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SERES SUPERIORES LOU CARRIGAN CAPTULO PRIMERO Oakley Farms era un pueblecito de menos de cuatrocientos habitantes, en el estad o norteamericano

de Georgia. Un lugar tranquilo, soleado, cuyos habitantes eran en general amables. Ms de la mitad de los vecinos eran de raza negra, pero pareca que la conveniencia no presentaba grandes problemas. En conjunto, reuna los requisitos necesarios para que el escritor Dickson Maxwell se hubiera instalado en l haca una semana. No estaba en absoluto arrepentido de h aberlo elegido para terminar su novela. No haba hotel en Oakley Farms, de modo que Dickson Maxwell, ms que encantado por e sta circunstancia, se hosped en la casa de los Jackson, una familia de raza negra . Por una cantidad mdica, el escritor consigui un cuarto con mucha luz, con agrada bles vistas, y, sobre todo, lo que ms ansiaba: tranquilidad absoluta. Sin embargo, esto no significaba que Dickson Maxwell fuese un ser poco sociable. Al contrario, le encantaba conversar con la gente. Pero eso, s, cuando haba termi nado su jornada de trabajo. Nada de visitas, nada de llamadas telefnicas, nada de injerencias. Lo que l quera era terminar cuanto antes su novela, que su editor es taba esperando. Sola trabajar tres horas por la maana y dos por la tarde, salvo que, como decan los graciosos, la musa le inspirase, en cuyo caso no le importaban las horas. Al medioda, sola encontrarse con la seorita Myrna Masterson, una joven de aspecto d elicado que tambin sala de la casa donde haba encontrado alojamiento, para dar un p aseo y tomar el sol. Pero la seorita Masterson no era muy habladora, y Dickson ll eg a la conclusin de que sus acercamientos no le hacan demasiada gracia, por lo que en ningn momento se excedi. La seorita Masterson tambin era forastera, pero no escr iba libros. No haca nada, salvo descansar y dar cautelosos paseos al sol. Haba ms forasteros. Por ejemplo, los Howell, el simptico matrimonio de jvenes rubios y hermosos que siempre rean y que se pasaban el da paseando en su coche por los a lrededores. Y los tres cazadores, que se iban temprano a los Okefenokee Swamps e n busca de patos a los que abatir con sus escopetas. Los tres cazadores eran ms sociables y expansivos, y por las tardes iban al bar a tomar unas copas. Dickson Maxwell charlaba con ellos, y finalmente, le invitaro n a jugar unas partidas de pquer nocturnas que complacieron al escritor. La gente del pueblo era ms bien simptica. El doctor Sheppard era un tipo gordinfln y amable, que al parecer tena tiempo ms que sobrado para enterarse de todo lo que suceda en el mundo, y las noticias internacionales eran su pasin, tema que aburra n o poco a Dickson Maxwell, pues por su propia cuenta ya saba analizar los aconteci mientos del mundo, y no precisaba de nadie para que volviera sobre el asunto. Estaba tambin el alguacil, Fenwick, un tipo alto y robusto, que siempre andaba po r ah con su revlver de reglamento a la cintura, como en los viejos tiempos del Far West. Por supuesto, salvo algn que otro estpido altercado de tipo racial, Fenwick tena muy pocas cosas que atender. Se daba la gran vida. Bueno, haba gente de todas clases en Oakley Farms, y se poda charlar con todos y c ada uno un minuto o cinco, segn su mentalidad. Pero con quien ms se relacionaba Dickson Maxwell era con la seorita Rosie Glendon, la maestra de la escuela de Oakley Farms. No por su fsico, sino por su cerebro. O, cuando menos, por su cultura, considerab lemente ms amplia que la de sus vecinos. Se poda hablar de todo un poco con ella, que era lo que le gustaba a Dickson Maxwell, y no esas charlas montonas sobre un mismo tema. Por eso, y no por otra cosa, Dickson sola visitar por las tardes a la seorita Glen don, siempre un poco antes de la cena. Ah, seor Maxwell, es usted deca ella tras abrir la puerta . Pase, pase. Es usted muy amable, seorita Glendon. No molesto? Claro que no rea ella . Le aseguro que no tengo escondido ningn amante en el armario! Si tal hiciera sonrea Dickson todo el pueblo lo sabra inmediatamente. No creo que se pueda hacer nada aqu que no se sepa a los pocos segundos. Es verdad suspiraba ella . Le apetece una cerveza? Desde luego.

Era fcil intimar con la seorita Glendon, porque era una mujer abierta y cordial. M uy diferente de la seorita Masterson, a la que Dickson haba encontrado una vez al salir de la casa de Rosie, ya casi de noche. Se haban quedado mirndose, hasta que Dickson salud, sonriente: Buenas tardes, seorita Masterson. De paseo? No. Ah. S, ya me extraaba. Usted siempre sale a pasear al medioda. Y me parece bien. No veo que deba parecerle a usted nada, seor Maxwell. Bueno, he querido decir que me parece ms apropiado salir de paseo cuando luce el s ol. Es una opinin muy suya. S... Claro. Bien, si va usted hacia la casa de los... No. No... qu? Que no sigo el mismo camino que usted. Vaya sonri Dickson , no comprendo cmo puede saber eso, seorita Masterson. Mire, slo est y tratando de ser amable, pero si le parece mal no insistir. La acompao? No, gracias. Y la seorita Masterson se haba alejado, despacio, como olvidando completamente a D ickson Maxwell, que acab por mover la cabeza y se fue hacia el bar. Extraa muchach a la seorita Masterson. Y ni siquiera era guapa. Tampoco Rose Glendon era guapa, pero al menos con ella se pasaba estupendamente. Contaba divertidsimas ancdotas de la escuela, recordaba cosas de su infancia, ent raba en detalles sobre temas interesantes. Era culta de verdad. Lo de seorita y seor q ued pronto olvidado entre la maestra y el escritor. Simplemente, eran Dickson y R osie. Buenos amigos, y nada ms, aunque quiz la seorita Masterson estaba obteniendo conclusiones muy diferentes. La seorita Glendon tena un perro negro, que segn dijo Dickson, haciendo rer a Rosie, era casi tan inteligente como el promedio de los humanos. Y de ah surgi otra char la: que si los animales tienen inteligencia concreta y no abstracta, que si sabe n ms cosas de la vida que los seres humanos... Era fantstico conversar con la seorita Glendon. Sabe? dijo aquella noche la maestra ; yo tambin tengo intencin de escribir un libro! Sentado en un silln, con la lata de cerveza en una mano y el cigarrillo en la otr a, Dickson Maxwell se qued mirndola expresando una amable y corts sorpresa. De veras? me parece magnfico! Se est burlando de m, Dickson. Claro que no. Escribir un libro est al alcance de cualquiera, se lo aseguro. De veras lo cree as? Estoy firmemente convencido. Pero fjese bien que he dicho un libro. Y qu significa esa puntualizacin? Que una cosa es escribir un libro y otra cosa es dedicarse a escribir libros. Ah, ya entiendo. La profesionalidad, eh? Claro. Por otra parte, muchas personas tienen algo que decir, lo dicen en un libr o, y luego se les termina el filn, ya no saben qu ms escribir. Es lo que diferencia al profesional de los dems, querida. Supongo que tiene razn. No le quepa duda. Nosotros... Dickson Maxwell no dijo nada ms. Mir vivamente al perro de Rose Glendon, que, hast a entonces echado junto a los pies de sta, se haba puesto en pie de un salto, y mi raba hacia la puerta de la salita. Tena las orejas tiesas, y el lomo erizado. Un lento gruido pareca brotar directamente de su estmago. Qu pasa, Canidus? se sorprendi Rosie. El animal volvi a gruir, y se dirigi hacia la puerta, por la que desapareci rpidament e. Ser mejor que vaya a ver qu ocurre dijo Maxwell, ponindose en pie . Espere aqu, Rosie. Sali en pos del perro, al que todava pudo ver entrando en la cocina. Entr tras l, en cendiendo la luz. Lo vio ante los fregaderos, alzado de patas, que apoyaba en aq ullos. Maxwell alz la mirada. Ante los fregaderos haba una ventana, adornada con bo nitas cortinas. Arriba, en el soporte de las cortinas, haba un pjaro, inmvil.

Dickson Maxwell se sorprendi. Luego, mir al perro, cuyo pelaje estaba todava erizad o, y amonest: Debera darte vergenza, Canidus. Es un indefenso pajarillo! El perro volvi a gruir, mostrando los colmillos. Pareca al ataque. Dickson Maxwell volvi a amonestarle, abri la ventana, y el pajarillo se apresura a escapar. Dickso n cerr la ventana, y regres a la salita. Qu ocurre? pregunt Dickson. Un pjaro? Qu clase de pjaro? Pues no lo s parpade el escritor . No me he fijado bien en l. Lo he dejado marchar, cla ro. Es extrao... Por dnde habr entrado? Bueno, esos animalitos tan pequeos pueden entrar por cualquier sitio. Pero es casi de noche. Y los pjaros no suelen volar a estas horas. Salvo los murcil agos ri . No seria un murcilago? Claro que no. Ni un vampiro. Se echaron a rer los dos. En el centro de la salita, Canidus permaneca en pie, todava erizado el lomo, gruendo por lo bajo, como disconforme con la solucin dada por Ma xwell al trivial asunto. Minutos ms tarde, tras una breve disertacin de Dickson sobre los escritores profes ionales, se despidieron. Dickson Maxwell sali de la casa, cerr la puerta, y oy ento nces un ruido a su derecha. Por un momento pens que la seorita Masterson estaba po r all, espindolo, pues sa y no otra era la impresin que tena sobre la muchacha: que l e espiaba. Intrigado, Dickson baj del porche, pas a la esquina de la casa, y frunci el ceo. Cie rtamente, la seorita Masterson no estaba por all. Pero si haba algo, en el suelo. Algo que se movi un poco. Dickson capt el movimiento, baj la mirada, y sonri. El gatito, escogido, le miraba con los ojos fijos, inmviles. Vaya, hombre dijo el escritor , no eres precisamente lo que yo esperaba, sabes? Vamos a ver: qu hace un muchacho como t en un sitio como ste? Se acuclill frente al gatito, sonriendo, y tendiendo la mano para rascarle la cab eza. El animalito solt un bufido, se escabull bajo la mano de Dickson, y sali dispa rado hacia la parte de atrs de la casa. Sabes? frunci el ceo Dickson ; eres tan poco sociable como la seorita Masterson! Se irgui, encogi los hombros, y se alej de la casa. Dentro de sta, en la cocina, Rose Glendon se dispona a prepararse la cena, mientra s pensaba que no tardando mucho se atrevera a invitar a Dickson a cenar. Era un h ombre muy agradable. Guapo sin exageracin, alto, fuerte. Y muy educado e intelige nte, por supuesto. Lstima que soy mayor que l. reflexion Rosie , porque de otro modo... Claro que hay much as parejas en las que la mujer es mayor que el hombre, as que... Oh, por Dios, qu t onteras estoy pensando! Estoy segura de que si me insinuase a Dickson no le vera ms por aqu. Me considera una simptica amiga, como un... extraordinario hallazgo en e ste pueblo, pero nada ms. Debe tener las chicas a montones. Es tan interesante...! Canidus entr en la cocina, y comenz a gruir. Rosie le mir un poco irritada. Se puede saber qu te pasa esta noche, Canidus? El animal volvi a gruir. Mova la cabeza de un lado a otro, relucientes los ojos. Rosie tard todava algunos segundos en ver lo que haca rato haba visto su perro: la p reciosa mariposa que revoloteaba cerca del techo. Se qued atnita. Era una mariposa bellsima. Y por supuesto, inofensiva. Cielos, aquel tonto de Canid us estaba preocupado y hasta enfadado por una mariposa! Tan enfadado que se puso sobre las patas traseras y comenz a araar la pared, como si quisiera escalarla. Ya est bien, Canidus! No seas malvado! Y haz el favor de apartarte de ah! Rosie empuj al perro, fue hacia la puerta de la cocina que daba el diminuto jardn de atrs, y la abri. La mariposa no se mova. A decir verdad, Rosie no recordaba habe r visto aquella clase de mariposa por all, y menos, de noche. Se qued perpleja: vol aban de noche las mariposas? No las polillas, ni cosas as, sino las mariposas. Porque aquello era una mariposa, sin duda. Vamos, sal de aqu la inst , no voy a tenerte abierta la puerta toda la noche!

La mariposa se desprendi del techo, y sali a la oscuridad de la noche... Y tras el la, como disparado, gruendo furiosamente, lo hizo Canidus. Canidus, ven aqu! Ven aqu inmediatamente! Oh, est bien, luego entrars cuando yo qui La seorita Glendon cerr la puerta, termin de prepararse la cena, y la coloc en la me sa de la cocina. No vala la pena poner la mesa en la salita, ni el mantel, ni nad a de nada... Para ella sola no haba necesidad de complicarse la vida. Se imagin la mesa de la sala preparada para una cena para dos, por supuesto Dickson y ella. En la mesa habra un par de velitas encarnadas, una botella de champn, una cena del iciosa. Dickson Maxwell llevara un esmoquin blanco, y ella un traje de noche larg o, de color negro, precioso. Tal vez tomaran antes un martini, y bailaran... Al otro lado de la puerta de atrs sonaron los araazos en la madera, y Rosie mir irr itada. No debera dejarte entrar hasta mucho ms tarde dijo en voz alta . Has sido muy tonto, Ca idus! Pero se acerc a la puerta y la abri. Canidus entr inmediatamente. Rosie cerr la uerta, y se volvi hacia el perro, con fingida expresin de gran enfado. Si vuelves a hacer una cosa semejante te dejar fuera toda la noche. Me has entendid o? Canidus la estaba mirando. Fijamente. Con una fijeza inslita, mientras mova el rabo alegremente. Rose Glendon estaba desconcertada. Y fue justo entonces; de pronto, cuando decidi que al da siguiente se ira de Oakley Farms. CAPTULO II Pero bueno, seorita Glendon, qu es lo que ha sucedido? exclam el seor Merton, alcalde e Oakley Farms . Alguien la ha molestado? Algn negro, quiz? Rosie Glendon movi negativamente la cabeza mientras colocaba su reducido equipaje cerca de la puerta de la encantadora casita que durante ms de dos aos estaba ocup ando, facilitada por el Ayuntamiento de la pequea localidad. Claro que no rechaz . Es simplemente que tengo que marcharme, seor Merton. Pero por qu? Es un asunto estrictamente personal qu no estoy dispuesta a discutir con nadie, lo siento. Ya s que tengo firmado un contrato para atender la escuela de Oakley Far ms durante todo el curso escolar, pero simplemente tengo que marcharme. De todos modos, si usted quiere denunciarme est en su derecho. Vamos, vamos intervino Dickson Maxwell, el escritor . No hay que llevar las cosas ta n lejos, Rosie. Adems, usted ha asegurado que regresar dentro de un par de semanas como mximo, no es as? Esas son mis intenciones, en efecto. No podemos estar dos semanas sin maestra de escuela! se lament Steve Merton. En lo que a m se refiere dijo Maxwell voy a echar de menos a Rosie, porque es prctica mente la nica persona de este lugar con la que se puede conversar de modo razonab le. Pero si usted quiere, seor Merton, puedo encargarme de la escuela mientras Ro sie est ausente. Qu? se pasm Merton. Oh, es una magnfica solucin! exclam Rosie Glendon . Esto podra arreglarlo todo, Dicks veras lo hara? Naturalmente sonri Dickson Maxwell . Siempre y cuando se me acepte. Qu dice usted, seor Merton? Bueno... No s... Cmo que no sabe! protest Rosie . Seor Merton, Dickson es escritor, es una persona cult da, de gran cultura, y lo s muy bien, pues he conversado mucho con l desde que lle g hace unos das! Cielos, est perfectamente capacitado para atender a esos nios duran te un par de semanas. Culturalmente no digo que no frunci el ceo Merton , pero soportar a esos nios requiere no slo cultura, sino unas grandes dosis de paciencia. La verdad es que soy un poco colrico ri el escritor , pero espero poder controlarme. M ire, seor Merton, llevo aqu apenas una semana, pero me gusta el lugar y sus gentes . Me agradar poder prestarles un servicio. Todo arreglado! exclam Rosie Glendon . Canidus, vmonos! Dnde ests? Canidus! Un precioso perro negro, alto, poderoso, apareci procedente de la cocina, agitand

o el rabo con gran movimiento de los cuartos traseros, se plant delante de su ama y ladr alegremente... En aquel mismo instante llamaron a la puerta de la casa, y Merton se dirigi a abrir, mascullando: Seguro que es alguien que viene a pedirle que se quede, seorita Glendon. Abri la puerta, todava frunci el ceo. Acto seguido, el pobre seor Merton estuvo a pun to de sufrir un colapso cardaco por emocin ante una indigestin de belleza. En el ve stidor, apenas a tres metros de la puerta, el escritor Dickson Maxwell qued estup efacto. Rosie Glendon, una cuarentona con gafas y formas ajamonadas, no pudo evi tar sentir aquel tremendo pinchazo de envidia en el estmago. La seorita Rose Glendon vive aqu? pregunt la rubia desconocida. Una rubia bellsima, alta, de ojos verdes. Su cuerpo era escultural, su sonrisa se ncillamente encantadora. Adems, vesta muy bien, con natural elegancia y discrecin. Era irreal all, en el pequeo pueblecito de Oakley Farms, con un centro exacto de t rescientos sesenta y cuatro residentes. S pudo murmurar por fin Merton . S, vive aqu. Soy yo se adelant Rosie . Qu desea? La rubia entr, vio el equipaje cerca de la puerta, y en su mirada apareci la const ernacin. Pero enseguida volvi a sonrer, y tendi la mano a la maestra. Soy Minerva Smith, seorita Glendon se present . He preguntado ah fuera por la maestra d el pueblo, y me han enviado aqu... Pero me parece que llego en un mal momento. Se marcha usted? S... S, s. Tengo que hacer un viaje. Pero si me dice en qu puedo servirla... Me temo que no podr hacer nada por ayudarme. Yo tambin soy maestra, y estoy viajand o por todo el estado haciendo una encuesta especial para el seor gobernador respe cto al estado y funcionamiento de las escuelas. Bueno, no es cosa de unos minuto s, francamente. Estar fuera mucho tiempo? Una semana o dos. Ah. Bueno, tal vez podra esperarla. Llevo ya varias semanas en esto, y he trabajad o tanto y tan deprisa que todava no he pasado en limpio mis notas, Y estoy cansad a... Este parece un pueblo muy agradable y tranquilo, as que tal vez sera buena id ea quedarme a esperarla, pasar mis notas en limpio, y descansar unos das... Dnde ha y un hotel? Dickson Maxwell fue el primero en salir de su pasmo, y dijo, riendo: No hay hotel en Oakley Farms, seorita Smith! Oh! Vaya una contrariedad! El escritor se adelant, tendiendo la mano. Soy Dickson Maxwell, escritor. Estoy viviendo en la casa de una simptica familia d el pueblo, y se me ocurre que tal vez tendran otra habitacin para usted. Si quiere quedarse tendr que aceptar eso: es lo que hacen todos los forasteros. De veras? Pues ste no parece un pueblo muy adecuado para que venga gente de fuera. Es cierto admiti Dickson , pero siempre hay gente para todo en el mundo. No crea que soy el nico forastero. Hay algunos cazadores de patos, un joven matrimonio en lun a de miel, una... enigmtica joven que no tiene muy buen aspecto... Bueno, hay var ias personas. Y todas ellas viviendo a pensin. Como en familia ri de nuevo. Y por qu no se queda aqu? propuso Rosie de pronto. Los tres la miraron. Steve Merton lanz una exclamacin. Claro! Por qu no? Esta casa es del Ayuntamiento, y si la seorita Glendon no tiene inc onveniente puede usted quedarse. No hay objecin alguna por nuestra parte! Me parece ri Rosie que le estn tendiendo una trampa, seorita Smith. Una trampa? La situacin es muy simple dijo Dickson Maxwell ; la seorita Glendon tiene que ausentar se una semana o dos, y el pueblo se queda sin maestra. Comprende usted? Me encanta la idea! exclam Minerva Smith . Hace tiempo que no doy clases a los nios, pe ro espero estar a la altura de las circunstancias. Adems, es una solucin razonable y conveniente para ambas partes: yo ocupo el puesto de la seorita Glendon durant e una semana y a cambio de mis servicios se me permite alojarme en esta preciosa casa. Trato hecho! Dickson Maxwell se ech a rer. El alcalde seor Merton no consegua reaccionar. De pron to, se golpe la palma de la mano izquierda con el puo derecho, y exclam: Demonios, esto es tener suerte! Gracias, seorita Smith. Ha captado usted muy rpida la

idea! Era muy fcil. Bien, tengo mis cosas en el coche. Ir a buscarlas... La ayudar, si me lo permite dijo Dickson. Claro que se lo permito ri Minerva . Aunque no va a cansarse demasiado, seor Maxwell: viajo con poco equipaje... Qu perro tan hermoso! Adelant una mano hacia la negra cabeza de Canidus, pero Dickson se la agarr inmediat amente, apartndola, sobresaltado. Ser mejor que no lo haga aconsej . Es un animal muy dcil..., mientras nadie le toca a l o a la seorita Glendon. Lo s por experiencia. Qu clase de experiencia? Quise hacer lo mismo que usted, y si me descuido me quedo sin mano. Vamos, seor Maxwell, no sea exagerado ri Minerva . Si tiene una expresin de buen muchac o que no puede con ella! Cmo se llama? Canidus dijo Rosie. Adecuado nombre. Ven, Canidus, ven... Ven, precioso. La mano de la seorita Smith se acerc de nuevo a la cabeza del perro, que no se mov i. Sus ojos estaban fijos en la visitante desconocida. De pronto, se acerc a ella, y comenz a mover el rabo mientras la mano de la seorita Smith le acariciaba la ca beza. Rosie, Merton y Maxwell estaban atnitos. Caramba dijo el alcalde . Eso no lo he conseguido yo en casi dos aos, seorita Smith! A los animales hay que saber tratarlos dijo Minerva . Bueno, y a las personas tambin, claro. La diferencia entre los animales y las personas est en que los animales s aben cundo un efecto o una caricia son sinceros, y los humanos podemos engaarnos u nos a otros. Magnfica filosofa ri Maxwell . Bien, vamos a por ese equipaje. Y creo que puedo aprovec har el viaje sacando el de usted, Rosie. Muchas gracias Rosie mir su reloj de pulsera . Oh, tengo que marcharme ya. Encantada de conocerla, seorita Smith. Espero encontrarla sana y salva a mi regreso! Esos nios son terribles! Se estrecharon la mano, y Rosie sali de la casa, seguida del escritor, cargado co n su equipaje, y de Canidus, que se meti en la parte de atrs del coche de la maestra , mientras Dickson colocaba el equipaje en el maletero. Luego, el escritor tendi la mano a Rosie. Feliz viaje, Rosie. Y feliz y pronto regreso. Gracias. Estar usted aqu cuando vuelva? Seguramente. No creo poder terminar mi libro antes de tres semanas. Entonces, hasta pronto. As lo espero. Rosie Glendon se puso al volante de su coche, y parti. Si dijera la verdad de por qu se marchaba, nadie la creera: simplemente, algo desconocido la impulsaba a hac erlo... Dickson Maxwell vio el coche que supuso, con acierto, era el de Minerva Smith. R etir la llave del contacto, abri el maletero, y vio la nica maleta. No haba nada ms. As que era cierto: la seorita Smith viajaba con poco equipaje, una maleta y el mal etn de viaje que portaba ella misma. El escritor carg con la maleta, y entr en la c asa. Oy las voces de Merton y la seorita Smith hacia la cocina, y antes de reunirse con ellos all fue a dejar la maleta en uno de los dormitorios. En la cocina, Minerva Smith estaba diciendo: Me las arreglar, seor Merton, no se preocupe. Adems, slo sern unos das. Es posible que ni siquiera cocine. Estoy acostumbrada a salir del paso con unos bocadillos. Ah, seor Maxwell, muchas gracias. No s si puedo ofrecerles algo a ambos... Hay algo qu e les guste en la casa? Creo que Rosie suele tener cerveza en el frigorfico ri Dickson , pero no es el momento adecuado. La dejaremos que se instale tranquilamente. Si necesita algo ms dijo Merton slo tiene que pedrmelo. Todos saben en el pueblo dnde stoy en cualquier momento. Lo mismo digo desliz Maxwell . Aqu se sabe todo de todos. Haga lo que haga usted, el p ueblo lo sabr. Incluso si me depilo las axilas? abri muchos los ojos Minerva Smith.

Los dos hombres soltaron una carcajada. Segundos despus salan de la casa, cuya pue rta cerr Minerva tras ellos. Simptica muchacha coment Merton . No est usted de acuerdo, seor Maxwell? S... S, por supuesto. Merton le mir sorprendido. No me parece muy convencido. Claro que s. Le apetece tomar un trago? No, gracias. Ya nos veremos. Seguro. Se separaron, Merton fue hacia su casa, satisfecho de haber, podido resolver el problema: no se interrumpiran las clases al da siguiente. Por su parte, Dickson Ma xwell se dirigi hacia el bar, que estaba en la pequea plaza soleada. Un grupito de jvenes negros pas riendo, observados por un grupito de muchachos blancos desde la puerta del saln de juegos electrnicos. Entr en el bar, directo hacia el mostrador, pero desvi la marcha en seguida hacia una mesa ocupada por tres hombres vestidos con ropas slidas: pantalones gruesos, camisas a cuadros, botas... Se detuvo ante la mesa sonriente. Qu tal? se interes . Cmo fue hoy la cacera de patos en los Okefenokee Swamps? Ni uno se quej uno de los cazadores . Me parece que nos tomaron el pelo cuando nos di jeron que aqu haba caza en abundancia. Tal vez los patos hayan emigrado. No en esta poca. En todo caso, vendran del Norte, no se iran. Me parece que usted no entiende mucho de esto, Maxwell. La verdad es que no. Quiere tomar una copa? ofreci otro de los cazadores. A eso he venido. Muchas gracias Dickson acerc una silla y se sent . Tal vez les gustara hacer una partidita de pquer despus de cenar? Esperbamos que nos lo propusiera! ri el tercer cazador . Si no fuese por usted, que hac el cuarto jugador, nos moriramos de asco en este lugar! No es tan malo. Han visto a la nueva maestra? Nueva? Qu ha pasado? La titular ha tenido que salir de viaje. Y justo cuando se dispona a marcharse ha llegado una hermosa muchacha que tambin es maestra, y la sustituir durante una sem ana o dos. Caramba, qu coincidencia. S... Qu coincidencia! La nueva maestra es fuera de serie. Una rubia como jams he vist o en este mundo... Quiz sea de otro mundo-ri el cazador. Dickson se qued mirndolo fijamente, pero slo un instante. Desvi la mirada hacia sus manos, colocadas con los dedos entrelazados sobre la mesa. Eran unas manos grand es y fuertes, cuidadas... Las manos de Minerva Smith eran preciosas, de aparienc ia delicada, pero era una apariencia engaosa. Eran unas manos fortsimas, lo haba pe rcibido al estrechar su diestra. Y los ojos de Minerva Smith? Eran grandes, y resplandecan con una inteligencia fue ra de lo comn. Incluso un observador menos atento y perspicaz que l se tena que dar cuenta de que Minerva Smith no era en absoluto una mujer corriente... Ah est la solitaria dijo uno de los cazadores . Qu tal si la invitamos a una copa de al o? Ella slo bebe zumos de fruta dijo otro . Lo he observado. Perdonen un momento murmur Dickson . Vuelvo en seguida. Se dirigi hacia el mostrador, donde la seorita Myrna Masterson acababa de ocupar u n taburete y pedir un zumo de tomate. Buenas tardes, seorita Masterson salud Dickson . No la he visto esta maana dando su pas eo. Ah, hola, seor Maxwell lo mir apaciblemente ella . No sal. Estaba un poco cansada. Dickson asinti. Realmente, el aspecto de la seorita Masterson no era muy bueno. Oa kley Farms, estado de Georgia, tena un clima clido, el sol era muy agradable; pero la seorita Masterson, que haba llegado sola haca una semana, no pareca muy adicta a l sol. Sala de la casa de los Barnes a dar un paseo al medioda, pero muy corto. Ta l vez el sol no le sentaba bien, en definitiva. Tampoco era una mujer precisamen

te agraciada: de cara larga, ojos oscuros y pequeos, boca grande y plida, cuerpo d elgado y de senos diminutos... Dickson Maxwell pens que era el polo opuesto de Mi nerva Smith. Espero que no est usted enferma dese el escritor. No... No, no. Es usted muy amable, seor Maxwell. Cmo va su libro? Oh, muy bien. Espero que mi editor piense lo mismo ri . No es que espere que me diga que soy genial, pero s que se entusiasme. Lo deseo sinceramente. Me gustara mucho leerlo cuando se publique. A m me gustara obsequiarle un ejemplar. Pero volvi a sonrer el escritor me temo que no sabr adonde envirselo. No se preocupe: ya lo comprar. Pues eso significa que ganar unos cuantos centavos ms. De veras, me gustara regalarl e un ejemplar dedicado, seorita Masterson. Por qu? Por qu? se desconcert Dickson . No lo s. Me gustara, simplemente. Se lo agradezco, pero no quiero causarle molestias. No sera molestia. Lo comprar, seor Maxwell. De acuerdo. Bien... Perdone, estaba con unos amigos... S, ya lo he visto. Est usted disculpado. Quiz nos veamos maana al medioda, dando un paseo. Si, quiz. Dickson murmur una despedida, y regres a la mesa de los cazadores, que le observab an un tanto irnicamente. Sus nombres eran John Maurer, James Brooks y Wendell Amb ler. Los tres deban tener poco menos de cuarenta aos, eran fuertes, slidos. Parecan como hechos por el mismo troquel. El ms fuerte era Brooks, que ri amablemente y di jo: No ha habido suerte, eh? A qu se refiere? le mir Dickson. La chica no est mal, pero es toda una solitaria. Es una escoba gru Maurer. Que no, hombre contradijo el otro , que James tiene razn. Lo que le pasa a esa chica es que est muy delgada. Si engordase unos cuantos kilos en las caderas y el pecho estara como un tren. Tiene los ojos pequeos insisti Maurer. Tiene los ojos tristes corrigi Ambler , que, no es lo mismo. Parecen pequeos. Pero dal e una alegra a esa muchacha y vers cmo se le abren, ms los ojos y parece ms bonita. Pues a m slo se me ocurre una manera de alegrarla ri Maurer . Aunque no soy el nico en ener esas buenas ideas. Y es que en este pueblo hay pocas cosas para divertirse, verdad, seor Maxwell? Dickson mir con cierta hostilidad a John Maurer, pero acab por encoger los hombros . De qu demonios poda esperar que hablasen tres hombres como aqullos? La nica persona con la que se poda hablar con cierta profundidad era Rosie Glendon; pero Rosie G lendon se haba marchado. Claro que... tena una preciosa sustitua. Dickson Maxwell se pregunt, absorto, si la belleza mental de la seorita Minerva Sm ith se correspondera con su belleza fsica. Porque si era as, realmente, aquella muc hacha era absolutamente fuera de serie. CAPTULO III Despus de cenar, y antes de dirigirse a jugar la partida con los tres cazadores, Dickson Maxwell decidi hacerle una visita a Minerva Smith. Y estaba ya muy cerca de la casa de sta cuando vio aparecer el pequeo automvil que identific en seguida: e ra de la joven pareja de enamorados, Robert y Helene Howells, al parecer recin ca sados. Unos recin casados que haban decidido pasar la luna de miel en un lugar como Oakle y Farms. Increble. O cuando menos, absolutamente asombroso. Los dos eran rubios, alegres, muy sociables. El joven Bob era todo un atleta, y su joven esposa era u na preciosidad. Siempre rea. Bueno, es estimulante convivir con personas felices, naturalmente. Las luces del coche dieron de lleno a Dickson cuando cruzaba la plaza, y el escr

itor decidi detenerse. Alz un brazo en amistoso saludo, y segundos ms tarde el coch e se detena junto a l. La rubia cabeza de Robert Howells apareci en la ventanilla. Eh, seor Maxwell! Va usted al casino? Dickson se acerc, sonriente, y mir a la muchacha que, sentada junto al joven, rea l a broma de ste. Pues no estara mal un casino en este pueblo, amiguito dijo festivamente Dickson . Aun que no s, si hubiera un casino yo no estara aqu. He venido a trabajar, no a perder mi dinero. No creo que tenga usted problemas con eso ri el joven . Todos los escritores son millo narios! Ya, ya. S, claro. Qu les ha ocurrido? Se han perdido por los pantanos? Perdernos? Claro que no! Simplemente, hemos estado paseando a la luz de la luna. Es algo que no se puede hacer en la ciudad, se lo aseguro. Pues tengo entendido que tambin en las ciudades hay luz de luna sonri Dickson. Pruebe a buscarla! ri Helen. Creo que tienen razn. Bueno, celebro que no les haya ocurrido nada malo. Qu poda ocurrirnos? se pasm Robert Howells . En un pueblo como ste nunca pasa nada! N o, ni bueno. Si no pasa nada, es que todo es bueno decidi Dickson . No quiero entretenerlos ms. Seg uramente estn preocupados por ustedes. Hasta maana. Adis, seor Maxwell. Este se apart del coche, que continu su camino hacia el extremo sur del pueblo, cr uzando la plaza. El escritor estuvo inmvil unos segundos. Luego, reanud su camino hacia la casa de la maestra de Oakley Farms. Minerva Smith le abri cuando se dispona a marcharse en vista del silencio prolonga do tras su primera llamada. Llevaba pantalones blancos y un jersey azul, escotad o y sin mangas, muy primaveral, y que por supuesto le sentaba magnficamente. Ah, seor Maxwell... Me temo que la he interrumpido en algo, seorita Smith. No ri ella . Es que estaba en bata, y como no he querido abrir de esa guisa he tenido que ponerme estas cosas. Ocurre algo? Solamente quera saludarla y saber si est usted bien. Y todo lo que he conseguido ha sido importunarla. Lo siento. Vamos, no diga tonteras. Sabe? Es cierto que la seorita Glendon tiene cerveza en el frigorfico, Le apetece? Si realmente no la molesto, s, con mucho gusto. Estupendo Dickson entr, y Minerva cerr la puerta . Le admiro a usted, seor Maxwell. Y a todos los escritores! Estaba pasando mis notas de un modo ordenado, y no es cosa fcil. Quiero decir que una cosa es explicar algo que tenga sentido e inters..., y escribirlo de modo... atractivo. Bueno, he supuesto que usted escribe novelas. As es. Admirable. Sintese, ir a la cocina a por una cerveza Minerva sealaba un silln de la sa lita . Como si estuviera en su casa. Minerva dej solo a Dickson Maxwell, que se apresur a acercarse a la mesita colocad a frente al sof y en la que haba un gran bloc y un montn de cuartillas con anotacio nes, as como varios grficos sealizados con diferentes colores. En cuestin de segundo s Dickson se convenci de que los notas versaban sobre cuestiones pedaggicas e inst alaciones, as como observaciones sociales... Es un trabajo interesante son la voz de Minerva en la puerta, sobresaltndolo visible mente : Le he asustado? ri. No, no... Perdone mi curiosidad. No son secretos de Estado, se lo aseguro volvi a rer la hermossima rubia . Ha sido uste d muy amable al venir. Estar slo unos minutos tom Dickson la lata de cerveza . Es evidente que est usted muy o upada. Un poco Minerva se sent en el centro del sof, y Dickson lo hizo en un silln . No es sor rendente lo tranquilo y silencioso que es este pueblo? Se dira... Guau, guau!, lleg el par de ladridos hasta la salita. Minerva alz las cejas. Dickson, que se dispona a beber tras arrancar la lengeta de la lata de cerveza, baj sta, y mir vivamente hacia la puerta. Luego mir a Minerva, q

ue sonri divertida. Vaya, ha bastado que yo dijera que era un pueblo silencioso para que ladre un per ro. Creo que ese ladrido es de Canidus murmur Dickson. El perro de la seorita Glendon? Claro que no. Debe estar muy lejos de aqu. Guau, guau, guau!, ladr de nuevo el perro. Me parece que tiene usted un perro ante la puerta dijo Dickson. Minerva volvi a, alzar las cejas. Titube, se puso en pie, y se dirigi hacia la puer ta de la salida. Dickson Maxwell hizo lo mismo, lata de cerveza en mano. Los dos estaban ante la puerta de la casa cuando Minerva la abri. Una forma negra entr, gimiendo alegremente, moviendo los cuartos traseros, agitan do su gran cola. El perro se puso en pie, y coloc sus patas delanteras en el pech o de Minerva, que lanz una exclamacin. Tena usted razn, seor Maxwell! Es Canidus! Dickson Maxwell, que haba retrocedido al ver el gesto del perro, parpade al ver cmo la roja lengua del animal daba un lametn a la barbilla de la seorita Smith, que r i y lo apart. Vaya, no seas cochino, Canidus! amonest Minerva . Y no te tomes tantas confianzas! Guau!, ladr alegremente el perro. Si lo que tienes es hambre, ve a la cocina seal Minerva , y buscaremos algo para ti. Ve a la cocina! El animal lanz otro alegre ladrido, y desapareci hacia el interior de la casa. Min erva sali al porche, mir a la derecha a izquierda, y se volvi, desconcertada, hacia el escritor. No veo a la seorita Glendon... Qu raro! Casi se podra decir que el perro ha vuelto por usted murmur Dickson. Claro que no! Si la seorita Glendon no ha regresado no entiendo lo que... Vaya, qui zs en algn momento el perro se perdi, y regres a casa, eso es todo. El perro iba dentro del coche. Cmo haba de perderse? Pues no s... Pudo salir a hacer sus necesidades, y la seorita Glendon, creyendo que el animal estaba dentro, continu su camino. S; debi pararse en una gasolinera, el animal sali del coche, y el pobrecillo se encontr solo! Pues la pobre Rosie se va a llevar un disgusto. S... Podramos llamarla. No tengo la menor idea de adonde se ha dirigido. Vaya por Dios... Bueno, quizs ella llame maana temprano, o esta misma noche. Supong o que es lo bastante inteligente para adivinar que su perro habr vuelto a casa. V oy a ver si queda algn bote de comida para ese pobre bicho. Debe estar hambriento!

Fueron a la cocina, donde Canidus, sentado sobre los cuartos traseros, volvi a ladr ar alegremente al ver a Minerva. Esta encontr, en efecto, comida preparada para p erros en un armarito, abri uno de los botes, y lo vaci en un plato, que coloc ante el animal. Canidus volvi a ladrar alegremente, y eso fue todo, siempre mirando a la seorita Smith. De modo que no tienes hambre, amiguito sonri Minerva . De acuerdo, ah tienes eso para cuando se despierte tu apetito. Espero que no alborotes esta noche. Sali de la cocina, seguida de Maxwell... y del perro, que se sent cerca de sus pie s en cuanto Minerva hubo ocupado su asiento en el centro del sof. Dickson Maxwell , de pie, observaba en silencio. De qu estbamos hablando...? Ah, s de lo tranquilo que es este pueblo. Pero sintese, se Maxwell! El escritor se sent. Bebi un trago de cerveza. Canidus le miraba ahora con suma aten cin. Espero dijo de pronto Dickson que sea todo como usted ha dicho, y que no le haya oc urrido algn accidente a la seorita Glendon. Si hubiera ocurrido un accidente el perro estara con ella. Los animales son muy fi eles. Este no seal Maxwell al negro can . Debera haber seguido a su duea. Tal vez esto le sugiera a usted algn argumento ri la bellsima Minerva . De qu trata la vela que est escribiendo?

Bueno, de gentes y sus cosas. Una novela social, la llaman. Ah, s. A m, las que me encantan son las de ciencia ficcin! No escribe usted de sas, se Maxwell? No. No le gustan? Francamente, no. Pues a m me encantan. Todo eso de los platillos volantes y seres... de otros mundos ! Qu opina sobre eso? Cree que puede haber seres extraterrestres? No, no lo creo. Por qu no? Es una majadera. Oh! Me parece que el tema no es de su inters. Evidentemente le gustan mas las perso nas normales..., quiero decir las terrqueas se ech a rer . Con seguridad es usted un g ran observador de los seres humanos. Me equivoco? Desde luego que no. Y qu opina de ellos? De los seres humanos? frunci el ceo Dickson . Bueno, no tengo muy buena opinin de ellos en general. Por eso, cuando puedo me aslo un poco. En lo posible, claro. Es por eso que est usted en Oakley Farms? En efecto. Son gentes muy sencillas y tranquilas. Y muy hospitalarias, como habr p odido comprobar. S, es cierto. Se me ocurre que tal vez ste sea un pueblo poco corriente al respecto . Es extrao que no venga mucha gente por aqu. Viene gente de cuando en cuando. Ahora mismo, aparte de m, hay otros forasteros, d e los que ya le habl. S, lo recuerdo. Y qu hacen aqu? Hay tres cazadores que cada da van a Okefenokee Swamp a ver si cae algn pato. Un jo ven matrimonio en luna de miel, muy simpticos. Y una chica... extraa. Extraa? En qu sentido? Parece triste. Vaya, eso es lamentable. Porque la vida es hermosa, no est usted de acuerdo? S... S, por supuesto. Y a qu se dedica esa chica triste? A nada. Creo que est un poco enferma. Cunto lo siento! Y ese joven matrimonio..., cmo se llaman? Howells. Robert y Helen Howells. Estn en luna de miel, como ya le he dicho. Entonces ri Minerva ya podemos imaginarnos en qu estn ocupados ellos. S. Adems, de pasear, claro est. Ah, se dedican a pasear? Y adonde van? Por ah. Tienen un pequeo coche, y siempre van de un lado a otro. Precisamente me he encontrado hace unos minutos con ellos. Venan de contemplar la luna. Eso es muy romntico. Los que no me gustan mucho son los cazadores de patos. Ojal no cacen muchos! Hasta el momento ri Dickson no han cazado ni uno. De veras? Pero supongo que tienen escopetas, no? Caramba, naturalmente. Hay ms cazadores por aqu? Aunque sean del pueblo... Gente que tenga armas, quiero de cir. Supongo que s, pero no conozco a todos los habitantes de Oakley Farms. Pues hbleme de los que s conozca sonri encantadoramente Minerva . No es que sea una chi smosa, crame. Es que tengo curiosidad por saber cmo enjuicia a la gente un escritor ! Seguro que sus puntos de vista deben ser un tanto peculiares, seor Maxwell. Dickson Maxwell sali de la casa de Minerva Smith casi una hora ms, tarde, lo que, ciertamente, haba constituido un gran placer para l, porque la seorita Smith era un a conversadora vivaz e inteligente, y tena una cualidad que pocas veces haba encon trado Dickson en la medida que a l le satisfaca: saba escuchar. Saba hablar, pero ta mbin saba escuchar, y muy atentamente. Slo cuando, poco despus, y tras las protestas de los cazadores por su tardanza, Di ckson Maxwell se dispuso a iniciar la partida de pquer, comenz a pensar que gracia s a l la seorita Smith saba de Oakley Farms tanto como l mismo, pese a que slo llevab

a unas horas en el pueblo. Indudablemente, Minerva Smith saba conversar. * * * El primer indicio de que algo no era normal en Oakley Farms lo tuvo Dickson Maxw ell a la maana siguiente, cuando, un poco tarde, pues haba trasnochado considerabl emente jugando al pquer, se dispuso a afeitarse en el cuarto de bao de la casa de la familia Jackson. Su maquinilla de afeitar no funcionaba. Al respecto, slo haba dos posibilidades. Una, que se hubiera estropeado, lo que er a posible, pero poco creble, pues haca slo dos meses que la haba comprado. Dos, que no hubiera electricidad en la casa. Maxwell accion el interruptor, y solt un gruido de disgusto. No haba corriente elctri ca. Se resign, efectu su aseo a excepcin del afeitado, y baj a la planta. El telfono estaba en el vestbulo, en la pared de la derecha del pasillo que llevaba a la coc ina. Maxwell descolg el auricular, dispuesto a llamar a su editor. El telfono no funcionaba. Pues s que estamos bien gru el escritor. Se dirigi a la cocina, donde la seora Jackson, una negra cuarentona y esbelta de g randes ojos, toda una pantera, lo mir sonriente. Vaya, seor Maxwell, esta noche ha sido movida! Espero que ganase al pquer. Perd intent sonrer Dickson . El telfono no funcionaba, seora Jackson. Convendra que a a. Es una avera general le interrumpi ella . No funciona ningn telfono en el pueblo. Ah. Supongo que se ha dado cuenta de que tampoco hay corriente en la casa... O es tambin una avera general? Tambin. Debe haber ocurrido algo muy gordo, porque ni siquiera mi aparato de radio a transistores funciona. Con lo que me gusta a m escuchar por las maanas! Es un modo agradable de empezar el da asinti Dickson . Se sabe qu clase de avera es? No. Pero espero que la arreglen pronto! Qu le apetece para desayunar? Cualquier cosa, no se complique la vida. Se me ocurre que quiz su aparato a transi stores est estropeado. Quiere que le eche un vistazo? Entiende usted de eso? Me parece muy bien! Aunque creo que no conseguir nada. Sub a b uscar el de mi hija, y tampoco funciona. La seora Jackson seal los dos aparatos de radio, colocados sobre la mesa de la coci na. Dickson encendi los dos, y en el acto comenz a percibir la seal de una fortsima interferencia. Era imposible escuchar ningn programa, de ambos aparatos slo brotab an chirridos y crujidos, y de vez en cuando algn silbido. Es intil dijo la seora Jackson , las radios de mis vecinas estn igual. No hay nada que hacer. Bueno, espero que le gustarn estos huevos revueltos... Dickson Maxwell sali de la casa veinte minutos ms tarde. Su mquina de escribir era elctrica, de modo que no tena ninguna posibilidad de trabajar, a menos que lo hici era a mano, lo qu le pareci desesperante y rudimentario. Dara un paseo, La plaza de Oakley Farms era muy agradable; amplia y bien cuidada. En el centro haba unos diminutos jardines y unos cuantos bancos a la sombra de unas acacias. A ll, en uno de los bancos, Dickson vio a los tres cazadores, conversando y fumando . Sorprendido, se acerc a ellos, que le miraron sonrientes y con cierta irona. Hombre, Maxwell dijo Ambler , encantados de verle. Qu le parece si jugamos otra partid ita? Se echaron a rer los tres. Dickson sonri cortsmente. Era de los que saban perder. Qu hacen aqu? expres su extraeza . Acaso no piensan probar fortuna de nuevo? No tenemos gasolina dijo Brooks . Casi todos estn igual en el pueblo. Y el surtidor e st estropeado, de modo que no pueden llenarnos el depsito hasta no s cundo. Oiga, es te pueblo es de un aburrimiento mortal, no le parece? Hasta ahora no nos habamos da do cuenta! Dickson mir alrededor. Desde la escuela le llegaban las voces de los nios cantando una bonita cancin. El ambiente no poda ser ms buclico. Un automvil apareci, por la en trada Norte del pueblo, y se detuvo delante del bar. Dos hombres se apearon, y e ntraron en el bar, al parecer muy excitados. Dickson se despidi de los tres cazad ores, y se fue al bar, donde pidi caf. Poda tomar litros de caf sin que su pulso se alterase. Los dos hombres estaban refunfuando algo que muy pronto lleg a la comprensin de Dic

kson Maxwell: la carretera que iba hacia el Norte estaba cortada, haba sido coloc ado un dispositivo de seguridad que impeda el paso. Dickson tom su caf, dej una moneda sobre el mostrador, y sin decir palabra sali del bar. Un minuto ms tarde se meta en su coche y enfilaba la carretera que iba hacia el Sur. Apenas un kilmetro ms all vio el dispositivo de seguridad, impidiendo el pa so. Sali del coche, se acerc al dispositivo, y desde all estuvo mirando a todas par tes. No haba ni rastro de un coche patrulla, de cualquier motorista... Nada. Ni s iquiera una explicacin en el dispositivo de seguridad respecto a los motivos por los que la carretera haba sido cerrada al trnsito. Emprendi el regreso al pueblo con la certeza de que no vala la pena complicarse la vida buscando carreteras expeditas: tena la seguridad de que, de un modo u otro, los caminos de acceso a Oakley Farras estaran cortados. CAPTULO IV Vamos a ver seal Minerva a uno de los nios de la escuela ; t, Joey... Me; has dicho que te llamas Joey, verdad? S, miss Smith se puso en pie el nio. Muy bien, Joey. Vamos a hablar ahora de una cosa interesante, que no est en el pro grama normal de la clase. Por ejemplo... Por ejemplo, vamos a hablar de platillos volantes! Qu piensas t de los platillos volantes? Joey, nueve aos, qued un instante desconcertado. Acto seguido ri, y los dems nios le imitaron. Que no existen, miss Smith! exclam. No? Y t cmo lo sabes? Acaso no has odo hablar de ellos muchas veces? Acaso no has od ir que s existen los llamados OVNI, es decir, los Objetos Volantes No Identificad os? S, lo he odo decir, pero como nunca he visto ninguno, no creo en ellos. Vaya... Dime una cosa: has visto alguna vez la inteligencia? Nuevo desconcierto del nio, que por fin respondi: No... Claro que no. Pero... existe o no existe la inteligencia? Creo que s, miss Smith. Pues ah tienes. Y lo mismo podramos decir del viento, por ejemplo. El viento no se ve, pero existe, verdad? Entonces, vamos a suponer que los platillos volantes exi sten. Qu haras t si ahora apareciera un platillo volante en Oakley Farms? No lo s... Creo que me asustara. Mal hecho, Joey. A ver, quiero ms respuestas a mi pregunta: qu tendramos que hacer si apareciera un platillo volante? Todos los nios comenzaron a hablar a la vez, observados por la risuea y simptica seo rita Smith, que slo en un par de horas se haba ganado su confianza. El barullo fue tal que la seorita Smith tuvo que imponerse batiendo palmas. Por fin, ya de nuev o en silencio todos los nios, dijo: Vamos a hablar de los platillos volantes de un modo razonable. Si fuese cierto qu e unos seres de otros planetas o galaxias pudieran venir a la Tierra, acaso no si gnificara qu eran unos seres inteligentes y muy avanzados tcnica y cientficamente? Y o creo qu s. Y entonces, si eran seres inteligentes y evolucionados, por qu habramos de temerles en ningn sentido? Unos seres capaces de disear una nave que pudiera re correr millones y millones de millas por el espacio, evidentemente dispondran de un poderossimo armamento, y de sistemas de destruccin que nosotros no podemos ni i maginar. Por lo tanto, si quisieran hacernos dao les bastara con utilizar esas arm as, y todo el planeta Tierra desaparecera. Ni siquiera tendran que acercarse a nos otros para hacer eso. Entonces, si se acercaban, si buscaban un trato directo... qu significara eso? Dmelo t, Harvey. Harvey, un muchachito negro de unos diez aos, se puso en pie, aturdido todava por las explicaciones de miss Smith. Por fin, dijo: Creo que significara que no queran hacernos dao... Exactamente! Muy bien, Harvey, as me gusta. Hay que saber razonar. Entonces, result ara que esos seres extraterrestres vendran para dialogar con nosotros, no es cierto ? Y en tal caso, bamos a ser tan tontos de rechazar un dilogo con seres inteligente s, muy evolucionados, que podran ensearnos muchas cosas buenas para nuestro provec ho personal y de el planeta Tierra?

No, miss Smith. Claro que no! Por lo tanto, si alguna vez vierais aparecer un platillo volante, no debis hacer nada. Simplemente, NADA. Os quedis quietos, tranquilos, sin temor alg uno, mirando el platillo a ver qu aprendis de nuevo. Y eso es todo. No lo olvidis. Tranquilos, interesados por el asunto, pero nada ms... La seorita Smith se dirigi hacia la puerta del aula, encristalada, y la abri. Afuer a, en el amplio pasillo, junto a la puerta, estaba Dickson Maxwell, que mir casi sobresaltado a Minerva. Esta sonri encantadoramente. Bueno, Dickson, si le interesa mi clase estar mejor dentro ofreci . Creo que encontrar algn sitio libre. Cmo ha sabido que yo estaba aqu? entorn los prpados el escritor. Ha estado escuchando lo que deca a los nios? Algo he odo, s admiti Maxwell. Confesin por confesin: tengo poderes extraterrestres. Vamos, no ponga esa cara! se ec h a rer . Le vi hace tres o cuatro minutos por la ventana, y me pareci que entraba en la escuela. Y como no apareca por aqu se me ocurri que permaneca en el pasillo..., para no interrumpir la clase. Es una deduccin bastante lgica murmur Maxwell. Eso creo. Desea decirme algo? S. Todas las carreteras estn cortadas, el surtidor de gasolina no funciona, no hay electricidad en el pueblo, los telfonos no funcionan tampoco. Ni siquiera funcion an las radios a pilas, pues hay una interferencia fortsima. Vaya, qu desagradable... Qu es lo que ocurre? No tengo ni la menor idea. Minerva frunci simpticamente el ceo. Y cree que yo s tengo idea? Ha venido a decirme eso, Dickson? Se quedaron mirndose fijamente. Y en el momento en que Dickson Maxwell iba a cont estar algo, comenz a orse un suave zumbido en el exterior. Casi en seguida, se oye ron gritos de personas. En un instante pareci que todo se desquiciaba. Dickson Ma xwell dej de mirar a Minerva, y ech a correr hacia la puerta de la escuela. Minerv a corri tras l, y los dos lo vieron al mismo tiempo. Dios Todopoderoso jade Dickson. El zumbido se oa ahora un poco ms fuerte, pero no llegaba a resultar molesto en ab soluto. Provena de la nave circular que estaba justo encima de la plaza de Oakley Farms, que estaba quedando desierta rpidamente. Algunas personas caan al suelo en su apresuramiento, pero se levantaban velozmente y proseguan su huida. En pocos segundos no quedaba nadie en la plaza. La nave tena la forma de dos platos corrientes colocados bordes con bordes. O com o una gigantesca lenteja, de color acero. Su dimetro no deba ser inferior a los ve inticinco metros, su altura no menor de seis. Simplemente, se pos en un lado de l a plaza, y todo qued en silencio. Minerva dio media vuelta, y corri hacia el aula. Cuando entr, algunos nios se apelo tonaban en las ventanas, y otros gritaban sin saber qu hacer. Minerva bati palmas, y todas las miradas se clavaron en ella. Todos los ojos estaban desorbitados. Jovencitos sonri miss Smith , ha llegado el momento de que me demostris que sois intel igentes y valientes. Al parecer, salvo que se trate de alguna broma o de algo re lacionado con una pelcula que estn haciendo por estos alrededores, tenemos ah fuera un platillo volante. Qu debemos hacer en estas circunstancias? Uno de los nios trag saliva, y dijo: Nada, miss Smith. Mirar y nada ms. Exacto, Paul. Sin miedo, slo con curiosidad. Y procurando aprender algo. Ahora, en orden y tranquilamente, vamos a salir de la escuela, y nos dedicaremos a mirar ese artefacto. Tengo intencin de convidaros a todos a coca-cola, pasteles y lo qu e me pidis si demostris que sabis afrontar una situacin como sta. De acuerdo? Pues vam os afuera. De nuevo estaba Dickson Maxwell en la puerta del aula. Mir sobresaltado a Minerva , pero sta no le hizo caso. Sali la primera de la escuela, seguida de los nios, ent re los cuales iba mezclado el escritor. Sin vacilar, Minerva Smith se acerc unos cuarenta metros en direccin a la inmvil y silenciosa nave. Se volvi, hizo gestos co

n un brazo, y los nios, titubeantes, se fueron reuniendo con ella. Recordad: es imposible que nos ocurra nada malo insisti Minerva . En cambio, quiz apre ndamos algo bueno. Ahora, simplemente esperemos. Cinco minutos ms tarde nada haba sucedido. Por las esquinas de la plaza comenzaron a aparecer algunos hombres, mirando la nave. Dickson, colocado junto a Minerva, a la que continuamente miraba de reojo, vio aparecer a los tres cazadores, y a Myrna Masterson, que estaba ms plida que nunca. Se fue rpidamente hacia ella, y la tom de un brazo. Est usted bien, seorita Masterson? S, s... Dios mo, no puede ser cierto que yo est enferma del corazn! Me habra muerto usto! Est usted enferma del corazn? murmur Dickson. Eso me dijeron, y por eso vine a este lugar, que al parecer es beneficioso para m. Seor Maxwell, no estamos soando, verdad? Me temo que no sonri el escritor. Pero esto..., esto es... extraordinario... Jams lo habra credo si me lo hubieran cont ado! Esa nave... Dickson le apret el brazo, y con la otra mano seal la nave. Un hueco rectangular se haba abierto de pronto en sta, en completo silencio. Una rampa de acero se proyec t hacia el exterior, descendi un poco, y el extremo se pos en tierra. En la plaza h ubo otra desbandada, ms gritos, exclamaciones de sobresalto... Una figura apareci en el hueco de la nave, caminando lenta y pesadamente, bambolen dose. Un murmullo flot sobre el grupo de nios al ver bien aquel visitante. Era un robot. Su cabeza era esfrica, y tena dos objetivos de cmara de televisin por ojos. S u cuerpo era tambin esfrico, liso. Sus piernas y brazos eran de tubo articulado, t ipo acorden. Detrs de este robot aparecieron dos ms, que, como el primero, descendieron lentame nte por la rampa, hasta llegar a tierra. Todo el mundo retrocedi de nuevo, except o Minerva Smith y los nios y Dickson Maxwell y la seorita Masterson, que parecan cl avados al suelo. Buenos das dijo uno de los robots, con voz metlica, procedente de una ranura apenas visible bajo los ojos. Hermosa maana de primavera dijo otro, como cantando. Estamos encantados de visitarles dijo el tercero. Yo soy Krak dijo el primero. Yo soy Krok dijo el segundo. Yo soy Kruk dijo el tercero. Corriendo! dijo Krak. Saltando! dijo Krok. Bailando! dijo Kruk. Y en efecto, Krak comenz a correr, Krok comenz a dar saltos, y Kruk comenz a bailar . Krak corra bambolendose, agitando los brazos, como si fuese a caer de un momento a otro. Krok daba saltos que no podan ser ms cmicos. Kruk bailaba de tal modo que, por fin, tras la estupefaccin general, unos de los nios solt una carcajada, y, en el acto, rieron todos los dems. Corriendo! Saltando! Bailando! Dickson y Myrna cambiaron una mirada, y, de pronto, la muchacha estall en carcaja das incontenibles. Dickson Maxwell tambin se ech a rer. Un instante ms tarde, todos lo que se asomaban al espectculo estaban riendo tambin. Por las bocacalles se acer caban los ms timoratos, extraados ante la explosin de carcajadas en la plaza. Corriendo! Saltando! Bailando! Un minuto ms tarde, todo Oakley Farms rea. La casi totalidad del censo de la pobla cin estaba rodeando la plaza, riendo y riendo. Algunos nios comenzaron a correr y saltar y bailar tratando de imitar los graciosos movimientos de los robots, y gr itando: Corriendo!

Saltando! Bailando! Un minuto ms tarde, todo Oakley Farms rea. La casi totalidad del censo de la pobla cin estaba rodeando la plaza, riendo y riendo. Algunos nios comenzaron a correr y saltar y bailar tratando de imitar los graciosos movimientos de los robots, y gr itando: Corriendo! Saltando! Bailando! Dickson Maxwell desvi la mirada hacia Minerva Smith, y la vio inmvil, tranquila y mirando con una extraa sonrisita de complacencia a los robots. Multiplicando! avis uno de los robots . 69887569 por 1 igual a 69887569! Dividiendo! avis otro de los robots . 92005987 dividido entre 29058 igual a 3166,2876.. .! Cantando! advirti Kruk; y comenz a cantar . Muchachos de las montaas, vamos a hacer, azaa, muchachos de las montaas, bailemos al son de la gaita...! Por el amor de Dios rea Myrna Masterson . Esto, qu es? Parece una payasada en honor a los nios murmur el escritor, mirando de nuevo a Miner va Smith . Como si alguien hubiera pensado, ante todo, tranquilizar a los nios. Pues no slo ha conseguido eso... Ha conseguido que incluso se diviertan! Esperemos que todo siga igual. Pero Dickson Maxwell tena razn. La simptica payasada de los robots termin de pronto, y los tres se colocaron a un lado de la rampa y quedaron inmviles. Se hizo un si lencio. Entonces, apareci el primer ser superior, en lo alto de la rampa. Los alientos qu edaron en suspenso. El ser camin hasta que el sol le dio de lleno, y se detuvo. Era un atleta rubio de casi dos metros de estatura, vestido con un traje de cort e espacial, ceido al musculoso cuerpo; talmente pareca que el tejido fuese de acer o dctil, y cubra todo el cuerpo desde la base del cuello hasta los pies, incluidos stos, que no llevaban calzado alguno. El cuello era musculoso, el rostro hermoso y viril, los rubios y largos cabellos relucan como oro al sol. El impresionante visitante descendi por la rampa, y se detuvo al terminar sta. Alz una mano, y sonri.

Paz y bondad para todos. Soy Ovon, de Agramaar, director de la nave AG0743 en mis in de buena voluntad. Saludamos al planeta Tierra. Bien hallados. El silencio pareca que pudiera ser cortado por un cuchillo. Y todava pareci hacerse ms denso cuando por el hueco de la nave aparecieron seis hombres ms, todos idntico s a Ovon en estatura y belleza, todos rubios, atlticos, fantsticos. Suplicamos perdn habl de nuevo Ovon por las molestias que hemos ocasionado. Todos los desperfectos sufridos sern reparados, y las carreteras sern abiertas. Solamente p edimos un da de su compaa, para nuestras verificaciones, y nos iremos y todo volver a funcionar. Nadie pareca capaz de reaccionar. Dickson Maxwell titube todava unos segundos antes de decidirse. Se acerc a Ovon, y se detuvo ante l. Qu es exactamente lo que quieren ustedes? pregunt, un tanto irritado . Y qu es todo es e Agramaar? Agramaar es nuestro planeta. Slo queremos vivir un da con ustedes. Para qu? Seor, no tenemos mala voluntad. Queremos computar sus ndices de bondad, eso es todo . No entiendo bien lo que quiere decir gru Dickson. Myrna Masterson se acerc tambin, y tom de un brazo al escritor. Creo que no debera hacerle enfadar, seor Maxwell... Seorita, nosotros no nos enfadamos nunca la mir muy sonriente Ovon . No podemos. Eso es una tontera gru Dickson. Me parece dijo Minerva, que tambin se haba acercado que nuestros visitantes slo estn c metiendo una tontera, Dickson: hablarnos como a iguales, ya que, evidentemente, s on seres superiores a nosotros. Eso est por demostrar replic secamente Dickson. Pues mucho me temo que se las arreglarn para demostrrnoslo. Mientras tanto, y por l

o menos en lo que a m respecta, prefiero resultarles simptica tendi la mano a Ovon . S oy Minerva Smith, y espero que, en efecto, vengan ustedes en son de paz. Ovon mir la mano de Minerva, sonri, y la acept, sacudiendo el brazo de la hermosa r ubia de un modo que hizo rer a los nios. Venimos en son de paz insisti Ovon . Gracias, seorita Smith. Bien hallada. Este caballero de aparente mal genio es Dickson Maxwell, escritor ri Minerva , y la s eorita es Myrna Masterson. Nosotros tres, y algunos ms, somos forasteros en Oakley Farms, y nos alegramos mucho de estar aqu en estos momentos... No estoy muy seguro de eso dijo Dickson . Francamente, tengo la impresin de que todo es., una fantochada. Seor Maxwell, llevamos ms de setecientos aos viajando por el espacio dijo sosegadamen te Ovon . Si esto le parece una fanfarronada, lo siento por usted. Y adems, hablan el ingls mejor que yo. Cmo es posible? Podemos hablar cualquier idioma que con anterioridad haya sido computado en nuest ro Centro de Memoria y luego introducido en nuestros circuitos cerebrales. Hace tiempo que estamos computando idiomas de la Tierra, y hemos elegido el ingls porq ue es el ms extendido y uno de los ms sencillos. Ya sonri irnicamente Dickson . Bueno, me gustara mucho echar un vistazo a su nave, pero supongo que jams me lo van a permitir. Est usted en un error. Puede entrar en la nave siempre que quiera, seor Maxwell. Pe ro, por favor, NO TOQUE NADA. Vea todo lo que guste, recrrala de arriba abajo, pe ro NO TOQUE NADA. De acuerdo acept todava desconfiado Dickson . Voy a entrar ahora mismo, entonces. Como usted guste. Yo tambin quisiera entrar dijo Minerva Smith. La verdad es que... a m tambin me gustara murmur la seorita Masterson . Empiezo a cree ue no debemos temer nada de ustedes. Se lo agradezco mucho sonri Ovon . Pueden entrar, nada va a ocurrirles. CAPTULO V Dickson Maxwell fue el primero en subir por la rampa, accediendo al interior de la nave. All, en lo que poda denominarse como vestbulo, haba quince o veinte hombres ms como Ovon, excepto en que algunos tenan los cabellos negros y unos pocos rojos . Estaba de pie, perfectamente alineados, esperando, y se limitaron a mirar a lo s tres visitantes con leve curiosidad, que molest a Dickson. Como si fusemos bichitos mascull. Tal vez somos eso para ellos dijo Minerva. Sabe una cosa? la mir vivamente el escritor . A m me parece extraordinariamente casual que hace slo unos minutos estuviera usted aleccionando a los nios respecto a que n o deban sentir temor si apareca un OVNI. Comprendo su sorpresa, Dickson, pero imagnese la ma! Creo que usted no se ha llevado ninguna sorpresa. Qu quiere usted decir? inquiri Myrna. Me pregunto cmo deben ser las mujeres de Agramaar dijo lentamente Dickson . Pero obse rve usted a estos... hombres y dgame cmo se imagina a sus hembras. Myrna Masterson parpade. Luego, tras mirar a los hombres inmviles y silenciosos, v olvi la mirada hacia Minerva Smith, que sonri divertida. Bueno, no..., no s... casi tartamude. No sabe? Observe a la seorita Smith, y quiz se haga una idea muy aproximada. Alta en verdad, rubia, hermosa, inteligente, segura de s misma, aparecida milagrosamente en el pueblo cuando se iba Rosie Glendon, aleccionando a los nios para que no se asustaran, y por ltimo, muy amistosa con Ovon. Vamos, Myrna...! Esto no le sugiere a usted nada? Me parece... demasiado fantstico. Y a m me parece que, como buen novelista, Dickson tiene una imaginacin en verdad ad mirable ri, Minerva . Espero que salga de su error cuando vea a las mujeres de estos seres. Cmo sabe usted que hay mujeres a bordo? pregunt rpidamente Dickson. Lo he supuesto... Caramba, Dickson, acabo de or que llevan setecientos aos viajando! Me parece mucho tiempo para que un ser de apariencia normal est sin compaa... adec uada.

Est bien. Ya veremos si hay mujeres, y cmo son. El vestbulo de la nave estaba dividido en dos compartimentos por una pared que, c omo todo all, pareca de acero, pero que ciertamente, no era compacto, pues un pane l se descorri silenciosamente dejando un hueco en la pared. Entraron los tres a u na sala de distribucin. Haba un tramo de peldaos que descenda, y otro que ascenda, ap arte de las finas lneas que delimitaban la existencia de cuatro compuertas ms. Com puertas que se abrieron, tambin silenciosamente, en cuanto ellos estuvieron en la sala. Dickson ech un rpido vistazo a los cuatro compartimentos correspondientes, seguido por Minerva y Myrna. Los cuatro aposentos estaban iluminados indirectamente, y la sensacin que producan era sedante, tranquilizadora. Haba sillones anatmicos, pant allas de televisin, y lo que parecan lmparas colocadas junto a camillas... Parecen cuartos de relax dijo Myrna . Y esas lmparas deben ser de rayos ultravioleta, o algo parecido. Tal vez les guste tomar el sol, aunque sea artificial sonri Minerva Smith . Y se dira que tambin les gusta la televisin. Me pregunto qu programas deben ofrecerles. Tal vez podramos encender uno de estos aparatos sugiri Myrna Masterson. Apenas hubo dicho esto, los cuatro televisores se encendieron a la vez, y las img enes aparecieron, en hermosos colores. Un vdeo presentaba una serie de ecuaciones matemticas absolutamente fuera del alcance de los visitantes. En otro apareci la Tierra, vista desde el espacio, desde diferentes puntos, y luego paisajes terres tres de los diversos continentes, y grandes zonas de mar. En la tercera pantalla se vea una gran multitud de seres terrestres en una calle que. Minerva Smith des cribi como la Quinta Avenida de Nueva York; luego apareci otra multitud en los Cam pos Elseos de Pars; ms adelante, un contingente de personas increble en un paraje de la India... La cuarta pantalla ofreca, sucesivamente, las imgenes de toda una ser ie de proyectiles balsticos y concentraciones militares. No se oa sonido alguno. Evidentemente, la explicacin estaba en un lado de la panta lla por donde pareca caer una lluvia lenta de smbolos de diferentes formas y color es que, por supuesto, nada significaron para los visitantes. Yo dira murmur Minerva qu nos estn estudiando a fondo. A todo el planeta. Esto mismo se podra conseguir desde uno de los satlites espas de nuestro pas o de Rus ia replic acremente Dickson. Piense usted lo que quiera encogi los hombros Minerva. Descendieron al piso inferior. All, todo pareca destinado a dormitorios, y no haba nada ms. Regresaron al nivel central de la nave y subieron al piso superior. Aqu, todo era una gran nave nica, con el centro despejado, pero mostrando en todo el permetro los paneles de mando y control. Otra docena de hombres estaban all, se ntados ante diversos aparatos, todos ellos fuera de funcionamiento. El silencio era total. Los seres de Agramaar les miraron, y eso fue todo. Dickson estuvo uno s minutos recorriendo todo el circuito de paneles y controles, y, contra lo que esperaba, no vio indicacin alguna en idioma ingls, ruso o cualquier otro que l pudi era conocer de la Tierra. Todas las sealizaciones estaban realizadas con smbolos d e diversas formas y colores, como la cascada de informacin de los televisores. No pareca haber en toda la nave un, solo detalle que delatase la mano de obra de Es tados Unidos, Rusia, Japn, China, Francia... Slo smbolos. Finalmente, Dickson tuvo que convencerse. Pero todava le quedaba la ltima baza de su incredulidad.. Yo no he visto ninguna mujer dijo, mirando a Minerva . Las ha visto usted? He visto lo mismo que usted. No hay mujeres. Pero debe haber una explicacin al res pecto. S? Me gustara saber cul es esa explicacin. Pregntele a Ovon, no a m. Poco despus, aparecan en el vestbulo de la nave. Los seres que antes haban visto all ya no estaban. Mientras descendan por la rampa los vieron por la plaza, conversan do con los habitantes de Oakley Farms. Los nios estaban jugando con los robots, r iendo a ms y mejor. Al pie de la rampa esperaba Ovon, conversando con el alcalde. Steve Merton, con el doctor Sheppard y con el alguacil Alan Fenwick, que pareca no saber qu hacer pa ra desembarazarse de su revlver metido en la funda.

Ah, seor Maxwell los acogi Ovon, con radiante sonrisa . Les ha resultado interesante la visita? No llevan ustedes hembras? le espet el escritor. En esta nave, no. Van en la nave general, y casi nunca nos acompaan cuando visitam os por primera vez un planeta. Ya. Y dnde est esa nave? Arriba, seor Maxwell seal Ovon hacia el cielo, riendo . Arriba, lejos del alcance de to dos los sistemas de deteccin terrestres. Tenemos una larga experiencia en nuestra s visitas planetarias, de modo que las dejamos en lugar seguro. No son capaces de defenderlas? La mejor defensa es dejarlas all arriba, seor Maxwell. Y sus armas? Qu armas utilizan ustedes? No utilizamos absolutamente ninguna clase de arma. Vamos a los planetas, los exam inamos, y si no nos interesan, nos vamos. No somos combatientes, slo cientficos. No tienen tropas? No. Ocupamos nuestro tiempo, nuestras mentes y nuestras riquezas en cosas mucho ms satisfactorias que destruir cualquier signo de vida, no ya en nuestro planeta, sino en todo el universo. Qu satisfaccin esperan conseguir aqu, en la Tierra? Oiga, seor Maxwell refunfu Steve Merton , permtame recordarle que la mxima autoridad e akley Farms soy yo, y que me considero capacitado para afrontar la situacin. Espe cialmente, porque no veo peligro alguno. Todos ustedes son una pandilla de bobos dijo el escritor, alejndose. Seor Maxwell. Dickson se volvi, mirando hoscamente a Ovon, que era quien le haba llamado. Qu demonios quiere? gru. Aceptara ser usted el primero en someterse a nuestros tests? Qu dice? salt el escritor . No pienso seguirles el juego de ninguna manera! Adems, en nsisten esos tests? Simplemente, en ver televisin. Usted se acomoda a su gusto en una de nuestras sala s de relax que sin duda ha visitado, y nosotros le ofrecemos un programa de tele visin. Eso es todo lo que tiene que hacer. Me parece una idiotez; Pero no lo es, seor Maxwell. Disponemos de un sistema de deteccin de sus reacciones y emociones que nos permitira valorar su grado de inteligencia absoluta, y su ca lidad de bondad. Fjese que he dicho su grado de inteligencia absoluta. No entiendo lo que quiere decir. Usted, seguramente, est considerado como un hombre inteligente aqu, en la Tierra, p ero eso no significa nada para nosotros, que desdeamos las inteligencias comparad as. Por ejemplo, un perro parece ms inteligente que una araa, segn la versin de uste des. Esa versin implica una comparacin subjetiva. El perro es ms inteligente que la araa para ustedes. Pero... realmente es ms inteligente el perro que la araa? Por el mismo procedimiento, dicen que es ms bueno el perro que la vbora. Pero eso es par a ustedes, que hacen esa valoracin de acuerdo a sus medidas de seguridad y prefer encia. No obstante, en trminos absolutos, quiz la araa sea ms inteligente que el per ro, y la vbora ms buena que el perro. Me ha comprendido? Por supuesto farfull Dickson. Lo celebro. Del mismo modo, tal vez est considerado inteligente en comparacin con o tros terrqueos menos inteligentes qu usted. Pero esa inferioridad de inteligencia de otros terrqueos con respecto a usted no significa forzosamente que usted sea p oseedor de una mnima inteligencia absoluta. Se lo voy a poner todava ms sencillo... Usted es un hombre alto comparado con el seor Merton, pero es bajo comparado con migo. Entonces..., es usted alto o es usted bajo? Usted es inteligente comparado con el mono, pero tal vez no lo sea comparado conmigo. Cul es, entonces, la medida exacta de su inteligencia, cul es su inteligencia absoluta? Ustedes pueden saber eso? murmur Dickson. S. Del mismo modo que podemos conocer su grado de bondad absoluta. Porque por ejem plo, usted puede ser tenido por persona bondadosa comparado con un criminal, per o puede ser un criminal comparado conmigo. Es o no es usted perverso? Es o no es u sted bondadoso, seor Maxwell?

No creo nada de lo que usted est diciendo. Somtase a la sencilla prueba que le he sugerido, y yo le convencer de que podemos o btener esa informacin absoluta sobre usted. Y qu ganaran con ello? No debe importarle lo que ganaramos nosotros, sino lo que ganara usted. Qu ganara? Es de suponer que a todos nos conviene saber cules son nuestras verdaderas posibil idades, no le parece? Yo s muy bien cules son mis verdaderas posibilidades, y lo nico qu me preocupa en est os momentos es saber qu demonios estn tramando ustedes con esto. Porque, amigo mo, usted podr decir lo que le d la gana, pero para m, todos ustedes son norteamericano s, como yo, y... Tambin son norteamericanos Krak, Krok y Kruk? sonri Ovon. Escuche, maldita sea casi grit Dickson , he visto aparatos ms sorprendentes que esos p ayasos de metal, que son simples mquinas dirigidas por radio, del mismo modo que pueden dirigirse a distancia coches, aviones y hasta toda una serie de aparatos que estn dando vueltas por el espacio. La ciencia ciberntica est en estos momentos a una altura, aqu, en la Tierra, que permite fabricar artefactos muy superiores a esos tontos robots, que estn muy bien para que se diviertan unos cuantos nios, pe ro no para convencer a un hombre culto, a un intelectual como yo. Me ha entendido usted a mi? Desde luego, seor Maxwell. Pues digiralo. Y ahora, no me fastidien ms. Dio media vuelta, y se alej de nuevo. Myrna Masterson titube un instante, y se fue detrs de Maxwell. Hubo unos segundos de silencio en el pequeo grupo formado por O von, Minerva, el alcalde Merton, el doctor Sheppard y el alguacil Fenwick. Por f in, Minerva pregunt: Podra yo someterme a esos tests, Ovon? Naturalmente. Pueden hacerlo todos cuantos lo deseen. La verdad es que nos gustara que lo hicieran todos los habitantes de este lugar, seorita Smith. Eso no va a ser fcil murmur el alcalde . Conozco bien a mis vecinos, y puedo asegurarl e que no les har mucha gracia meterse ah dentro para ser... examinados. Slo se trata de que vean un programa de televisin, seor Merton dijo Ovon . No tendrn qu hacer nada ms, ni sufrirn molestia alguna. Ver televisin, eso es todo. Quiz si entro yo y luego les explico el procedimiento, y me ven sana y salva, empi ecen a decidirse los ms atrevidos dijo Minerva . Y sabido es que si alguien da el pr imer paso los dems le seguirn. Se lo agradezco mucho, seorita Smith dijo Ovon . Bien, seor Merton, quiz sera oportuno ue comenzara a hablar usted con sus vecinos al respecto, mientras la seorita Smit h acepta la prueba. Dgales que dentro de poco la vern salir, podrn hacerle las preg untas que quieran, convencerse de que nada malo le ha ocurrido. Cuento con su ayu da, seor Merton? Lo nico que puedo decirle es que lo voy a intentar dijo Merton. Gracias. Seorita Smith? Cuando usted quiera sonri Minerva. Ovon seal hacia la nave, y los dos subieron por la rampa. Formaban una pareja form idable, magnfica. Poco despus, los dos entraban en una de las cuatro salitas de relax, y cada uno o cupaba un asiento. Las pantallas de televisin estaban apagadas. Ovon se qued miran do con expresin entre amable y divertida a Minerva Smith. Bien, cmo va todo? pregunt. Bien, salvo el inconveniente de Dickson Maxwell. Sin duda, es un hombre... especi almente inteligente. Para la Tierra, quiz dijo Ovon , pero no para nosotros. Ni siquiera para nuestras mqui nas. Qu te parece si descansamos un poco? Estaba pensando en ello sonri la bellsima Minerva. Se quedaron inmviles, cerrados los ojos. La transformacin se produjo rpidamente, en cuestin de segundos. Lo primero que sucedi fue que el tamao de ambos se redujo a p oco ms de un metro. La siguiente fase de la metamorfosis fue todava ms espectacular ... Desapareci de sus cuerpos todo vestigio de cabello y vello, los ojos se agran

daron, y acto seguido lo hizo la cabeza, que adoquin un tamao doble, prominente la frente, disminuidas la barbilla y la boca; la nariz qued convertida en un pliegu e parecido a un; ombligo terrqueo; de los ojos desapareci el iris, quedando todo, pupila, de un color negro absoluto. Los brazos y las piernas se acortaron, y en los extremos aparecieron seis dedos, sin palma. Transcurrieron unos segundos ms antes de que Ovon, tras un profundo suspiro, preg untara: Cmo est Olov? Supongo que bien. Debe estar vigilando a Maxwell, pues habr percibido su reaccin. Volviendo a Dickson Maxwell, me pregunt si puede estar capacitado para dificultar nuestra operacin. Es slo un terrqueo rechaz Minerva. En ese caso, indudablemente, podremos controlarlo cono a los dems. Lo que signific ar que nuevamente habremos fracasado... Creo que deberamos marcharnos de aqu ahora mismo. No, todava no. Es evidente que los terrqueos son inferiores a nosotros, Alva. Por lo tanto, nada conseguiremos con ellos. Quiz no, pero ya estamos aqu, y me parecera absurdo marcharnos sin haber realizado e l plan previsto. Si los resultados son negativos nos iremos, pero no antes de in tentarlo. No podremos obtener nada de esos raquticos cerebros que nutra o mejore los nuestro s. Hemos estado en planetas cuyos habitantes eran ms inteligentes que los de ste, y no conseguimos nada. No hemos conseguido nada nosotros ni el resto de las nave s de Agramaar que hace setecientos aos fueron lanzadas al espacio en busca de una solucin. Esa solucin tiene que estar en algn lugar del universo, Ovon. Tiene que estarlo, tod o debe estar compensado! Tiene que estar en alguna parte! Tal vez. Pero no aqu, en la Tierra. Son seres inferiores. Alva, no quieras engaarte a ti misma. Y mientras tanto, los de Xalixa siguen a la espera de nuestra degen eracin total... No te aflijas susurr Alva . Ya sabes que todo cuanto existe en el universo tendr un fi n..., salvo el propio universo. Quiz nos ha llegado a los agramaanos el momento d e dar paso a otras manifestaciones de vida. Pero no a los xalixanos! Sera horrible! Todo est en continua evolucin movi su gran cabeza Alva , y no seremos nosotros los que podamos impedirlo si ha llegado el momento de ser absorbidos por ella. Tal vez l o que necesita ahora el universo es la expansin de los xalixanos. No! NO! Tranquilzate Alva se puso en pie sobre sus cortas piernecillas . Bien, voy a volver a h fuera, a ver si puedo encauzar las cosas a nuestra conveniencia. T encrgate de qu e todo est preparado. La metamorfosis se produjo de nuevo, y el ser llamado Alva se convirti en la bells ima seorita Smith. CAPTULO VI Cmo le ha ido? exclam Merton cuando Minerva se reuni con l, Fenwick y el doctor Sheppa d ante la nave . Qu ha ocurrido? Qu ha tenido que hacer? Calma, seor Merton sonri Minerva . Djeme recuperarme, por favor. Recuperarse... de qu? salt el doctor Sheppard. Le han hecho algo... molesto? pregunt Fenwick. Nada en absoluto. Simplemente, como Ovon dijo, me colocaron en una de las salas d e relax y me ofrecieron un programa de televisin. Y eso fue todo. Cmo, todo! exclam Merton. Todo asegur Minerva, todava sonriente . Y por cierto, era un programa precioso. Qu clase de programa? De qu trata? No puedo decrselo, seor Merton. Lo nico que puedo decirle es que aparecen... imgenes de otros mundos. Qu imgenes? Qu otros mundos? se impacient el doctor Sheppard. No puedo decirlo. Mejor dicho, no debo decirlo, porque entonces las reacciones de todos los que acepten el experimento no seran espontneas, llegaran ya mentalmente

predispuestos a determinadas actitudes. Creo que lo mejor es que cada cual asuma su propia experiencia y muestre sus propias reacciones. Vieron adonde fue el seor Maxwell? l y la seorita Masterson entraron en el bar. Gracias. Parece que el bar es el punto de reunin aqu... Ir a charlar con ellos. Y cr eo que ustedes deberan convencer a sus vecinos de que acepten la oferta de Ovon. Hasta luego. Minerva Smith se dirigi hacia el bar, en cuya puerta, sentado sobre los cuartos t raseros, estaba. Canidus, que la mir alegremente. Minerva sonri al perro, empuj la pu erta, y entr en el local, seguido del animal. Solamente vio a Myrna Masterson y a Dickson Maxwell, sentados a una mesa, tomando caf. Ellos tambin la vieron, y se q uedaron mirndola mientras se acercaba. Qu? pregunt maliciosamente Maxwell . Cmo ha ido esa prueba? Oh, muy bien, ya lo creo. Ha sido... extraordinario todo, se lo aseguro. He visto otros mundos. O sea, que no eran los programas que vimos antes. Claro que no. Y qu programas eran ahora? pregunt Myrna Masterson. Les sugiero que los vean ustedes mismos ri Minerva . Estn muy solos aqu. Los bobos de este pueblo prefieren mirar los robots y a esos bellos americanos dij o Maxwell. Es usted muy terco, Dickson. Y en vista de su actitud creo que lo mejor ser que lo s deje solos. Espero no haber interrumpido nada importante entre ustedes. Myrna est enferma del corazn dijo inopinadamente el escritor . Qu le parece? Minerva se desconcert. Que qu me parece? Pues no s... Lo lamento, claro est. No s qu ms puedo decir. Est aqu descansando, reponindose. Al parecer, su mdico le aconsej que pasara una tempo rada en un lugar como Oakley Farms. Realmente, segn parece, est muy enferma. Tengo la impresin de que quiere usted decirme algo, pero no consigo entender de qu se trata. He tenido ocasin de fijarme mejor en Myrna prosigui Maxwell, como si no hubiera odo a Minerva , y creo que es una muchacha encantadora. No est de acuerdo? Por favor, Dickson murmur la muchacha. Minerva mir a uno y a otro. Sonri. Se dice que la belleza est en los ojos que la miran. De modo que si para usted la seorita Masterson es encantadora nadie podra discutrselo. Se me ha ocurrido que unos seres tan... superiores cmo Ovon y sus congneres podran t al vez disponer de algn... aparato de avanzadsima tcnica que pudiera... normalizar el corazn de Myrna... Le parece esto descabellado? No me parece nada. Por qu no entran en la nave y se lo preguntan a Ovon? Y de paso, nos sometemos a ese experimento, no? No me parece mala idea. No han visto por aqu a los dems? Quines son los dems? Me refiero a los que son forasteros, como nosotros; los tres cazadores y la parej illa de enamorados. No, no los hemos visto dijo Myrna. Es cierto reflexion Dickson . Qu curioso! No los han visto en ningn momento cerca de la nave, o en la plaza? No... Yo no lo recuerdo. Ni yo dijo Myrna . Y es verdaderamente curioso, porque todo el pueblo est en la plaza . Incluso el dueo del bar. Dickson ha tenido que manejar l mismo la cafetera para c onseguir nuestros cafs. Para qu busca usted a los dems? pregunt Dickson. No los busco. Simplemente, me sorprende no verlos en parte alguna, van a ir ustede s a la nave? Quiz vayamos murmur Dickson . Pero sea como fuere no es cuenta suya. Una respuesta como sa merece una discreta retirada-ri Minerva . Hasta luego. Dio la vuelta y se dirigi hacia la puerta, seguida de Canidus. Cuando la puerta se hubo cerrado, Dickson murmur: Vas a pensar que estoy loco, pero... t no percibes... algo raro?

A qu te refieres? No lo s... No lo s, pero hay algo qu me tiene inquieto! Y no es esa nave, desde luego

Realmente, crees que es un artefacto nuestro, de los Estados Unidos? Podra ser. Pero esa cosa que siento, esa inquietud... Me gustara saber por qu Minerv a se ha interesado tanto por Brooks y los otros. Y me gustara saber tambin dnde se han metido, porque verdaderamente es bien extrao que no estn por aqu. Vamos a busca rlos. Qu? se sorprendi Myrna . Para qu? Todava tengo algo de gasolina en mi coche. Vamos a dar una vuelta a ver si los loc alizamos. Bueno titube , no tienes qu venir si no lo deseas. Ir contigo-se puso en pie la muchacha. Cuando salieron del bar Canidus estaba all, sentado en el porche sobre sus cuartos traseros. Los mir, y Dickson sinti un repeluzno, que Myrna percibi. Qu te pasa? Este animal... Me pone nervioso! Debera estar con Minerva, no te parece? Dej a su ama para venirse aqu. Sin embargo, hace rato que nos est siguiendo a nosotros. Acabars por ponerme nerviosa sonri Myrna a la fuerza. Dickson hizo un gesto como de disculpa, y mir hacia la nave AG0743, frente a la c ual haba ahora un numeroso grupo de vecinos esperando su turno para entrar en ell a, encabezados por el alcalde, Steve Merton, que les estaba dirigiendo la palabr a. Da la vuelta por la derecha a la plaza dijo Dickson , y yo lo har por la izquierda. N os encontraremos aqu, a menos que uno de nosotros encuentre a Brooks y los otros. Si los encuentras t diles que quiero hablar con ellos. Est bien. Se separaron. Dickson volvi la cabeza, y vio a Canidus caminando tras l. Hizo un ges to como para darle un puntapi, y el animal retrocedi, sin ms reaccin, fija su mirada en los ojos del novelista, que reanud su camino. De cuando en cuando volva la cab eza, y siempre vea tras l al animal. Dickson Maxwell tena la sensacin de un algo fro que se estaba incrustando en su mdula. En el lado de la plaza que l se haba asignado vio a los nios todava jugando con los robots, que parecan capaces de todas las habilidades del mundo. Dickson se acerc, y se coloc frente a uno de los robots que estaba haciendo una cmica gimnasia... El robot se detuvo de pronto, qued inmvil. Dickson se acerc ms, qued a menos de un metr o de l, observando los negros ojos de cristal. * * * Ovon! Ovon volvi la cabeza, y acudi rpidamente junto al ser que le haba llamado. Se coloc j unto a l, frente a la cmara de televisin en la que apareca ocupando toda la pantalla el rostro de Dickson Maxwell. Qu ocurre? No lo s. Se ha detenido frente a Kruk, y est mirando los objetivos de las cmaras. Mra lo. Ovon ya miraba con suma atencin el rostro de Dickson, y en especial los ojos. Est uvo as unos segundos, durante los cuales el rostro del escritor no expres emocin al guna. Simplemente, miraba los ojos de Kruk. No est vigilado? pregunt de pronto. S. Es un hombre poco corriente. Inferior, pero poco corriente en su inferioridad. Crees que puede ser uno de ellos? El cuerpo de Ovon se estremeci. No lo s. Pero podra serlo. Eso significara que tambin se nos habran adelantado en este planeta. S... Significara eso. Pero debe haber alguna parte a la que ellos no hayan llegado. Hubo, de pronto, un cambio de expresin en el rostro de Dickson Maxwell. Sus facci ones se distendieron en una sonrisa, y su lengua apareci entre los labios, con un gesto burln. Qu es eso? Qu ha hecho?

No lo s. El rostro de Dickson Maxwell desapareci de la pantalla... * * * Dickson se apart de delante del robot, y se alej. El robot gir en direccin a l, y eso fue todo. Detrs de Maxwell caminaba Canidus, con tenacidad admirable; El escritor dio la vuelta a la plaza, y lleg al bar, frente al cual le esperaba ya Myrna. Cre que los habas encontrado dijo la muchacha. No. Me detuve a jugar un poco con uno de los robots. T tampoco los has visto? No. Bien. Vamos a dar una vuelta con mi coche, a ver si los vemos por ah. Me resisto a creerlo de tres sujetos como Maurer, Ambler y Brooks, pero quiz se hayan asustad o y estn alejndose a pie. En los Howell ya me sorprendera menos. Subieron al coche, y se dirigieron a la salida sur de la poblacin. Al parecer, na die les prestaba la menor atencin..., salvo los robots, que se haban vuelto hacia ellos un instante. Dickson mir por el retrovisor, y sonri secamente al ver a Canidu s que se iba quedando atrs. Hacia dnde vamos? Hacia los pantanos. Ellos conocen bien esa zona, y si se han asustado quiz hayan d ecidido esconderse por all. Eso, si no han optado por irse con el coche utilizand o cualquier camino, por malo que sea. Tampoco viste sus coches, verdad? No... No los vi, es cierto. Bien. Vieron los coches solamente un par de minutos ms tarde. Estaban detenidos a un la do de la carretera, metidos entre unos arbustos y a la sombra de un grupo de rbol es. Dickson detuvo su automvil, y seal los otros dos. Ah estn. Y parece que han decidido permanecer juntos. Es extrao que no nos dijeran nada a nosotros. Debieron vernos ante la nave, y puesto que ellos no queran saber nada con eso, se fueron. Vamos a ver si los encontramos. Deben estar cerca de los coches, natural mente. Iremos a pie, no quiero que mi viejo cacharro se estropee. Salieron los dos del coche, tras apagar Dickson el motor. Una vez en el exterior , se miraron. Haba un silencio denso alrededor. Era como la ausencia de sonidos f amiliares, como si todo lo anterior, todos los rumores conocidos, hubieran muert o para siempre. Myrna se tom del brazo de Dickson, que la mir. Ests asustada? Ella movi afirmativamente la cabeza. Dickson titube, y dijo: Quiz sera mejor que te quedaras en el coche. Por qu dices eso? Temo que algo les haya ocurrido. Este silencio no es normal. Debe haber cinco per sonas, ah, pero no omos sus voces, no omos nada. No es normal. Crees... que estn muertos? No s. Pero es todo tan extrao se estremeci . Vuelve al coche, y yo mirar... No, por favor. Prefiero ir contigo. Est bien. Se acercaron a los dos automviles, detenidos uno junto a otro. Persista el silenci o, y ellos no hacan ruido alguno. De pronto Dickson oy un rumor, como el chirriar de algo. Se detuvo en seco, y le hizo seas a Myrna para que esperase all mismo. Co ntinu avanzando solo, siempre en silencio, pues aquellos chirridos indicaban sin lugar a dudas la presencia de algo. Algo que poda ser horrible, tena ese presentim iento, y no quera que Myrna lo viera. Apart unos matorrales, y mir por entre ellos. Entonces, sinti como si toda su sangre quedase congelada. CAPTULO VII Haba all cinco extraos y pequeos monstruos. Cinco seres de cuyas bocas brotaban aquellos chirridos que no podan ser otra cosa que sus voces, su sistema de comunicacin. Estaban sentados en el suelo, formando un crculo, como realizando una conferencia. Sus cabezas, e incluso el vello que las cubra completamente, eran de color amaril lento, tenan un solo ojo y carecan de orejas; su tamao no deba exceder del de una na ranja corriente. Sus bocas eran como diminutos agujeros. Eran horripilantes. Per

o no slo sus cabezas, sino todo su cuerpo, dotado de brazos largos y piernas cort as, delgadas y como de goma. Eran parecidos a chimpancs, pero del mismo color ama rillento que la cabeza... Una extraa reunin de semisimios de color amarillo y con un solo ojo. Dickson se estremeci cuando, a su espalda, todava lejos, oy el ladrido de un perro. Y entonces presenci algo que le pareci todava ms horrible: ante sus ojos, en cuestin de un segundo, aquellos cinco seres se transformaron, mientras se movan rpidamente con un gesto de alarma colectiva. En un segundo, Dickson Maxwell tuvo ante l a Robert y Helen Howell y a los tres c azadores, Brooks, Maurer y Ambler. Retrocedi un paso, gir, y se dio de bruces con Myrna, que se acercaba a l silenciosamente. La muchacha abri la boca para decir al go, pero Dickson, reaccionando, se la tap con una mano. Ella vio su rostro plido y desencajado, y se asust, sus ojos se abrieron mucho... El ladrido se repiti, y Canidus apareci por un lado, mientras los matorrales se apar taban y Brooks, Maurer y Ambler aparecan por el otro. Los tres cazadores se quedaron mirando fijamente a Maxwell y la muchacha. Luego, terminaron de apartar los matorrales y se acercaron. Unos treinta metros ms all Ca nidus se haba detenido, y ladraba ahora sin parar, estremecido su cuerpo, erizado el lomo. Brooks se llev la escopeta al hombro, apunt, un instante, y dispar, tirando de los dos gatillos a la vez. Canidus lanz un tremolante aullido, salt en el aire, y se des plom, muerto. Inmediatamente, Brooks se volvi hacia Dickson y Myrna, y les sonri con expresin ama ble. Me parece que ese perro se haba vuelto loco dijo . Seguramente se dispona a atacarles, Maxwell. Dickson quiso hablar, pero no lo consigui. De entre los matorrales aparecieron He len y Robert, preguntando ste: Lo has matado? S asinti Brooks . No he tenido ms remedio. Se encuentran bien? se interes amablemente Maurer . Los dos estn muy plidos, Maxwell. Con un esfuerzo, Dickson consigui reaccionar. El perro... Bueno, iba a atacarnos, y... Me parece que no es eso lo que le tiene tan impresionado sonri Maurer . Nos ha visto, verdad? Usted me entiende. No..., no s a qu se refiere. S lo sabe. Y lo siento por usted. Por los dos. Temo que tendremos que asegurarnos de su silencio, Maxwell. Qu quiere decir? pregunt con voz aguda Myrna, ya libre su boca de la mano de Maxwell.

Su amigo se lo dir seal Maurer a Dickson . Por el momento los dos van a permanecer aqu, bajo la vigilancia de Bob y Helen. Pero no teman, todava no vamos a matarlos: ya que los tenemos disponibles los aprovecharemos ms tarde. Nos... aprovecharn? No se complique la vida. Toma, Bob Maurer le entreg su escopeta al bello rubio , vigla los bien. Nosotros vamos al pueblo a hacer nuestra parte. Pe... pero... qu..., qu significa todo esto? tartamude Myrna . Qu piensan hacer con n os? Qu..., qu pasa? Me parece que ella no nos ha visto como usted, Maxwell ri Maurer . Bueno, mtanse entre los matorrales con Bob y Helen, y prtense bien. Si intentan alguna tontera Bob lo s matar a los dos. Vmonos. Brooks cerr la escopeta recin recargada, mir amablemente a Dickson y Myrna, y se fu e en pos de Maurer y Ambler. Bob movi la escopeta hacia los matorrales. Entren ah, vamos. Dickson tir de la mano de la cada vez ms asustada y desconcertada Myrna, y se meti eron entre los matorrales. Howell seal el suelo, y los dos se sentaron, obedientes , cogidos de la mano. Los Howell se sentaron ante ellos, con las piernas cruzada s. Se oy el zumbido del motor del coche de los tres cazadores, alejndose. Regres el silencio. Aquel silencio que haba estremecido a Dickson Maxwell.

Se le est pasando el susto, Maxwell? ri Helen. No me asustan los trucos dijo el escritor . Bueno, admito que me he sobresaltado ant es, pero no estoy asustado. De qu trucos habla usted? pregunt Robert. Del de ustedes. Supongo que debe ser algo relacionado con la hipnosis, o algo par ecido. Vamos, no diga tonteras rechaz Robert. Dickson, qu es lo que pasa? pregunt Myrna. Nada importante. Una tontera. Los Howell se echaron a rer. Dickson se iba serenando rpidamente. Tena la certeza d e que haba visto una realidad, no una imagen producida por hipnosis ni por sugest in de cualquier clase. Haba presenciado una metamorfosis. Una metamorfosis que, ci ertamente, no poda llevar a cabo ningn ser del planeta Tierra. Se estremeci al pens ar esto, y los Howell, que no le perdan de vista, volvieron a rer. Me gustara saber a qu conclusiones est usted llegando, Maxwell dijo Robert . Deben ser de lo ms interesante. No se canse, joven replic burlonamente Dickson ; no va a impresionarme. Ya no. Y por muy fijamente que me mire no va a sugestionarme nuevamente. En cuanto a eso de m atarnos, ser mejor que reflexione sobre ello. El alguacil Fenwick sabe que vinimo s a buscarlos a ustedes. Y por otra parte, si nos matan con esa escopeta le ser m uy fcil seguir la pista... De qu se re ahora? En efecto, los Howell volvan a rer. La situacin era divertida para ellos. Ahora, ya definitivamente sereno, Dickson alcanz a distinguir en sus ojos una luz de escal ofriante maldad. Por mucho que rieran tan simpticamente, eran seres malvados. Tan malvados que haban esparcido a su alrededor como un... perfume maligno mientras estuvieron convertidos en semisimios. Un perfume, una malignidad, que haba provoc ado aquel silencio extrao, aquel repeluzno en l... Me parece que no le gustamos mucho susurr Helen. Pues no somos tan feos dijo festivamente Robert . Quiero decir, ahora. Antes s debimo s resultarle a Maxwell un poco... raros. Chocantes, dira yo. No es as, Maxwell? Ya les he dicho que no me asustan los trucos. Pero... de qu estis hablando? insisti Myrna. Me parece que me hipnotizaron, de algn modo que s es sorprendente dijo como de mala gana Dickson . Me hicieron creer que eran una especie de..., de micos asquerosos.. Dios mo gimi Myrna . No entiendo nada! Micos asquerosos? frunci el ceo Robert . Vamos, Maxwell, lo que usted vio era un ejempl o quintuplicado de una forma de vida infinitamente superior a la de la Tierra. Mu y superior a cualquier forma de vida terrquea! Eso es una estupidez sonri irnicamente el escritor . Ustedes no son ms que micos evoluc ionados. Es ahora cuando tienen un cierto nivel de inteligencia, no antes. No sabe usted lo que est diciendo asegur Robert . En nuestro estado natural somos de u na superioridad que usted jams podra comprender. Nosotros, los... No me fastidie ms. Y no se le ocurra molestar a Myrna con sus trucos, entiende? Ya es bastante mala nuestra situacin para soportar trucos absurdos. No le mires ms a los ojos; Myrna orden a la muchacha . Deja que diga todo lo que quiera, pero no le m ires a los ojos. Ni a ella tampoco. Es usted un cretino, dicho sea en trminos terrestres ri Robert . No pueden hacer nada contra la inevitable. Y esto es lo inevitable. Vea, seorita Masterson... Ante los horrorizados ojos de Myrna Masterson la metamorfosis se produjo de nuev o: Robert Howell se convirti en un semisimio..., de brazos largos y delgados, enc lenques, en los cuales, la escopeta de caza pareci pesar enormemente, convertirse en un objeto difcil de manejar. Dickson Maxwell no esper siquiera a que la metamorfosis terminase. Apenas Robert Howell perdi su apariencia humana se abalanz contra l con toda su potencia fsica de atleta. Deba pesar cuatro veces lo que Robert Howell, y, en cuestin de habilidad fs ica, era muy superior. Robert Howell lanz un chirriante chillido, mucho ms agudo que el alarido de espant o de Myrna Masterson, cuando el escritor le arranc la escopeta de un puntapi, y ac to seguido, sin darle tiempo a la menor reaccin, volvi a golpearle con el pie, aho

ra en la cabeza, que revent como una fruta madura, lanzando a todos lados un visc oso lquido denso y amarillento. Desorbitados los ojos, jadeante, Maxwell se volvi hacia Helen, que terminaba su m etamorfosis entonces, para mayor espanto de Myrna. Dickson apunt a Helen con un d edo. Ser mejor que no intentes... Lanz un aullido de dolor, y cay de rodillas. Tena la sensacin de que su cabeza iba a estallar. Era el dolor ms espantoso que haba experimentado en su vida, algo inaud ito, insoportable. Se llev las manos a las sienes, donde pareca tener sendos talad ros que iban a destruir su cerebro. Pero todava, cmo un ltimo resto de reaccin, alcanz a comprender que Helen le estaba m atando mentalmente, que el arma que lo estaba aniquilando no era otra que la sen tencia de muerte teleptica. Gir, cay de bruces dando la espalda a Helen, y sus mano s asieron la escopeta. Con ella en las manos se volvi, quedando sentado, apunt a Helen, y, justo cuando v ea la negrura de la muerte ante sus ojos y en su cerebro, apret los dos gatillos a la vez. Helen Howell se desintegr en pequeos pedazos amarillentos, como una fruta cuya pul pa fuese esparcida por un petardo colocado en su interior. Y, en el acto, ces el espantoso dolor en la cabeza de Dickson Maxwell, que emiti un gemido, solt la esco peta, y volvi a desplomarse de bruces. Dickson! grit Myrna. El escritor sinti las manos de la muchacha en su cuerpo. Qued de cara al cielo. Un cielo azul, esplndido, maravilloso, en el que luca el sol. Por contraste con el d olor experimentado segundos antes, pens que nunca en su vida se haba encontrado me jor. Era... como si dentro de su cabeza hubiera tenido burbujas molestas que aho ra hubieran estallado. Burbujas que haban estado oprimiendo su cerebro, que ahora se expanda, limpio, poderoso, lcido. Oh, Dios mo gema Myrna . Dios mo, Dios mo... Estoy bien sonri Dickson . Tranquilzate. Se puso en pie, ayudado por la muchacha. Sonriendo todava, Dickson aprovech para a brazarla y besarla en la boca. Persista el silencio, aquel silencio que tena sobre cogido a Dickson Maxwell. Un silencio malvado. Apart suavemente a Myrna, y murmur: Decididamente, no eres fea. Oh, Dickson, no s qu... No tenemos tiempo para pensar en nosotros ahora, querida. S que se est gestando alg o horrible a nuestro alrededor, y tenemos que evitarlo. Vamos a regresar, inmedi atamente al pueblo. Nos acercaremos lo mximo posible con el coche, y terminaremos de llegar a pie. Pero qu vamos a hacer? Creo reflexion Dickson que lo mas conveniente es visitar a Minerva. Ella tiene algo que ver con esto, estoy seguro; as que iremos a su casa por la puerta de atrs y le explicaremos lo ocurrido. * * * Cuando Dickson Maxwell termin su explicacin Minerva le estaba mirando fijamente, i nexpresivo el rostro. Apareca tan serena, lo haba escuchado todo con tanta natural idad, que Myrna no poda comprenderlo. Por qu ha venido a contrmelo a m, Dickson? pregunt Minerva . No cree que sera ms ap ue se lo hubiera contado al alguacil? No. Usted est metida en esto, lo s. Pienso..., pienso que si esa nave es nuestra, t errestre, de Estados Unidos, tal vez nuestro gobierno supiera ya lo de esos... b ichos, y precisamente ustedes, en esa nave, los estn buscando. Minerva sonri levemente, con un dejo de tristeza en su expresin. De modo que mataron a Olov... suspir. A quin? A Olov. A Canidus. No comprendo susurr el escritor . Mejor dicho, no s si debo creer lo que comprendo. Debe creerlo, Dickson. Canidus era uno de los nuestros. Retiramos a Rose, Glendon y a su perro, y Olov y yo ocupamos sus puestos aqu, en Oakley Farms. Pero no se pr

eocupe, tanto Rose Glendon como su perro estn bien, y volvern. Myrna se llev las manos a la boca, pues tuvo que comprender lo que significaban l as palabras de Minerva Smith. Dickson se pas la lengua por los labios. Quiere decir que usted tambin es... como ellos? Tengo ms o menos las mismas facultades, pero no soy como ellos. Ellos pertenecen a la galaxia Xalixa, y nosotros, ya se lo dijo Ovon, al planeta Agramaar, de la g alaxia Maia, dicho todo en sonidos terrestres. El escritor se paso una mano por la frente. De pronto, mir a Minerva. Mire, si todo esto es un secreto de Estado, o algo que el mundo no debe saber, le aseguro que ni Myrna ni yo diremos nada a nadie, As que, por favor, no quieran vo lvernos locos! Si me aseguran que conservarn la serenidad puedo demostrarles inmediatamente que n o soy terrestre. De acuerdo? Ni Dickson ni Myrna dijeron nada. Simplemente, se quedaron mirando expectantes a Minerva, cuya metamorfosis se produjo rpidamente. As, ante los dos terrqueos, qued sentada en el silln aquella pequea figura sin vello alguno, de grandes ojos todo p upila y con la enorme cabeza sobre los frgiles hombros. En los cortos brazos se a gitaron los seis dedos. Dios nos valga jade Dickson Maxwell. El menudo ser permaneci ante sus ojos ocho o diez segundos. Luego se convirti de n uevo en la bellsima Minerva Smith. Los ojos de Myrna Masterson parecan a punto de saltar de las rbitas. Hace muchsimo tiempo que existe esta lucha dijo Minerva. Qu lucha? Entre los de la galaxia Maia y los de la galaxia Xalixa. Al principio de los tiem pos conocidos siempre dominbamos nosotros la situacin. Eso era todo lo que hacamos: dominar la situacin, manteniendo alejados de Maia a los de Xalixa. Nuestra nica a rma era la mente. Con ella podamos controlar a los xalixanos, e incluso, si hubira mos querido, matarlos. Pero nosotros nunca hemos recurrido a la muerte, as que, s implemente, los mantenamos alejados con el poder de nuestras mentes. Sin embargo, el tiempo fue degenerando nuestras facultades mentales, y las que ustedes llama ran fsicas. Lleg el momento en que quedamos reducidos fsicamente a como acaban de ve rme, y mentalmente perdimos con mucha rapidez nuestra potencia. Es una degenerac in natural, que llega tarde o temprano a toda forma de vida, y la habramos aceptad o si no hubiera sido por los xalixanos. Ellos se dieron cuenta de que empezbamos a degenerar, y consideraron que haba llegado su momento. Comenzaron a atacarnos c on sus naves, y fueron destruyendo planeta tras planeta de la galaxia Maia. El e xterminio fue horrendo, y finalmente, los pocos maianos que quedbamos nos replega mos a Agramaar, uno de los ms lejanos planetas habitables de la galaxia. All, nos dimos cuenta de que mientras permaneciramos dentro de nuestras naves todava podramo s resistir durante bastante tiempo las agresiones de los xalixanos, pese a que s us mentes, ahora en evolucin, cada da eran ms poderosas, y podan aniquilarnos con el las, como anteriormente pudimos hacer nosotros. Una forma de vida iba degenerand o, nosotros, y otra forma de vida iba evolucionando, ellos. Nos comunicamos con los xalixanos para pedirles que nos dejasen en paz en el confn de nuestra galaxia , en Agramaar, y su respuesta fue qu la hegemona de Xalixa deba ser total... Pero por qu? Para qu queran ellos su galaxia, la de ustedes? Para nada. Los conceptos de valor, riqueza, dinero, no existen ni en su galaxia n i en la nuestra. Simplemente, quieren expandirse por todo el universo, hasta que su forma de vida sea la nica. As que estn expandindose por todo el universo, aniqui lando todas las formas de vida. Y evidentemente, han llegado a la Tierra tambin. Pero... nosotros seguimos con vida, la Tierra sigue existiendo. As es, evidentemente. Hemos hallado galaxias enteras arrasadas por los xalixanos d urante nuestra bsqueda de setecientos aos en mediada de ustedes... Todava quedan ga laxias y planetas en el universo, pero con vidas inferiores incluso a la de uste des. Cuando llegamos aqu no sabamos que ellos nos haban precedido. Si hubiera sido as, nos habramos marchado, porque el hecho de que no los hayan aniquilado signific a que los consideran de una inferioridad pareja a la de otras galaxias y planeta s habitados, que desdearon. Pero si estn aqu es porque los tienen en cuenta en algu na medida, y se proponen aniquilarlos...

Despus de aprovecharnos dijo rpidamente Dickson. Aprovecharlos? Eso dijeron. Que todava no iban a matarnos a Myrna y a m, porque ya nos tenan nos ap rovecharan ms tarde. En qu sentido? Eso no lo dijeron. No tengo ni idea. Qu es lo que estn buscando ustedes por el unive rso hace setecientos aos? Algo que retrase nuestra degeneracin, y si es posible algo que nos revitalice tota lmente en nuestra energa mental, a cada instante ms debilitada. Si tuviramos nuestr a energa originaria no podra vivir ningn ser de Xalixa a menos de cien millones de kilmetros de nosotros, siempre utilizando las medidas de ustedes. S, s, comprendo... Se da cuenta, Dickson? Si ellos estn aqu, tan cerca de nuestra nave, significa que l os maianos estamos al lmite de nuestras energas, que estamos llegando al final abs oluto. Jams un xalixano haba podido acercarse a un maiano. Y ahora los tenemos a un os cuantos pasos! Eso significa que nuestra forma de vida ha llegado al lmite de degeneracin posible... O que la energa mental de ellos ha aumentado de un modo no previsible. Ha aumentad o tanto que pueden soportar la presencia de ustedes. Haba ocurrido esto antes en a lguna ocasin? No, todava no haba llegado ese momento. Y tenamos la esperanza de encontrar una... f uente de energa para nuestras mentes antes de la total aniquilacin. Eso es lo que estamos haciendo aqu... Es cierto que buscamos bsicamente la manifestacin de la bon dad, por medio de la absorcin de sentimientos de nuestros televisores, pero no es m enos cierto que cuando encontremos seres de adecuada bondad analizaremos su inte ligencia absoluta, y si es del grado mnimo requerido buscaremos el modo de... abs orber una parte que nos permita la regeneracin. Y esta vez, aun lamentndolo, nos d edicaremos a exterminar por agresin mental a los xalixanos, para evitar que acabe n con la variedad de formas de vida que existen en el universo. Tantas formas de vida hay? murmur Myrna. Todava quedan tantas la mir Minerva que los xalixanos necesitaran millones de aos de e tender su maldad para acabar con ellas. Pero lo haran. As pues, si los maianos con siguiramos esa regeneracin, los exterminaramos... de una vez por todas. Y cmo exterminan las formas de vida los xalixanos en las galaxias que visitan? Por el mismo procedimiento nuestro; envan la muerte con potencia de su mente. Es decir, que podran aniquilar a todos los seres vivientes del planeta Tierra, si lo desearan. En un segundo asinti Minerva. Myrna mostr una expresin horrorizada. Dickson Maxwell entorn los prpados. Y por qu no lo han hecho con la vida en la Tierra? Qu es lo que aprovechan de nosotro s? Nuestra inteligencia? Hacen lo que habran hecho ustedes? Absorben parte de nuestr a potencia mental para fortalecer la suya, somos como... vitaminas mentales para ellos? Eso debe saberlo ya Ovon, no es cierto? Ovon tiene que saber ya si nuestr a inteligencia tiene la suficiente... calidad para ser absorbida en forma de ene rga mental. No le ha dicho l nada al respecto? Ovon desisti de esa bsqueda en ustedes, porque percibimos inmediatamente su grado m ental, y no nos satisfizo. Ni siquiera estamos utilizando los analizadores. Salt a a la vista. Eso es humillante para nosotros, no? gru Dickson . Pero si ni siquiera se estn molestan o en utilizar los analizadores, qu estn haciendo con los que han aceptado entrar en la nave para ver su programa de televisin? S estn utilizando los analizadores, en realidad, pero slo a partir de determinado gr ado. Si el grado de potencia mental del sujeto es inferior al mnimo exigido, el a nalizador no presenta resultado alguno. Lo que s sabemos es que su grado de malda d sera... conveniente para mentalizarnos en el sentido de exterminar a los xalixa nos. Ya s que no somos ngeles gru de nuevo Dickson , pero tambin somos tan tontos? Todos an tontos? La palabra tonto sonri Minerva es de una gran ingenuidad, Dickson, pero expresa una realidad.

Pero... todos? No podra yo, u otros seres humanos de la Tierra, alcanzar ese... grad o mnimo? Tal vez. Pero con unos cuantos seres ms dotados que los otros no solucionaramos el problema. Necesitamos absorber energa mental de millones y millones de fuentes. Pero si tan tontos somos..., por qu nos quieren... aprovechar los de Xalixa? Qu es lo que aprovechan de nosotros? No podra ser que ellos hubieran encontrado en la Tier ra una... forma de energa que ustedes no pueden o no saben captar? Porque si estn aqu sin exterminarnos es por algo, no? Somos sus vitaminas mentales, no le parece e so posible y razonable? Parece razonable admiti Minerva Smith. Entonces, todo lo que tenemos que hacer es averiguar cmo obtienen de nosotros esas vitaminas. Qu se le ocurre a usted? Nada. Desde el momento en que el analizador no reacciona ante el grado mental mnim o exigido, no se me ocurre nada. Es decir, que todos nosotros seremos aniquilado s. Todos. CAPTULO VIII Dickson Maxwell se puso en pie, se acerc a la ventana del saloncito, y vio un lad o de la plaza, donde estaba el platillo volante. Entre la gente que esperaba su turno para ser analizada, distingui de pronto a Ambler, Maurer y Brooks, y lanz un a exclamacin. Estn esperando para entrar! exclam . Mrelos! Minerva y Myrna corrieron haca la ventana. La primera movi la cabeza con un gesto de derrota. Quieren aniquilarnos a todos. Naturalmente, ellos saben que somos maianos. Y por qu esperan su turno? Disponen de dos escopetas, y de su maldito poder mental aniquilador. Bastara desear la muerte de todos los habitantes y visitantes de est e pueblo, incluidos ustedes, para que no quedase nadie con vida, no es as? Si todos estuvieran fuera de nuestra nave, s. Pero en el control siempre hay un gr upo de los nuestros, y ellos saben que no moriran. La sala de control permanece c errada, y ya le dije que dentro de nuestras naves estamos a salvo. De modo que l o que ellos quieren es llegar a la sala de control, y entonces, s, todos moriremo s. Es el material de la nave lo que nos protege. Entiendo. Y para no provocar la alarma y que se cierre completamente la nave acci onada desde la sala de control, pretenden engaar a Ovon y a los dems, nico modo de que les dejen llegar a esa sala..., ya que si empezasen a disparar o a matar men talmente, la nave sera cerrada por los maianos que hay en la sala de control. S, exactamente. Observe las personas que hay ante ellos. Cunto calcula que tardarn en entrar en la n ave por turno? Unos veinte minutos. Veinte minutos... Tengo que pensar en algo que nos permita quitarlos de en medio. No podra usted... aniquilarlos mentalmente? Ya no. Ahora menos que nunca, pues su poder ha aumentado muchsimo. Por eso los reh uimos en el espacio y en todas partes. Su poder ha aumentado muchsimo... Y ellos estn aqu, en el planeta Tierra... Cree que slo haba esos cinco, o puede haber algunos ms? Algunos ms? Si permanecen en la Tierra sin exterminarlos a todos ustedes es que debe haber cientos de miles de ellos, Dickson! Dios mo... gimi Myrna: Supongamos susurr el escritor , supongamos que ustedes, los maianos, pudieran revital izarse absorbiendo una energa mental adecuada, iniciar un ciclo de regeneracin que les devolviese sus facultades iniciales. Si esto ocurriese, podran exterminar a t odos los xalixanos que hay en la Tierra? Ya le dije que nos bastara el deseo mental para que fuesen exterminados en cien mi llones de kilmetros a la redonda. Bien... Bien! Pero antes que nada debemos deshacernos de esa gente..., o lo que se a. Antes... de qu? Sabe usted lo que decimos los terrqueos, Minerva? Respecto a nuestra inteligencia, a nuestro poder mental. Decimos que el ser humano est utilizando solamente el die

z por ciento de su verdadera capacidad. Pero yo he obtenido conclusiones mucho ms exigentes. Creo firmemente que no estamos utilizando el diez por ciento, sino e l uno por ciento. Eso no es posible. Se utiliza la inteligencia que se tiene, el poder mental de qu e se dispone. No forzosamente. Pueden haber intervenido diversos factores, que desde luego ni s e me ocurren, que hayan dificultado en determinado momento la utilizacin de nuest ra total capacidad. Vamos a admitir que realmente estamos utilizando el uno por ciento. Entonces, si... libersemos el noventa y nueve por ciento restante, cree qu e ustedes podran utilizar nuestra energa, que sera lo bastante buena para su regene racin, su revitalizacih? Su inteligencia detectada, aumentada cien veces? Creo que sera ms que suficiente. De acuerdo... Estupendo! Yo s cmo podemos intentar liberar ese noventa y nueve por c iento. Pero tengo que entrar en esa nave antes de que ellos consigan sus propsito s. Y creo que s cmo podremos conseguirlo. Puede usted..., podra... tomar la aparienc ia de otra persona, o slo la que ha adoptado como Minerva Smith? Usted ya tuvo pruebas al respecto, Dickson. Yo? No comprendo. Pero s recordar el pajarillo que vio en la cocina, y el gatito que encontr fuera de la casa. Era usted? exclam Dickson. S. Finalmente, me convert en mariposa. Y luego, cuando Rose Glendon abri la puerta d e la cocina para que me marchara y su perro sali detrs de m, me convert en Canidus. Al regresar a la casa le orden mentalmente a Rose Glendon que deb marcharse. Y ella se fue al da siguiente adonde tenamos al verdadero Canidus, cuyo puesto ocup entonces mi compaero Olov. Esto..:, esto como una pesadilla tartamude Myrna. Pero entonces pregunt Maxwell , si poda adoptar cualquier aspecto, por qu apareci Mine Smith? Le bastaba impulsar a Rose a marcharse con su perro aquella misma noche y ocupar usted y Olov sus lugares. Con el perro era fcil, porque no habla sonri Minerva Smith . Pero Rose Glendon s habla, y mi usurpacin es fsica, no mental. Tena que aparecer como otra persona, y estar a qu para poder enterarme de todo lo que hablasen ustedes y al mismo tiempo cuidar de los nios. De modo que realmente son ustedes bondadosos. Lo hemos sido hasta ahora. Pero si pudiramos exterminar a los xalixanos, lo haramos , a ellos s. Lo haramos! Lo vamos a hacer dijo secamente Dickson . Nos vamos a cargar a todos esos asesinos d e mbito universal. Tenemos dos posibilidades de lograrlo. Una, que yo entre ah y l e diga a Ovon cmo me deben someter al analizador. Dos, que descubramos qu es lo qu e obtienen los xalixanos de nosotros. Esta segunda parte le corresponder a usted hacerla, Minerva. Puede tomar la apariencia de Helen Howell... sin perder por ell o su superior inteligencia de maiana? Naturalmente. Entonces, efecte esa metamorfosis, vaya a hablar con esos tres hombres, y, simulan do ser Helen Howell, entrese de qu es lo que ellos aprovechan de los terrestres. Cr ee que podr hacerlo? Puedo intentarlo, pero si se dan cuenta, me matarn. Estn desarmados... Maldita sea, acabo de decir una tontera enorme. Bien, es un ries go, desde luego. Un riesgo insignificante. Mi vida no significa nada comparada con la Vida, Dickso n. Y de todos modos, si no hacemos algo moriremos todos, tarde o temprano, aqu y en todo el universo. Ir. Le preguntarn qu ha pasado, por qu no est con nosotros, con Myrna y conmigo, vigilndon os. Diga que yo les ataqu, y que tuvieron que matarme, y a Myrna tambin. Eso, quiz incluso le facilite alguna explicacin respecto a cmo nos aprovechan. Luego dgales q ue Robert Howell les est esperando en la oficina del alguacil, y que deben ir tod os all. Por mucho que le insistan, no les diga de qu se trata, diga que es Robert Howell quien lo ha exigido as. Tiene que conseguirlo como sea! Har todo lo posible. Algo ms?

No. Espere cinco minutos antes de salir, por la parte de atrs, y d la vuelta, como si llegara desde fuera del pueblo. Luego haga exactamente lo que le he dicho. Slo eso. Y no utilice su superior inteligencia, slo la terrquea! Est claro? No piense. Sl o haga lo que le he dicho. S, de acuerdo. Vmonos, Myrna le tendi la mano Dickson. Adonde? Qu vamos a hacer nosotros, Dickson? Ya lo vers. De prisa! El tiempo est pasando..., y tenemos que hacerlo antes de que l es toque el turno de entrar. Cuatro minutos ms tarde, tras una carrera por la parte de atrs de las casas que de j jadeante y lvida a Myrna, los dos llegaban a la oficina de Fenwick, que estaba a bierta. Por supuesto, Fenwick no estaba all, sino en la plaza. Mira por la ventana, y avsame si ves venir a Minerva y a esos tres... Bueno, a Min erva no, a Helen... Ya sabes! S... S, s. Dickson fue directo al armero, donde haba otro revlver y dos rifles, bien protegid os del polvo por la puerta de cristal. Se quit la chaqueta, la puso ante el crist al, y rompi ste de un puetazo. Myrna se volvi a mirarlo sobresaltada, pero Dickson n o le hizo caso alguno. Sac las armas, las examin, y fue lanzando maldicin tras mald icin: las tres estaban descargadas. Un minuto ms tarde, tras descerrajar uno de los cajones de la mesa del alguacil, encontr municin para las tres armas. Carg uno de los rifles... Dickson, ya vienen! Maldita sea! Ven aqu! Sabes disparar con rifle? Yo? No... No, no. Bu... bueno, en casetas de tiro al..., al blanco... Esto es lo mismo, slo que en lugar de acertar unos patitos tienes que acertar a un hombre! Dickson hablaba mientras cargaba frenticamente el otro rifle . Vamos, toma es te rifle! Myrna se acerc, tom el arma, y mir con expresin desorbitada a Dickson, en cuya frent e haba unas gotitas de sudor. El periodista cerr el depsito de su rifle, y mir fijam ente a la muchacha. Myrna, esos seres que ves ah no son humanos, y sabes tan bien como yo lo que prete nden, lo que ya han hecho en el universo... Tienes que mentalizarte en ese sentid o! No los veas ms que como patitos de esos que hay en las casetas de tiro, o como si fuesen a tomarte una fotografa gratis si aciertas el botn. Yo solo no podra mat ar a tres con la suficiente rapidez, tienes que ayudarme... Te dir cul es tu patito ! Casi la arrastr hacia la ventana. A unos cincuenta metros vio a Helen Howell, Joh n Maurer, Wendell Ambler y James Brooks..., con los que tan bien lo haba pasado c harlando y jugando al pquer. Dios! Apunta al centro del pecho de Ambler. No pienses en nada ms. Apunta al centro del pecho, y cuando yo diga ya, dispara. Slo eso. No..., no s si..., si podr... Apunta. Ponte a un lado, que no te vean! Se colocaron uno a cada lado de la ventana. Los cuatro extraterrestres estaban y a a menos de veinte metros. Quince. Diez. Era imposible fallar el disparo, impos ible... Pero Dickson esper todava a que diesen tres pasos ms. Ya dijo. El primero en disparar fue l, y, a menos de ocho metros, ya muy cerca del porche de la oficina de Fenwick, Brooks recibi el balazo en pleno corazn, y salt, hacia at rs, fulminantemente muerto. Dickson apunt rpidamente a Maurer, mientras sonaba el d isparo efectuado por Myrna Wendell Ambler lanzaba un aullido, giraba sobre s mism o, y caa de rodillas, de espaldas a la oficina, con una bala en su hombro derecho . En el momento en que Dickson Maxwell disparaba de nuevo y meta la bala en la cabe za de John Maurer, matndolo tambin en el acto, sinti la tremenda y dolorosa punzada en la cabeza, tan violenta que casi le hizo desvanecerse. Junto a l, Myrna se de splom, chillando, y afuera cay Helen Howell como fulminada, mientras Wendell Amble r se volva, mirando hacia la oficina. Loco de dolor, Dickson Maxwell apret el gatillo contra la forma humana que vea con

fusamente. Tuvo la sensacin de que su cabeza, y no la de Ambler, iba a estallar, al mismo tiempo que tena conciencia de que caa hacia atrs... Un instante ms tarde estaba tendido cara al techo, sin dolor alguno, parpadeando. Haba estado, por un instante, como sumergido en una densa masa negra en la que, tras parecer que se iba a hundir, flot sbitamente, llegando a la zona de luz. Dura nte un par de segundos, inmvil, la comprensin de que haba hecho contacto con la Mue rte lo mantuvo inmvil, como insensibilizado a todo. En seguida, oy los gritos leja nos y el gemido cercano. Se incorpor vivamente. Myrna! grit. La vio tendida cerca de l, de costado, mirndolo de un modo extrao, como alucinada. Ella parpade, y Dickson comprendi que estaba viva. Gate rpidamente hacia ella. Myrna... Ests bien? Ests bien, mi amor? Me siento estupendamente dijo Myrna Masterson. S lo que sientes. Es como si tu cabeza se hubiera... aligerado. S... Estoy bien, ahora, pero ha sido un dolor espantoso. Una fraccin de segundo ms y estaramos muertos. Vamos a ver a Minerva. Se pusieron en pie y salieron de la oficina. Desde la plaza, mucha gente corra ha cia la oficina de Fenwick, con ste en cabeza. El alguacil estaba demudado, y llev aba en la mano su revlver. Al ver a Dickson y Myrna salir de su oficina se descon cert. Luego vio a Helen Howell ponindose en pie junto a los tres cazadores, cuyas posturas y manchas de sangre le hicieron comprender que ellos no se alzaran. Qu ha pasado aqu? aull Fenwick, sin saber qu hacer con su revlver. Yo se lo explicar dijo Dickson a Myrna . T ve a buscar al doctor Sheppard, y dile que necesito inmediatamente por lo menos un par de dosis de pentotal. * * * Est seguro de que quiere hacerlo, Maxwell? insisti el doctor Sheppard, jeringuilla en mano. Desde luego. Y no entiendo por qu se preocupa tanto. A fin de cuentas el pentotal es lo que utilizan en nuestras clnicas y hospitales para anestesia en intervencio nes quirrgicas. S, pero... Bueno, no s... Recuerdo que hace cinco o seis aos me extirparon el apndice sonri Dickson Maxwell . La enfermera me pinch, el pentotal penetr en mi sangre, y no tuve tiempo de decir ni po. Me qued ms que dormido, como muerto. Estaba vivo sin existir. Todas mis funcion es vitales quedaron en suspenso. Era yo y no era yo. Y recuerdo que tuve imgenes mentales jams captadas antes. Extraas imgenes en extraas situaciones. Sabe qu pens lue o, cuando ya repuesto analizaba esto, doctor? Qu pens? Todos miraban fijamente a Dickson, sentado en uno de los sillones de una salita de relax. Ahora no funcionaba ningn televisor, sino que tena colocado en la cabeza un diminuto casco de metal del que partan varios hilos que estaban conectados a uno de los aparatos apagados de televisin. Estaban all Myrna, Minerva, Fenwick, Ov on, y dos compaeros de ste. Pens que el pentotal haba liberado completamente mi mente. Y no es de sorprender, p uesto que es utilizado como suero de la verdad, en dosis adecuadas. Y me pregunt: cul es mi autntica verdad? Qu facultades tiene mi cerebro, de dnde sac aquellas imgenes d esconocidas completamente en mi vida consciente? Y as, llegu a la conclusin de que haba en mi mente, y en la de todo ser humano, un... potencial de captacin que no c onocemos conscientemente. De captacin, de lucidez, de energa..., qu s yo! Y finalment e, me pregunt: conoce mi mente subconscientemente cosas que no conoce conscienteme nte? Yo creo que s, que mi mente, y las de todos ustedes, es mucho ms poderosa de lo que sabemos, conocemos y utilizamos. Pero por lo que sea, esa... potencia, es a energa, esa sabidura, est... enterrada lejos de nuestro alcance para el uso diari o. Es una energa y una inteligencia que no precisamos para la mierda de vida que nos hemos inventado, pero est ah, quiz recordando mejores modos de vivir. Estoy seg uro de que est ah, es decir se toc la cabeza ; est AQU, DENTRO DE MI CABEZA. Y si est el analizador lo dir. Bien, seores, hasta luego! No es necesario que se someta a eso, seor Maxwell dijo Ovon . Ya tenemos otras solucin para los maianos, la que Alva sonsac a los xalixanos: ellos utilizaban la sangre

de ustedes para preparar un suero que inyectaban directamente a sus cerebros, y que... Ya s, ya s cort amablemente Dickson . Sus... vitaminas mentales, o cerebrales, era ese suero fabricado con sangre terrestre, que podran utilizar ustedes tambin, habida c uenta de que con un litro de sangre humana pueden fabricar suero para un milln de sus ahora raquticas mentes. No es sangre lo que sobra, pero ustedes sern suminist rados peridicamente previo acuerdo con los gobiernos terrqueos. A fin de cuentas, en cuanto hayan recuperado su energa mental nos librarn de los xalixanos, y eso bi en merece unos cuantos cientos de litros de sangre terrquea. Eso, para que sigan llamndonos seres inferiores. Pero es que, adems de nuestra sangre que va a salvar su forma de vida, quiero demostrarles que tambin nuestros cerebros son... aptos, que no son cerebros inferiores, sino de primersima calidad universal. Por Dios!, n o puede ser de otro modo, no lo comprende? Podemos estar atontados en la actualid ad, pero eso es por causas ajenas a nuestra verdadera capacidad. Dara cualquier co sa por ver esos smbolos ovoidales de color rojo en la pantalla! Qu espera usted, do ctor? Sheppard encogi los hombros, acerc la punta de la aguja al brazo de Dickson Maxwel l, ya preparado, la clav, e inyect el pentotal. En un instante, Dickson Maxwell se relaj, qued como muerto, cmodamente instalado en la butaca. Durante unos segundos rein el silencio en el cuarto de relax. Por fin , Ovon se acerc al televisor, y accion los mandos. Hubo una breve sacudida en la c abeza de Dickson, como si el casquete metlico fuera a saltar. Luego todo fue lent o y suave. En la pantalla comenzaron a aparecer smbolos. Los smbolos blancos significaban una inteligencia o poder mental prcticamente nulo s. Los amarillos, una inteligencia incipiente. Luego los colores de los smbolos s e iban oscureciendo hasta llegar al negro, que indicaban una inteligencia animal . A partir del negro, los smbolos cambiaban de forma, y se iniciaban de nuevo con el blanco, hasta llegar nuevamente al negro. Esta segunda fase, una vez sobrepa sada, indicaba una inteligencia equiparable, a una cuarta parte de la de los mai anos... Vertiginosamente, la segunda fase fue cubierta por las radiaciones mentales del terrestre nominado Dickson Maxwell. La tercera fase, tras un nuevo cambio de smbo los, fue cubierta con la misma rapidez. La cuarta fase, ya con smbolos ovoidales, se iniciaba con el negro, y terminaba con el rojo vivo, y revelaba una intelige ncia ya equiparable con la de los maianos. Por supuesto, nadie esperaba que Dick son Maxwell alcanzase esa fase. Sin embargo, esa fase fue alcanzada y sobrepasada rpidamente, para pasmo e incred ulidad de todos los presentes. Y no se detuvo aqu el proceso, sino que en la pant alla aparecieron nuevos smbolos, ahora hexagonales, que se iniciaban con el negro y terminaban con el blanco total. Los smbolos caan desde la parte superior de la pantalla rpidamente. De pronto, su velocidad de aparicin decreci, se fueron frenand o... Finalmente, todo se detuvo mostrando un hexgono rosado. No lo comprendo dijo de pronto Ovon, atnito . No puedo comprenderlo! Nos han sobrepasad o! No estar funcionando mal este cacharro? dijo Sheppard. Claro que no! Y no consigo entenderlo! Cmo es posible que teniendo esa grandiosa inte ligencia estn viviendo ustedes en la Tierra como seres inferiores? Nadie supo qu contestar. ESTE ES EL FINAL Cmo te encuentras hoy? pregunt Dickson. Tendida junto a l en la; cama, Myrna le sonri dulcemente. Muy bien. Pero ya sabes que cualquier da puedo morir, Dickson. Es ms o menos lo que nos pasar a todos. S, pero no todos se casan con una chica fea y con el corazn hecho cisco. T tranquila. Dickson la bes en la boca, y luego le acarici los senos . Pues es verdad. El qu? Que engordando unos kilos y tomando el sol pareces otra. Vamos, no voy a decir qu e seas una belleza de concurso, pero... En fin, que ests como un tren. Ms todava: co mo un platillo volante! Myrna se ech a rer.

Dnde crees que estarn ahora Ovon y Alva? Cualquiera sabe! Pero no te preocupes, ya vers cmo peridicamente aparecern por la Tier ra o por su racin de sangre... Vampiros! En vez de darles podramos permitir que absorbieran energa directamente de nuestros cerebros. Dickson Maxwell, autor de la novela "Con los pies en la Tierra", best-seller mun dial absoluto en los dos ltimos meses, se qued mirando pensativamente a su esposa. Afuera luca un sol radiante, y desde la terraza del bungalow alquilado en Waikik i Beach, en las islas Hawaii, concretamente en la de Ohau, se vea el mar respland eciente de largas olas rezumantes de espuma blanqusima. Bueno se impacient Myrna , que me contestas? Un huevo. Qu? Que un huevo les presto yo mi cerebro a esos seres inferiores! Y gracias que les de mos nuestra sangre! Vinieron aqu en plan de genios y se fueron con el rabo entre las piernas... Y te dir una cosa, mi amor. Si realmente existen los seres superio res, dnde, si no en la Tierra, podran estar? En ningn otro sitio. T lo has dicho! FIN