro, se le ocurra que haca falta estar loco para correr el riesgo de que lo encerrasen de nuevo. Por el cielo: haca falta estar rematadamente loco para hacer algo por lo que se le pudiese encarcelar! Estaban locos los tipos que vivan al margen de la ley, siempre con aquel riesgo de ser encarcelados? Haba sido horrible. Sobre todo, al principio, cuando algunos de los reclusos que le conocan se burlaban de l. Le conocan muy bien, porque l, el teniente Warren Holding, del Departamento de Polica de Seattle, los haba metido all dentro. Pese a que ya haba transcurrido aquel maldito ao, Warren oa todava aquellas voces, como si hubiesen adquirido un eco eterno: -Oye, Spike: no es ste el to mierda del teniente Holding? Anda, pues s!... O no? No s, chico... A m me parece que el to mierda del teniente era ms guapo, no? -A lo mejor lo han trado aqu como premio a su trabajo de perro polica... Porque si no recuerdo mal, el teniente Holding era todo un perro, verdad, Spike? -Hombre, claro: como todos los hijos de perra... Normal. -Entonces, crees que el padre del teniente Holding era tambin un perro? -Vete t a saber quin o qu era el padre del teniente Holding. A lo mejor, ni siquiera su madre lo saba. Ms que plido, Warren tena el rostro, lvido mientras, caminando por la carretera, iba recordando aquella bienvenida del primer da. Luego, los sarcasmos se haban ido sucediendo, algunos de ellos terriblemente brutales... Pero no. El no haba cado en la trampa: jams, ni una sola vez, haba tan siquiera despegado los labios aunque slo fuese para pedir que le dejasen en paz. Desde el primer momento, los guardianes comprendieron que si se produca algn altercado, no sera por culpa de tan singular preso. Warren Holding era alto y delgado, pero de hombros anchos, y fuerte como el acero. Con una sola mano poda haber estrujado a la mayora de aquellos hombres que lo sumergan en el veneno de su rencor, con palabras y hechos. All dentro, en aquella jungla, en aquel coto de fieras, se podan llevar a cabo pequeas venganzas personales, y por supuesto,

siempre haba ocasin para una buena pelea, sin que los guardianes se diesen cuenta. Pero a cada insulto, a cada chorro de veneno, el rostro anguloso de Warren Holding haba permanecido inalterable, impvido, mientras sus ojos oscuros parecan mirar para adentro, no para afuera, hacia sus antagonistas: Ni siquiera haba reaccionado cuando en una ocasin tres de sus antiguos clientes le haban acorralado en una esquina del patio de la prisin, y le haban dado una de esas expertas palizas qu no dejan huella alguna de golpes en el cuerpo. No. No caera en la trampa, no le seguira el juego a nadie que hubiese dispuesto complicarle la vida all dentro para que, en lugar de un ao, fuesen dos, o tres, o diez, los que permaneciese entre rejas... Moc-moc-moooooccccc! Tras los toques de claxon, el coche se detuvo junto a Warren, que volvi la cabeza con indiferencia. Te llevamos, guapo? Se qued mirando a una y otra muchacha. Las dos iban en el asiento delantero del descapotable, y la que conduca le haca ahora seas para que subiese al coche, mientras la otra rea y le haca muecas provocativas con la boca y los ojos. Cuntos aos deban tener? Dieciocho? Quiz veinte? No, veinte, no: eran demasiados... Vamos, hombre, sube!... Quieres que vayamos a nadar? O prefieres hacer cualquier otra cosa? Se echaron a rer, las dos. La del volante iba en bikini. Su compaera llevaba lo que poda definirse como una blusita, pero tan escotada... Eres mudo, guapo mozo? No, tonta; lo que pasa es qu es muy tmido. Verdad, angelote? Volvieron a rer. Warren Holding movi la cabeza, con tan clarsimo gesto de pena, de tristeza, de conmiseracin, que las dos muchachas dejaron de rer en el acto.

El ex teniente de polica sigui su camino y, durante unos segundos, las dos muchachas no supieron qu hacer, cmo reaccionar. Ciertamente, acababan de llevarse el chasco de sus vidas. Alcanzaron de nuevo a Warren con el coche, y la de la blusita le grit: Te vamos a enviar a uno de nuestros amigos, to inverso! Y el coche sali disparado, dejando flotando en el aire las risas falsas, crispadas, de las muchachas. Warren ni siquiera mir el coche, pero pensaba en las dos muchachas, en lo triste que era aquello... No. En realidad, no pensaba en aquellas dos muchachas, sino en una muchacha. Un ao antes, cuando le haban sentenciado, l le haba dicho: Hazte cuenta que me he muerto, Zina Pero Warren No quiero verte por all. No admitir visitas, ni cartas... Ni siquiera cigarrillos. Piensa que he muerto, y ya est. Zina se haba quedado mirndolo fijamente. Ya no dijo nada ms. A l se lo llevaron, lo sacaron de la sala donde se haba celebrado el juicio. Y, en efecto, durante todo aquel ao, no la haba vuelto a ver, ni haba recibido carta alguna, ni siquiera cigarrillos... Como si se hubiese muerto. Pero, de todos modos, no se senta demasiado amargado, pese a que, en el fondo, haba tenido la esperanza de que Zina le ira a ver. Y no. No haba ido... Warren Holding haba muerto: viva el nuevo Warren Holding en la vida de la bonita y dulce Zina! Qu clase de tipo habra encontrado? Zina era tan bonita que los hombres... So marica! oy por entre el bramido del coche, que ahora pas en direccin opuesta. Warren volvi la cabeza, frunci el ceo, y sigui su camino. Haba aprendido a no dejarse molestar por el zumbido de los abejorros, Y lo nico que le interesaba ahora era llegar a su apartamento. Pero sin prisas. Era tan agradable caminar bajo el sol...

CAPTULO II
El portero del edificio donde tena su apartamento se haba quedado confuso al verlo. Luego, el pobre hombre qued muy cohibido. Qu se le

poda decir a un hombre que haba sido teniente de la polica... y que regresa de cumplir un ao de prisin? Warren le resolvi el problema saludndole como si tal cosa, mientras se diriga a su buzn para correspondencia. Lo abri, sac un montn de sobres y se dirigi al ascensor, echando un vistazo a todo aquello. No tena a nadie que le escribiese, as que en su mayor parte era propaganda..., y siete nmeros de la revista especializada en asuntos policacos Special Police. Gracioso. Muy gracioso, en verdad. Claro!, el hecho de que slo hubiese siete nmeros era debido a que con aquel sptimo envo haba caducado su suscripcin, y no le haban enviado ms. Pero encontr dos cartas de la revista. No las abri, porque saba lo que decan: le instaban a que renovase su suscripcin. S. Muy gracioso. El ascensor se detuvo en el quinto piso. Warren sali, y fue hacia la puerta de su apartamento, sealada con el nmero 507. Se detuvo ante ella, sac las llaves que durante un ao haban estado requisadas en la prisin y separ la del apartamento. La introdujo en la cerradura, dio las dos vueltas... y se qued inmvil. Cmo puede estar un apartamento, deshabitado durante un ao? Ciertamente, haba estado pagando el alquiler desde la crcel, pero no haba pensado en que nadie fuese all a limpiarlo, aunque slo fuese una vez al mes. Cerr los ojos, empuj la puerta y entr. Cerr, sin abrir los ojos. Cuando lo hiciese, vera algo parecido... a una tumba llena de polvo. Una fina capa de polvo de todo un ao. Suspir, abri los ojos... y los abri todava ms, debido al asombro. Se haba equivocado de apartamento? No. No, no... All, en el living, que se vea casi en toda su extensin desde el recibidor, estaba uno de los cuadros que l haba pintado aprovechando sus escasos das festivos. Y los libros, y vea en las repisas de la librera sus trofeos deportivos. No haba una sola mota de polvo, no ola a cerrado, no estaba todo oscuro, triste, srdido, como haba imaginado... Entr, y se qued mirando la ventana, cuya persiana estaba graduada de modo que entraba la luz del sol muy suavizada, a delgadas franjas que parecan de oro, proporcionando una iluminacin ntima, grata. Fue al dormitorio, y lo encontr todo limpio, impecable, ordenado. La cama estaba hecha. Abri el armario, y se qued mirando sus trajes, camisas, ropa interior... Perfecto. Los zapatos, abajo, estaban limpios, ordenados sobre los listones.

Fue a la cocina, que estaba igualmente limpia y ordenada. Abri el frigorfico, y vio las botellas de leche, las latas de cerveza. Haban dos botellas de champaa y una de vino. Latas de conservas, fruta... Cerr el frigorfico, sali de la cocina y fue al cuarto de bao. Impecable. Se qued mirando la baera. Bien, esto s era algo que vala la pena!... Fue al dormitorio, se desnud, mientras la baera se iba llenando de agua caliente, y regres, con un cigarrillo en los labios... Se meti en la baera, y se qued all inmvil, notando el agua caliente golpeando en su cuerpo, saliendo con fuerza por la amplia espita. La cerr cuando tuvo la medida de agua conveniente, dej el cigarrillo en el borde, y comenz a enjabonarse, sin prisas. Por el momento, no tena nada mejor que, hacer. Y as estaba, enjabonndose, cuando oy el golpe de la puerta al cerrarse. Luego, los pasos que repiquetearon en el living. Y en seguida, la voz, que lo estremeci: Warren? Dnde ests? Su propia voz le son extraa: En el bao. Zina apareci en la puerta. Llegaba cargada con una gran bolsa de papel, de la que sobresala un grueso salchichn. Lo mir sonriente y dijo: Me he retrasado un poco porque ha habido un pequeo jaleo en el supermercado... Que dirs que ha sucedido? No s murmur Warren. Ha sido gracioso y pattico a la vez: han sorprendido a una anciana robando un par de botes de carne para animales. Bueno, de esos preparados para perros y gatos, sabes? La pobre mujer se ha echado a llorar, y seguramente no habra pasado nada si la hubiese sorprendido el dueo, pero ha sido uno de sus jvenes empleaditos, y el muchacho se ha vuelto loco de alegra por lo listo que haba sido al descubrir un hurto. S... Hay quien quiere ser ms honrado que la honradez. Cmo ha terminado todo? La anciana se ha marchado con sus botes de comida para sus gatos.

As, por las buenas? El dueo es un hombre comprensivo. Entre los que estbamos comprando, hemos pagado media docena de botes de comida, y l ha puesto otros seis... Al nico que no ha parecido complacerle la solucin ha sido al muchacho... Tardars mucho? No creo. Entonces, voy a preparar el almuerzo ahora mismo. Zina se acerc, se inclin, y lo bes en los labios, suavemente. No te parece un poco caprichoso baarse con agua caliente en un medioda de julio? S admiti Warren. Pero me apeteci. Se quedaron mirndose. Zina estaba sencillamente preciosa, como siempre. Warren recordaba el vestido de ella: era el mismo con el que haba asistido a la ltima fase del juicio, un ao atrs. De color azul, como sus ojos grandes y difanos, uno de ellos parcialmente oculto por el amplio mechn de cabellos de color... S, de color trigo maduro. La sonrosada boca de Zina se estir, de pronto, en una sonrisa que pareci llevar todo un caonazo al pecho de Warren Holding. Seguramente, eres el nico hombre del mundo que conserva su encanto masculino, metido en la baera y con la cabeza llena de jabn. T tambin eres muy bonita musit Warren. No veo por qu tendra que ser fea hoy, si ayer era bonita ri Zina. Vamos, termina!, seor caprichoso. S... En seguida. Zina sali del cuarto de bao, con aquel caminar de seorita que ha aprendido a hacerlo llevando libros en la cabeza; como si en realidad se deslizase, casi flotase. Su cuerpo era esbelto, pero con unas indiscutibles formas perfectamente definidas. Posiblemente, tena las piernas ms bonitas que Warren haba visto en su vida. Prefieres cerveza, o vino? le lleg su voz. Lo que t elijas estar bien contest, con voz tensa.

Quit el tapn de la baera, y estuvo inmvil hasta que no qued agua. Luego, se duch, tom una toalla, se sec lentamente, y se qued mirando su albornoz de color crema. Todo estaba en orden, perfecto, igual que siempre. Se puso el albornoz, y sali del cuarto de bao, despus de peinarse. Fue a la cocina, y se qued mirando a Zina, apoyndose con un hombro en el marco de la puerta. Ella se volvi, con el ceo fruncido. Supongo dijo que cuando nos casemos compraremos una casa, Warren. O al menos nos mudaremos a un apartamento ms grande. Me pregunto con qu podra yo comprar una casa. Zina se qued mirndolo estupefacta. Con qu? Pues supongo que con lo que la paga todo el mundo: con el dinero que gana, trabajando. Se supone que tengo trabajo? Ella le mir de arriba a abajo. No irs a decirme que un hombre como t, alto, guapo, joven e inteligente no quiere trabajar. De qu? Santo cielo! Eso has de decidirlo t! Oh, a propsito! Ronald me dijo qu fueses a verle, a ser posible; esta misma tarde. Ronald? Pero Warren..., qu te pasa? Estoy hablando de Ronald Tammler, tu viejo amigo Ron. Warren qued pensativo, sombro, antes de murmurar: Ron tiene sus propios problemas, Zina. Problemas? Supongo que te refieres a los problemas propios de su trabajo, pero eso es normal en un detective privado, y aunque Ron sea un viejo zorro que ha sabido montar y dirigir una estupenda agencia de investigacin, no tiene por qu ser un privilegiado carente de problemas. Quieres una cerveza?

Le tendi una lata. Warren se acerc, la tom y se qued con la mano tendida, mirando a Zina, cuya naturalidad era casi perfecta. Haba pasado un ao, y ella llegaba all como si hubiese pasado un da. Se haba ocupado del apartamento, de todas sus cosas, de comprar vveres... De todo. Durante un ao entero haba estado esperando. Obedientemente, sin ir a visitarlo, sin escribirle, sin enviarle cigarrillos. La pregunta que s estaba haciendo Warren Holding era, en verdad, interesante; Realmente haba pasado un ao? Zina pidi ayuda, para solucionar la incgnita. Ha pasado un ao? Qu ao? se pasm ella. Warren vio el temblor de sus labios, sin embargo. Dej la lata de cerveza y abri los brazos. Cuando Zina se ech en ellos, sin poder contener un sollozo, la respuesta qued patente. S, haba pasado un ao! Pero no importaba en absoluto.

CAPTULO III
Ron Tammler, el viejo zorro de la investigacin privada, alz las cejas al ver aparecer a Warren en su despacho de la Boren North Avenue. Ah, hola, Warren!... Puedes esperar un momento? Claro! Se sent en tino de los sillones, y se qued mirando al vejete ms astuto del mundo, que estaba leyendo lo que pareca un informe. Desde el primer momento, Warren, se dio cuenta de que, igual que Zina, el buen Ron estaba dispuesto a actuar como si nada hubiese ocurrido. As qu nada de Hola, Warren, muchacho! Cmo ests? Qu tal te ha ido? Te han tratado bien all dentro?... No, nada de eso... Maldita sea! alz, de pronto, la cabeza Tammler. Estoy rodeado de idiotas intiles! Algn contratiempo? Nada que no pueda solucionar, pero me joroba un horror estar pagando a tipos que se las dan de investigadores y son unos zopencos. Y ah est la cuestin, Warren, por eso te he llamado... Aceptaras trabajar conmigo?

De investigador privado? murmur Warren. Hombre! Si te parece de niera... Ests de guasa! Si trabajo contigo, Ron, te voy a complicar la vida. De veras? Yo ms bien creo que me la simplificaras. Como te digo, estoy rodeado de intiles; as que un tipo que ha sido polica desde los veintin aos hasta los treinta y... y... Y dos. Pues eso. Un tipo as, que en once aos llega a teniente de polica, me interesa. Ya no soy teniente de polica apenas se oy la voz de Warren. Lo s. Si lo fueses, cmo podra ofrecerte el empleo de husmeador privado? Warren se qued mirando fijamente a Ronald Tammler. Por lo menos tena ya sesenta aos, pero se le vea lleno de energa, que sin duda conservaba a base de buenos partidos de golf. Y como tena la costumbre de jugar con la cabeza descubierta, tena la calva siempre muy tostada. Pero lo ms peculiar de Ron Tammler eran sus ojos, que se vean diminutos tras sus lentes de gruesos cristales de miope avanzadsimo. Si se quitaba los lentes, Ron no vera seguramente ni sus propias manos. Pero con los lentes, sus ojos, all en el fondo, parecan dos puntas de alfileres capaces de penetrar en todo. Ron: si me das trabajo, Ernest Blodd te va a complicar la vida, lo sabes muy bien. Yo nunca he temido a los cerdos replic Ron. Warren movi la cabeza. Blodd es, desde luego, un cerdo admiti. Pero, adems, es capitn del Departamento de Polica, no lo olvides. l sabe que yo s la verdad sobre l, y no me dejar vivir en paz. Ni a ti, si me ayudas. Muchacho mascull Tammler, te voy a decir una cosa: Ernest Blodd, tu capitn, es un cerdo como hay pocos en el mundo. Ni siquiera en la granja de mis abuelos vi nunca un cerdo tan cerdo. De ti se pudo desembarazar porque eras polica, y l tiene muchos recursos en ese campo. Los enga a todos; se las arregl para que nadie te creyese,

cuando le acusaste de admitir soborno y yo qu s cuntas porqueras ms, y, encima, te tendi aquella trampa por la que has pagado con un ao de tu vida. Debi ser l quien se pasase la vida entre rejas, pero o t fuiste tonto, o l muy listo, y cargaste con el mochuelo. De acuerdo, eso ya pas. Pero dime: t les tienes miedo a los cerdos? Yo no tengo miedo a nada ni a nadie replic Warren. Lo digo por ti, Ron. Blodd no me dejar en paz; sabe que puedo, quiz, conseguir pruebas contra l, ahora que estoy libre... Si sabe que estoy contigo, temer que me ests ayudando... y quiz tu pellejo valga, entonces, tan poco como el mo. Con mi pellejo pasa como con el de las vacas sonri Tammler: cuanto ms viejo, ms duro. Vamos, Warren! Sabes muy bien que a m no se me puede manejar fcilmente, ni tomarme el pelo... Bueno! se ech a rer, pasndose la mano por la calva, es un decir, claro: ya ha habido quien me tom el pelo. Quin? tuvo que sonrer Warren. Mam Naturaleza. Por todos los demonios: aceptas o no aceptas el trabajo? Est bien! Hombre, gracias por hacerme este favor mascull Ron Tammler; le tendi el informe que haba estado leyendo. Puedes empezar esta misma tarde. Aunque quiz preferiras, primero, dedicarte unos cuantos das a tomar el sol. Warren tom el informe, lo abri, y mir asombrado a Tammler. All dentro haba solamente una fotografa de mujer, a cuyo pie constaba un nombre y una direccin, que, por supuesto, deban corresponderle: Karen Woosnak, 512, Fullerton Park Avenue. Estuvo unos segundos estudiando el bello rostro femenino. La mujer deba tener algo ms de treinta aos, era pelirroja, de gran boca sensual, llamativa, de cuerpo esplndido. Parece una foto de estudio coment Warren, alzando la fotografa de gran tamao. La ha tomado alguno de tus intiles colaboradores? La tom personalmente. Oh! Se comprende:... Bueno, qu tengo que hacer con esta seora o seorita? Vamos, Warren...

Seguirla? Claro! Eso, por el momento. Y claro est, me parece una tontera decirte que debe hacerse con la mxima discrecin. Ya te digo que puedes esperar unos das, si quieres. O rechazar el trabajo, que no parece digno de ti... No es eso lo que ests pensando? Warren se puso en pie, dejando el informe sobre la mesa. Empezar esta misma tarde dijo. Bien. Tammler sac un rollo de billetes y le tendi unos cuantos. Quinientos, por ahora. Ya iremos pasando cuentas. O necesitas ms? No. Pero quiero hacerte una pregunta, Ron. Adelante. Ya s que siempre hemos sido buenos amigos, pero... por qu haces esto? Slo para ayudarme, en nombre de esa amistad? Eres desconfiado, eh? Bueno, pues te voy a decir la verdad: lo hago porque me conviene. S? Te lo explicar con pocas palabras... Siempre tuve deseos de echarte el lazo para mi agencia, pero nunca te dije nada porque saba que t eres polica. Jams habras dejado el departamento. Cierto? Cierto. En cambio, ahora, es evidente que jams volvers a la polica, pase lo que pase. Cierto? Cierto. Entonces, me dije: Bueno, no vamos a dejar que un investigador nato como Warren Holding se pierda vendiendo escobas por esos mundos; hay que sacarle partido al muchacho..., por fin. Pero te voy a decir ms: dentro de unos aos, yo me retirar, y quiero que esta agencia quede en buenas manos y funcionando debidamente. Quieres decir que... heredar tu agencia? susurr Warren.

La agencia y todo lo qu tengo. Est previsto. Muchacho, yo no tengo hijos ni padres, ni siquiera un canario que espere a que llegue a casa para ponerse a cantar. Y como s perfectamente que eres un tipo absurdamente honrado, y, sobre todo, un investigador de los buenos, y, adems, siempre hemos sido buenos amigos, en efecto, porque me caste simptico desde el primer momento, he tomado esa decisin. Pero no te hagas ilusiones: todava tengo cuerda para mucho tiempo. Warren Holding, que estaba estupefacto ante aquella explicacin, acab por sonrer, moviendo la cabeza. Amn dijo. Y sali del despacho de Ron Tammler. Zina le esperaba abajo, en su Bentley. Se sent a su lado, acept el cigarrillo encendido que ella le tenda, y murmur: Ya tengo trabajo... Lo saba! exclam alegremente la muchacha. Cundo nos casamos, Warren? Vamos a esperar un poco sigui la casi broma l. Por lo menos, a qu se me desprenda el olor a prisin. Puedes prestarme el coche? Santo Dios! Empiezas, a trabajar ya? Ahora mismo. Sorprendente, no es cierto? Un tipo sale de la crcel y ya le estn esperando con un buen empleo, un anticipo de quinientos dlares y una chica con coche con un papa millonario y unas ganas locas de casarse con l. A lo mejor sonri dulcemente Zina, ese tipo lo merece, Warren. No s reflexion ste. Quiz yo no sea una persona tan digna de confianza como t y Ron creis. Zina solt una carcajada, le bes en los labios, sali del coche y asom la cabeza por la ventanilla. Dedicar el resto de la tarde a hacer unas compras... Cundo nos veremos, mi amor? Warren Holding senta un extrao y ya casi olvidado calor. S, aquel extrao calor de la felicidad; aquel calor de sensacin grata, de que todo

iba bien, de que era un hombre de suerte..., a pesar de aquel ao en blanco. Te llamar susurr: Ella le tir un beso con los deditos, y se alej. Warren la estuvo mirando caminar, fascinado como siempre por aquella armona, por aquella gracia. Cuando la perdi de vista, suspir profundamente, se desplaz al asiento de delante del volante y puso el coche en marcha. Karen Woosnak pens: 512, Fullerton Park Avenue. Hacia las ocho y media de la noche, Karen Woosnak sali de la bonita casa sita en el 512 de Fullerton Park Avenue, delante de la playa. Era inconfundible, con sus largos cabellos rojos y su cuerpo esplndido, rotundo. Primero la vio salir de la casa, hacia el: garaje, le pareci que con cierta prisa. Luego, la vio al volante del Ford plateado, con el que pas muy cerca de donde Warren esperaba, al volante del Bentley. El ex polica mir su reloj, metdico: las veinte horas y treinta y tres minutos. Maniobr, se puso detrs del Ford a conveniente distancia, y consider que deba tomarse las cosas con filosofa. Adonde poda ir una mujer sola a aquellas horas? Bueno, tampoco haba por qu ser malpensado, ya que ni siquiera saba si la Woosnak estaba casada. Y si lo estaba, y, por ejemplo, el marido estaba de viaje, el caso no le gustaba mucho: seguir a esposas infieles no era, ciertamente, el estilo de Warren Holding. Y Ron Tammler lo saba perfectamente. De todos modos, el trabajo de aquel da result, decepcionante, y muy fcil de resumir para presentarle el informe a Ron: Karen Woosnak dej el coche cerca de una bonita casa de dos plantas, con jardn, cuyo nmero era el 2.680 de Crest Lane, y a la cual entr la bella pelirroja; sali cinco minutos despus, corri hacia su coche, y se alej de all; eran las veinte horas y cincuenta y ocho minutos; a las veintiuna horas y diecinueve minutos, llegaba a su domicilio de Fullerton Park Avenue, dejaba el coche en el garaje, entraba en la casa, y... fin. Warren Holding estaba atnito. Qu poda hacerse en una visita de cinco minutos escasos, que no pudiese hacerse por telfono? Convencido de que Karen Woosnak ya no saldra aquella noche de su casa, emprendi el regreso hacia su apartamento, con una idea en la mente: mirar el listn telefnico, para ver quin viva en el 2.680 de Crest Lane.

A las veintiuna horas y cuarenta minutos es decir, doce horas y cuarenta minutos despus de haber abandonado la prisin, Warren Holding tena ya cosas en qu pensar, cosas en qu ocuparse. Y ciertamente, esto era lo mejor que poda ocurrirle. Lleg a Shelby Street, donde tena su apartamento, precisamente a esa hora. Encontr un hueco para dejar el coche, encendi un cigarrillo, y se dirigi hacia el edificio, verdaderamente intrigado por el comportamiento de Karen Woosnak, que a l le pareca extrao... Los dos hombres aparecieron, de pronto, apendose de un coche estacionado delante del edificio. Como al descuido, uno de ellos se coloc tras l, y el otro le cort el paso, con la mano derecha metida en el bolsillo. Holding? pregunt. Warren Holding palideci. Despus de casi doce aos de polica, no era suficiente un ao de reposo para que se le despistasen sujetos como aqul. Volvi la cabeza, vio al otro, y de nuevo mir al que tena delante. Los dos eran tipos serios, de mirada fra... No neg. El otro sonri despectivamente. Vamos, teniente, no sea tan listo. Suba al coche. Queremos conversar con usted, eso es todo. Podemos conversar aqu. Aqu dijo el de atrs, lo nico que podemos hacer es meterle unas cuantas balas en el cuerpo... Es eso lo que prefiere? Warren Holding entr en el coche, en el asiento de atrs; uno de los tipos se sent a su lado, y el otro pas el volante. Warren abri la boca, pero el sujeto que tena a su lado sac la pistola, ya sin ningn disimulo. Todava no ha llegado el momento de conversar dijo. Warren cerr la boca. Se qued mirando la pistola, naturalmente provista de silenciador. Luego, mir a los ojos de aquel hombre, y comprendi la verdad, de la que no haba dudado ni un momento realmente: lo iban a matar.

Durante un par de minutos continu fumando, inexpresivo. S lo llevaban al campo; lo mataran, y lo enterraran tan discretamente, tan hondo, que solamente los gusanos podran encontrarlo. Alz el cigarrillo ya casi consumido. Puedo abrir la ventanilla para tirarlo? Tiene un cenicero en la puerta de su lado. Nada de bajar los cristales. Warren encogi los hombros, y gir de cintura. Con la mano izquierda abri el cenicero, y la derecha solt dentro la punta del cigarrillo. Cerr con seco chasquido el cenicero, y volvi a girar la cintura..., pero ahora, con muchsima ms velocidad, con fuerza, mientras su codo derecho se alzaba y se disparaba hacia ese lado. Fue un codazo preciso y tremendo, que alcanz al sujeto de la pistola en plena boca, con tal fuerza, que lo tir de coronilla contra la portezuela de su lado, donde rebot, mientras disparaba. La bala dio en el techo del coche, y el rebote la llev hacia delante. Debi alcanzar al que conduca, o al menos pasarle rozando, porque el sujeto lanz un alarido, y por un instante perdi el control del coche... En ese instante, Warren Holding abri la portezuela, y sin vacilacin alguna, se lanz fuera del vehculo, encogindose, pegando los codos a los costados y bajando la cabeza hacia el pecho. Desde luego, la serie de batacazos que se dio rodando sobre la dursima calzada, no resultaron en absoluto agradables, pero an habra sido menos agradable bajar al reino de los gusanos. Mientras rodaba impulsado por la marcha del coche, oa como algo irreal, muy lejano, el largo frenazo del coche. Qued sentado en la calzada justo cuando el coche terminaba de detenerse. Y comenz a ponerse en pie, mirando la matrcula, cuando los dos sujetos salan del vehculo, tan plidos que sus rostros eran como manchas blancas. Para cuando alzaron las pistolas, Warren corra ya hacia la hilera de coches estacionados a su izquierda. Oy los rebotes de las balas contra uno de ellos, cuando estaba saltando por encima. Resbal sobre el techo, y cay en la acera como un gato, a pies y manos. Con el coche! oy. Ech a correr. Todava no haba llegado a la esquina cuando oy el zumbido del motor, y al volver la cabeza vio el coche persiguindole, en marcha atrs. Lleg a la esquina, gir all, y volvi de nuevo la cabeza. El

coche lleg de espaldas al cruce, maniobr, y qued enfilado hacia l. Por detrs quedaron algunos pocos transentes, asustados. Y los tambin muy pocos, que circulaban por aquella calle, se volvieron no menos asombrados al ver a Warren corriendo a toda velocidad. Luego, siguieron su camino, mientras el coche pasaba en pos del veloz corredor. Al llegar a la siguiente esquina, Warren gir tambin, pero se peg inmediatamente a la pared. El coche apareci, doblando la esquina prcticamente sobre dos ruedas, tan lanzado, que cuando Warren regres en direccin contraria, necesit no menos de quince metros para frenar, mecindose sobre los amortiguadores. De nuevo, marcha atrs. Para entonces, Warren haba entrado en un portal, y suba las escaleras de cuatro en cuatro. Tard quiz quince segundos en llegar a la puerta que daba a la azotea, y casi grit de alegra al encontrarla abierta. Sali, recorri aquella azotea, salt a la siguiente, y de sta a otra... De pronto se detuvo, se acuclill en la sombra, y qued inmvil, conteniendo su jadeo, llena la frente de gruesas gotas de sudor. A medida que se fue serenando, la humillacin inicial por haber tenido que escapar como un conejo fue siendo sustituida por una ira fra, terrible, que le haca apretar los puos. Claro qu poda equivocarse, pero... Cul era la nica persona en el mundo que tena verdaderos motivos para desear la muerte de Warren Holding? Que l supiese, solamente haba una respuesta: Ernest Blodd, el hombre que, con sus trampas, haba conseguido no slo librarse de las acusaciones de Warren Holding, sino que le condenasen a prisin. Pero era posible que Blodd se atreviese a tanto? Era capaz de enviar dos asesinos contra l? Una hora ms tarde, con todas las precauciones propias de la situacin, Warren Holding consegua abandonar aquella parte de la ciudad.

CAPTULO IV
Oy el suave frenazo del coche, y se acerc a la ventana, siempre sin encender la luz de la cabaa. A travs de los cristales, vio a Ronald Tammler apendose del coche y en seguida fue a abrir la puerta. Tammler estaba ya en el porche, a punto de llamar. La iluminacin instalada en los senderos del bonito motel le permiti ver a Warren ante l. Alz las cejas, y sin ms, entr en la cabaa. Ests seguro de que nadie ha podido seguirte, Ron?

Claro. Warren encendi la luz del pequeo saloncito, y, durante unos segundos, ambos se estuvieron mirando, parpadeando, deslumbrados. Por fin, Ron solt un gruido, y se dej caer en un silln. De un bolsillo interior sac un sobre largo, muy abultado. He pasado por la oficina antes de venir aqu, y he tomado esto. Quiz te lo ensee, quiz no. Dime ahora, exactamente, lo que ha pasado. Warren lo explic; Cuando termin, Ron permaneci pensativo unos segundos. No s. S, claro! Iban a liquidarte, desde luego. Pero no podemos estar seguros de que ha sido Blodd quien ha dado esa orden. Es decir aadi rpidamente, nosotros podemos estar ms o menos seguros, pero eso no es ninguna prueba, verdad? No. Por lo tanto, nos lo tomaremos con calma. Volvamos a lo de Karen Woosnak: ests seguro de que fue al 2.680 de Crest Lane? Bueno, perdona, ya s que es una pregunta idiota. Vamos a ver... Has mirado ya en el listn quin vive en esa direccin? Un tal Henry Mac Vay. Exacto asinti Ron. Es cliente mo. Quin? Mac Vay? S. Fue l quien me encarg de la vigilancia e investigaciones en torno a los Woosnak. Y hasta ahora todo lo que s de ellos es que, al parecer, estn casados, tienen dinero y llevan una vida cmoda y tranquila. El marido se llama Charles. Y sera interesante saber si l estaba o no en casa, cuando Karen sali para ir a hacer tan breve visita a Mac Vay... Me parece que hay algo que no entiendes, Warren. Y t tampoco lo entiendes refunfu Warren. Dices que Henry Mac Vay es tu cliente, que fue l precisamente quien te encarg de la vigilancia e investigaciones sobre Charles y Karen Woosnak. Muy bien: qu significado tiene entonces la visita de Karen Woosnak a Henry Mac Vay? No lo s admiti Ron, sonriendo. Pero s cosas que te van a sorprender. Vigilando a Ernest Blodd, me ent...

Vigilando a Ernest Blodd? resping Warren. Al puerco del capitn Blodd? Quin lo est vigilando? Mi agencia. Tu...? No lo entiendo. Me ests diciendo que tienes a tus hombres vigilando continuamente a Blodd? Por rotacin, veinticuatro horas al da, hace un ao. Por el cielo se pasm Warren. Para qu? Por qu? Alguien tiene que hacerlo. Y me pareci que era un trabajo digno de la envergadura de mi agencia. Como bien sabes, los detectives privados tenemos que trabajar en todo: seguir a una dama o a un caballero, conseguir algunas fotografas, obtener informes personales... La mayora de nuestros trabajos resultan ms bien pura rutina. Siempre hay casos de excepcin, claro, y ste de Blodd era uno de ellos. Cuando te metieron en la crcel, yo saba que t no podas ser culpable de todo aquello. Entonces, quin menta? Pues Blodd, lgicamente. As que me dije: Muy bien, este to puerco se ha quitado de encima a ese buen muchacho y querido amigo, que es Warren Holding, pero ya veremos si lo consigue conmigo... Y desde entonces, la Tammler Investigations no le ha perdido el rastro a Blodd, ni siquiera durante sus vacaciones en Malibu Beach del verano pasado. Este ao quiz est pensando ir al mismo sitio. Warren consigui salir de su pasmo. Est bien... Y qu has averiguado durante este ao? Nada que pueda comprometer a Blodd. Pero, como iba a decirte antes, vigilando a Ernest Blodd, me enter de que tena relaciones con cierta compaa que se dedica a la pesca y conservacin de pescado. Claro, si pescan peces... Esa compaa se llama Mac Tape Fishing. Y Mac Vay es uno de los socios. Henry Mac Vay? Tu cliente? S. Y Mac Vay tiene relaciones con Blodd? Supongo que s. En realidad, a quien yo he visto en alguna ocasin ltimamente con Ernest Blodd ha sido a otro de los socios de la Mac Tape Fishing, un tal Aaron Pelgreen. El otro socio se llama Brian Talbot.

Y esos tres socios te encargaron que investigases a los Woosnak? No, no! Slo uno de ellos, Henry Mac Vay. Y qu averiguaste sobre los Woosnak? Todava nada importante. Slo que hace muy poco que viven en Seattle. De dnde vinieron? Ni idea... todava. Te he puesto a ti a trabajar en eso, no es as? A m me has puesto a seguir a ella solamente. De acuerdo sonri Ron: tengo a otro hombre, que est encargado del marido. Entonces te ser fcil obtener respuesta a tu pregunta de antes. Para saber si Charles Woosnak estaba o no en casa cuando su esposa sali, slo tienes que llamar a tu empleado. O no? Ronald Tammler volvi a sonrer, se puso en pie y fue hacia el telfono. Llam a un tal Spencer, convers apenas quince segundos con l y colg. Volvi a sentarse. Ya lo has odo: el marido no sali. Parece que Spencer se est espabilando. Imagnate: se dio cuenta de que la mujer s sali, y que un Bentley se fue tras su Ford! Ya s que tienes buenos empleados, aunque digas que son unos ineptos. Ron, vamos a ver si he entendido esto... Desde que me metieron all, te has dedicado a vigilar a Ernest Blodd. De momento, eso no te ha conducido a nada, pero, siguiendo con tu idea, no desperdicias cualquier detalle que pueda acusar a Blodd de algo. Uno de esos detalles es el de que, Blodd tiene relaciones con una compaa pesquera-conservera llamada Mac Tape Fishing. Por lo tanto, te interesan los tres socios que forman esa compaa, y que son Henry Mac Vay, Aaron Pelgreen y Brian Talbot. Y precisamente, uno de esos socios, Mac Vay, viene a encargarte que investigues a los Woosnak. Esto es una casualidad, o algo que yo no entiendo? Es una casualidad. En cierto modo, claro: Mac Vay vino a contratarme a m, porque sabe que mi agencia es la mejor de la ciudad..., modestia aparte.

De acuerdo. Casualidad. Pero t ni siquiera dejas pasar esa casualidad: puesto que vigilas a Blodd, ste est relacionado con los socios de la Mac Tape Fishing, y uno de ellos te encarga una investigacin sobre los Woosnak, has llegado a la conclusin de que los Woosnak tambin pueden tener algo que ver con Blodd. S. Fantstico. Pero imposible? No admiti Warren. Por lo tanto, tenemos que seguir investigando a los Woosnak, siempre en busca de algo que nos permita atrapar a Ernest Blodd en alguna de sus cochinadas. Esa es una posibilidad insisti Tammler. Y, ciertamente, no estoy dispuesto a dejar pasar por alto ni la ms pequea. Est bien. As pues, seguiremos con los Woosnak. Y al respecto hay una pregunta interesante, por qu Karen Woosnak ha ido a ver, durante cinco minutos, precisamente al hombre que te ha encargado que los investigues a ella y a su marido? Alguien tendra que poder contestar a esa interesante pregunta asinti Ron. Seguiremos con ello. Ahora, me has trado una pistola? No, Warren. Bueno. En ese caso, es ms que posible que mientras yo me intereso por los Woosnak, los amigos de Blodd acaben conmigo... No siempre voy a tener la suerte de esta noche. Ron Tammler estuvo reflexionando unos segundos antes de murmurar: Puedo proporcionarte una pistola, desde luego. Pero... pinsalo bien. Yo tambin estoy convencido de que Blodd va detrs de ti. Hace un ao, slo consigui quitarte de la circulacin metindote en la crcel. Pero ya has salido; sigues sabiendo lo que sabas de l... Y l te conoce muy bien, sabe que no desistirs de hundirlo. Por lo tanto, de un modo u otro, tiene que seguir buscndote las vueltas, para eliminarte. Un modo de hacerlo es enviar a dos tipos a matarte. Otro modo de quitarte nuevamente de en medio, sera encontrarte encima un arma: estoy seguro de que se las arreglara para meterte de nuevo en un lo del que quiz saldras peor

librado que con un ao de prisin. No olvides una cosa: t, ahora, eres un ex presidiario, y l sigue siendo capitn de la polica. Me quedar sin la pistola suspir Warren. Puedes encargarte de buscar el coche de aquellos dos sujetos? Tomaste la matrcula...? Claro! Te estoy haciendo preguntas idiotas. Antamela aqu le tendi una pequea libreta de tapas negras. Y claro est que encontrar ese coche. Warren anot la matrcula, y le devolvi la libreta a Tammler. Frunci el ceo, y qued pensativo, observado atentamente por el detective privado, que por fin, mascull: Demonios, sultalo! Estoy pensando en esto de localizar al propietario de un coche por la matrcula de ste... El Bentley en el que, sin duda, me vieron llegar aquellos dos sujetos a mi apartamento, es de Zina. Se quedaron mirndose, alarmados. De pronto, Warren fue al telfono, y marc un nmero. ...? Soy yo. Estabas durmiendo? ...! Tranquilzate, no pasa nada. Pero podra pasar. Estoy en el Mayflower Motel, Zina. Puedes venir? Cabaa nueve. ...? S, ahora. Sin que nadie lo sepa. Gracias. Te espero. Colg, y se qued mirando a Ron Tammler, que tras vacilar, sac su pistola, se puso en pie, y la dej sobre el silln, hacia el respaldo. Ser mejor que no la toques, a menos que llegues a necesitarla. Has cambiado de idea? se sorprendi Warren.

S muy bien que te las puedes arreglar sin armas, pero no es lo mismo cuidar de ti solo, que hacerlo tambin con Zina. Las facciones de Warren Holding parecieron convertirse en hielo. Que alguien la toque musit... Que alguien toque a Zina, y, sabrn cmo soy yo de verdad. Respecto al sobre, Ron... Qu decides? Puedo verlo o no? Tammler encogi los hombros. Te lo voy a dejar aqu. Es un resumen de las actividades de Ernest Blodd durante este ao. A m no me ha servido de nada, a pesar de haberlo repasado veces y veces, pero... quin sabe? Se dice que cuatro ojos ven ms qu dos. Si encuentras t algo que te parezca interesante, me avisas. Warren asinti, con la cabeza, y acompa a su amigo hasta la puerta. Segundos despus, Ron Tammler se alejaba de all en su coche. Media hora ms tarde, cuando Warren haba ledo ya el resumen sobre las actividades de Ernest Blodd en todo un ao, desde luego sin encontrar nada interesante, lleg Zina a pie. Desde la ventana, Warren la vio, y acudi a abrir. La muchacha entr, y se qued mirndolo expectante. Qu ocurre, mi amor? Estabas durmiendo? S,sonri ella. Pero no importa. Supongo que debo ya empezar a acostumbrarme a que me despiertes por las noches. Warren Holding sonri, pas un brazo por los hombros de Zina, y la llev al saloncito. Seal el sof. Dormir aqu dijo. T puedes hacerlo en el dormitorio. Oh! No te gusta la idea? Conozco algunas mejores que sa Zina se colg de su cuello. Quieres que te las explique? No.

Zina cerr los ojos y entreabri los labios. Era una invitacin demasiado agradable para desdearla, ciertamente, y Warren Holding no lo hizo. Mientras la besaba, oa el fuerte latir del corazn de la muchacha contra su pecho, y notaba sus finos dedos en la nuca. Eran tres sensaciones, la de sus labios, su corazn y sus dedos, que Warren Holding haba credo sentir realmente en las largas noches transcurridas en su celda. En ocasiones, incluso haba llegado a creer en la presencia fsica de Zina all, tras los barrotes, tan fuerte; era la sensacin. Pero luego abra los ojos, y slo vea la litera de encima y las dos de los lados, a la luz que llegaba desde el pasillo de la galera... Aquella galera que siempre tena sonido de hierro, como de cadenas. Un sonido de profundidad y soledad sin fin, un sonido de aislamiento total del mundo. Pero aquella vez, por fin, la sensacin de la presencia de Zina era real. Warren tena abiertos los ojos, para estar seguro de ello. Vea un lado del rostro de Zina, su ojo derecho cerrado... Cerr l tambin los ojos, y la sensacin de hundirse en algo tibio y dulce, aument. No se dio cuenta, pero sus manos se crisparon con fuerza en la cintura de Zina, que separ sus labios de los de l y apoy su rostro en el pecho masculino. Lo has pasado muy mal, verdad? musit. Warren la apart. Es casi la una de la madrugada dijo, con voz ronca. Ser mejor que vayas a descansar. De acuerdo, mi amor. No vas a decirme lo que te ha ocurrido? No me ha ocurrido nada. Zina mir el traje manchado y visiblemente deteriorado de Warren. Como si se hubiese estado revolcando por el suelo. Luego mir el hematoma que tena en un lado de la mejilla izquierda. Entiendo murmur que me has hecho venir slo para saberme cerca de ti. S... S. Gracias... Gracias, mi amor. Lo bes en los labios, y se retir al dormitorio. No tena necesidad de insistir, porque saba que Warren intua que ella comprenda que le menta..., en parte, al menos. Y tambin saba que l le dira lo qu fuese en el momento oportuno.

Estaba ya prcticamente desnuda, cuando oy los pasos de l. Se volvi, y lo vio en el umbral, mirndola, inexpresivo. Quera preguntarte si puedes seguir prescindiendo de tu coche por unos das. S. Quiero decirte, que no te intereses en absoluto por l. No me interesar. Y que no vuelvas a tu apartamento, ni a casa de tus padres, ni les digas a tus amigos, o a quien sea, que ests aqu. Nadie salvo t lo sabr, mi amor. Buenas noches. Buenas noches...

CAPTULO V
Buenos das salud Warren, entrando en la cabaa-conserjera del motel. Entiendo que ustedes pueden alquilarme un coche. As es, seor Davis asinti el conserje. Alguna marca o modelo en especial? Slo quiero que sea un coche pequeo y barato pareci recordar algo importante de pronto; algo que era sorprendente que se le pudiese pasar por alto. Ah!, otra cosa: mi esposa lleg anoche, as que puede usted inscribirla. Lleg anoche? se qued mirndolo el conserje. S. Habamos quedado en reunimos en casa dentro de tres das, pero ella termin su recorrido antes de lo previsto, y como saba que yo parara aqu, vino a reunirse conmigo para terminar juntos la ruta de ventas. Entiendo parpade el conserje. Anotar la llegada de la seora Davis. Algo ms, seor Davis? No, gracias. Cundo tendr disponible el coche?

Dme media hora como mximo. Desayunarn en la cabaa? S... S, desde luego. Volver dentro de media hora. Muy bien. Warren dio media vuelta, y entonces vio los tres peridicos sobre la mesita del centro del vestbulo, acondicionado a la derecha de la entrada. Se acerc y, en efecto, en la primera pgina se hablaba de un asesinato, tal como le haba parecido distinguir. Alz uno de los ejemplares, y se qued mirando la fotografa de la vctima. Era un hombre que pareca tener poco ms de cincuenta aos, y que... La mirada de Warren Holding fotografi, ms que ley, el nombre de la vctima, pese a que estaba mirando la fotografa: Henry Mac Vay. Mir directamente el nombre. Henry Mac Vay, s. Le pareci que las letras golpeaban sus pupilas... Un asesinato en toda regla oy la voz del conserje, le dispararon dos tiros en la nuca, a bocajarro. Puede llevrselo, si quiere, seor Davis. S se volvi a mirarlo Warren. S, gracias! Se lo devolver cuando venga a por las llaves del coche. Cuando entr en su cabaa, Zina le cay en los brazos apenas cerrar la puerta. Apuesto ri ella maliciosamente a que no se lo ha credo. Qu...? El conserje. Eso de que somos marido y mujer y que... Oh! Claro que no! Pero no importa... Traern el desayuno en seguida: Qu pasa? entorn los ojos Zina. Warren le tendi el peridico, y Zina ley rpidamente los titulares y el pie de la fotografa. En resumen: el seor Henry Mac Vay, conocido industrial conservero de la ciudad, haba sido hallado muerto en su casa, en el 2.680 de Crest Lane, de dos disparos en la nuca. Su familia y la servidumbre, se hallaban de veraneo en una prxima localidad costera, de modo que el asesino haba encontrado solo en la casa al seor Mac Vay. Hora de la muerte, segn el dictamen forense: entre las ocho y media y nueve de la noche, aproximadamente. El cadver haba sido hallado por un vecino que regresaba a su casa, pasada la medianoche. El hombre vio luz, pens que

su estimado vecino Henry, al que saba solo en esos das, podra encontrarse indispuesto y fue a ofrecerse. La puerta estaba abierta. Con la confianza que dan largos aos de vecindad, el hombre entr en la casa, y... Siempre sers polica murmur Zina. Te gustara investigar este asesinato, verdad? En realidad murmur tambin Warren ya lo estoy investigando. Ayer, Ron me encarg que siguiese a una mujer. Ella fue a esta casa. Entr a eso de las nueve menos diez, y sali cinco minutos ms tarde corriendo... S pareci darse cuenta de ello en ese mismo momento. Corra... Entonces abri mucho los ojos Zina, Lo ha matado ella? Warren Holding reflexion durante unos segundos, con el ceo fruncido. No lo s... Pero si me preguntasen si creo que esa mujer es capaz de matar, dira que s. Voy a llamar a Ron mir su reloj, Son ms de las nueve, as que debe estar en su oficina. Llam a la Tammler Investigations. Pero no. El seor Tammler no haba llegado todava, inform su secretaria. Warren le dio las gracias, puls la horquilla y llam al apartamento de Ron. All, simplemente, nadie contest al telfono. Debe estar camino de la oficina dedujo. Le llamar dentro de un rato. El desayuno les fue servido por una camarera que los mir entre expectante y sonriente. Lo estaban terminando cuando son el telfono. Ese es Ron acudi Warren al telfono. No. No era Ron Tammler. Era el conserje, que informaba al seor Davis de que ya tena el coche pedido, a su disposicin. El ex polica agradeci la atencin y la rapidez del servicio, y llam de nuevo a la oficina de Tammler. No seor, el seor Tammler no haba llegado todava. Nueva llamada al apartamento de Ron: el telfono estuvo sonando en vano. Quince minutos ms tarde, ya terminado el desayuno, Warren volvi a llamar, con idnticos resultados: no seor, el seor Tammler no haba llegado todava. Y en el apartamento de Ron, el telfono sonaba, sonaba, sonaba...

Warren Holding colg, se puso la chaqueta, y seal el silln donde todava estaba la pistola. No salgas de la cabaa para nada, y ten eso siempre a tu alcance. Te vas? l se acerc, la bes en los labios, la mir fijamente unos segundos, y volvi a besarla. Luego, sin decir palabra, sali de la cabaa en busca del coche. Eran las diez y media de la maana, cuando estacion muy cerca del edificio donde Ron Tammler tena su apartamento. Lleg all a pie, y pregunt al conserje a qu hora haba salido el seor Tammler. El seor Tammler? No haba salido aquella maana que l supiese. Lo cual aadi el hombre es en verdad sorprendente. Siempre sale hacia su oficina a las nueve menos veinte en punto... Quiz se encuentre mal. Es muy posible. Le parece bien que subamos? Traiga su llave, por si acaso. Subieron los dos en el ascensor. El conserje estuvo llamando a la puerta unos segundos. Seor Tammler... Seor Tammler, se encuentra bien? Abra musit Warren. El conserje vacil, pero acab por decidirse. Abri la puerta, y dej pasar a Warren, que en seguida vio la luz encendida. Recorri el corto pasillo, y entr en el living. Es decir, se detuvo en seco en el umbral, de modo que el conserje tropez con l... En seguida, el hombre lanz un respingo fortsimo. Seor Tammler...! Warren alz un brazo, deteniendo el impulso del hombre, de correr hacia el cado Ron Tammler. No lo toque. Se adelant l, despacio, mirando al viejo amigo, que yaca de bruces sobre la alfombra del centro del living. Cuando se arrodill cerca de l, ya haba visto los dos negros orificios en la nuca. La cabeza de Ron estaba ladeada,

de modo que se apoyaba en la alfombra por una mejilla. En la otra, y en la frente y pmulo se vean seales de golpes, que tenan, un extrao color entre morado y amarillo. Las ropas del detective privado estaban desordenadas, y se vean en ellas salpicaduras de su propia sangre. Y en los abiertos y cristalizados ojos de Ronald. Tammler, que ahora, sin los lentes, se vean grandes, haba la angustia del dolor, la angustia de la muerte..., que haba visto llegar. E... est... est... muerto? Warren Holding trag saliva, y se incorpor; senta las manos fras, y un intenso fro en el rostro. Seguramente estaba tan plido como el cadver de Ronald Tammler. No toque nada oy su voz, como si llegase de muy lejos. Usaremos el telfono de abajo para avisar a la polica.

CAPTULO VI
Deban ser cerca de las doce y media, cuando lleg el capitn Ernest Blodd, del Departamento de Polica de Seattle. Su mirada pareci clavarse en Warren, como si quisiera taladrarlo. Y en el fondo de sus ojos, Warren Holding vio la expresin de odio y de triunfo del hombre que l saba que estaba corrompido haca mucho tiempo. Y saberlo le haba costado un ao de crcel..., de momento. Ernest Blodd no le dijo nada. Se fue a hablar con el teniente de homicidios encargado del caso, mientras Warren le contemplaba inexpresivamente. Blodd no haba cambiado de aspecto, lo cual era normal despus de doce meses nada ms. Alto, delgado, elegante; con los cabellos grises en los aladares... Siempre haba vestido bien, desde luego. Su rostro era anguloso, duro. Y sus ojos, grandes y oscuros, miraban siempre de frente, como queriendo amedrentar a los dems. La informacin que el teniente Parks le estaba pasando a Blodd era escueta, y Warren ya la conoca, pues haba estado all cuando lleg su ex compaero Jesse Parks: dos balazos en la nuca, despus de una tremenda paliza. Hora de la muerte, segn el forense, que ya se haba marchado: hacia la una de la madrugada. Por fin, Ernest Blodd y el teniente Parks se acercaron al sombro Warren Holding. Y el saludo de Blodd fue seco, brutal: Parece que se ha metido de nuevo en los, seor Holding.

Warren trag aquella bola amarga que era la palabra : seor, en lugar de la de teniente, que, hasta haca un ao, Blodd haba utilizado siempre al dirigirse a l. No creo murmur. No? Dgame: qu hace usted aqu? Ya se lo he explicado a Jesse..., al teniente Parks. Tenga la bondad de explicrmelo a m. Por favor. Vine a ver a Ron Tammler por asuntos de trabajo. De trabajo? alz las cejas, con un elegantsimo gesto, Ernest Blodd. As es. Tammler estaba enterado de que yo fui uno de los mejores policas del Departamento, y en cuanto sal de la prisin, ayer mismo, me ofreci trabajo. Ah...! Y por qu no fue a tratar de trabajo en su oficina? Porque no estaba all. Pens que quiz se encontraba mal, porque tampoco aqu contestaba el telfono, y vine a verle. El conserje subi conmigo, y, abri la puerta con su llave. Ya. Bueno, parece que se ha quedado usted sin trabajo, seor Holding. Todo lo contrario. Ah? alz de nuevo las cejas Blodd, interrogante. Ayer mismo, Ron me dijo que cuando l muriese, su agencia y todo cuanto tena sera para m. En estos momentos, soy propietario de una agencia de investigacin, con una docena de hombres a mis rdenes. Los ojos de Blodd parecieron convertirse en extraos pedacitos de hielo negro. Tiene usted licencia para ejercer la investigacin privada, seor Holding? No. En ese caso, sigo vindolo en dificultades.

Estoy seguro de que las solucionar. Y, naturalmente, seguir cualquier trabajo que Ron Tammler tuviese empezado. Espero conseguir pronto la licencia. Y mientras tanto, me pregunto si hay alguna ley que me impida heredar algn negocio, y poner al frente de l a una persona autorizada. Me parece que no hay ninguna ley en ese sentido... Ha sido providencial para sus intereses la muerte de Tammler, no le parece? Ha sido dolorosa. Era una persona honesta, a la que ya hace mucho tiempo estimaba profundamente. Y l a usted, por lo que veo. De modo que sali ayer de la prisin... Estoy seguro de que usted ya sabia eso. No me ocupo personalmente de vigilar a los ex presidiarios dijo framente Tammler. Y, ciertamente, no llevo la cuenta del tiempo que los reos pasan en el lugar que les corresponde. Jesse Parks se mordi los labios, y baj la mirada. Estaba pasando unos minutos desastrosos, psimos, viendo a Blodd cebarse en Warren Holding, su buen amigo de tiempos mejores. Haban trabajado juntos en algunos casos, y, a la facilidad con que Warren se haca querer en lo personal, se una la admiracin hacia su eficacia en un trabajo duro y siempre ingrato. Warren no contest a las brutales palabras de Blodd. El silencio se espes durante unos segundos, antes de que Blodd preguntase, bruscamente: Dnde estaba usted a la una de la madrugada, seor Holding? Durmiendo. Dnde? Esta vez, Warren se permiti una sonrisita irnica, all en el fondo de sus ojos, porque saba que con su respuesta iba a destrozar todas las esperabas de Ernest Blodd, que deba estar convencido de que un hombre recin salido de la crcel no podra dar una respuesta completamente satisfactoria. En la cabaa nueve del Mayflower Motel. Puede probarlo? Por fortuna, s.

De qu modo? Una mujer ha pasado conmigo toda la noche. Qu mujer? Exijo toda la discrecin habitual en estos casos. Tengo derecho a ella? Blodd dirigi una veloz mirada a Parks y mascull: Desde luego. Qu mujer? La seorita Zina Marsh-Layton. La hija de George Marsh-Layton, el millonario? En efecto. Y ella dnde est ahora? Esperndome en el motel. Supongo que no tendr inconveniente en que comprobemos eso y le hagamos unas preguntas a la seorita Marsh-Layton. Ningn inconveniente. No es usted muy discreto con esa pobre chica, verdad? Estoy seguro de que ella opinar todo lo contrario. No le importar verse mezclada en esto? Mezclada, en qu? se sorprendi Warren. Ella y yo tenemos relaciones, eso es todo. Qu tiene que ver ella con el asesinato de un hombre que me haba proporcionado un empleo? Son dos cuestiones completamente diferentes. Si queda demostrado que a la una de la madrugada yo estaba con ella, ya no pueden sospechar de m. Y entonces, interviene la discrecin de la polica. O ahora se hace de otro modo? Comprobaremos eso le dirigi una mirada hostil, ya sin disimulos, Blodd. Puedo encargarme yo mismo, seor salt Parks. A fin de cuentas, es lo lgico, ya que estoy al cargo del caso.

Ernest Blodd comprendi que el crculo se haba cerrado. Insistir era ponerse en evidencia. Por supuesto, teniente. Y si lo que dice Warren es cierto..., tengo que retenerlo por alguna otra causa, seor? No. Blodd se alej, y cuando ya no poda orlo, Jesse Parks solt un bufido de alivio. Muchacho, vaya ratito que me habis hecho pasar! Est bien, puedes largarte despus que lo haya hecho el capitn. No vas a venir al Mayflower Motel para comprobar lo de...? Claro que no! Por dos motivos. El primero de ellos es que te creo. El segundo es que s muy bien que no eres un imbcil. Y slo un imbcil soltara una mentira tan gorda como sera sa. Y todava hay otro motivo: todos sabamos, y sabemos que la seorita Marsh-Layton siempre estuvo loca por ti. Eso quiere decir el teniente Parks sonri astutamente, que ella incluso mentira para ayudarte. Sigues siendo un to listo casi sonri Warren. Pero ten cuidado con Blodd, Jesse. Ser mejor que no falles en nada. Quiz tengas razn... Bueno, esprame abajo; Voy a ver si pongo esto en marcha, y te acompaar al Mayflower. Puedo telefonear? Demonios, sabes que no-buf Parks. En qu quedamos? Quieres meterme en los, o no? No. Llamar desde el motel; cuando me autorices. Vale! Oye, estoy deseando ver a la seorita Marsh-Layton. La recuerdo muy bien: era todo un bombn, eh? Sigue sindolo. Te espero. Jesse Parks tard unos veinte minutos. Subi al coche de Warren, que le mir sorprendido.

No utilizas uno de los nuest... de la polica? No. Tendrs que volver por tus medios. No soy cojo gru Parks. Y todava quedan taxis en esta ciudad, no? Gracias, Jesse. No hacan falta muchas explicaciones, realmente. Parks no quera llegar all en un coche de la polica, precisamente para hacer las cosas del modo ms discreto posible, eso era todo. Era la una y media de la tarde cuando el teniente Parks se despeda de la seorita Marsh-Layton, en la cabaa nueve del Mayflower Motel. Lamento esto, seorita Marsh movi la cabeza, pero no poda dejar de hacerlo. No debe preocuparse lo ms mnimo murmur ella. Y puede mencionarme en su informe, si lo desea. No! No! resping Parks. Slo se trataba de complacer al capitn Blodd, respecto a la coartada de Warren. Comprobada sta, ni usted ni l tienen por qu figurar en el asunto. Maldita sea...! Yo? No! resping de nuevo Parks. Por Dios, no...! Digo que maldita sea la porquera de esta vida. Porque cuando hombres como Ron Tammler son asesinados, uno comprende que la vida es una porquera. Estoy segura de que usted encontrar al asesino. Bueno, lo seguro es que alguien lo encontrar-replic Parks, mirando de reojo al silencioso Warren. Y al de la otra vctima de esta noche... Un tal Mac Vay... Qu curioso! se pasm Parks: ese Mac Vay tambin apareci muerto de dos balazos en la nuca... Tambin le golpearon antes de matarlo? pregunt Warren. No... Creo que no. Pero no te parece curioso? Vamos, una... coincidencia. Qu opinas?

Nada. Jesse Parks se qued mirando fijamente a Warren Holding. Entre ellos haba una especie de comunicacin, de afinidad; cosa muy normal en personas dedicadas a la misma profesin, Quiz meta mis narizotas en el caso Mac Vay murmur el teniente. Ests en tu derecho..., si te llevas bien con quien atiende ese caso. Oh, es Archie...! Ningn problema. Demonios! S que es curioso. Bueno, ya puedes llamar por telfono le mir astutamente. Y hasta la vista. Adis, seorita Marsh! Warren acompa a Parks hasta el porche, y esper a que se alejase a pie. Luego cerr la puerta, y fue directo al telfono. Le atendi la secretaria de Ron Tammler con voz aguda, crispada... l no haba llamado a la agencia, pero all se haban enterado de la muerte de Ron, era evidente. Cmo se llama usted? le espet Warren. Pues bien, Gladys, tome su bloc de notas y vaya apuntando... Un momento: quin diriga la agencia durante las ausencias de Ron? De acuerdo. Pues dgale a Lyn Spencer que la agencia es ma ahora y que no admito ni discusiones ni fallos. Ahora tome nota. Preparada? Pues all van. En primer lugar... Fueron unas instrucciones largas, concretas y precisas. Luego, Warren colg el telfono y se volvi hacia Zina, que le miraba fijamente. Y la pistola? La escond cuando te vi llegar acompaado. Bien hecho. Mtela en tu bolso y vmonos. Nos vamos del motel? Yo pensaba... Zina, han matado a Ron; anoche quisieron matarme a m, y ahora insistirn. En cuanto a ti, se habran enterado de quin eras siguiendo la pista de tu coche, que tuve que dejar abandonado, pero ahora ya saben quin eres y dnde ests, y tambin vendrn a matarte. De modo que tenemos que marcharnos de aqu ahora.

Dios mo,... Quisieron matarte! Sin la menor duda. Y sabes por qu ha muerto Ron? No... No, no... Por mi culpa. No! S. Desde que sal de la prisin, me han estado vigilando, esperando el momento de eliminarme. Debieron optar por esperar mi regreso a mi apartamento, tranquilamente. Pero saben que estuve a ver a Ron, y ahora estn seguros de que t me ests ayudando. Blodd sabe todo esto. Lo que no saba es adonde me haba dirigido yo, despus de escapar de aquellos dos tipos. As que fueron a vigilar a Ron... Pero, quiz me vigilaron a m... No. A ti hasta esta maana no te han dado importancia: una chica que espera a un hombre. No les import, Pero s les tena preocupados lo que hiciese Ron, despus de ver que yo iba a visitarlo. Cuando yo los burl, fueron a vigilarlo a l, esperando que tarde o temprano nos veramos. Debieron verlo salir y se pusieron a seguirlo, pero... Bueno, comparados con Ron, aquellos tipos deben ser unos desgraciados para estas cosas, as que no pudieron seguirlo cuando vino aqu. Qu hicieron entonces? Pues fueron a esperarlo a su apartamento, porque saban que cuando Ron regresase sabra dnde estaba yo. As que le golpearon como bestias, y luego lo mataron..., sin haber conseguido que Ron hablase. Dios mo... Pobre Ron! Warren! Y si Ron, obligado a golpes, les hubiese dicho...? No. Si Ron lo hubiese dicho, t y yo estaramos muertos hara horas. Es decir, al menos habramos tenido visitas esta noche, pero teniendo yo una pistola, las cosas no habran sido fciles para esos asesinos. Cuando los encuentre... Warren Holding no dijo ms. Se limit a apretar las mandbulas y a aspirar hondo. Adonde vamos a ir? inquiri Zina, muy abiertos los ojos. Buscaremos otro motel, Y t te quedars all, mientras yo sigo con este asunto.

Crees que Blodd tiene algo que ver con esto? Warren frunci el ceo, y qued pensativo. Se estaba formando una figura geomtrica, bastante concreta, con todos los datos qu se acumulaban. Uno: Henry Mac Vay va a ver al mejor detective privado de la ciudad, Ron Tammler, para que investigue a los esposos Woosnak. Dos: Karen Woosnak va a visitar a Mac Vay, la persona que ha ordenado una investigacin sobre ella y su marido. Tres: la visita dura cinco minutos escasos, y Karen Woosnak sale corriendo; esa visita se ha producido a la hora en que el forense dictamina que se cometi el asesinato. Cuatro: Ron Tammler es asesinado con caractersticas parecidas a las de Henry Mac Vay, salvo los golpes, respecto a los cuales ya existe una teora ms que plausible: obligarle a decir dnde est Warren Holding; pero, adems, seguramente lo habran matado de todos modos, ya que est relacionado con el asesinato de Henry Mac Vay... O no? Es posible contest; por fin; a la pregunta de Zina. Blodd tiene que saber que Ron lo estaba vigilando. Y al saber que yo me una a Ron, decidi eliminarnos a los dos. Pero debi matarme a m... S, eso debi hacer. Porque ahora..., ahora no voy a descansar hasta que lo meta en la crcel para toda la vida... o lo mate. Warren... Warren, me das un poco de miedo ahora. Tranquilzate. Ya aprend la leccin... Y no pienso hacer nada que pueda meterme en otra trampa. Qu hars? Me parece que, lo primero, ser una visita...

CAPTULO VII
La seora Woosnak contempl crticamente a la visita. Y por su expresin, pareci que el hombre era de su agrado. Hizo una sea a la criada, que se retir. Entonces sonri casi amablemente a Warren Holding. Bueno, seor Holding, no tengo inconveniente en escucharle, desde luego, pero si el asunto es tan importante como dice, creo que debera tratarlo con mi marido. Pero l no est en este momento en casa. Lo s :asinti Warren. Lo he visto salir hace unos minutos. No comprendo se desconcert Karen Woosnak.

Es fcil de comprender, seora Woosnak: tengo a varios hombres trabajando en un asunto en el que, sin la menor duda, usted tiene una parte bastante importante. Me parece... que sigo sin comprender... Warren la miraba con gran atencin. S, era muy bonita, con su boca grande y sensual; sus largos cabellos rojos; su cuerpo esplndido, de formas incluso exageradas... Me permite sentarme? S...! S, s; Hgalo! Gracias. Se lo voy a explicar lo mejor posible para que usted comprenda que el modo ms razonable de afrontar esta entrevista es la sinceridad. En cuanto a m, le dir que mientras mis empleados trabajan en otras direcciones, me asign la vigilancia de usted. De modo que estaba ah fuera, metido en un coche esperando. Esperando... qu? Que usted saliese como ayer. Pero aunque es ms o menos la misma hora, el que ha salido hoy es su marido. Y me ha parecido que poda aprovechar la ocasin para charlar con usted. Me comprende ahora, seora Woosnak? Karen Woosnak, que estaba lvida, movi la cabeza negativamente. No son quebrada su voz. No le entiendo, no... Todava no? Por favor... Le estoy hablando de su visita al seor Henry Mac Vay... An no? No... No! Vamos, seora Woosnak refunfu Warren. Ya he empezado por decirle que la sinceridad era lo ms razonable. Mire, yo la segu a usted anoche all, al 2.680 de Crest Lae. Lleg a las nueve menos cinco, y sali cuando faltaba un minuto, quiz dos, para las nueve. Y sali corriendo. Se meti en su coche y volvi aqu como una exhalacin. No fue as, seora? Quin es usted, qu quiere? casi grit Karen.

Ya le he dicho mi nombre: Warren Holding. Qu quiero? Muy bien, parece que usted empieza a entrar en razn. Dgame: por qu asesin al seor Mac Vay? Yo no he asesinado a nadie! chill agudamente ella. Warren comenz a sentirse fastidiado. En ese caso dijo, framente, no le importar que yo le comunique a la polica sus movimientos de ayer noche entre las ocho y media y las nueve, verdad? No... No me importar, no. De acuerdo Warren se puso en pie. Lo siento por... Sintese! Sintese ahora mismo! Est alzando demasiado la voz reconvino Warren. Tampoco le importa que su criada se entere de la conversacin? Sintese..., por favor baj la voz, Karen. Ya estoy sentado lo hizo Warren, A qu fue all, sino a matarlo? Ya estaba muerto cuando llegu! Warren Holding lade la cabeza y entorn los prpados. Interesante coment. Se lo juro! Admirable! Quiz yo me decida a creerla, pero espero que tenga usted algo mejor que un juramento para convencer a un jurado de que cuando usted lleg, el seor Mac Vay ya estaba muerto. Lo estaba, lo estaba, lo est...! Clmese. Seguiremos la conversacin bajo ese supuesto. Muy bien, estaba muerto. A qu fue usted all? l me llam por telfono. l? Se refiere al seor Mac Vay?

S, s! El mismo me llam. Me dijo que tena que hablar conmigo, precisamente sobre nuestra participacin en la compaa... La Mac Tape Fishing? S, claro... Claro. Siga. Mi marido y yo hemos puesto dinero en la compaa, as que actualmente podemos considerarnos socios con los mismos derechos que los dems... Bueno, nos pareci un buen negocio... Debe serlo. Por favor, no divague. Deca usted que el seor Mac Vay quera hablar precisamente con usted. Por qu, precisamente, con usted? No lo s. Se lo dije a Charles, y l tambin se extra un poco, pero no vio inconveniente en que fuese all. Muy razonable. De todos modos, el seor Mac Vay fue un tanto misterioso, verdad? Eso aparte de que pudo tener la cortesa de venir l a visitarla a usted..., aunque fuese en ausencia de su marido, como he hecho yo. Estaba un poco resfriado... Se lo not en seguida cuando o su voz por telfono. Me pidi que no le obligase a salir de casa, y... Resfriado? En julio? Bueno, es posible, claro. Precisamente en verano es cuando se hacen ms tonteras con la salud. De acuerdo, usted fue tan amable que fue all y lo encontr muerto. Qu ms? Nada ms. Cmo nada ms? Vamos, seora Woosnak, el seor Mac Vay le dira a usted algo ms por telfono; le dara alguna explicacin sobre esa peticin de visita; mencionara el asunto que le induca a solicitar la entrevista... No... No. Slo me dijo uas pocas palabras. Me pidi que fuese all, que le disculpase por su voz ronca, que estaba resfriado... Eso es todo. Warren se pas una mano por la barbilla y la boca, y qued pensativo. Muy pensativo. Conoca usted bien la voz del seor Mac Vay? La voz? se sorprendi Karen.

Haba hablado muchas veces con l ? Oh, no! Pocas. No s... Tres o cuatro. Eso debera ser suficiente para qu usted tuviese la certeza de que era la voz del seor Mac Vay, no? La identific usted sin lugar a dudas? Karen Woosnak comenz a parpadear velozmente. En su rostro apareci una expresin de incredulidad primero, de sobresalto despus. Y, simultneamente, qued plida como un cadver. Se puso en pie con un movimiento como de autmata, y se llev las manos a la boca... Oh, no! gimi No! No la identific plenamente? musit Warren. Es... es que... es que esta noche... el seor Talbot ha llamado a Charles y... Warren se puso en pie de un salto. Su marido ha salido a ver a Brian Talbot, otro de los socios de la Mac Tape Fishing? exclam. S... S... Pero estn ustedes locos? grit ahora "Warren. Me dice que ayer la llam un socio, y que estaba muerto cuando usted lleg, y esta noche su marido acude a una cita similar! Por todos los demonios! Qu clase de imbciles son ustedes? O me est tratando como si el imbcil fuese yo? No...! No; no, no...! Seora Woosnak Warren se adelant, y la tom por los hombros, zarandendola. Seora Woosnak! Est segura de que ha sido Brian Talbot quien ha llamado a su marido? Vamos, sernese y conteste, o no podremos hacer nada! S... Fue el seor Talbot, s... Charles tom el telfono; dijo que Talbot quera, verlo urgentemente en su apartamento... Para qu? Para... para hablar de algunos aspectos legales de la compaa ahora que... que faltaba el seor Mac Vay.

Warren cerr los ojos por un instante. El tiempo justo de pensar que no era sorprendente que Charles Woosnak hubiese cado en la trampa. No, era, en modo alguno extraordinario, considerar que Henry Mac Vay haba sido asesinado por personas desconocidas, mientras Karen Woosnak iba hacia su casa. Por lo tanto, atender una llamada de urgencia para hablar de asuntos legales de la compaa era algo con sentido, y que no tena por qu ser relacionado por los Woosnak con otra trampa contra ellos... Seora Woosnak abri los ojos Warren: o me est engaando usted a m, lo cual sera otra estupidez, o los estn engaando a ustedes. No lo comprende? Esta vez, la trampa es contra su marido! Encontrar muerto a Brian Talbot! No, no... Dnde vive Brian Talbot? Vive fuera de la ciudad, pero tiene..., tiene un apartamento aqu, porque a veces se queda hasta muy tarde y... Dnde est ese maldito apartamento? Es el 320, en el 560 de East Spring Avenue... Warren mir alrededor, vio el telfono, y se abalanz hacia l. Lyn Spencer, el hombre de confianza de Ron Tammler, que ahora daba la cara por la Tammler Investigations, haba estado muy cerca de l, vigilando tambin la casa de los Woosnak, por si stos salan por separado. Y como en das anteriores, Spencer haba quedado a cargo del marido, de Charles Woosnak. Por lo tanto, lo habra seguido. Y de acuerdo a todas las instrucciones, en cuanto supiese adonde haba ido su personaje, llamara a la agencia para que cuando Warren llamase all, le dijesen dnde estaba Woosnak, en el caso de que le interesase saberlo con urgencia. Descolg el auricular, y marc rpidamente el nmero. ...? Gladys, cuando Spencer llame dgale...! Qu? ... Ya ha llamado? susurr Warren. ...

S... S, entiendo... ... S. Est bien.., Gracias, Gladys... Cmo dice? ... Oh, bien...! Bueno, est en su derecho de marcharse ya de la oficina, por supuesto... ... Ah, no, no...! Yo la necesito ah hasta que termine esto, de modo que si a usted no le importa quedarse puede hacerlo, naturalmente. Y gracias de nuevo colg, y se qued mirando a Karen Woosnak, que, a su vez, lo miraba asustada. Demasiado tarde, seora Woosnak. Qu... qu quiere decir...? Mi empleado no sabe exactamente lo que ha pasado. Pero la polica ha llegado hace un par de minutos al 560 de East Spring Avenue... Y su marido no ha salido an del edificio. Y eso, qu... qu puede significar...? No lo s. Pero nada bueno para ustedes. Eso me temo... Aceptara usted un buen consejo, seora Woosnak? S, s...! Lame a su abogado. No hay nada, mejor que usted pueda hacer en estos momentos. Pe... pero yo... nosotros no tenemos abogado. Hace poco que estamos aqu... Adems, no... no puedo llamar a un abogado, ni quiero hacerlo... Yo... yo... yo... de pronto hubo un cambi tan sorprendente en Karen Woosnak, recuper tan sbitamente la serenidad, que Warren qued atnito. Est bien, seor Holding, yo me las arreglar! El ex polica estaba tan estupefacto, que tard algunos segundos en reaccionar. Un instante antes, aquella mujer pareca desesperada, indecisa, asustada... No saba qu hacer. Y de pronto con toda serenidad, le deca que se las arreglara.

Penselo bien antes de hacer alguna tontera murmur Warren. No tema. Y creo que debo darle las gracias. Warren vacil. No lo s, seora Woosnak. Ni la entiendo a usted ahora. Pero me ha credo al fin? A esa pregunta quiz podra contestarle dentro de unos minutos. O de unas horas. Antes tengo que saber lo que ha pasado en el apartamento de Brian Talbot. Adis, seora Woosnak!

CAPTULO VIII
No lo s, lo siento dijo Lyn Spencer, que haba acudido al coche de Warren. Intent pasar, pero me lo impidieron, y no quise insistir, pensando que a usted no le gustara. Cmo le ha ido con la seora Woosnak? Si hemos de creer lo que ella dice, parece que todo esto es una trampa contra ellos, contra los Woosnak. Qu clase de, trampa? Segn las evidencias, considerando que ayer la enviaron a ella a un lugar donde haba un hombre asesinado, yo dira que ah delante seal hacia el edificio ante el cual se vean los coches de la polica, con sus luces azules girando en los techos hay otro cadver. El de otro socio? Warren no contest. Estaba mirando hacia otro coche, que acababa de llegar. No se vaya, Spencer. Sali del coche de ste, y camin hacia el coche recin llegado, del que se haban apeado dos hombres. Ellos le vieron a l; y el ms alto y delgado se detuvo en seco. Hola, Archie! salud Warren, detenindose ante l.

Warren... el teniente Archie Simpson le tendi la mano. Cmo ests? Warren mir la mano, vacil, y acab por aceptarla. A fin de cuentas, quien poda negarse a ofrecer su mano era Simpson, considerando que lo haca a un miembro de la polica que haba sido expulsado del Departamento, con la consiguiente deshonra para ste. Estoy bien, gracias. Y t? Estupendamente sonri Simpson. No saba que... Bueno! Uno pierde la cuenta del tiempo, ya sabes. Sal ayer. S, claro. Me alegro de veras, Warren. Simpson vacil un instante. Puedo hacer algo por ti? Desde luego. Entiendo que ests en el caso Mac Vay. S, en efecto le mir, un poco sorprendido, Simpson. Y qu pasa ahora? Han asesinado quiz a Brian Talbot? Ya lo sabes? Lo s ahora. Has hablado con Jesse? No... No lo he visto hoy. Me dej recado esta maana en casa, para que nos encontrsemos en el Departamento, pero no hemos podido coincidir. El est en otro caso Simpson parpade. El de Ronald Tammler. Si no recuerdo mal, Tammler era buen amigo tuyo. S. He heredado su agencia. Ah... vaya...! Puedo subir contigo? seal Warren hacia el portal. Archibald Simpson se rasc la frente, pensativo. Mira, Warren, por m no habra inconveniente alguno, pero Blodd est ah arriba. No me importa. Adems, quiz l se alegre de verme metido en esto... Y qu hace Blodd ah arriba?

Lo ignoro. Yo estaba en el Departamento esperando a Jesse antes de irme a casa, cuando me han indicado que viniese inmediatamente aqu, pues haba sido asesinado un hombre que era socio de Henry Mac Vay... Para qu quieres subir? Henry Mac Vay haba contratado a. Ron para cierta investigacin. Y el lema de la Tammler Investigations ha sido siempre el de no abandonar jams un caso hasta darlo por terminado.. No conoca ese lema. Es nuevo. De ahora mismo. Simpson movi la cabeza, sonriendo. Sube autoriz. Pero no me eches luego la culpa de lo que Blodd pueda hacer contigo. No te preocupes. Y gracias, Archie. Naturalmente, Warren Holding no tuvo la menor dificultad en cruzar el crculo de vigilancia policial al ir acompaado del teniente Simpson. Llegaron al tercer piso en ascensor, y al salir al pasillo vieron en seguida a los dos agentes de uniforme que vigilaban all, uno en cada extremo. Haba otro ante una de las puertas y fueron all. Era la 320. Simpson entr en primer lugar. Haba un pequeo recibidor, y a la izquierda, separada de aqul por una doble puerta corredera de cristales, estaba el living, en el que haban varios hombres. Pero el espectculo comenzaba all mismo, en el recibidor: en el suelo, tendido cara al techo, con los ojos muy abiertos, haba un hombre, con el pecho manchado de sangre. Un hombre de menos de cuarenta aos, alto, de buena complexin... En el suelo, muy cerca de su mano derecha, se vea una pistola con silenciador. El polica y el ex polica asomaron la cabeza al living, y vieron en seguida el otro cadver, que estaba cado de bruces delante de un silln. Archie Simpson se volvi hacia Warren, con la sorpresa expresada en su rostro. Hay dos cadveres... Uno de ellos es Brian Talbot musit Warren. Este del recibidor es Charles Woosnak.

Cmo lo sabes? se asombr de nuevo Simpson. Warren no tuvo tiempo de contestar. Desde el living lleg una voz bien conocida por ambos: Ah, teniente! Por fin ha... el capitn Ernest Blodd apareci, se call de pronto, mirando fijamente a Warren, y frunci el ceo. Qu hace usted aqu, seor Holding? Estoy intentando colaborar con la polica. Pero puedo marcharme ahora mismo si lo desea. Su presencia aqu no deja de ser interesante, no le parece? Puedo explicarla ms satisfactoriamente. De veras? Me parece magnfico. Y tambin me parece magnfica su buena disposicin para colaborar con la polica... Hablaremos de eso muy pronto mir a Simpson. Teniente, me parece que tendremos que trabajar juntos en esta ocasin. Ser un honor para m, seor murmur Simpson. He tomado parte directa en este asunto casualmente. El seor Pelgreen y yo vinimos a visitar... El ltimo socio de la Mac Tape Fishing? salt Warren. S lo mir Ceudamente interrumpirme, seor Holding? Lo lamento. Bien Blodd mir de nuevo a Simpson. Como le deca, el seor Aaron Pelgreen y yo vinimos a visitar al seor Talbot. Como bien sabe, puesto que est investigando el caso, anoche mataron al seor Mac Vay, uno de los socios de la Mac Tape Fishing. Hoy me llam el seor Pelgreen para rogarme que viniera al apartamento del seor Talbot con l. Nos encontramos, y vinimos hacia aqu. Por el camino, el seor Pelgreen, con el que tengo una buena amistad hace algunos meses, me explic que l y el seor Talbot tenan pensado solicitar de m una investigacin a fondo sobre ciertas personas... S, seor Holding? frunci el ceo. Warren baj la mano que haba alzado. Le interrumpo porque quiz mis palabras puedan serle de utilidad. Blodd. Ser tan amable de no

Adelante, adelante, por favor. Esas personas eran los esposos Woosnak? En efecto parpade Blodd. Cmo lo sabe? La Tammler est tambin tras ellas. Quiere decir que Ronald Tammler estaba tambin investigando a los Woosnak? No lo saba usted? Yo? se pasm Blodd. Claro que no! Y por qu estaba la Tammler detrs de los Woosnak? El seor Mac Vay contrat a Ron Tammler. Entiendo que los Woosnak se han introducido, como socios, en la Mac Tape Fishing, y aunque a m me, parece que tardamente, puesto que ya estaban admitidos, el seor Mac Vay encarg una investigacin sobre ese matrimonio. Seguramente, el seor Pelgreen, nico socio que queda con vida, estar al corriente de eso. Ernest Blodd medit unos segundos. Absurdo movi la cabeza. S el seor Pelgreen hubiese sabido eso, no habra recurrido a nuestra amistad para pedirme a m que investigase a los Woosnak. Para qu si ya estaba la Tammler en el asunto? Es razonable, lo que usted dice admiti Warren. De todos modos, lo sabremos con seguridad en seguida, ya que el seor Pelgreen ha venido conmigo. Lo llamar... Espero que se haya repuesto de la impresin. Ha pasado un mal rato. Deba estimar mucho a sus socios, claro. No es slo eso... Supongo que es la primera vez que ve matar a un hombre. Estbamos a punto de llamar a la puerta del apartamento, cuando se abri. Nos quedamos sorprendidos los tres: Pelgreen, yo y ese hombre seal el cadver del recibidor. Y de pronto, ese tipo meti la mano en el bolsillo, muy alterado. Todava no s cmo pude reaccionar tan velozmente, pero saqu mi pistola casi al mismo tiempo que l, y antes de que pudiese disparar contra nosotros, yo dispar contra l. Luego encontramos al seor Talbot ah dentro... Tiene dos balazos en la nuca. Igual que Ron Tammler y Henry Mac Vay musit Warren.

Tal como estn las cosas, seor-dijo Simpson, creo que deberamos llamar a Parks: parece que todo es el mismo asunto. Y an me convencer ms de ello si ese hombre, tal como ha dicho Warren, es en efecto Charles Woosnak. Todava no lo he tocado Blodd mir fijamente a Warren. Y cmo puede usted saber quin es este hombre, seor Holding? He estado con la seora Woosnak, y ella me ha dicho que su marido vino aqu, citado por el seor Talbot para hablar de negocios, ya que se haban asociado a la Mac Tape Fishing. En efecto asinti Blodd. El seor Pelgreen as lo ha dicho: es Charles Woosnak. Qu tena usted que hablar con la seora Woosnak? Fui a estrujarla un poco, Estrujarla? entorn los ojos Blodd. S, lo admito. Resulta que anoche, la seora Woosnak estuvo visitando al seor Mac Vay. A eso de las nueve menos cinco. Estuvo all tres o cuatro minutos, sali corriendo, y regres a su casa. Lo s muy bien, porque yo era el encargado de seguirla por orden de Ron Tammler. La fijeza de la mirada de Ernest Blodd era terrible. Se da usted cuenta de lo que est diciendo, seor Holding? Por supuesto. Considerando la hora de la muerte del seor Mac Vay, podramos pensar que fue la seora Woosnak quien lo asesin. Santo cielo exclam Simpson. Todo eso no puede ser posible! Qu es todo eso, teniente? desvi Blodd hacia l la fijeza de su mirada. Bueno, seor... Parece que la cosa est clara. Al menos en teora. Podramos pensar que los esposos Woosnak, despus de asociarse a la Mac Tape Fishing se han dedicado a ir eliminando a los socios. Anoche, la seora Woosnak fue a matar al seor Mac Vay. Y esta noche, segn entiendo, el seor Pelgreen y usted llegaron aqu precisamente cuando el seor Woosnak se dispona a marcharse despus de matar al seor Talbot. Conoce usted los estatutos de la Mac Tape Fishing, seor? Por supuesto que no parpade Blodd. Y entiendo bien su idea, teniente. Voy a llamar al seor Pelgreen.

Entr en el living. Warren volvi a asomar la cabeza, le vio dirigirse hacia un hombre alto y grueso, de unos cincuenta aos, que estaba hundido en un silln, con la cabeza cada sobre el pecho, abatidsimo. Blodd le toc en mi hombro, le dijo unas palabras, y el hombre se puso en pie para seguir a Blodd al recibidor. El seor Aaron Pelgreen present Blodd. Le presento al teniente Simpson, seor Pelgreen. Y al seor Holding, que ha dicho cosas muy interesantes... Parece ser que, ltimamente, la Mac Tape Fishing estaba compuesta por cinco socios: usted, Mac Vay, Talbot y los esposos Woosnak... Es eso exacto? S... S. Bien. Qu pasa con la compaa cuando fallece uno o varios de los socios? Aaron Pelgreen se qued mirando desconcertado a Blodd. Qu pasa con la compaa? No comprendo... Mire, seor Pelgreen Blodd le puso una mano en un hombro. El seor Mac Vay y el seor Talbot han muerto. Supongamos que tambin usted hubiese... fallecido. De quin sera la compaa entonces? Pues de los socios que quedasen, claro... En este caso, de los Woosnak, no? S, claro... Ernest: est usted insinuando...? Gracias al seor Holding, sabemos algo que parece confirmar lo que usted piensa, en efecto. Casi podramos asegurar que la seora Woosnak mat anoche al seor Mac Vay. Y como usted sabe, el seor Woosnak ha matado hace poco al seor Talbot. Si usted y yo no hubisemos llegado tan oportunamente, y el seor Holding no nos hubiese informado sobre los pasos de la seora Woosnak, cabe pensar que esa pareja se habran encargado tambin de usted muy pronto... Qu sabe usted de los Woosnak, seor Pelgreen? Este, que se pasaba el pauelo por la frente llena de sudor, comenz a tartamudear. No... no s gran cosa... Yo... yo... Bueno, ellos... ellos ofrecieron una cantidad para participar como socios en... en la compaa, y nosotros, los

tres, aceptamos... Estbamos un poco apurados de dinero, y cien mil dlares nos... nos solucionaban muchas cosas. Los Woosnak invirtieron cien mil dlares? S... S, exactamente. Pues por esa cantidad, pensaban... heredar la Mac Tape, segn parece, seor Pelgreen. Saba usted que el seor Mac Vay encarg a una agencia de investigaciones que le consiguieran un informe completo sobre los Woosnak? No... No. Claro que no. Si lo hubiese sabido... Henry hizo eso? As lo asegura el seor Holding.. Bueno... Henry era muy reservado, pero me creo perfectamente que hiciese tal cosa. Desde luego Brian y yo no lo sabamos. Por eso le ped que viniese conmigo esta noche, Ernest. Queramos... Ya sabemos todos eso, seor Pelgreen. Lo mejor ser que regrese usted a su casa. Maana mismo le visitar, para decirle cmo termina todo esto... Por supuesto, dos agentes le acompaarn, y con su permiso, se quedarn en su casa esta noche. Le parece bien? Quiere... qui... quiere decir... que me van a... a proteger? El seor Woosnak ha muerto, y a la seora Woosnak la vamos a detener inmediatamente, as que, en mi opinin, todo ha terminado. Pero ahora le hablo como amigo, no como capitn de la polica, me gustara que usted pasase la noche tranquilo, sin temer nada. S, comprendo. Buen, Ernest, es usted un buen amigo, s... Acepto. Y gracias. Aaron Pelgreen se despidi de Warren y el teniente Simpson, y sali del apartamento, acompaado de Blodd. Este regres un par de minutos ms tarde, con aspecto preocupado. Pobre hombre... No tan pobre dijo, rpidamente, Warren: en estos momentos, muertos tres de sus socios, y a punto de ser encarcelada y quiz ejecutada por asesinato la seora Woosnak, el seor Pelgreen es el nico propietario de la Mac Tape Fishing.

Blodd y Simpson se quedaron mirndolo atnitos. Por el cielo, Warren exclam Simpson. Qu ests diciendo, hombre? El seor Pelgreen estaba con el capitn, cuando Woosnak sala de matar a Talbot! Qu ests pensando? S apoy Blodd. Ser mejor que nos diga qu est pensando, seor Holding. Estaba pensando en que la seora Woosnak me ha dicho hace poco ms de media hora que cuando ella lleg a la casa de Henry Mac Vay, ste ya estaba muerto. Y que... Pero...! empez Simpson. Espere, teniente cort Blodd. Siga, seor Holding. Y que su marido, Charles Woosnak, haba venido aqu, citado por el seor Talbot, para sostener una conversacin sobre la situacin de los socios, tras el fallecimiento de uno de ellos, el seor Mac Vay. Eso podra significar que cuando Woosnak lleg aqu tambin, encontr muerto al seor Talbot, como le ocurri a su mujer cuando fue a visitar a Mac Vay? pregunt Blodd. Slo he transmitido lo que me ha dicha la seora Woosnak le mir fijamente Warren. Y mi nico deseo, en todo momento, es ayudar a la polica. Se lo agradecemos mucho susurr Blodd. Y por supuesto que sus palabras van a ser tenidas muy en cuenta. Las palabras de la seora Woosnak puntualiz, escrupulosamente, Warren. Eso quera decir. Bien... Veremos si nos las repite a nosotros, porque, naturalmente, vamos a ir a detenerla ahora mismo... Encrguese de ello, teniente. El seor Holding podr decirle, sin duda, dnde est la seora Woosnak. Vive en el 512 de Fullerton Park Avenue asinti Warren. All la dej, con el consejo de que se buscase un buen abogado, ya que al ser nuevos en Seattle, todava no tenan uno fijo. Ah! murmur Blodd. Son nuevos en la ciudad? Muy interesante. Quiz tiene algo ms que decir, seor Holding?

Por el momento no recuerdo nada que valga la pena. Pues, hijo, no ha sido poco lo que has dicho exclam Simpson. Salgo ahora mismo, seor? Desde luego. En cuanto al seor Holding, an agradecindole mucho su colaboracin, opino que ya no tiene nada ms que hacer aqu... O s, seor Holding? Warren mir el cadver de Charles Woosnak, y luego hacia el living. All, en aquel apartamento, comenzara muy pronto la labor de investigacin, aunque la polica estuviese en conocimiento de todos los datos, prcticamente... Una labor que haba sido la razn de vivir de Warren Holding durante casi doce aos, y a la que haba pensado dedicar toda su vida: la bsqueda y captura de delincuentes, la defensa de la ley, de la justicia, de las personas honradas. Por haber tomado parte en aquella investigacin, Warren Holding habra dado cualquier cosa. No murmur. No creo que tenga nada ms que hacer aqu... No. En ese caso, buenas noches! Ah, seor Holding!, es ms que posible que lleguemos a necesitarlo para confrontarlo con la seora Woosnak. Dnde podemos encontrarle? Warren estuvo a punto de gritar de alegra. No era una pregunta necia aqulla? Ernest Blodd saba perfectamente, desde aquella maana, que l y Zina estaban en el Mayflower Motel, as que no tena por qu hacer tal pregunta. Si la haca era porque ahora saba que ya no estaban en el Mayflower. Y si saba esto, era porque se haba molestado en interesarse por ellos, quiz enviando a los mismos dos hombres que haban querido matarlo... Le dije que en el Mayflower Motel... No recuerda? Capt el chispazo de sobresalto en los ojos de Blodd, pero ste se control en seguida perfectamente. Ah, s...! Bueno, si le necesitamos... Ya no estoy all sonri Warren, mirndole fijamente. Pero si me necesitan, llamen a la Tammler: su mensaje me llegara en pocos minutos. Adis, Archie. Dio media vuelta y sali del apartamento, sonriendo duramente. Aunque quiz no estaba siendo ni listo ni prudente al alertar a Blodd hacindole comprender que haba captado su desliz.

Pero no he podido contenerme, no he podido privarme de esa satisfaccin, se dijo. Ya en la calle, fue adonde Lyn Spencer segua esperando dentro de su coche. Se sent junto a l, y le explic rpidamente cmo estaban las cosas. Mientras tanto, vio salir al teniente Simpson con el mismo hombre que le acompaara al llegar, meterse en el coche y partir. Seal el coche. Y ah va mi viejo amigo Archie en busca de Karen Woosnak. Y si ella hubiese dicho la verdad? murmur Spencer. Y si todo hubiese sido una trampa contra ella y su marido? As ha sido, en efecto. Spencer le mir vivamente. S? exclam. Desde luego. No fue Henry Mac Vay quien cito a Karen Woosnak, sino otro hombre, disfrazando la voz, y diciendo que estaba resfriado. En cuanto a la llamada de Talbot a Charles Woosnak, ha debido ser autntica, pero an no he reflexionado bien sobre el truco empleado esta vez. Entonces..., no han sido los Woosnak quienes han matado a Ron a Mac Vay a Talbot...? No. Pero ya ver como la versin de la polica ser la siguiente: los Woosnak ingresan en la Mac Tape Fishing, y luego se disponen, a asesinar a los otros socios, para, con slo una aportacin de cien mil dlares, quedarse con toda la compaa, Y como se enteran, quiz por Mac Vay, antes de matarlo, de que ste ha contratado a Ron Tammler para que los investigue, van a por Ron, le golpean para obligarle a decir qu ha descubierto sobre ellos, y luego lo matan, para que cesen las investigaciones que estaba llevando a cabo sobre los Woosnak. Esa ser la versin oficial. Caracoles! Lyn Spencer miraba con expresin de pasmo a Warren. Ron tena razn, usted piensa! Eso es normal, no? le mir Warren con simpata. De veras? Bueno, yo conozco algunas personas que en lugar de cabeza llevan una calabaza hueca. Bien, qu hacemos ahora?

Vamos a descansar todos. La polica ha ido a detener a Karen, Woosnak, as que nada ms podemos hacer. Lo va a dejar usted todo as? se mostr, incrdulo, Lyn Spencer. No murmur Warren. Pero en la prisin aprend al menos una cosa: saber esperar.

CAPTULO IX
Hace mucho que esperis? pregunt Warren. Jesse Parks y Archie Simpson movieron negativamente la cabeza, mirando a Lyn Spencer, que llegaba con Warren. No dijo Parks. Quin es l? Lyn Spencer, la cabeza de turco de la Tammler Investigations... hasta que yo consiga la licencia de detective privado. Spencer les tendi la mano, sonriendo, y diciendo que l s conoca a los tenientes del Departamento de Polica. Acerc dos sillas, y Warren y l se sentaron a la mesa situada en la terraza de la cafetera. Realmente esperas conseguir esa licencia, Warren? S. Simpson movi la cabeza. No quiero desanimarte, pero lo dudo. Y no te tomes a mal lo que voy a decirte: un hombre con tus antecedentes, es poco probable que... Tengo mis propios recursos. Podra incluso reingresar en la polica..., pero jams lo hara. Me han herido demasiado profundamente. Los dos tenientes lo miraban con gesto incrdulo, pero ninguno de ellos coment hada sobre la seguridad de Warren de que podra reingresar en la polica: esto era totalmente absurdo. Las pruebas contra ti... comenz Simpson. Con sinceridad cort de nuevo Warren: vosotros las aceptasteis? Vosotros cresteis que yo era culpable de todo aquello en lugar de Blodd?

Parks y Simpson cambiaron una mirada. Luego, los dos movieron negativamente la cabeza. Pero Warren murmur Parks, qu podamos hacer? Si ni t mismo fuiste capaz de salirte de aquella trampa..., cmo podamos nosotros sacarte de ella? No os estoy reprochando nada se sorprendi Warren. Vamos, no seis nios, Jesse. Adems, eso est olvidado. Quiero decir, la parte negativa del asunto. Por lo dems, yo tambin soy capaz de tender una trampa. Qu quieres decir? Lo explicar en otro momento. Ahora una pregunta: estis dispuestos a ayudarme? A qu? A lo que sea. Parks y Simpson volvieron a mirarse. Y esta vez movieron la cabeza con gesto afirmativo. De acuerdo. Ahora, decidme cmo ha terminado ese asunto de los Woosnak. Qu ha ocurrido en estos dos das? Cmo? se sorprendi Simpson. No sabes todava que la seora Woosnak se mat con el coche? S. Eso lo s... Cuando la polica lleg all, ella se haba marchado. Y cerca de la madrugada fue hallada muerta dentro de su coche, despeado. Tuvo mala suerte en su intento de fuga, no es as? Warren: no quieres hablar claro con nosotros? Todava no, Archie. Decidme lo que ha pasado en estos dos das. Por favor casi resping: En sntesis. Karen y Charles Woosnak han sido considerados culpables de los asesinatos de Ron Tammler, Henry Mac Vay y Talbot. Como usted dijo exclam Spencer. Eso parece. Qu ms?

La pistola que tena encima Charles Woosnak... Encima, no murmur Warren; la pistola que yo vi estaba en el suelo, junto a su mano. Pero no importa, seguid. Esa pistola, examinada por balstica, ha resultado ser la que se utiliz para matar a Tammler, Talbot y Mac Vay. Naturalmente. Y, en definitiva, el seor Pelgreen se ha encontrado sin socios... y con una compaa que, con la inyeccin de los cien mil dlares aportados por los Woosnak, va viento en popa. Ese es un buen chiste dijo Spencer, porque como es una compaa que tiene barcos... Perdn. Qu ms? sonri, prietamente, Warren. Bueno, es respecto a los Woosnak: estaban reclamados en Alaska. En Alaska... Qu haban hecho all? Robaron dos millones de dlares en un Banco. El FBI los estaba buscando. Dejaron algunas huellas, que fueron localizadas en sus archivos de Washington. Los verdaderos nombres de los Woosnak eran Randolph Tilden y Ada Barber. Con ellos iba otro sujeto, otro aventurero de altos vuelos, un tal James Lockwood, del que no se ha sabido nada ms por el momento... Ni se sabr nunca nada ms. Los Woosnak debieron matarlo y enterrarlo por ah, o tirarlo al mar, para quedarse con los dos millones para ellos solitos. Es muy posible admiti Simpson. En fin, parece que tenan buenos motivos para matar a Ron Tammler, ya que ste los estaba investigando... Vamos, vamos, Jesse... No? lo mir con chispeante irona, Simpson. Claro que no. Fjate bien. Los Woosnak eran tan listos, que en lugar de largarse lo ms lejos posible de Alaska, como podra ser Miami, e incluso Mxico, o cualquier otro pas sudamericano o europeo, se quedan en Seattle, esto es, muy cerca de Alaska. Eso es ser listos. Pero adems estaban muy seguros de que nada menos que el FBI no los iba a encontrar. Y si el FBI no consegua descubrirlos, lo iba a conseguir una agencia de investigacin privada? As que adelante: cul era el truco?

Ciruga facial sonri Simpson de oreja a oreja. Oye! Este ao de vacaciones no te ha embotado los sesos, eh? Todo lo contrario. De acuerdo, ciruga facial, con lo que nadie poda reconocerlos con sus nuevas caras. Magnfico. En fin suspir, que en Seattle tambin hacen de las suyas: invierten cien mil dlares en la Mac Tape, y luego empiezan a asesinar para quedarse con esa compaa de pesca y conservas. S. Claro...! Y todo eso lo hacen dos personas que tienen detrs al FBI y que disponen de dos millones de dlares. De los cuales invierten cien mil como cebo... No? musit Parks. Jesse: si tuvieses detrs tuyo al FBI, despus de haber robado dos millones de dlares, qu haras? Esconderme bajo tierra mascull el polica. Entonces, no invertiras dinero en una compaa para seguir haciendo de las tuyas? Por qu demonios tendra que complicarme la vida de ese modo si ya tena dos millones de dlares? Warren Holding asinti con la cabeza. Gracias por todo... Me perdonis un minuto? Claro! Adonde vas? Al lavabo. Se alej, dejando boquiabiertos a los dos policas, y con aspecto evidentemente preocupado, a Lyn Spencer. Cuando Parks y Simpson lo miraron, se dieron cuenta de ello, por supuesto. Qu est tramando ahora Warren? pregunt el primero. Spencer mir alrededor y coment: Hace, una hermosa noche de verano, verdad?

Escuche, Spencer... Qu hora es? Me parece que se ha parado mi reloj. Simpson mir rpidamente el suyo. Las nueve y cinco. Mire, si Warren,.. Del da o de la noche? interrumpi Lyn Spencer. De la noche le mir torvamente el polica. Quiere que le diga las coordenadas geogrficas del lugar y el tiempo que hace? No, seor sonri Spencer, s que estamos en Seattle, y que el tiempo es magnfico. Como deca, una estupenda noche de verano. Por cierto, podramos tomar algo: invita la Tammler. Durante unos segundos los dos policas estuvieron mirando fijamente a Lyn Spencer. Por fin, Parks suspir. Tomar un whisky con hielo dijo. Lo mismo murmur Simpson. Entonces, sern tres sonri de nuevo Spencer, haciendo una sea a un camarero. Diez minutos ms tarde, los tres haban consumido la mitad de sus respectivos whiskys, y estaban fumando en silencio. Lyn Spencer mir su reloj y dijo: Me haba preguntado usted algo, teniente? S. Qu est tramando Warren? Ver usted... Mientras la polica atenda el asunto de los asesinatos de Henry Mac Vay, Brian Talbot y Ron Tammler, nosotros no hemos dejado de trabajar por nuestro lado. Solamente paramos ayer, un par de horas, para asistir en masa al entierro de Ron. Por lo dems, se puede decir que ningn empleado de la Tammler ha dormido en las ltimas setenta y dos horas. A ninguno de nosotros nos ha gustado que asesinasen a Ron: era un hombre formidable. Admitido musit Parks. Qu clase de trabajo han estado haciendo en esas setenta y dos horas?

Hemos estado buscando un coche. Y lo han encontrado? Esta tarde, hacia las siete. Hemos tardado tanto, porque el coche ha estado pasando de mano en mano ltimamente, hasta llegar al actual y ltimo propietario, que creemos es el que nos interesa. Se trata de un tal Peter Sherman, que, segn parece, regenta una especie de dancing llamado Love and Happiness. Es un nombre absurdo, verdad? Warren ha ido all? S. Ha salido por otra puerta de la cafetera, y se ha marchado hace diez minutos. Qu tiene que hacer en ese dancing? Mucho me temo que tiene intenciones de partir unas cuantas caras. El solo? S. Es un hombre muy puntilloso. Est bien. Entonces, para qu nos ha llamado si no necesitaba ayuda? S la necesita, pero no para lo que quiere hacer en el Love and Happiness. Lo que l desea es que nosotros esperemos aqu su llamada. Si antes de hora y media nos llama, nos dir lo que tenemos que hacer. Si pasa hora y media sin que nos llame, es que le habr ocurrido algo y entonces la polica debera encargarse de hacer una incursin en el Love and Happiness. Comprenden? Desde luego. Est loco. No; seor. Bueno, si acaso es imprudente, temerario... Pero no est loco. Lo que pasa es que en ese dancing espera encontrar a los dos tipos que quisieron matarlo a l, y que fueron los que mataron a Ron Tammler. Quisieron matar a Warren? exclam Parks. S, seor. Pero... Bueno, est bien. Pero qu es eso de que los mismos dos tipos mataron a Ron Tammler? Se ha sabido que a Tammler lo mat Charles Woosnak, que tambin fue quien mat a Mac Vay y a Talbot, no?

No, seor. Los Woosnak fueron vctimas de una trampa... Segn el seor Holding, el capitn Blodd asesin a Charles Woosnak. Y la seora Woosnak fue llevada con su coche al lugar donde se despe. Es decir, donde la despearon. Pero creo que todo esto se lo explicar mucho mejor el seor Holding..., que por cierto volvi a mirar su reloj debe estar llegando ya al Love and Happiness...

CAPTULO X
Warren Holding, que se haba apeado del taxi un par de manzanas antes de llegar al Love ad Happiness, estaba en aquel momento delante de este local, examinndolo crticamente desde la acera de enfrente. Las manos en los bolsillos, la cabeza baja, la boca cerrada en un pliegue hostil, contemplaba como fascinado aquel corazn de tubos de nen que se encenda y se apagaba en color rojo. Estuvo all un par de minutos. De pronto, cruz la acera y la calzada, directo hacia la entrada del dancing. En la puerta haba un hombre que lo mir crticamente, pero que se abstuvo de hacer el menor comentario. Y Warren Holding comprendi que aquel hombre haba olido a polica. A fin de cuentas, doce aos en una profesin imprimen un sello, un estilo, dan una imagen determinada en la mayora de las personas. Naturalmente, en el dancing se bailaba. Estaba lleno de muchachos y muchachas jvenes, movindose al comps de una msica estridente, terrible, salpicada con la voz histrica de un melenudo que, micrfono en mano, se agitaba en la tarima, desnudo de cintura para arriba pintarrajeado como un indio. Ms o menos. En el techo haba otro gran corazn de tubos de nen, encendindose y apagndose tambin, y sa era toda la iluminacin. Excepto la del bar, a la derecha de la entrada, que tambin era roja. Se acerc all e hizo una sea a un camarero, que acudi a toda prisa para atender a aquel cliente que no encajaba all ni a martillazos. Quisiera ver al seor Sherman alz la voz Warren. Ha venido esta noche? El camarero seal hacia el fondo del local. Debe estar en su despacho grit. Warren asinti, y se dirigi hacia all, bordeando la masa de excitados bailarines, mirando aquella puerta del fondo del local, pero lanzando

vistazos de modo especial a las muchachas, la mayora tan jvenes, que produca una especie de tristeza verlas all... Y de pronto, Warren Holding se detuvo en seco. Se qued mirando a una de las muchachas, de cuerpo tremendo, que brincaba por secciones, en especial la alta. Llevaba una blusita escotadsima, que ciertamente, de un momento a otro resultara insuficiente para contener todo aquello. Durante unos segundos, Warren estuvo mirndola en verdad atnito. Pero poco a poco, en sus ojos fue apareciendo la luz de la comprensin. Y esa comprensin provoc un golpe de sangre en su cabeza, como si fuese a estallar. Era la clsica reaccin fsica de Warren Holding cuando se senta sbitamente invadido por la ira. Fue hacia all, y se coloc junto a la muchacha, que no le hizo el menor caso. En realidad, ni siquiera le haca caso al muchacho que se mova ante ella. Pareca en xtasis... Pero de pronto debi notar la presencia de aquel hombre que no bailaba, y lo mir. Pese a la luz roja del gran corazn de tubos de nen en el techo, fue visible la brusca palidez de la chica, que se qued inmvil. Warren dio dos pasos, la tom del brazo, y tir de ella, sin mirar al muchacho, que se limit a volverse orientndose hacia otra muchacha. La que Warren llevaba del brazo pareca una muequita mecnica provista de cuerda. Caminaba y eso era todo. Warren abri la puerta del, fondo, hizo pasar a la muchacha, pas l, y cerr la puerta. Se encontraban en lo que poda definirse como un vestbulo, al que segua un pasillo con puertas a ambos lados. La iluminacin la proporcionaban ahora tres bombillas, una en el vestbulo y dos en el pasillo. Warren se qued mirando con fro sarcasmo a la asustada muchacha. Por qu no me repites ahora eso de marica, nena? invit. La muchacha se mordi los labios, y sus ojos giraron velozmente hacia todos lados, como esperando un milagro salvador. Eres muda, guapa moza? insisti Warren. O quiz simplemente seas muy tmida... Es eso, angelito? Qu... qu quiere usted? No le conozco, no s lo... Plaf! El tremendo tortazo tir a la muchacha contra la pared de la izquierda. Y al rebote, Warren la asi por la blusita, que dej escapar casi todo su contenido.

Este trastazo debi drtelo tu padre en su da, guapa moza asegur, y quiz de ese modo no habras tomado una ruta equivocada. Pero qu te parece? El mundo es un pauelo! No se dice as? Aunque yo ms bien dira que es un cubo de basura... Sulteme! gimi la muchacha. Sulteme; yo no he hecho nada, nada...! Claro que no. Pero eso fue porque yo no piqu en el anzuelo. Y dime; dnde est tu amiguita? Cuidado con la respuesta, o te dejo sin dientes. Ya sabes que me estoy refiriendo a la que iba contigo en el coche con el que me estabais esperando cuando sal de la prisin... Me recuerdas ahora? No... No. Cmo te llamas? Susy. Muy bien, Mira, Susy, no tengo por costumbre andar a golpes con jovenctas, pero ya he empezado, y quiz no pueda detenerme. Te gustara llevar dentadura postiza? Susy Hodges! grit la muchacha. Y tu amiguita? Mary Anne Foster... No hemos hecho nada! Claro que no habis hecho nada... conmigo. Y fue porque yo no quise. Quin os envi a tenderme la trampa? Quin? dio un tirn de la blusita. Peter... Peter Sherman! Ah...! No est tu amiguita en esa sala de locos? No... Hoy no le toca venir. No le toca venir... Quieres decir que tenis turnos? S, s. Turnos..., para qu?

Susy Hodges volvi a palidecer, y se mordi los labios. Estaba tan asustada, que Warren sinti una cierta compasin por ella. Asustadsima. Sabes cul es la puerta del despacho de Sherman? Si. Vamos all. Llegas, abres y entras en seguida. Lo entiendes? Susy asinti, y comenz a caminar, arreglndose la blusita. Se detuvo ante una puerta, aspir hondo, y la empuj, entrando rpidamente. Warren lo hizo detrs, mirando a todos lados. Vio en el acto la mesa de despacho, y tras ella al hombre que alz la cabeza, vio a Susy, frunci el ceo, vio entonces a Warren... y palideci intensamente. Su siguiente reaccin fue bajar la mano derecha hacia uno de los cajones de ese lado de la mesa. Sabe lo que es esto, Sherman? pregunt Warren, adelantando su mano, con la pistola de Ron Tammler en ella. Peter Sherman la vio, y qued inmvil. Luego, lentamente, coloco ambas manos sobre la mesa, bien visibles y separadas. Me parece qu s lo sabe musit Warren. Ahora salga de ah, hacia el centro del despacho, con las manos juntas, tras el pescuezo. Los dedos entrelazados. Susy, t ve a sentarte en ese silln, de modo que quedes de frente a m. Los dos obedecieron. Warren se acerc a Sherman, le pas la mano izquierda por el cuerpo, asinti, y guard su pistola. Pero quiz era ms amenazadora su mirada que el arma. Ante l, Sherman, Con las manos en la nuca, trag Saliva. En realidad murmur Warren, siempre he sido un hombre de suerte. Cuando vena hacia aqu pensaba que iba a ser difcil convencerle a usted de que deba darme explicaciones, pero resulta que en seguida veo a Susy, y entonces comprendo que todo va a ser mucho ms sencillo. Vamos por partes: las envi usted, a ella y a su amiguita Mary Anne, a esperarme a la salida de la prisin? No s de qu me hab... Fue un puetazo escalofriante. Lo recibi Sherman en pleno estmago, pero fue Susy quien salt en el silln, aterrada, emitiendo un gritito de conejito.

T sintate! orden Warren, sin mirarla. Y usted, Sherman, qu me contesta? Peter Sherman, que se haba doblado al recibir el puetazo, acab de caer al suelo, de bruces, y se qued inmvil. Warren Holding alz las cejas, como quien no comprende. Luego, al parecer admirado por la poca resistencia de aquel hombre, lo asi por el cuello de la chaqueta, lo puso en pie, y le abofete de revs y de derecho, con una fuerza seca, terrible. Sherman reaccion, se agit... Warren lo solt entonces, y le dispar el puo a la barbilla. Se oy un crujido, y Sherman sali volando hacia atrs, para caer de espaldas, sin conocimiento. Warren mir a la horrorizada Susy. Estoy seguro de que hay algo de beber por aqu. Dale un trago... Muvete! La muchacha volvi a saltar del silln, mientras Warren agarraba de nuevo a Sherman por el cuello de la chaqueta, lo alzaba y lo tiraba sobre un silln, donde qued como muerto. Susy se acerc, con una botella en sus temblorosas manos. A una sea de Warren se inclin sobre Sherman, y comenz a verterle whisky en la boca... Se oa el sonido del cristal contra los dientes de Sherman. Le ests manchando el traje. Ten ms cuidado, Susy. Peter Sherman tard un par de minutos en estar de nuevo en condiciones de atender el interrogatorio de Warren, que se plant ante l con las manos en la cintura. Sherman, usted envi a Mary Anne y a Susy a esperarme a la salida de la prisin. Quera que me fuese con ellas a algn nidito encantador, y que cuando estuvisemos los tres en plena juerga, apareciese la polica. Con lo cual, habida cuenta de que ambos angelitos son menores de edad, se puede decir que yo habra vuelto a la prisin apenas salir. Y esta vez, por ms tiempo. Correcto? Sherman se limit a asentir con la cabeza. Fue idea de usted? Yo creo que no... Recibi instrucciones de Ernest Blodd? Otra vez, Sherman movi afirmativamente la cabeza.

Est bien! Quera meterme de nuevo en la crcel. Pero luego envi a dos tipos a matarme. Ya no era suficiente con meterme de nuevo entre rejas? Haba que quitarme definitivamente de la circulacin? S... S. Por qu este cambio tan radical? Por qu haba que encarcelarme por la maana..., y por la noche era mejor matarme? No s. Pues se lo dir yo: haba que matarme, porque yo ya estaba en contacto con Ron Tammler, el cual estaba investigando a los Woosnak. Y Blodd no quera que los Woosnak fuesen investigados... Sabe por qu? No. Yo s: porque l ya saba quines eran. No s cmo lo supo, pero lo supo. Y entonces, tuvo una idea genial: matar a los socios de la Mac Tape Fishing, pero haciendo las cosas de tal modo, que pareciese, que lo haban hecho los Woosnak, lo cual no sorprendera a nadie cuando, al investigar las huellas digitales de los Woosnak, o de uno, de ellos, se descubriese qu eran los autores del robo de dos millones de dlares en Alaska. As pues, Mac Vay y Talbot muertos, y los Woosnak tambin, pero de tal modo que parecan ellos los asesinos de Talbot y Mac Vay, slo quedaba un socio en la Mac Tape Fishing: Aaron Pelgreen, amigo de Blodd. Y por supuesto, ambos estn de acuerdo en todo esto, de modo que se quedarn con la compaa, y con los dos millones que pusieron en ella los Woosnak. No cien mil dlares, sino dos millones. Y sabe por qu la mentira? Pues porque al seor Pelgreen se le obligar a devolver esos cien mil dlares, que se supone forman parte de los robados en Alaska... Pero del milln novecientos mil dlares restantes, ni rastro. Se quedarn... o se quedaran en los bolsillos de Blodd y Pelgreen... Por eso haba que matar a Ron, para que no se anticipase a los planes de Blodd y Pelgreen si llegaba a descubrir la verdadera identidad de los Woosnak, pues entonces les habra privado de los culpables oficiales de las muertes de Mac Vay y Talbot. Y cuando yo entr en contacto con Ron Tammler, tambin me convert en peligroso. Especialmente para Blodd, que me conoce bien. As pues, cambi las rdenes con respecto a m: haba que matarme tambin. Y como yo escap, fueron a por Ron, cosa que, de todos modos, tenan que hacer, y antes de matarlo quisieron obligarle a que les dijese dnde estaba yo... Es as, Sherman? Peter Sherman no contest. Tena la cabeza baja, eso era todo. Pero Warren interpret con toda exactitud su abatimiento.

Est bien. Dnde puedo encontrar a esos tipos y cmo se llaman? No s. Utilizaron su coche, Sherman. Y precisamente por el coche le he encontrado a usted... Si vuelve a decirme que no sabe dnde estn esos sujetos y sus nombres, va a pasar los momentos ms amargos de su vida. Hewitt y Palmer casi solloz Sherman. Estn en una pensin en el 312 de Alderman Street. Estarn all ahora? Si por hoy se han cansado de buscarlo a usted, s. Entiendo. Siga ah sentado. Y Warren Holding descolg el auricular del telfono que haba sobre la mesa del despacho de Peter Sherman. Eran las veintiuna horas y cuarenta y ocho minutos.

CAPTULO XI
Son casi las doce farfull Hewitt, mirando su reloj. Maldita sea! Es que vamos a pasarnos la vida buscando a ese tipo? Debe haberse escondido bajo tierra, el muy puerco. Yo estoy reventado asegur Palmer: voy a quedar como muerto en la cama. Y como esta noche ronques te estrangulo. Vete al demonio! El ascensor se detuvo. Salieron, lo devolvieron abajo, y caminaron por el pasillo de la pensin. Hewitt meti la llave en la cerradura. Tarde o temprano lo encontraremos mascull. Y te juro que va a ser uno de los tipos que me habr cargado con ms gusto! Tmatelo con calma. No olvides que es... o fue polica, as que se las sabe todas. Qued cerveza? Me voy a beber... Hewitt encendi la luz, entr, y Palmer lo hizo tras l, cerrando la puerta de un taconazo. Dio un paso, pero la puerta termin de cerrarse, y

entonces vio algo a su derecha. Volvi la cabeza y palideci, enmudeciendo bruscamente. Hewitt gir a medias, diciendo: La cerveza hincha el est... Tambin enmudeci bruscamente y palideci. A un lado de la puerta, pistola en mano, Warren Holding los salud con un leve gesto de cabeza, alzando la barbilla. Qu tal, Hewitt, Palmer? Hewitt acab de volverse, y se pas la lengua por los labios, como si fuese l y no Palmer quien tuviese mucha sed. Por su parte, Palmer pareca una estatua. No me recuerdan? se sorprendi Warren Holding. S, hombres... El tipo al que quisieron darle un paseo la otra noche. Adems, tengo la impresin de que las palabras que he odo a travs de la puerta se referan a m. Me buscaban, verdad? Bueno: pues ya me han encontrado. Palmer y Hewitt notaron un denso y prolongado fro en la espalda mientras contemplaban los ojos de Warren Holding. Quiz eran realmente de hielo, y por eso sentan aquel fro... S, parecan de hielo. Se han quedado mudos? No importa. Ante todo, saquen sus pistolas, djenlas caer al suelo, y empjenlas con el pie hacia m. Naturalmente pareci que sus ojos terminaban de congelarse, nada me complacera tanto como que intentasen matarme tambin en estas circunstancias. Hewitt y Palmer comprendieron perfectamente la idea de Warren, as que sacaron sus pistolas con todo cuidado, las dejaron caer, y las empujaron con un pie hacia el ex polica. Este se coloc ante el pestillo de la puerta, lo desplaz y abri. Con el pie empuj al pasillo las dos pistolas, y luego tir la suya tambin al pasillo. Cerr la puerta, y se qued mirando fijamente a uno y otro, como calculando cul poda estar ms tierno. Se quit la chaqueta y la dej cuidadosamente en una banqueta. Tengo un recado para ustedes de parte de Ron Tammler dijo, mientras se suba las mangas de la camisa; espero que lo entiendan. Es muy claro. Palmer y Hewitt cambiaron una mirada de incredulidad y de esperanza al mismo tiempo.

A menos pareci reflexionar Warren que no fuesen ustedes quienes visitaron a Ron. Fueron ustedes? S sonri Palmer, quitndose la chaqueta. Nosotros; en efecto le imit Hewitt, tambin sonriendo. Muy bien. Ustedes Warren les miraba impvido son unos asesinos, y creen que por eso lo saben todo, respecto a enfrentamiento de tipo personal. Yo les voy a demostrar que, en cuanto al modo de romper a un nombre a golpes, no tienen ni idea. Adelant rpidamente dos pasos hacia Hewitt, alzando los puos, y cuando Hewitt alz sus brazos para cubrirse, se produjo, la primera sorpresa: en lugar de atacar a Hewitt, Warren lanz un puntapi a Palmer, alcanzndole exactamente entre las ingles. Palmer qued del color de la leche, con los ojos fuera de las rbitas, la boca desencajada... Y mientras Hewitt, sorprendido, no era capaz de reaccionar, Warren se encar de nuevo con l, y dispar su puo derecho. La nariz de Hewitt cruji como si fuese de pasta de galleta, y el asesino salt hacia atrs, lanzando un chorro de sangre por el apndice nasal, prcticamente hundido en el rostro. Choc de espaldas contra la pared, y cay de bruces al parecer tan muerto como aparentaba estarlo Palmer, tambin cado de bruces ahora... En la puerta de la habitacin sonaron unos golpes, al mismo tiempo que una voz la atravesaba: Warren... Warren! El ex polica ni siquiera, volvi la cabeza. Se acerc a Palmer, y lo puso en pie, sujetndolo por los cabellos con la mano izquierda. La derecha, cerrada en dursimo puo, aplast la boca del asesino, que sali despedido contra la puerta para rebotar en ella y caer nuevamente de bruces... Warren! Abre la puerta o la echamos abajo! Evidentemente, Warren Holding haba quedado sordomudo. Se acerc a Hewitt, lo puso en pie tambin y recibi sin pestaear el puetazo que el asesino descarg en su estmago. Su respuesta fue terrible, espantosa: su puo derecho se hundi en el ojo izquierdo de Hewitt...

Warren! Abre la puerta! insista la voz del teniente Jesse Parks. Pero Warren estaba contemplando a Hewitt, arrugndose ante l, tendido en el suelo. S, estaba de nuevo en el suelo arrugndose, encogindose como una corteza de tocino puesta al fuego. El ex polica movi la cabeza y se acerc al asesino... En la puerta comenzaron a sonar fuertes golpes. Pero Jesse Parks, Archibald Simpson y Lyn Spencer tardaron casi un minuto en derribarla.

CAPTULO XII
Ernest Blodd llam a la puerta de aquel bungalow cerca de la playa. Y al mismo tiempo, miraba a derecha, izquierda y atrs, mientras con el codo izquierdo apretaba la pistola contra su costado, como queriendo asegurarse de que segua all. No haba nadie a la vista. Eran las once de la maana, y el sol luca esplndido en el cielo radiantemente azul, reflejndose en los cristales de su coche, estacionado delante de la cabaa. Era un lugar tranquilo, solitario... Perfecto. Iba a volver a llamar cuando la puerta se abri, y Warren Holding qued visible. Durante un instante, las miradas de ambos hombres chocaron como si fuesen tangibles, duras. Gracias por venir murmur Warren. Pase, por favor. Ernest Blodd vacil un instante. Luego, entr, dirigiendo un rpido vistazo a todos lados. Era un simple living, en cuyo fondo se vean tres puertas: la de la cocina, la del bao, y la del dormitorio... De ste sala, en aquel momento, Zina Marsh-Layton, ponindose una encantadora batita sobre un diminuto camisoncito. Por detrs de ella y por entre la puerta y el marco, Blodd vio la cama, abierta. Le agradecemos que haya venido, capitn salud Zina. No quiere sentarse? Estoy bien de pie, gracias. Caf? Ya debe estar prep...

No quiero caf, seorita Marsh. Lo nico que quiero se volvi hacia Warren es que el seor Holding se explique. Tengo mucho trabajo en el Departamento. Ha venido solo? pregunt Warren. Desde luego. S, Claro... Le creo. No localiz a Hewitt, ni a Palmer, ni a Sherman, verdad? Hubo un brevsimo destello de sobresalto en los ojos de Ernest Blodd, pero su voz son tranquila, despectiva. De qu est hablando, seor Holding? Zina haba encendido dos cigarrillos. Ofreci uno a Warren, se sent en el sof, mostrando casi completamente sus bellsimas piernas doradas, por el sol, y se qued mirando con gran atencin a Blodd. Lo miraba como si fuese algo as como un jeroglfico que ella no poda descifrar en modo alguno.. De verdad no quiere sentarse? insisti. No. Warren s fue a sentarse junto a Zina, que le sonri dulcemente y le tom una mano. Ernest Blodd comenz a sentirse de verdad inquieto contemplando a aquella pareja notable: anguloso, seco y fuerte l; suave, esbelta, de bellsimas formas ella. S. Muy inquieto, porque si Holding haba mencionado a Hewitt, Palmer y Sherman... Celebraremos la conferencia con usted de pie, entonces dijo de pronto Warren. Por m no hay inconveniente. Bien: vamos a hacer un trato usted y yo, capitn. Lo dudo sonri despectivamente Blodd. Pronto dejar de dudar cuando le diga que lo s todo. Todo? Todo.

Pues es usted un hombre admirable, Holding. No creo que hayan muchos que puedan decir que lo saben todo. Naturalmente, me estoy refiriendo al asunto de la Mac Tape Fishing. Esa es una de sus porqueras. Tambin s todo lo referente al Love and Happiness... Le suena este nombre? No musit Blodd. Yo creo que s. El Love and Happiness es un dancing a cuya direccin se halla un tipo llamado Peter Sherman. Anoche, entre mis hombres y yo, cazamos a Sherman. Sus hombres? Los de la Tammler. Cazamos a Sherman, a Hewitt y a Palmer. Estos dos ltimos, son los que quisieron matarme hace unas noches... Conseguimos localizarlos gracias al coche de Sherman. Primero lo localizamos a l, claro. Y l nos dijo dnde podramos encontrar a Hewitt y Palmer. Con una buena paliza, los ablandamos de tal modo, que nos explicaron un largo e interesante cuento. Se lo explico? Quiz sea interesante. Lo es. Peter Sherman es un puerco vendedor de estupefacientes, que se consideraba muy seguro porque usted le protega... a cambio de una buena asignacin anual, claro est! Hewitt y Palmer son sus matones de confianza, por si alguna vez algn cliente se pona difcil: lo eliminaban y listo. En cuanto a los estupefacientes, eran casi siempre distribuidos en el Love and Happiness por unas cuantas muchachas. Dos de ellas se llaman Susy y Mary Anne... Tambin las tenemos. Por cierto qu estas dos chicas me llamaron marica cuando no ca en la trampa que usted ide para cuando saliese de la prisin. Vamos, Blodd... No me conoce lo suficiente para saber que yo no aceptara esa porquera con unas menores? Est usted delirando. De todos modos prosigui Warren, el truco fue bueno, y debo confesar que no sospech lo ms mnimo. Pero cuando fui al Love and Happiness y vi a Susy... Ah! Entonces, se hizo la luz en mi cerebro. Pero todo eso de Sherman, vamos a dejarlo. Del mismo modo que vamos a dejar las dems porqueras que usted tiene en marcha por toda la ciudad... A menos que usted no acepte mi proposicin; mi trato. Qu trato?

Ese trato est referido exclusivamente al asunto de la Mac Tape Fishing. Si lo acepta, yo me coser la boca. Si no acepta, no slo informar de l, sino de lo de Sherman. Y a partir de ah, usted tendra que confesar todas sus marraneras..., por acusarle de las cuales me pas un ao en la crcel. Est claro? Qu trato? insisti Blodd, rgido. No vamos a explicarlo todo, puesto que los dos lo conocemos. Sabemos que Usted mat a Talbot y a Mac Vay... Est loco? No. A Ron Tammler lo mataron Hewitt y Palmer, pero a Henry Mac Vay y a Brian Talbot los mat usted, Naturalmente, en todo momento utilizaron la misma pistola, puesto que todo estaba encaminado a que los Woosnak apareciesen como culpables al encontrar la pistola junto al cadver de Charles Woosnak. S, usted mat a Mac Vay y enga a Karen Woosnak, disfrazando su voz, y diciendo que era Mac Vay, que estaba resfriado. En cuanto a Talbot, usted y Pelgreen estaban all cuando lleg Woosnak. A ste lo llam, en efecto, Talbot, que no iba a sospechar que su socio y el honradsimo capitn Ernest Blodd tenan ciertos propsitos. Ustedes estaban con Talbot, y cuando vieron llegar a Woosnak, lo mataron. Luego, salieron del apartamento. Woosnak lleg, encontr la puerta abierta, entr, y al ver el cadver de Talbot sali corriendo. Entonces, usted lo mat con su pistola, y puso la otra junto a l despus de borrar sus huellas e imprimir las de Woosnak. Mientras tanto, Hewitt y Palmer vieron salir de su casa a la seora Woosnak, que, de todos modos, estaba condenada a muerte. La cazaron, se la llevaron con su coche y la despearon. Ninguno de los Woosnak deba quedar vivo, porque entonces habran sido detenidos como autores del robo de dos millones de dlares en Alaska, y, claro, habran dicho que haban entregado los dos millones a la Mac Tape, no slo cien mil dlares, que son los que Pelgreen tendr que devolver, cuando se demuestre que los Woosnak eran Randolph Tilden y Ada Barber, autores del robo en Alaska. Usted los identific, y les fue a visitar. Les dijo que los iba a delatar, a menos que invirtiesen todo el dinero en la Mac Tape Fishing. Un chantaje, otra cochinada de usted, que debi delatarlos, no le parece? Pero no... La otra idea era mejor: ellos entregan el dinero a la compaa, simulando que slo entregan cien mil dlares. Luego, usted se puso de acuerdo con Pelgreen, eliminaron a Mac Vay y a Talbot, hicieron lo mismo con los Woosnak, y ahora resulta que stos eran unos ladrones, que gastaron cien mil dlares para luego asesinar a los socios y quedarse con todo..., y que el asunto les sali mal. La polica y el FBI se van a volver locos buscando el milln novecientos mil dlares que faltan, capitn... Pero yo, no. Ese es mi trato: si usted y Aaron Pelgreen

quieren disfrutar de la Mac Tape y de ese milln novecientos mil dlares, tendrn que repartir. Con usted? Naturalmente. Cunto quiere? Cambiemos por unos segundos, los papeles. Pngase en mi lugar, imagine que ha sido usted el que ha pasado un ao en la crcel... Cunto pedira, Blodd? No lo s. Yo, s: quiero un milln redondo. Est loco! A ustedes les quedan novecientos mil dlares y la compaa. Aparte de que usted seguir teniendo las... rentas de sus porqueras como esa del Love and Happiness. Le recuerdo que mis hombres tienen a las chicas, a Sherman, a Hewitt y a Palmer... Por cierto, estos dos ltimos estn en condiciones de ser llevados, cuanto antes, a un hospital. Quiz se salven. Y si Pelgreen y yo pagamos? Asunt olvidado. Pero sus empleados de la Tammler saben todo esto... Y la seorita Marsh, tambin... Mis empleados han trabajado dirigidos por m, as que, en realidad, no saben prcticamente nada. En cuanto a Zina, lo nico que ella quiere es lo que yo quiera... No es cierto, Zina? S, mi amor sonri la muchacha, besando a Warren en una oreja. Bien miraba fijamente Warren a Blodd. Qu contesta, capitn? Ernest Blodd parpade. De pronto, sac la pistola y apunt hacia ellos. Usted, Holding, nunca ha sido demasiado listo jade. En lugar de ponerse contra m, hace un ao, debi ponerse a mi lado, y las cosas le habran ido mucho mejor... en todo momento. Tampoco ahora ha sido listo: no comprende que es demasiado riesgo dejarles vivos a los dos?

Entonces..., piensa matarnos? Igual que a Mac Vay, que a Talbot, que a Woosnak..., y quin sabe a cuntos ms; a todos los que sean necesarios? S. Usted es un estpido que... Suelte la pistola, capitn! Ernest Blodd mir vivamente hacia el dormitorio, en cuya puerta haba notado el movimiento... Y vio all, pistola en mano, al teniente Parks, junto al cual apareca el teniente Simpson, tan lvido como su compaero, pero empuando asimismo firmemente su pistola y exigiendo, con voz ronca: S, sultela, capitn! Tambin Blodd haba palidecido, al comprender quin era all el estpido. Casi se mare, cuando la verdad estall en su mente: no haban sido slo los de la Tammler quienes haban estado trabajando aquella noche en el asunto, sino tambin los malditos Parks y Simpson... Entre todos, tenan realmente prisioneros a Sherman y a los dems. Por eso, ni Sherman, ni Hewitt, ni Palmer haban contestado a sus llamadas de haca una hora, cuando quiso decirles dnde estaba Warren Holding, para que fuesen a matarlo. Y por eso haba tenido que ir l, cayendo en una maldita trampa que... Ernest Blodd lanz de pronto un chillido de rabia, comenz a alzar ms la mano armada para apuntar a Warren... Pack! Pack! Los disparos efectuados por Simpson y Parks restallaron simultneamente. La bala disparada por el primero destroz la mano de Blodd, y la disparada por el segundo le acert en un hombro, derribndolo, aullando de dolor... Pero, tendido en el suelo, sangrante, Ernest Blodd dej de chillar cuando, por detrs de los dos tenientes, aparecieron ms personas: el juez Lorigan, el fiscal Samuelson, el ayudante del gobernador del estado... Todos lvidos como cadveres, mirndolo fijamente, en silencio.. El primero en moverse fue Parks. Se acerc a la pistola de Blodd y la recogi. Est bien, seorita Marsh? murmur. Slo un poco asustada intent sonrer Zina.

El juez Lorigan se acerc a ellos, y se qued mirando a Warren, que haba inclinado la cabeza sobre el pecho, como queriendo ocultar su expresin sombra. Lo siento dijo, con voz tensa el juez. Teniente Holding, lo... No soy teniente dijo Warren, alzando la cabeza, Y usted lo sabe muy bien, juez Lorigan, porque fue quien me envi a la crcel. Lo siento insisti el atribulado personaje. Lo siento de veras, Holding. Pero yo no... No importa... No importa, de verdad. Ni usted ni nadie tuvo la culpa... Nadie excepto Blodd, naturalmente. No puedo culpar de nada a los dems. Gracias por venir..: Gracias a todos. El ayudante del gobernador se coloc ante l. Escuche, seor Holding, yo voy a explicarle todo esto al seor gobernador, y le aseguro que l volver a colocarle donde usted se merece. Su grado de teniente... No. No quiere regresar a su puesto, reivindicado? Pero... Bueno, le estoy ofreciendo lo que me han asegurado que ms desea usted en la vida... Ya no, seor Darwell. No podra volver al Departamento. No quiero volver all. Tengo una agencia... Un legado de un hombre que dio su vida por mi causa; que estuvo trabajando por m mientras yo estaba en la crcel. No soy un traidor: la Tammler seguir adelante en las manos que Ronald Tammler deseaba: las mas. Eso... si puedo conseguir una licencia de investigador privado, pero... La tendr hoy mismo asegur Darwell. Qu ms podemos hacer por usted? Archie llam Warren. Simpson, que estaba examinando las heridas de Ernest Blodd, volvi la cabeza hacia su ex compaero, pero siempre amigo. S, Warren? Puedes llamar inmediatamente para que venga una ambulancia a por Blodd?

Claro. Pues hazlo ya. Me gustara que quedases libre para que, junto con Jesse, seis los testigos de mi boda. Qu boda? se pasm Simpson. La que el juez Lorigan va a celebrar ahora mismo... Es posible eso, seor juez?

EPLOGO
Parece como si ni siquiera le dieses importancia al triunfo que acabas de obtener, mi amor susurr Zina. As es. Eres tan sorprendente a veces... Ni siquiera has mirado con gesto de triunfo a Blodd; a pesar de que l te ha mirado con un odio que me ha estremecido... En realidad, ni siquiera lo has mirado. No vala la pena-asegur Warren. Se acerc a la ventana del pequeo bungalow qu haba alquilado en la playa, para tener a Zina alejada de todo peligro... Desde all, todava pudo ver, alejndose, el coche en el que iban Jesse Parks y Archie Simpson, pero desapareci en pocos segundos. No. No vala la pena mirar con odio, o con expresin de triunfo, a Ernest Blodd, que haba causado un muerto tras otro... No vala la pena, en absoluto. Simplemente, l; Warren Holding, haba barrido un poco de basura. Por qu darle tanta importancia? El mundo es un cubo lleno de basura... Basura como Ernest Blodd y tantos otros. Y l era y segua siendo polica, en su interior. Lo sera siempre, siempre, siempre... En el mundo hay de todo: pintores, msicos, albailes, trapecistas, polticos, carpinteros, mecnicos... De todo. Y tambin hay basura. Esa basura era la que Warren Holding haba querido siempre eliminar para dejar el cubo limpio... Pero saba que la tarea no era fcil. Seguramente, ni siquiera posible. De todos modos, l seguira adelante, hasta que... En qu ests pensando? Zina se coloc a su lado, abrazndose a su cintura. Delante de ellos, muy cerca, estaba el mar, el cielo, la fina arena resplandeciente al sol, el aire limpio... Vala la pena hablar del cubo de la basura?

Estaba pensando minti Warren que hace un da estupendo, y que hasta maana no tengo que ir al Departamento para dictar mi informe a... la polica. Gentileza de Archie y Jesse. Ha sido un buen regalo de bodas ri Zina. Te has salido con la tuya la abraz Warren. Y puesto que estamos casados, ya mandas t. Qu te parece que hagamos hasta maana? Oh! Deberamos hacer planes para un futuro mucho ms lejano, no crees? Por ejemplo? la bes en una orejita. Pues, por ejemplo, planear el viaje de luna de miel... Le pedir el yate a mi padre. Te parece bien? Perfecto. En cuanto a lo que podemos hacer hasta maana, tambin tengo la solucin? Estoy segursimo de ello, Qu podemos hacer, seora Holding? Podemos ir, ahora mismo, a nadar un poco. Luego, almorzaremos aqu, naturalmente. Despus, me ayudas a limpiar los platos... Y, finalmente, como hace tanto calor, podramos echar una siesta. Estupendo programa, Aceptado. Pero Zina rode con sus bracitos el cuello de su marido supongo que no seguirs utilizando el sof... Warren Holding crisp las manos en la cintura tierna y tibia de su esposa. All estaban sus sueos de presidiario, convertidos en realidad. Lo haba conseguido todo: se haba rehabilitado plenamente, haba derrotado a Blodd mucho antes de lo que haba pensado, y tena a Zina entre sus brazos... No era un sueo, del que iba a despertar angustiado, para ver las literas, los barrotes de hierro, y or los ronquidos de los otros reclusos, y aquel sonido de hierro, de tumba, de cosa vaca y desoladora... Estaba abrazando a Zina, y notaba el latir de todo el cuerpo de ella... Has cumplido ya la mayora de edad? pregunt. Oh!... Sabes que s! Y, adems, estamos casados!

Entonces, ciertamente, sera una estupidez dormir solo en el sof,

FIN

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