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96 ASTRONOMÍA CONOCIMIENTO

Influenza estacional e influenza porcina


Doctor José F. Villegas Elizondo
Servicio de Neumología y Medicina Crítica
Hospital Universitario
jfvillegas@
prodigy.net.mx
DEFINICIÓN: La influenza estacional es una enfermedad infecciosa que afecta al aparato respiratorio. Por lo regular es autolimitada, pero en ocasiones puede
A personajes nuestros de la Astronomía
ser mortal. La influenza porcina es una enfermedad respiratoria en cerdos, causada por los virus de la influenza tipo A. Aunque por loJuan Roberto
general Zavala
las personas
zavat_2004@yahoo.com.mx
no
se contagian de influenza porcina, ya han ocurrido infecciones en los seres humanos y se han propagado de persona a persona.
ETIOLOGÍA
Los virus de la InfluenzaLicenciado
pertenecen a laRogelio Aguirre Gutiérrez
familia Orthomyxoviridae, Arquitecto
y se clasifican con base en diferencias antigénicasPablo Lonnie
y estructurales. Se Pacheco
conocen tresRailey
tipos: A, B
y C. Los más comunes causantes de infecciones en el humano son A y B. El virus A tiene dos glicoproteínas, que son antígenos de superficie, llamados Hemaglu-
Cofundador, entre 1985 y 1986, de un primer grupo de Pablo Loonie Pacheco Railey es uno de los más destacados
tinina (H) y Neuraminidasa (N).
estudio de la astronomía en la Preparatoria Tres de la UANL, difusores de la astronomía en el norte del país, y sobre ella
EPIDEMIOLOGÍA donde se hacían observaciones, e impartía cursos al público ha impartido cursos en la UANL; en el ITESM; en la UDEM;
en general,
Existe registro de epidemias Rogelio
y pandemias Aguirre
desde haceGutiérrez
cien años,es fundador
pero también,
hay datos en la
anecdóticos desde hace 400 Universidad
años. Se consideradelque
Norte;
se hanenregistrado
el Instituto Politécnico
32 epidemias
junto con Martha Cortinas, José Doria, José de la Herrán y Nacional; en la Universidad de Sonora; en el Museo del
o pandemias mundiales: la primera
Guillermo en el
Smith año 1580.
Hoover, El Sociedad
de la siglo pasado se registraron
Astronómica del tres: 1918, 1957 y 1968.en
Desierto, LaSaltillo,
más devastadora fue la de 1918–1919,
y en el Observatorio Astronómico pues
de
fallecieron entre 20Centro
entonces y 40 millones de ALFA.
Cultural personas.
Asimismo, es cofundador del Área de Monclova, Coahuila. Actualmente es titular de investigación y desarrollo
Astronomía
Las epidemias degeneralmente
ocurren la Facultad deen Ciencias Físico
el invierno, peroMatemáticas
puede haberde la UANL,
brotes del fuera
repentinos Planetario Alfa.
de este período, que alcanzan el cenit en dos o tres semanas, y
donde colaboró en la construcción de su observatorio astronómico. Es arquitecto por la UANL y ha tomado cursos sobre mantenimiento de
duran de Es
seis a 12 semanas
licenciado en Física por la UANL, y tomó el Curso de Astronomía de la telescopios, impartidos por la empresa MEADE Instruments, en California,
TRATAMIENTO
Universidad La Laguna, en Tenerife, Islas Canarias, de España. Durante dos Estados Unidos. Es autor de diversas obras como El Planetario Celeste. Una
años impartió
El tratamiento cursos de son
médico específico astronomía en la preparatoria
la Amantadina, Rimantadina del(Virus
ITESMA),
y ha sido
Zanamivir guía completa para
y Oseltamivir localizar
(Virus A y B). las
De constelaciones;
todos éstos, el El cometa Hale-Bopp.
Oseltamivir es el másGuía
in-
catedrático en la Facultad de Ciencias Físico Matemáticas de la UANL. de observación para aficionados, y es autor también del atlas lunar La cara
dicado. Pero lo más importante es el aislamiento del enfermo y evitar las reuniones multitudinarias, comopublicado
visible de la luna, son las deenlas escuelas
revistas o grupos de trabajo,
especializadas, porque
como: Nigth Skyely
virus C se autocontrola cuando no tiene huésped para sobrevivir. Sky Telescope.

TRANSMISIÓN DIAGNÓSTICO CLÍNICO


Doctor Eduardo Gerardo Pérez Tijerina
Doctor Pablo Sergio Barrera Pineda
Ambos tipos de Influenza se transmiten de humano a humano. Los síntomas y signos característicos de ambas influenzas son:
El período de incubación es de unodel
Integrante a cuatro díasGran
proyecto y la principal
Telescopio Milimétrico, en el Con una clara inclinación por la investigación en las áreas de
área de astronomía planetaria, que llevan a cabo el INAOE astronomía, física espacial y en física de materiales, Eduardo
ruta es por pequeñas partículas de aerosol generadas al toser 1. Inicio súbito de dolores articulares y musculares.
y la Universidad de Massachussets, en los Estados Unidos, Gerardo Pérez Tijerina desarrolló un instrumento que
o expectorar, por lo quePabloes necesario
Sergio tomar las siguientes
Barrera Pineda espre- también un excelente 2. Fiebre, por lo realizar,
permite regular mayor de 38 grados.
en el laboratorio, experimentos de interés
cauciones: divulgador de la física y la astronomía. Ha sido profesor astrofísico. Actualmente es profesor en la Facultad de
3. Escalofríos.
investigador en la Facultad de Ciencias Físico Matemáticas Ciencias Físico Matemáticas de la UANL donde es cofundador
de la UANL y actualmente lo es en la UA de C. Es licenciado en Física por del Área4. de
Dolor de cabeza.habiendo colaborado en la construcción de su
Astronomía,
1. Cubrir la
la UANL
boca yylatiene
narizuna
conMaestría y un desechable
un pañuelo Doctorado en Astrofísica, ambos grados
al toser 5. Ardor
observatorio de garganta.Es licenciado en Física por la Universidad de
astronómico.
académicos del Instituto Nacional de Astrofísica, Óptica y Electrónica, en
o estornudar, y desecharlo. Baja California, y tiene
6. Tos seca una
o con Maestría y un Doctorado en Física de Materiales,
flemas.
Tonanzintla, Puebla. Es autor del libro Memorias del Gran Eclipse de Sol.
ambos grados académicos de un programa conjunto de la UNAM y el Centro
2. LavarseMontemorelos,
frecuentemente Nuevo León, 29
las manos deagua
con mayoy de 1900,
jabón, publicado en 2001 por la
espe- 7. Náuseas,
de Investigación vómitos,y diarrea.
Científica Educación Superior de Ensenada. Es miembro
UANL, y coautor de El Gran Telescopio Milimétrico, editado en 2006 por el
cialmenteINAOE,
despuésasíde toserdeo numerosos
como estornudar.artículos publicados en revistas indexadas del Sistema Nacional de Investigadores, nivel I.
y de divulgación.
3. Evitar tallarse ojos, nariz o boca. Si el enfermo tiene otras condiciones, como diabetes mellitus,
4. Evitar el saludo de manos o besos. cáncer, insuficiencia cardiaca, enfisema pulmonar, pueden agra-
5. Tratar de evitar el contacto con personas enfermas. varse.
6. El enfermo no debe asistir a su trabajo o escuela. Signos de alarma en los adultos:
Doctor William Breen Murray Murray Doctor Pedro Antonio Valdés Sada
7. Limitar el contacto con otras personas para evitar infectar- 1. Dificultad para respirar. 2. Dolor u opresión en el pecho o abdo-
las. Entusiasta investigador en las áreas de arqueoastronomía, men. 3.Destacado investigador
Mareo repentino en las áreas
y persistente. 4.de astronomía
Confusión. 5.planetaria;
Vómitos
antropología médica, arte rupestre, arqueología del noreste astronomía estelar y física solar, Pedro Antonio Valdés Sada
8. Los virus de la influenza porcina
de México no se transmiten
y etnología por losWilliam Breen Murray
de los rarámuri, incontrolables.
fundó, en 1998, el observatorio de la Universidad de
alimentos, por lo que no existen
Murray riesgos
nació si se come
en Chicago, carne
y llegó de
a Monterrey en 1973, como Signos Monterrey,
de alarma reconocido
en los niños:
por la Unión Astronómica Internacional
cerdo o sus derivados. profesor becario de la UDEM. Después de trabajar como para las rápida
1. Respiración observaciones cuantitativas
y superficial de asteroides
o dificultad y cometas.
para respirar. 2. La-
investigador en la Mc Gill University, en Canadá, regresó en Es decir, que los resultados del observatorio son registrados
1976 como profesor de la UDEM. bios y dedos morados. 3. Falta de apetito. 4. Apatía para
en el “Minor Planet Center” y se ponen a disposición internacional. Es convivir.
En ella ha sido de 1978 a 1992, jefe del Departamento de Ciencias Sociales. miembro5. Irritabilidad extrema. de
del sistema Nacional 6. Mejoría clínica parcial,
Investigadores, nivel I. pero reaparición
Es autor del libro Arte Rupestre en Nuevo León. Numeración Prehistórica, Es ingeniero
más grave químico y de ySistemas
de la fiebre por elcon
la tos. 7. Fiebre ITESM,
ronchasy licenciado
en la piel. en
publicado por el Archivo General del Estado; de 27 capítulos en libros y de Administración, de la Universidad de Texas, en Austin. Tiene una Maestría y
18 artículos publicados en revistas especializadas. * Debe en
un Doctorado buscarse la atención
Astronomía, ambosmédica
gradosaacadémicos
la brevedadde y no automedi-
la Universidad
PRONÓSTICO
Tiene una maestría y un doctorado, ambos grados académicos en Estatal carse.
de Nuevo México, en los Estados Unidos. Actualmente es profesor
Antropología
La mayoría por la Universidad
de los infectados desarrollanMc Gill,
una en Montreal,
enfermedad Canadá.yEn
limitada, se1988,
curanlaen pocos
investigador
días. Losen casos
la UDEM, y autor y coautor
complicados de son
o graves 42 ponencias
mínimos, publicadas
y deben seren
American Rock Art Research Association le otorgó el Premio “Kenneth B. memorias de congresos, y de 24 artículos publicados en revistas arbitradas
manejados en el hospital, ya que algunos pueden requerir de cuidados intensivos y de
Castleton”. ventilación
como mecánica
“Comparison asistida.
of the En and
Structure casoDynamics
de complicaciones mayores,
of Jupiter’s el
Great Red
pronóstico puede ser sombrío. Spot Between the Voyager 1 and 2 Encounters” en la revista Icarus.
VACUNA DE LA INFLUENZA ESTACIONAL
La vacunación es la mejor manera de prevenir la enfermedad. Se prepara cada año y debe contener tres cepas de virus A y B. Debe aplicarse en los meses de oc-
tubre a diciembre. Su efectividad es del 70 al 90 por ciento, en niños y en adultos menores de 65 años. Los ancianos tienen respuesta de anticuerpos atenuada, y
su eficacia es menor.
VACUNA DE LA INFLUENZA PORCINA
Debido a la mutación reciente de la cepa porcina, no existe vacuna específica contra ella; sin embargo, existe reacción cruzada con otro tipo de virus A H1 N1,
por lo que la persona vacunada previamente puede tener inmunidad parcial. (Actualmente, el doctor Thomas Caskey, en Houston, está preparando la vacuna
para Nuevo León).

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CONTENIDO

Astronomía Editorial
3 La astronomía en la prehistoria e historia del hombre

Astronomía
4 Cronología de los grandes descubrimientos
Richard Talcott
Consejo Editorial En la cronología de
los grandes descubrimien-
Presidente del Consejo
de Ciencia y Tecnología
12 Y sin embargo se mueve… no sólo la tos astronómicos, se hace
Tierra, sino todo el universo un recorrido desde 1610,
de Nuevo León
Maestro Rodrigo Soto cuando Galileo hizo las
Ingeniero Juan Antonio
primeras observaciones
González Aréchiga
telescópicas de la Luna,
N. L. Gob.
Licenciado Omar 18 El nacimiento, vida y muerte de las estrellas hasta los inicios del ac-
Cervantes Rodríguez Doctor John Peter Philips tual siglo XXI, página 4;
Director del Programa Ciudad los grandes descubrimien-
Internacional del Conocimiento tos han hecho que cambie
Ingeniero Jaime Parada Ávila 24 La alquimia del universo nuestra forma de percibir
CAINTRA Doctor Roberto Vázquez Meza el mundo que nos rodea,
Ingeniero Xavier Lozano señala el maestro Rodrigo
Martínez Soto, página 12; el doctor
ITESM 29 Los planetas extrasolares John Peter Philips describe
M. C. Silvia Patricia Mora Castro Doctor Pedro A. Valdés Sada el proceso de las estrellas,
UANL desde su nacimiento hasta
Doctor Mario César su muerte, página 18.
Salinas Carmona 33 El misterio de la materia oscura
Doctor Octavio Valenzuela
Doctora Diana Reséndez Pérez
Doctor Alan Castillo Rodríguez
Ingeniero Jorge Mercado Salas 37 Polvo de estrellas
Doctora Antígona Segura Peralta
Directorio
Director General 41 Los cometas y sus colas
Doctor Luis Eugenio Todd Doctor Mauricio Reyes Ruiz
Subdirector
Licenciado Juan Roberto Zavala
Director Editorial 46 Lluvias de meteoros, fascinación de
Félix Ramos Gamiño grandes y pequeños Los elementos quími-
Educación Arquitecto Pablo Lonnie Pacheco cos y el origen del universo
Profesor Ismael Vidales Delgado son tema desarrollado por
Ciencias Básicas y del Ambiente el doctor Roberto Vázquez
Doctor Juan Lauro Aguirre 50 La Terra Incógnita del Siglo XXI Meza, página 24; el doc-
Desarrollo Urbano y Social Doctor Vladimir Ávila-Reese tor Pedro A. Valdés Sada
Ingeniero Gabriel Todd escribe sobre los planetas
Ciencias Médicas del sistema solar, el pro-
Doctor David Gómez Almaguer ceso de su descubrimiento,
Ciencias Políticas y / o de y los planetas extrasolares,
Administración Pública
página 29; el universo está
Contador Público José
lleno de incógnitas, y una
Cárdenas Cavazos
de ellas es la materia oscu-
Ciencias de la Comunicación
ra, sobre la cual escribe el
Doctora Patricia Liliana Cerda
doctor Octavio Valenzuela,
Pérez
página 33.

27/04/2009 05:21:45 p.m.


27/04/2009 04:36:14 p.m.
94 ASTRONOMÍA
CONTENIDO
Astronomía En la exposición “Hojas y pliegues”

Exhibe la 54 Astronomía de rayos gamma


Doctor Alberto Carramiñana Alonso

Pinacoteca 58 El futuro de la radioastronomía


Doctor Luis Felipe Rodríguez Jorge

óleos en tela
64 ¿Dos mundos, un mismo cielo?
Directorio Doctor William Breen Murray

La Ciencia es Cultura
Licenciado Jorge Pedraza 68 Fisiología espacial: una cuestión de gravedad
Ingeniera Claudia Ordaz

Doctor Óscar Salas Frairede la artista


Educación Física y Deporte

Las Universidades y la Ciencia


70
Bióloga Alejandra Arreola

Los 400 años de revolución del telescopio


No somos polvo de estrel-
las, sino material reciclado de
las estrellas, afirma la doc-
tora Antígona Segura, página

Cora Díaz
Doctor Mario César
Liz Kruesi 37; en el universo se presen-
Salinas Carmona
tan fenómenos maravillosos,
Redacción
y uno de ellos son los come-
Licenciado Carlos Joloy
Diseño 74 Algunas hazañas de la astronomía en México tas, a los cuales se refiere el
Lindsay Jiménez Espinosa Doctor Rolando Ísita Tornell doctor Mauricio Reyes Ruiz,
Javier Estrada Ceja página 41; lo que conocemos
Arte Gráfico como “lluvia de estrellas”, se
Arquitecto Rafael Adame Doria 79 La astronomía mexicana de la época colonial podría más propiamente lla-
Circulación Doctor Marco Arturo Moreno Corral mar lluvia de meteoros, según
Profesor Oliverio Anaya escribe el arquitecto Pablo
Rodríguez Lonnie Pacheco, página 46.
83 Hacia la creación de una agencia espacial mexicana
“CIENCIA CONOCIMIENTO Licenciado José Jaime Herrera Cortés
TECNOLOGIA”, revista quincenal.
Editor responsable: Dr. Luis
Eugenio Todd Pérez. Número de
Certificado de Reserva otorgado
85 Astronomía, la ciencia de las interrogantes milenarias
Doctora Patricia Liliana Cerda Pérez
por el Instituto Nacional del MOVIMIENTO Y COLOR
Derecho de Autor: 04-2008- “Ésta es la primera ocasión en México que Cora Díaz

L
052311205700-102. Número de a artista peruana Cora Díaz presentó, por primera expone pintura; anteriormente ha expuesto dibujo y lito-
Certificado de Licitud de Título: 86 Astronomía para niños
vez en México, obras en óleo pertenecientes a la se- grafía, pero es la primera vez que expone óleo. En esta
No. 14158 Profesor Ismael Vidales Delgado
Número de Certificado de Licitud rie “Hojas y pliegues” en una exposición que lleva el serie de obras, la artista rompe la línea, dando movimien-
de Contenido: No. 11731. mismo nombre y que ofrece la Pinacoteca de Nuevo León to; iluminando con el color la interacción infinita de los
En artículo, el doctor
en su sala temporal de la planta baja.
Domicilio de la Publicación: Andes componentes del jardín y el paisaje, como elementos del
87
No. 2722 Col. Jardín Obispado, A partir del mes de abril, el público puede apreciar micro y macro cosmos, abordando elÁvila-Reese,
¿Ha visto una estrella fugaz? Vladimir página
pliegue como una
Monterrey, Nuevo León. Ingeniera Claudia Ordaz 50, escribe sobre los avances
una selección de 20 óleos sobre tela, en diferentes forma- estructura visual dinámica”.
Imprenta: Milenio Diario de tos, en los que se aborda el pliegue como una estructura de la cosmología, el origen
Por su parte, Cora Díaz explicó la manera en que fue
Monterrey, S.A. de C.V., con 89 El Planetario Alfa: 30 años de las galaxias, la materia y
visual dinámica y cuya creación tomó a la autora más concibiendo esta serie, empezando por el paisaje y anali-
domicilio en Ave. Avena No. 17 de divulgación científica energía oscuras…; las carac-
de diez años en investigación y desarrollo hasta poder zando con qué parte del mismo podría quedarse para
Col. Granja Sanitaria Ixtapalapa,
Estado de México.
Doctora Julia Moreira Portada
plasmar los micro y macro cosmos de los elementos que plasmar en sus obras.
terísticas de los rayos gamma
son tema del doctor Carlos
Distribuidor: Milenio Diario componen los paisajes y los jardines. “Yo decidí quedarme con una parte del paisaje que es
de Monterrey, S.A. de C.V. con 93 Reconoce el Ayuntamiento de Alberto Carramiñana, página
La exposición, que permanecerá abierta hasta el mes el jardín, pero también en este caso había cosas que no
domicilio en Ave. Eugenio Garza Villaldama a sus hijos ilustres 54; ¿qué le depara el futuro a
de junio de 2009, cuenta con la participación del filósofo pueden llegar; entonces me quedé con la flor, pero en este
Sada Sur No. 2245 Monterrey, francés Jean-Luc Nancy, quien elaboro los textos, y de la caso no es la copia de una la radioastronomía?, se pre-
flor; ya vino un trabajo de
Nuevo León.” 94 Exhibe la Pinacoteca óleos en tela de
museógrafa Elisa Téllez, que busca resaltar las obras al
gunta el doctor Luis Felipe
investigación, un trabajo de abstracción, un trabajo de
la artista Cora Díaz Rodríguez, página 58; el cielo
recrear un ambiente de invernadero, con el objetivo de en-
Teléfonos en la redacción: 8346 conceptualización de la idea de qué es lo que quiero dar a
que podemos contemplar
7351 y 8346 7499 volver al espectador. conocer, mezclado con el color, el movimiento, la línea”.
95 Rinde homenaje Filosofía y Letras de la
La señora Elvira Lozano de Todd, directora de la Pina-
desde el hemisferio norte
Acompañada por Porfirio Tamez Solís, director Gener-
UANL al Cronista de Monterrey es diferente al que se puede
info@conocimientoenlinea.com coteca, quien identificó a Cora Díaz como “regiomontana al de Bibliotecas de la UANL, en representación del rector,
Cumple CONOCIMIENTO cuatro años apreciar desde el hemisferio
por adopción”, explicó que la obra, mediante su apre- y de César Solís Sánchez, cónsul de Perú en Monterrey,
Las opiniones expresadas en ciación,
los sur, dice el doctor William
apela a la imaginación y creatividad del especta- Cora Díaz expresó su gratitud hacia el personal de la Pina-
artículos son responsabilidad
dor.
96 Reconocimiento Breen Murray, página 64.
coteca y al público que se reunió para apreciar su obra.
exclusiva de sus autores. Licenciado Juan Roberto Zavala
CONOCIMIENTO ASTRONOMÍA 95
Astronomía EDITORIAL
En reconocimiento a su trayectoria profesional

Rinde homenaje Filosofía y Letras de la UANL


al Cronista de Monterrey, Israel Cavazos
de la Facultad de Filosofía y Letras, y por su hijo Gabriel
Cavazos Villanueva.

LIGADO A LA UNIVERSIDAD
El trabajo de Cavazos Garza ha estado ligado a la Univer-
sidad durante mucho tiempo, gracias a su labor como do-
cente, investigador, académico y difusor de la cultura.
Al recibir este reconocimiento el homenajeado re-
cordó su etapa como docente de la facultad, recordó a
algunos de sus alumnos, y compartió con los asistentes

La astronomía en la prehistoria algunas de las anécdotas que vivió al impartir cátedra.


“No soy profesor normalista, como lo fue Lilia; ostento
un título que me ha dado la gente y mi medio siglo de
experiencia; mi proclividad hacia la docencia es probable

e historia del hombre


que sea congénita; en 1950, Raúl Rangel Frías, rector de
esta Universidad, me invitó a crear un Departamento de
Historia y establecer la Facultad de Filosofía y Letras.
“Agradeciendo lo que acabo de vivir, gracias señor rec-

E
l profesor Israel Cavazos Garza, Cronista de la Ciudad de Monterrey, fue tor, gracias representante del gobernador, gracias a todos

L
objeto de un reconocimiento por su trabajo y trayectoria, por la Facul- por estar aquí, en particular a Gabriel, mi hijo; para todos
a astronomía, a la que Galileo fue el primero que le la multiplica en temáticas tan diversas como las aquí
tad de Filosofia y Letras, de la Universidad Autónoma de Nuevo León, el un abrazo”, comentó.
dio un cariz científico reproductor y transmisor, descritas, y tan prácticas como las derivadas del clima
pasado jueves 23 de abril, en el marco de la celebración del Día Internacional Durante su intervención Cavazos Garza reconoció en-
tiene raíces antiquísimas. Aunque Aristarco de y de la agricultura o de la marea, que han sido relacio-
del Libro. tre el auditorio a algunos de quienes fueron sus alumnos
Samos fue el primero que calculó la distancia entre la nadas desde tiempos inmemoriales con las alteraciones
Durante la ceremonia de reconocimiento, se recordó que en la misma fecha, en el ciclo 1974-1975 en la materia de Técnicas de la In-
tierra y la luna, existen datos de las culturas egipcia y del sistema solar.
pero del año 1963, el cronista e historiador contrajo matrimonio con la maes- vestigación Histórica, y destacó al maestro José Reséndiz
maya que hablan de las teorías del sistema solar, en que En este rubro, México ha hecho importantes aporta-
tra Lilia Villanueva López. Por ello, a 46 años de ese acontecimiento, se acordó Balderas y al licenciado Héctor Jaime Treviño, titular del
el Sol, la máxima divinidad, era el centro del universo. ciones científicas, y de hecho, el Instituto de Astronomía
brindarle un homenaje. INAH Nuevo León.
De este cosmos científico se deriva el cosmos de de la UNAM ha sido pionero en América Latina. Espera-
En el evento, que se llevó a cabo en el auditorio “Alfonso Rangel Guerra”, de El cronista, originario del municipio de Guadalupe, ha
la energía que alimenta nuestro planeta y nuestras vi- mos que esta edición, que muestra opiniones de cientí-
la escuela de humanidades de la facultad, Cavazos Garza estuvo acompañado sido merecedor de diversos premios y reconocimientos,
das, así como también el mundo de la física, de la es- ficos mexicanos, sea un sencillo pero justo homenaje a
por el rector José Antonio González Treviño; por el doctor Romeo Flores Caba- entre ellos, la medalla Alfonso Reyes, que le otorgó la Má-
cala de los colores y de la conversión de la química en la historia del hombre, desde su pasado prehistórico,
llero, director de CONARTE; por el maestro José Reséndiz Balderas, director xima Casa de Estudios de Nuevo León en 1996.
vida. El gran universo de Newton se reproduce en el cuando los seres humanos salvajes admiraban las es-
pequeño universo atómico; y en la actualidad, los estu- trellas, hasta la actualidad, en que la poesía romántica
dios de Hawking, de la Universidad de Cambridge, nos cristaliza su belleza cuando un hombre le dice a una

Cumple CONOCIMIENTO han enseñado que el inicio del universo fue en la gran
explosión o big bang, y que existen agujeros negros y
desconocidos y otros que se asoman a otros universos.
mujer: “quisiera bajarte una estrella”, o cuando un gran
músico mexicano, Armando Manzanero, señala: “con-
tigo aprendí a ver la luz del otro lado de la Luna”.

cuatro años
Gracias a los estudios astronómicos, en los años se-
senta se logró conquistar la luna, ubicar los satélites
que permiten las telecomunicaciones modernas y ¿por Pienso, luego existo

DESCARTES
qué no decirlo?, con motivo de los avances astronómi-

E
l pasado mes de marzo, la revista Ciencia–Conocimiento-Tec-
cos vivimos en la era de la información y de la comuni-
nología cumplió cuatro años de haber visto la luz pública, oca- 1596 a 1650
cación, que han permitido la globalización económica
sión que el director general de la misma y director de la Co-
en la que estamos, para bien o para mal, inmersos.
ordinación de Ciencia y Tecnología del Estado, doctor Luis E. Todd,
Con base en estas digresiones, se podrá entender Observando el cielo
aprovechó para felicitar al personal e instarlo a redoblar sus esfuer-
por qué en todo el mundo se festeja el año de la as-
zos para hacer de éste un medio de excelencia. De izquierda a dere-
tronomía y por qué nuestra revista le dedica esta
supe que existía y que
cha aparecen: Carlos Joloy, reportero; Javier Estrada, diseñador; li-
edición especial al “sueño de Galileo” y a la descripción otros seres también.
cenciado Juan Roberto Zavala, subdirector; doctor Todd; Félix Ramos
de algunos, pero no de todos los aspectos de esta cien-
Gamiño, director editorial; Lindsay Jiménez, diseñadora; Olga Idalia
cia que desborda su artística figura plástica estelar y
Lara, asistente; profesor Oliverio Anaya, encargado de circulación.
92 ASTRONOMÍA CONOCIMIENTO
4 ASTRONOMÍA CONOCIMIENTO

viles permitía reproducir una página una y otra vez. Al


principio, se hacia un molde en madera o metal de toda

Cronología
la página completa, y no fue sino hasta más tarde cuando
cada letra o símbolo se hacia en un molde separado, y una
página era el ensamble de muchos moldes individuales.
Esto se logró en China.
El último descubrimiento es mucho más sencillo,

de los grandes
pero al mismo tiempo, más maravilloso. Un idioma mo-
derno, con cientos de miles de palabras, puede expresar
ideas complejas mediante el uso de menos de 40 letras
y símbolos. Un idioma ideográfico, como el chino, requie-
re miles de símbolos. Los códices aztecas difícilmente se
hubieran podido reproducir en una imprenta.
El descubrimiento de la imprenta, por lo tanto, requie-
re la conjugación de estos cuatro descubrimientos que, al
juntarse, provocan un descubrimiento de impacto mayor
que cualquiera de ellas de forma individual.
descubrimientos Por Richard Talcott
IMPORTANCIA DE LA DIVULGACIÓN
Revista Astronomy
El avance de la ciencia y el progreso generalizado de la hu- Traducción del inglés,
manidad no hubieran podido ocurrir si no hubieran sido de Félix Ramos Gamiño
divulgados. Podemos dividir el proceso de divulgación de
la información y los adelantos del hombre en dos: la dise-
minación formal, y la informal. Los elementos menciona-
dos: educación, innovación y mejoramiento están apoya- Los científicos han utilizado el telescopio
dos por innumerables procesos, algunos formales y otros
para muchos hallazgos extraordinarios,
informales, pero no menos importantes.
parte de Galileo muestran altas montañas y profundos cráteres so- desde las lunas de Júpiter hasta la
La educación es un ejemplo claro. Existen procesos
bre toda la superficie de nuestro satélite. Esto prueba que no todos
formales: sistema educativo, libros, etcétera. Pero también
energía negra
los objetos localizados fuera de la Tierra son esferas perfectas, como
existen sistemas informales, que empiezan desde que el
lo habían sostenido las actitudes imperantes. Adam Block / NOAO /
niño nace. La educación que recibe en su casa, de sus com-
AURA / NSF
pañeros y de la sociedad en que vive es tan importante
como la educación formal. Además, en los otros elementos, la parte informal pue-
de ser muchísimo más importante que la parte formal. Es

C uando, en los inicios del siglo XVII, unos holandeses


fabricantes de lentes alinearon dos de ellos por pri-
mera vez, y vieron aparecer cerca objetos lejanos, no
se dieron cuenta de que su invento iba a transformar la as-
tronomía. Y no tuvo que pasar mucho tiempo. Justamente
gran velocidad.
aquí donde los museos de ciencia y tecnología tienen
un rol muy importante, ya que representan una com-
EL UNIVERSO EN OTRAS FRECUENCIAS
binación excelente entre lo formal y lo informal para
Otro salto adelante se produjo cuando los astrónomos
que el niño, el joven y el adulto se eduquen, se intere-
construyeron telescopios para observar el universo en
sen y se involucren en el proceso del conocimiento, al
un año después, en 1609, el científico italiano Galileo Ga- otras frecuencias. Las ondas de radio reflejaron nuevos
tiempo que son ejemplos vivientes de la importancia de la
lilei fabricó un telescopio mejorado, y cambió nuestra objetos exóticos, como las quásares y las púlsares, en
innovación y una conexión clara con lo que estos niños,
visión del universo. tanto que los rayos X y otras formas de radiación de
jóvenes y adultos están viviendo todos los días.
Galileo tomó del cielo la fruta que pendía más cerca. alta energía mostraron que el universo es un sitio vio-
Muy pronto descubrió montañas en la Luna, miríadas de lento. Algunos telescopios llegaron más allá del espec-
EL PLANETARIO ALFA, 30 AÑOS DE SERVICIO
estrellas en la Vía Láctea, cuatro lunas en la órbita de Júpi- tro electromagnético, en busca de ondas de gravedad y
El Planetario Alfa representa el compromiso del Grupo
ter y las fases de Venus –todo ello por medio de su peque- de neutrinos.
Alfa para contribuir con su granito de arena al desarrollo
ño telescopio, de escasamente una pulgada de diámetro. Muchos de los instrumentos modernos ni siquiera
de esta sociedad que valora la tecnología y sus aplicacio-
La mayor parte de los grandes descubrimientos que están en tierra firme. Los astrónomos han colocado
nes en un contexto ético y dirigido al mejoramiento so-
han sucedido a los de Galileo se han basado en mejores y telescopios en la órbita terrestre, e incluso más allá.
cial. A través de 30 años de servicio, ha contribuido con el
más grandes telescopios. Más grandes aberturas revelaron Por sobre los efectos distorsionadores de la atmós-
apoyo constante a la transmisión de contenido científico,
objetos más débiles, y lentes mejorados vinieron acompa- fera terrestre, el Telescopio Espacial Hubble ha lo-
y el tema astronómico es uno de los apoyados dentro del
ñados de vistas más profundas. En 1668, el famoso bri- grado tomas nunca antes vistas, del universo a plena
museo.
tánico Isaac Newton construyó el primer telescopio de luz. Y muchos otros telescopios observan la radiación
Con más de 400 mil visitantes, y el observatorio más
reflexión, el cual empleaba un espejo para captar la luz, tanto en más larga como en más corta frecuencia, que
moderno de Nuevo León, así como con la participación
en lugar de los lentes que utilizó Galileo. El uso de espe- la atmósfera bloquea en diversos grados. A lo largo de
de la Sociedad Astronómica del Planetario, el museo
jos abrió nuevas posibilidades, porque permitió la fabri- los últimos 400 años, el telescopio ha sido de gran utili-
continúa abriendo caminos en el aprendizaje de la cien-
cación de más grandes reflectores y la reunión de todos dad para los astrónomos. No hay forma de saber hasta
cia, la divulgación de ella y, como se mencionó anterior-
los colores en un mismo objetivo. Para 1920, reflectores dónde nos llevará este versátil instrumento en las déca-
mente, en el largo plazo a mejorar la calidad de vida del
gigantes habían demostrado que la Vía Láctea no es la das por venir.
entorno.
única galaxia del universo, y que el cosmos se expande a ▲ 1610.-Las primeras observaciones de la Luna por
CONOCIMIENTO
AÑOS 1600
CONOCIMIENTO
ASTRONOMÍA
ASTRONOMÍA 93
5

▲1610.- Galileo descubre cuatro lunas en la órbita de Júpiter.


Es la primera ocasión en que alguien ve un centro de moción
diferente a la Tierra, lo que pone otro clavo en el ataúd del
modelo geocéntrico del universo. Más tarde, naves espaciales
muestran que estas cuatro lunas –Io, Europa, Ganímedes y
Calipso (de izquierda a derecha)- son mundos por derecho
propio. NASA / JPL

Con motivo de sus 85 años de ser ciudad


▼1610.- Galileo es testigo de que Venus entra en fases, tal
Rinde homenaje a quienes, como
como lo hace la Luna. De conformidad con el modelo geocén-

Reconoce el Ayuntamiento
trico, Venus debería mostrar siempre una fase creciente. La
fase intermedia que él observa conforme Venus se dirige a la
parte más alejada del Sol, lo convence de que éste es el centro
alcaldes distinguidos o como
profesionistas brillantes,
han dado lustre a ese municipio

de Villaldama a sus hijos ilustres


del sistema solar. NASA

E n ocasión del octogésimo quinto aniversario de haber sido elevado el mu- Ortiz; promotora cultural, ex directora del Museo Metro-
▲ 1610.- Cuando Galileo observa con su telescopio la Vía Láctea, se da
nicipio de Villaldama a la categoría política de ciudad, su Ayuntamiento politano de Monterrey y actual directora de la Pinacoteca
cuenta de que la estrecha banda de luz se resuelve en una tal cantidad de
celebró una Sesión Solemne de Cabildo el día 27 de marzo anterior. En el de Nuevo León, señora Elvira Lozano de Todd; profesora
estrellas, que le resulta imposible contarlas. El descubrimiento le demuestra
curso de la misma entregó reconocimientos post mortem a los alcaldes que im- normalista Gloria González Morales; post mortem, el beis-
que el telescopio puede revelar cosas que superan la percepción humana
pulsaron esta promoción política, así como a hijos del municipio que lo han bolista Epitacio “La Mala” Torres; licenciado en derecho,
normal. Mike Salway
engrandecido mediante su desempeño profesional. José Guadalupe Treviño Salinas; profesor normalista, Car-
Para esta ceremonia, que congregó tanto a villaldamenses radicados en la los Garza Islas, y profesor Ismael Vidales Delgado, actual
jurisdicción municipal, como a muchos otros que ejercen su carrera profesional director académico del Colegio de Estudios Científicos y
en el área metropolitana de Monterrey, la Casa del Pueblo fue declarada recinto Tecnológicos de Nuevo León. En su lugar, recibió la presea
oficial. el director del organismo, doctor Luis Eugenio Todd.
Abrió los trabajos de la ceremonia, presidida por el alcalde Pedro González Otros villaldamenses homenajeados fueron el beis-
Vázquez, el secretario del Ayuntamiento, profesor Juan Enrique Villarreal Ruiz, bolista Antonio González Vázquez; post mortem, Francis-
quien dio lectura a la orden del día y a los nombres de las personas objeto del co Villarreal Araujo; el profesor normalista Delfino Garza
homenaje. Villarreal; la profesora Martha Carolina Solís Peña; post
La cronista del municipio, María Luisa Santos Escobedo, dio lectura a una mortem, el historiador, geógrafo, político y maestro nor-
síntesis histórica del municipio, principalmente a partir del momento en que malista, Timoteo L. Hernández; el profesor Óscar Rubén
se iniciaron los trámites para elevarlo a la categoría política de ciudad. Santos Solís; el beisbolista Eduardo González Vázquez;
Posteriormente, tanto el alcalde, como los miembros del Ayuntamiento, y post mortem, Enriqueta Garay Villarreal, más conocida
el presidente del Tribunal Superior de Justicia del Estado, licenciado Gustavo como Queta Garay, y el abogado, político y expresidente
Adolfo Guerrero Gutiérrez –nativo de la municipalidad- hicieron entrega de las municipal de Monterrey, César Santos Santos.
▲ 1650.- Giovanni Riccioli descubre que la brillante estrella Mizar, en el
placas de reconocimiento.
brazo de la Osa Mayor, es un sistema binario. Observaciones de los siste-
Los alcaldes objeto del reconocimiento post mortem, y “que han forjado AGRADECIMIENTO
mas binarios llegarían a demostrar que las leyes de física de Newton tienen
el Villaldama de hoy”, según palabras del secretario del Ayuntamiento, fueron A nombre de todos los homenajeados, hizo uso de la pal-
aplicación en todo el universo y no sólo en el rincón que en él ocupamos.
Benito Ancira González, Gustavo Guerrero Garza y José María Guerrero Garza. abra el presidente del Tribunal Superior de Justicia de Nue-
Frederick Ringwald
Sus descendientes estuvieron presentes para recibir la placa correspondiente. vo León, quien agradeció a las autoridades municipales y
al pueblo todo de Villaldama el haberlos hecho objeto de
◄ 1655.- Christiaan Huygens descubre Titán, la luna más grande de Saturno
VILLALDAMENSES ILUSTRES esta distinción, sobre todo en un día tan señalado como el
y la segunda en tamaño en el sistema solar (después de Ganímedes, de Júpi-
A continuación, recibieron también sendos reconocimientos numerosos hijos aniversario número 85 de que el municipio fue elevado a
ter). El descubrimiento de Huygens abriría las puertas para encontrar más
de Villaldama que, mediante su brillante desempeño profesional en diferentes la categoría política de ciudad.
lunas a fines del siglo XVII, particularmente alrededor de Saturno. NASA. /
áreas de la actividad humana, han dado brillo a ése que, en algún tiempo, fue Finalmente, el presidente municipal agradeció la
JPL / Universidad de Arizona
considerado el municipio más importante de la zona norte de nuestra entidad. presencia tan nutrida en la Casa del Pueblo, y dio por
Entre los villaldamenses ilustres, objeto del reconocimiento, figuraron el concluidos los trabajos de la sesión solemne cuando fal-
presidente del Tribunal Superior de Justicia de Nuevo León, licenciado Gustavo taban cinco minutos para las doce horas.
Adolfo Guerrero Gutiérrez; profesor y licenciado en derecho, Arturo Ábrego
90 ASTRONOMÍA CONOCIMIENTO
6 ASTRONOMÍA CONOCIMIENTO

Si los adelantos científicos son el motor del desarro-


llo, la humanidad no podría existir sin generar constan-
◄ 1666.- Giovanni Cassini descu-
bre una de las dos capas polares
temente nuevos descubrimientos. De no haberse dado el
de Marte. Pasarían siglos antes de
desarrollo del conocimiento, el progreso de la humanidad
que los científicos se dieran cuenta
se habría encontrado con limitaciones naturales. Una so-
de que las capas constan principal-
ciedad que se alimenta de la casa tiene fuertes limitacio-
mente de dióxido de carbono conge-
nes en cuanto a su número de habitantes y la calidad de
lado, pero sí se dieron cuenta rápida-
la vida de éstos.
mente de que dichas capas presentan
variaciones, de acuerdo con las estaciones
POTENCIAL DE CRECIMIENTO
marcianas. NASA / ESA / The Hubble Heritage
Y CALIDAD DE VIDA
Team (STScl / AURA)
Si los habitantes de un estado como Nuevo León se alimen-
taran de la fauna silvestre de la entidad, ésta solamente
podría soportar unos pocos cientos de personas. El desa-
rrollo de la agricultura es un ejemplo de un conocimiento
científico que multiplica la capacidad de dar soporte y
alimentos a un número mucho mayor de personas. Los
cambios que la historia nos muestra: el desarrollo de la
especialización productiva, el desarrollo de la irrigación,
el desarrollo de nuevas especies vegetales y animales, son
ejemplos de cómo nuevos conocimientos se traducen en
potencial de crecimiento y calidad de vida para la humani-
dad.
Entonces, la mejora de la calidad de vida del hombre es
producto directo del crecimiento de la ciencia, y, como ya
▲1671.- Giovanni Cassini des- ▲ 1672.- En el curso de sus continuas ob-
cubre Jápeto, la luna de Saturno servaciones de Saturno, Cassini descubre
sabemos, durante los últimos cien años, el crecimiento
▲del1665.- Giovanni Cassini percibe un enorme óvalo rojizo
conocimiento se ha acelerado a una velocidad nunca
más lejana. Curiosamente, se da la tercera luna del planeta, Rea. Aunque,
en Júpiter: la Gran Mancha Roja. Siglos más tarde, los as- cuenta de que sólo la puede ver en cuanto a brillantez, es la segunda luna
antes vista, y, por lo tanto, la calidad de vida del hombre,
trónomos se dieron cuenta de que la mancha es el sistema cuando está al oeste del planeta, de Saturno, después de Titán, no la loca-
y el número de habitantes de nuestro planeta que requie-
de una tormenta gigantesca, más grande que la Tierra, que pero no cuando está al este. Con- liza sino después de haber encontrado a
ren de alimentación todos los días.
gira frenéticamente por sobre las masivas nubes del pla- cluye, de manera acertada, que Jápeto, dado que Rea orbita mucho más
neta. NASA / JPL / SSI Jápeto tiene un hemisferio oscu- cercana al resplandor del propio planeta.
EDUCACIÓN Y DESARROLLO
ro y uno brillante, y su telescopio NASA / JPL / SSI
El avance de los descubrimientos científicos está basado
percibe la luna solamente cuando
en tres elementos: comprensión de las leyes naturales; ca-
su parte brillante da de frente a la
pacidad de innovación, y comunicación o divulgación del
Tierra.
conocimiento. Como se dijo arriba, el progreso está em-
NASA / JPL / SSI
parentado con el fomento a la educación, la innovación,
y una cultura del mejoramiento continuo. Por lo tanto,
para cualquier nación es clave el fomento de estos pro-
◄ 1676.- Giovanni Cassini descu-
bre un espacio oscuro en los anillos de
cesos. Una nación con un excelente sistema educativo ten-
Saturno, conocido ahora como la Di-
drá un más rápido crecimiento económico y social que una
visión de Cassini. Es la primera prueba
nación con un sistema educativo deficiente.
visual de que los anillos no son sólidos.
El conocimiento de las leyes naturales y sus aplicacio-
Las naves espaciales han comprobado más
nes, y de su relación con la vida cotidiana, es una caracte-
tarde que los gruesos anillos visibles desde la
rística en que todos los miembros de la sociedad tenemos
Tierra están compuestos por miles de otros del-
que participar. El segundo elemento es un poco más sutil:
gados ani-llos, gobernados por la fuerza gravitacional
la capacidad de innovación de una sociedad depende de
de las nubes del planeta. NASA / ESA / The
elementos más difíciles de crear, implantar y medir. Una
▲sociedad
1675.- Mientras observaba las lunas de Júpi-
que valora la innovación es una sociedad más
Hubble Heritage Team (STSc
ter, cuando el planeta las eclipsaba, Ole Romer se / AURA)
tolerante, más abierta a las nuevas ideas, más abierta a la
dio cuenta de que los tiempos del eclipse no son
autocrítica y, en general, más ágil y flexible. La capacidad
constantes, sino que se aceleran y se retrasan en la
para asimilar conocimientos, tecnologías e ideas nuevas,
► 1684.- Giovanni Cassini prosigue
medida en que cambia la distancia entre la Tierra y su acometida sobre Saturno, y des-
de ir adelante con las ideas científicas, da a la sociedad la
Júpiter. Dedujo, de manera correcta, que la velocidad cubre las lunas Tetis y Dione. Esta
habilidad de brindar una mejor vida a sus miembros.
finita de la luz es la causa de ese efecto, e hizo la foto, captada por la nave espacial
Finalmente, la cultura del mejoramiento continuo de-
primera rudimentaria aproximación a esa velocidad. que lleva su nombre, muestra el
manda las dos condiciones anteriores: conocer e innovar,
(En esta fotografía, Io y su sombra aparecen frente a paisaje de la superficie de Dione,
pero con dos parámetros que la definen y la impulsan. La
las nubes de Júpiter). NASA / JPL / SSI llena de cráteres y de surcos conge-
primera es un compromiso personal y social con el bene-
lados. NASA / JPL / SSI
ficio de la comunidad, una base ética que obliga a cada
CONOCIMIENTO
AÑOS 1700
ASTRONOMÍA 7
CONOCIMIENTO ASTRONOMÍA 91

► 1761.- Mientras observaba el primer tránsito de


Venus frente al Sol en 122 años, Mikhail Lomono-
sov descubre que Venus posee atmósfera. Aunque
inicialmente se alimenta la especulación de que el
planeta podría ser parecido a la Tierra, ahora sabe-
mos que la atmósfera de Venus es demasiado den-
sa y tóxica como para poder albergar vida. Francis ▲ 1781.- William Herschel escudriña Urano,
Reddy el primer planeta descubierto desde la anti-
güedad. Aunque el brillo de Urano es sufi-
▼ 1764.- El famoso cazacometas Charles Messier ciente para que pueda ser apreciado a simple
descubre la Nebulosa Dumbbell en la Constelación vista, nadie había notado su movimiento
de la Pequeña Zorra (Vulpecula, su nombre latino). contra las estrellas del fondo –un revelador
Se trata de la primera nebulosa planetaria jamás signo de que pertenece al sistema solar-
vista y del primer objeto del profundo cielo que hasta que Herschel le siguió la pista con su
nadie había visto antes. G. Jacoby / WIYN / NOAO telescopio. NASA / Erich Karkoschka / Uni-
/ NSF versidad de Arizona

► 1784.- John Goodricke descubre las variacio-


nes que registra el brillo de la estrella Delta Cephei. ▲ 1789.- William Herschel descubre Mimas
Aunque no se trata de la primera estrella variable y Encélado, dos débiles lunas interiores de
conocida (los observadores apreciaron la variabilidad Saturno (la foto corresponde a Encélado). Por
de la estrella
Observatorio Mira antes
del Planetario de la invención del telesco-
Alfa. medio de telescopios terrestres, ambas se ven
pio), Delta Cephei resultó ser la primera de las mu- como débiles puntos; pero, vistas de cerca, se
ciudadano al mejoramiento propio de la sociedad y a una solidaridad con El otro elemento que necesitamos entender es que
chas llamadas variables Cephei. Los astrónomos se aprecia en ellas intensa actividad. Encélado
los que menos oportunidades tienen. El compromiso con el mejoramiento es, un producto necesita la concurrencia de muchos descu-
valen de este tipo de estrellas para medir distancias tiene géiseres activos que hacen erupción a
a la vez una visión de largo plazo, y un compromiso social, un mejoramiento brimientos –el elemento transversal. En este modelo, para
astronómicas. Bill y Sally Fletcher través de grietas en la superficie. NASA / JPL
personal, y un mejoramiento social. que suceda el desarrollo del producto, se requiere la con-
/ SSI

AÑOS 1800
PROCESO DEL DESCUBRIMIENTO CIENTÍFICO
Si bien, podemos ver que la marcha de la ciencia y la tecnología impulsa el pro-
greso de una sociedad, debemos analizar el proceso del descubrimiento cientí-
currencia de los descubrimientos A, B, C y D, y muchas
veces el ensamble de estos conocimientos es tan impor-
tante como los conocimientos mismos.

fico. Existe una percepción de que un descubrimiento científico inmediatamente IMPRESIÓN DE LIBROS
se transforma en una aplicación práctica y de que éste es un proceso rápido y Examinemos el caso del que quizás es el descubrimiento
lineal. Sin embargo, no es realmente así como funciona el avance científico. más importante en la historia de la humanidad: la im-
Para entender el progreso de la ciencia, debemos entender que existen dos presión rápida de libros. El producir de manera rápida,
procesos distintos que son clave: el primero es lineal -un descubrimiento A barata y eficiente un libro, y de esta manera transmitir
lleva a un descubrimiento B que lleva a un descubrimiento C, y es éste el que efectivamente el conocimiento, requiere de cuatro ele-
se transforma en un producto o en un servicio en beneficio de la humanidad; mentos: el desarrollo del papel, el desarrollo de la tinta,
y el otro es transversal: un adelanto importante resulta ser el producto de el desarrollo de los tipos móviles de imprenta, y el desarrollo
una serie de pequeños adelantos que, en su conjunto, llevan al nuevo cono- de un alfabeto.
cimiento. El avance de la ciencia depende de estos dos procesos, en conjunto y Cada uno de ellos parece simple, pero recordemos que,
por separado. en la Edad Media, los libros se producían laboriosamente,
▲ 1801.- En la primera noche del nuevo ▲ 1838.- Conforme la Tierra recorre su ▲ 1845.- William Parsons detecta una estruc-
Revisemos dos casos para entender este concepto: primero, podemos visua- a mano, sobre piel de animal. El papel fue desarrollado de
siglo, Giuseppe Piazzi descubre Ceres, un órbita alrededor del Sol, Friedrich Bessell tura espiral en la Nebulosa catalogada como
lizar el proceso de descubrimiento lineal considerando cómo el desarrollo de la manera independiente en Egipto (papiro) y en China (papel
objeto rocoso que gira alrededor del Sol, mide el desplazamiento aparente de la M51. Es la primera vez que alguien ha visto una
física cuántica lleva al descubrimiento de los semiconductores, que lleva a los de arroz), pero no fue sino hasta más tarde cuando los
entre las órbitas de Marte y Júpiter. En un estrella 61 Cygni, con relación a otras es- estructura de esta naturaleza. Más tarde, los as-
circuitos impresos, que finalmente lleva a la revolución en electrónica -televisio- europeos desarrollaron el papel basado en desperdicios
principio, muchos astrónomos creyeron trellas más lejanas. El paralelaje produce trónomos se dan cuenta de que los objetos que,
nes celulares, etcétera. En este caso, como podemos ver, un descubrimiento A de fibras largas de productos de tela, que podía ser produ-
que se trataba de un planeta que llenaba la primera determinación exacta de la dis- en la profundidad del cielo, muestran tales es-
lleva a B, y entonces a C. cido totalmente plano y del tamaño deseado.
el espacio existente entre sus vecinos, tancia de un objeto fuera del sistema solar. tructuras, son en realidad “universos de islas”
En esta cadena, es clave que la comunidad científica, los desarrollos tec- Para poder imprimir, se requiere desarrollar una tinta
pero muy pronto diversos objetos simi- En el caso de 61 Cygni, está situada a un –galaxias- mucho muy lejanas de la Vía Láctea.
nológicos, los ingenieros de aplicación y el público en general tengan una ex- gelatinosa que no se seque tan rápido, que no se corra y
lares aparecieron en la región. NASA / poco más de diez años luz de la Tierra. Bill NASA / ESA / The Hubble Heritage Team (STScl
celente comunicación para entender lo que está pasando en su caso y aplicar los que sea de larga duración. Los chinos descubrieron este
ESA / J. Parker / (SwRI) et alii y Sally Fletcher / AURA)
nuevos adelantos de forma rápida y generalizada. producto desde el año XX. El desarrollo de los tipos mó
8 88 ASTRONOMÍA
ASTRONOMÍA CONOCIMIENTO
CONOCIMIENTO

más por el espacio la roca y el hielo que los formaban.


Cada tanto, la Tierra cruza la que fuera la órbita de algún
cometa, chocando contra los restos del mismo y provo-
cando entonces una excepcional lluvia de estrellas.
▲ 1860.- Mientras observaban un
¿QUÉ ES UNA ESTRELLA FUGAZ? ▲ 1859.- Mientras observa el Sol, Richard Car- eclipse total de Sol, varias personas
En realidad, ‘estrella fugaz’ es el nombre rington atestigua
que mucha genteel surgimiento de un intenso ven la erupción de un enorme penacho
utiliza para referirse a los meteoros. brillo en su
El efecto superficie
visual es –la primera llamarada so- de material del eclipsado astro. Es la
lar jamás yvista.
producido por trozos de rocas interplanetarias escom-De manera extraña, por lo me- primera expulsión masiva de material
bros que chocan y se incendian al entrar nosenpara la mente
las capas altasde los científicos del siglo XIX, jamás vista y, lo mismo que las llama-
de la atmósfera terrestre. Viajan a milesa de la kilómetros
noche siguiente,
por Europa se ve bañada por radas solares, es otro indicativo de la
hora, y se queman rápidamente por fricción despliegues
con la de vívidas auroras. Habrían de pasar
atmós- intensa actividad de nuestra estrella.
▲ 1846.-
fera, aVarios astrónomos
una altura se 45
de entre concier- décadas antes
y 120 kilómetros de que
sobre el los científicos se dieran cuenta SOHO (ESA y NASA)
para descubrir el planeta Neptuno: de la íntima relación existente entre la actividad
tan suelo.
Con baseCasien todos
las perturbaciones
se destruyen gravita- solar y la
en este proceso, aurora.
y los pocosEn esta vista del satélite SOHO,
cionales de Urano, George
que sobreviven Airy el
y alcanzan suelo se se
y Urbain apreciacomo
conocen una llamarada
me- en la parte baja derecha
Leverrier calculan
teoritos. la posición
Cuando aparece del
del objeto.
un meteoro en anillo solar.
el cielo, SOHO (ESA y NASA)
parece
Después, los observadores
que cruza una parte del Johann
mismo Galle
muy rápidamente, y su
y Heinrich
pequeño d’Arrest
tamañodetectan
e intensoa brillo
Neptuno,
hacen que la gente piense
de octava
que son magnitud,
estrellas. en
Unla posición
meteoro es pre-
-por así decirlo- sinónimo
dicha.
deNASA
estrella/ JPL / USGS
fugaz, aunque el término es impreciso e impro- ▲ 1863.- William Huggins adapta el
pio, ya que no se trata de estrellas que se desprendan de recién inventado espectroscopio a su
▼ la 1846.-
bóvedaPoco después del descu-
celeste. telescopio y lo enfoca en las estrellas
brimientoEn de
unaNeptuno, William
noche oscura Lassell
y despejada podemos ver del Aldebarán y Betelgeuse (la foto correspon-
descubre
orden sude luna más grande,
10 meteoros Tritón.
por hora a intervalos irregulares. de a la segunda). Se da cuenta de que
IgualPueden
que Encélado,
pasar diezdeo Saturno, Tritón sin que se pueda ob-
veinte minutos las atmósferas de estas estrellas con-
cuenta con ninguno.
servar géiseres, que,
peroen
enesta imagende lluvia de estrellas,
las épocas tienen hierro, sodio, calcio, magnesio
del se
Voyager 2, aparecen
observan como
de 10 hasta estrellas▲
50 surcos 1862.-
por hora.Alvan Clark descubre Sirio B, un tenue
Incluso y otros elementos –primera prueba de
oscuros. NASA
algunos / JPL
quizá / USGS
hayan tenido la suerte, nocompañero
solamentededelaver
estrella más brillante del cielo. que las estrellas constan de materiales
un meteoro, sino de haber presenciadoSirio B es el primer
un fenómeno más enano blanco conocido, una semejantes a los del Sol. NASA / ESA /
estrella con
deslumbrante y raro: el de un bólido -meteoros deaproximadamente
magni- la misma masa del A. Duprée (CfA) R. Gilliland (STScl)
tud inferior a -3- que cruza velozmenteSol, comprimida
el cielo, en una esfera del tamaño de la
y deja tras
Tierra.con
de sí una estela luminosa, y a veces estalla No sería sino hasta el siglo XX cuando los
un ruido
análogo al de un disparo de artillería. astrónomos habrían de comprender estos obje-
tos. En esta vista, Sirio B es el tenue puntito en la
¿CUÁNDO SE PUEDE VER LA MAYORparte baja izquierda de Sirio. NASA / H. Bond y
CANTIDAD DE ESTRELLAS FUGACES?E. Nelson (STScl) / M. Barstow y M. Burleigh (Uni-
Hay épocas en el año en que el número versidad de fugaces
de estrellas Leicester) J. Holberg (Universidad de
que podemos ver es mucho mayor; en Arizona)algunos casos llega
hasta unas cincuenta por hora. Esto es debido a que la
Tierra se está moviendo en una región ▼ del
1868.- Durante
espacio másun eclipse solar total, Norman
densamente poblada por granos de polvo, Lockyery enfoca un espectroscopio en el Sol y des- ▲ 1864.- William Huggins continúa
se produce
cubre, en de
así una lluvia de estrellas. Esta mayor densidad la delgada
granos capa conocida como la cro- su exploración del cosmos, y se da
de polvo en una determinada región mosfera, un elemento hasta
ha sido provocada con laentonces desconoci-
del enjambre; cuenta
es decir, a su de queascendente
nodo muchas nebulosas del
o descendente, encuentra
por el paso o bien por la destrucción dedo.algunos
Los científicos
cometas. llaman Helio al nuevo
meteoroides. Si elemento,
el enjambrecielo (comosus
es viejo, la nebulosa
elementos Cone, que tenido
habrán aquí tiempo de
por eldenombre
Se ha comprobado que las trayectorias griego para
las diferen- el Sol. Resulta
dispersarse que
a lo largo deella se aprecia),
órbita y cadaestán
año hechas de gasuna
tendrá lugar lumi-
lluvia análoga a
tes estrellas fugaces parecen provenir helio
de unes, después
mismo del hidrógeno,
lugar el elemento
las anteriores, más noso.
como ocurre con lasNASA / ESA por
Leónidas; / H. elFord (JHU) G.
contrario, si el enjambre
de la esfera celeste, punto al que se haabundante en el Sol
dado el nombre de y en
es el cosmos.
joven, Tunc Tezel
de reciente Illingworth
formación, (UCSC en
se presentará / bloque
LO) m. compacto
Clampin y solamente
radiante. Es un efecto de perspectiva, pues todos van para- habrá una lluvia de estrellas(STScl en caso/ The
de ACS Science Team
encontrarse el enjambre y la Tierra en
lelos, pero igual que las vías del tren, parecen converger el mismo punto, lo que puede ocurrir muy de vez en cuando sí los períodos de
hacia el infinito. revolución del ► enjambre
1877.- Durante una especialmente
y la Tierra no son conmensurables.
▲ 1867.- Charles Wolf y Georges Rayet des- No todas buena aparición
las noches de Marte,
del año Asaph
son igual Hall
de intensas en cuanto a meteoros. Así
cubren un tipo
LLUVIAS DEde estrella que se distingue
METEOROS descubre
es que, si usted Phobos
es un amante y Deimos, las dos lu-
de las estrellas no olvide sacar una frazada y
por intensos
Las lluviasflujos desde sumás
de meteoros superficie. Fre- llevan el nombre
importantes tenderla sobre nas el del planeta
césped allárojo.
en loAmbas
más alto(Phobos
de nuestras montañas para ser tes-
cuentemente, nubes de gasen
de las constelaciones incandescente ro-
que se encuentra el radiante, al aparece aquí)
tigo del impresionante tienen aspecto
espectáculo similarfirmamento nos regala por el
que nuestro
deanque
estas llamadas
se añade estrellas
la letra griegadederayos Wolf-más próxima. Así,
la estrella 12 de agosto al yde losdeasteroides,
el 13 diciembre.yYpueden
si usted muy
anda de suerte puede incluso ver
Rayet.
porEnejemplo,
esta foto, la estrella
tenemos WR 7 alimenta
las Líridas, las Perseidas, las Leóni- un meteorito bien(1) ser objetos atraídos del cercano
caer y pensar que se acaba de desprender un trozo de cielo.
a la nebulosa llamada El
das, las gamma Yelmo de Thor.
Acuáridas. Cada CFHT
año, al llegar la Tierra cinturón de asteroides. NASA / JPL /
Jean-Charles Cuillandre
por la misma fecha /alCoelum
punto de intersección de su órbita (1) Un meteoro Universidad de el
que llega a alcanzar Arizona
suelo.

8y89.indd 1
CONOCIMIENTO
CONOCIMIENTO ASTRONOMÍA 89

AÑOS 1900
ASTRONOMÍA 9

▲ 1915.- Robert Innes descubre la estrella


Próxima Centauri, un lejano miembro del
sistema triple Alfa Centauri y la estrella más
cercana al Sol. Esta enana roja es de la déci-
▲ 1912.- Henrietta Leavitt concluye su observación de las estrellas variables Cepheid en la mo primera magnitud, y demasiado tenue
Pequeña Nube de Magallanes (objeto que ahora sabemos es una compañera de la Vía Láctea). como para poder ser vista sin telescopio.
Se percata de que estas estrellas siguen un estricto patrón de comportamiento, según el cual, En esta imagen de colores falsos, tomada en
mientras más largo sea el período del astro, más luminoso es. Muy pronto, esta relación perío- frecuencia de rayos infrarrojos, aparece de
do-luminosidad permitirá a los astrónomos calcular las distancias en el universo cercano. F. color azul. 2MASS / UMASS / IPAC-Caltech
Winkler (Middlebury College) / The MCELS Team / NOAO / AURA / NSF / NASA / NSF

▲ 1919.- Arthur Eddington aporta convin- ▲ 1923.- Edwin Hubble descubre estrellas ▲ 1929. Edwin Hubble da el cerrojazo a los fe-
cente prueba observacional de la teoría de Cepheid variables en M31, y, mediante el briles años veinte con el descubrimiento de la ex-
la relatividad, de Albert Einstein. Eddington uso de la relación de período-luminosidad, pansión del universo. Edwin observa alrededor de
encabezó un par de expediciones para ob- descubierta la década anterior por Henri- una docena de galaxias (incluso la M66, que aquí
Particularmente en el rubro astronómico
servar un eclipse total de Sol, y comparó
la posición de las estrellas del fondo (en-
etta Leavitt, demuestra que la M31 se ubica
fuera de los confines de la Vía Láctea. Los
se aprecia), mediante el uso de las variables Ce-
pheid para obtener su distancia y su espectro, con

El30 años
Planetario Alfa:
tre líneas en esta foto) donde aparecieron científicos le dan el nombre de Galaxia An- el propósito de conocer su velocidad de recesión.
cuando el Sol todavía estaba lejos. La fuerza drómeda, que se convierte así en la primera Se percata de que, mientras más distante está una
de gravedad del Sol curvó la luz de las es- galaxia conocida, aparte de la Vía Láctea. T. galaxia, con mayor celeridad se aleja de la Tierra.
trellas precisamente en la proporción que A. Rector y B. A. Wolpa / NOAO / AURA / NOAO / AURA / NSF
Einstein predijo. Arthur Eddington NSF

de divulgación científica
Julia Moreira

S in duda, el descubrimiento científico fue, es y será


el motor del mejoramiento de la calidad de vida de
▲ 1930.-
los
humanidad
seres humanos.
vestigación,
conocimiento
Plutón. Aun
Después de
es realmente
que
La una
Clyde Tombaugh
la humanidad
cuando
historia
exhaustiva
la historia del
la investigación
in- ▲de
del progreso
crecimiento
descubre
tiene sobre
la Karl
1931.-
del
nes procedentes
está laDenatura-
En todos los estudios que se han hecho sobre el nivel
de vida de las naciones, existe una fuerte correlación entre
la educación,

de generar,
esta manera,
la innovación
Jansky descubre
y pordel
lo tanto
centrolos
Jansky,y que
de adelantos
la calidad
había de
y el mejoramiento continuo,
radioemisio-
▲ 1933.-
científicos
la Vía Láctea.
vida que
constru- depueden
que Fritz
son capaces
materiaproveer
Zwicky descubre que la cantidad
visiblea contenida
sus en las galaxias del
leza basada
y sobreen sí la
misma, quede
creencia enque
esencia no es másido
un enorme, quelade habitantes.
radioantena Es, porpara
giratoria lo tanto, muy relevante
estudiar considerar
gran clúster Coma no loses suficiente para mante-
la ciencia.
lejano Muchos
planeta autores
perturbahan descrito cómo
el movimiento de la fuentes
historia terrenas
tres aspectos antes mencionados
de interferencia, inicia la en relación
nerlas con El
unidas. la cien-
clúster Doctora
necesitaría unas diez
misma de las naciones
Neptuno, resulta quepuede ser descrita
Plutón como laradio
es demasiado historia cia: cómo
astronomía. Unaincorporar
más reciente la ciencia
imageny veces
la tecnología a los pro-
más materia de la queJulia
lasMoreira
galaxias parecen
Directora del
del conocimiento
pequeño como científico que estas
para poder naciones
afectarlo. En han sido muestra
de radio cesos educativos
un arco de de los miembros
emisión de la sociedad;
cerca aportar. Éste es el cómo
primer indicio de que
Planetario Alfael univer-
capaces
2006,de los
desarrollar, adaptar
astrónomos y mejorar.
deciden Así,ala posición
rebajar del núcleo fomentar la innovación
de la Vía Láctea. NASA /científica
AUI / soytiene
tecnológica
enormes en las
cantidades de materia oscura, la
y de la Fundación
que Plutón
la ciencia
a laycategoría
el conocimiento
de “planetade una población
enano”. R. NSF tienen personas
/ f. Sade et alii y en las empresas de cual una nosociedad, y cómo
da luz, pero sí tieneAlfa
gravedad. NASA / ESA
sobre esto son(ESAsumamente importantes para una sociedad crear una cultura que tenga el mejoramiento Menunez@
Albrecht / ESO / STECF) / NASA / The Hubblecontinuo
HeritageyTeam (STScl / AURA)
planetarioalfa.org.
y deben ser un enfoque de sus planes de desarrollo. lo que esto implica como uno de sus valores. mx

27/04/2009 05:03:53 p.m.


86 ASTRONOMÍA CONOCIMIENTO
10 ASTRONOMÍA CONOCIMIENTO

Astronomía para niños


▲ 1944.- Gerard Kuiper descubre que la luna
CURIOSIDADES
▲ 1963.- Maarten Schmidt descubre que
puede explicar los rarísimos espectros de
Por ejemplo pudiera informárseles que:
de Saturno, Titán, tiene una espesa atmós- un puñado de objetos emisores de radio,
Ismael Vidales Delgado 1.- El Sol tiene suficiente combustible como para durar

L
fera. Alrededor del 50 por ciento más densa ▲ 1948.- Los astrónomos descubren las pri- los cuales tienen, visualmente, el aspecto
a astronomía es, sin lugar a dudas, una ciencia, un otros cinco mil millones de años, aproximadamente.
que la de la Tierra, es la única atmósfera que meras radio galaxias. Precisamente fuera de de estrellas (llamados quásares, por fuen-
arte, una devoción, un laboratorio y un mundo de 2.- La edad del Universo es de aproximadamente quince
rodea una luna del sistema solar. La brumosa la parte visible de la galaxia, tal objetivo tiene tes cuasi estelares), si dichos objetos están
sueños. Los cuentos infantiles, las películas, las can- mil millones de años (15.000.000.000)
atmósfera de Titán impide la visión normal enormes lóbulos de radioemisión. En esta vista a grandes distancias y si sus líneas de emi-
ciones, los poemas, la fantasía y los sueños se nutren de 3.- La Tierra es un imán, con sus dos polos Norte y Sur.
de la superficie. La temperatura en la superfi- de la radio galaxia NGC 1316, los dos lóbulos sión cambian a rojo. Para verse tan brillan-
la astronomía. Sólo que en las escuelas está casi aban- Por eso, la aguja magnética de una brújula, que es otro
cie de Titán es la suficiente para permitir que se ven de color naranja, en tanto que la parte tes como se ven a distancias tan enormes,
donada, reducida a su mínima expresión; no se registran imán, se orienta siempre en igual dirección. El polo Sur de
el metano salga de la atmósfera y se concen- visible aparece encerrada entre ambos. NRAO / los quásares deben figurar entre los obje-
en las bitácoras docentes observaciones de las estre- la aguja apunta al Norte de la Tierra y viceversa.
tre en lagos. NASA / JPL / SSI AUI / J. M. Uson tos más luminosos del universo. Hoy en
llas, reflexiones sobre los movimientos de la tierra y sus 4.- El Sol no está donde lo vemos. Efectivamente, la luz del
día, los astrónomos saben que los quásares
efectos en la vida; la astronomía en el salón de clases no Sol tarda unos 8 minutos en llegar desde el Sol hasta la
son galaxias cuyas enormes energías pro-
va más allá de un dibujo del sistema solar y su réplica Tierra, por lo que siempre vemos el Sol donde estaba hace
ceden de materia que gira velozmente en
en plastilina o en bolitas de unicel. unos 8 minutos. Este desfase es mucho más pronunciado
súper enormes hoyos negros. La imagen
La astronomía, en su forma más empírica, comienza en otras estrellas, ya que la luz de otras estrellas tarda
muestra el 3C 273, el quásar más brillante
por observar con asombro las estrellas, y puede llegar a mucho más en llegar a la Tierra que la del Sol.
del cielo. NOAO / AURA / NSF
generar un atractivo subyugante donde la curiosidad, la O bien se podría hablar a los más pequeños, sobre el
novedad, el asombro y el descubrimiento se dan cada origen del nombre de los días de la semana, en la forma
minuto. siguiente:

UNAS PREGUNTAS LOS DÍAS DE LA SEMANA,


Sólo por inquietar al lector le pregunto: POR LOS ASTROS
1.- ¿Cada cuánto tiempo hay luna llena? En la antigüedad, los hombres medían el tiempo fijándose
▲ 1967.- Raymond Davis inicia la recolección
2.- ¿Cuál es, posiblemente, el objeto celeste más lejano, en las fases de la Luna; cada fase dura más o menos siete
de datos con su telescopio neutrino, un tanque
visible a simple vista por el ojo humano?
▲ 1979.- Los astrónomos descubren dis-
días. También en la antigüedad se conocían el Sol, la Luna
▲ 1967.- Jocelyn Bell 3.- descubre varios ob- de líquido limpiador, ubicado bajo tierra, en una
¿Dónde se localiza el Monte Olympus?
torsiones de la luz debido a fuerzas de
y los planetas Mercurio, Venus, Marte, Júpiter y Saturno.
jetos peculiares que emiten cada segundo mina de Dakota del Sur. El dispositivo captura gravedad en el exterior del sistema solar.
4.- ¿Cuándo puso sus pies sobre la superficie lunar el as- Los demás planetas se descubrieron más tarde. Así que
poderosas ondas de radio. En el lapso de un neutrinos emitidos por reacciones nucleares En estos casos, enormes galaxias o conjun-
tronauta Neil A. Armstrong? llamaron a cada uno de esos siete días con un nombre
año, Thomas Gold deduce que esos llamados en el núcleo del Sol, y demuestra que nuestras tos de galaxias distorsionan en arcos y en
5.- ¿De dónde procede la palabra galaxia? de los astros conocidos: Lunes, Luna; Martes, Marte; Miér-
púlsares son, en realidad, estrellas prensa- ideas acerca de cómo las estrellas producen otras extrañas formas la luz procedente
coles, Mercurio; Jueves, Júpiter; Viernes, Venus; Sábado,
das en la densidad de un núcleo atómico, que energía son correctas. Sin embargo, Davis en- de los objetos más distantes (como en el
Para evitarle el estrés, le proporciono las respuestas: Saturno; y Domingo, Sol (En español, Domingo viene de
surgen cuando enormes estrellas se colapsan contró menos neutrinos de los esperados, dado clúster Abel 1969, que se aprecia en la grá-
1.- Hay Luna llena, aproximadamente, cada 29 días, 12 Dies Dominicus o día del señor en latín. En otros idiomas
y estallan como supernovas. Muchas jóvenes que las elusivas partículas tienen una masa in- fica.) Einstein había predicho la distorsión
horas y 44 minutos. el domingo está dedicado al Sol, como es el caso del inglés
estrellas de neutrones permanecen en el significante, y se pueden cambiar de una varie- gravitacional de la luz, lo cual comprobó
2.- Es Andrómeda. Esta galaxia vecina está a 2.4 millones Sunday, día del Sol).
centro de los remanentes de las supernovas, dad a otra. Brookhaven National Lab Arthur Eddington durante el eclipse total
de años luz. También es llamada M31. En fin, las posibilidades de acercar a los niños a la
como se aprecia en la nebulosa del Cangrejo. de Sol de 1919. NASA / ESA / The ACS Sci-
3.- El monte Olympus es un volcán de más de 27 kiló- astronomía son tan inmensas como inmenso es el firma-
NASA / ESA / J. Hester y A. Loll (Universidad ence Team
metros de altura, bastante más alto que el Everest (8,848 mento.
Estatal de Arizona)
metros) y se encuentra localizado en Marte. Tiene más de (Estas curiosidades han sido extraídas de: http://apo-
600 kilómetros de ancho en la base. lo.lcc.uma.es/personal/ppgg/html/castron.html
4.- El día 21 de Julio de 1969, a las 3 horas, 56 minutos
y 20 segundos GMT. Como la luna no tiene atmósfera,
ni viento, ni lluvia, las huellas de Armstrong podrían per-
manecer intactas durante millones de años. Sólo la caída
de micrometeoritos puede borrarlas.
5.- De la palabra griega que significa leche. La Via Láctea, la
▲ 1987.- Los científicos detectan, en tres
telescopios neutrinos, unas dos docenas
galaxia en la que vivimos, fue vista por los griegos como
▲ 1986.- Un equipo de astrónomos descubre de las elusivas partículas, liberadas cuando
un chorro de leche, derramada en el cielo por la dio-
que una enorme masa de galaxias, localizadas una estrella de la Gran Nube de Magallanes
Profesor sa Hera, tras negarse a que Hermes mamara de su seno, y
a unos 250 millones de años luz, en la conste- estalló como la Supernova 1987A. Las ob-
Ismael Vidales puede verse en el cielo como una gran franja blanca con
▲ 1984.- Mediante
Delgado
la medición exacta de las
infinidad de estrellas.
lación del sur Norma, está atrayendo hacia sí servaciones demostraron que algunas su-
distancias entre radio telescopios enfocados a todo el súper clúster de galaxias Virgo. La pernovas se producen cuando se colapsa
Director A estas curiosidades mínimas podemos agregar otras
en la misma lejana quásar, los científicos enorme masa, llamada El Gran Atractor, incluye el núcleo de una estrella masiva, y que los
Académico del que bien pudieran enseñarse en la escuela, no como un
demuestran el funcionamiento de la placa el clúster de galaxias Norma (Abel 3627) que se neutrinos transportan unas cien veces más
CECyTE-NL programa formal, sino como un recurso para mantener des-
tectónica en la Tierra. Resulta que, cada año, aprecia en la gráfica. La enorme gravedad del energía que la luz generada. En esta foto-
ividales@att. pierto en la niñez su espíritu de indagación, observación
Norteamérica y Europa se separan unos 3.6 Atractor nos jala a una velocidad de unos 22 grafía, la Supernova 1987ª es el punto de
net.mx e imaginación.
centímetros. Observatorio Terrestre de la millones de kilómetros por hora. ESO luz más brillante, abajo a la derecha. Mar-
NASA celo Bass / CTIO /NOAO / AURA / NSF
CONOCIMIENTO ASTRONOMÍA 11
CONOCIMIENTO ASTRONOMÍA 87

▲ 1993.- Eugene y Carolyn Shoemaker, en un trabajo conjunto con David Levy, descubren el
cometa Shoemaker-Levy 9. El cometa ni es brillante ni se acerca nunca a la Tierra, pero acaparó
grandes titulares como el primer cometa del que se sabe chocó contra un planeta. La gravedad de
▲ 1991.- Aleksander Wolszczan y Dale Júpiter lo fragmentó en una docena de piezas durante un acercamiento ocurrido en 1992, antes
Frail descubren los primeros planetas de que el equipo de observadores lo hubiera encontrado. En 1994, se precipitó estrepitosamente, y
fuera de nuestro sistema solar. Contra durante meses cubrió de negro la parte superior de las nubes del planeta gigante. NASA / H. Weaver
todas las expectativas, los tres planetas y T. Smith (STScl)
encontrados por los astrónomos or-
bitan una púlsar catalogada como PSR
B1257+12. La supernova que creó la
púlsar habría destruido o desvanecido
cualquier planeta, de manera que este
trío debió haberse formado más tarde. ▲ 1994.- Por primera ocasión, los astróno- ▲ 1995.- Michel Mayor y Didier Queloz descubren
Lynette Cook mos descubren un enano café –un objeto que el primer planeta alrededor de una estrella pare-
forma una especie de estrella, pero que tiene cida al Sol, 51 Pegasi. Como el descubrimiento de
demasiado poca masa como para generar 1991, de los planetas púlsar, también éste desafía
reacciones nucleares en su interior. El ena- las expectativas –posee tanta masa como Júpiter,
no café orbita en las cercanías de la estrella pero orbita su estrella en sólo 4.2 días, a una dis-
Gliese 229. A través del Telescopio Hale, de tancia de sólo el uno por ciento de la que separa
▲ 1992.- David Jewitt y Jane Luu des- 200 pulgadas, del Observatorio Palomar, apa- a Júpiter del Sol. Muchos de los más de 300 exo-
cubren el primer objeto Kuiper Belt: rece como un pequeño grano del cuerpo de la planetas hasta ahora conocidos también caen en
1992 QB. Los astrónomos habían espe- estrella, y con el uso del Telescopio Espacial la categoría de “Júpiter calientes”. Lynette Cook
rado largo tiempo encontrar una gran Hubble, un año más tarde, como una manchi-
cantidad de pequeños objetos más allá ta más notable (derecha). NASA / T. Nakajima
de Neptuno. Y las predicciones eran co- y S Kulkarni (Caltech) / S. Durrance y D. Goli-
rrectas –a la fecha, el 1992 QB se cuenta mowski (JHU)
entre más de un millar. A medida que se
encuentren más, los astrónomos conclu-
irán que Plutón se ajusta a las caracte-
rísticas de un objeto Kuiper Belt, así que
la mayor parte de los investigadores lo
ubican ahora con los otros. David Jewitt ▲ 1997.- Por fin, con el descubrimiento de un ▲ 1998.- Dos equipos de astrónomos anuncian
(Universidad de Hawai) objeto supermasivo en el centro de la Galaxia que el espacio se está expandiendo a una velo-
M84, los astrónomos confirman la existencia de cidad creciente, y sugieren que una fuerza re-
los hoyos negros. El Telescopio Espacial Hubble pelente, conocida como energía negra, ha llevado
utiliza un espectrógrafo de imágenes para cap- tal expansión a su máxima expresión. Los inves-
tar cómo el gas se arremolina locamente alre- tigadores descubren la energía negra mediante la
dedor del hoyo negro. La aguda escisión en el observación de distantes supernovas, y encuen-
?
Ha visto una estrella fugaz?
centro de esta imagen muestra el movimiento tran que las más lejanas son más débiles de lo
rotatorio del gas a una velocidad de aproxima- que sus distancias implican. En esta foto, la Su-
▲ 1997.- Telescopios instalados en el damente 1.6 millones de kilómetros por hora, y pernova 2002dd aparece como una mancha roja
espacio confirman finalmente que las confirma que el hoyo negro pesa, por lo menos, en los alrededores de la galaxia que la alberga,
explosiones de rayos gamma se produ- 300 millones de masas solares. Bower / Richard ubicada a una distancia de ocho billones de años
cen en el distante universo y representan Green (NOAO). The STIS Instrument Definition luz de la Tierra. NASA / J. Blakeslee (JHU)
Claudia Ordaz
los más potentes estallidos cósmicos. La Team / NASA
explosión que probó el caso llegó a la

S AÑOS 2000
i algo caracteriza a nuestra era, es lo efímero. Consti-
Tierra el 28 de febrero (de ahí su desig-
tuimos una sociedad despreocupada por lo que pre-
nación de GRB 970228). Primeramente,
valece, ignorante de lo eterno, y enemiga de lo perma-
los detectores de rayos gamma registran
vivendi”-, aunque en el firmamento puede ser un espec-
táculo muy bello.

nente. Nos involucramos poco o casi nada. ‘POLVO DE ESTRELLAS’


la explosión; después, un telescopio de ► 2000.- Los astrónomos confirman la existencia de un
Los matrimonios de hoy en día son breves, así como lo Y es que, ¿ha tenido usted la fortuna de ver una estrella fu-
rayos x, en el satélite BeppoSax, la ubica agujero negro supermasivo en el centro de la Vía Láctea.
son muchas de nuestras relaciones sociales. Los cimien- gaz? Es muy hermosa, y hay quienes dicen que es de buena
con precisión, y dispositivos ópticos El objeto, que pesa alrededor de cuatro millones de masas
tos que las soportan son frágiles. Nuestra ética, nuestras suerte y que es preciso pedir un deseo al momento de ver-
captan el brillo del estallido de la débil y solares, aparece tranquilo la mayor parte del tiempo, pero Ingeniera
creencias, nuestra fe son valores desgastados y fugaces. la, y dicho deseo nos será concedido. Pues bien; de breve, Claudia Ordaz
distante galaxia. Esta imagen del Hubble ocasionalmente lanza intensas llamaradas. En esta foto, del
Todo lo que dura un instante es breve o corto, es fugaz esta estrella sólo tiene el efecto visual que origina en el Catedrática del
muestra esta galaxia y el brillo, ya debi- Observatorio Chandra de rayos x, el agujero negro es sólo
y efímero. Aun en el universo mismo puede uno encon- cielo, pues es a través de muchos años como los cometas Departamento
litado, de la explosión. Andrew Fruchter una de las aproximadamente dos mil fuentes de rayos x en de Comunicación /
trar la brevedad. Contrariamente a lo que a las relacio- van llenando su órbita de polvo, y al final de sus vidas- de- ITESM
(STScl) / Elena Pian (ITSRE-CNR) NASA el núcleo de la Vía Láctea. NASA / CXC / MIT / K. Baganoff
nes humanas concierne, lo efímero es feo e indeseable bido a que van perdiendo la materia que los forma en cada cordaz@itesm.
et alii
–pese a lo cual se ha ido convirtiendo en nuestro “modus una de sus órbitas- se rompen y desparraman aún com.mx
1284 ASTRONOMÍA
ASTRONOMÍA CONOCIMIENTO
CONOCIMIENTO

el máximo provecho de los conocimientos que han adquirido a lo largo de todo


este tiempo, a tal grado que es actualmente uno de los miembros del equipo de
construcción de la Estación Espacial Internacional (ISS).
Brasil es también reconocido mundialmente por fabricar sus propios aviones
“Embraer”, empresa aeronáutica a la cual México compra para sus flotas aéreas
comerciales. Sin duda alguna, este país se ha convertido en todo un líder de
la materia en América Latina, ya que también construye sus propios cohetes,
tiene bases de lanzamiento y fabrica microsatélites.
De la misma forma, recientemente, Perú, bajo los esfuerzos de su propia
agencia espacial, llamada CONIDA, ha logrado lanzar su cohete Paulet 1, lo que
ha significado un gran paso en el desarrollo de ese país. De manera impresio-
nante México se queda rezagado en este rubro, y, en vez de ir promoviendo y
desarrollando su propia tecnología, la está comprando a otros países, incluso
fabricándola para beneficio de ellos.

A ENMENDAR EL CAMINO
No obstante, y con base en este historial, México retoma nuevamente el proyecto
de crear su propia agencia espacial, con la finalidad de reforzar el progreso
científico, social y tecnológico.
Fue en octubre de 2005 cuando se presentó y se dio lectura ante la Cámara
de Diputados, del proyecto de creación de la AEXA, por parte del diputado Moi-
sés Jiménez Sánchez.
El 26 de abril de 2006, la Cámara de Diputados dio su aprobación, con 225
votos a favor y 83 en contra. Asimismo, se aprobó un presupuesto de 25 mi-
llones de pesos para comenzar con la organización de dicha agencia.
La Minuta de Ley fue turnada a la Comisión de Ciencia y Tecnología del Se-
nado de la República Mexicana, para su estudio y aprobación.
Entre el año 2006 y 2008, se comenzaron a recibir diversas cartas de apoyo
por parte de la comunidad espacial del mundo entero, como lo es: ROSCOSMOS,
NASA, ESA, ISA, NSAU, ROSA, MOSTI, Agencia Espacial Brasileña, Agencia Es-
pacial Argentina, Perú, Ecuador, así como de diversas instituciones educativas,
empresariales y gubernamentales de México.
En octubre de 2008 fue aprobado el dictamen por parte de la Comisión de
Ciencia y Tecnología y turnado al pleno del Senado de la República para su vo-
tación. El 4 de noviembre de ese mismo año, después de haber dado lectura
La astronomía y el lugar del ser humano en el cosmos
al dictamen por parte de los diversos parlamentos políticos, se realizó la vo-
tación, y el dictamen fue aprobado por “unanimidad”.

Y sin embargo se mueve… no sólo La situación actual del proyecto de creación de la AEXA es que espera a
que la Cámara de Diputados apruebe una modificación que se realizó a un artí-
culo dentro del dictamen; pero una vez aprobada, éste pasará directamente al
Ejecutivo para que dé su Visto Bueno y sea publicado en el Diario Oficial de la

FALTA DE VISIÓN
la Tierra, sino todo el universo
Fue así como, por una completa falta de visión y de in-
terés por parte del Gobierno Federal, en 1976, durante el
Federación.

MÉXICO Y LOS GRANDES TELESCOPIOS


A manera de paréntesis, cabe retomar un punto muy importante sobre las
cambio sexenal, se dieron
Rodrigo por cerradas las actividades de
Soto grandes iniciativas en las que México y su gobierno han sido partícipes reciente-
la CONAEE, de modo que se interrumpieron y desaparecie- mente.

E llie Arroway sintió cómo la madrugadaElhabía


ron por completo todos los proyectos aeroespaciales y tec- desarrollo
traídoy construcción
para los oídosdel Gran Telescopio
de Ellie Milimétrico
representaban (GTM) en
una delicia lo alto
musical
nológicos que se estaban llevando a cabo. De esta forma, del volcán Sierra Negra (aproximadamente a cuatro mil
una brisa fresca, y el calor agobiante se desvanecía en y un orgasmo de la piel, similar a la primera vez que es- 600 metros de altura),
México entraría en un el notable rezago,deloArecibo,
observatorio que provocó
Puerto Rico.así Era
como en su
eseactual
mo- participación en la construcción del Gran Telescopio Canarias
cuchó a Mozart.
también que científicosmentoe ingenieros
cuando Morfeomexicanos de los(GTC)
emigra-
(dios griego sueños)delrondaba
Instituto de Astrofísica
Por fin, el de Canarias
mayor (España), donde
descubrimiento paraMéxico participa
la especie hu-
ran a otros países a para desarrollar
Ellie, haciendo quesus capacidades y
sus ojos se cerraran con recursos tanto económicos,
por espacios como técnicos.
mana se clarificaba con el contacto con una civilización
ejercer. breves, e invitándola a caer rendida entre sus Estamos
brazos. completamente seguros
extraterrestre que la creación
inteligente. Para Elliede la Agencia
Arroway, esto Espacial
signifi-
Entre 1985 y 2006, aDe través de las agencias espaciales Mexicana traerá al país grandes beneficios y mucho
pronto, cuando parecía que el dios griego había ga- caba el fin y punto último en su travesía existencial;crecimiento en diversas
al fin
NASA y ARIANE SPACE, México
nado, puso enun
se escuchó órbita
sonidosu sistema áreas, breve.
grave de forma tanto en los rubros
Ellie podríacientífico
comprobar y tecnológico,
que no estamos como en ely,sector
solos; aeronáu-
acordándose
Maestro
de satélites de telecomunicaciones Morelos, Solidaridad tico y aeroespacial.
Rodrigo Soto brincó de su asiento y se dirigió a yla computadora para de su padre, pensó que el universo, tan vasto y enorme,
SatMex, reforzando
Economía de así la granladependencia
sintonizar tecnológica
antena y mejorar la recepción. Para su sor- “no es, después de todo, tanto espacio desperdiciado”.
con la quelascuenta
ideas este país. lo
presa, En que
la actualidad,
al principiopaíses latino-
parecía Para mayor
un sonido información,
aislado, se visite
Pero nopor
sólofavor
eso, el portal:
sino www.aexa.tv
Arroway sabía que este contacto
rsotomoreno@
americanos como lo convirtió
es por ejemplo Brasil, están sacando Puede escribirnos también a la cuenta: correo@aexa.tv
yahoo.com en toda una secuencia de graves y agudos, que transformaría la economía, la religión, la biología, la me

84y13.indd 1
CONOCIMIENTO
CONOCIMIENTO ASTRONOMÍA
ASTRONOMÍA 8513

Astronomía,
dicina, la filosofía, la química, la física, la política, entre con una pequeña singularidad, consistente en que se expandió el universo, hasta
otras muchas otras áreas de la ciencia humana, pues se les crear y seguir creando todo lo que tenemos a nuestro alrededor; muchos dicen
tendría que agregar la experiencia de estos nuevos seres que es una lástima no poder tener información fresca del Big Bang; pero, para
inteligentes. Bill Bryson, esto es posible, pues nos dice que si queremos un lugar en la primera
fila de Big Bang, lo que tenemos que hacer es sintonizar nuestra televisión en un
canal que no reciba o que reciba la conocida “estática”, pues el uno por ciento
de esa señal representa los vestigios del Big Bang. Para Bryson es impensable
decir que no hay nada en la televisión, pues estamos recibiendo la señal del
inicio del universo.

la ciencia de las interrogantes milenarias La observación del cosmos por parte del hombre data de la más remota anti-
güedad; incluso, estoy seguro de que los primeros homínidos se impresionaban
con el cielo arriba de sus cabezas, y con todos los fenómenos que se presenta-
ban, y se preguntaban sobre la causa de ellos. Tan sólo la lucha de Horus (dios
Patricia Liliana Cerda Pérez egipcio representado con el Sol) contra Set (personificación egipcia de la oscuri-
dad o la noche) era un enigma para ellos.

S u ciencia es tan grande e infinita como lo es este viejo


Universo, que, a 14 mil millones de años de haberse
formado, aún plantea grandes incógnitas. Desde sus
inicios, la Astronomía ha llevado por siglos al hombre
de todos los tiempos, a estudiar las leyes naturales que
financieras, planteó su obra Las Armonías del Mundo.
De la cosmogonía ejercitada en todas las antiguas religio-
nes, donde se buscaba explicar el origen del Universo al
HECHOS
vincularse
ción científica,
NOTABLES
a éste con elementos mitológicos, a la revolu-
De acuerdopasaron
a la revista Science
siglos, antes Illustrated,
de llegar ade
la marzo
actual & abril de 2009, en su
gobiernan a los cielos y, con ello, rigen y gobiernan tam- artículo
astrofísica de “What
moderna, is the
donde seUniverse?” y que describimos
estudia la composición, es- brevemente a conti-
bién a la Tierra. nuación
tructura con losde
y evolución hechos más destacados:
los astros.
Con el estudio de los planetas y de sus órbitas; con el
análisis de las estrellas que desde el firmamento celeste GRANDES CAMBIOS
rigen rutas marítimas y constituyen una de las bases para Del primer telescopio con el cual Galileo Galilei estudió
Carl Sagan cálculos de ca-
establecer Todo comenzó cuando,hace
los astros en el año
ya 450
400a.C., el filósofo Anaxágo-
lendarios y tiempos, la Cien- ras propuso unaainteresante
años, la actual teoría, según la cual el universo
radioas-
BÚSQUEDA
cia Astronómica DE LAnosVERDAD
lleva a estaba compuesto
tronomía por dos cosas: átomos y espacio vacío.
y radiotelescopía,
Ellie Arroway,
plantearnos las personaje
grandes in- de la novela de Carl Sagan: Con- que me-diante la aplicación
terrogantes, milenariamente por Jodie Foster), nos mues-
tacto, (interpretada en el cine de conocimientos físicos,
tra el afán desmedido
filosóficas, de todos delos la búsqueda de la verdad basada matemáticos y químicos,
en una ¿dehipótesis, para transformarla en verdad compro- Anaxágoras
tiempos: qué está hecho analizan la radiación elec-
elbada; en este
Universo?; caso en afir-
¿podemos particular, el encontrar una señal tromagnética de rayos cós-
que con
mar compruebe
absoluta quecerteza
existe vida inteligente en alguna otra micos, neutrinos y mete-
parte
que el del universo.
Universo tiene un Posteriormente avanzamos,
oroscomo
para lo comentó
tener datosCarl Sa-
sobre
Diversos
centro? Y, de ser descubrimientos
así, si este han hecho que cambie nues- gan en Cosmos: Aristarco de Samos, filósofo griego,
los astros, su composición
tra forma de percibir
centro existe ¿qué tan lejos el mundo que nos rodea, así como propuso, en el año 260 a.C., un sistema
química, heliocéntrico
temperatura, ve-
o de
tan“valorar”
cerca selaencuentra
relación simbiótica
la o no que compartimos (según el cual la Tierralocidad
y los enplanetas de nuestro
el espacio, mov-
con diversas
Tierra de él? especies en el planeta. Asimismo, los avances sistema giraban alrededor del Sol).
imientos y distancias con la
médicos han aumentado nuestra esperanza de vida, inclu- Tierra y proyectar hipótesis
so los científicos
PREGUNTAS han llegado a pensar que podríamos muy
DE SIEMPRE sobre la formación, desar-
Desde los griegos y losaños
bien superar los 100 per-de vida. rollo y fin estelar, se han re-
Hemos comprendido
sas, pasando por los aztecas que el átomo no es la partícula gistrado grandes cambios.
y más
los simple,
mayas, sino
y hastaqueelexisten
día otras todavía más pequeñas. En ese intermedio, por ejem-
deGracias
hoy, afilósofos
la mecánica cuántica, hemos comprendido que
y cientí- plo, Albert Einsten nos ense-
el mundo
ficos se han cuántico
hechotiene estas leyes físicas diferentes a las del ñó, con base en su teoría
mundo preguntas,
eternas que percibimos.y, para De igual forma, las concepciones cuántica, que un sistema no
de Newton,
darles Einstein,
respuesta, Bohr, Hawkings, Maxwell, Darwin,
en múlti- tiene una sola historia, sino
Galileo, Kepler, entre
ples casos se han traducido muchos otros,
incluso en nos siguende
episodios respon-
muchas historias posibles, cada una con cierta proba-
vida
diendo algunos
ejemplares con toda cuestionamientos
una moral-ética de y lecciones
planteando otros
bilidad, por lo cual, el mismo Universo tiene todas las
y guías
nuevos acerca
protocolarias de del universo.
trabajo científico. formas y todas las historias posibles. También Stephen
Sin
Porembargo, nada Copérnico
esta ciencia, se compararía a tener
expresó sucontacto
“compro- con
W. Hawking, con todas sus grandes limitantes físicas,
una especie
miso inteligente
con la verdad” y de otro planeta.
superó Ese simple
retos impuestos hecho
desarrolló sus luminosas ideas en la obra titulada Del
por su Doctora Patricia
revolucionaría
doble condición de la forma
sacerdote en quey devivimos
hombreyde la ciencia;
forma en que
Bing Bang a los Agujeros Negros. Son estos grandes saltos
y, en Liliana Cerda
comprenderíamos nuestro lugar en el cosmos como es- Pérez
1530, escribió Las Revoluciones de los Cuerpos Celestes, históricos de la Ciencia los que a los simples ciudadanos Coordinadora
pecie.deja claro que la tierra gira alrededor del Sol y no a
donde nos permiten llegar a saber los riesgos que implica la ac- del Centro de
la inversa; Galileo Galilei sufrió persecuciones inquisito- tual contaminación luminaria, y nos recuerdan siempre la Investigaciones
LA EXPANSIÓN DEL UNIVERSO FCC / UANL
riales, y aun así escribió Diálogos sobre dos nuevas cien- grandeza del Universo en su infinita concepción de histo-
cerda35@hotmail.
Si recordamos
cias; un poco de
Johannes Keppler, historia
pese a susdemalas
la física, todo inició rias y formas posibles, como planteaba Einstein.
condiciones com

27/04/2009 05:19:35 p.m.


14 ASTRONOMÍA CONOCIMIENTO

Siguiendo esta línea del EL CASO DE GIORDANO BRUNO


tiempo, Ptolomeo, en el año Pero para este caso me refiero a Giordano Bruno, científico
150 a.C., según datos de Sci- italiano, que en 1584 propuso que ni el Sol ni la Tierra son
ence Illustrated, cambio la per- el centro del universo, y, adelantándose a Galileo, explicó
cepción anterior y planteó la cómo el Sol es una de tantas estrellas, y que podrían ex-
existencia de un sistema pla- istir planetas similares a la Tierra en otros confines de
netario erróneo, según el cual nuestra galaxia o de otras galaxias. Tristemente, y gracias
el Sol y los planetas giraban a la forma tan absurda de actuar de la inquisición, esta
alrededor de la Tierra. forma de pensar le costó la vida.
Ptolomeo

Tuvimos que esperar a Copérnico, como se mues-


tra esquemáticamente en el artículo “What is the Uni-
verse?”, para volver a la propuesta heliocéntrica, de
acuerdo con la cual los planetas circulan en órbitas
alrededor del Sol.

Para el siguiente científico tenemos que hacer una


reverencia, pues aunque Galileo Galilei utilizó inteli-
gentemente la recomendación de Bertrand Russell,
Copérnico que dice: “Yo no moriría por mis ideas, pues puedo
estar equivocado”, todos sabemos que Galileo tenía
la plena certeza de sus teorías; sin embargo, prefirió
sobrevivir para compartir su legado con la humani-
dad en tiempos menos religiosos y más científicos.

Para 1600, siguiendo la


descripción de Science Illus-
trated, tenemos a Tycho Brahe,
que combina las teorías de
Ptolomeo y Copérnico; para
enseguida dar entrada a Ke-
pler, quien plantea las tres
leyes del movimiento planeta-
rio: el movimiento elíptico de
los planetas alrededor del Sol;
mientras más cerca del Sol, los
planetas tienen períodos orbi-
Galileo Galilei tales más cortos, y viajan más rápido mientras más cerca
están del Sol.

De ahí pasamos a 1609,


con el famoso Galileo
Galilei, a quien se le fes-
teja este año por el uso
del primer telescopio as-
tronómico, lo que le valió
confirmar el sistema he-
liocéntrico actual.
CONOCIMIENTO ASTRONOMÍA 15
CONOCIMIENTO ASTRONOMÍA 83

Para 1927, Lemaitre enseña al mundo

Hacia la creación de una


una primera versión del “Big Bang”. En
1929, Hubble descubre la velocidad con

Agencia
que las galaxias se mueven, misma que
es proporcional a la distancia que tienen
de la Tierra. Seguimos en 1948 con George
Gamow, que publica el libro The Origin of
Chemical Elements, que da una explicación
para la distribución de los elementos en

Espacial
el Universo, ayudando al concepto del Big
Bang.

Lemaitre
Newton
En 1950, Fred Hoyle presenta su teoría

Mexicana
En 1687, la figura de Newton roba la atención de la del Universo Estacionario. Seguimos con
ciencia con la publicación sus descubrimientos en Phi- 1965, cuando Penzias y Wilson se encuen-
losophiæ Naturalis Principia Matematica, con los que revo- tran la hoy conocida “Radiación de fondo
luciona la concepción del universo y de las leyes físicas. de microondas”. Luego, en 1970, Vera Ru-
bin y Kent Ford mostraron que la velocidad
de rotación de las galaxias es superior a
lo esperado; este descubrimiento fue de-
nominado “curvas planasvicios de lanzamiento
de rotación”, que y puesta en órbita de satélites
de telecomunicaciones
ayuda a comprender y evidenciar la mate- y de otros tipos. En cuanto a
ria oscura. México se refiere, fue en el año de 1962 cuando, por
decreto del presidente Adolfo López Mateos, se creó
la Comisión Nacional del Espacio Exterior (CONAEE),
una dependencia de la Secretaría de Comunicaciones
Fred Hoyle
y Transportes (STC), la cual se encargaría de controlar y
fomentar todo lo relacionado con la investigación y explo-
Posteriormente,ración, con fines
en 1992, pacíficos,
el satélite COBEdeldemuestra
espacio exterior.
que laUno de los de
radiación
fondo de microondas es efectivamente la onda y calor remanente del Bigna-
proyectos de esta nueva comisión para el desarrollo Bang.
Es así como Bryson cional
tomaerasuelejemplo
programa dellamado “Percepción
ver la televisión conRemota”,
estática yque
tener
primera fila en el daría apoyo
comienzo a diversas
del universo.instituciones que tenían a su cargo
José Jaime Herrera Cortés la búsqueda de recursos naturales, como lo son: mantos
acuíferos, el mejoramiento de sistemas de riego, control

F
CONCEPCIÓN DEL UNIVERSO
Y DE LAS LEYES FÍSICAS
ue en los años 60 cuando se inició el apogeo de la ex- de cuencas hidrológicas, selección de tierras de cultivo,
ploración espacial, debido a la gran rivalidad que exis- localización de yacimientos de minerales, estudios de con-
tía entre
Pasamos ahora con Albert

exterior
la aquel
Einstein,
por
entonces
quien
querer
en 1915
ganar
Unión
terreno
Soviética y los Esta- taminación de aire y agua: todo esto gracias a sensores
pre-
sentó su Teoría General de la Relatividad, modificando cuanto al espacio remotos instalados en los satélites.
dos Unidos,
se refiere. las bases de la cos-
en
lo dicho por Newton y estableciendo
El simple
mología moderna, principalmente hecho
conde que en 1957 los
su concepto desoviéticos hubieran LANZAMIENTO DE LOS PRIMEROS
colocado
“espacio-tiempo”; esto en órbita
nos hizo su cada
ver que primer satélite, Sputnik 1, abrió por COHETES MEXICANOS
observación
completo
astronómica es relativa, una nuevadel
dependiendo etapa en la
punto de era de las tecnologías y En el seno de la Comisión Nacional del Espacio Exterior
vista
del observador. las telecomunicaciones, así como una nueva visión de la se llevarían a cabo diversos ejercicios, como el desa-
exploración del espacio. rrollo de cohetes de combustible sólido, con la finalidad
Un año más tarde, Estados Unidos lanzaría también de hacer estudios de la alta atmósfera. Conforme se iban
su primer satélite, llamado Explorer I. De esta forma, y de obteniendo conocimientos con base en esta actividad,
manera sucesiva, ambas potencias lograban incluso colo- se lograron lanzar en el estado de Oaxaca los primeros
car los primeros cimientos para poner seres humanos en cohetes mexicanos, llamados: SCT1 Totl y el SCT2 Mitl.
el espacio. Asimismo, se realizaron convenios de colaboración en-
tre Estados Unidos y México en materia espacial, y se
Licenciado José SURGIMIENTO DE UNA NUEVA INDUSTRIA construyó la primera estación terrena en la ciudad de
Jaime Herrera Se pudiera decir también que en esta época hubo un gran Tulancingo, Hidalgo, donde se formaron los primeros
Cortés
Promotor de la despertar y un interés de los demás países, que querían rea- trabajos de percepción remota para transmisión satelital.
Agencia lizar las mismas prácticas de estas dos grandes potencias, Los trabajos de la CONAEE se llevaron a cabo sin que exis-
Espacial Mexicana ya que era muy claro el nacimiento de una nueva industria tieran gastos excesivos con motivo de las diferentes activi-
(AEXA) aeroespacial y de telecomunicaciones. Incluso hoy en día, dades que se realizaban. Incluso, sus resultados
y Presidente COBEfueron de
de DIVAAC. diversos países que han seguido este mismo lineamiento, gran relevancia, dado el desarrollo científico y tecnológico
correo@aexa.tv se han visto muy beneficiados con el ofrecimiento de ser- que se obtenía para el beneficio de la nación.

27/04/2009 05:19:19 p.m.


80 ASTRONOMÍA CONOCIMIENTO
16 ASTRONOMÍA CONOCIMIENTO

cruz, en el Colegio de Estudios Mayores, anexo al conven- ficos e históricos, incluyó un Canon de Eclipses, donde reportó todos aquellos,
ENERGÍA Y MATERIA NEGRAS
to agustino de Tiripetío, Michoacán. Conocemos su con- lunares o solares, que ocurrirían en el mundo entre ese año y 1620. Ese conjunto
En 1998, científicos australianos corroboran que el universo se está expandiendo
tenido, porque entre 1554 y 1557, ese religioso, ya como de datos, calculados por él para la posición de la capital novohispana, fue el
a una tasa constante. Hoy en día la cuestión de debate es comprender lo que es
profesor de la Real Universidad de México, publicó sendos primero de su tipo hecho en toda América.
la energía negra y la materia negra. Eso nos dará más respuestas y seguramente
volúmenes para uso de los alumnos universitarios.
también nos abrirá nuevas interrogantes.
En particular, en la Physica Speculatio, que fue el texto INTERÉS POR LA ASTRONOMÍA
Todo partió de una singularidad espacio temporal, con una expansión, apa-
que escribió para introducir a los estudiantes en las su- En ese periodo, comenzaron a publicarse trabajos sobre observaciones de co-
rentemente infinita, generadora de energía, lo que podríamos sintetizar como
tilezas de la física aristotélica, además de discutir con metas y eclipses, realizados por diferentes personajes, lo que muestra el interés
constante del Universo, que es el calor, para ir formando y distribuyendo los
amplitud el libro De Caelo, donde Aristóteles plasmó su que ya en esas fechas hubo por la astronomía en diferentes partes de la Nueva
planetas y las estrellas en todo el Universo. Pero de la misma forma, como inició
visión de un cosmos centrado en la Tierra, formado por España. En 1637, el fraile mercedario Diego Rodríguez, fundó en la Real y Pon-
todo, el Universo se enfriará y, según expertos como Hawking, se colapsará en
esferas concéntricas que giraban moviendo los planetas, el tificia Universidad de México, la primera cátedra de Astronomía y Matemáticas
una singularidad para terminarse.
Sol entre ellos, así como las llamadas estrellas fijas, agregó que hubo en una institución de ese tipo en nuestro continente. En ella se siguió
Según mi punto de vista, todo iniciará, y se creará un nuevo Universo, al
como apéndice el Tractatus de Sphaera, escrito en el siglo el programa de estudios implantado durante el siglo XV en la Universidad de
estilo de lo que diría Nietzsche “El Entorno Retorno”, pero en esta ocasión no
XIII por el astrónomo italiano Giovanni Campano de No- Salamanca, España, que fue en todo similar al de otras universidades europeas
de lo idéntico. Uno donde es poco probable que exista la raza humana, pero
vara, donde tal personaje explicaba, siguiendo el esque- que contaron con esos estudios.
seguramente tendrá el capricho de poner un planeta a una distancia adecuada
ma geométrico introducido por Ptolomeo en el siglo II de Informaciones diversas, como listas de embarque, declaraciones escritas
de un “sol”, mismo que lo calentará y, gracias a los elementos químicos que se
nuestra era, en su Almagesto, el movimiento de los cuer- ante funcionarios de la Corona y la Inquisición, testamentos e inventarios de
combinen, será viable para soportar vida y que esa vida se transforme evolutiva-
pos celestes y la ocurrencia de fenómenos astronómicos bibliotecas conventuales y particulares, muestran que al mediar el siglo XVII,
mente en vida inteligente.
como los eclipses. circulaba una amplia variedad de libros en la Nueva España, entre los que
Pero antes de que eso pase, esperemos a encontrar la señal tan esperada,
Sin lugar a dudas, ese texto de Campano tiene el méri- no escaseaban los que cubrían los temas científicos de aquella época. De los
al estilo de Ellie Arroway, que nos demuestre que no estamos solos, y nos
to de haber sido el primer libro de astronomía publicado astronómicos que se han podido identificar, hubo algunos que ya trataban los
obligará a rediseñar nuestro pensamiento, intercambiar ideas con esa especie
en todo el continente americano, pues como apéndice de nuevos temas que entonces surgían en esa disciplina.
para tal vez saciar el hambre de tantos cuestionamientos que tenemos sobre
la Physica Speculatio, salió de las prensas de la Ciudad de Igualmente, por esas fechas comienza a existir constancia escrita de la intro-
de dónde provenimos y a dónde vamos.
México en 1557. ducción a nuestro país de diferentes instrumentos astronómicos, en particular
Pocos años después, los jesuitas mexicanos publicaron telescopios destinados explícitamente a trabajos de observación de los astros.
el que habría de ser el segundo, surgido de sus prensas del
EL TELESCOPIO KEPLER
Colegio de San Ildefonso. En esa ocasión se trató del libro SIGÜENZA Y GÓNGORA
La tarea de hacer contacto está a cargo del telescopio Ke-
De Sphaera Liber unus, escrito por el italiano Francesco Carlos de Sigüenza y Góngora fue un
pler, que, de acuerdo a The Economist, puede monitorear
Maurolico, que dichos religiosos imprimieron en la capital notable novohispano que, en el último
simultáneamente cien mil estrellas. El objetivo específico
de la Nueva España, ya que necesitaban obras de ese tipo tercio de aquel siglo, destacó en varios
es encontrar planetas similares a la Tierra, que orbiten en
para los cursos que daban en aquel centro educativo. campos de la cultura. Durante más de
una llamada “zona habitable”, donde la temperatura sea
veinte años fue profesor de Astronomía
adecuada, sobre todo para que el agua se encuentre en
IDEAS COSMOGÓNICAS y Matemáticas en la universidad mexi-
estado líquido.
DEL GEOCENTRISMO cana. Se sabe que realizó diversas obser-
Esperemos que ese contacto nos ayude a eliminar la
La demanda de ambas obras, implícita en su producción vaciones de eclipses y cometas, y que es-
soberbia humana y tengamos la humildad de aceptar que
local, muestra que en efecto los alumnos novohispanos cribió varias obras astronómicas, de las
no somos una creación única y especial divina, sino que
de nivel medio superior eran instruidos en las ideas cos- que solamente ha sobrevivido su Libra
también puede haber otros allá afuera que hayan evolucio-
mogónicas surgidas del geocentrismo, lo que no debe ex- Astronómica y Filosófica, publicada en la
nado como nosotros.
trañar, pues por aquella época lo mismo ocurría en los Ciudad de México en 1690, y donde hizo
Somos criaturas curiosas y observadoras; sólo pense-
colegios europeos, ya que habrían de pasar muchos años una defensa de los cometas como cuer-
mos en la tasa de procesamiento de información que reci-
antes de que el heliocentrismo fuera aceptado. pos naturales, despojados de los atribu-
bimos con los ojos. De esa observación persistente comen-
Al finalizar el siglo XVI, llegó a la Nueva España, vía tos astrológicos que incluso importantes
zó la ciencia y nuestro asombro para poner en los cielos
el Puerto de Veracruz, una remesa de 678 libros para su pensadores europeos contemporáneos a
aquellas cosas que debían tener un lugar reservado, privi-
venta en la capital colonial. El inventario de aquellas obras él seguían afirmando que tenían.
legiado e inalcanzable. De ahí lo maravilloso que resulta la
llegadas en 1600 se conoce, por lo que nos ha sido po- Durante los primeros años del siglo XVIII, hubo gente de las ciudades de
astronomía y la búsqueda de significado del cosmos.
sible identificar las de tema astronómico, que resultaron México y Puebla que estudiaba el firmamento en forma regular, lo que les per-
El descifrar el cosmos se encuentra en comprender lo
ser 31 títulos, entre los que destaca por su importancia, el mitió publicar reportes de observaciones de eclipses y cometas. Muchos de esos
que es la materia negra y la energía negra. Todo eso que
texto De Revolutionibus orbium coelestium, escrito por documentos todavía estaban inmersos en las ideas astronómico-astrológicas y
mantiene en su posición y rotación tanto a las galaxias
Nicolás Copérnico, y donde ese autor introdujo las ideas en el geocentrismo, pero son indicativos del lento cambio que entonces ocurría
como a los planetas. Diversos estudios señalan que el
de la astronomía heliocéntrica, por lo que dicha obra en la sociedad mexicana en el terreno filosófico, teológico y científico.
universo está compuesto de un 4 por ciento de energía
se convirtió en uno de los parteaguas de la Revolución
de las galaxias y planetas que vemos; de un 22 por cien-
Científica. LA ILUSTRACIÓN
to de materia negra, y de un 74 por ciento de energía
Durante los primeros años del siglo XVII, en la Nueva Al mediar aquella centuria comenzaron a cambiar muchos paradigmas, gracias
negra.
España destacó como astrónomo Enrico Martínez, perso- en parte a que llegó a la Nueva España el fenómeno de la Ilustración, caracte-
Cuando leemos lo anterior, nos damos cuenta de que
naje nacido en Hamburgo, que pudo pasar a estas tierras rizado por una apertura oficial a las nuevas corrientes de pensamiento.
no sabemos nada de nuestros verdaderos orígenes; pues
porque en esos años Alemania formaba parte del Imperio En 1755, Joaquín Velázquez de León, notable novohispano que entre otros
como lo planteó Carl Sagan, nosotros somos polvo de es-
Español. En 1606, publicó en la capital novohispana su li- méritos tuvo el de promover la fundación del Real Colegio de Minería en la capi-
trellas; aunque, cuando vuelva a estar en funcionamiento
bro Repertorio de los Tiempos, donde además de tratar con tal novohispana, realizaba observaciones sistemáticas de los eclipses que sufren
el acelerador de partículas del CERN, podremos de nueva
extensión el modelo geocéntrico, hablar de temas geográ- los satélites de Júpiter, pero no lo hacía como un ejercicio ocioso, sino como
cuenta esperar obtener las respuestas deseadas y no abrir
CONOCIMIENTO ASTRONOMÍA 17
ASTRONOMÍA 81

una caja de Pandora. Para seguir y finalizar, me gusta-


El sacerdote oratoriano Juan Benito Díaz de Gamarra
ría compartir lo dicho por Carl Sagan en sus reflexiones
y Dávalos fue profesor en San Miguel el Alto, Guanajuato.
sobre su libro A Pale Blue Dot, de la foto de la Tierra que
Para uso y guía de sus alumnos, escribió el texto Elementa
tomó el Voyager 1, a una distancia de seis mil millones
recentioris Philosophiae, publicado en la capital novohis-
de kilómetros, por recomendación de Sagan; que, aun-
pana en 1774, obra en la que abordó las disciplinas pro-
que en otros artículos lo he mencionado, a mi parecer es
piamente filosóficas, pero también las ciencias naturales.
necesario presentarlo por escrito en este artículo, pues
Quien reportó la aparición de ese cometa fue Don Antonio de Mendoza y González, Ahí trató sobre estática, mecánica, hidrostática, óptica,
resume con
agrimensor excelsa
y profesor debelleza lo que
matemáticas y somos en elradicado
astronomía, cosmoseny la ciudad de Puebla.
electrostática, química, biología, geografía y astronomía.
el papel de la astronomía en nuestras vidas.
Dedicó la quinta parte de su libro a tratar Sobre la com-
parte de un plan que le permitiría utilizar aquellas observaciones telescópi- posición del mundo, que fue donde presentó y discutió los
LO QUE DICE CARL SAGAN
cas, en mediciones geodésicas y cartográficas tendientes a establecer la posición modelos cósmicos del Universo. En particular se inclinó
Aquí lo presento, traducido y editado por Wikipedia:
co-rrecta de la Ciudad de México. por el heliocéntrico.
“Considera otra vez ese punto. Eso es aquí. Eso es casa.
Diez años después, Francisco Javier Clavijero comenzó, en el colegio de los
Eso es nosotros. En él se encuentra todo aquel que amas,
jesuitas de Morelia, a explicar en su curso de física las principales ideas del he-
todo aquel que conoces, todo aquel del que has oído
liocentrismo y continuó haciéndolo al año siguiente en Guadalajara. Ésas fueron
hablar, cada ser humano que existió, vivió sus vidas. La
las primeras enseñanzas públicas de la teoría copernicana sobre la estructura
suma de nuestra alegría y sufrimiento, miles de confia-
del Universo.
das religiones, ideologías y doctrinas económicas, cada
cazador y recolector, cada héroe y cobarde, cada creador
ACONTECIMIENTOS
y destructor de la civilización, cada rey y cada campesino,
ASTRONÓMICOS EN 1769
cada joven pareja enamorada, cada madre y padre, cada
El año 1769 fue rico en sucesos as-
esperanzado niño, inventor y explorador, cada maestro
tronómicos. Hubo tres eclipses solares,
de moral, cada político corrupto, cada “superestrella”,
ocurridos el 8 de enero, el 4 de junio y
cada “líder supremo”, cada santo y pecador en la historia
el 28 de noviembre, dos lunares, que su-
de nuestra especie vivió ahí – en una partícula de polvo
cedieron el 19 de junio y 13 de diciembre,
suspendida en un rayo de luz del Sol.
un tránsito del planeta Venus por el disco
“La Tierra es un muy pequeño escenario en una vasta
solar, que tuvo verificativo el 3 de junio y
arena cósmica. Piensa en los ríos de sangre vertida por
otro del planeta Mercurio, que sucedió el
todos esos generales y emperadores, para que, en gloria
9 de diciembre. Por la hora en que ocurrie-
y triunfo, pudieran convertirse en amos momentáneos
ron, los solares no fueron visibles desde
de una fracción de un punto. Piensa en las intermina-
territorio mexicano, pero sí lo fueron los
bles crueldades vistas por los habitantes de una esquina
eclipses lunares y los dos tránsitos.
de ese píxel, para los apenas distinguibles habitantes de
La importancia que esos sucesos tu-
alguna otra esquina; lo frecuente de sus incomprensio-
vieron para la astronomía de la época
nes, lo ávidos de matarse unos a otros, lo ferviente de
fue grande, en especial el tránsito ve-
su odio.
nusino, pues su correcta observación
“Nuestras posturas, nuestra imaginada auto-impor-
podría ayudar a determinar la distancia
tancia, la ilusión de que tenemos una posición privile- Diagrama incluido por Andrés Guevara y Basoasábal en sus
absoluta que separa a la Tierra del Sol. Pasatiempos de Cosmología, para ilustrar los diferentes sistemas
giada en el Universo, son desafiadas por este punto de
Para observarlo, viajó a nuestro país una comisión astronómica franco-española, del mundo discutidos en su obra.
luz pálida.
pero también fue estudiado desde la ciudad de México por José Ignacio Barto-
“Nuestro planeta es una partícula solitaria de luz en
lache y José Antonio Alzate, y desde el sur de la Baja California por Velázquez ANDRÉS DE GUEVARA
la gran envolvente oscuridad cósmica. En nuestra oscu-
de León. Andrés de Guevara y Basoasabal fue un jesuita mexicano
ridad, en toda esta vastedad, no hay ni un indicio de que
Los comisionados franco-españoles enfrentaron grandes dificultades para que se radicó en Ferrara, Italia, a partir de 1767, cuando
la ayuda llegará desde algún otro lugar para salvarnos de
cumplir su cometido científico; incluso la mayoría murieron después de hacerlo, fue obligado a salir de los dominios españoles. Exiliado,
nosotros mismos.
debido a una epidemia que se desató en San José del Cabo, lugar desde donde lo escribió una extensa obra que tituló Pasatiempos de Cos-
“La Tierra es el único mundo conocido hasta ahora
observaron. Los datos obtenidos por los astrónomos novohispanos resultaron mología, donde expuso con amplitud y sencillez las ideas
que alberga vida. No hay ningún otro lugar, al menos
de igual calidad que los de sus pares europeos, así que en 1772, Cassini, quien copernicanas y otros conceptos físicos que ya son moder-
en el futuro próximo, al cual nuestra especie pudiera
era director del Observatorio de París, los publicó, junto con los de observadores nos. La parte astronómica de su libro la inició con una
emigrar. Visitar, sí. Colonizar, aún no. Nos guste o no,
situados en otras partes del mundo, dándolos a conocer a la comunidad as- extensa presentación sobre aspectos técnicos básicos de
en este momento la Tierra es donde tenemos que que-
tronómica internacional. A raíz de ello, trabajos de los astrónomos mexicanos astronomía de posición, por lo que habló de los círculos y
darnos.
fueron frecuentemente conocidos en Europa, pues la Academia de Ciencias de puntos notables de la esfera celeste, y analizó la estructu-
“Se ha dicho que la astronomía es una experiencia de
Francia llegó a publicar algunos.
humildad y construcción de carácter. Quizá no hay mejor REFERENCIAS ra del cosmos, fundamentalmente desde la perspectiva
Por su parte, Alzate publicó en la Ciudad de México, a fines de 1769 y prin- del modelo de Copérnico, lo que convierte a esa obra en
demostración de la tontería de los prejuicios humanos Bryson, Bill. A Short History of nearly everything, Broadway books, 2003. USA
cipios de 1770, los resultados de sus observaciones de los tránsitos de Venus el primer texto heliocéntrico escrito por un mexicano.
que esta imagen distante de nuestro minúsculo mundo. What is the Universe?, Science Illustrated, March & April 2009.
y Mercurio, así como un folleto sobre el estudio que hizo del eclipse lunar del Los Pasatiempos fueron escritos en español, para que
Para mí, subraya nuestra responsabilidad de tratarnos A year of Astronomy. The World in 2009, The Economist, November 2008.
13 de diciembre. Esos tres trabajos: el Suplemento a la famosa observación del los novohispanos, sobre todo los jóvenes, conocieran las
los unos a los otros más amablemente, y de preservar, Un punto azul pálido. Wikipedia. http://es.wikipedia.org/wiki/Un_punto_azul_pálido
tránsito de Venus por el disco del Sol, la Observación del paso de Mercurio por el nuevas ideas astronómicas. Dijo que su propósito al escri-
al igual que apreciar el pálido punto azul, el único hogar http://www.youtube.com/watch?v=p86BPM1GV8M
disco del Sol, y el Eclypse de Luna del doce de Diciembre de mil setecientos setenta bir esa obra fue que sus paisanos tuvieran material mo-
que jamás hemos conocido”.
y nueve, fueron conocidos y apreciados por los europeos. derno y entretenido sobre temas relativos a la forma
78 ASTRONOMÍA CONOCIMIENTO
18 ASTRONOMÍA CONOCIMIENTO

ESTALLIDOS GALÁCTICOS Electrónica (INAOE) y el Centro de Ingeniería y Desarrollo Industrial (CIDESI) han
DE RAYOS GAMMA sido capaces de desarrollar instrumentos de nueva generación que han com-
Los estallidos de rayos gamma (ERGs) son las explosio- petido en su licitación con otros países.
nes más poderosas conocidas, pero son muy elusivos para Tal es el caso de la Cámara de Verificación (CV) para el Gran Telescopio de
su detección, por su cortísima duración; no obstante, Wi- Canarias, el telescopio reflector óptico más grande construido hasta la fecha en
lliam Lee se las ingenió para descubrir estallidos de rayos el mundo, que por sus mismas dimensiones (10.4 metros de diámetro en su es-
gamma provenientes de cuatro galaxias, tres de las cuales pejo primario, ha sido necesario construirlo en segmentos, 36 espejos en forma
compartían la característica de haber agotado su polvo y hexagonal. La CV es un instrumento que entre otras funciones coloca en el punto
gas cósmico, nutrientes de las estrellas (viejas); la cuarta focal de la curva del espejo a los 36 segmentos con precisión micrométrica.
tenía vida media. Los técnicos astronómicos mexicanos también diseñaron para el GTC la cá-
¿Cómo se formaron las Columnas de la Creación? Es mara OSIRIS (Optical System for Imagine and low Resolution Integrated Spectros-
probable que ustedes hayan visto las preciosas imágenes copy), un sistema óptico para imagen y espectroscopia integrada de resolución
de la gigantesca nebulosa del águila, la cual tiene una baja e intermedia. Con este instrumento el GTC podrá hacer espectroscopia de
región con formaciones de columnas muy singulares, que varios objetos simultáneamente, además de incorporar el uso de filtros sintoni-
han recibido el apodo de “dedos de la creación”, pero no zables que permiten observar con precisión en una línea específica del espectro
los forma ninguna deidad. La explicación física fue dada de luz.
a conocer por José Franco, Guillermo García-Segura y Al- Asimismo, el Instituto de Astronomía lidera la construcción del instru-
fredo Santillán, a través de una simulación numérica. mento FRIDA que es desarrollado para el GTC junto con el Instituto de As-
En el extremo de los “dedos” de polvo y gas cósmico, trofísica de Canarias (Esp), la Universidad de Florida (EUA), el CIDESI, la Uni-
hay una incubadora de estrellas. Eso se sabía, pero el com- versidad Complutense de Madrid, la Universidad de Marsella y el Laboratorio
portamiento específico de la irradiación de las estrellas de Astrofísica del Observatorio Midi-Pyrénées (FRA). Este instrumento per-
nacientes, el viento estelar, con el material de polvo y mitirá investigar objetos muy distantes en alta resolución, muy cerca del origen
gas circundante, fue la aportación de nuestros astróno- del Universo; dilucidar qué ocurre en el interior de las regiones donde se forman
mos. las estrellas, en los núcleos de las galaxias o cómo es su evolución química y sus
movimientos.
PEQUEÑO SISTEMA PLANETARIO Si tuviéramos una cultura científica, si tuviéramos políticas de Estado sobre
Desde hace más o menos una década se han multiplicado ciencia, todas estas modestas hazañas de nuestra astronomía (y de otras disci-
los descubrimientos de planetas en otras estrellas dis- plinas científicas) habrían redundado en nuestra sociedad en su visión del mun-

El nacimiento, vida
tintas a la nuestra, pero la joven astrónoma Lucía Adame
descubrió un objeto subestelar (que aún no llega a estrella)
con un disco que sugiere la existencia de un minisistema
planetario.
do y su manera de pensar, y en un desarrollo tecnológico que nos haría competi-
tivos en esta llamada economía del conocimiento.
A fin de cuentas ha sido esa visión y ese pensamiento, el científico, el que ha
permitido la sobrevivencia y evolución de la especie desde Lucy, hace 3 millones
de años hasta nuestros días. 2009, Año Internacional de la Astronomía.

y muerte de las estrellas


ASTROFÍSICA CON AGUA
Otra joven astrónoma mexicana, Magdalena González, en-
cabeza la parte científica de un megaproyecto de física de
frontera llamado HAWC (observatorio de Agua Cerencov
de Gran Altitud, por sus siglas en inglés), un observatorio
que en vez de telescopio usa cientos de oscuros tanques
John Peter Phillips
cilíndricos de agua dispuestos en rectángulo, como alber-

P odría parecer que las estrellas sobre nosotros no


ca, a cuatro mil metros de altura, en la Sierra la Negra,
cambiaran mucho –que el cielo es esencialmente el
Puebla, cerca del Gran Telescopio Milimétrico del INAOE.
mismo, sin ningún cambio, aparte de la presencia
Magda está siendo pionera de una astronomía nue-
de cometas que cruzan velozmente el espacio, y planetas
va, astrofísica de partículas. La Tierra está siendo bom-
como Marte, Venus y Júpiter, que hacen una danza majes-
LUMINOSIDAD Y COLOR VARIABLES
Y, en realidad, esta estrella puede dar la impresión de un
ojo demoníaco que salta lentamente sobre nosotros, los
mortales. Alternativamente, esas variaciones en las estre-
llas pueden ocurrir como resultado de pulsaciones regu-
bardeada permanentemente por poderosos rayos cósmicos
tuosa en el firmamento, y que parecen ir hacia adelante y lares en sus dimensiones, lo que conduce a cambios co-
de los que nuestra atmósfera nos protege. Sin embargo los
hacia atrás entre las estrellas. rrespondientes a luminosidad y color.
rayos cósmicos chocan con las partículas más exteriores
El ritmo de estos movimientos fue conocido por Un claro ejemplo de esto es la estrella Mira, cuya
de nuestra atmósfera haciendo chuza, como en el boliche,
nuestros antepasados, y particularmente bien estudiado variabilidad fue posiblemente detectada por primera
creando una lluvia de partículas que se van diluyendo an-
por los árabes, quienes son los responsables de muchos vez por los babilonios, árabes y chinos, aunque el nom-
tes de tocar tierra. En agua del cerencov a gran altura se
de los nombres que usamos actualmente para las estrellas bre con que la conocemos le fue dado por el astrónomo
produce un fenómeno de luz conocido como cerencov
–sin dejar de mencionar el nombre de la ciudad en la cual Johannes Hevelius en 1662, y significa “maravilloso” o
que permitirá inferir qué está pasando allá afuera en el
nuestro grupo de astronomía trabaja (Guadalajara). “asombroso”.
cosmos de donde provienen los poderosísimos rayos
Doctor
John Peter Da la impresión de que algunas estrellas cambian Así, es claro que los árabes y otros pueblos antiguos
cósmicos.
Phillips con el tiempo, y que su luminosidad varía de acuerdo fueron muy cuidadososHAWC,
en su observación
High Altitudedel cielo,
Water mucho
Cherenkov,
Fundador del a patrones regulares y predecibles. Esto puede ser el re- más que la persona promedio en nuestro agitado
es un observatorio de rayosmodo
gammade de
TECNOLOGÍA GrupoDE PUNTA
sultado de diferentes estrellas en sistemas binarios, que vida. Ellos tuvieron gran apertura
tiempo capaz de monitorear
de recostarse el cielo
por las noches
EndeelAstronomía
aspecto tecnológico, en los últimos diez años, en el rango de energías de 100 GeV a 100
Universidad de se eclipsan una sobre otra, de lo que resultan variaciones en los desiertos de Arabia TeVSaudita o el en
que estará Norte de África, y
funcionamiento en
nuestros astrónomos del Instituto de Astronomía de la
Guadalajara como las observadas en la estrella Algol – nombre que sig- disfrutar así de un cielo limpio –cielos en los
México cuales
a partir los
de 2010.
UNAM y del Instituto Nacional de Astrofísica Óptica y
jpp@astro.iam. nifica “el demonio” o “el espíritu del mal” en árabe . niveles de contaminación prácticamente no existían y los
udg.mx
CONOCIMIENTO ASTRONOMÍA 19
CONOCIMIENTO ASTRONOMÍA 79

La astronomía mexicana
efectos de la luz de la ciudad fueron prácticamente cero.
Tales condiciones sólo existen ahora si uno viaja a lugares
como el Amazonas, los desiertos de Australia, y algunas
regiones con poco desarrollo en África, como Chad o Etiopía.

TELESCOPIOS IMPONENTES

de la época colonial
Por otro lado, hoy en día nosotros tenemos ventajas que
los antiguos no tuvieron. La tecnología moderna ha per-
mitido el desarrollo de cada vez más grandes y modernos
telescopios. Por lo tanto, se espera que para 2017 tenga-
mos un telescopio que tendrá un diámetro de 20 metros,
y otros de 40 metros poco después. Éstos son equipados

Figura 2
con detectores de tecnología de punta, y mucho más sen-
Marco Arturo Moreno Corral
sitivos que el ojo humano.
Adicionalmente, ahora podemos poner en órbita te-

U na de nuestras grandes deficiencias culturales como OBSERVACIONES ASTRONÓMICAS


lescopios mas pequeños, de modo que las condiciones
nación es el desconocimiento que tenemos sobre el Ese saber práctico se usó para fijar la latitud y longitud de
son aún más prístinas de lo que fueron en el desierto
pasado colonial mexicano. En la mayoría de los ca- poblaciones como las ciudades de México, Puebla, Guada-
del norte de África, y podemos ver tipos de radiación
sos, la información que sobre él brindan las escuelas, hace lajara, Veracruz, Morelia y Monterrey, que fueron conquis-
(rayos X, rayos gamma, radiación infrarroja) lo que era
pensar que fue una época oscura, llena de restricciones y tadas o fundadas durante el siglo XVI. Para situarlas en los
inconcebible hace mil años. Son precisamente éste y otros
amenazas, pero cuando se le analiza objetivamente, sobre mapas, se realizaron observaciones astronómicas, sobre
tipos de telescopios los que nos permiten ahora ver que
la base de sus fuentes documentales originales, se llega a todo de eclipses lunares, estudiados simultáneamente en
el Universo es un lugar mucho más violento de lo que
una visión diferente. Europa y el Nuevo Mundo, lo que permitió fijar la longitud
nunca imaginamos –un lugar donde las estrellas explotan
La astronomía es una disciplina que ejemplifica bien de cada una de ellas.
y mueren, donde las nubes interestelares se colapsan y
esa situación, pues se nos ha enseñado que durante Ese proceso común en la cartografía de aquella centu-
nacen nuevas estrellas; y donde los materiales producidos
aquellos trescientos años de dominación, en la Nueva Es- ria fue realizado por “cosmógrafos reales”, que viajaron
en estas estrellas resultan en lo más preciado de todo –la
paña no se cultivaron las ciencias, siendo que, como se a América con instrucciones emanadas directamente de
vida aquí en la tierra.
mostrará en este trabajo, en ese periodo nuestro país Felipe II. En el caso de la capital novohispana, se sabe
tuvo personajes notables, que realizaron observaciones que el primer virrey, don Antonio de Mendoza, observó,

Figura 3
de importancia, que con frecuencia pueden compararse en compañía de su hijo Francisco, diversos sucesos as-
con lo que se hacía en Europa en ese mismo campo. tronómicos, que le permitieron determinar la posición
La implantación de las concepciones astronómicas de de tan importante población. En la actualidad, el astrola-
la cultura occidental en nuestro país comenzó durante el bio que utilizaron forma parte de la colección del Museo
PRINCIPIA LA HISTORIA
siglo XVI, con los navegantes y exploradores españoles. Es Nacional de Historia, y se encuentra en sus instalaciones
Así que comencemos esta historia desde el principio, en
bien sabido que en aquella época, los procedimientos para del Castillo de Chapultepec.
la oscuridad del espacio interestelar, e imaginemos que
determinar rutas marítimas y fijar posiciones geográficas
estamos flotando dentro de una nube de gas interestelar
en las cartas de navegación y los mapas de los territorios CURSOS FORMALES DE ASTRONOMÍA
de un tamaño inimaginable –alrededor de un millón de
explorados, dependían de la observación de los astros, he- La enseñanza académica de la astronomía; esto es, los cur-
veces más grande que nuestro sistema solar. Un pequeño
chas con instrumentos como la ballestilla, el astrolabio y sos formales donde se explicaba el modelo geocéntrico del
ejemplo de una nube así se ilustra en la Figura 1, donde
la brújula. Universo, los comenzó en 1540 fray Alonso de la Vera-
se verá que parece un espacio oscuro entre las estrellas.
Y en realidad, hasta hace aproximadamente cien años, no
estaba muy claro si estábamos viendo hoyos en la cortina
de las estrellas, o un objeto negro y grande ubicado entre
nosotros y las estrellas. Ahora sabemos que esto último es
la explicación correcta, y que la oscuridad en la figura es
un pequeño ejemplo de una nube interestelar. La región
se ve oscura por todo el polvo dentro de la nube. En real-
idad, estas regiones son mucho más polvosas de lo que
encontraremos en ningún otro lado en la Tierra, fuera de
quizás una tormenta de arena en el desierto del Sahara.
Doctor Marco
Aunque estas nubes pueden ser extremadamente Arturo Moreno
masivas y contienen cien mil veces la masa del Sol,Corral y
son densas comparadas con mucho del espacio entre Investigador titular
Instituto de
las estrellas, son extremadamente tenues comparadas Astronomía
con cualquier cosa que conozcamos aquí en la Tierra Universidad
–pueden contener más o menos un millón de átomos Nacional Autónoma
de México
en un volumen comparable a una taza de café. Esto
Figura 1

Campus Ensenada,
parecería mucho, hasta que nos damos cuenta de que Baja California
mam@astrosen.
unam.mx
76 ASTRONOMÍA CONOCIMIENTO
20 ASTRONOMÍA CONOCIMIENTO

del cielo nocturno fue en verdad una proeza Por el im- ESTRELLAS EN FORMACIÓN
pacto del trabajo de los astrónomos de Tacubaya en aquel En el siglo XIX, el británico Sheburne Wesley Burnham
congreso, en 1887, el almirante Amédée Ernest Mouchez, observó el extraño fenómeno astronómico de un objeto
Figura 4

Figura 5
director del Observatorio de París, que había ideado un brillante que lanzaba chorros por sus dos extremos, pero
proyecto de 22 mil placas fotográficas del cielo para car- no pudo ofrecer una explicación. Fue hasta la década de
tografiarlo, invitó al gobierno mexicano a participar, con los cuarenta del siglo veinte cuando se supo que se tra-
una taza similar de aire contiene cerca de diez mil bil- REACCIONES NUCLEARES
el compromiso de capturar imágenes de estrellas desde taba de estrellas en formación, que engullían material
lones de átomos más que éstas. Eventualmente, el material en caída libre se vuelve mucho
magnitud 11, más luminosas; hasta 14, menos luminosas, circundante. Por lo mismo, el material se arremolina al-
Sin embargo, aunque esto nos parece casi como un más denso, y la temperatura aumenta hasta el punto en
cubriendo una área comprendida entre -10 y -16 grados rededor de la estrella en forma de plato, llamada disco
vacío total –y en realidad, es extremadamente difícil con- que las primeras reacciones nucleares ocurren -esas que
de declinación (coordenadas de medición de posiciones de acreción o circumestelar, y en momentos la estrella
seguir un vacío tan bueno en laboratorios aquí en la Tie- causan los átomos de deuterio, las cuales son un tipo de
Norte-Sur), reuniendo un total de mil 260 placas, esfuerzo en formación pareciera vomitar el material tragado en
rra– es precisamente en estas regiones en donde sabemos átomo de hidrógeno pesado (más precisamente, hidró-
que concluyó en 1943. forma de jets, o chorros perpendiculares al disco.
ahora que las estrellas se forman. geno que tiene un protón y un neutrón en su núcleo) para
El reporte de los resultados debía contener las medi- Los chorros lanzan material a velocidades de varios
fusionarse en una forma ligera de helio (un átomo al que le
das cartesianas, las constantes necesarias para su trans- cientos de kilómetros por segundo, el cual choca con el
FUERZA GRAVITACIONAL falta un neutrón comparado con la forma más abundante
formación en medidas celestes, el tiempo de exposición gas y polvo interestelar, y forma unos patrones de bri-
Así que regresemos al punto donde estamos, flotando den- de este elemento).
da cada placa, el estado atmosférico, la fecha y las condi- llos muy peculiares. Los astrónomos que estudiaron
tro de una de estas nubes. Quizá bajo las circunstancias Así, el proceso continúa en una compleja serie de
ciones de visibilidad. este proceso en detalle, entre 1946 y 1947, cada uno
correctas, sintamos un ligero tirón en uno de nuestros fases, hasta que obtenemos una protoestrella en la cual
El telescopio tipo Carta del Cielo del Observatorio As- por su lado, fueron George Herbig y el mexicano Gui-
brazos o piernas. Esta fuerza es muy suave, y pudiera el núcleo está transformando el hidrógeno a helio y ge-
tronómico Nacional (OAN) se compró en la Casa Grubb de llermo Haro. Por eso reciben el nombre de Objetos Her-
parecer imperceptible inicialmente. Pero señala el hecho nerando grandes cantidades de energía – o, si la estrella
Dublín, Irlanda. Había otros fabricantes que podían hacer big-Haro.
de que hay material concentrado en una pequeña región es más masiva, es posible que el proceso pueda involucrar
este instrumento, pero México había adquirido ya otros
más profunda de la nube, y nos jala gravitacionalmente carbón, nitrógeno y oxígeno.
instrumentos de esa casa, existían referencias, era un fa- POCOS, PERO TALENTOSOS
hacia un lado. Cuando nos movemos, con una creciente ve- Ésta es la reacción que causa que estrellas como
bricante serio, de los mejores en aquel entonces. En general en nuestro país ha habido pocos científicos
locidad hacia el centro de la región, quizá sintamos que la nuestro Sol brillen, y que tratamos de reproducir aquí
Para ilustrar la calidad de este fabricante de instrumen- por habitante, pues hemos carecido del impulso de una
temperatura y densidad están aumentando –un resultado en la Tierra, en un intento de obtener energía barata y
tos astronómicos, hay un documento en la biblioteca del cultura que haga de la ciencia el motor de nuestro desa-
que no es del todo sorpresivo. limpia. Esa fusión ocurre, sin embargo, sólo en las condi-
Instituto de Astronomía de la UNAM titulado Telescopios rrollo, como sucede con las grandes potencias. No obstan-
Quizás hayas sentido un efecto así aquí en la tierra, ciones más inhóspitas, y ha sido frustrante reproducirlas.
Victorianos, que trata de los telescopios que se fabricaban te, nuestros científicos son muy competentes a escala
cuando estás inflando las llantas de tu bicicleta. La com- Ha tomado mucho tiempo desarrollar reactores de fusión,
en aquella época en Inglaterra, varios de la Casa Grubb. internacional. Los astrónomos son un buen ejemplo de
presión del aire resulta en un aumento en su temperatura, y parece que pasarán 30 años más por lo menos antes
Entre ellos aparece una fotografía de un Carta del Cielo ellos. Sus contribuciones son de las más citadas en la
en concordancia con una ley de gas descubierta por pri- que emerja algún beneficio positivo. Es difícil y costoso
aún en proceso de fabricación. El pie de foto dice que se literatura científica, amén de sus contribuciones con ins-
mera vez en 1802 por el físico francés Joseph Louis Gay- confinar plasma a 100 millones de grados centígrados, y el
trata del telescopio destinado para México. trumentos de tecnología de última generación.
Lussac. próximo experimento multinacional costará cerca de 50
CONOCIMIENTO ASTRONOMÍA 21
CONOCIMIENTO ASTRONOMÍA 77

mil millones de pesos. Precisamente son el resultado de están completamente comprendidos, parece que material
LA DÉCADA MÁS RECIENTE
estas reacciones las que vemos cada noche cuando mi- del disco puede ser transferido hacia los ejes rotacionales
En los últimos diez años han sido frecuentes las aportacio-
ramos el cielo, y vemos las estrellas. Sin embargo como de las estrellas y entonces ser expulsados en chorros alta-
nes de conocimientos nuevos y descubrimientos de los as-
en la mayoría de las cosas, lo que nos parece difícil para mente colimados - los jets que se muestran en las Figuras
trónomos mexicanos a la astrofísica. Bástenos mencionar
nosotros es algo común y corriente en el mundo natural. 2 y 3. Al mismo tiempo, es muy posible que estos delgados
el descubrimiento de una estrella en formación, rodeada
jets estén asociados con chorros de material más anchos y
de una esfera de vapor de agua, por el grupo de Luis
NACIMIENTO DE UNA ESTRELLA menos colimados, y que éstos resulten en estructuras bi-
Felipe Rodríguez, Salvador Curiel y Jorge Cantó; años
Así, una nueva estrella se ha formado, pero ésta es todavía polares que hemos estado observando mediante el Telescopio
después, el mismo Salvador Curiel descubrió un disco
difícil de ver con un telescopio normal –está todavía en- Espacial Spitzer. En la Figura 4 se muestra una imagen de
de acreción en una estrella muy masiva, cuando se pen-
vuelta en las densas nubes interestelares fuera de las una de estas estructuras tomada en el infrarrojo, reciente-
saba que estos discos sólo se presentaban en estrellas
cuales se formó, y su luz es fuertemente extinguida por mente obtenida usando el Telescopio Subaru, de Japón.
pequeñas parecidas al Sol.
polvo dentro de las nubes. Sin embargo, ahora podemos
ver estrellas como ésta gracias a las observaciones en el TELESCOPIO ESPACIAL SPITZER
EL UNIVERSO SE ENFRÍA
infrarrojo, un tipo de luz (o más bien calor) que puede Aprovecho este momento para explicar algo de nuestro traba-
Por su parte, Vladimir Ávila reportó que los estallidos de
penetrar la oscuridad de estas nubes. ¿Y qué vemos? jo en esta área, describiendo primeramente el Telescopio Es-
rayos gamma, eventos poderosísimamente energéticos,
Bien, una imagen de estrellas de este tipo se muestran pacial Spitzer. Éste es un telescopio en órbita alrededor de
han decrecido desde hace decenas de miles de millones
en las Figuras 2 y 3, tomada con el Telescopio Espacial la tierra, designado para observar objetos muy fríos –para
de años hasta nuestros días, lo que induce a pensar en el
Hubble, y el llamado The Very Large Telescope (Telesco- lo cual necesitamos enfriar el espejo, que está hecho de
enfriamiento del Universo.
pio Muy Grande) en Chile, y es claro por estos y otros berilio, a temperaturas de sólo 5.5 grados por encima del
Materia perdida, encontrada. ¿Cómo llegó ahí? Del cál-
resultados, que las estrellas están rodeadas por gruesos cero absoluto (o -268° C). Éste es un gran reto tecnológi-
culo de la materia y energía que compone el Universo, sólo
discos de material –discos que a través de una larga evo- co, y nos muestra la forma en la cual la Astronomía está
el cinco por ciento es materia conocida, común y corriente
lución se convertirán en sistemas planetarios. Estrellas evolucionando al frente de las innovaciones tecnológicas.
(protones, neutrones, electrones, etcétera) o “bariónica”,
como ésta tienen también delgados chorros o “jets” que Hemos estado utilizando resultados de este telescopio
como la llaman los físicos; el resto es materia y energía
emergen desde la estrella central, causado por efectos de para observar estrellas que están naciendo, y otras en pro-
exóticas, que llaman “oscura”. Resulta que del inventario
campos magnéticos dentro de los discos. ceso de muerte. Algunas de nuestras imágenes tomadas
de ese cinco por ciento de materia conocida, faltaba la mi-
Aunque los procesos que crean estos jets todavía no con este telescopio se muestran en las Figuras 5 y 6,
tad ¿dónde estaba?
Fabrizio Nicastro y Yair Krongold la encontraron de
manera muy ingeniosa, usando el poderoso destello de un
jet de cuásar que atravesó el espacio intergaláctico hasta
nosotros y en los registros presentó zonas de absorción
indicando la presencia de varios elementos muy dispersos
en un espacio intergaláctico poco denso pero muy ca- pero se manifiesta corriéndose al rojo del espectro de luz
liente: ahí estaba la materia perdida. ¿Cómo llegó ahí? si se aleja y hacia el azul si se acerca). Juan Echevarría
El colapso o estallido en la muerte de estrellas muy pudo “fotografiar” una estrella binaria usando por vez
masivas no es lo suficientemente poderoso como para primera la técnica del efecto doppler, con el telescopio de
lanzar el material fuera de las galaxias. Yair Krongold en- dos metros del Observatorio Astronómico Nacional de San
contró la respuesta: los hoyos negros. No es del todo Pedro Mártir.
correcto que estos “monstruos” engullan absolutamente
todo a su alrededor. En lo que los astrónomos llaman el ESTALLIDOS DE SUPERNOVAS
“horizonte de eventos” de un hoyo negro suceden co- Y EL VOLCÁN POPOCATÉPETL
sas extrañas, como si se tratara de la superficie de un A Jorge Cantó y Alejandro Raga les fascina hacer mode-los
esmeril que, al acercarle un metal, vemos cómo lanza matemáticos para entender la formación y colapso de las
chispitas por todos lados. El fenómeno es tan poderoso estrellas, y el comportamiento de las ondas de choque cuan-
que el material es lanzado hasta el espacio intergaláctico do estalla una supernova. La física es igual allá afuera que
por los hoyos negros, que acusadamente habitan en el zó- aquí en la Tierra, y por ello supusieron que en el esta-
calo de las galaxias. llido de una erupción del volcán Popocatépetl, la onda de
choque debía comportarse físicamente como en cualquier
IMÁGENES ASTRONÓMICAS otro lugar.
CON TÉCNICA DOPPLER Hicieron un modelo agregando densidad de la atmós-
¿Pueden imaginarse tomar una fotografía de un avión jet fera, temperaturas, densidad de materiales, resistencia del
con sólo la emisión de su sonido? Es perfectamente po- tapón rocoso del volcán, demás ingredientes y su modelo
sible. Eso hace el sonar de los submarinos o el ultrasonido predijo que la onda de choque tendría el poder equiva-
para ver bebés en el vientre de sus madres sin dañarlos; lente a las ráfagas de huracán a 200 kilómetros por hora,
pero parecería de ficción poder ver una estrella binaria que se diluiría a una distancia de entre 12 y 25 kilómetros
con el llamado efecto “doppler” (si la sirena de una ambu- del cráter.
lancia se acerca, escuchamos su sonido agudo; si se aleja, Cuando el volcán hizo erupción, ya se había evacua-
Figura 6

Figura 7

cambia a un tono más grave. do a la población aledaña a 25 kilómetros de distancia;


La onda de sonido se aplasta hacia adelante de la am- gracias al modelo de los astrónomos, no hubo desgra-
bulancia y se elonga detrás de ella. En la luz sucede igual, cias humanas que lamentar.
74 ASTRONOMÍA CONOCIMIENTO
22 ASTRONOMÍA CONOCIMIENTO

Algunas hazañas de la y corresponden a emisiones en longitudes de onda que


son entre 6 y 16 veces mayor que la luz visible. Básica-
mente hablando, estamos observando el calor emitido
por fuentes en el cielo. Parecería que las estructuras de
las fuentes tienen una forma bipolar, y en todos los ca-

Astronomía en México
sos, ellas están centradas encima de estrellas frías en el
proceso de formación.
Estas estrellas eventualmente se calientan, y emiten
fuertes vientos estelares, vientos que conducen a disper-
sar el material del cual se formaron. A los lectores de este
artículo quizá les interese saber que las nubes intereste-
lares son removidas también por la presión de radiación
Figura 8

de estas estrellas –un concepto con el que la mayoría de


nosotros no estamos muy familiarizados. Sin embargo, si
Rolando Ísita Tornell
tuviéramos manos extremadamente sensibles y delicadas,
y las sostuviéramos hacia el Sol, entonces uno podría en
HAZAÑA DEL HOMBRE

D
principio, detectar la fuerza de la luz del sol empujándo-
iecinueve años atrás, en una primavera como
las hacia atrás. Un ejemplo típico de esto se ilustra en la
ésta, una de las astronaves Voyager de la
figura 7, donde un grupo de estrellas calientes recién for-
NASA, a seis mil millones de kilómetros de
mado, ubicado en el centro de la nube, ha empujado el ma-
distancia –más allá de Plutón- se alejaba del Sol
terial hacia fuera en forma de un precioso anillo de gas.
a una velocidad de 65 mil kilómetros por hora.
Recibió la instrucción de modificar la orientación
GAS LUMINOSO
de sus cámaras, dirigiéndolas hacia los planetas,
Este anillo está brillando porque los átomos internos se
la familia del Sol.
han roto por radiación de alta energía de las estrellas, y
La instrucción parecía no tener sentido: la as-
forman un “plasma” de gas caliente – como en el caso
tronave ya había culminado sus objetivos cientí-
de rayos X tomados por nuestros médicos, donde si no
ficos, además de que se corría el riesgo de dañar
Figura 9

tuviésemos suficiente cuidado, los rayos podrían dañar


la cámara con la poderosa luz de la estrella Sol. El
los núcleos de nuestras células, y originar tumores can-
astrofísico Carl Sagan convenció a las autoridades
cerosos. Hemos estado estudiando estas regiones de gas
de la misión que había que compartir con la hu-
luminoso utilizando el Telescopio Espacial Spitzer, y es-
manidad esas imágenes.
tamos investigando su estructura y evolución, intentando
En una de esas fotografías, nuestro planeta
entender cómo las regiones de gas neutro interactúan con
aparece como un mero puntito de luz azul pá-
el plasma.
lido. Si fuéramos unos viajeros del espacio, no
Eventualmente estas estrellas se liberan de este gas, y
seríamos capaces de decir si alberga algo.
se convierten en algo como nuestro Sol, o quizá estrellas
En ese puntito azul pálido, de cuatro mil 500
más calientes y más masivas, o más frías y menos masivas.
millones de años de existencia, apenas hace tres
Las estrellas se mantendrán así por miles de millones
millones que falleció la joven Lucy, como de 21
de años en el caso de nuestro Sol, y pocasDoctordecenas
Rolandode
años de edad, bajita, de apenas 1.07 metros de
millones de años para estrellas mucho Ísita Tornell
más calientes.
estatura y 28 kilogramos de peso. Aún no sabía Divulgador
Figura 10

Esta fase de evolución puede estar ligada a una persona


profesional de la
hablar y, en vida, con sus semejantes, enfrentó a
de mediana edad, quien parece conservarse ciencia igual y sin
bestias para sobrevivir; soportó fríos a la intempe-
cambios por veinte o treinta años. Tarde Pionero de la las
o temprano,
rie, sin más ropa que su piel; calores asfixiantes, divulgación
estrellas entran en su fase de la tercera edad, y el com-
con poca agua, y sin más armas que sus manos. Es de la ciencia por
bustible nuclear que es responsable de la luminosidad
radio / Centro va
nuestro más antiguo ancestro.
a extinguirse. Universitario de
Las primeras en desaparecer son las Comunicación
estrellas más ma-
DESARROLLO DE HABILIDADES de la Ciencia (hoy
sivas, cuyos núcleos están hechos de carbón,
Direcciónoxígeno, si-
Es una hazaña que estemos aquí, gracias a haber
licón y hierro. Eventualmente la temperatura es tan
General de grande,
venido desarrollando habilidades para entender
que los átomos de hierro se desintegran Divulgación
y convierten en
cómo funciona la naturaleza, la vida; cómo es el de la Ciencia
protones y neutrones, y ahora comenzará una serie de
cielo de las noches; cómo transcurren los días, la Universum)
procesos complejos que ocurren en un cortode la tiempo.
UNAM. El re-
alborada y el ocaso del Sol.
Responsable
sultado es que el núcleo de la estrella colapsa y, si esdesufi-
Ya hemos podido llegar al satélite natural de Difusión
cientemente masiva, puede convertirse en un hoyo negro.
nuestra única casa en el firmamento: el puntito e Información
Por contraste, sonidos de ondas internas y fuertes
Pública flujos
/ Instituto
azul pálido, y enviado artefactos más allá de los
de neutrinos causan que las superficies de deAstronomía
estas estrellas
/
planetas exteriores del sistema solar; hemos dise-
UNAM
Figura 11

sean expulsadas de manera explosiva hacia el espacio.


ñado herramientas cada vez más sofisticadas en rtornell8@hotmail.
Observatorio del Castillo de Chapultepec. Este suceso es asombroso en realidad. Piense por un
com
momento que aproximadamente 50 millones de billones
CONOCIMIENTO ASTRONOMÍA 23

de neutrinos están pasando a través de su cuerpo cada


segundo mientras usted está leyendo esto. Su masa es
casi cero, son invisibles y no tienen prácticamente ningún
efecto físico. En realidad, casi parece que no existen. ¿Por
lo tanto, puede usted imaginar el flujo de partículas que
necesitamos para destruir una estrella?
El rango total de estos fenómenos asociados con estas
explosiones está ahora siendo evidente, e incluyen deste-
llos de rayos gamma y rayos-X que son muy intensos (más
luminosos que el Sol), y que duran sólo unos segundos;
un fenómeno que sólo ha sido observado recientemente
utilizando observatorios en órbita.

DENSIDAD INVEROSÍMIL

Figura 12
En el caso donde las masas nucleares de las estrellas son
más bajas, entonces el colapso del núcleo es menos seve-
ro, aunque aún suficiente para formar una estrella de neu-
trones extremadamente densa. Para tener una idea de cuán
denso es este material, imagine una persona hecha de ese
material aquí en la Tierra. Él o ella pesarían 40 billones de en un artículo anterior en esta revista. Conviene enfati-
toneladas y se hundirían hacia el centro del planeta. zar que aunque las estructuras más circulares son razo-
Cuando una supernova explota, también causa pro- nablemente fáciles de entender, aquéllas en las cuales el
blemas en su alrededor. Podrás ver un típico ejemplo material es expulsado en dos direcciones directamente
de los remanentes de una supernova en expansión en opuestas (las llamadas “nebulosas bipolares”) pueden
la siguiente Figura 8, tomada usando varios telescopios deberse a diferentes mecanismos e involucran la pre-
en órbita alrededor de la Tierra. En este caso los colores sencia de estrellas binarias y/o campos magnéticos.
azules corresponden a Rayos X, y se derivan de gas Estas nebulosas planetarias son una de las áreas más im-
con temperaturas de millones de grados. Si estas capas portantes de estudio en nuestro grupo, y estamos investi-
golpean nubes de gas interestelar cercanas, entonces las gando su estructura, sus propiedades físicas (temperatu-
nubes podrían ser trituradas y destruidas si están muy ras y densidades), y cómo fueron formadas.
cerca, o pueden chocar fuertemente con las nubes si están Muchos de estos procesos tienen relevancia directa
un poco más lejos. con nuestra existencia aquí en la Tierra.
Este choque puede comprimir la nube, y causar la for- Existe evidencia (de materiales radioactivos) de que
mación de nuevas estrellas. Un ejemplo de este tipo de nuestro Sol quizá se haya formado como resultado de un
estructura es mostrado en la Figigura 9, y representa un golpe de una capa de una Supernova sobre una nube in-
objeto que nuestro grupo está estudiando actualmente. En terestelar. Similarmente, los elementos formados en una
este caso, la cubierta de una supernova está golpeando estrella, y que son expulsados por nebulosas planetarias
la nube por el costado inferior izquierdo, causando que y supernovas, son importantes para la formación de pla-
el material de la nube sea expulsado hacia el lado supe- netas, y para la presencia de vida en la Tierra. Todos es-
rior derecho, como ocurre cuando un cometa se acerca al tamos, literalmente hablando, hechos de material prove-
Sol. En realidad, los acontecimientos son muy similares. niente del núcleo de las estrellas.
En este caso, la estrella brillante en el borde fue formada Entonces es claro, por este breve estudio, que el cielo
hace menos de 10,000 años como resultado del impacto alrededor de la Tierra está en confusión. Así que yo les
de la supernova. pediría que imaginen, cuando miren hacia el cielo, que el
tiempo fuera acelerado, y tuvieran una visión súper aguda
NEBULOSA PLANETARIA - ojos como telescopios !; verían entonces estrellas que
Estrellas menos masivas sufren de diferentes trayec- explotan y expulsan hermosas burbujas multicolores, con
torias evolutivas, en las que la estrella se expande para temperaturas excesivas de millones de grados centígra-
convertirse en una gigante roja, se contrae y se expande dos.
nuevamente hasta que se forma entonces una nebulosa Éstas chocarían con nubes frías de gas interestelar,
planetaria. El proceso por el cual se forman las nebulosas causarían la creación de nuevas estrellas, y la formación
planetarias está otra vez muy lejos de entenderse, aunque de nuevas nubes de gas caliente y brillante.
las estrellas eventualmente expulsan la mayor parte de su Este torbellino de evolución ha estado ocurriendo
masa para formar preciosas burbujas de gas – dejando por miles de millones de años, y continuará hasta que el
atrás el núcleo caliente de las estrellas en los centros. Universo envejezca y la Tierra y estrellas se congelen.
Algunos ejemplos de estas nebulosas están ilustrados Así que no, las estrellas no están sin cambios como parece
en las figuras 10, 11 y 12, donde mostramos algunas de las durante nuestra breve vida aquí en la Tierra. Nosotros so-
hermosas variedades de formas que han sido encontradas. mos parte de este gran ciclo galáctico de vida, el cual está
Estas nebulosas fueron descritas en forma más completa sólo ahora comenzando a ser más aparente.
72 ASTRONOMÍA CONOCIMIENTO
24 ASTRONOMÍA CONOCIMIENTO

gundo,
Figura 1:un tercero, un cuarto y, finalmente, un quinto espejo. Este enorme espejo
Imagen Mientras hacía observaciones por el refractor de Har-
del Solcuatro
pesaba en luz toneladas, demasiado para que unas vigas de madera pudieran vard, Alvan Clark consideró que él podría crear un lente
ultravioleta,
soportarlo.
tomada por el
Así pues, Parsons construyó muros de piedra para sostener el tubo de calidad superior. De hecho, llegó a construir algunos de
desatélite
56 pies de largo. En 1845, Parsons y sus asistentes terminaron el “Leviatán
SOHO. los más finos refractores del mundo. Con su padre, fundó
La
desuperficie del
Parsonstown”. la compañía Alvan Clark and Sons, que en 1844 inició la
Sol brilla por la
A causaque
temperatura de su sistema de montaje, el telescopio tenía sólo movimiento ascen- producción de lentes pequeños. Pero, para fines del siglo,
dente
alcanzay descendente,
debido y ligeramente a un lado y otro, lo cual limitaba su campo de los telescopios de refracción Clark estaban en práctica-
a las reacciones
visión. Las condiciones climatológicas nunca parecían cooperar. Parsons observó mente todos los observatorios importantes de los Estados
termonucleares
ladeestructura
su interior.espiral de la Galaxia Whirlpool (M51) y de otras nebulosas; pero, Unidos. En cinco ocasiones diferentes, Clark hizo el re-
aImagen
causa tomada
del limitado tiempo de observación, el telescopio resultó, en muchos fractor más grande del mundo.
del sitio web
sentidos, de menos que inútil. A pesar de todo, siguió siendo hasta 1917 el
poco En 1862, Clark terminó un ecuatorial, para la vieja Uni-
la NASA.
telescopio más grande jamás construido en el mundo. versidad de Chicago. Este telescopio sigue en uso hasta la
El último gran telescopio que utilizaba un espejo de especular fue terminado fecha, en el Observatorio Dearborn, en la Universidad del
en 1868. Seis años antes, una comisión de astrónomos y fabricantes de telesco- Noroeste, al norte de Chicago.
pios había proyectado la construcción de un telescopio para el hemisferio sur. La
comisión eligió un telescopio de reflexión, de 48 pulgadas, para Melbourne, Aus- EL MEJOR Y MÁS GRANDE TELESCOPIO
tralia. Y aun cuando el vidrio con plata acababa de hacer su aparición, prefirieron En 1870, el Observatorio Naval de los Estados Unidos pidió
un espejo de especular, porque consideraron que el lente con plata se empañaría a su astrónomo, Simon Newcomb, que buscara el mejor y
muy pronto, y podría dañarse o quebrarse por causas climatológicas. más grande telescopio que se pudiera comprar con 50 mil

Figura 1

La alquimia del universo


El telescopio de Melbourne fue utilizado aproximadamente por espacio de dólares. Newcomb contrató a Clark, quien creó un telesco-
diez años, antes de Roberto Vázquez
que sufriera Mezairreparables. Y en esa forma terminó la pio con un lente de 45 kilogramos de peso, una abertura
daños
Doctor
era de Roberto
los telescopios metálicos. De nueva cuenta, el avance de los grandes tele- de 26 pulgadas y 13 metros de focal. En 1873, éste quedó
Vázquezde Meza INTRODUCCIÓN nosaurio o de un helecho prehistórico. Pero, sea cual
scopios refracción se estancó por décadas. instalado en el Observatorio Naval, y durante 15 años fue
Investigador Titular

jos
rían
Dado que
/ Instituto
de cubiertos
M
los espejos
ira a tu alrededor. Observa las cosas que te rodean. sea su recorrido, invariablemente nos diría, refirién-
de especular se empañaban fácilmente, y que
Astronomíaestaban aún en su infancia, los observadores generalmente prefe-
/ Universidad
los refractores sobre otros reflectores.
Nacional
Autónoma de
los espe- el mayor refractor del mundo.
Una mesa, una silla, el papel de esta revista, tu pro- dose a su origen: “Nací en el interior de una estrella”.
Entre 1870 y 1890, vieron la luz muchos grandes re-
pio cuerpo. Si fuésemos capaces de identificar un Lo mismo pasaría para casi todos nuestros átomos.
fractores. En 1885, Clark empezó a trabajar en el telesco-
átomo de alguna molécula de nuestro cuerpo, quizás un Estamos hechos de bloques construidos por las es-
pio de refracción, de 36 pulgadas, del Observatorio Lick,
átomo de carbono, y pudiésemos pedirle que nos contara trellas. ¡Todos nosotros! ¡Todo lo que nos rodea!
SURGENMéxico LOS REFRACTORES GIGANTES el cual sería instalado en el Monte Hamilton, en California.
en Ensenada, su historia, ¿qué crees que nos diría? “Yo estuve antes en
B. C.los refractores
Una vez que superaron la barrera de las cuatro pulgadas, fue El sitio, con una altura de cuatro mil 200 pies sobre el
una cadena de proteínas en la carne de un pez que tú te LOS ELEMENTOS QUÍMICOS
Jefe delde tiempo
sólo cuestión para que los grandes refractores estuvieran por todos nivel del mar, ofrecía óptimas condiciones de observación.
Departamento de comiste. Luego me procesaste mediante tu sistema diges- Y EL ORIGEN DEL UNIVERSO
lados.Astronomía Una vez terminado, el Lick, fue el refractor más grande del
tivo, y fui absorbido por tu cuerpo. Ahora soy parte de Se cree que, en sus inicios, la densidad y temperatura del
Los ciudadanos de Boston, invadidos por un creciente interés por la as- mundo unos cuantos años, de 1888 a 1897.
Observacional
/ Área de tu brazo izquierdo. Pero antes estuve en una alga marina, Universo eran tan altas, que la física que conocemos no
tronomía, reunieron sus recursos a fin de contar con un refractor de 15 pulgadas Unos años después, la Universidad del Sur de Califor-
investigación: que a su vez me había absorbido como parte de los nu- es capaz de describir este escenario. Después del rom-
en el Observatorio de la Universidad de Harvard. Este telescopio, terminado en nia encargó a Clark un telescopio con objetivo de 40 pul-
Astrofísica del trientes del suelo... bla bla bla....” pimiento de la simetría (por alguna razón el número de
1847,
Medio fue durante 20 años el más grande de los Estados Unidos, hasta que final- gadas. Sin embargo, los fondos se esfumaron, y Clark se
Interestelar
vazque@astrosen. El átomo de carbono seguiría narrando su historia; tal partículas de materia excedió al de las de antimateria por
mente fue superado en tamaño por uno de una firma americana líder en óptica. encontró con dos objetivos con lentes de 40 pulgadas,
unam.mx vez hasta nos contaría de cuando formó parte de un di- un factor de 1.000000001), el exceso de materia condujo a
CONOCIMIENTO ASTRONOMÍA 25
CONOCIMIENTO ASTRONOMÍA 73

un Universo inflacionario, en donde se dio una expansión radiación electromagnética (la luz visible es una forma de
pero sin compradores. de 40 pulgadas de Yerkes, Hale empezó a planear un reflector de 60 pulgadas.
acelerada, lo que explica su homogeneidad actual. Esto es esta radiación). La distribución de esta energía radiada se
Entonces hizo su aparición George Ellery Hale, de la Dado que el Medio Oeste superior no gozaba de las mejores condiciones para la
conocido como el Big Bang o Gran Explosión. encuentra directamente relacionada con su temperatura
Universidad de Chicago. Reconociendo la importancia de observación, decidió instalarlo en lo alto del Monte Wilson, en California.
Durante el primer segundo del Universo se formaron superficial. Es decir, las superficies de las estrellas bri-
un observatorio para un programa académico de astrofísi- Hale contrató a un óptico de nombre George W. Ritchey, quien fabricaba es-
los neutrones, protones y electrones. Posteriormente, llan, como consecuencia de las altas temperaturas que
ca, Hale y el presidente de la universidad convencieron pejos telescópicos de la más alta calidad, incluido uno de 24 pulgadas, utilizado
en la llamada “Era de la Radiación”, el cociente de pro- alcanzan, debido a las reacciones de fusión termonuclear
a Charles Tyson Yerkes, un magnate Ferroviario de Chi- en el Observatorio Yerkes. La tarea de Ritchey consistía en hacer el espejo de
tones a neutrones estuvo cambiando por causa del decai- que se producen en su interior.
cago, de que pagara los lentes del telescopio, el montaje 60 pulgadas. Para empezar, acondicionó una habitación limpia en su tienda de
miento de los neutrones. Después de los primeros cien La distribución de su brillo corresponde a la que ten-
y el resto del observatorio. Hale eligió un sitio en el sur- pulido. Selló las ventanas; mantuvo la temperatura tan uniforme como le fue po-
segundos, la temperatura cayó a 100 millones de grados, dría un cuerpo opaco que se calienta a la temperatura
este de Wisconsin, en la orilla del lago Ginebra. Las noches sible; instaló una pantalla de lona sobre el espejo, a fin de protegerlo del polvo,
lo suficientemente baja como para que se formaran los superficial de la estrella, tal como lo hace un pedazo de
extremadamente frías permitían una clara visibilidad. y utilizaba una bata y una gorra de médico. El reflector de 60 pulgadas inició
deuterones, que son átomos de hidrógeno pesados. To- hierro candente. De esta manera, los distintos colores de
El Yerkes de 40 pulgadas vio la primera luz en 1897. operaciones en 1908.
dos los neutrones remanentes fueron incorporados a los las estrellas nos dan información de su temperatura: las
El tubo de este telescopio gigante es de 64 pies de largo Hale no se detuvo ahí. Unos años más tarde, el empresario de Los Ángeles,
deuterones; éstos, a su vez, fueron consumidos casi en- estrellas más calientes son blancas-azules, mientras que
y pesa seis toneladas. Este peso no incluye el sistema de John D. Hooker, junto con la Institución Carnegie, aportó el dinero para un
teramente para producir núcleos de helio. Así, la cantidad las más frías son rojas.
montaje. Tan sólo los lentes pesan unas 500 libras –más reflector de cien pulgadas, también en lo alto del Monte Wilson. Una vez ter-
de helio sintetizado, alrededor de un 25 por ciento de la En las reacciones de fusión, los elementos ligeros se
de 226 kilogramos. El telescopio de refracción Yerkes, to- minado, todo el instrumento –espejo, tubo y contrapesos- pesaba más de cien
masa, quedó determinada por el cociente de número de transforman en elementos más pesados. Los productos
davía en uso en nuestros días, sigue siendo uno de los toneladas, a pesar de lo cual se podía mover con gran precisión. El telescopio
protones a número de neutrones ¡y esto sucedió cuando finales de la reacción tienen una masa ligeramente menor
telescopios más grandes del mundo. Hooker de cien pulgadas vio la luz primera en 1917, y la investigación normal
el Universo sólo tenía 100 segundos de existencia! que la masa total antes de la reacción. La diferencia en
Desgraciadamente, los lentes más grandes y más grue- se inició en 1918. Después de más de 70 años, un telescopio había superado en
Sólo el hidrógeno, el helio y el litio fueron producidos masa se libera como energía, de acuerdo a la famosa re-
sos se comban por su propio peso. Asimismo, absorben tamaño al Leviatán de Parsonstown.
en cantidades apreciables mediante procesos nucleares en lación de Einstein: E=mc2.
la Gran Explosión. Los elementos más pesados se han for-
mado después en el interior de las estrellas, en explosio- REACCIONES PROTÓN-PROTÓN
nes de supernovas y tal vez en eventos energéticos dentro En las estrellas con masas similares o más pequeñas que la
de los núcleos activos de galaxias. del Sol, la energía se produce mediante la cadena protón-
protón, en la que dos átomos de hidrógeno se unen para
LAS ESTRELLAS, POTENTES formar un átomo de deuterio (hidrógeno pesado) liberando
MÁQUINAS ALQUÍMICAS dos partículas: un positrón y un neutrino. Posteriormente,
Las estrellas son gigantescas esferas de gas autogravitan- un átomo de deuterio se fusiona con uno de hidrógeno,
tes, en equilibrio termodinámico e hidrostático, en cuyo formando un átomo del isótopo helio-3, y dos helio-3 se
interior se llevan a cabo reacciones termonucleares que fusionan formando un helio-4 (la versión más estable del
producen la liberación de energía, principalmente como helio). Este proceso produce además dos átomos de hi-

Figura 2

algo de la luz entrante. Estos problemas, combinados con Progresivamente, conforme fue avanzando la tecnología, los reflectores fueron
los avances en la fabricación de espejos, popularizaron siendo más grandes. El telescopio de Hooker marcó el límite para los espejos
nuevamente los telescopios reflejantes. El siglo XX fue tes- de vidrio, de modo que, a partir de entonces, se fabricaron espejos de dife-
tigo de la construcción de enormes reflectores. rentes materiales, recubiertos con aluminio. El reflector Hale, de 200 pulgadas,
de Monte Palomar, mantuvo durante casi treinta años el rango Figura 2: La
del telescopio
nebulosa planetaria
REGRESO DE LOS REFLECTORES más grande del mundo, de 1948 a 1975. El ruso BTA-6 (Gran Telescopio
NGC 7293 (la
Alt-
El deseo de los astrónomos de obtener más luz para sus azimuthal), fue el reflector de 236 pulgadas que superó en 1975 hélice)
al Haletomada
de 200
fotografías y para su investigación espectroscópica ayudó pulgadas, pero la óptica del Hale era superior. En la década de lospor el telescopio
años noventa,
espacial Hubble.
a revivir el telescopio reflejante. La nueva tecnología –uso los astrónomos construyeron un buen número de reflectores masivos, a fin de
Las nebulosas
de espejos cubiertos de aluminio en lugar de metal- sig- superar el poder de resolución del Hale. planetarias
nificó espejos con menos exigencias de mantenimiento. Para fines del siglo XX, los astrónomos estaban utilizandoenriquecen
espejos el seg-
medio interestelar
Asimismo, eran mucho más ligeros y más fáciles de mane- mentados a fin de crear telescopios de reflexión todavía más grandes. A fin de
con elementos
jar. Mientras en otros países los ópticos construían len- superar las distorsiones causadas por la atmósfera, han colocadoproducidos
telescopiosenen
tes reflectores de vidrio recubierto, su aceptación fue órbita alrededor de nuestro planeta. La búsqueda tendiente a ver yelainterior de las
comprender
estrellas. Imagen
lenta en los Estados Unidos. Hale jugó un papel determi- más sobre nuestro universo sigue su marcha. Es un objetivo que se planteó
tomada del hace
sitio
nante en el impulso hacia los grandes reflectores. 400 años, y no hay señales de que se vaya a detener. web del STSCI.
Incluso antes de que estuviera terminado el refractor
70 ASTRONOMÍA CONOCIMIENTO
26 ASTRONOMÍA CONOCIMIENTO

Figura 3: El
telescopio de
2.1metros,
del
Observatorio
Astronómico
C uando, en 1609, Galileo Galilei apuntó hacia el cielo
su telescopio, captó un espectáculo nunca antes visto.
Aun cuando su refractor tenía un campo de visión re-
ducido, y distorsionaba la imagen, fue el primero en obser-
var la luna como una esfera imperfecta. Esta nueva capaci-
diseño de Gregorian resultó inútil.
REACCIONES TRIPLE ALFA
El diseño del tercer telescopio reflector, del francés
Como resultado de las reacciones anteriores, la abundan-
Laurent Cassegrain, ocurrió en 1672. En el diseño de éste,
cia de He en el interior de las estrellas se incrementa. A
aunque el espejo primario es una parábola, igual que en
temperaturas mayores de cien millones de grados, el he-
el de Gregorian, el espejo secundario es hiperboloide con-
Nacional en lio puede transformarse en carbono mediante la reacción
dad de observación demostró que las creencias científicas vexo, en lugar de elipsoide cóncavo. Sin embargo, igual
la Sierra de triple-alfa. Esta reacción consiste en la fusión de dos áto-
San Pedro de la época eran inexactas. Desde entonces, muchos ob- que en el caso de Gregorian, a causa de las limitaciones
Mártir, Baja mos de helio-4 en berilio-8, que a su vez se fusiona con un
servadores han abierto una nueva ventana al universo. tecnológicas de la época, tuvieron que pasar varios años
California tercer átomo de helio-4 para producir carbono-12 y liberar
para que el diseño de Cassegrain pudiera superar el es-
(OAN- energía.
SPM). Este SURGIMIENTO DEL REFLECTOR tado de propuesta.
telescopio Los primeros telescopios –refractores- utilizaban lentes Esos incipientes telescopios reflectores tuvieron un
cuenta con OTRAS REACCIONES ALFA
instrumentos
para recoger y enfocar la luz. Sin embargo, un lente enfoca problema, denominado aberración esférica. Cuando un
Durante el proceso de fusión o quemado de helio, algunos
que le diferentes colores de luz a puntos distintos. Este efecto telescopio utiliza un espejo esférico, los rayos de luz cer-
permiten átomos de carbono reaccionan con núcleos de helio y for-
–denominado aberración cromática- genera flecos de color canos al centro del espejo se reflejan en un punto focal
estudiar la man oxígeno, el cual reacciona para formar neón, magne-
composición alrededor de los objetos contemplados con los primeros diferente a los puntos en que se reflejan los rayos cerca-
sio y sodio. También los oxígenos reaccionan entre sí y
química de refractores. nos a los bordes exteriores. Mientras los técnicos en óptica
estrellas, forman azufre, fósforo y silicio. El silicio se fusiona en
nebulosas níquel, y éste, a su vez, decae en hierro. Este es el último
y galaxias.
elemento que se forma en el interior de las estrellas. En
Fotografía
cortesía de general, los elementos más pesados que el hierro se pro-
Elisa Iñiguez. ducen por captura de neutrones durante las etapas finales
violentas de la evolución de estrellas masivas.

De Newton a Hubble LA MUERTE DE LAS ESTRELLAS

Los 400 años de revolución ENRIQUECE EL MEDIO INTERESTELAR


En la sección anterior describimos los procesos mediante
los cuales las estrellas crean nuevos elementos. La masa
que una estrella tenga en las últimas etapas de su existen-

del telescopio
cia determinará el fin que le espera y por ende la forma en
la que enriquecerá el medio interestelar.
Para una estrella que llega al final de su evolución con
una masa menor a 1.4 veces la masa del Sol, sus capas
externas serán expelidas en forma de un cascarón ga-
Los primeros instrumentos
seoso, mientras que sus capas internas se contraerán, au-
tenían un ancho de aproximada-
mentando así su temperatura. Este núcleo caliente emitirá
Liz Kruesi mente una pulgada; los actuales
Revista Astronomy radiación ultravioleta, la cual, mediante los procesos de
se prolongan alrededor de 33
Versión del inglés, fotoionización y recombinación, provocará que el cas-
de Félix Ramos pies. He aquí cómo ha progresa-
carón gaseoso brille en luz visible.
Gamiño do esta herramienta crucial.
Este sistema, formado por la estrella central caliente y
del 90 por ciento de la energía irradiada por el Sol. La fusión de hidrógeno en el cascarón de gas brillante en expansión, se conoce como
helio es la que ha mantenido al Sol brillante los últimos cinco mil millones de “Nebulosa Planetaria” (aunque no tenga ninguna relación
años y lo mantendrá así otro tanto. con los planetas). Las nebulosas planetarias se expan-
den hasta que su material termina difuminándose en el
Sir Isaac Newton determinó que no era posible fabri- no fueron capaces de fabricar espejos con otras for-
EL CICLO DE CARBONO medio interestelar, enriqueciendo así su entorno con el
car telescopios con lentes acromáticos. En lugar de eso, mas, persistió el problema de la aberración esférica.
A temperaturas menores a 20 millones de grados, las reacciones protón-protón material procesado en el interior de las estrellas.
en 1668, con el uso del metal especular –una aleación de
son el mecanismo principal de producción de energía. Sin embargo, a temperatu- Por otra parte, si la masa final de una estrella es mayor
cobre y estaño-, creó un telescopio reflector. Para ello, REGRESO DE LOS REFRACTORES
ras mayores (como las que se encuentran en estrellas con masas superiores a a 1.4 veces la masa del Sol, ésta explotará como supernova.
utilizó un espejo primario de forma esférica, y un espejo Aparte de su aberración cromática, los telescopios re-
1.5 veces la masa del Sol), el ciclo de carbono se vuelve el proceso dominante. Es posible que la estrella se destruya totalmente o que el
secundario plano, con un ángulo de 45 grados, a fin de flectores también tenían otros problemas. Sus espejos
En este proceso se supone que existe ya una pequeña abundancia de carbono. estado final sea una estrella de neutrones o un agujero ne-
reflejar la luz hacia un lado del tubo (y también hacia la tenían imperfecciones, y sus tubos eran extremada-
Esto puede suceder para estrellas de segunda generación, las cuales nacen de gro. En cualquier caso, la explosión de supernova provee
pieza ocular agregada). La abertura de este telescopio era mente largos para adecuar la longitud focal del lente
nubes de gas y polvo enriquecidas por la diseminación del material de una prime- de un gran flujo de neutrones (¡densidades de diez mil tri-
de una pulgada y media, y aumentaba 40 veces el tamaño primario. En 1729, el primero de estos problemas ex-
ra generación de estrellas. Esta reacción empieza con la fusión de un átomo de llones de partículas por centímetro cúbico!) que permite el
de los objetos. perimentó una drástica mejoría, gracias al desarrollo
carbono-12 con uno de hidrógeno, lo cual forma un átomo de nitrógeno-13, el desarrollo de los procesos de captura rápida de neutrones.
Newton fabricó el primer reflector, pero no fue el de los lentes acromáticos de Chester Moor Hall. Su
cual es inestable y decae espontáneamente en un carbono-13. Mediante estos procesos, un núcleo atómico captura neu-
primero en tener la idea. En 1663, James Gregory diseñó diseño combinaba dos piezas de vidrio –cada una con
El carbono-13 se fusiona con otro hidrógeno y forman nitrógeno-14, el cual trones hasta volverse inestable y decae hacia un isótopo
una combinación de dos espejos. Su concepto consistía diferente índice de refracción; esto es, la forma en que
hace lo propio para formar oxígeno-15. El oxígeno-15 decae espontáneamente en estable, en donde la captura de neutrones prosigue. Este
en un espejo primario parabólico, cóncavo y un espejo el vidrio curvaba la luz. Mediante el uso de vidrio muy
nitrógeno-15, el cual se fusiona con otro hidrógeno para formar finalmente helio-4 proceso se repite hasta que el flujo de neutrones dis-
secundario elipsoide, también cóncavo. Desafortunada- brillante y vidrio poco reflejante y con poca capaci-
y devolver un carbono-12, igual al que participó en el primer paso del proceso. Así, minuye. A partir de ahí, los átomos que se hayan formado
mente, en la década de 1660 no había quien pudiera dar a dad de dispersión, Hall creó un lente que enfocaba la
el carbono-12 sólo actúa como un catalizador, y aunque durante el proceso existe la decaen hasta alcanzar la estabilidad. De esta manera se
un espejo otra forma de superficie que la esférica. Así, el mayor parte de los colores en el mismo punto.
transformación en varios elementos, el producto final es ¡helio-4 y mucha energía! pueden formar elementos pesados como el uranio, el torio
CONOCIMIENTO ASTRONOMÍA 27
CONOCIMIENTO ASTRONOMÍA 71

o el plutonio. Cerca de 40 isótopos ricos en protones no


En 1765, Peter Dollond encontró una forma de eliminar Pocos fabricantes de telescopios lograron más avances que el astróno-
pueden formarse por captura de neutrones. En su lugar
por completo la aberración cromática, mediante la unión mo alemán –inglés de nacimiento- William Herschel. En 1773 inició la pro-
capturan protones o positrones. Sus abundancias son muy
de tres lentes diferentes, a fin de crear el objetivo trillizo. ducción de pequeños telescopios de unas cuantas pulgadas de diámetro.
bajas en relación con las de sus isótopos vecinos y se for-
A pesar de esta mejoría, los lentes de más de cuatro pul- Sin embargo, en 1778 pulió un espejo fabricado con material especular, de
man en explosiones de supernova a temperaturas superio-
gadas de los refractores tenían imperfecciones tales como aproximadamente seis pulgadas de diámetro. Este telescopio, de siete pies
res a los mil millones de grados.
burbujas y rayas que alteraban el aspecto de los objetos de largo, y de diseño newtoniano, fue el instrumento que utilizó unos dos
celestiales. Estos inconvenientes frenaron la evolución de años y medio más tarde, para descubrir el planeta Urano.
FISIÓN DE ISÓTOPOS
los refractores, hasta que alguien fue capaz de fabricar un Las superficies reflejantes de Herschel, igual que otros espejos de espe-
Por otra parte, la fisión de algunos isótopos pesados pue-
lente más grande, libre de defectos. cular, tenían que ser pulidos de manera constante. Así, fabricó dos espejos
de dar origen a átomos menos pesados. La fisión es la frag-
para la mayor parte de sus telescopios, a fin de poder seguir sus observacio-
mentación espontánea o inducida de un átomo pesado en
LENTES SIN DEFECTOS nes con uno, mientras pulía el otro. En 1783, Herschel fabricó su telescopio
varios átomos más ligeros. Ejemplos de esto son los isó-
En 1785, el artesano suizo Pierre Louis Guinand, tras casi más usado, el cual tenía un espejo de aproximadamente 18.5 pulgadas de
topos del tungsteno, platino y mercurio, formados por la
20 años de pruebas y errores, inventó una nueva técnica, diámetro y un tubo de veinte pies de largo. Su siguiente telescopio fue un
fisión del plomo. Finalmente, las colisiones entre núcleos
que utilizaba un agitador de arcilla en lugar de un palo instrumento con apertura de 48 pulgadas, el cual instaló en un tubo de 40
pesados y rayos cósmicos dan origen a algunos elementos
de madera, para mezclar el vidrio líquido. Con este agi- pies de largo. Para subir y bajar sus telescopios de 20 y 40 pies, Herschel
ligeros, como el litio, el berilio y el boro.
tador de arcilla, las burbujas salían a la superficie, y el
Con cada nueva generación de estrellas, se incrementa
la abundancia relativa de elementos pesados en el medio
interestelar de las galaxias. Es decir, las galaxias, y por
consiguiente, todo el Universo, están en una constante
evolución química, sin posibilidad de retroceso.

SIGUIENDO LA HUELLA
DE LOS ELEMENTOS QUÍMICOS
Pero, ¿cómo detectamos y diferenciamos iones, átomos y
moléculas? Cuando hacemos pasar la luz de una estrella
por un prisma y la descomponemos en sus colores, esta-
mos en realidad revelando su “espectro”; es decir, la dis-
tribución de su energía radiante.
Como se mencionó anteriormente, el espectro de las
estrellas es básicamente el que tendría un cuerpo opaco Figura 4: El Gran Telescopio Milimétrico (GTM) es un radiotelescopio optimizado para
calentado a la temperatura superficial de la estrella. Esto observar ondas milimétricas. Es una antena de 50 metros de diámetro, localizada en el
se conoce en Física como la “radiación de cuerpo negro”. volcán Sierra Negra, en el Estado de Puebla. Los radiotelescopios nos han permitido el
descubrimiento y estudio de un gran número de moléculas en el Universo. Fotografía
Sin embargo, la comparación del perfil de la distribución tomada del sitio web del GTM/LMT.
de energía de una estrella con la de un cuerpo negro a la
misma temperatura no es perfecta. Existen muchas zonas
estrechas en las que parece disminuir la radiación. Éstas más bajo, la diferencia de energía entre el nivel superior y el inferior es liberada
son las llamadas líneas de absorción. en forma de radiación electromagnética. Lo mismo sucede cuando los electrones
La explicación para este decremento de la radiación a de un átomo o ion son excitados a niveles superiores de energía, debido al incre-
determinadas energías es que éstas corresponden exacta- mento de temperatura producido por choques de gases (como sucede en regio-
mente a la energía que necesita un electrón de un átomo o nes de formación estelar, supernovas y algunas nebulosas planetarias).
ion para moverse a un nivel de energía superior. Es decir, Tanto en el caso de la radiación originada por fotoionización, como la origi-
la luz es absorbida en determinados colores, y su e- nada por gas chocado, el espectro observado no es como el de un cuerpo negro,
vidrio permanecía mezclado más tiempo. Como resultado utilizaba cables soportados por estructuras de madera. Su monstruo de 40
nergía es utilizada para excitar a los electrones. Como el sino que está formado esencialmente por líneas de emisión; es decir, en deter-
de ello, los lentes de Guinand estaban casi por completo pies fue, a partir de 1789, el telescopio más largo, hasta que, en 1845,
valor de esa energía es un parámetro atómico conocido, minados valores de la energía aparece un aumento en la intensidad, mientras
libres de defectos. William Parsons, el tercer conde de Rosse, completó su versión de 72 pul-
y además es diferente para cada átomo o ion, ¡uno puede que en el resto del espectro no se ve nada. Al igual que el caso de las líneas de
Con apoyo de una firma financiera alemana, Guinand gadas de diámetro.
saber qué elementos químicos están presentes en una absorción, las líneas de emisión nos indican qué elementos se encuentran
enseñó su método de fabricación de lentes al físico Joseph Parsons deseaba un telescopio mejor y más grande que el de Herschel,
estrella al estudiar su espectro! presentes en un gas, cuál es su proporción y qué condiciones de densidad y
Fraunhofer. Éste fabricó un buen número de excelentes y la única manera de lograrlo era fabricándolo él mismo. Afortunadamente
Algo similar ocurre, por ejemplo, en las nebulosas plane- temperatura dominan en el medio.
telescopios. De hecho, el refractor Dorpat, de 9.5 pulgadas para él, tenía recursos ilimitados, tanto económicos como materiales. Así
tarias, en donde la radiación ultravioleta de una estrella En medios más fríos que los diez mil grados que tiene una región fotoioni-
de diámetro, que construyó en 1824, fue el primer telesco- pues, puso manos a la obra en Birr Castle, en Irlanda.
caliente libera los electrones de los átomos de una nube zada, se pueden tener las condiciones para que los átomos formen moléculas.
pio en usar soporte ecuatorial.
gaseosa, proceso llamado “fotoionización”. Los electrones Hasta ahora se conocen más de 140 moléculas detectadas fuera de la Tierra,
EL LEVIATÁN DE PARSONSTOWN
libres son recapturados generalmente en niveles altos de tanto dentro del Sistema Solar como fuera de él, principalmente en las llamadas
LOS REFLECTORES SE PONEN AL DÍA A fin de perfeccionar su método, Parsons moldeó primero un espejo de 15
energía para luego caer espontáneamente a niveles más nubes moleculares, que son lugares en donde se forman estrellas.
Los telescopios reflectores se quedaron estancados por pulgadas; después, uno de 24, y finalmente, uno de 36. Este último producía
bajos. A todo este proceso de recaptura y decaimiento se Las moléculas son arreglos tridimensionales de átomos, y su geometría
unos 40 años, hasta que los técnicos en óptica idearon imágenes más brillantes y más nítidas que los espejos de Herschel. Entonces,
le llama “recombinación”. queda determinada por el número y el tipo de átomos enlazados. La forma de
cómo fabricar espejos no esféricos. En 1721, John Hadley ¿cuál sería el siguiente paso? Hacerlo más grande. Lo logró simplemente
una molécula le permite que en algunos casos sus átomos puedan tener varios
se enseñó a sí mismo a manejar el material especular y él duplicando el diámetro. Después de haber vaciado su espejo de 72 pulgadas,
LIBERACIÓN DE ENERGÍA modos, en los cuales puede vibrar ¡tal como si sus enlaces fueran resortes!, y
y sus dos hermanos crearon un espejo parabólico para un tuvieron que transcurrir más de 16 semanas para que se enfriara. Durante el
Cuando un electrón pasa de un nivel de energía alto a uno también distintos ejes de simetría sobre los que puede rotar.
telescopio gregoriano. proceso de pulido, el espejo se quebró. Sin desmoralizarse, vació un se
68 ASTRONOMÍA CONOCIMIENTO
28 ASTRONOMÍA CONOCIMIENTO

RADIACIÓN INFRARROJA
O RADIOFRECUENCIAS
El paso de un modo de vibración a otro, o de un eje
de rotación a otro, conlleva una diferencia de energía.
Si una molécula es excitada hacia uno de estos modos
y luego regresa a su modo original, puede emitir ra-
diación infrarroja o en radiofrecuencias. En ambos
casos, se trata de un tipo de luz invisible para el ojo
humano, pero detectable gracias a los telescopios in-
frarrojos y a los radiotelescopios. Con estos instrumen-
tos se han detectado decenas de moléculas, las cuales
incluyen agua, monóxido de carbono, ácido fórmico,
alcohol etílico, metano, cianógeno y ¡hasta azúcares
como el glicoaldehído!
Contrariamente a lo que pudiera pensarse, la for-
mación de moléculas orgánicas en el Universo parece
ser algo común. Ésta es una de las evidencias más
fuertes en apoyo a la factibilidad de que exista vida
en otras partes del Universo.

VIDA EN LA TIERRA Y FUERA DE ELLA


La Astrobiología es una ciencia interdisciplinaria que
aborda la problemática sobre el origen, evolución,
distribución y destino de la vida en la Tierra y fuera
de ella. Una de sus estrategias de estudio implica la
búsqueda de aminoácidos o proteínas en nubes in-
terestelares, cometas, meteoritos, etcétera. Por otra
parte, la presencia de gases orgánicos en otros pla-
netas, que en la Tierra están relacionados directamente
con la presencia de la vida, obliga a los astrobiólogos a

Fisiología espacial:
investigar cuidadosamente su origen.

COMENTARIOS FINALES
A manera de conclusiones quisiera dejarte estos co-
mentarios para motivar tu reflexión:

(1) Prácticamente TODOS los átomos de los elemen-

una cuestión de gravedad


tos químicos más pesados que el helio se forman
como producto de la evolución de las estrellas. Los
átomos de nuestro cuerpo y los de todo lo que nos ro-
dea alguna vez formaron parte de una estrella.

(2) La composición elemental de estrellas, nebulosas,


Alejandra Arreola
galaxias, etcétera, se puede conocer a través de la ra-

E
diación electromagnética proveniente de ellas, ya sea
l espacio exterior es un lugar hostil. Los seres humanos cinturones de Van Allen, pero fuera de este manto protec-
observando la luz visible o incluso detectando radia-
somos organismos mesófilos, a quienes nos gusta que tor, convierte al espacio en algo parecido a un horno de
ciones invisibles al ojo humano.
la temperatura fluctúe entre 15 y 30 grados; encon- microondas de proporciones cósmicas.
trarnos en una atmósfera respirable, que ejerza una pre- Nuestros cuerpos están tan acostumbrados a vivir en
(3) El enriquecimiento químico del Universo es un
sión moderada sobre nuestros cuerpos, y que la gravedad la Tierra, que no somos conscientes de la manera en que
proceso irreversible. Conforme las estrellas llegan a
nos mantenga pegados al suelo, entre otras comodidades. la Tierra, su temperatura, su atmósfera y sobre todo su
su fin, su material enriquecido químicamente es a-
Cualquier sitio que no cumpla con estas características es gravedad, influye en el comportamiento de nuestro orga-
rrojado hacia el medio interestelar. Esto ha permitido
considerado, para todos fines prácticos, inhabitable. nismo.
el surgimiento de la vida en la Tierra y la tremenda
En el espacio no hay atmósfera ni gravedad, y la
variedad de materiales en ella. La misma química reina
temperatura fluctúa entre los gélidos doscientos grados ESTÁNDARES DE CALIDAD
en el todo del Universo.
Bióloga bajo cero a la sombra y más de 120 grados si nos pega El cuerpo humano tiene altos estándares de calidad. Siem-
Alejandra Arreola
directamente la luz del Sol. Además, hay que tomar en pre procura mantener sus niveles –de oxígeno, de azúcar,
alexarreola@
yahoo.com cuenta el viento solar, que en la Tierra es desviado por los de agua, etcétera- dentro de unos márgenes conocidos y
CONOCIMIENTO ASTRONOMÍA 29
CONOCIMIENTO ASTRONOMÍA 69

Los planetas extrasolares


con muy poca variación. A esto se le llama homeostasis.
Si, por ejemplo, el nivel de azúcar sube, se libera insulina
para que regrese a la normalidad; si el azúcar baja de-
masiado, se libera glucagón; si hace calor, sudamos para
bajar la temperatura, y si hace frío, tiritamos. Si por algún
motivo no podemos regular estos niveles, entonces nos
enfermamos.
graves, ciertamente son muy molestos.
Los sentidos se atrofian. Los astronautas
pierden el sentido del olfato como si tu-
vieran un resfriado permanente, aunque
esto tal vez sea ventajoso, ya que las naves
espaciales son un espacio cerrado, con
poca circulación de aire y no suelen oler
Pedro A. Valdés Sada
En el espacio, el principal enemigo de la homeostasis muy bien. El sentido del gusto también se
es la falta de gravedad. Mientras que aquí en la Tierra la modifica, haciendo más difícil percibir el
¿Qué es un planeta? Todos tenemos una idea intuitiva de Esto es evidente al saber que, para los antiguos,
gravedad jala la sangre hacia nuestros pies, en el espacio sabor de los alimentos, y la atmósfera del-
lo que son los planetas. La palabra misma evoca imágenes sin el beneficio que ahora tenemos de observaciones
la sangre se concentra en el pecho y la cabeza. Estos cam- gada dentro de la nave, aunada al ruido de
de un globo o una esfera que flota en el espacio, quizás telescópicas, un planeta era simplemente una estrella
bios confunden al corazón, que no sabe de gravedad, y la maquinaria, impide que los astronautas
acompañada de una o más lunas o tal vez de un sistema de que se movía entre las demás estrellas fijas. Esta carac-
hacen que se esfuerce más. puedan escucharse con claridad.
anillos. Originalmente, la palabra “planeta” se deriva del terística era más que suficiente como para asignarles
Para volver a la homeostasis, se libera una hormona, el El sentido que más se ve afectado es
antiguo término griego “planetes asteres”, que significa a los planetas un estatus privilegiado entre los objetos
péptido auricular natriurético, cuyo trabajo es deshacerse Doctor
el del equilibrio. En la Tierra, Pedro A.o
si giramos
literalmente “estrella ambulante”. de la
La sangre seesfera celeste,
redistribuye juntoa con el Sol y la Luna.
debido
de este “exceso de volumen”, aumentando la diuresis; es la falta de gravedad. Valdés Sada
ladeamos la cabeza, la interacción de los
Departamento
decir, poniendo a los riñones a trabajar horas extra y a los otolitos con las cerdas en los canales semi-
de Física y
astronautas a orinar frecuentemente. circulares dentro de nuestros oídos informará al cerebro de la posición en la que
Matemáticas
Toda esta pérdida de líquidos dará al cuerpo la idea de se encuentra con respecto al resto del cuerpo, incluso con los ojos Universidad de En
cerrados.
que la sangre se ha vuelto muy densa, y tratará de com- el espacio la falta de gravedad hace que los otolitos floten, y por Monterrey
lo mismo, no
pvaldes@
pensar esto destruyendo una buena parte de los glóbu- pueden interactuar con las cerdas de los canales semicirculares, por lo que el
intercable.net
los rojos, que de cualquier manera no necesita, pues ha cerebro no tiene idea de la posición del cuerpo.
disminuido también la demanda de oxígeno. En pocas Un astronauta pasa los primeros días en el espacio mareado y desorientado.
palabras, para mantener la homeostasis en el espacio, un Con el tiempo, el cerebro aprenderá a ignorar las señales que el oído medio
astronauta “sufrirá” anemia y deshidratación. envía, y se basará únicamente en la información que le llega a través de la vista,
utilizando los letreros y la organización de los paneles de instrumentos en la
PÉRDIDA DE MASA nave como única referencia de “arriba” y “abajo”.
MUSCULAR Y MASA ÓSEA
Otro de los problemas más RITMO CARDÍACO
serios que enfrentan los astro- Alguna vez escuché, en una conferencia impartida por uno de los médicos del
nautas es la pérdida de masa programa Apollo, que el primer electrocardiograma recibido desde el espacio
muscular y masa ósea. En la fue una gran sorpresa. El ritmo cardíaco del astronauta era tan lento, que, de
Tierra, nuestros músculos y haber estado en Tierra, hubiera sido llevado de inmediato a la sala de cuida-
huesos están adaptados a car- dos intensivos; y, sin embargo, el astronauta se sentía perfectamente bien. Ese
gar con su propio peso. En el día aprendió que lo que en la Tierra se considera patológico, fisiológicamente
espacio, por no haber grave- hablando, en el espacio es normal.
dad, las cosas carecen de peso, Sí, los seres humanos somos organismos mesófilos, cuyo cuerpo está muy
por lo que nuestros músculos acostumbrado a las comodidades que ofrece el planeta Tierra; y, sin embargo,
trabajan menos y comienzan a muchos de nosotros preferimos sacrificar esta cómoda seguridad en aras de
Los astronautas realizan atrofiarse; se vuelven débiles. nuestra curiosidad científica.
ejercicio para contrarrestar
La pérdida de masa ósea es Los cambios que sufre el cuerpo humano en el espacio nos desorientan,
la pérdidad muscular
un asunto más preocupante y nos deshidratan, nos provocan una falsa anemia, nos pueden llegar a causar
más difícil de resolver. El tono osteoporosis; y, sin embargo, cada minuto que cualquiera de nuestros congé-
muscular puede mantenerse en el espacio mediante ru- neres pasa allá arriba, nos aporta invaluable información que nos permite en-
tinas de ejercicios a base de ligas, cuerdas y poleas, pero tender a nuestro planeta, desarrollar mejor tecnología, y, sobre todo, nos deja
aún no hemos encontrado una manera de evitar la pér- lecciones invaluables sobre el cuerpo humano y su maravillosa capacidad de
dida de calcio en el espacio. adaptación.
Debido a los cambios fisiológicos que trae la ingravi-
dez, los huesos pierden 0.5 por ciento de calcio al mes. Ese
porcentaje no parece mucho, pero es la principal limitante
para los viajes espaciales largos. Mientras el astronauta
esté en órbita, la pérdida de hueso no será un problema,
pero en cuanto ponga pie en cualquier planeta, esta osteo-
porosis prematura lo hará mucho más propenso a las frac-
turas, que podrían poner en riesgo la misión, o su vida.
La acumulación
de sangre en la
ATROFIA DE LOS SENTIDOS parte superior del
cuerpo da al rostro
La sangre acumulada en la parte superior del cuerpo trae
una apariencia
a los astronautas otros problemas que, si bien no son orientaloide.
66 ASTRONOMÍA CONOCIMIENTO
30 ASTRONOMÍA CONOCIMIENTO

una doble visión del cielo, que reconoce su dimensión Latitud Norte) hasta Nueva Zelanda (35º Latitud Sur) y a
Estos cuerpos ambulantes en el cielo eran considerados dioses por las cul-
cultural. Es un caso práctico en la aplicación de la nueva lo largo de casi 90 grados de Longitud terrestre. Sus épicos
turas antiguas. Esta herencia la llevamos actualmente en el número y los
etnoastronomía, que ha surgido en las últimas décadas y viajes recorrían miles de kilómetros en altamar, y llegaron
nombres de los días de la semana: siete días para siete dioses celestes. Los
recoge las diversas visiones del cielo por su propio valor a islas tan pequeñas y remotas que parecen hazañas in-
planetas fueron inicialmente tan importantes que, para poder registrar sus mov-
como expresiones distintas de la cultura humana. creíbles de navegación.
imientos en el cielo, los primeros grupos de estrellas en formarse como figuras
La astronomía cultural surgió en Europa en las Muy aparte de las embarcaciones que inventaron
(cons-telaciones) fueron las correspondientes a la franja del cielo por donde
décadas de 1970 y 1980, como una fusión de la etno- para dichos viajes, los antropólogos descubrieron que
pasan los planetas. Éstas son las famosas constelaciones del zodiaco. Los plan-
astronomía recopilada por los etnólogos y folkloristas esta tradición marítima depende sobre todo de un cono-
etas no viajan por toda la esfera celeste a voluntad, sino que se limitan a las
en toda Europa, que relata las muchas tradiciones popu- cimiento muy íntimo y detallado del oleaje y corrientes
constelaciones del zodiaco. Este punto era ya conocido desde mucho antes de
lares relacionadas con el cielo, y la arqueoastronomía, oceánicos y de las estrellas en ambos lados del Ecuador
las épocas de Claudio Ptolomeo (Siglo I).
especialmente de los enigmáticos monumentos megalíti- para orientarse en altamar. Los polinesios son los únicos
cos como Stonehenge (Inglaterra), Newgrange (Irlanda), navegantes que regularmente cruzaron el Ecuador, y el
COPÉRNICO, BRAHE, KEPLER, GALILEO…
y Carnac (Francia), que remontan a épocas muy ante- poblamiento del Pacífico no hubiera sido posible si no
Las primeras concepciones modernas de lo que son los planetas se las debe-
riores. fuera por su conceptualización del cielo.
mos a personajes tales como Nicolás Copérnico, Tycho Brahe y Johannes
A pesar de la distancia temporal y los desplazamientos
Kepler. Mientras que Copérnico puso al Sol en el centro del sistema solar y los
migratorios de los pueblos, a veces los dos estudios se ilu-
planetas a su alrededor, Kepler refinó la forma de sus trayectorias como elipses,
minan mutuamente. La nueva perspectiva se manifiesta en
gracias a las cuidadosas observaciones visuales de Brahe. Galileo Galilei dio el
el mismo nombre de la agrupación que reúne anualmente
golpe final y definitivo a la concepción de lo que son los planetas gracias a su
a los especialistas en el tema, la Sociedad Europea para la
utilización del telescopio. Él, más que nadie, nos mostró la existencia de nuevos
Astronomía en la Cultura, fundada en Smolyan, Bulgaria
mundos como el nuestro en el universo.
en 1994.
Posteriormente, Isaac Newton, con sus estudios y modelos de la fuerza de la
Al mismo tiempo, en el Nuevo Mundo, la astronomía
gravedad, definió matemáticamente con exactitud las trayectorias de los plane-
cultural surge a raíz del estudio y la medición más pre-
tas en el sistema solar. Las puertas estaban ahora abiertas al descubrimiento
cisa de los monumentos arquitectónicos, y en el caso
de nuevos planetas.
de México, los avances en la traducción de los antiguos
sistemas de escritura, especialmente el maya. Ambos es-
DESCUBRIMIENTO DE URANO Y NEPTUNO
fuerzos plantearon nuevas interrogantes en el estudio de
El primer planeta en ser descubierto en la era moderna fue Urano. William Hers-
la astronomía mesoamericana ya conocida. A diferencia
chell, en 1781, lo localizó accidentalmente por su movimiento, mientras regis-
del Viejo Mundo, en México, la continuidad histórica per-
traba las posiciones de las estrellas circundantes. Años después, variaciones en
mite confirmar la identidad de la tradición cultural desde
las posiciones de Urano con respecto a las predichas llevaron a suponer que
sus inicios hasta hoy en día.
otro planeta exterior afectaba gravitacionalmente al movimiento de Urano. Efec-
tivamente, en 1846, una colaboración entre astrónomos teóricos (John Adams y
ANTROPÓLOGOS MEXICANOS
Urbain Le Verrier) y observacionales (Johann Galle) logró localizar a Neptuno. El
Y LA ETNOASTRONOMÍA
número de planetas en el sistema solar aumentó de seis a ocho.
Los pocos códices y los documentos coloniales forman un
Es interesante notar que análisis posteriores de viejas observaciones lleva-
enlace valioso, pero los antropólogos mexicanos descubrieron
ron a la conclusión de que Urano y Neptuno habían sido avistados, pero no
la etnoastronomía a través de su vivencia con todos los
reconocidos, con anterioridad. Por ejemplo, unos dibujos de Galileo notan una
pueblos indígenas de la nación. A veces, la asociación
estrella cerca de Júpiter, en 1612, que en realidad era el planeta Neptuno.
de sus tradiciones vivas con los vestigios arqueológicos
Igualmente, Urano había sido catalogado como una débil estrella en la con-
es muy directa y elocuente, revelando así algo del cielo
stelación de Tauro en 1690.
que brillaba sobre las ciudades y centros ceremoniales
El sistema solar tuvo ocho planetas hasta 1930, cuando Clyde Tombaugh
del México antiguo: el cielo de Tonatiuh y la Estrella de
descubrió al pequeño Plutón en los límites del sistema solar. Ahora había nueve
la Mañana; el planeta Venus, no la diosa del amor, sino el
planetas que estudiar. Recientemente se ha dicho que Plutón ya no es planeta.
heraldo de la guerra.
Esto es cierto. En 2006, la Unión Astronómica Internacional, tras acaloradas dis-
La diversidad revelada por la astronomía cultural
cusiones, definió formalmente lo que es un planeta y Plutón fue degradado a la
tampoco se limita a México y el Mediterráneo, y realza
(nueva) categoría de “planeta enano”, por no cumplir con todas las condiciones
las muchas funciones que el cielo puede tener en la vida
impuestas. Nos quedamos de nuevo con ocho planetas mayores en el sistema
cotidiana. Si tomamos el caso de los antiguos polinesios, Figura 2.
solar. Ruta de las Islas Hawaianas a Tahití, Marzo-Abril de 1980. La línea
encontramos una tradición que conocía el cielo de ambos
El concepto de “planeta” ha evolucionado a través de la historia. desde ser sólida representa el verdadero trayecto del barco y los círculos
hemisferios, y por otros motivos que los augureros mayas registran las lecturas oculares diarios tomados por el navegador
una estrella que se mueve entre las demás, hasta un objeto de dimensiones con- polinesio Nainoa Thompson al amanecer (a) y atardecer (b).
y aztecas.
siderables que orbita alrededor de nuestro sol. Pero… ¿puede haber planetas en
A menudo, olvidamos que, en buena medida, el con-
otras estrellas?
ocimiento del cielo nace de las necesidades de la nave- VIAJE DE HAWAII A TAHITÍ
gación marítima. En este aspecto, los antiguos griegos y La verdad de este cielo fue demostrada cuando marineros
PLANETAS SIMILARES A LA TIERRA
romanos, igual que los mayas, eran navegantes costeros modernos navegaron por las mismas rutas, utilizando los
La existencia de otros mundos como el nuestro, o siquiera como Júpiter, que or-
que raras veces se aventuraban en el mar abierto. En métodos y los conocimientos tradicionales guiados por un
bitan alrededor de otros soles fue un tema meramente especulativo por mucho
cambio, durante más de un milenio, los polinesios po- navegador polinesio (Finney 1983/2005). El viaje de Ha-
tiempo, debido a que la observación de planetas en el entorno de otras estre-
blaron poco a poco un mundo de miles de islas en el waii a Tahití (Figura 2), por ejemplo, cubre más de tres mil
llas es una hazaña tecnológica alcanzada solamente en los últimos 20 años. La
Pacífico, que se extendía desde las Islas Hawaianas (23º kilómetros en mar abierto, que cruza el Ecuador.
dificultad principal radica en la diferencia de brillo entre la estrella y un posible
CONOCIMIENTO ASTRONOMÍA 31
CONOCIMIENTO ASTRONOMÍA 67

planeta próximo. Esta es de varios órdenes de magnitud Eso es causado por la velocidad a la que se está moviendo la estrella. Si la
Cada día, el navegador polinesio tomó una lectura
y es similar a intentar detectar a gran distancia el brillo estrella se aleja de nosotros, el desplazamiento de sus líneas de absorción será
ocular de la posición del la canoa, utilizando una brújula
de una luciérnaga que vuela a unos centímetros de una hacia longitudes de onda más largas. Si la estrella se aproxima a nosotros, el des-
de treinta y dos estrellas que marcaban los acimuts. Las
luminaria encendida de un estadio deportivo. Esto hace plazamiento será hacia longitudes de onda más cortas. Entre mayor sea la velo-
fuertes corrientes ecuatoriales complicaron la navegación
que las detecciones directas (imágenes) de planetas en cidad de la estrella, mayor será el desplazamiento de sus líneas de absorción
y desviaron la canoa en ciertos tramos de la ruta, pero a la
órbita alrededor de otras estrellas sean extremadamente de su posición de laboratorio. Este mismo fenómeno, llamado “Efecto Doppler”,
larga el navegador polinesio hizo las correcciones necesa-
difíciles. lo podemos experimentar en el mundo cotidiano con el sonido.
rias y llegaron a su destino en aproximadamente un mes.
La forma más común de detectar lo que ahora llama- Por ejemplo, la frecuencia (tono) de la sirena de una ambulancia cambia de-
Al replicar los mismos viajes, los investigadores
mos planetas extrasolares, o exoplanetas, es utilizando pendiendo de la velocidad con que se acerca o se aleja de nosotros. En el caso
comprobaron la verdad histórica de muchas leyendas y
métodos indirectos, que no requieran que el planeta se de las estrellas, podemos medir la velocidad a la que se alejan o se acercan de
tradiciones polinesias, y generaron un nuevo orgullo en
“vea” en una imagen. La idea principal no es tratar de ob- nosotros de esta manera. Utilizando esta misma técnica, Edwin Hubble pudo
sus descendientes. Recuperaron una parte de la cultura
servar al planeta en sí, sino observar cuidadosamente a la medir la expansión del Universo a principios del siglo pasado.
tradicional, ahora casi olvidada, que no dependía del uso
estrella y notar si algún comportamiento extraño pueda
de instrumentos y sistemas de rastreo satelital, sino de
ser atribuible a la presencia de un planeta en órbita a su DETECTADOS 342 EXOPLANETAS
la observación ocular del cielo y el conocimiento trans-
alrededor. Resulta que la gran mayoría de los descubrimientos de planetas extrasolares han
mitido a través de las generaciones.
Una técnica para la detección de exoplanetas, uti- sido realizados utilizando esta técnica. Hasta febrero de 2009, 316 exoplanetas
Gracias a los esfuerzos de investigadores en todo el
lizada desde hace más de cien años, consiste en medir la de los 342 detectados han sido encontrados utilizando esta técnica denominada
mundo, que han enriquecido a la nueva etnoastronomía,
posición precisa de una estrella que se mueve por la esfera de “velocidades radiales”.
las facetas culturales del cielo se han multiplicado
celeste. Si la estrella tiene un planeta, entonces la influen- La siguiente técnica exitosa para detectar planetas alrededor de otras estre-
(Fabian 2001). Ilumina no solamente las culturas del pas-
cia gravitacional de éste puede causar que la estrella mis- llas depende de que la órbita del posible planeta esté alineada a 90 grados del
ado, sino nuestro mundo actual también. A diferencia de
ma se mueva en un pequeño círculo alrededor del centro plano del cielo, de tal manera que el planeta pueda cruzar por enfrente y por
los astrónomos y su poderoso instrumental, para la gente
de masa común de los dos objetos. Si la estrella está lo detrás de su estrella. Esto no sucede con mucha frecuencia.
de hoy, el cielo visible ha quedado cada vez más oculto
suficientemente cerca de la Tierra, este movimiento puede Estadísticamente, la mayoría de las órbitas de los exoplanetas no son de este
atrás de la contaminación ambiental y la iluminación ur-
ser observado. Desafortunadamente, hay muy pocas es- tipo. Sin embargo, hay suficientes casos con esta geometría en particular y se
bana. El cielo está poblado más bien de satélites y basura
trellas lo suficientemente próximas como para hacer de han podido descubrir 58 planetas extrasolares mediante el método de “trán-
espacial en vez de animales, y ya no guía nuestras vidas.
utilidad práctica esta técnica. sitos”. En este caso, la idea es medir cuidadosamente el brillo de una estrella
Es el mundo de la guerra de las galaxias y la descarga
Otra forma de encontrar planetas alrededor de otras y esperar a que éste disminuya levemente (0.3%-3%) cuando un planeta cruza
masiva de energía, que convierte nuestro planeta en un
estrellas, relacionada con la anterior, consiste en medir el por enfrente.
faro visible desde lejos en el espacio, para guiar a los visi-
cambio de velocidad de la estrella y no necesariamente el
tantes extraterrestres que esperamos encontrar. ¿Más, o
cambio de posición de la misma. La presencia de un exo- Cuerpo Celeste Español Inglés Latín
menos acertado que antes? ¿Señales de Progreso? ¿O es-
planeta afecta la velocidad de movimiento de la estrella Sol Domingo Sunday dies Solis
caparate de ilusión?
de forma similar al cambio de posición. Este cambio de
Tal vez la apocalíptica fecha de 2012 nos dará la in- Luna Lunes Monday dies Lunae
velocidad puede ser medido con mucha mayor facilidad
dicación final que todos quieren encontrar.
utilizando el “espectro” de la estrella. En este método, Marte Martes Tuesday dies Martis
la luz blanca de la estrella es separada en sus diferentes Mercurio Miércoles Wednesday dies Mercurio
colores, o longitudes de onda, utilizando instrumentos lla- Júpiter Jueves Thursday dies Jovis
REFERENCIAS
mados espectrómetros. Venus Viernes Friday dies Veneris
El mecanismo es exactamente el mismo que utilizamos
Fabian, Stephen M. 2001. Patterns in the Sky: an Introduction Saturno Sábado Saturday dies Saruni
cuando pasamos la luz del sol por un prisma y observamos
to Ethnoastronomy. Long Grove IL (USA): Waveland Press inc.
el arco iris de colores en que se divide, pero con mayor so-
fisticación y precisión. Si observamos detalladamente este Los nombres de los días de la semana en varios idiomas y su relación con los objetos
Finney, Ben 1996/2005. “Applied Ethnoastronomy:
espectro de colores, notamos que algunos colores “faltan”; celestes.
Navigating by the Stars Across the Pacific”. En: Songs from the
es Indigenous
Sky: decir, queAstronomical
en su lugar hay
and un pequeño
Cosmological y angosto
Traditions of es-
pacio negro. Esto quiere decir que ese color en
the World (editado por Von Del Chamberlain, John B. Carlson,particular
& nunca
M. Janellegó a nuestro
Young), instrumento,
pags. 336-347. Leicestersino
(UK):que fue absorbido
Ocarina
en el camino. La mayoría de estas absorciones
Books(UK)/ Center for Archaeoastronomy (USA) suceden en
la misma estrella y son causadas por diversos elementos y
moléculas
Pereira químicas
Quiroga, Gonzalo.en 2004.
la atmósfera de lay estrella.
“Persistencia Renovación:
la Vía Láctea entre los Guaraníes del Chaco Boliviano”. En:
COMPOSICIÓN
Etno QUÍMICA
y Arqueoastronomía en lasDE LOS OBJETOS
Americas CELESTES
(editado por
Cada Boccas,
Maxime elemento de laPereira
Gonzalo tabla &periódica y cada
Johanna Broda), molécula
pags. 299- en
particular,
314. producen
Santiago de un patrón
Chile: Memorias, definido Internacional
51º Congreso y único de estas
delíneas oscuras, que también llamamos líneas de absorción.
Americanistas.
Ésta es la forma más común en la que podemos determi-
nar aGary.
Urton, distancia la composición
1981. At the Crossroads química de and
of the Earth los the
objetos
Sky. ce-
Austin:
lestes.University
Si ahoraofnotamos
Texas Press
cuidadosamente la posición, la
longitud de onda de esta línea de absorción, vemos que
ésta puede variar un poco de la que podemos medir en el
laboratorio. Saturno
64 ASTRONOMÍA CONOCIMIENTO
32 ASTRONOMÍA CONOCIMIENTO

Un caso similar sucede en nuestro sistema solar cuando cuyo objetivo es monitorear las estrellas de una parte
el planeta Mercurio o el planeta Venus cruzan (transitan) del cielo en las constelaciones de Cygnus y Lira. Los ins-
por el disco solar observados desde la Tierra. Mientras que trumentos de la nave son tan sofisticados, que podrán
el método de velocidades radiales puede dar solamente un detectar planetas con dimensiones similares a las de la
estimado de la masa del exoplaneta (porque la inclinación Tierra. Éste será apenas el primer paso para determinar la
de su órbita es desconocida), en el método de tránsitos existencia de otros mundos parecidos al nuestro. Por fin
sabemos exactamente la inclinación de la órbita (casi 90 comenzaremos a tener evidencias cuantitativas para po-
por ciento) y podemos determinar con precisión no sólo der contestar esa pregunta que tanto anhelamos respon-
la masa del exoplaneta, sino también su tamaño, ya que der: ¿Estamos solos en el Universo?
los planetas grandes obstruyen una mayor cantidad de luz
que los planetas menores.

PREGUNTAS SIN RESPUESTA… TODAVÍA Requisitos de la Unión Astronómica Internacional


Existen otras técnicas de detección de planetas extraso- para considerar a un objeto como “planeta”.
lares, pero no son tan exitosas como las ya mencionadas.
Y, ¿cómo son estos planetas extrasolares que estamos de- 1. Orbitar alrededor del Sol. (Elimina objetos
tectando? ¿Hay algunos como la Tierra? Desafortunada- como lunas y anillos).
mente todavía no podemos contestar esta pregunta. Nues-
tra tecnología nos limita por el momento a la detección de 2. Tener suficiente masa para estar en
los planetas más masivos y más cercanos a sus estrellas. equilibrio hidroestático y adquirir una forma
Esto es evidente, ya que este tipo de planetas son los aproximadamente redonda. (Elimina objetos
que más pueden afectar el comportamiento de sus soles. de forma irregular como los asteroides y los
Los planetas de menores tamaños y masas y más aleja- cometas).
dos afectan en menor grado el movimiento de sus es-
trellas. Aún no podemos detectar estos planetas. Habrá 3. Debe haber “limpiado” su entorno orbital.
que esperar tecnologías más avanzadas y observaciones (Elimina objetos de poca masa que no
espaciales. alcanzan a ser únicos en su posición en el
Muchos de los exoplanetas encontrados en otras es- sistema solar y comparten su espacio con
trellas tienen una característica interesante, que difiere otros similares… como Plutón).
marcadamente de la experiencia de nuestro sistema solar.
Mientras que en el sistema solar los pequeños planetas
terrestres se encuentran relativamente cerca del Sol, y
Una aproximación a la astronomía cultural
los gigantes gaseosos se encuentran alejados, en muchos
sistemas extrasolares los planetas encontrados son más
masivos que nuestro Júpiter, y se encuentran en órbitas
?
¿Dos mundos, un mismo cielo?
mucho más cercanas a su estrella de lo que nuestro Mer-
curio se encuentra del Sol. Esto presenta un problema
particular que corresponde resolver a los investigadores
que tratan de modelar la historia de la formación de un
sistema solar.William Breen Murray
¿Acaso el planeta se formó tan cerca de su sol? (poco

L
probable) o ¿acaso el planeta se formó lejos de su sol pero
a reciente celebración en Monterrey de la “Noche de las caparazón de una tortuga. Otros pueblos contaron his-
“emigró” de alguna manera a su órbita actual? ¿Qué me-
Estrellas”, bajo el patrocinio de la Alianza Francesa y el torias aún más fantásticas en sus mitos de la creación,
canismo físico puede causar este tipo de movimientos?
Centro Cultural Alfa, nos recuerda que la astronomía muchos de ellos recogidos hace tiempo por Sir James Fra-
¿Por qué esto no sucedió en nuestro sistema solar? ¿Qué
y el cielo son aspectos que unen a todo el mundo. En este ser en su magna obra La Rama Dorada.
les pasó a los pequeños planetas terrestres si los gigantes
caso, unía a dos mundos: el Viejo Mundo y el Nuevo Mun-
gaseosos emigraron a las cercanías de su estrella? Éstas
do, Francia y México, separados por geografía e historia, CURIOSIDADES ANTROPOLÓGICAS
son algunas de las fascinantes preguntas que aún falta res-
pero unidos bajo un mismo cielo. Sin embargo, ante las revelaciones del telescopio y el ex-
ponder.
Así se ve el cielo en la astronomía moderna, pero la tenso instrumental de la astronomía moderna, estos rela-
afirmación esconde otra realidad más compleja, cuando tos se perciben ahora como productos propios del desco-
EN EL UMBRAL DE HALLAR NUEVAS TIERRAS
examinamos el asunto con detenimiento a más largo plazo. nocimiento sobre la naturaleza en la era pre-científica. Se
El futuro de la investigación en el campo de los planetas
Hace mil años, el cielo del México antiguo no hubiera sido convierten meramente en curiosidades antropológicas que
Doctor William
extrasolares apenas comienza. Existen decenas de proyec-
Breen Murray lo mismo que estaban viendo en el París medieval, sino el preservan con mayor o menor grado de tino cierto recono-
tos alrededor del mundo dedicados al descubrimiento y
Departamento de reflejo de culturas muy distintas. cimiento
Un proyecto quedel verdadero
se realiza en el cielo revelado
Observatorio depor la astronomía
la Universidad de
Cienciasestudio de los exoplanetas, y una cantidad cada vez mayor
Sociales Entre los pueblos de la antigüedad, el universo y el Monterrey
moderna.consiste en registrar el mayor número de tránsitos de
Universidad de
de astrónomos dedican sus esfuerzos a esta empresa. Es- planetas extrasolares conocidos,
Monterrey cielo tomaban muchas formas que nos parecen graciosas Seguramente los con el propósitode
antropólogos de refinar
la época susde
órbitas,
Fraser
tamos en el umbral de encontrar nuevas Tierras. determinar sus diámetros y mejorar las efemérides de los mismos. La
wmurray@udem. hoy en día. Por ejemplo, para los antiguos mesoamerica- compartían esta perspectiva. Para ellos, el conocimiento
figura muestra los datos fotométricos de dos tránsitos combinados de
La noche del viernes 6 de marzo del año en curso,
edu.mx nos, el universo tenía nueve niveles y se apoyaba enlaelestrella del cielo resultó
HD 189733 una medida
(puntos) muy que
y el modelo concreta
mejor ysepráctica de
ajusta a las
tuvo lugar el lanzamiento de la nave espacial “Kepler”, observaciones (línea verde).
CONOCIMIENTO ASTRONOMÍA 33
CONOCIMIENTO ASTRONOMÍA 65
Figura 5. Imagen de la colisión de dos cúmulos de galaxias. En azul se
muestra la distribución de masa calculada a partir de los arcos creados por el
efecto de lente gravitacional. En rojo se muestra la distribución de material

cúmulos. Es notorio que el centro de las regiones azules no coincide con el


centro de la distribución de bariones (rojo). Esto sugiere que la mayor parte
bariónico. En el fondo se muestran imágenes de las galaxias de ambos

de la masa y por lo tanto de la fuerza de gravedad no proviene de la materia


la evolución cultural humana. Mientras que muchos otros nunca fueron vistos por los griegos y romanos –un último brote de creatividad
aspectos de la cultura (como la dieta o el vestido) son suje- cultural en el vocabulario de lenguas ya moribundas.
tos a múltiples variables naturales, la constancia del cielo
lo convertía en un elemento de cultura universal que per-
mitía comparaciones globales más precisas a través del
tiempo, marcando así los pasos evolutivos que culminan
en la ciencia de la astronomía moderna.
Dicho en esas palabras, se nota de inmediato el etno-
centrismo de esa postura y las limitaciones del concepto
de cultura que maneja. Al proclamar un solo cielo univer-
sal, perdemos de vista por completo los cielos presentes
en cada cultura. A la vez, olvidamos los elementos de
luminosa, sino de la materia oscura.

nuestra propia visión del cielo, que la ubica plenamente


en la tradición de la Cultura Occidental.
Después de todo, las raíces culturales de la astronomía
científica son plenamente visibles en su misma nomen-
clatura. Galaxias, supernovas, auroras, lunas, constelacio-
nes, cometas –entre otras- son todas palabras derivadas
del latín o el griego. El lenguaje de la ciencia astronómica
actual, igual que los nombres de las estrellas y las con-
Figura 1.
stelaciones, tiene antecedentes muy reconocidos en la an- Las constelaciones oscuras del Hemisferio Sur vistos desde Misminay (Perú).
tigua Grecia y Babilonia, derivada de una visión del cielo, (Fuente: Urton 1981: fig. 65)
tal como se percibe desde el mundo del Mediterráneo y el
Medio Oriente. EL CIELO DEL HEMISFERIO SUR
Visto desde el Hemisferio Sur, nos damos cuenta que, aun cuando es el mis-
mo cielo astronómico, su aspecto cambia de acuerdo a nuestro punto de
vista terrestre, generando así un cielo algo diferente en cada latitud.
A pesar de sus elementos compartidos, el cielo del Hemisferio Sur resulta

El misterio de la materia oscura


muy diferente en varios aspectos al cielo del Hemisferio Norte. Lo descubrí
plenamente en una noche de visita al Observatorio del Hemisferio Sur de
la Unión Europea, en la cordillera Andina, arriba de La Serena, Chile a 30º
Latitud Sur. Desde este ángulo, desaparecen por completo la mitad del cielo
del Hemisferio Norte y todas las constelaciones circumpolares. Aun las constela-

O
ciones compartidas se ven distintas, de tal manera que Orión el Cazador
bservar el cielo estrellado durante una noche sin
camina por el cielo sobre su cabeza y con las piernas hacia arriba. Tampoco
Luna, en un paraje oscuro, es impresionante, dado
hay una estrella polar en el cielo del Sur, y nuestros anfitriones chilenos nos
el gran número de estrellas que pueden observarse.
enseñaron cómo se calcula su posición aproximada utilizando los brazos de
Cada una de estas estrellas es similar a nuestro Sol, aunque
la Cruz del Sur.
la mayoría de las que son visibles son más grandes. A
NOMENCLATURA ASTRONÓMICA Sin embargo, la mayor diferencia es que en el Hemisferio Sur, una parte
pesar del impresionante espectáculo, las estrellas repre-
Claro que los objetos no visibles a los antiguos –asteroides, de la Vía Láctea es oscurecida por las grandes nebulosas que dominan
sentan probablemente sólo una modesta fracción de la
hoyos negros, púlsares y demás- a menudo llevan etiqu- el cielo. Sus formas se trazan con facilidad en contraluz de las estrellas
materia en nuestro Universo.
etas codificadas, como asteroide 2009 DD45 o el quásar a trasfondo. Las constelaciones reconocidas en el Hemisferio Sur no son
Vivimos en la superficie de un planeta rocoso llamado
3C 273. Los cielos del astrónomo son también amplia- solamente conjuntos de estrellas, sino también las llamadas “constelaciones
Tierra, y, a pesar de la rotación de ésta, nos mantenemos
mente poblados con los nombres de descubridores mod- oscuras”, asociadas con los perfiles de las nebulosas en distintas tempora-
en dicha superficie gracias a la fuerza de atracción de la
ernos. De hecho, tal es la competencia, que la Unión As- das.
gravedad. Esta fuerza es la responsable de lo que cono-
tronómica Internacional tiene reglas muy específicas que En el cielo andino, por ejemplo, los incas reconocieron siete animales e-
cemos cotidianamente como peso de los objetos. La grave-
otorgan reconocimiento oficial a los nombres designados! levados a la esfera celeste (Figura 1), incluyendo “La Llama” y “La Serpiente”
dad es responsable también de que la Tierra se traslade
No obstante, la columna vertebral de la nomenclatura as- entre otros, una visión que se preserva todavía en muchas comunidades an-
alrededor del Sol y de que el Sol a su vez gire alrededor del
tronómica sigue
Doctor siendo una herencia de gran abolengo
Octavio dinas del viejo Tiwantinsuyu (Urton 1981). Otros pueblos sudamericanos en
centro de nuestro sistema local de estrellas gas y polvo,
y firmemente enraizada en las antiguas civilizaciones
Valenzuela las tierras bajas, como los guaraníes del Gran Chaco (Pereira Quiroga 2004),
llamado galaxia de la Vía Láctea, a más de 700 mil kiló-
Investigador del
del Occidente. ven otros animales en la Vía Láctea, conocida entre ellos como el Ñandurape,
Instituto metros por hora, sin salir disparados fuera de la Galaxia
Por el otro lado, aunque los griegos viajaron mucho, o camino del ñandú (una especie de ave no voladora).
de Astronomía de debido a la aceleración centrífuga.
sus exploraciones
la UNAMquedaron básicamente bajo el cielo de
Esta velocidad de rotación depende de la masa de
las latitudes octavio@
subtropicales y templadas del Hemisferio EL CIELO DE LOS INCAS
la galaxia y de nuestra distancia al centro de la misma.
astroscu.unam.mx
Norte. Nunca conocieron el cielo del Hemisferio Sur, por Ahora, surge la pregunta: ¿qué astronomía debe aprender un joven chileno?
Estudiando cómo se mueven las estrellas y el gas en las
ejemplo. Por ende, cuando los navegantes y astrónomos de ¿La astronomía de los antiguos griegos, que se refiere a un cielo literalmente
galaxias y las galaxias mismas en los grupos y cúmulos
las generaciones posteriores lo descubrieron por primera invisible desde su lugar en el mundo? ¿O el cielo de los incas que se ve sobre
de galaxias, los astrónomos pueden pesar dichos objetos
vez, tuvieron que inventar un nuevo elenco de nombres uno? Mi colega David Orellana, de la Universidad de La Serena, ha promovido
astronómicos.
en griego y latín para identificar los objetos celestes que la segunda opción en las escuelas de Chile, dando así a los escolares chilenos
62 ASTRONOMÍA CONOCIMIENTO
34 ASTRONOMÍA CONOCIMIENTO

maneras de interrogar al Cosmos se complementan. reionización, cuando se formaron las primeras estrellas
general de la relatividad, confirmada por vez primera
y el hidrógeno se volvió a ionizar (los electrones se sepa-
en 1919 por Arthur Edington, durante un eclipse so-
LOS RADIOTELESCOPIOS DEL FUTURO raron de los protones), regresando a como era el caso al
lar.
No es, pues, de sorprender que existan en el mundo principio del Universo.
MATERIA INVISIBLE
grandes proyectos en desarrollo para construir nuevos y Esto ocurrió hace mucho tiempo, cuando el Universo era
Los resultados modernos confirman que hay efectiva-
más poderosos radiotelescopios. Y es aquí donde intro- muy joven. Esto quiere decir que, para estudiar la época
mente una discrepancia entre la masa total y la masa
duciremos cómo es que los radioastrónomos subdividi- de la reionización, hay que contar con telescopios muy
luminosa en las galaxias y sus agrupaciones. Una po-
mos la ventana de radio en tres “ventanitas”. La necesidad sensitivos, porque lo que ocurrió hace mucho lo vemos
sible explicación para esta discrepancia es que hay ma-
de esto es que en la ventana de radio se hacen estudios de muy lejos. Esto es así porque todas las radiaciones elec-
teria no detectada a la que se ha llamado oscura, dado
ondas con longitudes que van de 30 metros a 0.3 milíme- tromagnéticas viajan a la velocidad de la luz y la radiación
que todo indica que no emite luz. Esta materia llamada
tros; o sea, a diferencia de la ventana óptica, que, al cubrir que llega de muy lejos nos trae la historia del Universo
oscura, aunque más correctamente debería llamarse
de 0.7 a 0.4 micras, estudia ondas que cambian por sólo hace mucho. El proyecto LOFAR deberá de estar terminado
materia invisible, muy probablemente no conste de es-
un factor de 2 su longitud, ¡la radioastronomía estudia on- alrededor del año 2011.
trellas, gas o átomos, ya que implicaría que algunos
das cuyas longitudes pueden diferir hasta en un factor de La segunda región en que se subdivide la ventana de radio
elementos químicos conocidos no existirían.
¡cien mil! es la centimétrica, donde de manera aproximada están las
Por ejemplo, el deuterio es un elemento químico
Cada telescopio está especializado para detectar ondas en ondas con longitud entre un metro y un centímetro. Es en
originado en los primeros minutos del Universo, y es
un cierto intervalo de longitudes, y es imposible construir esta región en la que cae la famosa línea de 21 centíme-
Figura 5. Ejemplo de un cúmulo de antenas omnidireccionales del proyecto
LOFAR. Veinticinco mil de estas antenas se distribuirán en territorio holandés

altamente sensible a la abundancia cósmica de neu-


trones y protones, los cuales componen el llamado
material bariónico. Se llama barión a las partículas
compuestas de partículas más fundamentales, llama-
das quarks.
Las razones por las cuales el deuterio es tan buen
indicador de la densidad de bariones, son: 1) La fuer-
za con la cual están ligados los componentes de un
núcleo de deuterio. En el lenguaje de los físicos
Figura 1. Evidencia de Materia Oscura. En la figura se presenta
nucleares, la baja energía de ligadura de un núcleo de
la determinación de la distribución de masa interna a la Galaxia deuterio hace a éste muy frágil. 2) El deuterio produ-
M33, conocida como el Triángulo, utilizando la rotación del gas cido en el interior de las estrellas no puede salir, pues,
en la galaxia. En la extrema izquierda se presenta una imagen
en luz visible de M33, el sistema de ejes coordenados (rojo) dada su fragilidad, se transforma en helio. ¡Debido a
nos indica la amplitud de la velocidad de rotación observada esto, el deuterio que podemos medir ahora es fantásti-
(símbolos en amarillo), la curva continua en azul representa el camente un fósil de los primeros minutos del Univer-
efecto de toda la masa sobre la rotación en la galaxia. La curva
azul segmentada representa la velocidad a la que rotaría el gas so! Si toda la masa faltante en las galaxias es
si sólo existiera el material luminoso (disco). La diferencia en
amplitudes es evidencia de que hay masa no detectada (oscura)
o que la gravedad es más fuerte en las regiones externas de las
galaxias.

AGRUPACIONES DE GALAXIAS
y alemán.

Dicho de manera más precisa, es posible crear mapas de


la distribución de masa total a partir de mapas de los
movimientos del gas y las estrellas dentro de los objetos
astronómicos, tales como las galaxias o agrupaciones de
las mismas. La luminosidad de una galaxia podría consi-
un telescopio tan versátil que detecte ondas de muy dis- tros, que es emitida por el átomo del hidrógeno neutro, el
derarse también una medida de su masa. Ésta es, quizás,
tintas longitudes. más abundante del Universo.
la idea más intuitiva; sin embargo, esta estimación está re-
stringida a representar sólo las componentes que emiten
EL LOFAR EL INTERFERÓMETRO
luz, principalmente la masa en estrellas y gas.
A la región de las longitudes de onda más largas, de Ésta es la región más explorada de la ventana de radio
Este tipo de estudios astronómicos han llevado a una
aproximadamente entre 30 metros y un metro, se le llama pero no por esto ha dejado de ser importante. A corto
contradicción sorprendente: el contenido de material
radioastronomía métrica y decamétrica (obviamente, por plazo, esta región estará dominada por el EVLA (por sus
total, medido a partir de los movimientos internos del
la longitud de las ondas). El instrumento más poderoso siglas en inglés, Expanded Very Large Array o Conjunto
gas y las estrellas en las galaxias, es bastante mayor a
que se planea para el futuro en esta región espectral es el Muy Grande Expandido) que no es otra cosa que el inter-
la masa asociada con sus componentes luminosos. Es
llamado LOFAR (por sus siglas en inglés LOw Frequency ferómetro
Figura 2. Diagrama conocido
que ilustra como
el efecto deel VLA
lente al que se le ha cambiado
gravitacional.
natural, durante el proceso científico, el cuestionarse si las
ARray for radio astronomy o conjunto de baja frecuencia todarepresenta
El círculo azul la electrónica y los receptores
un observador para tener
en la Tierra; la una sensi-
estimaciones son precisas. esfera amarilla, un 10cúmulo
para la radioastronomía). tividad veces de galaxias,
mayor el cual desvía la
que antes.
Debido a esto se han implementado métodos alterna- trayectoria de los rayos de luz (líneas blancas), provenientes
Los elementos detectores de LOFAR son antenas omnidi- El EVLA
de la galaxia estará terminado
a la extrema derecha. Debidopara al2012. A un
efecto del plazo de una
tivos para pesar las galaxias y los cúmulos de galaxias. lente
reccionales (captan radiación en todas las direcciones) con década, se plantea
gravitacional, observarán la construcción de un de
dos arcos alrededor instrumento sin
Posiblemente el más poderoso hace uso de la desviación la galaxia. La desviación de la luz se debe a la deformación
la mayoría distribuidas a lo largo de Holanda y Alemania precedentes, el cual, por su costo (alrededor de dos mil
de la dirección de la luz en el campo gravitacional de los del espacio tiempo, representado por una malla curvada
(ver Figura 5). Posiblemente el proyecto más importante 500
alrededor del millones
cúmulo de dólares)
de galaxias. requerirá
Tal como predicedelauna colaboración de
teoría
objetos, llamado también técnica del lente gravitacional. dede
la Relatividad
que emprenderá LOFAR será el estudio de la época la tantosGeneral,
países entre
comomás seamasivo
posible.es Se
el cúmulo de SKA (por sus
trata del
Este efecto de lente es una predicción directa de la teoría galaxias, mayor es la deformación del espacio tiempo.
CONOCIMIENTO ASTRONOMÍA 35
CONOCIMIENTO ASTRONOMÍA 63

analogía arroja una posibilidad muy interesante: el tama-


siglas en inglés Square Kilometer Array o Conjunto con un Está ya en avanzada etapa de construcción en el desierto
ño mínimo de las ondas/semillas y, por lo tanto, la masa
Kilómetro Cuadrado de Área). Como su nombre lo indica, de Atacama, en el norte de Chile, a cinco mil metros de
mínima de las galaxias guarda cierta información de las
se trata de construir un gran número de antenas cuya área altura. Su costo total rebasará los mil millones de dólares,
propiedades de la partícula de materia oscura.
en conjunto sume un kilómetro cuadrado. proporcionados por los EUA, Europa, y Japón.
Para dar una idea de la magnitud del proyecto, el EVLA, el Gracias a un apoyo de CONACYT, los astrónomos mexica-
NATURALEZA DE LA MATERIA OSCURA
instrumento más poderoso en su género en la actualidad, nos tendremos acceso competitivo (o sea, podremos com-
Una de las preguntas más naturales que surge de este tipo
tiene solo 0.05 kilómetros cuadrados de área, veinte veces petir por tiempo de observación en condiciones iguales
de razonamientos es: ¿Cuál es la naturaleza de la mate-
menor que lo proyectado
ria oscura no bariónica? Por sorprendente que parezca,
para el SKA. Este instru-
se conoce ya una partícula llamada neutrino, que cumple
mento tendrá una gran
con varias propiedades de la materia oscura; sin embargo,

SKA. Se planea construir mil de estas estaciones


versatilidad y permitirá

distribuidas en un área de tres mil kilómetros.


Figura 6. Posible diseño para una estación del
es muy poco masiva, y se mueve tan rápido, casi a la ve-
el estudio de un gran
locidad de la luz, de manera tal que no se podría haber
número de objetos ce-
acumulado para dar lugar a las galaxias aún. Entonces, el
lestes, desde las galaxias
neutrino no podría ser el componente dominante de la
externas, hasta las es-
materia oscura.
trellas de nuestra propia
Para que las galaxias se puedan haber formado
Galaxia.
necesitamos que las partículas se muevan lentamente;
Los pulsares serán otro
esto suele denominarse como tibias o frías; es decir, que
de los objetos de estu-
se muevan a unos cuantos kilómetros por segundo (ti-
dio del SKA.Figura 3. Mapa de todo el cielo, que muestra la temperatura de
El diseño
la radiación cósmica de fondo, fósil del origen del Universo. Las bias), o que prácticamente no lo hagan (frías), durante el
final del SKA zonas
aún no enestá
amarillo y rojo representan zonas más calientes, pero nacimiento de las partículas. Si la materia oscura es fría,
decidido y en la Figura
también con un mayor número de partículas. Estas semillas en
en un estudio realizado por astrónomos estadounidenses,
6 mostramosdensidad
una posi-de materia oscura, crecen debido a la gravedad y dan
lugar posteriormente a las galaxias y a la estructura del Universo. españoles y mexicanos, en el cual tuve la fortuna de co-
bilidad. De hecho, en estey el tamaño de las regiones en la imagen depende
La amplitud laborar, se predijo que podrían existir miles de pequeñas
momento ni siquiera el si-
de la abundancia de materia oscura y de las propiedades de la
misma (Ver texto). galaxias compañeras de nuestra galaxia, cuando sólo se
tio está definido, aunque
observan del orden de 30 alrededor de la Vía Láctea, cabe
ya quedó restringido a
hacer notar que sólo en los últimos cinco años se descu-
alguna parte de Austra-
brieron 10 nuevas galaxias compañeras.
lia o bien de Sudáfrica.
La última región en la que
tuviera compuesta de bariones, la presencia de deute-
los radioastrónomos sub-

el telescopio ALMA, ubicado en el desierto de


Figura 7. Diagrama artístico de cómo se verá
rio sería prácticamente nula, ya que los núcleos de deute-
dividimos la ventana de
rio se habrían convertido en Helio.
radio es la que contiene
las ondas más cortas, con
PARTÍCULAS FUNDAMENTALES
longitudes de un centí-
Por esta razón, se cree que la materia oscura puede estar
metro a 0.3 milímetros
compuesta de partículas fundamentales no bariónicas, lla-
y que, como el lector se
madas en ocasiones partículas exóticas. La materia oscura
imaginará, creativamente
sería la responsable, además, de la sobrevivencia de las
llamamos la región mili-
semillas en densidad (grumosidades) que dieron lugar a
métrica y submilimétrica.

Atacama, en Chile.
las galaxias y a la estructura filamentaria y con grandes
Esta ventana es suma-
nudos y cavidades a gran escala del Universo.
mente importante, porque
De manera análoga a como una onda creada por un
en ella encontramos mu-
pequeño golpe sobrevive por tiempos diferentes en un só-
chas emisiones molecula-
lido como una taza de cristal, la onda se manifiesta en la
res, así como la emisión
taza como el sonido que se amortigua rápidamente. En
del polvo cósmico.
contraste, la onda vive en el café líquido en el interior de
Estas emisiones están
la taza por mucho más tiempo. De manera similar, la am-
presentes de manera
plitud y tamaño de las semillas/ondas primordiales en el
dominante durante los procesos de formación tanto de a las de los investigadores de EUA) a ALMA. En la Figura
Universo joven contienen información de la abundancia
las gigantescas galaxias, como de más pequeña escala: la 7 mostramos un dibujo artístico de cómo se verá el in-
relativa de materia bariónica y de materia oscura.
formación de estrellas y planetas dentro de las galaxias. Es strumento una vez concluido, lo cual se espera ocurra en
Si sólo existiera material bariónico, todas las semillas/
muy posible que estas áreas de investigación sean las que 2012.
ondas se hubieran amortiguado rápidamente, y no habría
ocupen la mayor parte del tiempo de los futuros instru- En conclusión, la radioastronomía,
Figura como toda de
4. Simulación en computadora la la
as-componente de
galaxias. Además de la existencia de las semillas primor-
mentos milimétricos y submilimétricos. materia
tronomía, enfrenta unoscura
futurofría como el
brillante enneutralino, dentro de una galaxia
el cual se espera
diales, se han detectado como pequeñas fluctuaciones similar a nuestra Vía Láctea inmersa en la telaraña cósmica
continúen los descubrimientos que nos lleven a entender
en la temperatura de la radiación cósmica de fondo que (verde/azul). El recuadro del lado inferior derecho muestra sólo
TELESCOPIO ALMA cada vez mejor lasalregiones
Universo.
centrales de la galaxia principal y de sus galaxias
sobrevive del origen caliente del Universo (figura).
En esta región el instrumento por todos esperado es el satélites. Cada punto brillante corresponde a una galaxia oscura.
Como conclusión, la existencia misma de las galaxias Es un gran reto para los modelos detectar o en su defecto
telescopio ALMA (por sus siglas en inglés Atacama Large
apoya la hipótesis de materia oscura no bariónica. Esta descartar la existencia de las miles de galaxias oscuras.
Millimeter Array o Gran Conjunto Milimétrico de Atacama).
60 ASTRONOMÍA CONOCIMIENTO
36 ASTRONOMÍA CONOCIMIENTO

LA ASTRONOMÍA MULTIMENSAJERO en la Nube Mayor de Magallanes en 1987. El problema con


GALAXIAS OSCURAS hipótesis de materia oscura. Sin embargo, esto no descar-
Como habíamos dicho, por sus características, el fotón es estas partículas es que son extremadamente difíciles de
Una posible explicación a esta disparidad es que las ga- ta que un comportamiento más complejo de la gravedad
un mensajero ideal, puesto que es rápido y viaja en línea detectar, puesto que interaccionan muy débilmente con la
laxias más pequeñas nunca formaron estrellas, y enton- pudiera producir fenómenos similares (ver figura). ¿Cuál
recta. Pero el astrónomo tiene que buscar y asimilar tanta materia (por esto se les llama partículas débilmente inter-
ces constituyen galaxias oscuras. Surge una posibilidad de las dos explicaciones es la correcta: materia oscura o
información como le sea posible para entender mejor qué actuantes), o sea con lo que pongamos en su camino para
interesante: el número de galaxias satélites alrededor de gravedad modificada? Esto es aún un misterio, pero su
ocurre en el espacio. Algunos cuerpos cósmicos producen, detenerlos y detectarlos.
galaxias mayores, como la nuestra, puede depender de las solución, aunque sea muy diferente a las propuestas ex-
además de fotones, partículas cargadas como los protones En la práctica, los detectores de neutrinos son gigantescos
propiedades de la partícula de materia oscura. En una serie istentes, proporcionará pistas para nueva física y quizás
y los electrones, formando lo que se conoce como los ra- depósitos de agua u otro material que sólo detienen una
de trabajos del grupo de cosmología la UNAM, en colabo- evidencia de un universo multidimensional. Quizás al-
yos cósmicos. fracción infinitesimal de los neutrinos que los atraviesan.
ración con Pedro Colín y Vladimir Avila-Reese, se encontró guno de los lectores de este texto podría estar en camino a
Ya habíamos mencionado que una desventaja de las El detector japonés Super-Kamiokande es un depósito con
que si la materia oscura está compuesta por una partícula contribuir con alguna pista para esclarecer tal misterio.
partículas cargadas es que los campos magnéticos en el 50 mil toneladas de agua pura, que sólo detiene una frac-
tibia, como por ejemplo una nueva especie de neutrino
espacio curvan sus trayectorias, haciendo muy difícil decir ción muy pequeña de los neutrinos incidentes. A través
llamado estéril, esto podría explicar la baja abundancia de
de dónde provienen. Pero conforme la velocidad de estas de nuestro cuerpo pasan miles de millones de neutrinos
galaxias satélites en nuestra Galaxia. Independientemente
partículas cargadas se acerca más y más a la velocidad de por segundo, pero sólo detendremos a uno o dos durante
de cuál será la explicación final, este tipo de estudios
la luz, la curvatura de la trayectoria es menor. toda nuestra vida. Tenemos entonces en los neutrinos a
permiten realizar investigaciones de fenomenología de
Instrumentos como el telescopio Auger (Figura 4) estu- un nuevo tipo de mensajero sideral, si bien es elusivo y
física de partículas, analizando las propiedades de las
dian la llegada de los rayos cósmicos y pueden determinar sólo se ha detectado proveniente de muy pocos cuerpos.
galaxias. En otras palabras, unen al macro-cosmos con
el micro-cosmos.
Una duda razonable es si los candidatos de materia
oscura se proponen simplemente para explicar los fenó-
menos que no podemos explicar en el cosmos, o si hay
alguna motivación independiente. Las teorías fundamen-
tales de las fuerzas en la naturaleza como las super-
cuerdas y la supersimetría, predicen muchas partículas;
de hecho, más de 4000000, si consideramos diferentes
tipos de teorías microscópicas de las fuerzas.
Algunas de estas partículas son candidatos a consti-
tuir la materia oscura, tales como el neutralino. Es im-
portante aclarar que la existencia de estas partículas es
necesaria en teorías como la Supersimetría, aun y cuando
no existiera el problema de la materia oscura. El neutrali-
no es la partícula más ligera estable en varias teorías de
Supersimetría, y produce radiación gamma cuando choca
con otro neutralino. Esto puede ocurrir preferentemente
en el centro de las galaxias, y es una posible manera de de-
tectar su existencia, así como la de las galaxias oscuras.
Algunos candidatos de partículas de materia oscura,
como las llamadas partículas ligeras de Kaluza Klein (LKP
por su siglas en inglés) se asocian con la existencia de un
universo multidimensional. Experimentos que detectan
radiación gamma, como el satélite Fermi de la NASA y el
experimento HAWC en México,Figura 2. El espectro
buscarán electromagnético
detectar alguno y sus características. Este diagrama es muy útil, porque resume muchas de las características
del espectro electromagnético. En la parte superior se nos indica si la onda penetra o no la atmósfera terrestre. Sólo las ondas de
de estos candidatos.
radio, la luz visible y parte de las ondas infrarrojas lo hacen; las demás ondas tienen que ser estudiadas desde satélites, por encima
de la atmósfera. Luego tenemos la longitud de onda y su comparación con objetos conocidos. En la parte inferior esta la frecuencia
y la temperatura de un cuerpo para que emita más intensamente a la longitud de onda respectiva.
UNIVERSO MULTIDIMENSIONAL
Una hipótesis alternativa para explicar la gravedad ex-
la posición del cuerpo que los emitió con una modesta Finalmente, aunque no se han detectado directamente, las
tra que mantiene unidas a las galaxias es que la ley de la
precisión como de medio grado (el tamaño de la Luna en ondas gravitacionales son un posible mensajero en la as-
gravedad es diferente a este tipo de escalas de galaxias.
el cielo). Con este tipo de telescopios, los rayos cósmicos tronomía del futuro. Los premios Nobel de Física Taylor
En este tipo de ideas no se requieren partículas nuevas,
han pasado a ser un nuevo mensajero espacial, si bien con y Hulse lo recibieron, como ya mencionamos, porque de-
y la razón de este comportamiento nuevo de la gravedad
limitaciones. Los resultados preliminares del telescopio mostraron que la órbita del pulsar binario perdía energía
podría también tener su origen en un Universo multidi-
Auger sugieren que los rayos cósmicos más energéticos precisamente de acuerdo a lo que se espera si el sistema
mensional. Aunque esta última idea es muy atractiva, el
que se conocen se producen en galaxias relativamente cer- emite ondas gravitacionales. Esto se tomó como evidencia
estudio de cúmulos de galaxias en colisión ha planteado
canas, que tienen actividad inusual en Figura
su núcleo.
3. Mapa de todo elindirecta
cielo, quede que las
muestra la ondas gravitacionales
temperatura de existen. Se han
grandes retos para al menos los modelos más simples de la radiación cósmica de fondo, fósil del origen del Universo. Las
Otra partícula que se ha detectado proveniente de cuerpos construido ya detectores de ondas gravitacionales, como
gravedad modificada. zonas en amarillo y rojo representan zonas más calientes, pero
cósmicos es el neutrino, el cual tiene masa,
tambiénpero
conno
uncarga el llamado
mayor número sistema Estas
de partículas. LIGO,semillas
pero laendetección directa de las
Estudios que utilizan la técnica de lente gravitacional densidad deafectado
materia oscura, crecen debido a la gravedad
eléctrica. O sea, que viaja por el espacio sin ser ondas gravitacionales aún no ysedan
ha logrado. Sin embargo,
sugieren que el centro de gravedad de los cúmulos de ga- lugar posteriormente a las galaxias y a la estructura del Universo.
por los campos magnéticos. Los neutrinos se han detecta- llegará el día en que se detecten y con el tiempo será po-
laxias y el centro de masa de la materia brillante no co- La amplitud y el tamaño de las regiones en la imagen depende
do provenientes del Sol y de una supernova que explotó
de la abundancia sibleoscura
de materia hastayhacer
de lasimágenes condeestas
propiedades la ondas también.
incide, lo cual es naturalmente explicado si se acude a la misma (Ver texto)
CONOCIMIENTO ASTRONOMÍA 37
CONOCIMIENTO ASTRONOMÍA 61

Figura 4. Diagrama artístico del telescopio Auger, en funcionamiento


FUTURO DE LA RADIOASTRONOMÍA
Con el desarrollo de las astronomías en las ventanas dis-
tintas a la de radio, y con la utilización de nuevos mensaje-
ros (rayos cósmicos, neutrinos, y ondas gravitacionales)
para estudiar el Cosmos, no puede uno menos que pre-
guntarse si la radioastronomía tiene un futuro o si será
sustituida por la observación en otras ventanas, en el caso
de los fotones, o por otros mensajeros.
Afortunadamente, varias consideraciones nos llevan a
tranquilizarnos. En primer lugar, la astronomía en la parte
visible del espectro es tan antigua como el ser humano y
sigue floreciendo y ampliándose sin ningún problema. Lo
que explica esta permanente vigencia es que hay fenó-
menos (en el caso de la astronomía óptica, las estrellas),
que se estudian de manera óptima en distintas ventanas.
A pesar de todos los avances, la luz visible sigue siendo
el mensajero ideal para estudiar a las estrellas porque és-

en Argentina.
tas la emiten copiosamente. Las otras ventanas nos han
revelado nuevas facetas de las estrellas o han permitido
el estudio de estrellas en situaciones extremas, pero para
entender a la mayoría de las estrellas no hay sustituto al
estudio de la luz visible. de las otras ventanas del espectro electromagnético: cada
De igual manera, hay emisiones que se estudian de mane- una de ellas es insustituible, porque nos proporciona in-
ra más ventajosa en las ondas de radio. La fría radiación formación única sobre distintos cuerpos y fenómenos cós-
cósmica de fondo es un ejemplo, porque sólo emite fuerte- micos.
mente en la región de radio. Las moléculas existen prefe- De igual manera, los nuevos mensajeros cósmicos sólo vi-
rentemente en regiones frías (porque el calor las destruye), enen a fortalecer más al fotón y a proporcionarnos nuevas
y son otro ejemplo de un fenómeno que se estudia prefe- maneras de investigar al Universo y hay que darles la bien-
rentemente en ondas de radio. Y lo mismo podemos decir venida. En lugar de competir entre sí, estas distintas

Figura 3. Karl Jansky, el padre de la radioastronomía, con su antena. Esta fotografía fue
tomada a principios de la década de 1930. Cortesía del Observatorio de Radioastronomía
Polvo de estrellas
Antígona Segura Peralta
DÓNDE NACEN LAS ESTRELLAS

“S
omos polvo de estrellas” dice una frase, fre- Se llaman nubes moleculares y están compuestas por gas
cuentemente usada en conferencias y videos y polvo expulsado por estrellas en sus últimas etapas de
de divulgación. Yo creo que es más adecuado evolución. Grumos densos dentro de estas nubes se co-
decir que somos material reciclado de las estrellas. La lapsan hasta formar estructuras en forma de disco que
frase no es tan poética, pero va más de acuerdo con es- contienen en su centro el embrión de una estrella. Aquí su-
tos tiempos “ecológicos”. Fuera de los juegos de palabras, ceden dos procesos, de los que depende el surgimiento de
ambas expresiones encierran detrás de ellas muchos años la vida: a medida que la presión y la temperatura aumen-
de investigación sobre los procesos que transforman a las tan dentro de la estrella, se dan reacciones que generan nue-
estrellas a lo largo del tiempo, la formación de nuestro vos elementos químicos, mientras que en el disco que rodea
Doctora Antígona planeta y el surgimiento de la vida. a la estrella se van acumulando el polvo y el gas, formando
Segura Peralta La ciencia, en particular la astronomía, nos ha mostra- rocas cada vez mayores, que finalmente se convierten en
Instituto de do que no somos ni el centro del sistema solar, ni de la planetas. Así se generan los elementos que constituyen a
Ciencias Nucleares
Universidad galaxia, ni del universo; sin embargo, nos ha develado los seres vivos y los lugares donde habitan.
Nacional Autónoma una conexión que va desde las estrellas hasta nosotros,
de México dándole al fenómeno de la “vida” una dimensión cósmica: COCINANDO ELEMENTOS
de los EUA.

antigona@
nucleares. para comprender cómo se originó la vida en la Tierra, Todos los átomos de hidrógeno que existen se formaron
unam.mx podemos empezar por la vida de las estrellas. en los primeros minutos de vida de nuestro universo; en
58 ASTRONOMÍA CONOCIMIENTO
38 ASTRONOMÍA CONOCIMIENTO

El futuro de la Radioastronomía
este proceso también se generó helio, que es conocido EL LUGAR IDEAL
como helio primordial, para distinguirlo del que se formó Nuestro planeta es, hasta el día de hoy, el único mundo
después en el interior de las estrellas. El resto de los ele- habitable que conocemos. La vida en la Tierra, a pesar
mentos que forman planetas y seres vivos se generaron de su aparente variedad, está basada en unas cuantas
después, dentro de las estrellas; en un proceso llamado moléculas que conforman todos los organismos vivos. Así
fusión. pues, la vida en la Tierra constituye, toda ella, un ejem-
Los átomos bajo condiciones extremas de presión y plo único basado en el carbono y el agua líquida. Si bien
temperatura pueden unirse para formar nuevos elemen- en el aspecto biológico estamos solos, al menos contamos
tos. La fusión libera energía que es la que hace brillar con otros ejemplos de planetas relativamente cercanos a
a las estrellas. Al principio todas las estrellas fusionan nosotros. La comparación de la Tierra con otros cuerpos
átomos de hidrógeno, formando átomos de helio. Este del sistema solar nos permite dilucidar las características
proceso consume el hidrógeno en el núcleo de la estrella, que hacen de nuestro mundo un lugar habitable.
y eventualmente ya no es posible obtener energía de la Todo comenzó con la formación de nuestro planeta,
fusión de hidrógeno. justo dentro de la llamada zona habitable, un anillo al-
Esto genera grandes cambios en la estrella, hasta que rededor del Sol donde un planeta con atmósfera puede
su núcleo adquiere la temperatura y presión necesarias tener agua líquida en la superficie. Como dijimos antes,
para fusionar helio y generar átomos de berilio; de nuevo, los gases del disco original del que se forman los planetas
el helio comienza a agotarse y es el berilio el que forma se evaporan cerca de la estrella; así que, en un principio, la
carbono y oxígeno. Este proceso continúa hasta que se Tierra era una esfera de material fundido, sin una atmós-
forman átomos de hierro. La fusión del hierro no genera fera a su alrededor.
energía, sino que la absorbe, colapsando a la estrella y Los gases de la atmósfera y el agua se obtuvieron
llevándola al final de su evolución. después, una vez que la corteza del planeta se enfrió, y
Dependiendo de la masa de la estrella, ésta puede ex- provinieron en su mayor parte de emanaciones volcáni-
plotar como supernova o simplemente liberar sus capas cas; el resto fue traído por cometas y asteroides. La com-
Luis Felipe Rodríguez Jorge
exteriores hacia el espacio. En las explosiones de super- posición original del disco, así como la posición de los
nova se generan elementos más pesados que el hierro. Sea planetas que se van formando a partir de él, son esenciales
INTRODUCCIÓN cargadas acercando un imán (que proporciona el campo
cual sea el tamaño de la estrella, los elementos que se co- para determinar las propiedades de los cuerpos rocosos
Este año se cumplen cuatro siglos del primer uso del te- magnético) a la pantalla de un televisor de los antiguos,
cinan en su interior acaban siendo expulsados al espacio y que se formarán en la zona habitable de la estrella. Si el
lescopio con el propósito de estudiar los cielos. En 1609, con pantalla de rayos catódicos (que proporciona los elec-
acumulándose en enormes nubes, de las que se formarán cuerpo recibe suficiente energía de su estrella, tiene una
Galileo Galilei (1564-1642) se enteró del invento, hecho por trones en movimiento). La imagen quedará totalmente dis-
nuevas estrellas. atmósfera y agua, entonces tendremos un planeta po-
un holandés, de un aparato maravilloso que permitía ver torsionada. Este experimento no es recomendable porque
tencialmente habitable.
las cosas como si estuvieran más cerca. Y mientas otras puede dañar permanentemente la pantalla del televisor.
CONSTRUYENDO LA CASA Un mundo similar se formó alrededor de la estrella
personas usaban el telescopio para espiar al enemigo o a Mucho se averiguó del Universo estudiando la luz que
El disco que se genera alrededor de una estrella en for- que conocemos como el Sol. Los elementos cocinados
la vecina, a Galileo se le ocurrió apuntarlo para arriba. emiten los astros. Gracias a la luz podemos decir cuál es la
mación se llama disco circunestelar o disco protoplaneta- dentro de otras estrellas comenzaron a organizarse, y así
Hasta entonces, el estudio de los astros se había hecho forma de los cuerpos que la emiten, y, estudiándola espec-
rio, y está formado por polvo y gas expulsados por estre- comenzó la historia de la vida en la Tierra. Es probable
solamente con el ojo desnudo. Los astrónomos anteriores troscópicamente, podemos decir otras cosas como cuál es
-llas moribundas. El disco se transforma con el tiempo; el que estos eventos puedan repetirse y dar origen a otros
a Galileo ya se ayudaban de instrumentos, como los que la temperatura y la composición química del objeto estu-
polvo se acumula en trozos cada vez más grandes; cerca mundos habitables.
usaba Tycho Brahe (1546-1601) y que se ilustran en la diado, así como su movimiento respecto a nosotros.
de la estrella, el gas del disco se evapora una vez que el Los astrónomos nos han mostrado que las estrellas,
Figura 1, pero que no aumentaban el tamaño de las cosas.
astro comienza a brillar, y en estas regiones crecen cuer- desde las más grandes (100 veces más masivas que el Sol)
Con este tipo de instrumentos, que parecen gigantescos MÁS ALLÁ DE LA LUZ:
pos rocosos y pequeños. Más lejos de la estrella, donde los hasta las más pequeñas (100 veces menos masivas que el
transportadores, Tycho logró medir la posición de los EL ESPECTRO ELECTROMAGNÉTICO
gases no se han evaporado por el calor de la estrella, se Sol), pueden tener discos circunestelares y, por lo tanto,
astros con la respetable precisión de un minuto de arco Pero, para mediados del siglo XIX, los estudios del físico
pueden condensar cuerpos enormes con núcleos rocosos formar planetas.
(aproximadamente una parte en 20,000 de la circunferen- escocés James Clerk Maxwell (1831-1879) indicaron que
pequeños y grandes atmósferas.
cia).Pero fue el uso del telescopio, iniciado por Galileo, el la luz es sólo parte de un fenómeno más amplio, que
Así se forman los planetas, pero el disco no se agota ¿DÓNDE ESTÁN LOS PLANETAS HABITABLES?
que llevó a grandes avances en la astronomía. ahora se conoce como la radiación electromagnética. El
por completo; de él quedan remanentes (polvo, rocas y Si hay cien mil millones de estrellas en nuestra galaxia, eso
Doctor Luis ojo humano puede captar los fotones que tienen una lon-
hielos) que son los materiales más antiguos del sistema y significa que tenemos muchos lugares donde buscar mun-
Felipe Rodríguez LA LUZ, MENSAJERO IDEAL gitud de onda de aproximadamente entre 0.4 y 0.7 micras,
que incluso pueden preservar material de la nube original dos habitables. Pero, antes de lanzarnos a buscar estrella
Jorge Galileo, y de hecho todos los astrónomos anteriores al si- pero no los que tienen mayores o menores longitudes de
de la que se formaron el disco y la estrella. En nuestro por estrella, la astronomía tiene otra lección que darnos.
Investigador / glo XX, estudiaron la luz que proviene de los astros. La luz onda.
Sistema Solar a estos remanentes los conocemos como El proceso que antes describimos (por el cual una estrella
Centro de Radio- es una especie de mensajero ideal. La podemos pensar En nuestro Universo, las cosas microscópicas tienen
polvo interplanetario, cometas y asteroides. obtiene energía) resulta mucho más rápido cuando la es-
astronomía como constituida por fotones, paquetes de energía que propiedades de partícula y también de onda (la famosa
Los planetas son el mejor lugar para la que vida surja, trella es muy masiva.
y Astrofísica / viajan por el espacio a la velocidad de la luz (por su- dualidad partícula-onda de la mecánica cuántica), y la lon-
pues en ellos pueden darse las condiciones físicas y quími- Esto significa que una estrella diez veces más masiva
Campus Morelia puesto), la mayor velocidad que puede alcanzar cualquier gitud de onda es la separación entre dos máximos con-
cas para que la materia genere estructuras complejas que que el Sol, será estable durante unos diez millones de años
de la UNAM cosa. secutivos en una onda. Así que podemos pensar en el
eventualmente se conviertan en organismos vivos. Claro antes de explotar como supernova. Aunque no sabemos
Miembro de El Además, los fotones no tienen carga eléctrica (a dife- fotón como una partícula o una onda, según convenga a
que no todos los planetas tienen las condiciones para al- qué tanto puede tardar la vida en originarse, la formación
Colegio Nacional rencia, por ejemplo, de los electrones o protones) y esto la situación.
bergar vida. Uno de los problemas de hoy en día es de- de un planeta requiere justamente unos diez millones de
l.rodriguez@ permite que viajen sin ser desviados por los campos mag- El intervalo de longitudes de onda que capta el ojo hu-
terminar qué hace habitable a un planeta y qué tan pro- años, así que en una estrella como ésta los planetas apenas
crya.unam.mx néticos presentes en el espacio. Uno puede verificar este mano va de 0.4 micras, que corresponde al color violeta, a
bable es que se formen estos planetas habitables. se estarían formando cuando la explosión supernova de
efecto de los campos magnéticos sobre las partículas 0.7 micras, que corresponde al color rojo. Maxwell predijo
las estrella los convertiría de nuevo en polvo.
CONOCIMIENTO ASTRONOMÍA 39
CONOCIMIENTO ASTRONOMÍA 59

plo: la luna de Saturno llamada Titán tiene una densa at-


que, más allá del intervalo visible al ojo humano, hab- electrones que se mueven a velocidades muy altas y
mósfera naranja, compuesta principalmente de nitrógeno
ría fotones con “colores” invisibles para nosotros. Con el que, al ser curvadas sus trayectorias por los campos
y un poco de metano, conocido también como gas natural.
paso del tiempo, quedó claro que el espectro electromag- magnéticos en el espacio, emiten la llamada radiación
La superficie de Titán es tan fría, que el agua está conge-
nético tenía fotones con longitudes de onda tanto may- sincrotrónica (bautizada así porque también la emiten
lada y es tan dura como una piedra terrestre. Los lagos
ores como menores que los que detecta el ojo humano. En los aceleradores terrestres de partículas llamados sin-
aquí no son de agua, sino de metano mezclado con otros
la Figura 2 mostramos una figura que resume las caracter- crotrones).
hidrocarburos. Tal vez en mundos como éste sería posible
ísticas del espectro electromagnético y sus ventanas, que La radioastronomía, al explorar una región del
tener vida basada en un líquido que no es el agua, pero
van del radio a los rayos gamma. espectro electromagnético hasta entonces descono-
hasta ahora, nuestra exploración de este satélite no nos ha
cida, tuvo y sigue teniendo grandes aportaciones a la
dado ningún indicio de que haya vida en él.
LA VENTANA DE RADIO astronomía. Los radioastrónomos descubrieron los
Otro ejemplo interesante es la luna de Júpiter llama-
La región del espectro que corresponde a los fotones de pulsares, las radiogalaxias, la radiación cósmica de
da Europa. La corteza de este satélite es de hielo, y hay
mayor longitud de onda se conoce como la ventana de fondo, y un gran número de moléculas en el espacio
evidencias de que debajo de él hay un océano de agua
radio. De manera general, los interestelar, entre otras mu-
líquida. En un mundo como éste, la vida podría surgir con
astrónomos consideramos chas cosas.
la energía liberada desde el interior del planeta y formar
las ondas de radio como las
ecosistemas como los que existen en el fondo del mar te-
que tienen longitud de onda PREMIO NOBEL
rrestre alrededor de las ventilas hidrotermales.
mayor que 0.3 milímetros. A PARA RADIOASTRÓNOMOS
Pero, aun cuando Europa se encuentra en nuestro
veces (como en la Figura 2) A través de los años, se ha otor-
Sistema Solar, y sólo nos toma unos seis años llegar allá
esta ventana se subdivide en gado el Premio Nobel de Física
con una nave robot, hasta la fecha no tenemos un instru-
de radio y de microondas. En a radioastrónomos en cuatro
mento que nos permita explorar bajo su helada superfi-
un momento veremos que los ocasiones. En 1974 lo recibi-
cie y determinar si hay vida en el satélite. Si existieran
astrónomos tenemos nuestra eron Martin Ryle y Anthony
mundos similares alrededor de otras estrellas, con las tec-
propia subdivisión de la ven- Hewish, el primero por su im-
nologías que tenemos no habría forma de saber si están
tana de radio. plemen-tación de la técnica de
habitados o no.
Si los astros emiten luz, síntesis de apertura (que con-
uno podría esperar que emi- siste en conectar muchos ra-
De esta forma, descartamos de nuestra búsqueda de LAS SEÑALES DE LA VIDA
tieran también fotones de diotelescopios chicos para que
mundos habitables a aquellas estrellas que son estables El mayor problema con el que nos enfrentamos los cientí-
mayores o menores longi- funcionen como uno grande),
durante menos de mil millones de años. Nos quedamos ficos hoy en día es el de reconocer un mundo ha-bitado. En
tudes de onda. La razón de y el segundo por el descu-
entonces con los astros que tengan menos de dos veces principio, no tenemos una definición de vida que nos per-
esto queda ejemplificada en brimiento de los pulsares.
la masa del Sol. Estamos hablando del 90 por ciento de mita reconocer un organismo vivo en cual-quier lugar del
la Figura 2. En la parte in- El tema de los pulsares recibió
estrellas de la galaxia; así que aún tenemos muchos universo. Para darle la vuelta a este pro-blema, adoptamos
ferior de esta figura vemos un segundo Premio Nobel de
lugares dónde buscar. El siguiente límite lo pone nuestra una estrategia práctica; esto es, lo que buscamos depende
que, de acuerdo a la tempera- Física cuando, en 1993, se le
tecnología: los planetas son tan pequeños y opacos, que es de dónde y con qué se hace la explo-ración.
tura de un cuerpo, éste emite otorgó a Joseph Taylor y a Rus-
muy difícil detectarlos. Nuestras tecnologías sólo pueden Si podemos mandar un microscopio a Marte, lo que
preferentemente en una de sell Hulse por su descubrimien-
detectar planetas en las estrellas cercanas a nosotros. Esto buscamos entonces es vida microscópica. Parece sencillo;
las ventanas del espectro to y estudio del llamado pulsar
reduce la búsqueda a unas miles de estrellas. pero, ¿qué pasa cuando la única forma de estudiar un
electromagnético. Los cuer- binario. Las órbitas de los com-
planeta es con un telescopio? En este caso, tenemos que
pos que están a alrededor de ponentes de este pulsar binario
VIDA DE OTRO MUNDO buscar señales que se expresen en lo que llamamos el es-
diez mil grados Kelvin (como muestran cambios que indican
Cuando pensamos en vida extraterrestre, consideramos pectro del planeta. El espectro se obtiene cuando descom-
las estrellas) emiten prefer- que el sistema está perdiendo
que hay un sinfín de posibilidades, tantas que suponemos ponemos la luz de un objeto en sus diferentes colores.
entemente luz visible. Pero energía mediante la emisión
que hay algunas que no podemos ni imaginar. La imagi- Por ejemplo, el arcoiris es el espectro de la luz de Sol.
las cosas que están muy frías Figura 1. En su libro Mecánica de la Astronomía Renovada, de ondas gravitacionales.
nación ha sido, sin duda, el motor de muchas aventuras Si pudiéramos observar el
Tycho Brahe incluyó esta ilustración que muestra algunos espectro solar con detenimien-
(como la radiación cósmica de que él to, En 1978, Robert Wilson y Arno
científicas; pero, al final, cuando se de
trata de ciencia, hay
los instrumentos notaríamos
usaba para medirque hay zonas
la posición de oscuras donde cierto color
fondo, que está a tan sólo 3 Penzias recibieron el Premio
que volver a lo que podemos probar,los astros en la bóveda celeste.
y basarnos en cono- ha sido removido. Estas zonas son generadas por molécu-
grados Kelvin), emiten prefer- por su descubrimiento de la
cimientos y teorías que sabemos que funcionan en todo el las o átomos que se encuentran en la atmósfera del Sol
entemente en ondas de radio. radiación cósmica de fondo, que nos trae información
universo observable. y absorben la energía de un color específico. Como cada
Este esquema es válido sólo a primera aproximación, del Universo más remoto que podemos observar. De
De esta manera, la vida no puede surgir en la superfi- molécula y cada átomo absorben colores específicos, es
porque resulta que hay cuerpos muy calientes que tam- nuevo, este tema recibió un segundo Premio en 2006,
cie de un asteroide o en una estrella, pues en estos lugares posible distinguir qué compuesto está presente en la at-
bién emiten ondas de radio y cuerpos muy fríos que pueden cuando se le otorgó a John Mather y George Smoot,
la materia no puede organizarse para formar estructuras mósfera solar sólo con ver el espectro de nuestra estrella.
emitir rayos gamma, pero no abundaremos en esta faceta por su descubrimiento de que la radiación cósmica de
complejas, sea cual sea el elemento base de éstas. La vida Si observamos los espectros de Venus, Marte y la Tierra,
del problema. fondo sigue de manera prácticamente perfecta la for-
basada en el carbono y el agua es la que mejor cono- también podemos determinar cuál es la composición de la
ma de una radiación de cuerpo negro y por los sutiles
cemos, y además sabemos que ambos elementos son atmósfera de cada uno y, en el caso de Marte y la Tierra, el
ONDAS DE RADIO cambios de brillo que presenta entre un punto y otro
comunes en los lugares donde se forman los planetas, espectro también muestra la composición de la superficie
DEL ESPACIO EXTERIOR del cielo.El establecimiento de la radioastronomía y
por lo que es altamente probable que haya mundos con de estos dos planetas. En Marte y Venus, lo que vemos en
A principios de la década de 1930, el físico estadounidense los éxitos que ha tenido propiciaron que se comenzara
suficientes cantidades de agua y carbono para que se sus espectros es la absorción del bióxido de carbono (CO2)
Kart Jansky (1905-1950) detectó por primera vez ondas a observar el Universo en todas las las ventanas del
origine alguna forma de vida. que es el componente principal de sus atmósferas.
de radio provenientes del espacio exterior (ver Figura espectro electromagnético. La astronomía pasó de ser
Claro que los científicos no olvidamos que puede haber En el espectro terrestre, además del bióxido de carbo-
3). Décadas después se entendió que la radiación que de una banda (la visible) a ser multifrecuencia. Pero el
otras opciones para tener un mundo habitable. Por ejem- no, se puede ver la absorción del vapor de agua, el oxígeno
había detectado Jansky por vez primera es emitida por mensajero seguía siendo sólo uno: el fotón.
56 ASTRONOMÍA CONOCIMIENTO
40 ASTRONOMÍA CONOCIMIENTO

(O2) y el ozono (O3) que hay en la atmósfera. La compara- son adecuados para el surgimiento y evolución de la vida.
ción de estos tres planetas nos muestra la diferencia Las limitaciones tecnológicas nos han impedido detectar
entre dos mundos sin vida y un mundo habitable. El mundos más pequeños y por consecuencia potencial-
bióxido de carbono indica que los tres mundos poseen mente habitables, pero una nueva serie de instrumentos
atmósfera, pero sólo uno posee agua. Así es como identi- están a punto de abrirnos nuevas fronteras en cuanto a
ficamos que la Tierra es un mundo habitable. la búsqueda de planetas alrededor de otras estrellas. El
La segunda parte es determinar si ese planeta está pasado 6 de marzo fue puesto en órbita un telescopio
habitado. llamado Kepler. Este instrumento analizará la luz de más
Resulta que nuestro planeta no siempre tuvo oxígeno de cien mil estrellas cercanas al Sol, para determinar si
en su atmósfera. Después de su formación, la atmósfera existen planetas alrededor de ellas.
terrestre estaba compuesta por bióxido de carbono y ni- Con estas observaciones, se realizará el primer censo
trógeno, al igual que las atmósferas de Venus y Marte. de planetas con tamaños que van desde planetas peque-
Pero en la Tierra surgió la vida y, en particular, unos seres ños, como la Tierra, hasta gigantes, como Júpiter, alre-
microscópicos llamados cianobacterias. Las cianobacte- dedor de estrellas cercanas. Podremos saber la distancia
rias obtienen su energía de la luz solar, respiran CO2 y entre estos planetas y su estrella, así como el radio y masa
desechan oxígeno. Nuestra atmósfera está compuesta por de los planetas. A partir de estos datos, podremos elegir
un 21 por ciento de oxígeno en la actualidad, debido a es- qué planetas podrían albergar vida, ya que se encuentran
tos seres microscópicos llamados cianobacterias. en la zona habitable de su estrella y poseen una masa igual
Si el oxígeno y su derivado, el ozono, pueden ser de- o menor a 10 veces la de nuestro planeta.
tectados con un telescopio, estamos hablando de la po- El siguiente paso en la búsqueda de planetas ha-
sibilidad de detectar la presencia de vida microscópica bitables será realizado por dos misiones: el Buscador de
¡con un telescopio! En general, quienes nos dedicamos Planetas Terrestres de la NASA, y Darwin, de la Agencia
al estudio de las llamadas bioseñales, estamos buscando Espacial Europea. Estos instrumentos serán los primeros
Figura 1: diagrama
compuestos de cascadas
que sean de partículas
el producto en la atmósfera
de la actividad biológica iniciadas
capaces por
deun rayo gamma
obtener (izquierda)
espectros o por un
de planetas rayo
potencialmente
cósmico (derecha).
y que no puedan ser generados por ningún otro proceso, habitables. A partir de ellos se espera que podamos identi-
ya sea químico o geológico. ficar mundos habitables y, con suerte, vida extraterrestre.
de muchos tipos de partículas, como los muones. La de- imagen de la luz recibida, la cual puede visualizarse mejor
Para construir esta nueva generación de telescopios se re-
tección de muones sirve para diferenciar entre cascadas en estéreo; por esto, los telescopios Cherenkov funcionan
TELESCOPIOS A LA BÚSQUEDA quiere comprender mejor cómo se originan los planetas,
atmosféricas iniciadas por rayos cósmicos (cascadas con mejor en arreglos, o por lo menos en pares. Los princi-
Hasta la fecha (marzo de 2009) hemos encontrado más cómo interactúa la vida con su medio planetario y qué
muones) y rayos  (cascadas sin muones). pales telescopios de este tipo son el arreglo europeo HESS,
de 340 planetas que giran alrededor de otras estrellas. La compuestos pueden indicarnos la presencia de vida.
ubicado en Namibia; los dos telescopios MAGIC en las Is-
mayoría de ellos son planetas gigantes, similares a Júpi- Polvo o desperdicio de estrellas, ¡qué importa!, si fi-
LA LUZ CHERENKOV las Canarias; y el arreglo VERITAS en Arizona.
ter que, por diversas razones, no podrían permitir la or- nalmente podemos descubrir que no estamos solos en la
La detección de cascadas atmosféricas se hace aprovechan-
ganización de estructuras complejas y, por lo tanto, no inmensidad del universo.
do la emisión de luz Cherenkov, producida cuando partícu- PRIMER OBSERVATORIO CHERENKOV
las cargadas se mueven más rápidamente que la velocidad El primer observatorio Cherenkov de agua, de nombre
de la luz en un medio. Si bien la velocidad de la luz en el Milagro, estuvo funcionando en Nuevo México entre 1999
vacío, 299 mil 792 kilómetros por segundo, es una de las y 2008. Estaba formado por una alberca de 50 por 80 me-
constantes fundamentales de la física, la luz se propaga tros de lado y 8 metros de profundidad, rodeado de 175
más lentamente en un medio, de forma que su velocidad tanques periféricos, de dos metros de diámetro cada uno,
en el aire es de 299 mil 700 kilómetros por segundo, y en dispersos en una área de 40 mil metros cuadrados. Tanto
el agua es inferior a 230 mil kilómetros por segundo. la alberca, como los tanques, estaban llenos de agua en
Un electrón con 100 MeV viaja a 299 mil 785 kiló- condiciones de absoluta oscuridad y con poderosos foto-
metros por segundo; es decir más rápido que la luz en sensores, capaces de detectar la luz Cherenkov producida
el aire. Cuando esto sucede, el aire responde emitiendo por partículas de alta energía penetrando el agua. Milagro
luz azul, violeta y ultravioleta. Esta emisión fue estu- funcionaba de manera permanente, día y noche, excepto
diada por el físico soviético Pavel Cherenkov en los años por esporádicas interrupciones de mantenimiento.
1930. La luz Cherenkov se emplea de dos maneras en el Milagro podía detectar rayos  con energías supe-
estudio de las cascadas de partículas: en una se hace la riores a 1 TeV, provenientes de cualquier punto del cielo
detección de luz producida en el aire; y en la otra la detec- ubicado a menos de 45º de su cenit. Al transitar el cielo
ción directa de partículas por la luz que emiten en el agua. sobre Nuevo México, obtenía cada día una exposición de
Los instrumentos relacionados con estas técnicas son los poco más de la mitad de la bóveda celeste, la cual se tor-
telescopios Cherenkov atmosféricos y los observatorios naba cada vez más profunda al acumularse los datos cada
Cherenkov de agua. día. En el transcurso de ocho años, Milagro obtuvo un
Los telescopios Cherenkov atmosféricos son antenas mapa de 55 por ciento del cielo observado en energías
colectoras de luz que se apuntan directamente al objeto de TeV, el cual reveló fuentes celestes como la nebulosa
celeste bajo estudio. Estos telescopios deben distinguir la del Cangrejo, el cuasar Mrk 421, una emisión extendida
débil luz Cherenkov contra la del cielo de fondo, por lo que en la constelación del Cisne y el descubrimiento de un
sólo observan en noches oscuras, sin Luna y despejadas. objeto bautizado como MGRO J1908+06. Milagro mostró
Distinguen entre rayos cósmicos y gamma, haciendo una la factibilidad de la técnica Cherenkov de agua para estu-
CONOCIMIENTO ASTRONOMÍA 41
CONOCIMIENTO ASTRONOMÍA 57

dios astronómicos. Fue posible también entender las dos detector de 150 por 150 metros de lado, formado por 900
limitaciones principales del detector: las dimensiones limi- tanques de agua de cinco metros de diámetro y 4.6 metros
tadas de la alberca no permitían un muestreo adecuado de altura, instrumentados con uno o tres tubos fotosen-
de todas las partículas de la cascada; y su altitud, de dos sores por tanque. HAWC es una propuesta del grupo es-
mil 600 me-tros sobre el nivel del mar, quedaba muy por tadounidense que operó el observatorio Milagro.
debajo de los seis mil metros de altura donde las cascadas Tras estudiar posibles sitios en Bolivia, China y Méxi-
de fotones de unos TeV alcanzan su máximo desarrollo co, y ponerse en contacto con potenciales colaboradores
y comienzan a atenuarse. Los logros y límites de Milagro en los respectivos países, la colaboración Milagro optó
dieron lugar a la idea de un observatorio de mayores di- por instalar HAWC en el volcán Sierra Negra, un kiló-
mensiones situado a una mayor altitud: el observatorio metro al Norte del Gran Telescopio Milimétrico. HAWC
HAWC. es ahora una colaboración entre más de veinte institu-
ciones y ochenta científicos de México y Estados Uni-
EL OBSERVATORIO HAWC dos. La construcción está por iniciar, y si la colaboración
El proyecto HAWC, por High Altitude Water Cherenkov, tiene éxito en su empresa, en el año 2012 HAWC será un
busca la construcción de un observatorio de rayos gam- observatorio quince veces más poderoso de lo que fue su
ma de tipo Cherenkov de agua, situado a cuatro mil cien antecesor, Milagro.
metros de altura. HAWC está conceptualizado como un

Figura 2: mapa de la bóveda celeste vista en rayos gamma,


obtenido con el Fermi gamma-ray telescope. La banda
horizontal brillante corresponde a la Vía Láctea.
Fotografía del cometa McNaught en su
aparición de 2007.

Los cometas y sus colas


Mauricio Reyes Ruiz
volcán Sierra Negra. En la parte superior se aprecia el

Surgió un cometa cuyo cuerpo era brillante como el


Figura 3: fotomontaje simulando HAWC al pie del

día, y de su cuerpo luminoso se extendía una cola,


como el aguijón de un escorpión

Primera referencia escrita de un cometa, Babilonia, 1140 a.C.

S in duda, el avistamiento de cometas es uno de los COMETAS DE AYER


Gran Telescopio Milimétrico.

fenómenos astronómicos que mayor asombro nos Así como en nuestros días, en plena era espacial, la ma-
causa. Así ha sido a lo largo de la historia y en to- yoría de la gente atribuye los fenómenos celestes que no
das las culturas. Cuando se observa a simple vista, la cola alcanza a comprender a seres extraterrestres, en la anti-
de un cometa aparece mucho mayor que cualquier otro güedad los cometas estuvieron rodeados de temor y mis-
Doctor Mauricio objeto astronómico que pueda uno observar durante una terio. Su nombre se remonta a los griegos, para quienes el
Reyes Ruiz
noche oscura. Algunos cometas han sido visibles incluso termino komete tomaba el sentido de “estrella con cabelle-
Investigador Titular
del Instituto en pleno día. Para los astrónomos, además de su belleza, ra”. Aristóteles y sus contemporáneos debatían sobre la
de Astronomía de los cometas encierran la respuesta a múltiples interro- naturaleza de los cometas y sus posibles efectos sobre la
la UNAM gantes sobre el medio interplanetario, sobre el origen vida humana. El carácter irregular e impredecible de los
en Ensenada
maurey@astrosen. del sistema solar y quizá incluso sobre el origen de la cometas no encajaba con los conceptos filosóficos de la
1
unam.mx
No existe, vida
de manera en nuestro
literal, planeta.
“una molécula de aire”; el término se refiere básicamente época
a una respecto a la constancia y perfección de los cielos.
molécula de nitrógeno u oxígeno.
54 ASTRONOMÍA CONOCIMIENTO
42 ASTRONOMÍA CONOCIMIENTO

Es por ello que Aristóteles y otros los consideraban un Con el fin de la era medieval, comenzó el estudio
fenómeno atmosférico. sistemático de los cometas. Lentamente, se fueron desa-
rrollando las ideas hacia una concepción moderna. La no-
ción de que la cola de los cometas apunta en dirección
contraria al Sol se estableció alrededor de 1530, con los
estudios del astrónomo italiano Fracastoro y el alemán
Peter Apian, en base a la observación de varios come-
tas, entre ellos el cometa Halley en su aparición de 1531.
Tycho Brahe (1546-1601), generalmente considerado el
más grande astrónomo observacional de su época, observó
con gran detenimiento el cometa de 1577. Determinó por
primera vez la distancia a un cometa, así como su exten-
sión, y demostró que las ideas de Aristóteles al respecto
estaban equivocadas. Con base en sus resultados, sugirió
tímidamente, antes que Kepler, el movimiento de un cuer-
po celeste en una órbita no circular.
La idea, que se sostiene hasta nuestros días, de que los
Diez años antes de la llegada de los españoles, un mal presagio cometas brillan por la luz que reflejan del Sol, y que sus
apareció en el cielo. Era como una mazorca encendida... parecía
colas se forman por efecto de la radiación solar, aparece
sangrar fuego, gota a gota, como una herida en el cielo... La gente
se cubría el rostro sorprendida y atemorizada y se preguntaba por primera vez en los trabajos de Johannes Kepler (1571-
que podría significar. 1630). Aunque sus ideas y las de Tycho Brahe no eran
Códice Florentino
universalmente aceptadas, entre otros por Galileo Galilei,
Como en muchos otros campos del conocimiento, quien sugería que los cometas podían deberse a vapores
hubo poco avance en el estudio de los cometas durante atmosféricos, poco a poco se fueron estableciendo.
muchos siglos después de Ptolomeo, quien murió alre-
El final del arco iris
dedor del año 200 d.C. Aunque se reportaron múltiples

Astronomía de rayos gamma


avistamientos, como los del cometa Halley en las Crónicas
de Nuremberg (684 d.C.) sólo se escribieron unos cuan-
tos trabajos al respecto, como los de Bede (673-735 d.C.),
Tomás de Aquino (1225-74 d.C.) y Roger Bacon (1214-94
Alberto
d.C.). HastaCarramiñana
comienzos Alonso
del siglo XV, predominó la visión
astrológica de los cometas, que eran identificados como
EXTENSIÓN DE NUESTROS SENTIDOS LOS RAYOS GAMMA

H
augurios malignos.
ace 400 años, Galileo escudriñó por vez primera el En 1896, Henri Becquerel descubrió que el uranio emite un
cielo con un telescopio, y descubrió montañas en tipo de radiación invisible, pero con efecto notorio en pla-
la Luna, las lunas gigantes de Júpiter y las fases de cas fotográficas, fenómeno que denominó radioactividad.
Venus. Aun cuando su telescopio era pequeño y de poco Al poco tiempo, se mostró que la radioactividad consiste
alcance, Galileo pudo percibir lo que sus ojos no podían ver. en tres tipos de radiaciones: alfa (), beta () y gamma ().
Al explorar la Vía Láctea, observó miríadas de estrellas Mientras que los rayos  y  resultaron ser partículas con
demasiado débiles para ser vistas por el simple ojo hu- masa y carga, los rayos  son un tipo de radiación elec-
Grabado
mano. Con el paso del tiempo, los telescopios y pintura
han crecido Grabado de la observación
tromagnética del cometa
altamente energética Halleyde
y capaz por Apian
atravesar
Doctor Alberto medievales que en 1531.
Carramiñana en tamaño y en sofisticación, extendiendo muestran
continuamente
a los paredes de concreto con facilidad. Se requieren capas
Alonso nuestra capacidad de observar el Universo, hasta
cometaspermitir-
como de plomo de decenas de centímetros de grosor para
Investigador y presagio Como se sabe, el cometa de 1680, hoy conocido como
nos ver el cielo con radiaciones invisibles al ojode graves
humano. proveer un blindaje efectivo contra ellos. Afortunada-
coordinador catástrofes. el cometa Halley, y Edmond Halley en persona, jugaron un
de Astrofísica / En el siglo XVII, Newton mostró que la luz blanca es la mente, la atmósfera terrestre evita que las partículas de
Instituto Nacional papel importante en el desarrollo de las ideas de Newton
superposición de luz de ciertos colores básicos. Éstos son alta energía provenientes del espacio exterior, los rayos
de Astrofísica, y en la publicación de sus Principia. En base a las obser-
los colores que vemos en un arco iris, cuando diminutas cósmicos, lleguen hasta la Tierra.
Óptica vaciones, Newton determinó que la órbita del cometa era
y Electrónica gotas de agua separan la luz solar en sus componentes Los diferentes tipos de radiación electromagnética,
elíptica, y en base a su ley de gravitación, se predijo exi-
de Tonantzintla, básicos: rojo, anaranjado, amarillo, verde, azul y violeta. medida comúnmente en electrón-voltios (eV), pueden dis-
Puebla tosamente la próxima aparición del cometa en 1759. Las
En 1800, Herschel descubrió la luz infrarroja y, un año tinguirse por la energía de los fotones asociados. En esta
Miembro del implicaciones filosóficas de este resultado fueron mayús-
después, Ritter demostró la existencia de la luz ultravio- escala, los fotones de luz visible tienen energías entre 2 eV
Sistema Nacional culas y fueron en parte motivadoras del gran desarrollo de
de Investigadores y leta, a la que denominó originalmente rayos químicos, al (luz roja) y 3 eV (luz azul). Los fotones ultravioleta tienen
de la Academia la astronomía y de la física en los siglos XVIII y XIX.
notar que esta radiación invisible acelera las reacciones energías mayores, por lo que pueden producir quemadu-
Mexicana de En este periodo se descubrieron una gran cantidad
químicas. En 1865, Maxwell estableció las ecuaciones de ras en la piel. El ultravioleta extremo alcanza varios cente-
Ciencias de fenómenos cometarios que aun hoy en día son ob-
Responsable por la electrodinámica, demostrando que la luz es un tipo de nares de eV, la frontera con los rayos X, los cuales a su vez
jeto de nuestros estudios, como son el rompimiento
México onda electromagnética. En el último tercio del siglo XIX, se tienen energías que van hasta los cientos de miles de eV.
del Observatorio de cometas al acercarse al Sol o algún otro cuerpo ma-
descubrieron las demás clases de ondas o radiaciones de Por ser capaces de traspasar tejido humano, los rayos X
de rayos gamma sivo del sistema solar; la evolución de la órbita de
HAWC tipo electromagnético: las ondas de radio, los rayos X y los son empleados para radiografías médicas. Los núcleos de
los cometas, la estructura filamentaria y heterogé-
alberto@inaoep.mx rayos gamma. átomos radiactivos emiten rayos  de varios cientos
nea de la cola y el origen de las lluvias de meteoros.
CONOCIMIENTO ASTRONOMÍA 43
CONOCIMIENTO ASTRONOMÍA 55

IDEAS MODERNAS
de miles o millones de eV, y son considerablemente más radiación impulsadas por gigantescos hoyos negros,
Con el desarrollo de la física y de las técnicas astronómicas observacionales,
penetrantes y dañinos que los rayos X. Los rayos  son situadas a miles de millones de años-luz. Pero nuestro
desde inicios del siglo XX se han venido desarrollando nuestras ideas sobre el
producidos por los desechos de plantas atómicas o en ex- conocimiento del cielo en rayos  es aún precario, ya
origen y evolución de los cometas. En 1986, una flotilla de sondas espaciales
plosiones nucleares; también se usan de manera benéfica que desconocemos la naturaleza de la mayoría de las
visitaron los cometas Halley y Giacobinni-Zinner. En los últimos años, ha sido
en tratamientos contra enfermedades como el cáncer. Se fuentes de EGRET.
el turno de las misiones espaciales STARDUST y DEEP IMPACT que visitaron los
ha comprobado experimentalmente que fotones con ener- El 11 de junio de 2008 fue lanzado el Fermi -ray
cometas Wild 2 y Tempel 1 respectivamente. Los resultados de estas misiones
gías mayores a medio millón de eV pueden crear materia y Space Telescope. Fermi es un telescopio mucho más
han incrementado significativamente nuestro entendimiento de la estructura de
anti-materia al materializarse en electrones y positrones, poderoso que EGRET y se estima que será capaz de
los cometas y sus colas. Por su nivel de detalle y profundidad, las mediciones in
como lo predijera Dirac a finales de los años 1920. detectar varios miles de fuentes de rayos gamma. En
situ nos plantean nuevas y más complejas interrogantes que motivan el trabajo
sus primeros tres meses de operación, Fermi ha des-
de nuestro grupo de investigación y de muchos otros en todo el planeta.
ASTRONOMÍA DE RAYOS GAMMA cubierto una docena de pulsares que sólo generan pul-
A continuación describo, grosso modo, algo de lo que sabemos sobre el ori-
Durante siglos, la astronomía se basó en el estudio de la sos en rayos gamma, Representación artística
además de reportar másdedela200
colección de
gen y constitución de los cometas, pero antes debemos advertir al lector sobre
luz visible de los astros. En los últimos cincuenta años, los fuentes brillantes. planetesimales que habitan el cinturón de Kuiper.
el carácter temporal de estas ideas. Como todo conocimiento científico, éstas
científicos han aprendido a estudiar todo tipo de radiación
se encuentran en constante evolución; se adecuan o refutan con la aparición
proveniente del cosmos. La atmósfera permite el paso de LOS RAYOS GAMMA DE MAYOR ENERGÍA
de nuevas observaciones y teorías, y se pueden encontrar argumentos contra LOS PLANETESIMALES
la luz visible, algunas bandas del espectro infrarrojo y las Si bien no son capaces de llegar a la superficie de la
mucho de lo que diremos más adelante. Presentaremos sólo las ideas predomi- Se cree que los núcleos cometarios se formaron de la mis-
ondas de radio, por lo que las primeras extensiones de Tierra, rayos  con energías de billones de eV (TeV -
nantes y, en algunos casos, ideas que a juicio del autor parecen importantes. So- ma manera en que comenzó la formación de los planetas
la astronomía fueron la astronomía infrarroja y radioas- ver cuadro anexo) tienen un efecto perceptible en la
bra mencionar también que esto es sólo una pequeña muestra de lo que hemos del Sistema Solar, en un disco protoplanetario, donde la
tronomía, esta última a partir de los años 1950 y 60. atmósfera, el cual permite aprovecharla como parte de
aprendido, y que queda todavía mucho por aprender. aglutinación de granos microscópicos de hielo y polvo
El estudio del cosmos en el infrarrojo lejano y en fo- un enorme detector de fotones y partículas de muy
llevó a la formación de cuerpos llamados planetesimales,
tones de alta energía requirió el desarrollo de tecnología alta energía. Al pasar cerca del núcleo de una molécula
muy parecidos a los cometas y asteroides.
espacial. Fue durante la década de los 1970 cuando la de aire1, un fotón de alta energía se materializa en un
Posteriormente, los planetesimales formaron agrega-
NASA planeó el programa de los grandes observatorios electrón (e-) y un positrón (e+), dividiendo su energía
dos cada vez más grandes, hasta formar los planetas ro-
espaciales, que terminarían siendo el Spitzer (infrarro- entre ambas partículas. Estas dos viajan en una trayec-
cosos (Mercurio, Venus, Tierra y Marte) y los núcleos de
jo), el Hubble (visible), el Chandra (rayos X) y el Comp- toria muy cercana a la del fotón original, o primario,
los planetas gigantes (Júpiter, Saturno, Urano y Neptuno).
ton (rayos gamma). hasta que a su vez pasan cerca de una molécula atmos-
Una gran cantidad de planetesimales nunca llegaron a in-
El Compton Gamma Ray Observatory, en órbita desde férica donde producen un nuevo fotón, cediendo parte
tegrarse en cuerpos más grandes, y aquéllos que se en-
abril de 1991 hasta junio de 2000, llevaba a bordo cuatro de su energía.
contraban en el espacio que ahora habitan los planetas,
telescopios de rayos X y gamma. De éstos, EGRET era el De esta manera un fotón primario de 1 TeV puede
fueron eyectados a grandes distancias del Sol por la acción
único con capacidad de detectar fotones con energías su- originar una cascada de decenas de miles de partícu-
gravitacional de los planetas gigantes.
periores a 100 MeV (mega-eV; ver cuadro). Además de ha- las, la cual crece hasta que las partículas secundarias
De esta manera se formaron los grandes depósitos de
cer un mapa de la Vía Láctea, EGRET catalogó 271 fuentes tienen una energía menor a 80 MeV, umbral por debajo
Representación artística (izquierda) del encuentro de Deep Impact con el cometas: el cinturón de Kuiper, un grueso anillo de plane-
celestes
cometadeTempel
rayos gamma. Seisdel
1. Imagen fueron identificadas
núcleo con pul-
a la derecha. del cual dejan de ramificarse en más partículas. Los
tesimales que se extiende desde poco más allá de la órbita
sares, estrellas de neutrones con intensos campos magné- rayos cósmicos, partículas cargadas de muy alta ener-
de Neptuno hasta cientos de Unidades Astronómicas, y la
ticos pertenecientes a nuestra galaxia; cerca de 80 fuentes gía, generan cascadas de partículas más complejas
CARACTERÍSTICAS nube de Oort, una distribución esférica de planetesimales
fueron identificadas con cuasares, poderosas fuentes de ya que sus interacciones involucran la producción
Cuando se encuentra lejos del Sol, a varias Unidades As- situada a decenas de miles de UA del Sol. Los denomina-
tronómicas (1 UA es la distancia promedio del Sol a la Tie- dos cometas de periodo corto (que dan la vuelta al Sol en
rra) el núcleo de un cometa se presenta como un cuerpo menos de unos 200 años) se originan en la vecindad del
Prefijos en el espectro electromagnético
sólido. El tamaño de los núcleos cometarios típicamente cinturón de Kuiper. Los cometas de periodo largo, cuyas
es de unos cuantos kilómetros, su diámetro puede medir órbitas son mucho más elongadas y pueden tomarse hasta
Prefijo Valor
desde Notación
cientos de metros hasta decenas de Energía
kilómetros.Banda del espectro
Su millones de años en completar una vuelta alrededor del Sol,
forma es irregular, ya exponencial
que, a diferencia deSímbolo
los planetas, los provienen de la nube de Oort. Un habitante de dichas po-
micro 0.000001 10-6 masa para eV
cometas no tienen suficiente
ondas de radio
que la fuerza de blaciones de planetesimales se convierte en cometa cuan-
gravedad les dé una forma -3 esférica. Se componen princi- do su órbita es perturbada por el encuentro cercano con
mili 0.001de hielo de 10
palmente agua, roca y, en menormeVproporción,ondas alguno
milimétricas
de sus millones de vecinos, por la acción de algún
0
1 congelados 10
de gases de dióxido y monóxido eV de carbono,infrarrojo cercano
planeta cercano (en el caso del cinturon de Kuiper), o in-
kilo 1000
metano y amonia. 103 keV rayos cluso
X por el efecto de las estrellas en la vecindad solar (en
En algunos cometas6 también se han detectado una el caso de la nube de Oort). En cualquier caso, al haber
mega 1000000 10 MeV
gran variedad de compuestos orgánicos, como son: meta- rayos  "blandos" permanecido “congelados” por
9
giga 1000000000
nol, formaldeido, etanol10y quizá, aún estáGeV rayos  "duros"
por confirmarse, miles de millones de años en las
12
tera 1000000000000
aminoácidos y otras 10
moléculas orgánicas TeV
complejas.
rayos  de muy alta energía
Hasta afueras del sistema solar, los co-
hace muy poco, se creía15 que el núcleo era una gran bola metas se conservan en condiciones
peta 1000000000000000
de hielo de agua con 10 un poco de roca; sin PeV rayos  de energía extrema
embargo, entre relativamente inalteradas desde su
los hallazgos más interesantes de las recientes misiones formación. Es por ello que se cree
Se cree que rayos  con energías superiores a 100 TeV son absorbidos por radiación cósmica
espaciales, se ha encontrado que la superficie de algunos que encierran la clave para conocer
cometas es caliente, rocosa y muy oscura, y que el hielo de en detalle las condiciones que im-
y no pueden propagarse desde su origen hasta nosotros, definiendo en cierta forma el límite
agua podría encontrarse sólo en el interior. peraban en los primeros días del
observable del espectro electromagnético. sistema solar.
52 ASTRONOMÍA CONOCIMIENTO
44 ASTRONOMÍA CONOCIMIENTO

esferoides autogravitantes, los halos oscuros. Éstos son los moldes que luego rio, y sería cuando sufren un choque frontal con el núcleo
VIENTO SOLAR
capturan gravitacionalmente al gas de materia ordinaria; éste cae al centro de de algún átomo, algo poco probable, pues los átomos son
En el caso de los cometas, el plasma que se forma alre-
los halos, y ahí se forman las galaxias, cuando el gas comienza a transformarse casi huecos, como ya se dijo. Como analogía, si el núcleo
dedor de la coma, principalmente moléculas de agua y de
en estrellas (Figura 2). tuviera el diámetro equivalente a la torre Eifel, los elec-
monóxido de carbono que han perdido un electrón, in-
La otra componente enigmática del cosmos es la energía oscura, de natura- trones serían diminutas esferas girando en órbitas sobre
te-racciona con el viento solar y es arrastrado hacia la cola.
leza diferente a la materia. Sus efectos parecen no haber cobrado importancia la superficie de la Tierra; el resto del volumen estaría po-
El viento solar es un gas de partículas cargadas, un plas-
sino hasta que el Universo tuvo más de la mitad de su edad actual, que es de 13 blado por campos electromagnéticos.
ma, que continuamente es eyectado del Sol y alcanza
mil 700 millones de años. Observando explosiones muy brillantes de estrellas, Los científicos son gente obstinada. Actualmente existen
grandes velocidades, del orden de 500 kilómetros por
cual faros cósmicos, recientemente ha sido posible explorar cómo se expandía más de una docena de complicados experimentos bajo
segundo, al llegar a la Tierra. Al chocar con el plasma de
el Universo en el pasado. Sorpresivamente, se encontró que, a partir de un poco tierra, con el propósito de capturar a los esquivos
un cometa, el viento solar lo arrastra hacia atrás del come-
más de la mitad de la edad actual, la expansión empezó a acelerarse en vez de neutralinos. Algunos de estos experimentos constan de
ta formando la cola de manera similar a como se forma la
frenarse (ver Figura 2). Si sólo hubiera materia (ordinaria y oscura), ésta, con su enormes cisternas de líquidos pesados, rodeados de miles
Fotografía estela de un barco cuando se mueve en el agua. Además de
gravedad, del núcleo
tendría quedel cometa
estar Halley
siempre tomada
frenando por la
la expansión. El que la expansión de detectores que, cual paparazzi, están a la espera de
sonda espacial Giotto en su encuentro de 1986. la cola, se forman muchas otras estructuras en el plasma
comience a acelerarse a partir de cierto momento, significa que empezó a domi- “fotografiar” una débil transición electrónica que sufriría
alrededor del cometa, que aunque no alcanzan a verse en
nar en el Universo un medio repelente (Figura 3). A ese medio se le bautizó con un átomo entre cuatrillones, debido a un ligero rebote de
Cuando un cometa se acerca al Sol, a un poco más allá imágenes tomadas desde la Tierra, se han detectado por
el nombre genérico su núcleo por el
de la órbita de Marte, el calentamiento por la luz del Sol varias de las sondas espaciales que han tenido encuentros
de energía oscura, choque frontal con
hace que el hielo de agua y los gases congelados en su in- cercanos con cometas. El estudio de estas mediciones in
y todo apunta a algún neutralino.
terior se evaporen, saliendo eyectados del núcleo y lleván- situ, ha sido fundamental para entender la formación y
que en el Universo En próximos
dose con ellos una gran cantidad de polvo. Los chorros evolución de las colas cometarias.
presente constituye meses podría ser
de gas y polvo liberados dan lugar a la formación de una Una de las propiedades de los plasmas es que su mo-
cerca del 75 por que también se
tenue atmósfera alrededor del núcleo, que brilla profusa- vimiento se encuentra fuertemente acoplado al de los cam-
ciento de la densi- descubran eviden-
mente reflejando la luz del Sol. Se le conoce como la coma pos magnéticos que lo atraviesan; se dice que el campo
dad de todo lo que cias indirectas de
del cometa. Si bien el núcleo es una roca de menos de 50 magnético y el plasma están “congelados” uno en el otro.
hay. partículas oscuras
kilómetros de diámetro, la coma puede llegar a medir más Es por ello que el viento solar, al ser eyectado, arrastra
en el instrumento
de un millón de kilómetros. ¡Más grande que Sol! consigo al campo magnético del Sol. Dicho campo, al que
¿QUÉ SON LA MA- más grande jamás
se conoce como Campo Magnético Interplanetario, es un
TERIA Y ENERGÍA construido por
ingrediente importante en la interacción entre el viento
OSCURAS? el ser humano:
solar y el plasma en los cometas. Aunque es todavía un
Como vimos, las un acelerador de
asunto sin resolver, la mayoría de los investigadores en el
evidencias astronó- partículas de 27
campo consideran que el campo magnético es el respon-
micas revelan la kilómetros de diá-
sable de la formación de la cola de plasma.
existencia de la metro, ubicado en
materia oscura, y la frontera franco-
el paradigma ac- suiza: el LHC (por
tual de formación sus siglas en inglés
de galaxias tiene de Large Hadron
como ingrediente Collider). En este
principal a un tipo acelerador se po-
concreto de mate- drán también pro-
ria oscura, la así lla- bar las teorías su-
mada fría. Los físi- persimétricas; de
Fotografía
cos de del cometa Hale-Bopp, en su aparición
partículas demostrarse que
deelementales,
1997. en sus Figura 2. Un Universo en constante transformación, desde la época inflacionaria producida por el vacío son correctas, en-
teorías de super- cuántico hasta el Universo de galaxias en expansión acelerada. La materia y energía oscuras son componentes tonces sería tam-
claves y dominantes necesarios para explicar diversas etapas evolutivas del Universo como se aprecia en
simetría, desarro- este esquema. bién un aliciente
Como su nombre lo indica, la cola iónica está hecha para pensar que los
lladas para explicar
principalmente de iones, partículas cargadas eléctrica- neutralinos sí existen.
la esencia misma de la materia, predicen varias partículas exóticas que podrían
mente, que en este caso son moléculas eyectadas del nú-
ser la materia oscura fría. Una de las partículas supersimétricas más aceptadas
cleo, de las cuales se ha desprendido un electrón por efec- PARTÍCULAS
es el neutralino. Fotografía del cometa Hyakutake, en EXÓTICAS
su aparición de 1996, en que muestra la
to de la luz ultravioleta proveniente del Sol. Cuando un Si no se detectan los neutralinos, hay otras partícu-
De existir el neutralino, miles de ellos nos estarían atravesando
estructura cada se-
detallada de la cola de plasma.
gas se compone principalmente de iones, se le denomina las elementales candidatas, aunque menos probables.
gundo sin que nos percatemos en lo absoluto. Y, claro, son partículas que no
un plasma, y adquiere propiedades físicas diferentes a las Los cosmólogos buscamos también demarcar mejor las
interactúan electromagnéticamente; por lo tanto, no interactúan con los átomos.
de un gas de partículas neutras, como sería el aire que CONTRIBUCIÓN MEXICANA propiedades de las hipotéticas partículas exóticas. Mo-
En realidad, casi el 100 por ciento del volumen de los átomos y las moléculas
respiramos. El color azul de la cola de plasma, se debe a la Entre las principales contribuciones de científicos
delos de formación mexicanos
de galaxias desarrollados por nuestro
está constituido por campos electromagnéticos; los núcleos y los electrones
abundancia de iones de monóxido de carbono (CO+) que al estudio de los cometas en los
grupo en últimos
la UNAM, años, se encuentra
muestran que las propiedades de es-
ocupan un volumen infinitesimal. La materia oscura exótica se hace sentir sólo
“reflejan” la luz del Sol muy eficientemente en este color. el trabajo del doctor Héctor Pérez-de-Tejada,
tos gigantescos del Instituto
sistemas dependendedel tipo de partícula
a escalas astronómicas, donde grandes cantidades de la misma se acumulan y
La cola de plasma generalmente muestra una estructura Geofísica de la UNAM, quien ha propuesto que la formación
que se use como materia oscura; ¡qué mejor ejemplo de lo
producen gravedad que afecta el movimiento de la materia ordinaria o desvía la
heterogénea, con múltiples nudos y filamentos que varían y evolución de la cola deque plasma
es la se debeconexión
íntima a que la turbulencia
entre el micro y el macromundo!
trayectoria de la luz, como ya se explicó arriba.
en posición y tamaño todo el tiempo, lo que hace de su en el plasma de los cometas, detectadas por múltiples
Nuestro grupo ha mostrado son-
que la materia oscura tibia po-
En realidad, existe cierta posibilidad de detectar neutralinos en el laborato-
estudio un reto formidable. das espaciales, da lugar a una especie de
CONOCIMIENTO ASTRONOMÍA 45
CONOCIMIENTO ASTRONOMÍA 53

viscosidad que acelera al plasma del cometa hacia la cola, de manera similar a
dría funcionar también para formar galaxias, e incluso ser acuerdo al principio de incertidumbre de Heissenberg. Este medio es repelente,
como el viento arrastra a las corrientes en las capas superficiales del océano.
una mejor alternativa que la fría. Partículas elementales y es el que se invoca en la teoría inflacionaria para explicar el estado primigenio
Recientemente, con la colaboración del doctor Pérez-de-Tejada, el autor de
predichas que podrían ser materia oscura tibia son los así del Universo, cuando se infló desenfrenadamente.
este trabajo ha encabezado la formación de un grupo de investigación sobre Secuencia de imágenes
llamados neutrinos estériles. La idea predominante era que, muy temprano, el vacío se transformó por
estos temas en el Instituto de Astronomía de la UNAM, en Ensenada. Con la del cometa Encke,
Aunque todavía no descubiertas, desde un punto de completo en partículas y campos en el Universo, de tal manera que que la gravedad
muestran el
colaboración del doctor Héctor Aceves, nuestro grupo lleva a cabo simulaciones
vista teórico son muy sólidas las propuestas de partícu- producida por estas componentes frenaba la expansión. Si por alguna razón
desprendimiento de
numéricas de la formación y evolución de la cola de plasma. Con base en estos
las elementales que podrían ser la materia oscura fría o hubiera quedado una ínfima cantidad de vacío, por mucho la cola. El circulo
tiempo rojo
su acción
estudios, hemos encontrado que la hipótesis viscosa explica de manera natural
incluso tibia. La situación con relación a qué es la energía dinámica es despreciable con relación a la acción de la radiaciónseñala lay luego
coma dedel
la
el desprendimiento de la cola de plasma que se observa en muchos cometas. cometa, y la línea roja
oscura, en cambio, es más sombría por el momento. materia. Sin embargo, con la expansión, la densidad de estos componentes de-
Además, con el doctor Roberto Vázquez, participante en la campaña de obser- identifica su cola.
Remontándonos a los anales históricos, fue el mismo crece, mientras que la del vacío permanece constante.
vaciones que se organizó en torno al encuentro de la sonda Deep Impact con el
Einstein quien introdujo el concepto de un término re- Por eso, llega un momento en que la densidad del vacío supera a la de
cometa Tempel 1, en los próximos meses estaremos realizando observaciones
pelente en el Universo, esa constante cosmológica men- la materia y radiación y pasa a ser el componente dominante, ejerciendo
del movimiento del gas en la cola de plasma de los cometas desde el Observato-
cionada más ar- su propiedad repelente. Lo que
rio Astronómico Nacional en la sierra de San Pedro Mártir.
riba, y que él usó no queda claro es por cuál razón
para obtener un tuvo que quedar ese ínfimo re-
universo estaciona- manente de vacío que, justo en
rio. Sin embargo, tiempos cercanos al nuestro,
matemáticamente, vuelve a ser importante.
Observatorio de San Pedro Mártir.
este término es in- Ante estas dudas, se han
estable en sus ecu- propuesto muchas otras alterna-
aciones de campo, y tivas a la energía oscura, algunas
termina no produci- de las cuales generalizan el con-
endo el efecto para cepto de la constante cosmológi-
el que fue introdu- ca a componentes repelentes con
cido. Pero, además, ecuaciones de estados diferentes
la idea de un Uni- al de la constante cosmológica
verso estacionario y/o que no son constantes; es
no se confirmó con decir, cambian su densidad de
las observaciones. energía con la expansión, ami-
Einstein declaró norando así el problema de la
que la constante constante cosmológica. Para sa-
cosmológica fue ber si son correctas estas gener-
el peor error de su alizaciones, como los modelos
vida. Durante déca- de quintaesencia o de campos
das no se tomó en escalares, así como modelos al-
serio la posibilidad ternativos muy diferentes, se re-
de un medio capaz quiere de determinaciones más
de producir ace- Figura 3. La expansión del Universo estuvo por mucho tiempo frenándose por la acción precisas y más hacia el pasado
leración en la expan- gravitacional de la materia. Las evidencias observacionales muestran que recientemente, de la historia de expansión del
en la historia cósmica, este comportamiento cambió, y la expansión empezó a acelerarse.
sión, al contrario de la Para explicar tal comportamiento, se invoca la existencia de un medio repulsivo que actúa universo. Esto se podrá lograr
materia, que, con su como un resorte para el espacio. Dicho medio, genéricamente denominado como energía con ambiciosos programas ob-
gravedad, tiende a fre- oscura, tuvo que ser muy débil con relación a la materia y radiación. Con la expansión del servacionales en te- lescopios
Universo, estos últimos componentes decrecen en su densidad; la idea es que la energía
nar la expansión. Sin oscura se mantiene constante o decrece pero poco, de tal manera que llega una época en en construcción, tanto en Tierra
embargo, en la última que la densidad de la energía oscura supera a la de la materia, actuando entonces con todo como en el espacio.
década, la medición su poder repulsivo sobre el espacio.
de distancias a obje-
tos tan potentes, cuya luz proviene muy del pasado, ha
permitido reconstruir cómo han estado cambiando las EN EL UMBRAL DE UNA
distancias en el Universo, y así concluir que la expan- REVOLUCIÓN CIENTÍFICA
sión comenzó a acelerarse. No se descarta que las evidencias de materia y energía oscuras estén más bien
Varios métodos, en particular el que un grupo de as- apuntando a que nuestras leyes de la física requieren de una revisión general.
trofísicos italianos y mi persona introdujimos, haciendo También es posible que estos fenómenos sean más bien manifestación de la
uso de las explosiones más potentes del cosmos (los es- existencia de más de tres dimensiones espaciales, siendo la gravedad la única
tallidos de Rayos Gamma), muestran que la energía oscura interacción que se propaga en todas las dimensiones.
se comporta como la constante cosmológica que inventó Las observaciones y experimentos planteados serán claves para encontrar el
Einstein. La interpretación física de la misma es la del vacío camino que nos permita resolver los misterios de la materia y energía oscuras.
cuántico, una propiedad del espacio. En ausencia de ma- Una revolución científica se avecina. No en vano se han clasificado los problemas
teria, el espacio implica un constante hervir de partículas de la materia y energía oscuras entre los diez más importantes de la ciencia del
virtuales que, así como aparecen, luego desaparecen, de nuevo siglo. Nuestro grupo en la UNAM está también detrás de las pistas de es-
50 ASTRONOMÍA CONOCIMIENTO
46 ASTRONOMÍA CONOCIMIENTO

Lluvias de meteoros, fascinación


de grandes
La TerrayIncógnita
pequeñosdel Siglo XXI
Vladimir Avila-Reese

L
¿DÓNDE SE ORIGINAN LOS METEOROIDES?
os avances
Pablo Lonnie Pacheco en la astronomía han sido vertiginosos en solían marcar en sus mapas las regiones sospechadas pero
Railey
Las partículas provienen de los cometas y de los asteroi-
la última década. Hemos alcanzado gran precisión desconocidas del mundo con la expresión Terra incognita,

S alir al campo a disfrutar de una noche estrellada nos des. El impacto sobre un asteroide o el paso de un cometa
en la determinación de los principales parámetros hoy, en pleno siglo XXI, la ciencia debe atribuir más del
puede deparar un espectáculo magnífico. Miles de as- cerca del Sol libera muchas partículas, y éstas continúan
del Universo, así como en la reconstrucción de la mayor 95 por ciento de la “cartografía” del Universo a esas mis-
tros parecen titilar a la distancia, mientras las conste- desplazándose en la órbita de su progenitor. Si en algún
parte de su historia; desde la sopa caliente y uniforme de teriosas componentes bautizadas como materia y energía
laciones dibujan figuras indescifrables. La Vía Láctea, con punto de su trayectoria, el cometa o el asteroide cruzan
partículas elementales y radiación, hasta la actual telaraña oscuras. La ciencia está en el umbral de una nueva revolu-
su suave luz formada por millones de astros, cruza el cielo por la órbita de la Tierra, seguramente sus partículas
Doctor tejida por brillantes galaxias. Pero no hemos quedado ex- ción. Puede ser que pronto se descubra y llegue a entender
Vladimirde horizonte a horizonte, y mientras contempla uno los se precipitarán en nuestra atmósfera, produciendo una
Avila- entos de sorpresas: las observaciones revelan la existencia qué son estos componentes. Pero también podría ser que
Reese
manchones de polvo cósmico que oscurecen sectores de “lluvia de estrellas”. La ráfaga de partículas que sigue la
de abundantes cantidades de materia invisible, cuya natu- no existan como tales y más bien se requiera modificar las
Investigador
nuestra Galaxia, nuestra observación se ve interrumpida misma trayectoria del cometa se llama “torrente de me-
Titular / Instituto raleza es distinta a la ordinaria y, aun en mayores propor- leyes fundamentales de la física, en especial la gravedad, o
por deun breve y largo destello de luz ¡Una estrella fugaz! teoroides”.
Arquitectode Astronomía
Pablo ciones, de un medio repelente que permea uniformemente invocar más de tres dimensiones espaciales, a fin de expli-
Lonnie Pacheco la Universidad-¡Pide un deseo!- te dicen, y no quieres derrochar tu
el universo. car lo que las observaciones muestran.
Nacional
Railey Autónoma
oportunidad en algo trivial ¿Qué pedirás? (Yo ya pedí ¿QUÉ ES UN COMETA?
de México Según múltiples estudios astronómicos, la materia or-
Vicepresidente y ver otra estrella fugaz). Los cometas son pequeños cuerpos de hielo y polvo que
miembro honorario Jefe del dinaria, aquélla de la que están constituidos los átomos, VERTIGINOSO AVANCE DE LA COSMOLOGÍA
Departamento orbitan al Sol, igual que los planetas, sólo que sus órbitas
de la Sociedad las estrellas y galaxias -incluyéndolo a usted- es apenas Hace apenas ochenta años, nuestra imagen astronómica del
Astronómicade Astronomía
¿QUÉ ES UNA ESTRELLA FUGAZ? están muy extendidas y usualmente se encuentran mucho
poco más del cuatro por ciento de todo lo que hay en Universo se reducía a un conjunto de millones de estrellas
Extragaláctica
del Planetario Alfa Aunque en el lenguaje común se usa el término de estrella más allá de Plutón. Reciben muy poca luz de Sol, de modo
Director ydeCosmología el cosmos; cerca del 21 por ciento es la materia oscura y gas, agrupados principalmente en un sistema llamado Vía
Miembrofugaz,
del hayyquienes prefieren el nombre “meteoro”. El me- que están congelados (básicamente hielo de agua y de dióx-
Astrónomos. Org el restante 75 por ciento corresponde a ese medio re- Láctea. En los años veinte del siglo pasado se comprendió
teoro es el fenómeno luminoso que se observa cuando una ido de carbono). Cada vez que un cometa se acerca al Sol,
Sistema Nacional
www.astronomos. pelente bautizado como energía oscura (ver Figura 1). que la Vía Láctea es en realidad una galaxia compuesta por
de Investigadores
org partícula interplanetaria atraviesa nuestra atmósfera. El sufre una devastadora erosión a causa de la radiación
y de la Academia ¿Cómo se sabe de la materia y energía oscuras? ¿Cómo miles de millones de estrellas y gas, dis-puestos en un disco
pablo@ objeto que se consume durante el fenómeno se llama “me- solar. El material desprendido es entonces disperso a lo
astronomos.org Mexicana de es que, siendo tan abundantes, hasta ahora no ha sido que rota rápidamente; pero lo más sorpresivo fue que se
pablolonnie@ Cienciasteoroide”, y si llegara a sobrevivir algún fragmento hasta largo de la órbita del cometa y poco a poco la trayectoria
posible detectarlas, verlas, sentirlas directamente? descubrieron otros miles de galaxias, sólo que alejadas a
yahoo.com.mx v.avila.
su impacto en el suelo (o en el mar, como suele pasar) se se va “ensuciando” con este material. El polvo cometario
Así como, hace más de quinientos años, los geógrafos tales distancias que, a pesar de estar
reese@gmail.com
llama “meteorito”. no está suspendido, y también orbita al
TO CONOCIMIENTO ASTRONOMÍA 47

Sol moviéndose constantemente.


¿POR QUÉ SE LLAMA PERSEIDAS, LEÓNIDAS
O GEMÍNIDAS A UNA LLUVIA DE METEOROS?
Los nombres que se dan a las lluvias de meteoros obe-
decen al hecho de que, si se trazaran líneas imaginarias
rumbo a su origen, coincidirían en un punto en la conste-
lación de Perseus, de Leo, de Gemini, etcétera. Ese punto
imaginario se llama “radiante”. Si el radiante se encontrara
en Orión, se llamarían Oriónidas; en Leo, Leónidas, etcé-
tera. Rara vez se pueden ver meteoros en el radiante: son
muy cortitos, pues los estamos viendo de frente.

¿POR QUÉ SE ENCIENDEN LOS METEOROIDES?


Los meteoroides viajan a gran velocidad (de 10 a
70 kilómetros por segundo), y en las capas altas de
nuestra atmósfera el aire frente a ellos se aplasta y
comprime muchísimo, por lo que alcanza altas tem-
peraturas, las cuales incineran al meteoroide y tra-
zan una estela luminosa de muy corta duración.
Puede surgir aquí otra pregunta: ¿Es posible ver meteoros explosi-
vos? Sí, y se les llama bólidos. Bólido es el nombre que
recibe un meteoro muy brillante y persistente. A veces,
los bólidos sueltan chispas, se parten y frecuen-temente
dejan una estela luminosa. En muy raras ocasiones, el me-
teoroide es tan grande que alcanza a llegar a la superficie
del planeta un verdadero meteorito.

¿QUÉ ESPERAN VER LOS ASTRÓNOMOS


EN UNA NOCHE DE LLUVIA DE METEOROS?
En las condiciones más favorables de cielo despejado, le-
jos de la ciudad y dependiendo de la lluvia de meteoros
particular, se pueden llegar a observar 10, 20 ó más me-
teoros por hora en el lapso de mayor actividad. En algunos
casos, esta cifra supera al centenar de meteoros (como las
Gemínidas).
Alguien se preguntará: “¿Existe el riesgo de ser im-
pero pactado por un meteorito durante una lluvia de me-
nita, teoros?” Difícilmente. No existe ni un solo caso en la his-
del toria. La inmensa mayoría de los meteoros son producidos
mis- por granos de arena muy finos. Son muy pequeños. Es más
rgía probable que nos caiga un rayo que ser impactados por
olu- un meteorito.
nder Los aviones que vuelan a gran altura también están
que a salvo, pues virtualmente todos los meteoros se con-
r las sumen a una altura superior a 80 kilómetros sobre la
ad, o superficie de la Tierra, muy por encima de la altura de
xpli- vuelo. Por otro lado, los satélites artificiales sí están ex-
puestos a un bombardeo de cientos de microimpactos,
normalmente inofensivos.

a del ¿CUÁNTAS LLUVIAS DE METEOROS


ellas HAY AL AÑO Y CUÁNTO DURAN?
o Vía Se conocen alrededor de un centenar de lluvias de mete-
ndió oros, pero la mayoría son muy modestas, y algunas acon-
por tecen a la luz del día. En general, se puede hablar de alre-
isco dedor de una docena de lluvias de estrellas al año, sobre
e se las cuales vale la pena estar atento.
as a La lluvia de meteoros dura varios días o semanas. La
actividad se incrementa poco a poco y súbitamente se
48
48 ASTRONOMÍA
ASTRONOMÍA CONOCIMIENTO
CONOCIMIENTO

intensifica
intensifica en
en unun período
período de
de pocas
pocas horas,
horas, llamado
llamado “pico”
“pico”
para
para luego
luego decaer
decaer rápidamente
rápidamente yy extinguirse
extinguirse enen el
el trans-
trans-
curso
curso de
de los
los siguientes
siguientes días.
días. Durante
Durante el
el pico,
pico, la
la Tierra
Tierra está
está
atravesando
atravesando el el torrente
torrente de
de meteoroides
meteoroides enen su
su porción
porción másmás
densa.
densa.

¿CUÁNDO
¿CUÁNDO SE SE VEN
VEN MEJOR?
MEJOR?
Existen
Existen discrepancias
discrepancias respecto respecto aa la la hora
hora yy el el lugar
lugar másmás
favorable
favorable para para percibir
percibir la la porción
porción más más densa
densa de de cada
cada to-to-
rrente
rrente de de meteoroides;
meteoroides; sin sin embargo,
embargo, la la mayoría
mayoría coincide
coincide
en
en señalar
señalar que que laslas mejores
mejores condiciones
condiciones locales locales de de obser-
obser-
vación
vación se se presentan
presentan en en la
la madrugada,
madrugada, entre entre las
las 22 yy 66 de
de lala
mañana.
mañana.
Ahora
Ahora bien,
bien, ¿cada
¿cada cuándo
cuándo aparecen
aparecen las las lluvias
lluvias de de me-
me-
teoros?
teoros? Aunque
Aunque un un cometa
cometa haya haya pasado
pasado hace hace años,
años, las las
partículas
partículas que que ha ha desprendido
desprendido continúan
continúan desplazándose
desplazándose
por
por siglos
siglos aa lo lo largo
largo de de su
su órbita,
órbita, yy comocomo la la Tierra
Tierra atra-
atra-
viesa
viesa la la órbita
órbita deldel cometa
cometa una una vezvez al al año,
año, la
la lluvia
lluvia de de es-
es-
trellas
trellas es es un
un fenómeno
fenómeno periódico,
periódico, de de frecuencia
frecuencia anual,
anual, en en
las
las mismas
mismas fechas.
fechas.
¿A
¿A qué
qué hora
hora es es posible
posible verlas
verlas mejor?
mejor? Ocasionalmente,
Ocasionalmente,
temprano
temprano en en la la noche
noche (de (de 9:00
9:00 aa 10:00
10:00 PM),PM), sese podrán
podrán ver ver
meteoros
meteoros muy muy largos,
largos, escasos
escasos yy tal tal vez,
vez, rojizos.
rojizos. Éstos
Éstos es-es-
tán
tán rozando
rozando la la atmósfera.
atmósfera. Les Les llaman
llaman meteoros
meteoros rasantes,
rasantes,
pero
pero lo lo mejor
mejor suelesuele venir
venir en en la
la madrugada,
madrugada, tres tres oo cuatro
cuatro
horas
horas antes
antes de de amanecer.
amanecer.
Para
Para poder
poder observar
observar en en mejores
mejores condiciones
condiciones una una llu-
llu-
via
via dede meteoros,
meteoros, es es recomendable
recomendable salir salir alal campo,
campo, hacia hacia
un
un lugar
lugar muy muy oscuro,
oscuro, donde
donde no no seasea visible
visible la la contami-
contami-
nación
nación visual
visual de de la la ciudad.
ciudad. No No se se debe
debe encender
encender fogata fogata
ni
ni luces
luces oo linternas
linternas de de luz
luz blanca.
blanca. Las Las linternas
linternas oscureci-
oscureci-
das
das yy filtradas
filtradas en en rojo
rojo favorecen
favorecen la la adaptación
adaptación de de lala oscu-
oscu-
ridad.
ridad. Si Si hay
hay Luna
Luna en en el
el cielo,
cielo, susu resplandor
resplandor impideimpide ver ver los
los
meteoros
meteoros más más débiles
débiles
¿Hacia
¿Hacia quéqué lado
lado deldel cielo
cielo sese ve
ve lala lluvia
lluvia de
de estrellas?
estrellas? Se Se
ve
ve enen cualquier
cualquier parte parte deldel cielo.
cielo. LoLo más
más recomendable
recomendable es es
dirigir
dirigir la la mirada
mirada hacia hacia arriba
arriba yy queque lo lo único
único queque haya
haya en en
nuestro
nuestro campocampo de de visión
visión sean
sean estrellas.
estrellas. Ver Ver hacia
hacia el el hori-
hori-
zonte
zonte oo debajo
debajo del del horizonte
horizonte es es unun desperdicio
desperdicio de de obser-
obser-
vación.
vación. Los Los meteoros
meteoros más más largos
largos se se observan
observan aa 90 90 grados
grados
del
del radiante,
radiante, es es decir,
decir, hacia
hacia loslos lados.
lados. Es Es muy
muy recomen-
recomen-
dable
dable llevar
llevar unun catre,
catre, bolsa
bolsa de de dormir
dormir oo sillasilla plegadiza
plegadiza con con
respaldo
respaldo inclinado,
inclinado, como como las las sillas
sillas de de playa,
playa, porque
porque man- man-
tenerse
tenerse de de pie
pie oo sentado
sentado con con la la cabeza
cabeza girada
girada hacia
hacia arriba
arriba
puede
puede producir
producir tortícolis
tortícolis después
después de de unun rato.
rato.
¿Qué
¿Qué equipo
equipo se se necesita
necesita para para verver laslas lluvias
lluvias de de me-
me-
teoros?
teoros? La La lluvia
lluvia de de meteoros
meteoros es es visible
visible aa simple
simple vista,
vista,
pero
pero se se recomienda
recomienda llevar llevar binoculares
binoculares para para observar
observar los los
rastros
rastros iluminados
iluminados humeantes,
humeantes, que que son son muy
muy bellos.
bellos.

¿CÓMO
¿CÓMO FOTOGRAFIAR
FOTOGRAFIAR LA LA LLUVIA
LLUVIA DE DE METEOROS?
METEOROS?
Se
Se requiere
requiere poner
poner una
una cámara
cámara Reflex
Reflex (de(de lente
lente intercam-
intercam-
biable)
biable) sobre
sobre un un tripié
tripié yy un
un lente
lente de de 28,
28, 45
45 oo 50
50 milíme-
milíme-
tros;
tros; utilizar
utilizar un
un disparador
disparador de de cable
cable yy película
película rápida
rápida (sen-
(sen-
sible);
sible); es
es decir,
decir, ISO
ISO 400,
400, 800
800 óó 1600.
1600. Abra
Abra completamente
completamente
la
la apertura
apertura deldel lente
lente f/1.2,
f/1.2, f/1.8
f/1.8 óó f/2.8,
f/2.8, según
según lolo permita
permita
el
el lente
lente (El
(El valor
valor más
más pequeño
pequeño es es elel más
más recomendable)
recomendable)
Escoja
Escoja unun sitio
sitio muy
muy oscuro,
oscuro, que
que no no se
se exponga
exponga al al paso
paso de
de
vehículos
vehículos yy realice
realice tomas
tomas de de 1,
1, 22 yy hasta
hasta 55 minutos
minutos de de

48y49.indd 1
CONOCIMIENTO
CONOCIMIENTO ASTRONOMÍA
ASTRONOMÍA 49
49

exposición.
exposición.
Si
Sino
nocuenta
cuentacon conmucha
muchapelícula,
película,haga
hagatomastomashacia
haciael elnorte
norte
con
con duración
duración de de 3030 aa 45
45 minutos.
minutos. Saldrán
Saldrán bellos
bellos trazos
trazos
semicirculares
semicirculares yy si si tiene
tiene suerte,
suerte, elel paso
paso de de un
un meteoro.
meteoro.
En
En este
este caso,
caso, se
se recomienda
recomienda incluir
incluir elel horizonte
horizonte (siempre
(siempre
que
que no
no tenga
tenga vehículos
vehículos circulando)
circulando) Las Las estrellas
estrellas normales
normales
dibujarán
dibujarán trazos
trazos en en forma
forma dede arco,
arco, los
los meteoros
meteoros serán
serán rec-
rec-
tilíneos.
tilíneos. EsEs importante
importante solicitar
solicitar en
en elel laboratorio
laboratorio fotográ-
fotográ-
fico
fico que
que no no corten
corten elel negativo,
negativo, yy que
que impriman
impriman todas
todas las
las
fotos,
fotos, sin
sin importar
importar que que salgan
salgan oscuras.
oscuras. En En cámaras
cámaras digi-
digi-
tales,
tales, tome
tome sinsin ZOOM,
ZOOM, sobre
sobre tripié,
tripié, en
en ISOISO 400
400 aa 800,
800, yy si
si
puede,
puede,programe
programefotografías
fotografíasde de30
30segundos,
segundos,cada cadaminuto.
minuto.
Saldrán
Saldrán muchísimas
muchísimas fotos fotos yy será
será tardado
tardado revisarlas
revisarlas todas,
todas,
pero
pero tendrá
tendrá más más oportunidades
oportunidades de de captar
captar un un meteoro.
meteoro.
Lleve
Lleve pilas
pilas extra
extra yy memoria
memoria suficiente.
suficiente.

¿POR
¿POR QUÉQUÉ NONO DEBEMOS
DEBEMOS PERDERNOS
PERDERNOS ESTEESTE
ESPECTÁCULO?
ESPECTÁCULO?
La
La lluvia
lluvia de
de meteoros
meteoros eses un
un fenómeno
fenómeno maravilloso.
maravilloso. La La sor-
sor-
presa,
presa, admiración
admiración yy gusto
gusto que
que despierta
despierta la
la observación
observación de de
este
este fugaz
fugaz espectáculo
espectáculo eses único.
único. Además,
Además, es es de
de los
los pocos
pocos
fenómenos
fenómenos celestes
celestes que
que se
se pueden
pueden contemplar
contemplar en en toda
toda su
su
belleza
belleza aa simple
simple vista,
vista, sin
sin tener
tener que
que hacer
hacer unun viaje
viaje lejano
lejano
ni
ni recurrir
recurrir aa equipo
equipo costoso,
costoso, yy cuando
cuando veas
veas uno
uno ¡Pide
¡Pide un
un
deseo!
deseo! ¿Se
¿Se cumplirá?
cumplirá? SiSi pides
pides ver
ver otro
otro meteoro,
meteoro, segura-
segura-
mente
mente sese cumplirá.
cumplirá.

IMPACTOS
IMPACTOS EN EN LA
LA LUNA
LUNA
Cuando
Cuando hay hay lluvia
lluvia de
de estrellas
estrellas yy lala Luna
Luna está
está creciente
creciente (2 (2
aa 77 días
días después
después de de Luna
Luna Nueva),
Nueva), laslas personas
personas con con tele-
tele-
scopio
scopio tienen
tienen un un reto
reto adicional:
adicional: verver elel impacto
impacto de de mete-
mete-
oros
oros en en la
la Luna.
Luna. LaLa Luna
Luna estará
estará visible
visible poco
poco tiempo
tiempo en en
el
el poniente
poniente después
después del del atardecer.
atardecer. El El impacto
impacto de de mete-
mete-
oroides
oroides sobre
sobre la la superficie
superficie en en el
el lado
lado no
no iluminado
iluminado de de la
la
Luna
Luna produce
produce pequeños
pequeños destellos
destellos luminosos
luminosos esporádicos.
esporádicos.
Se
Se debe
debe usar
usar unun ocular
ocular dede potencia
potencia baja
baja yy sacar
sacar del
del campo
campo
la
la porción
porción iluminada
iluminada de de la
la Luna.
Luna. Si
Si esto
esto nono eses posible,
posible, uti-
uti-
lice
lice un
un ocular
ocular de de mayor
mayor aumento
aumento yy concéntrese
concéntrese en en una
una
región
región oscura
oscura de de la
la Luna.
Luna. LasLas probabilidades
probabilidades de de ver
ver unun
impacto
impacto son son pocas,
pocas, pero
pero ¡anímese!
¡anímese! HaceHace años
años tuve
tuve la
la opor-
opor-
tunidad
tunidad de de ver
ver un
un trocito
trocito del
del cometa
cometa Halley
Halley chocando
chocando con-con-
tra
tra la
la Luna,
Luna, durante
durante laslas Eta
Eta Acuáridas
Acuáridas de de 1995.
1995. ElEl destello
destello
fue
fue breve,
breve, tan
tan brillante
brillante como
como la la estrella
estrella Polar,
Polar, yy me
me tomó
tomó
completamente
completamente por por sorpresa.
sorpresa. Les Les garantizo
garantizo que que si
si ven
ven unun
impacto
impacto así,así, sufrirán
sufrirán un un sobresalto
sobresalto de de emoción.
emoción. Así Así que:
que:
¡paciencia
¡paciencia yy suerte!
suerte!

REFERENCIAS
Fuente
Fuente consultada
consultada de
de efemérides
efemérides planetarias:
planetarias:
http://sunearth.gsfc.nasa.gov/eclipse/type/
http://sunearth.gsfc.nasa.gov/eclipse/type/
phenom2.html#ph2009
phenom2.html#ph2009

Fuente
Fuente consultada
consultada de de lluvias
lluvias de
de meteoros:
meteoros:
http://www.theskyscrapers.org/meteors/index.php/
http://www.theskyscrapers.org/meteors/index.php/
year/2009
year/2009
Revisión
Revisión de
de fases
fases lunares
lunares http://space.jpl.nasa.gov/
http://space.jpl.nasa.gov/
(Este
(Este artículo
artículo puede
puede ser
ser reproducido
reproducido libremente
libremente de
de
manera
manera total
total oo parcial,
parcial, siempre
siempre que
que se
se de
de crédito
crédito al
al
autor
autor yy se
se indiquen
indiquen sus
sus correos
correos electrónicos:
electrónicos:
pablo@astronomos.org
pablo@astronomos.org
pablolonnie@yahoo.com.mx
pablolonnie@yahoo.com.mx

27/04/2009 05:11:46 p.m.


46 ASTRONOMÍA CONOCIMIENTO
50 ASTRONOMÍA CONOCIMIENTO

Lluvias de meteoros, fascinación


de grandes y pequeños
La Terra Incógnita del Siglo XXI
Vladimir Avila-Reese ¿DÓNDE SE ORIGINAN LOS METEOROIDES?
Pablo Lonnie Pacheco Railey
Las partículas provienen de los cometas y de los asteroi-

LS os avances en la astronomía han sido vertiginosos en solían marcar en sus mapas las regiones sospechadas pero
alir al campo a disfrutar de una noche estrellada nos des. El impacto sobre un asteroide o el paso de un cometa
la última década. Hemos alcanzado gran precisión desconocidas del mundo con la expresión Terra incognita,
puede deparar un espectáculo magnífico. Miles de as- cerca del Sol libera muchas partículas, y éstas continúan
en la determinación de los principales parámetros hoy, en pleno siglo XXI, la ciencia debe atribuir más del
tros parecen titilar a la distancia, mientras las conste- desplazándose en la órbita de su progenitor. Si en algún
del Universo, así como en la reconstrucción de la mayor 95 por ciento de la “cartografía” del Universo a esas mis-
laciones dibujan figuras indescifrables. La Vía Láctea, con punto de su trayectoria, el cometa o el asteroide cruzan
parte de su historia; desde la sopa caliente y uniforme de teriosas componentes bautizadas como materia y energía
su suave luz formada por millones de astros, cruza el cielo por la órbita de la Tierra, seguramente sus partículas
partículas elementales y radiación, hasta la actual telaraña oscuras. La ciencia está en el umbral de una nueva revolu-
de horizonte a horizonte, y mientras contempla uno los se precipitarán en nuestra atmósfera, produciendo una
Doctor tejida por brillantes galaxias. Pero no hemos quedado ex- ción. Puede ser que pronto se descubra y llegue a entender
manchones de polvo cósmico que oscurecen sectores de “lluvia de estrellas”. La ráfaga de partículas que sigue la
Vladimir Avila- entos de sorpresas: las observaciones revelan la existencia qué son estos componentes. Pero también podría ser que
Reese nuestra Galaxia, nuestra observación se ve interrumpida misma trayectoria del cometa se llama “torrente de me-
de abundantes cantidades de materia invisible, cuya natu- no existan como tales y más bien se requiera modificar las
Investigador por un breve y largo destello de luz ¡Una estrella fugaz! teoroides”.
Arquitecto
Titular Pablo raleza es distinta a la ordinaria y, aun en mayores propor- leyes fundamentales de la física, en especial la gravedad, o
/ Instituto
Lonnie Pacheco -¡Pide un deseo!- te dicen, y no quieres derrochar tu
de Astronomía de ciones, de un medio repelente que permea uniformemente invocar más de tres dimensiones espaciales, a fin de expli-
la Universidad Railey oportunidad en algo trivial ¿Qué pedirás? (Yo ya pedí ¿QUÉ ES UN COMETA?
Vicepresidente y el universo. car lo que las observaciones muestran.
Nacional Autónoma ver otra estrella fugaz). Los cometas son pequeños cuerpos de hielo y polvo que
miembro honorario
de México Según múltiples estudios astronómicos, la materia or-
orbitan al Sol, igual que los planetas, sólo que sus órbitas
de la Sociedad
Jefe del dinaria, aquélla de la que están constituidos los átomos, VERTIGINOSO AVANCE DE LA COSMOLOGÍA
Astronómica ¿QUÉ ES UNA ESTRELLA FUGAZ? están muy extendidas y usualmente se encuentran mucho
Departamento las estrellas y galaxias -incluyéndolo a usted- es apenas Hace apenas ochenta años, nuestra imagen astronómica del
del Planetario
de Astronomía Alfa Aunque en el lenguaje común se usa el término de estrella más allá de Plutón. Reciben muy poca luz de Sol, de modo
Director de poco más del cuatro por ciento de todo lo que hay en Universo se reducía a un conjunto de millones de estrellas
Extragaláctica fugaz, hay quienes prefieren el nombre “meteoro”. El me- que están congelados (básicamente hielo de agua y de dióx-
yAstrónomos.
CosmologíaOrg el cosmos; cerca del 21 por ciento es la materia oscura y gas, agrupados principalmente en un sistema llamado Vía
teoro es el fenómeno luminoso que se observa cuando una ido de carbono). Cada vez que un cometa se acerca al Sol,
www.astronomos.
Miembro del y el restante 75 por ciento corresponde a ese medio re- Láctea. En los años veinte del siglo pasado se comprendió
Sistema Nacional org pelente bautizado como energía oscura (ver Figura 1). que la Vía Láctea es en realidad una galaxia compuesta por
partícula interplanetaria atraviesa nuestra atmósfera. El sufre una devastadora erosión a causa de la radiación
de Investigadorespablo@ objeto que se consume durante el fenómeno se llama “me- solar. El material desprendido es entonces disperso a lo
y de astronomos.org
la Academia ¿Cómo se sabe de la materia y energía oscuras? ¿Cómo miles de millones de estrellas y gas, dis-puestos en un disco
teoroide”, y si llegara a sobrevivir algún fragmento hasta largo de la órbita del cometa y poco a poco la trayectoria
pablolonnie@
Mexicana de es que, siendo tan abundantes, hasta ahora no ha sido que rota rápidamente; pero lo más sorpresivo fue que se
yahoo.com.mx su impacto en el suelo (o en el mar, como suele pasar) se se va “ensuciando” con este material. El polvo cometario
Ciencias posible detectarlas, verlas, sentirlas directamente? descubrieron otros miles de galaxias, sólo que alejadas a
v.avila. llama “meteorito”. no está suspendido, y también orbita al
Así como, hace más de quinientos años, los geógrafos tales distancias que, a pesar de estar
reese@gmail.com
CONOCIMIENTO ASTRONOMÍA 51
CONOCIMIENTO ASTRONOMÍA 47

brillando en ellas cientos de millones de estrellas, se veían visible, que sirve de “molde” gravitacional de las
Sol moviéndose constantemente.
apenas como manchas difusas en los telescopios. galaxias, es a lo que se denominó materia oscura.
¿POR QUÉ SE LLAMA PERSEIDAS, LEÓNIDAS
Establecida la naturaleza de las galaxias, el mismo as- Métodos más recientes, basados en la deflexión
O GEMÍNIDAS A UNA LLUVIA DE METEOROS?
trónomo que las descubrió, Edwin Hubble, logró medir el que sufre la luz por la gravedad producida por con-
Los nombres que se dan a las lluvias de meteoros obe-
movimiento de algunas de ellas; y resultó que casi todas centraciones de masa (lente gravitatoria, otra de las
decen al hecho de que, si se trazaran líneas imaginarias
estaban alejándose unas de otras, cual uvas pasa en un predicciones de la teoría General de la Relatividad),
rumbo a su origen, coincidirían en un punto en la conste-
pan de Navidad que se expande. La interpretación de es- muestran que las galaxias en efecto están embebidas
lación de Perseus, de Leo, de Gemini, etcétera. Ese punto
tos resultados culminó en otra gran sorpresa: el espa- en gigantescas concentraciones de materia oscura lla-
imaginario se llama “radiante”. Si el radiante se encontrara
cio cósmico en las grandes escalas está en expansión, madas halos. Aquello que brilla es literalmente sólo la
en Orión, se llamarían Oriónidas; en Leo, Leónidas, etcé-
justo como lo planteaba punta del ice-
tera. Rara vez se pueden ver meteoros en el radiante: son
la Teoría General de la berg.
muy cortitos, pues los estamos viendo de frente.
Relatividad de Albert
Einstein. GALAXIAS:
¿POR QUÉ SE ENCIENDEN LOS METEOROIDES?
Es curioso notar que SU ORIGEN
Los meteoroides viajan a gran velocidad (de 10 a
cuando Einstein aplicó La materia
70 kilómetros por segundo), y en las capas altas de
su teoría a un sistema oscura se re-
nuestra atmósfera el aire frente a ellos se aplasta y
físico llamado Universo quiere tam-
comprime muchísimo, por lo que alcanza altas tem-
–¡vaya atrevimiento in- bién para
peraturas, las cuales incineran al meteoroide y tra-
telectual!- él mismo no explicar el
zan una estela luminosa de muy corta duración.
quiso creer que el Uni- origen de las
Puede surgir aquí otra pregunta: ¿Es posible ver meteoros explosi-
verso podría estar en galaxias. Sa-
vos? Sí, y se les llama bólidos. Bólido es el nombre que
un proceso constante bemos que el
recibe un meteoro muy brillante y persistente. A veces,
de cambio; por eso, Universo tem-
los bólidos sueltan chispas, se parten y frecuen-temente
para mantenerlo esta- prano era una
dejan una estela luminosa. En muy raras ocasiones, el me-
cionario, introdujo en sopa caliente
teoroide es tan grande que alcanza a llegar a la superficie
sus ecuaciones un té- de partículas
del planeta un verdadero meteorito.
rmino matemático (la elementales
constante cosmológica) y radiación
¿QUÉ ESPERAN VER LOS ASTRÓNOMOS
que compensaba a la energética,
EN UNA NOCHE DE LLUVIA DE METEOROS?
atracción gravitacional; distribuidas
En las condiciones más favorables de cielo despejado, le-
es decir, era repelente. Lu- de manera
jos de la ciudad y dependiendo de la lluvia de meteoros
ego se arrepintió de esto casi perfecta-
particular, se pueden llegar a observar 10, 20 ó más me-
y se convenció de que el mente uni-
teoros por hora en el lapso de mayor actividad. En algunos
Universo no tenía por forme. Varios
casos, esta cifra supera al centenar de meteoros (como las
qué ser estacionario, tal grupos de
Gemínidas).
como lo demostraron investi-gación
Alguien se preguntará: “¿Existe el riesgo de ser im-
después las observacio- Figura 1. La extraña composición del Universo actual según inferencias en el mundo,
pactado por un meteorito durante una lluvia de me-
astronómicas.
nes de Hubble. incluyendo el
teoros?” Difícilmente. No existe ni un solo caso en la his-
Así, de un mundo re- nuestro en la
toria. La inmensa mayoría de los meteoros son producidos
ducido a la Vía Láctea y estacionario, pasamos en pocos Universidad Nacional Autónoma de México (UNAM),
por granos de arena muy finos. Son muy pequeños. Es más
años a conocer un Universo de millones de galaxias y en hemos desarrollado los modelos físicos que permiten
probable que nos caiga un rayo que ser impactados por
proceso de expansión, de constante evolución. entender cómo las complejas galaxias y superestruc-
un meteorito.
turas del Universo actual pudieron formarse y evolu-
Los aviones que vuelan a gran altura también están
MÁS SORPRESAS cionar a partir de esa “sopa” primigenia y cuasi-uni-
a salvo, pues virtualmente todos los meteoros se con-
La información que los telescopios capturan del cielo se forme. Un ingrediente clave en estos escenarios es
sumen a una altura superior a 80 kilómetros sobre la
basa en la radiación electromagnética (luz) producida o justamente la materia oscura.
superficie de la Tierra, muy por encima de la altura de
remitida por objetos cósmicos y el medio entre ellos. Es- Es fácil mostrar que, en las épocas del Universo
vuelo. Por otro lado, los satélites artificiales sí están ex-
tudiando el cosmos con poderosos telescopios en todo el caliente, la presión de la radiación literalmente “plan-
puestos a un bombardeo de cientos de microimpactos,
espectro electromagnético, desde las ondas de radio hasta cha” a los tenues grumos de materia ordinaria de es-
normalmente inofensivos.
los rayos gamma, los astrónomos pensaban que ya lo co- calas galácticas; el resultado de este proceso es que
nocían todo. Pero no, llegaron las evidencias de la materia nos quedamos sin semillas para formar galaxias. Pero
¿CUÁNTAS LLUVIAS DE METEOROS
oscura. En realidad ella no se puede detectar con los te- si la materia oscura exótica domina, entonces los gru-
HAY AL AÑO Y CUÁNTO DURAN?
lescopios pues no genera ni absorbe luz. Entonces ¿por mos constituidos por esta materia no sufren de ese
Se conocen alrededor de un centenar de lluvias de mete-
qué se habla de ella? Es que su gravedad la delata. proceso de planchado, pues ella no interactúa con la
oros, pero la mayoría son muy modestas, y algunas acon-
Estudiando el movimiento a gran escala de las estrellas radiación. Estos tenues grumos, que al principio se
tecen a la luz del día. En general, se puede hablar de alre-
y el gas en las galaxias, o de las mismas galaxias en sus están expandiendo con el Universo, al ser regiones
dedor de una docena de lluvias de estrellas al año, sobre
agrupaciones, se llegó a la conclusión de que estos mo- ligeramente más densas que el promedio, se van con-
las cuales vale la pena estar atento.
vimientos requieren, para su explicación, ¡diez o veinte centrando más y más por la gravedad, hasta que se
La lluvia de meteoros dura varios días o semanas. La
veces más masa que la observada! Esa masa faltante in- separan de la expansión universal y colapsan en
actividad se incrementa poco a poco y súbitamente se
44 ASTRONOMÍA CONOCIMIENTO
52 ASTRONOMÍA CONOCIMIENTO

VIENTO SOLAR
esferoides autogravitantes, los halos oscuros. Éstos son los moldes que luego rio, y sería cuando sufren un choque frontal con el núcleo
En el caso de los cometas, el plasma que se forma alre-
capturan gravitacionalmente al gas de materia ordinaria; éste cae al centro de de algún átomo, algo poco probable, pues los átomos son
dedor de la coma, principalmente moléculas de agua y de
los halos, y ahí se forman las galaxias, cuando el gas comienza a transformarse casi huecos, como ya se dijo. Como analogía, si el núcleo
monóxido de carbono que han perdido un electrón, in-
en estrellas (Figura 2). tuviera el diámetro equivalente a la torre Eifel, los elec-
te-racciona con el viento solar y es arrastrado hacia la cola.
La otra componente enigmática del cosmos es la energía oscura, de natura- trones serían diminutas esferas girando en órbitas sobre
El viento solar es un gas de partículas cargadas, un plas-
leza diferente a la materia. Sus efectos parecen no haber cobrado importancia la superficie de la Tierra; el resto del volumen estaría po-
ma, que continuamente es eyectado del Sol y alcanza
sino hasta que el Universo tuvo más de la mitad de su edad actual, que es de 13 blado por campos electromagnéticos.
grandes velocidades, del orden de 500 kilómetros por
mil 700 millones de años. Observando explosiones muy brillantes de estrellas, Los científicos son gente obstinada. Actualmente existen
segundo, al llegar a la Tierra. Al chocar con el plasma de
cual faros cósmicos, recientemente ha sido posible explorar cómo se expandía más de una docena de complicados experimentos bajo
un cometa, el viento solar lo arrastra hacia atrás del come-
el Universo en el pasado. Sorpresivamente, se encontró que, a partir de un poco tierra, con el propósito de capturar a los esquivos
ta formando la cola de manera similar a como se forma la
más de la mitad de la edad actual, la expansión empezó a acelerarse en vez de neutralinos. Algunos de estos experimentos constan de
Fotografía del núcleo del cometa Halley tomada por la estela de un barco cuando se mueve en el agua. Además de
frenarse (ver Figura 2). Si sólo hubiera materia (ordinaria y oscura), ésta, con su enormes cisternas de líquidos pesados, rodeados de miles
sonda espacial Giotto en su encuentro de 1986. la cola, se forman muchas otras estructuras en el plasma
gravedad, tendría que estar siempre frenando la expansión. El que la expansión de detectores que, cual paparazzi, están a la espera de
alrededor del cometa, que aunque no alcanzan a verse en
comience a acelerarse a partir de cierto momento, significa que empezó a domi- “fotografiar” una débil transición electrónica que sufriría
Cuando un cometa se acerca al Sol, a un poco más allá imágenes tomadas desde la Tierra, se han detectado por
nar en el Universo un medio repelente (Figura 3). A ese medio se le bautizó con un átomo entre cuatrillones, debido a un ligero rebote de
de la órbita de Marte, el calentamiento por la luz del Sol varias de las sondas espaciales que han tenido encuentros
el nombre genérico su núcleo por el
hace que el hielo de agua y los gases congelados en su in- cercanos con cometas. El estudio de estas mediciones in
de energía oscura, choque frontal con
terior se evaporen, saliendo eyectados del núcleo y lleván- situ, ha sido fundamental para entender la formación y
y todo apunta a algún neutralino.
dose con ellos una gran cantidad de polvo. Los chorros evolución de las colas cometarias.
que en el Universo En próximos
de gas y polvo liberados dan lugar a la formación de una Una de las propiedades de los plasmas es que su mo-
presente constituye meses podría ser
tenue atmósfera alrededor del núcleo, que brilla profusa- vimiento se encuentra fuertemente acoplado al de los cam-
cerca del 75 por que también se
mente reflejando la luz del Sol. Se le conoce como la coma pos magnéticos que lo atraviesan; se dice que el campo
ciento de la densi- descubran eviden-
del cometa. Si bien el núcleo es una roca de menos de 50 magnético y el plasma están “congelados” uno en el otro.
dad de todo lo que cias indirectas de
kilómetros de diámetro, la coma puede llegar a medir más Es por ello que el viento solar, al ser eyectado, arrastra
hay. partículas oscuras
de un millón de kilómetros. ¡Más grande que Sol! consigo al campo magnético del Sol. Dicho campo, al que
en el instrumento
se conoce como Campo Magnético Interplanetario, es un
¿QUÉ SON LA MA- más grande jamás
ingrediente importante en la interacción entre el viento
TERIA Y ENERGÍA construido por
solar y el plasma en los cometas. Aunque es todavía un
OSCURAS? el ser humano:
asunto sin resolver, la mayoría de los investigadores en el
Como vimos, las un acelerador de
campo consideran que el campo magnético es el respon-
evidencias astronó- partículas de 27
sable de la formación de la cola de plasma.
micas revelan la kilómetros de diá-
existencia de la metro, ubicado en
materia oscura, y la frontera franco-
el paradigma ac- suiza: el LHC (por
tual de formación sus siglas en inglés
de galaxias tiene de Large Hadron
como ingrediente Collider). En este
principal a un tipo acelerador se po-
concreto de mate- drán también pro-
ria oscura, la así lla- bar las teorías su-
Fotografía
mada delfísi-
fría. Los cometa Hale-Bopp, en su aparición persimétricas; de
de 1997.
cos de partículas demostrarse que
elementales, en sus Figura 2. Un Universo en constante transformación, desde la época inflacionaria producida por el vacío son correctas, en-
teorías de super- cuántico hasta el Universo de galaxias en expansión acelerada. La materia y energía oscuras son componentes tonces sería tam-
Como su nombre lo indica,
claves la colanecesarios
y dominantes iónica está hecha
para explicar diversas etapas evolutivas del Universo como se aprecia en
simetría, desarro- este esquema. bién un aliciente
principalmente de iones, partículas cargadas eléctrica-
lladas para explicar para pensar que los
mente, que en este caso son moléculas eyectadas del nú-
la esencia misma de la materia, predicen varias partículas exóticas que podrían neutralinos sí existen.
cleo, de las cuales se ha desprendido un electrón por efec-
ser la materia oscura fría. Una de las partículas supersimétricas más aceptadas
Fotografía del cometa Hyakutake, en su aparición de 1996, en que muestra la
to de la luz ultravioleta proveniente del Sol. Cuando un
es el neutralino. estructura detalladaPARTÍCULAS EXÓTICAS
de la cola de plasma.
gas se compone principalmente de iones, se le denomina
De existir el neutralino, miles de ellos nos estarían atravesando cada se- Si no se detectan los neutralinos, hay otras partícu-
un plasma, y adquiere propiedades físicas diferentes a las
gundo sin que nos percatemos en lo absoluto. Y, claro, son partículas que no las elementales candidatas, aunque menos probables.
de un gas de partículas neutras, como sería el aire que CONTRIBUCIÓN MEXICANA
interactúan electromagnéticamente; por lo tanto, no interactúan con los átomos. Los cosmólogos buscamos también demarcar mejor las
respiramos. El color azul de la cola de plasma, se debe a la Entre las principales contribuciones de científicos mexicanos
En realidad, casi el 100 por ciento del volumen de los átomos y las moléculas propiedades de las hipotéticas partículas exóticas. Mo-
abundancia de iones de monóxido de carbono (CO+) que al estudio de los cometas en los últimos años, se encuentra
está constituido por campos electromagnéticos; los núcleos y los electrones delos de formación de galaxias desarrollados por nuestro
“reflejan” la luz del Sol muy eficientemente en este color. el trabajo del doctor Héctor Pérez-de-Tejada, del Instituto de
ocupan un volumen infinitesimal. La materia oscura exótica se hace sentir sólo grupo en la UNAM, muestran que las propiedades de es-
La cola de plasma generalmente muestra una estructura Geofísica de la UNAM, quien ha propuesto que la formación
a escalas astronómicas, donde grandes cantidades de la misma se acumulan y tos gigantescos sistemas dependen del tipo de partícula
heterogénea, con múltiples nudos y filamentos que varían y evolución de la cola de plasma se debe a que la turbulencia
producen gravedad que afecta el movimiento de la materia ordinaria o desvía la que se use como materia oscura; ¡qué mejor ejemplo de lo
en posición y tamaño todo el tiempo, lo que hace de su en el plasma de los cometas, detectadas por múltiples son-
trayectoria de la luz, como ya se explicó arriba. que es la íntima conexión entre el micro y el macromundo!
estudio un reto formidable. das espaciales, da lugar a una especie de
En realidad, existe cierta posibilidad de detectar neutralinos en el laborato- Nuestro grupo ha mostrado que la materia oscura tibia po-
CONOCIMIENTO ASTRONOMÍA 53
CONOCIMIENTO ASTRONOMÍA 45

dría funcionar también para formar galaxias, e incluso ser acuerdo al principio de incertidumbre de Heissenberg. Este medio es repelente,
viscosidad que acelera al plasma del cometa hacia la cola, de manera similar a
una mejor alternativa que la fría. Partículas elementales y es el que se invoca en la teoría inflacionaria para explicar el estado primigenio
como el viento arrastra a las corrientes en las capas superficiales del océano.
predichas que podrían ser materia oscura tibia son los así del Universo, cuando se infló desenfrenadamente.
Recientemente, con la colaboración del doctor Pérez-de-Tejada, Laelidea
autor de
predominante era que, muy temprano, el vacío se transformó por
llamados neutrinos estériles.
este trabajo ha encabezado la formación de un grupo de investigación sobre Secuencia
manera dequeimágenes
Aunque todavía no descubiertas, desde un punto de completo en partículas y campos en el Universo, de tal la gravedad
estos temas en el Instituto de Astronomía de la UNAM, en Ensenada. Con la del cometa Encke,
vista teórico son muy sólidas las propuestas de partícu- producida por estas componentes frenaba la expansión. Si por alguna razón
colaboración del doctor Héctor Aceves, nuestro grupo lleva a cabo simulaciones que muestran el
las elementales que podrían ser la materia oscura fría o hubiera quedado una ínfima cantidad de vacío, por mucho tiempo su acción
numéricas de la formación y evolución de la cola de plasma. Con base en estos desprendimiento de
incluso tibia. La situación con relación a qué es la energía dinámica es despreciable con relación a la acción delalacola. radiación y luego
El circulo de la
rojo
estudios, hemos encontrado que la hipótesis viscosa explica demateria.
manera Sinnatural
embargo, con la expansión, la densidad señala
de estoslacomponentes
oscura, en cambio, es más sombría por el momento. coma del de-
el desprendimiento de la cola de plasma que se observa en muchos cometas.
Remontándonos a los anales históricos, fue el mismo crece, mientras que la del vacío permanece constante.cometa, y la línea roja
Además, con el doctor Roberto Vázquez, participante en la campaña de
Por eso,obser-
llega un momento en que la densidadidentifica
del vacíosusupera
cola. a la de
Einstein quien introdujo el concepto de un término re-
vaciones que se organizó en torno al encuentro de la sonda Deep Impact con el
pelente en el Universo, esa constante cosmológica men- la materia y radiación y pasa a ser el componente dominante, ejerciendo
cometa Tempel 1, en los próximos meses estaremos realizando observaciones su propiedad repelente. Lo que
cionada más ar-
del movimiento del gas en la cola de plasma de los cometas desde el Observato- no queda claro es por cuál razón
riba, y que él usó
rio Astronómico Nacional en la sierra de San Pedro Mártir. tuvo que quedar ese ínfimo re-
para obtener un
universo estaciona- manente de vacío que, justo en
rio. Sin embargo, tiempos cercanos al nuestro,
matemáticamente, vuelve a ser importante.
este término es in- Ante estas dudas, se han
estable en sus ecu- Observatorio de San muchas
propuesto Pedro Mártir.
otras alterna-
aciones de campo, y tivas a la energía oscura, algunas
termina no produci- de las cuales generalizan el con-
endo el efecto para cepto de la constante cosmológi-
el que fue introdu- ca a componentes repelentes con
cido. Pero, además, ecuaciones de estados diferentes
la idea de un Uni- al de la constante cosmológica
verso estacionario y/o que no son constantes; es
no se confirmó con decir, cambian su densidad de
las observaciones. energía con la expansión, ami-
Einstein declaró norando así el problema de la
que la constante constante cosmológica. Para sa-
cosmológica fue ber si son correctas estas gener-
el peor error de su alizaciones, como los modelos
vida. Durante déca- de quintaesencia o de campos
das no se tomó en escalares, así como modelos al-
serio la posibilidad ternativos muy diferentes, se re-
de un medio capaz quiere de determinaciones más
de producir ace- Figura 3. La expansión del Universo estuvo por mucho tiempo frenándose por la acción precisas y más hacia el pasado
leración en la expan- gravitacional de la materia. Las evidencias observacionales muestran que recientemente, de la historia de expansión del
en la historia cósmica, este comportamiento cambió, y la expansión empezó a acelerarse.
sión, al contrario de la Para explicar tal comportamiento, se invoca la existencia de un medio repulsivo que actúa universo. Esto se podrá lograr
materia, que, con su como un resorte para el espacio. Dicho medio, genéricamente denominado como energía con ambiciosos programas ob-
gravedad, tiende a fre- oscura, tuvo que ser muy débil con relación a la materia y radiación. Con la expansión del servacionales en te- lescopios
Universo, estos últimos componentes decrecen en su densidad; la idea es que la energía
nar la expansión. Sin oscura se mantiene constante o decrece pero poco, de tal manera que llega una época en en construcción, tanto en Tierra
embargo, en la última que la densidad de la energía oscura supera a la de la materia, actuando entonces con todo como en el espacio.
década, la medición su poder repulsivo sobre el espacio.
de distancias a obje-
tos tan potentes, cuya luz proviene muy del pasado, ha
permitido reconstruir cómo han estado cambiando las EN EL UMBRAL DE UNA
distancias en el Universo, y así concluir que la expan- REVOLUCIÓN CIENTÍFICA
sión comenzó a acelerarse. No se descarta que las evidencias de materia y energía oscuras estén más bien
Varios métodos, en particular el que un grupo de as- apuntando a que nuestras leyes de la física requieren de una revisión general.
trofísicos italianos y mi persona introdujimos, haciendo También es posible que estos fenómenos sean más bien manifestación de la
uso de las explosiones más potentes del cosmos (los es- existencia de más de tres dimensiones espaciales, siendo la gravedad la única
tallidos de Rayos Gamma), muestran que la energía oscura interacción que se propaga en todas las dimensiones.
se comporta como la constante cosmológica que inventó Las observaciones y experimentos planteados serán claves para encontrar el
Einstein. La interpretación física de la misma es la del vacío camino que nos permita resolver los misterios de la materia y energía oscuras.
cuántico, una propiedad del espacio. En ausencia de ma- Una revolución científica se avecina. No en vano se han clasificado los problemas
teria, el espacio implica un constante hervir de partículas de la materia y energía oscuras entre los diez más importantes de la ciencia del
virtuales que, así como aparecen, luego desaparecen, de nuevo siglo. Nuestro grupo en la UNAM está también detrás de las pistas de es-
42 ASTRONOMÍA CONOCIMIENTO
54 ASTRONOMÍA CONOCIMIENTO

Es por ello que Aristóteles y otros los consideraban un Con el fin de la era medieval, comenzó el estudio
fenómeno atmosférico. sistemático de los cometas. Lentamente, se fueron desa-
rrollando las ideas hacia una concepción moderna. La no-
ción de que la cola de los cometas apunta en dirección
contraria al Sol se estableció alrededor de 1530, con los
estudios del astrónomo italiano Fracastoro y el alemán
Peter Apian, en base a la observación de varios come-
tas, entre ellos el cometa Halley en su aparición de 1531.
Tycho Brahe (1546-1601), generalmente considerado el
más grande astrónomo observacional de su época, observó
con gran detenimiento el cometa de 1577. Determinó por
primera vez la distancia a un cometa, así como su exten-
sión, y demostró que las ideas de Aristóteles al respecto
estaban equivocadas. Con base en sus resultados, sugirió
tímidamente, antes que Kepler, el movimiento de un cuer-
po celeste en una órbita no circular.
La idea, que se sostiene hasta nuestros días, de que los
Diez años antes de la llegada de los españoles, un mal presagio cometas brillan por la luz que reflejan del Sol, y que sus
apareció en el cielo. Era como una mazorca encendida... parecía
colas se forman por efecto de la radiación solar, aparece
sangrar fuego, gota a gota, como una herida en el cielo... La gente
se cubría el rostro sorprendida y atemorizada y se preguntaba por primera vez en los trabajos de Johannes Kepler (1571-
que podría significar. 1630). Aunque sus ideas y las de Tycho Brahe no eran
Códice Florentino
universalmente aceptadas, entre otros por Galileo Galilei,
Como en muchos otros campos del conocimiento, quien sugería que los cometas podían deberse a vapores
hubo poco avance en el estudio de los cometas durante atmosféricos, poco a poco se fueron estableciendo.
muchos siglos después de Ptolomeo, quien murió alre-
dedor del año 200 d.C. Aunque se reportaron múltiples
El final del arco iris
avistamientos, como los del cometa Halley en las Crónicas

Astronomía de rayos gamma


de Nuremberg (684 d.C.) sólo se escribieron unos cuan-
tos trabajos al respecto, como los de Bede (673-735 d.C.),
Tomás de Aquino (1225-74 d.C.) y Roger Bacon (1214-94
d.C.). Hasta comienzos del siglo XV, predominó la visión
astrológica
Alberto de los Alonso
Carramiñana cometas, que eran identificados como
augurios malignos.
EXTENSIÓN DE NUESTROS SENTIDOS LOS RAYOS GAMMA

H ace 400 años, Galileo escudriñó por vez primera el En 1896, Henri Becquerel descubrió que el uranio emite un
cielo con un telescopio, y descubrió montañas en tipo de radiación invisible, pero con efecto notorio en pla-
la Luna, las lunas gigantes de Júpiter y las fases de cas fotográficas, fenómeno que denominó radioactividad.
Venus. Aun cuando su telescopio era pequeño y de poco Al poco tiempo, se mostró que la radioactividad consiste
alcance, Galileo pudo percibir lo que sus ojos no podían ver. en tres tipos de radiaciones: alfa (), beta () y gamma ().
Al explorar la Vía Láctea, observó miríadas de estrellas Mientras que los rayos  y  resultaron ser partículas con
Grabado y pintura Grabado de la observación del cometa Halley por Apian
demasiado débiles para ser vistas por el simple ojo hu-que masa
medievales en y carga, los rayos  son un tipo de radiación elec-
1531.
Doctor Alberto mano. Con el paso del tiempo, los telescopios han crecido
muestran a los tromagnética altamente energética y capaz de atravesar
Carramiñana cometas como paredes de concreto con facilidad. Se requieren capas
en tamaño y en sofisticación, extendiendo continuamente
presagio de graves Como se sabe, el cometa de 1680, hoy conocido como
Alonso nuestra capacidad de observar el Universo, hasta permitir-
catástrofes. de el
plomo de decenas de centímetros de grosor para
cometa Halley, y Edmond Halley en persona, jugaron un
Investigador y
nos ver el cielo con radiaciones invisibles al ojo humano. proveer un blindaje efectivo contra ellos. Afortunada-
coordinador papel importante en el desarrollo de las ideas de Newton
de Astrofísica / En el siglo XVII, Newton mostró que la luz blanca es la mente, la atmósfera terrestre evita que las partículas de
y en la publicación de sus Principia. En base a las obser-
Instituto Nacional superposición de luz de ciertos colores básicos. Éstos son alta energía provenientes del espacio exterior, los rayos
de Astrofísica, vaciones, Newton determinó que la órbita del cometa era
los colores que vemos en un arco iris, cuando diminutas cósmicos, lleguen hasta la Tierra.
Óptica elíptica, y en base a su ley de gravitación, se predijo exi-
y Electrónica gotas de agua separan la luz solar en sus componentes Los diferentes tipos de radiación electromagnética,
tosamente la próxima aparición del cometa en 1759. Las
de Tonantzintla, básicos: rojo, anaranjado, amarillo, verde, azul y violeta. medida comúnmente en electrón-voltios (eV), pueden dis-
implicaciones filosóficas de este resultado fueron mayús-
Puebla En 1800, Herschel descubrió la luz infrarroja y, un año tinguirse por la energía de los fotones asociados. En esta
Miembro del culas y fueron en parte motivadoras del gran desarrollo de
después, Ritter demostró la existencia de la luz ultravio- escala, los fotones de luz visible tienen energías entre 2 eV
Sistema Nacional la astronomía y de la física en los siglos XVIII y XIX.
de Investigadores y leta, a la que denominó originalmente rayos químicos, al (luz roja) y 3 eV (luz azul). Los fotones ultravioleta tienen
En este periodo se descubrieron una gran cantidad
de la Academia notar que esta radiación invisible acelera las reacciones energías mayores, por lo que pueden producir quemadu-
Mexicana de de fenómenos cometarios que aun hoy en día son ob-
químicas. En 1865, Maxwell estableció las ecuaciones de ras en la piel. El ultravioleta extremo alcanza varios cente-
Ciencias jeto de nuestros estudios, como son el rompimiento
Responsable por la electrodinámica, demostrando que la luz es un tipo de nares de eV, la frontera con los rayos X, los cuales a su vez
de cometas al acercarse al Sol o algún otro cuerpo ma-
México onda electromagnética. En el último tercio del siglo XIX, se tienen energías que van hasta los cientos de miles de eV.
sivo del sistema solar; la evolución de la órbita de
del Observatorio descubrieron las demás clases de ondas o radiaciones de Por ser capaces de traspasar tejido humano, los rayos X
de rayos gamma los cometas, la estructura filamentaria y heterogé-
HAWC tipo electromagnético: las ondas de radio, los rayos X y los son empleados para radiografías médicas. Los núcleos de
nea de la cola y el origen de las lluvias de meteoros.
alberto@inaoep.mx rayos gamma. átomos radiactivos emiten rayos  de varios cientos
CONOCIMIENTO ASTRONOMÍA 55

de miles o millones de eV, y son considerablemente más radiación impulsadas por gigantescos hoyos negros,
penetrantes y dañinos que los rayos X. Los rayos  son situadas a miles de millones de años-luz. Pero nuestro
producidos por los desechos de plantas atómicas o en ex- conocimiento del cielo en rayos  es aún precario, ya
plosiones nucleares; también se usan de manera benéfica que desconocemos la naturaleza de la mayoría de las
en tratamientos contra enfermedades como el cáncer. Se fuentes de EGRET.
ha comprobado experimentalmente que fotones con ener- El 11 de junio de 2008 fue lanzado el Fermi -ray
gías mayores a medio millón de eV pueden crear materia y Space Telescope. Fermi es un telescopio mucho más
anti-materia al materializarse en electrones y positrones, poderoso que EGRET y se estima que será capaz de
como lo predijera Dirac a finales de los años 1920. detectar varios miles de fuentes de rayos gamma. En
sus primeros tres meses de operación, Fermi ha des-
ASTRONOMÍA DE RAYOS GAMMA cubierto una docena de pulsares que sólo generan pul-
Durante siglos, la astronomía se basó en el estudio de la sos en rayos gamma, además de reportar más de 200
luz visible de los astros. En los últimos cincuenta años, los fuentes brillantes.
científicos han aprendido a estudiar todo tipo de radiación
proveniente del cosmos. La atmósfera permite el paso de LOS RAYOS GAMMA DE MAYOR ENERGÍA
la luz visible, algunas bandas del espectro infrarrojo y las Si bien no son capaces de llegar a la superficie de la
ondas de radio, por lo que las primeras extensiones de Tierra, rayos  con energías de billones de eV (TeV -
la astronomía fueron la astronomía infrarroja y radioas- ver cuadro anexo) tienen un efecto perceptible en la
tronomía, esta última a partir de los años 1950 y 60. atmósfera, el cual permite aprovecharla como parte de
El estudio del cosmos en el infrarrojo lejano y en fo- un enorme detector de fotones y partículas de muy
tones de alta energía requirió el desarrollo de tecnología alta energía. Al pasar cerca del núcleo de una molécula
espacial. Fue durante la década de los 1970 cuando la de aire1, un fotón de alta energía se materializa en un
NASA planeó el programa de los grandes observatorios electrón (e-) y un positrón (e+), dividiendo su energía
espaciales, que terminarían siendo el Spitzer (infrarro- entre ambas partículas. Estas dos viajan en una trayec-
jo), el Hubble (visible), el Chandra (rayos X) y el Comp- toria muy cercana a la del fotón original, o primario,
ton (rayos gamma). hasta que a su vez pasan cerca de una molécula atmos-
El Compton Gamma Ray Observatory, en órbita desde férica donde producen un nuevo fotón, cediendo parte
abril de 1991 hasta junio de 2000, llevaba a bordo cuatro de su energía.
telescopios de rayos X y gamma. De éstos, EGRET era el De esta manera un fotón primario de 1 TeV puede
único con capacidad de detectar fotones con energías su- originar una cascada de decenas de miles de partícu-
periores a 100 MeV (mega-eV; ver cuadro). Además de ha- las, la cual crece hasta que las partículas secundarias
cer un mapa de la Vía Láctea, EGRET catalogó 271 fuentes tienen una energía menor a 80 MeV, umbral por debajo
celestes de rayos gamma. Seis fueron identificadas con pul- del cual dejan de ramificarse en más partículas. Los
sares, estrellas de neutrones con intensos campos magné- rayos cósmicos, partículas cargadas de muy alta ener-
ticos pertenecientes a nuestra galaxia; cerca de 80 fuentes gía, generan cascadas de partículas más complejas
fueron identificadas con cuasares, poderosas fuentes de ya que sus interacciones involucran la producción

Prefijos en el espectro electromagnético

Prefijo Valor Notación Energía Banda del espectro


exponencial Símbolo
micro 0.000001 10-6 eV ondas de radio
mili 0.001 10-3 meV ondas milimétricas
1 100 eV infrarrojo cercano
kilo 1000 103 keV rayos X
mega 1000000 106 MeV rayos  "blandos"
giga 1000000000 109 GeV rayos  "duros"
tera 1000000000000 1012 TeV rayos  de muy alta energía
peta 1000000000000000 1015 PeV rayos  de energía extrema

Se cree que rayos  con energías superiores a 100 TeV son absorbidos por radiación cósmica
y no pueden propagarse desde su origen hasta nosotros, definiendo en cierta forma el límite
observable del espectro electromagnético.
56 ASTRONOMÍA CONOCIMIENTO

Figura 1: diagrama de cascadas de partículas en la atmósfera iniciadas por un rayo gamma (izquierda) o por un rayo
cósmico (derecha).

de muchos tipos de partículas, como los muones. La de- imagen de la luz recibida, la cual puede visualizarse mejor
tección de muones sirve para diferenciar entre cascadas en estéreo; por esto, los telescopios Cherenkov funcionan
atmosféricas iniciadas por rayos cósmicos (cascadas con mejor en arreglos, o por lo menos en pares. Los princi-
muones) y rayos  (cascadas sin muones). pales telescopios de este tipo son el arreglo europeo HESS,
ubicado en Namibia; los dos telescopios MAGIC en las Is-
LA LUZ CHERENKOV las Canarias; y el arreglo VERITAS en Arizona.
La detección de cascadas atmosféricas se hace aprovechan-
do la emisión de luz Cherenkov, producida cuando partícu- PRIMER OBSERVATORIO CHERENKOV
las cargadas se mueven más rápidamente que la velocidad El primer observatorio Cherenkov de agua, de nombre
de la luz en un medio. Si bien la velocidad de la luz en el Milagro, estuvo funcionando en Nuevo México entre 1999
vacío, 299 mil 792 kilómetros por segundo, es una de las y 2008. Estaba formado por una alberca de 50 por 80 me-
constantes fundamentales de la física, la luz se propaga tros de lado y 8 metros de profundidad, rodeado de 175
más lentamente en un medio, de forma que su velocidad tanques periféricos, de dos metros de diámetro cada uno,
en el aire es de 299 mil 700 kilómetros por segundo, y en dispersos en una área de 40 mil metros cuadrados. Tanto
el agua es inferior a 230 mil kilómetros por segundo. la alberca, como los tanques, estaban llenos de agua en
Un electrón con 100 MeV viaja a 299 mil 785 kiló- condiciones de absoluta oscuridad y con poderosos foto-
metros por segundo; es decir más rápido que la luz en sensores, capaces de detectar la luz Cherenkov producida
el aire. Cuando esto sucede, el aire responde emitiendo por partículas de alta energía penetrando el agua. Milagro
luz azul, violeta y ultravioleta. Esta emisión fue estu- funcionaba de manera permanente, día y noche, excepto
diada por el físico soviético Pavel Cherenkov en los años por esporádicas interrupciones de mantenimiento.
1930. La luz Cherenkov se emplea de dos maneras en el Milagro podía detectar rayos  con energías supe-
estudio de las cascadas de partículas: en una se hace la riores a 1 TeV, provenientes de cualquier punto del cielo
detección de luz producida en el aire; y en la otra la detec- ubicado a menos de 45º de su cenit. Al transitar el cielo
ción directa de partículas por la luz que emiten en el agua. sobre Nuevo México, obtenía cada día una exposición de
Los instrumentos relacionados con estas técnicas son los poco más de la mitad de la bóveda celeste, la cual se tor-
telescopios Cherenkov atmosféricos y los observatorios naba cada vez más profunda al acumularse los datos cada
Cherenkov de agua. día. En el transcurso de ocho años, Milagro obtuvo un
Los telescopios Cherenkov atmosféricos son antenas mapa de 55 por ciento del cielo observado en energías
colectoras de luz que se apuntan directamente al objeto de TeV, el cual reveló fuentes celestes como la nebulosa
celeste bajo estudio. Estos telescopios deben distinguir la del Cangrejo, el cuasar Mrk 421, una emisión extendida
débil luz Cherenkov contra la del cielo de fondo, por lo que en la constelación del Cisne y el descubrimiento de un
sólo observan en noches oscuras, sin Luna y despejadas. objeto bautizado como MGRO J1908+06. Milagro mostró
Distinguen entre rayos cósmicos y gamma, haciendo una la factibilidad de la técnica Cherenkov de agua para estu-
CONOCIMIENTO
CONOCIMIENTO ASTRONOMÍA
ASTRONOMÍA 4157

dios astronómicos. Fue posible también entender las dos detector de 150 por 150 metros de lado, formado por 900
limitaciones principales del detector: las dimensiones limi- tanques de agua de cinco metros de diámetro y 4.6 metros
tadas de la alberca no permitían un muestreo adecuado de altura, instrumentados con uno o tres tubos fotosen-
de todas las partículas de la cascada; y su altitud, de dos sores por tanque. HAWC es una propuesta del grupo es-
mil 600 me-tros sobre el nivel del mar, quedaba muy por tadounidense que operó el observatorio Milagro.
debajo de los seis mil metros de altura donde las cascadas Tras estudiar posibles sitios en Bolivia, China y Méxi-
de fotones de unos TeV alcanzan su máximo desarrollo co, y ponerse en contacto con potenciales colaboradores
y comienzan a atenuarse. Los logros y límites de Milagro en los respectivos países, la colaboración Milagro optó
dieron lugar a la idea de un observatorio de mayores di- por instalar HAWC en el volcán Sierra Negra, un kiló-
mensiones situado a una mayor altitud: el observatorio metro al Norte del Gran Telescopio Milimétrico. HAWC
HAWC. es ahora una colaboración entre más de veinte institu-
ciones y ochenta científicos de México y Estados Uni-
EL OBSERVATORIO HAWC dos. La construcción está por iniciar, y si la colaboración
El proyecto HAWC, por High Altitude Water Cherenkov, tiene éxito en su empresa, en el año 2012 HAWC será un
busca la construcción de un observatorio de rayos gam- observatorio quince veces más poderoso de lo que fue su
ma de tipo Cherenkov de agua, situado a cuatro mil cien antecesor, Milagro.
metros de altura. HAWC está conceptualizado como un

Figura 2: mapa de la bóveda celeste vista en rayos gamma,


obtenido con el Fermi gamma-ray telescope. La banda
horizontal brillante corresponde a la Vía Láctea.
Fotografía del cometa McNaught en su
aparición de 2007.

Los cometas y sus colas


Mauricio Reyes Ruiz
volcán Sierra Negra. En la parte superior se aprecia el
Figura 3: fotomontaje simulando HAWC al pie del

Surgió un cometa cuyo cuerpo era brillante como el


día, y de su cuerpo luminoso se extendía una cola,
como el aguijón de un escorpión

Primera referencia escrita de un cometa, Babilonia, 1140 a.C.

S in duda, el avistamiento de cometas es uno de los COMETAS DE AYER


Gran Telescopio Milimétrico.

fenómenos astronómicos que mayor asombro nos Así como en nuestros días, en plena era espacial, la ma-
causa. Así ha sido a lo largo de la historia y en to- yoría de la gente atribuye los fenómenos celestes que no
das las culturas. Cuando se observa a simple vista, la cola alcanza a comprender a seres extraterrestres, en la anti-
de un cometa aparece mucho mayor que cualquier otro güedad los cometas estuvieron rodeados de temor y mis-
Doctor Mauricio objeto astronómico que pueda uno observar durante una terio. Su nombre se remonta a los griegos, para quienes el
Reyes Ruiz
noche oscura. Algunos cometas han sido visibles incluso termino komete tomaba el sentido de “estrella con cabelle-
Investigador Titular
del Instituto en pleno día. Para los astrónomos, además de su belleza, ra”. Aristóteles y sus contemporáneos debatían sobre la
de Astronomía de los cometas encierran la respuesta a múltiples interro- naturaleza de los cometas y sus posibles efectos sobre la
la UNAM gantes sobre el medio interplanetario, sobre el origen vida humana. El carácter irregular e impredecible de los
en Ensenada
maurey@astrosen.
1 del sistema
No existe, de manera solar
literal, “una y quizá
molécula incluso
de aire”; sobre se
el término el refiere de la cometas
origenbásicamente a una no encajaba con los conceptos filosóficos de la
molécula
unam.mxde nitrógeno
vida uenoxígeno.
nuestro planeta. época respecto a la constancia y perfección de los cielos.
58 ASTRONOMÍA CONOCIMIENTO

El futuro de la Radioastronomía

Luis Felipe Rodríguez Jorge

INTRODUCCIÓN cargadas acercando un imán (que proporciona el campo


Este año se cumplen cuatro siglos del primer uso del te- magnético) a la pantalla de un televisor de los antiguos,
lescopio con el propósito de estudiar los cielos. En 1609, con pantalla de rayos catódicos (que proporciona los elec-
Galileo Galilei (1564-1642) se enteró del invento, hecho por trones en movimiento). La imagen quedará totalmente dis-
un holandés, de un aparato maravilloso que permitía ver torsionada. Este experimento no es recomendable porque
las cosas como si estuvieran más cerca. Y mientas otras puede dañar permanentemente la pantalla del televisor.
personas usaban el telescopio para espiar al enemigo o a Mucho se averiguó del Universo estudiando la luz que
la vecina, a Galileo se le ocurrió apuntarlo para arriba. emiten los astros. Gracias a la luz podemos decir cuál es la
Hasta entonces, el estudio de los astros se había hecho forma de los cuerpos que la emiten, y, estudiándola espec-
solamente con el ojo desnudo. Los astrónomos anteriores troscópicamente, podemos decir otras cosas como cuál es
a Galileo ya se ayudaban de instrumentos, como los que la temperatura y la composición química del objeto estu-
usaba Tycho Brahe (1546-1601) y que se ilustran en la diado, así como su movimiento respecto a nosotros.
Figura 1, pero que no aumentaban el tamaño de las cosas.
Con este tipo de instrumentos, que parecen gigantescos MÁS ALLÁ DE LA LUZ:
transportadores, Tycho logró medir la posición de los EL ESPECTRO ELECTROMAGNÉTICO
astros con la respetable precisión de un minuto de arco Pero, para mediados del siglo XIX, los estudios del físico
(aproximadamente una parte en 20,000 de la circunferen- escocés James Clerk Maxwell (1831-1879) indicaron que
cia).Pero fue el uso del telescopio, iniciado por Galileo, el la luz es sólo parte de un fenómeno más amplio, que
que llevó a grandes avances en la astronomía. ahora se conoce como la radiación electromagnética. El
Doctor Luis ojo humano puede captar los fotones que tienen una lon-
Felipe Rodríguez LA LUZ, MENSAJERO IDEAL gitud de onda de aproximadamente entre 0.4 y 0.7 micras,
Jorge Galileo, y de hecho todos los astrónomos anteriores al si- pero no los que tienen mayores o menores longitudes de
Investigador / glo XX, estudiaron la luz que proviene de los astros. La luz onda.
Centro de Radio- es una especie de mensajero ideal. La podemos pensar En nuestro Universo, las cosas microscópicas tienen
astronomía como constituida por fotones, paquetes de energía que propiedades de partícula y también de onda (la famosa
y Astrofísica / viajan por el espacio a la velocidad de la luz (por su- dualidad partícula-onda de la mecánica cuántica), y la lon-
Campus Morelia puesto), la mayor velocidad que puede alcanzar cualquier gitud de onda es la separación entre dos máximos con-
de la UNAM cosa. secutivos en una onda. Así que podemos pensar en el
Miembro de El Además, los fotones no tienen carga eléctrica (a dife- fotón como una partícula o una onda, según convenga a
Colegio Nacional rencia, por ejemplo, de los electrones o protones) y esto la situación.
l.rodriguez@ permite que viajen sin ser desviados por los campos mag- El intervalo de longitudes de onda que capta el ojo hu-
crya.unam.mx néticos presentes en el espacio. Uno puede verificar este mano va de 0.4 micras, que corresponde al color violeta, a
efecto de los campos magnéticos sobre las partículas 0.7 micras, que corresponde al color rojo. Maxwell predijo
CONOCIMIENTO ASTRONOMÍA 59
CONOCIMIENTO ASTRONOMÍA 39

que, más allá del intervalo visible al ojo humano, hab- electrones que se mueven a velocidades muy altas y
plo: laque,
ría fotones con “colores” invisibles para nosotros. Con el lunaalde
serSaturno
curvadas llamada Titán tiene por
sus trayectorias una los
densa at-
campos
paso del tiempo, quedó claro que el espectro electromag-mósfera naranja, en
magnéticos compuesta
el espacio, principalmente
emiten la llamada de nitrógeno
radiación
nético tenía fotones con longitudes de onda tanto may- y un poco de metano,
sincrotrónica conocidoasí
(bautizada también
porquecomo gas natural.
también la emiten
ores como menores que los que detecta el ojo humano. En La superficie de Titán es tan fría, que el agua
los aceleradores terrestres de partículas llamados está conge- sin-
lada ycrotrones).
la Figura 2 mostramos una figura que resume las caracter- es tan dura como una piedra terrestre. Los lagos
aquí no son
ísticas del espectro electromagnético y sus ventanas, que La de agua, sino de metano
radioastronomía, mezclado
al explorar una con otros
región del
van del radio a los rayos gamma. hidrocarburos. Tal vez en mundoshasta
espectro electromagnético como entonces
éste sería descono-
posible
tener cida,
vida tuvo
basada en unteniendo
y sigue líquido grandes
que no es el agua, pero
aportaciones a la
LA VENTANA DE RADIO hasta ahora, nuestra exploración de este
astronomía. Los radioastrónomos descubrieron satélite no nos ha los
La región del espectro que corresponde a los fotones de dado pulsares,
ningún indicio de que haya vida
las radiogalaxias, en él.
la radiación cósmica de
mayor longitud de onda se conoce como la ventana de Otro ejemplo
fondo, y un interesante
gran número esdela moléculas
luna de Júpiter llama-
en el espacio
radio. De manera general, los da Europa. La corteza de este satélite es entre
interestelar, de hielo,
otrasy hay
mu-
astrónomos consideramos evidencias de que debajo de chasél hay
cosas.un océano de agua
las ondas de radio como las líquida. En un mundo como éste, la vida podría surgir con
que tienen longitud de onda la energía liberada desde el PREMIO interior del planeta y formar
NOBEL
mayor que 0.3 milímetros. A ecosistemas como los que existen en el fondo
PARA RADIOASTRÓNOMOS del mar te-
veces (como en la Figura 2) rrestre alrededor de las ventilas hidrotermales.
A través de los años, se ha otor-
esta ventana se subdivide en Pero, aun cuando Europa gado seelencuentra
Premio Nobelen nuestro
de Física
de radio y de microondas. En Sistema Solar, y sólo nos toma unos seis años llegar
a radioastrónomos allá
en cuatro
un momento veremos que los con una nave robot, hasta laocasiones.fecha no tenemos
En 1974unloinstru-
recibi-
astrónomos tenemos nuestra mento que nos permita explorar eron bajoMartin su Ryle
heladay superfi-
Anthony
propia subdivisión de la ven- cie y determinar si hay vida en el satélite.
Hewish, el primero Si existieran
por su im-
tana de radio. mundos similares alrededor plemen-tación
de otras estrellas, con
de la las tec-de
técnica
Si los astros emiten luz, nologías que tenemos no habría síntesisforma de saber (que
de apertura si están
con-
uno podría esperar que emi- habitados o no. siste en conectar muchos ra-
tieran también fotones de diotelescopios chicos para que
De esta forma,
mayores descartamos
o menores longi- de nuestra búsqueda de LAS SEÑALES DE LA VIDA funcionen como uno grande),
mundos
tudes de onda. La razón deestrellas que son estables
habitables a aquellas El mayor problema con el que y nos enfrentamos
el segundo porlos el cientí-
descu-
durante menosejemplificada
esto queda de mil millones en de años. Nos quedamos ficos hoy en día es el de reconocer brimiento de los pulsares. En
un mundo ha-bitado.
entonces
la Figura con2.los
Enastros que in-
la parte tengan menos de dos veces principio, no tenemos una definición El tema de delosvida que nosrecibió
pulsares per-
la ferior
masa delde Sol.
estaEstamos hablando del 90 por ciento de
figura vemos mita reconocer un organismo unvivo en cual-quier
segundo Premio lugar
Nobel delde
estrellas
que, de de la galaxia;
acuerdo así que aún tenemos muchos
a la tempera- universo. Para darle la vueltaFísica a este cuando,
pro-blema, en adoptamos
1993, se le
lugares
tura de un cuerpo, éste siguiente
dónde buscar. El emite límite lo pone nuestra una estrategia práctica; esto otorgó es, lo que buscamos
a Joseph Taylor depende
y a Rus-
tecnología: los planetas
preferentemente en una de son tan pequeños y opacos, que es de dónde y con qué se hace la explo-ración.
sell Hulse por su descubrimien-
muy difícil detectarlos.
las ventanas del espectro Nuestras tecnologías sólo pueden Si podemos mandar un to microscopio
y estudio del a Marte,
llamado lopulsar
que
detectar planetas en las
electromagnético. estrellas
Los cuer- cercanas a nosotros. Esto buscamos entonces es vida microscópica. binario. Las órbitas Parecedesencillo;
los com-
reduce la búsqueda
pos que a unas miles
están a alrededor de de estrellas. pero, ¿qué pasa cuando la ponentes única forma de pulsar
de este estudiar un
binario
diez mil grados Kelvin (como planeta es con un telescopio? En este cambios
muestran caso, tenemos que
que indican
VIDA
las DE OTRO MUNDO
estrellas) emiten prefer- buscar señales que se expresen que en el lo que llamamos
sistema el es-
está perdiendo
Cuando pensamos en
entemente luz visible. Pero vida extraterrestre, consideramos pectro del planeta. El espectro se obtiene cuando
energía mediante la emisión descom-
quelashay un sinfín
cosas de posibilidades,
que están tantas1.que
muy frías Figura suponemos
En su libro Mecánicaponemos la luz deRenovada,
de la Astronomía un objeto de en ondas
sus diferentes colores.
gravitacionales.
que hay laalgunas quecósmica
no podemos Tycho Brahe incluyó
ni imaginar. esta ilustración
La imagi- Por que muestra
ejemplo, algunos es el espectro de la luz de Sol.
el arcoiris
(como radiación de de los instrumentos que él usaba para medir la posición de En 1978, Robert Wilson y Arno
nación
fondo, haquesido, sin aduda,
está el motor
tan sólo 3 losdeastros
muchasen laaventuras
bóveda celeste.Si pudiéramos observar el espectro Penziassolar con detenimien-
recibieron el Premio
científicas; pero, al
grados Kelvin), cuando se trata de ciencia, hay to, notaríamos que hay zonas
final, prefer-
emiten por oscuras donde cierto color
su descubrimiento de la
que volver a lo que podemos
entemente en ondas de radio. probar, y basarnos en cono- ha sidoradiación cósmica de fondo, que nos traepor
removido. Estas zonas son generadas molécu-
información
cimientos
Este yesquema
teorías que sabemos
es válido que
sólo funcionan
a primera en todo el las o del
aproximación, átomos que se
Universo más encuentran
remoto que en podemos
la atmósfera del Sol
observar. De
universo observable.
porque resulta que hay cuerpos muy calientes que tam- y absorben
nuevo, este tema recibió un segundo Premio encada
la energía de un color específico. Como 2006,
De emiten
bién esta manera,
ondas de la vida
radiono puede surgir
y cuerpos en la
muy fríos que pueden molécula
superfi- cuandoy cadase leátomo
otorgó absorben colores yespecíficos,
a John Mather George Smoot, es
cieemitir
de unrayos
asteroide
gamma,o enpero
una estrella, pues en estos
no abundaremos en esta faceta posible
lugares pordistinguir qué compuesto
su descubrimiento de queestá presentecósmica
la radiación en la at-de
la del
materia no puede organizarse para formar estructuras mósfera
problema. solar
fondo sólode
sigue con ver el prácticamente
manera espectro de nuestra perfectaestrella.
la for-
complejas, sea cual sea el elemento base de éstas. La vida Si ma
observamos
de una radiación de cuerpo negro y por losTierra,
los espectros de Venus, Marte y la sutiles
basada
ONDAS enDE carbono y el agua es la que mejor cono- también
el RADIO podemos
cambios determinar
de brillo cuál es entre
que presenta la composición
un punto de la
y otro
cemos, y además
DEL ESPACIO EXTERIOR sabemos que ambos elementos son atmósfera de cada uno y, en el caso de Marte
del cielo.El establecimiento de la radioastronomía y la Tierra, el y
comunes en los
A principios de lugares
la décadadonde se el
de 1930, forman los planetas, espectro
físico estadounidense también
los éxitos quemuestra
ha tenido la composición
propiciaron que de la
sesuperficie
comenzara
por lo que
Kart Janskyes altamente
(1905-1950) probable
detectóqueporhaya mundos
primera con de estos
vez ondas dos planetas.
a observar En Marte
el Universo en ytodas
Venus, laslolas
que vemos en
ventanas del
suficientes cantidades dedel
de radio provenientes agua y carbono
espacio exteriorpara(verque se sus espectros
Figura espectroes la absorción del La
electromagnético. bióxido de carbono
astronomía pasó (COde ser
2
)
origine alguna después
3). Décadas forma dese vida.
entendió que la radiación que que esdeeluna componente
banda (la principal
visible) a desersus atmósferas. Pero el
multifrecuencia.
Clarodetectado
había que los científicos
Jansky por no olvidamos
vez primera queespuede
emitidahaber
por Enmensajero
el espectro terrestre,
seguía siendo además del bióxido
sólo uno: el fotón.de carbo-
otras opciones para tener un mundo habitable. Por ejem- no, se puede ver la absorción del vapor de agua, el oxígeno

27/04/2009 05:10:23 p.m.


36
60 ASTRONOMÍA
ASTRONOMÍA CONOCIMIENTO
CONOCIMIENTO

GALAXIAS OSCURASLA ASTRONOMÍA MULTIMENSAJERO hipótesis de materia en oscura.


la NubeSin embargo,
Mayor esto no descar-
de Magallanes en 1987. El problema con
Una posible explicaciónComo habíamos dicho, por sus características, el fotón es estas partículas es que de
a esta disparidad es que las ga- ta que un comportamiento más complejo sonlaextremadamente
gravedad difíciles de
laxias más pequeñasun nunca formaron
mensajero estrellas,
ideal, puesto y es rápido pudiera
enton-
que producir
y viaja en línea fenómenos similares
detectar, puesto (ver figura). ¿Cuál
que interaccionan muy débilmente con la
ces constituyen galaxias
recta.oscuras. Surge una tiene
Pero el astrónomo que buscar yde
posibilidad las dostanta
asimilar explicaciones
materiaes(por
la correcta:
esto se lesmateria oscura o débilmente inter-
llama partículas
interesante: el número de galaxiascomo
información satélites
le seaalrededor gravedad
de entender
posible para mejormodificada? Esto es
qué actuantes), aúncon
o sea un lo
misterio, pero su en su camino para
que pongamos
galaxias mayores, como la nuestra,
ocurre puede Algunos
en el espacio. dependercuerpos solución,
de las cósmicos aunque sea
producen, muy diferente
detenerlos a las propuestas ex-
y detectarlos.
propiedades de la partícula
además dedemateria oscura.
fotones, En una
partículas serie como
cargadas istentes, proporcionará
los protones pistas para
En la práctica, los nueva físicadey neutrinos
detectores quizás son gigantescos
de trabajos del grupoy de cosmología la UNAM, en colabo- evidencia de un universo multidimensional.
los electrones, formando lo que se conoce como los ra- depósitos de agua u otro material que Quizás al- sólo detienen una
ración con Pedro Colín y Vladimir
yos cósmicos. Avila-Reese, se encontró guno de los lectores de esteinfinitesimal
fracción texto podría estar
de losenneutrinos
camino a que los atraviesan.
que si la materia oscura
Ya está compuesta
habíamos por una partícula
mencionado contribuir
que una desventaja deconlasalguna pista para
El detector esclarecer
japonés tal misterio. es un depósito con
Super-Kamiokande
tibia, como por ejemplo una nueva
partículas especie
cargadas es quede neutrino
los campos magnéticos en el 50 mil toneladas de agua pura, que sólo detiene una frac-
llamado estéril, esto podría
espacioexplicar
curvan lasusbaja abundancia
trayectorias, de
haciendo muy difícil decir ción muy pequeña de los neutrinos incidentes. A través
galaxias satélites en nuestra
de dónde Galaxia. Independientemente
provienen. Pero conforme la velocidad de estas de nuestro cuerpo pasan miles de millones de neutrinos
de cuál será la explicación
partículasfinal, este tipo
cargadas de estudios
se acerca más y más a la velocidad de por segundo, pero sólo detendremos a uno o dos durante
permiten realizar investigaciones de fenomenología
la luz, la curvatura de la trayectoria dees menor. toda nuestra vida. Tenemos entonces en los neutrinos a
física de partículas, Instrumentos
analizando las propiedades
como de las
el telescopio Auger (Figura 4) estu- un nuevo tipo de mensajero sideral, si bien es elusivo y
galaxias. En otras palabras, unen al
dian la llegada demacro-cosmos
los rayos cósmicos con y pueden determinar sólo se ha detectado proveniente de muy pocos cuerpos.
el micro-cosmos.
Una duda razonable es si los candidatos de materia
oscura se proponen simplemente para explicar los fenó-
menos que no podemos explicar en el cosmos, o si hay
alguna motivación independiente. Las teorías fundamen-
tales de las fuerzas en la naturaleza como las super-
cuerdas y la supersimetría, predicen muchas partículas;
de hecho, más de 4000000, si consideramos diferentes
tipos de teorías microscópicas de las fuerzas.
Algunas de estas partículas son candidatos a consti-
tuir la materia oscura, tales como el neutralino. Es im-
portante aclarar que la existencia de estas partículas es
necesaria en teorías como la Supersimetría, aun y cuando
no existiera el problema de la materia oscura. El neutrali-
no es la partícula más ligera estable en varias teorías de
Supersimetría, y produce radiación gamma cuando choca
con otro neutralino. Esto puede ocurrir preferentemente
en el centro de las galaxias, y es una posible manera de de-
tectar su existencia, así como la de las galaxias oscuras.
Algunos candidatos de partículas de materia oscura,
como las llamadas partículas ligeras de Kaluza Klein (LKP
por su siglas en inglés) se asocian con la existencia de un
universo multidimensional. Experimentos que detectan
radiación gamma, como el satélite Fermi de la NASA y el
experimento HAWC en México, buscarán detectar alguno
de estos candidatos. Figura 2. El espectro electromagnético y sus características. Este diagrama es muy útil, porque resume muchas de las características
del espectro electromagnético. En la parte superior se nos indica si la onda penetra o no la atmósfera terrestre. Sólo las ondas de
radio, la luz visible y parte de las ondas infrarrojas lo hacen; las demás ondas tienen que ser estudiadas desde satélites, por encima
UNIVERSO MULTIDIMENSIONAL
de la atmósfera. Luego tenemos la longitud de onda y su comparación con objetos conocidos. En la parte inferior esta la frecuencia
y la temperatura
Una hipótesis alternativa de unla
para explicar cuerpo para que
gravedad ex- emita más intensamente a la longitud de onda respectiva.
tra que mantiene unidas a las galaxias
la posición es queque
del cuerpo la ley
losde la
emitió con una modesta Finalmente, aunque no se han detectado directamente, las
gravedad es diferenteprecisión
a este tipo
como de de
escalas
mediodegradogalaxias.
(el tamaño de la Luna en ondas gravitacionales son un posible mensajero en la as-
En este tipo de ideaselno se requieren
cielo). Con este partículas nuevas, los rayos cósmicos
tipo de telescopios, tronomía del futuro. Los premios Nobel de Física Taylor
y la razón de este comportamiento nuevo de la gravedad
han pasado a ser un nuevo mensajero espacial, si bien con y Hulse lo recibieron, como ya mencionamos, porque de-
podría también tenerlimitaciones.
su origen enLos un resultados
Universo multidi-
preliminares del telescopio mostraron que la órbita del pulsar binario perdía energía
mensional. Aunque estaAuger sugieren quemuy
última idea es los atractiva, el
rayos cósmicos más energéticos precisamente de acuerdo a lo que se espera si el sistema
estudio de cúmulos de quegalaxias
se conocenen colisión ha planteado
se producen en galaxias relativamente
Figura 3. Mapacer- emite
de todo ondas
el cielo, quegravitacionales. Esto se tomó
muestra la temperatura de como evidencia
grandes retos para alcanas,
menosque lostienen
modelos más simples
actividad inusualdeen su núcleo.
la radiación cósmicaindirecta
de fondo, de
fósilque
del las
origen del Universo.
ondas Las
gravitacionales existen. Se han
gravedad modificada.Otra partícula que se ha detectado proveniente zonas en amarillo y rojo representan zonas más calientes, pero
de cuerpos construido ya detectores de
también con un mayor número de partículas. Estas semillas en
ondas gravitacionales, como
Estudios que utilizan la técnica
cósmicos es el de lente gravitacional
neutrino, el cual tiene masa,densidad
pero node carga
materiael llamado
oscura, sistema
crecen debidoLIGO, pero la detección
a la gravedad y dan directa de las
sugieren que el centro de gravedad
eléctrica. O sea,deque
los viaja
cúmulospor de ga-
el espacio lugar
sin serposteriormente
afectado ondas a las galaxias y a la estructura
gravitacionales aún no delse
Universo.
ha logrado. Sin embargo,
laxias y el centro de por
masa de la materia brillante no co- La amplitud y el tamaño de las regiones en la imagen depende
los campos magnéticos. Los neutrinos de se la
han detecta- dellegará
abundancia materiael día en
oscura quelassepropiedades
y de detecten y de
conla el tiempo será po-
incide, lo cual es naturalmente explicado
do provenientes del si
Solsey acude
de unaa supernova
la que(Ver
misma explotó
texto) sible hasta hacer imágenes con estas ondas también.
CONOCIMIENTO
CONOCIMIENTO ASTRONOMÍA
ASTRONOMÍA 3761

Figura 4. Diagrama artístico del telescopio Auger, en funcionamiento


FUTURO DE LA RADIOASTRONOMÍA
Con el desarrollo de las astronomías en las ventanas dis-
tintas a la de radio, y con la utilización de nuevos mensaje-
ros (rayos cósmicos, neutrinos, y ondas gravitacionales)
para estudiar el Cosmos, no puede uno menos que pre-
guntarse si la radioastronomía tiene un futuro o si será
sustituida por la observación en otras ventanas, en el caso
de los fotones, o por otros mensajeros.
Afortunadamente, varias consideraciones nos llevan a
tranquilizarnos. En primer lugar, la astronomía en la parte
visible del espectro es tan antigua como el ser humano y
sigue floreciendo y ampliándose sin ningún problema. Lo
que explica esta permanente vigencia es que hay fenó-
menos (en el caso de la astronomía óptica, las estrellas),
que se estudian de manera óptima en distintas ventanas.
A pesar de todos los avances, la luz visible sigue siendo
el mensajero ideal para estudiar a las estrellas porque és-

en Argentina.
tas la emiten copiosamente. Las otras ventanas nos han
revelado nuevas facetas de las estrellas o han permitido
el estudio de estrellas en situaciones extremas, pero para
entender a la mayoría de las estrellas no hay sustituto al
estudio de la luz visible. de las otras ventanas del espectro electromagnético: cada
De igual manera, hay emisiones que se estudian de mane- una de ellas es insustituible, porque nos proporciona in-
ra más ventajosa en las ondas de radio. La fría radiación formación única sobre distintos cuerpos y fenómenos cós-
cósmica de fondo es un ejemplo, porque sólo emite fuerte- micos.
mente en la región de radio. Las moléculas existen prefe- De igual manera, los nuevos mensajeros cósmicos sólo vi-
rentemente en regiones frías (porque el calor las destruye), enen a fortalecer más al fotón y a proporcionarnos nuevas
y son otro ejemplo de un fenómeno que se estudia prefe- maneras de investigar al Universo y hay que darles la bien-
rentemente en ondas de radio. Y lo mismo podemos decir venida. En lugar de competir entre sí, estas distintas

Figura 3. Karl Jansky, el padre de la radioastronomía, con su antena. Esta fotografía fue
tomada a principios de la década de 1930. Cortesía del Observatorio de Radioastronomía
Polvo de estrellas
Antígona Segura Peralta
DÓNDE NACEN LAS ESTRELLAS

“S
omos polvo de estrellas” dice una frase, fre- Se llaman nubes moleculares y están compuestas por gas
cuentemente usada en conferencias y videos y polvo expulsado por estrellas en sus últimas etapas de
de divulgación. Yo creo que es más adecuado evolución. Grumos densos dentro de estas nubes se co-
decir que somos material reciclado de las estrellas. La lapsan hasta formar estructuras en forma de disco que
frase no es tan poética, pero va más de acuerdo con es- contienen en su centro el embrión de una estrella. Aquí su-
tos tiempos “ecológicos”. Fuera de los juegos de palabras, ceden dos procesos, de los que depende el surgimiento de
ambas expresiones encierran detrás de ellas muchos años la vida: a medida que la presión y la temperatura aumen-
de investigación sobre los procesos que transforman a las tan dentro de la estrella, se dan reacciones que generan nue-
estrellas a lo largo del tiempo, la formación de nuestro vos elementos químicos, mientras que en el disco que rodea
Doctora Antígona planeta y el surgimiento de la vida. a la estrella se van acumulando el polvo y el gas, formando
Segura Peralta La ciencia, en particular la astronomía, nos ha mostra- rocas cada vez mayores, que finalmente se convierten en
Instituto de do que no somos ni el centro del sistema solar, ni de la planetas. Así se generan los elementos que constituyen a
Ciencias Nucleares
Universidad galaxia, ni del universo; sin embargo, nos ha develado los seres vivos y los lugares donde habitan.
Nacional Autónoma una conexión que va desde las estrellas hasta nosotros,
de los EUA.

de México dándole al fenómeno de la “vida” una dimensión cósmica: COCINANDO ELEMENTOS


antigona@
nucleares. para comprender cómo se originó la vida en la Tierra, Todos los átomos de hidrógeno que existen se formaron
unam.mx podemos empezar por la vida de las estrellas. en los primeros minutos de vida de nuestro universo; en
6234 ASTRONOMÍA
ASTRONOMÍA CONOCIMIENTO
CONOCIMIENTO

maneras de interrogar al Cosmos se complementan. general de la relatividad,


reionización, confirmada
cuando se porformaron
vez primera
las primeras estrellas
en 1919 por Arthur Edington, durante
y el hidrógeno se volvió a ionizarun eclipse(los
so-electrones se sepa-
LOS RADIOTELESCOPIOS DEL FUTURO lar. raron de los protones), regresando a como era el caso al
No es, pues, de sorprender que existan enMATERIA el mundo INVISIBLE
principio del Universo.
grandes proyectos en desarrollo para construir Losnuevos
resultadosy modernos
Esto ocurrió confirman
hace mucho que hay efectiva-
tiempo, cuando el Universo era
más poderosos radiotelescopios. Y es aquí donde mente intro-
una discrepancia
muy joven. entre
Estola quiere
masa total
deciryque,
la masa
para estudiar la época
duciremos cómo es que los radioastrónomos luminosa
subdividi- en lasdegalaxias y sus agrupaciones.
la reionización, Una po-
hay que contar con telescopios muy
mos la ventana de radio en tres “ventanitas”. La sible explicaciónsensitivos,
necesidad para esta discrepancia
porque lo que es que hay ma-
ocurrió hace mucho lo vemos
de esto es que en la ventana de radio se hacenteria no detectada
estudios de muy a la que Esto
lejos. se haes llamado oscura,
así porque dado
todas las radiaciones elec-
ondas con longitudes que van de 30 metros aque 0.3todo indica tromagnéticas
milíme- que no emite luz. Estaa materia
viajan llamada
la velocidad de la luz y la radiación
oscura,
tros; o sea, a diferencia de la ventana óptica, que, aunqueque
al cubrir másllegacorrectamente
de muy lejos debería llamarse
nos trae la historia del Universo
de 0.7 a 0.4 micras, estudia ondas que cambian materia invisible,
por sólo muy
hace probablemente
mucho. El proyecto noLOFAR
constedeberá
de es- de estar terminado
un factor de 2 su longitud, ¡la radioastronomíatrellas,
estudiagas on-o átomos,
alrededor ya del
queañoimplicaría
2011. que algunos
elementos químicos conocidos
das cuyas longitudes pueden diferir hasta en un factor de La segunda región en no existirían.
que se subdivide la ventana de radio
¡cien mil! Por ejemplo, el deuterio es un
es la centimétrica, donde elemento químico
de manera aproximada están las
Cada telescopio está especializado para detectar originado
ondas en en losondas
primeros minutosentre
con longitud del Universo,
un metroyyes un centímetro. Es en
un cierto intervalo de longitudes, y es imposiblealtamente
construir sensible
esta aregión
la abundancia
en la que cósmica de neu-
cae la famosa línea de 21 centíme-
Figura 5. Ejemplo de un cúmulo de antenas omnidireccionales del proyecto
LOFAR. Veinticinco mil de estas antenas se distribuirán en territorio holandés

trones y protones, los cuales componen el llamado


material bariónico. Se llama barión a las partículas
compuestas de partículas más fundamentales, llama-
das quarks.
Las razones por las cuales el deuterio es tan buen
indicador de la densidad de bariones, son: 1) La fuer-
za con la cual están ligados los componentes de un
núcleo de deuterio. En el lenguaje de los físicos
Figura 1. Evidencia de Materia Oscura. En la figura se presenta
nucleares, la baja energía de ligadura de un núcleo de
la determinación de la distribución de masa interna a la Galaxia deuterio hace a éste muy frágil. 2) El deuterio produ-
M33, conocida como el Triángulo, utilizando la rotación del gas cido en el interior de las estrellas no puede salir, pues,
en la galaxia. En la extrema izquierda se presenta una imagen
en luz visible de M33, el sistema de ejes coordenados (rojo) dada su fragilidad, se transforma en helio. ¡Debido a
nos indica la amplitud de la velocidad de rotación observada esto, el deuterio que podemos medir ahora es fantásti-
(símbolos en amarillo), la curva continua en azul representa el camente un fósil de los primeros minutos del Univer-
efecto de toda la masa sobre la rotación en la galaxia. La curva
azul segmentada representa la velocidad a la que rotaría el gas so! Si toda la masa faltante en las galaxias es
si sólo existiera el material luminoso (disco). La diferencia en
amplitudes es evidencia de que hay masa no detectada (oscura)
o que la gravedad es más fuerte en las regiones externas de las
galaxias.

AGRUPACIONES DE GALAXIAS
Dicho de manera más precisa, es posible crear mapas de
y alemán.

la distribución de masa total a partir de mapas de los


movimientos del gas y las estrellas dentro de los objetos
astronómicos, tales como las galaxias o agrupaciones de
las mismas. La luminosidad de una galaxia podría consi-
derarse también una medida detan
un telescopio su versátil
masa. Éstaquees, quizás,
detecte ondas de muy dis- tros, que es emitida por el átomo del hidrógeno neutro, el
la idea más intuitiva; sin embargo,
tintas longitudes. esta estimación está re- más abundante del Universo.
stringida a representar sólo las componentes que emiten
luz, principalmente la masa en estrellas y gas.
EL LOFAR EL INTERFERÓMETRO
Este tipo de estudios
A la región astronómicos han llevado
de las longitudes dea onda
una más largas, de Ésta es la región más explorada de la ventana de radio
contradicción sorprendente:
aproximadamente el contenido de material
entre 30 metros y un metro, se le llama pero no por esto ha dejado de ser importante. A corto
total, medido a partir de los movimientos
radioastronomía internos del(obviamente, por plazo, esta región estará dominada por el EVLA (por sus
métrica y decamétrica
gas y las estrellas
la en las galaxias,
longitud es bastante
de las ondas). mayor a más poderoso siglas en inglés, Expanded Very Large Array o Conjunto
El instrumento
la masa asociada con sus componentes luminosos.
que se planea para el futuro en esta región Es espectral es el Muy Grande Expandido) que no es otra cosa que el inter-
Figura 2. Diagrama que ilustra el efecto de lente gravitacional.
natural, durante el proceso científico, el cuestionarse
llamado LOFAR (por sus siglas en inglés LOw si las El Frequency ferómetroun
círculo azul representa conocido como
observador enellaVLA al que
Tierra; la se le ha cambiado
estimaciones sonARray
precisas.
for radio astronomy o conjunto de baja esfera amarilla, un
frecuencia todacúmulo de galaxias,
la electrónica el receptores
y los cual desvía para
la tener una sensi-
Debido a estopara
se han implementado métodos alterna- trayectoria de los rayos de luz (líneas blancas), provenientes
la radioastronomía). tividad 10 veces mayor que antes.
de la galaxia a la extrema derecha. Debido al efecto del
tivos para pesar Los
las elementos
galaxias y detectores
los cúmulos dede galaxias.
LOFAR son antenas
lente omnidi- El EVLA
gravitacional, estará terminado
se observarán dos arcos para 2012.
alrededor deA un plazo de una
Posiblemente el más poderoso
reccionales hace radiación
(captan uso de la en desviación la galaxia.con
todas las direcciones) La desviación
década, de
se laplantea
luz se debe a la deformación
la construcción de un instrumento sin
de la dirección delalamayoría
luz en el campo gravitacional de Holanda
los del espacio tiempo, representado por una malla curvada
distribuidas a lo largo de y Alemania precedentes, el cual, por su costo (alrededor de dos mil
alrededor del cúmulo de galaxias. Tal como predice la teoría
objetos, llamado (ver
también
Figuratécnica del lente gravitacional.
5). Posiblemente la Relatividad 500
el proyecto másdeimportante millones
General, de dólares)
entre más masivo esrequerirá
el cúmulodedeuna colaboración de
Este efecto de lente
queesemprenderá
una predicciónLOFAR directa
será de la teoríade lagalaxias,
el estudio época de mayor
la es la deformación
tantos países comodel espacio tiempo.
sea posible. Se trata del SKA (por sus
CONOCIMIENTO ASTRONOMÍA 63

siglas en inglés Square Kilometer Array o Conjunto con un Está ya en avanzada etapa de construcción en el desierto
Kilómetro Cuadrado de Área). Como su nombre lo indica, de Atacama, en el norte de Chile, a cinco mil metros de
se trata de construir un gran número de antenas cuya área altura. Su costo total rebasará los mil millones de dólares,
en conjunto sume un kilómetro cuadrado. proporcionados por los EUA, Europa, y Japón.
Para dar una idea de la magnitud del proyecto, el EVLA, el Gracias a un apoyo de CONACYT, los astrónomos mexica-
instrumento más poderoso en su género en la actualidad, nos tendremos acceso competitivo (o sea, podremos com-
tiene solo 0.05 kilómetros cuadrados de área, veinte veces petir por tiempo de observación en condiciones iguales
menor que lo proyectado
para el SKA. Este instru-
mento tendrá una gran

SKA. Se planea construir mil de estas estaciones


versatilidad y permitirá

distribuidas en un área de tres mil kilómetros.


Figura 6. Posible diseño para una estación del
el estudio de un gran
número de objetos ce-
lestes, desde las galaxias
externas, hasta las es-
trellas de nuestra propia
Galaxia.
Los pulsares serán otro
de los objetos de estu-
dio del SKA. El diseño
final del SKA aún no está
decidido y en la Figura
6 mostramos una posi-
bilidad. De hecho, en este
momento ni siquiera el si-
tio está definido, aunque
ya quedó restringido a
alguna parte de Austra-
lia o bien de Sudáfrica.
La última región en la que
los radioastrónomos sub-

el telescopio ALMA, ubicado en el desierto de


Figura 7. Diagrama artístico de cómo se verá
dividimos la ventana de
radio es la que contiene
las ondas más cortas, con
longitudes de un centí-
metro a 0.3 milímetros
y que, como el lector se
imaginará, creativamente
llamamos la región mili-
métrica y submilimétrica.

Atacama, en Chile.
Esta ventana es suma-
mente importante, porque
en ella encontramos mu-
chas emisiones molecula-
res, así como la emisión
del polvo cósmico.
Estas emisiones están
presentes de manera
dominante durante los procesos de formación tanto de a las de los investigadores de EUA) a ALMA. En la Figura
las gigantescas galaxias, como de más pequeña escala: la 7 mostramos un dibujo artístico de cómo se verá el in-
formación de estrellas y planetas dentro de las galaxias. Es strumento una vez concluido, lo cual se espera ocurra en
muy posible que estas áreas de investigación sean las que 2012.
ocupen la mayor parte del tiempo de los futuros instru- En conclusión, la radioastronomía, como toda la as-
mentos milimétricos y submilimétricos. tronomía, enfrenta un futuro brillante en el cual se espera
continúen los descubrimientos que nos lleven a entender
TELESCOPIO ALMA cada vez mejor al Universo.
En esta región el instrumento por todos esperado es el
telescopio ALMA (por sus siglas en inglés Atacama Large
Millimeter Array o Gran Conjunto Milimétrico de Atacama).
64 ASTRONOMÍA CONOCIMIENTO

Una aproximación a la astronomía cultural


?
¿Dos mundos, un mismo cielo?
William Breen Murray

L a reciente celebración en Monterrey de la “Noche de las


Estrellas”, bajo el patrocinio de la Alianza Francesa y el
Centro Cultural Alfa, nos recuerda que la astronomía
y el cielo son aspectos que unen a todo el mundo. En este
caso, unía a dos mundos: el Viejo Mundo y el Nuevo Mun-
caparazón de una tortuga. Otros pueblos contaron his-
torias aún más fantásticas en sus mitos de la creación,
muchos de ellos recogidos hace tiempo por Sir James Fra-
ser en su magna obra La Rama Dorada.

do, Francia y México, separados por geografía e historia, CURIOSIDADES ANTROPOLÓGICAS


pero unidos bajo un mismo cielo. Sin embargo, ante las revelaciones del telescopio y el ex-
Así se ve el cielo en la astronomía moderna, pero la tenso instrumental de la astronomía moderna, estos rela-
afirmación esconde otra realidad más compleja, cuando tos se perciben ahora como productos propios del desco-
examinamos el asunto con detenimiento a más largo plazo. nocimiento sobre la naturaleza en la era pre-científica. Se
Hace mil años, el cielo del México antiguo no hubiera sido convierten meramente en curiosidades antropológicas que
Doctor William
Breen Murray lo mismo que estaban viendo en el París medieval, sino el preservan con mayor o menor grado de tino cierto recono-
Departamento de reflejo de culturas muy distintas. cimiento del verdadero cielo revelado por la astronomía
Ciencias Sociales Entre los pueblos de la antigüedad, el universo y el moderna.
Universidad de
Monterrey cielo tomaban muchas formas que nos parecen graciosas Seguramente los antropólogos de la época de Fraser
wmurray@udem. hoy en día. Por ejemplo, para los antiguos mesoamerica- compartían esta perspectiva. Para ellos, el conocimiento
edu.mx nos, el universo tenía nueve niveles y se apoyaba en el del cielo resultó una medida muy concreta y práctica de

64y33.indd 1
CONOCIMIENTO ASTRONOMÍA 33
CONOCIMIENTO ASTRONOMÍA 65
Figura 5. Imagen de la colisión de dos cúmulos de galaxias. En azul se
muestra la distribución de masa calculada a partir de los arcos creados por el
efecto de lente gravitacional. En rojo se muestra la distribución de material

cúmulos. Es notorio que el centro de las regiones azules no coincide con el


centro de la distribución de bariones (rojo). Esto sugiere que la mayor parte
bariónico. En el fondo se muestran imágenes de las galaxias de ambos

de la masa y por lo tanto de la fuerza de gravedad no proviene de la materia


la evolución cultural humana. Mientras que muchos otros nunca fueron vistos por los griegos y romanos –un último brote de creatividad
aspectos de la cultura (como la dieta o el vestido) son suje- cultural en el vocabulario de lenguas ya moribundas.
tos a múltiples variables naturales, la constancia del cielo
lo convertía en un elemento de cultura universal que per-
mitía comparaciones globales más precisas a través del
tiempo, marcando así los pasos evolutivos que culminan
en la ciencia de la astronomía moderna.
Dicho en esas palabras, se nota de inmediato el etno-
centrismo de esa postura y las limitaciones del concepto
de cultura que maneja. Al proclamar un solo cielo univer-
sal, perdemos de vista por completo los cielos presentes
en cada cultura. A la vez, olvidamos los elementos de
luminosa, sino de la materia oscura.

nuestra propia visión del cielo, que la ubica plenamente


en la tradición de la Cultura Occidental.
Después de todo, las raíces culturales de la astronomía
científica son plenamente visibles en su misma nomen-
clatura. Galaxias, supernovas, auroras, lunas, constelacio-
nes, cometas –entre otras- son todas palabras derivadas
del latín o el griego. El lenguaje de la ciencia astronómica
actual, igual que los nombres de las estrellas y las con-
Figura 1.
stelaciones, tiene antecedentes muy reconocidos en la an- Las constelaciones oscuras del Hemisferio Sur vistos desde Misminay (Perú).
tigua Grecia y Babilonia, derivada de una visión del cielo, (Fuente: Urton 1981: fig. 65)
tal como se percibe desde el mundo del Mediterráneo y el
Medio Oriente. EL CIELO DEL HEMISFERIO SUR
Visto desde el Hemisferio Sur, nos damos cuenta que, aun cuando es el mis-
mo cielo astronómico, su aspecto cambia de acuerdo a nuestro punto de
vista terrestre, generando así un cielo algo diferente en cada latitud.
A pesar de sus elementos compartidos, el cielo del Hemisferio Sur resulta
muy diferente en varios aspectos al cielo del Hemisferio Norte. Lo descubrí

El misterio de la materia oscura


plenamente en una noche de visita al Observatorio del Hemisferio Sur de
la Unión Europea, en la cordillera Andina, arriba de La Serena, Chile a 30º
Latitud Sur. Desde este ángulo, desaparecen por completo la mitad del cielo
del Hemisferio Norte y todas las constelaciones circumpolares. Aun las constela-

O
ciones compartidas se ven distintas, de tal manera que Orión el Cazador
bservar el cielo estrellado durante una noche sin
camina por el cielo sobre su cabeza y con las piernas hacia arriba. Tampoco
Luna, en un paraje oscuro, es impresionante, dado
hay una estrella polar en el cielo del Sur, y nuestros anfitriones chilenos nos
el gran número de estrellas que pueden observarse.
enseñaron cómo se calcula su posición aproximada utilizando los brazos de
Cada una de estas estrellas es similar a nuestro Sol, aunque
la Cruz del Sur.
la mayoría de las que son visibles son más grandes. A
NOMENCLATURA ASTRONÓMICA Sin embargo, la mayor diferencia es que en el Hemisferio Sur, una parte
pesar del impresionante espectáculo, las estrellas repre-
Claro que los objetos no visibles a los antiguos –asteroides, de la Vía Láctea es oscurecida por las grandes nebulosas que dominan
sentan probablemente sólo una modesta fracción de la
hoyos negros, púlsares y demás- a menudo llevan etiqu- el cielo. Sus formas se trazan con facilidad en contraluz de las estrellas
materia en nuestro Universo.
etas codificadas, como asteroide 2009 DD45 o el quásar a trasfondo. Las constelaciones reconocidas en el Hemisferio Sur no son
Vivimos en la superficie de un planeta rocoso llamado
3C 273. Los cielos del astrónomo son también amplia- solamente conjuntos de estrellas, sino también las llamadas “constelaciones
Tierra, y, a pesar de la rotación de ésta, nos mantenemos
mente poblados con los nombres de descubridores mod- oscuras”, asociadas con los perfiles de las nebulosas en distintas tempora-
en dicha superficie gracias a la fuerza de atracción de la
ernos. De hecho, tal es la competencia, que la Unión As- das.
gravedad. Esta fuerza es la responsable de lo que cono-
tronómica Internacional tiene reglas muy específicas que En el cielo andino, por ejemplo, los incas reconocieron siete animales e-
cemos cotidianamente como peso de los objetos. La grave-
otorgan reconocimiento oficial a los nombres designados! levados a la esfera celeste (Figura 1), incluyendo “La Llama” y “La Serpiente”
dad es responsable también de que la Tierra se traslade
No obstante, la columna vertebral de la nomenclatura as- entre otros, una visión que se preserva todavía en muchas comunidades an-
alrededor del Sol y de que el Sol a su vez gire alrededor del
tronómica sigue siendo una herencia de gran abolengo dinas del viejo Tiwantinsuyu (Urton 1981). Otros pueblos sudamericanos en
Doctor Octavio centro de nuestro sistema local de estrellas gas y polvo,
y firmemente
Valenzuelaenraizada en las antiguas civilizaciones las tierras bajas, como los guaraníes del Gran Chaco (Pereira Quiroga 2004),
llamado galaxia de la Vía Láctea, a más de 700 mil kiló-
Investigador del
del Occidente. ven otros animales en la Vía Láctea, conocida entre ellos como el Ñandurape,
metros por hora, sin salir disparados fuera de la Galaxia
Por elInstituto
otro lado, aunque los griegos viajaron mucho, o camino del ñandú (una especie de ave no voladora).
de Astronomía de debido a la aceleración centrífuga.
sus exploraciones
la UNAM quedaron básicamente bajo el cielo de Esta velocidad de rotación depende de la masa de
octavio@
las latitudes subtropicales y templadas del Hemisferio EL CIELO DE LOS INCAS
la galaxia y de nuestra distancia al centro de la misma.
astroscu.unam.mx
Norte. Nunca conocieron el cielo del Hemisferio Sur, por Ahora, surge la pregunta: ¿qué astronomía debe aprender un joven chileno?
Estudiando cómo se mueven las estrellas y el gas en las
ejemplo. Por ende, cuando los navegantes y astrónomos de ¿La astronomía de los antiguos griegos, que se refiere a un cielo literalmente
galaxias y las galaxias mismas en los grupos y cúmulos
las generaciones posteriores lo descubrieron por primera invisible desde su lugar en el mundo? ¿O el cielo de los incas que se ve sobre
de galaxias, los astrónomos pueden pesar dichos objetos
vez, tuvieron que inventar un nuevo elenco de nombres uno? Mi colega David Orellana, de la Universidad de La Serena, ha promovido
astronómicos.
en griego y latín para identificar los objetos celestes que la segunda opción en las escuelas de Chile, dando así a los escolares chilenos

27/04/2009 05:16:38 p.m.


66
30
ASTRONOMÍA
ASTRONOMÍA
CONOCIMIENTO
CONOCIMIENTO

una doble visión del cielo, que reconoce su dimensión Latitud Norte) hasta Nueva Zelanda (35º Latitud Sur) y a
Estos cuerpos ambulantes en el cielo eran considerados dioses por las cul-
cultural. Es un caso práctico en la aplicación de la nueva lo largo de casi 90 grados de Longitud terrestre. Sus épicos
turas antiguas. Esta herencia la llevamos actualmente en el número y los
etnoastronomía, que ha surgido en las últimas décadas y viajes recorrían miles de kilómetros en altamar, y llegaron
nombres de los días de la semana: siete días para siete dioses celestes. Los
recoge las diversas visiones del cielo por su propio valor a islas tan pequeñas y remotas que parecen hazañas in-
planetas fueron inicialmente tan importantes que, para poder registrar sus mov-
como expresiones distintas de la cultura humana. creíbles de navegación.
imientos en el cielo, los primeros grupos de estrellas en formarse como figuras
La astronomía cultural surgió en Europa en las Muy aparte de las embarcaciones que inventaron
(cons-telaciones) fueron las correspondientes a la franja del cielo por donde
décadas de 1970 y 1980, como una fusión de la etno- para dichos viajes, los antropólogos descubrieron que
pasan los planetas. Éstas son las famosas constelaciones del zodiaco. Los plan-
astronomía recopilada por los etnólogos y folkloristas esta tradición marítima depende sobre todo de un cono-
etas no viajan por toda la esfera celeste a voluntad, sino que se limitan a las
en toda Europa, que relata las muchas tradiciones popu- cimiento muy íntimo y detallado del oleaje y corrientes
constelaciones del zodiaco. Este punto era ya conocido desde mucho antes de
lares relacionadas con el cielo, y la arqueoastronomía, oceánicos y de las estrellas en ambos lados del Ecuador
las épocas de Claudio Ptolomeo (Siglo I).
especialmente de los enigmáticos monumentos megalíti- para orientarse en altamar. Los polinesios son los únicos
cos como Stonehenge (Inglaterra), Newgrange (Irlanda), navegantes que regularmente cruzaron el Ecuador, y el
COPÉRNICO, BRAHE, KEPLER, GALILEO…
y Carnac (Francia), que remontan a épocas muy ante- poblamiento del Pacífico no hubiera sido posible si no
Las primeras concepciones modernas de lo que son los planetas se las debe-
riores. fuera por su conceptualización del cielo.
mos a personajes tales como Nicolás Copérnico, Tycho Brahe y Johannes
A pesar de la distancia temporal y los desplazamientos
Kepler. Mientras que Copérnico puso al Sol en el centro del sistema solar y los
migratorios de los pueblos, a veces los dos estudios se ilu-
planetas a su alrededor, Kepler refinó la forma de sus trayectorias como elipses,
minan mutuamente. La nueva perspectiva se manifiesta en
gracias a las cuidadosas observaciones visuales de Brahe. Galileo Galilei dio el
el mismo nombre de la agrupación que reúne anualmente
golpe final y definitivo a la concepción de lo que son los planetas gracias a su
a los especialistas en el tema, la Sociedad Europea para la
utilización del telescopio. Él, más que nadie, nos mostró la existencia de nuevos
Astronomía en la Cultura, fundada en Smolyan, Bulgaria
mundos como el nuestro en el universo.
en 1994.
Posteriormente, Isaac Newton, con sus estudios y modelos de la fuerza de la
Al mismo tiempo, en el Nuevo Mundo, la astronomía
gravedad, definió matemáticamente con exactitud las trayectorias de los plane-
cultural surge a raíz del estudio y la medición más pre-
tas en el sistema solar. Las puertas estaban ahora abiertas al descubrimiento
cisa de los monumentos arquitectónicos, y en el caso
de nuevos planetas.
de México, los avances en la traducción de los antiguos
sistemas de escritura, especialmente el maya. Ambos es-
DESCUBRIMIENTO DE URANO Y NEPTUNO
fuerzos plantearon nuevas interrogantes en el estudio de
El primer planeta en ser descubierto en la era moderna fue Urano. William Hers-
la astronomía mesoamericana ya conocida. A diferencia
chell, en 1781, lo localizó accidentalmente por su movimiento, mientras regis-
del Viejo Mundo, en México, la continuidad histórica per-
traba las posiciones de las estrellas circundantes. Años después, variaciones en
mite confirmar la identidad de la tradición cultural desde
las posiciones de Urano con respecto a las predichas llevaron a suponer que
sus inicios hasta hoy en día.
otro planeta exterior afectaba gravitacionalmente al movimiento de Urano. Efec-
tivamente, en 1846, una colaboración entre astrónomos teóricos (John Adams y
ANTROPÓLOGOS MEXICANOS
Urbain Le Verrier) y observacionales (Johann Galle) logró localizar a Neptuno. El
Y LA ETNOASTRONOMÍA
número de planetas en el sistema solar aumentó de seis a ocho.
Los pocos códices y los documentos coloniales forman un
Es interesante notar que análisis posteriores de viejas observaciones lleva-
enlace valioso, pero los antropólogos mexicanos descubrieron
ron a la conclusión de que Urano y Neptuno habían sido avistados, pero no
la etnoastronomía a través de su vivencia con todos los
reconocidos, con anterioridad. Por ejemplo, unos dibujos de Galileo notan una
pueblos indígenas de la nación. A veces, la asociación
estrella cerca de Júpiter, en 1612, que en realidad era el planeta Neptuno.
de sus tradiciones vivas con los vestigios arqueológicos
Igualmente, Urano había sido catalogado como una débil estrella en la con-
es muy directa y elocuente, revelando así algo del cielo
stelación de Tauro en 1690.
que brillaba sobre las ciudades y centros ceremoniales
El sistema solar tuvo ocho planetas hasta 1930, cuando Clyde Tombaugh
del México antiguo: el cielo de Tonatiuh y la Estrella de
descubrió al pequeño Plutón en los límites del sistema solar. Ahora había nueve
la Mañana; el planeta Venus, no la diosa del amor, sino el
planetas que estudiar. Recientemente se ha dicho que Plutón ya no es planeta.
heraldo de la guerra.
Esto es cierto. En 2006, la Unión Astronómica Internacional, tras acaloradas dis-
La diversidad revelada por la astronomía cultural
cusiones, definió formalmente lo que es un planeta y Plutón fue degradado a la
tampoco se limita a México y el Mediterráneo, y realza
(nueva) categoría de “planeta enano”, por no cumplir con todas las condiciones
las muchas funciones que el cielo puede tener en la vida
impuestas. Nos quedamos de nuevo con ocho planetas mayores en el sistema
cotidiana. Si tomamos el caso de los antiguos polinesios, Figura 2.
solar. Ruta de las Islas Hawaianas a Tahití, Marzo-Abril de 1980. La línea
encontramos una tradición que conocía el cielo de ambos
El concepto de “planeta” ha evolucionado a través de la historia. desde ser sólida representa el verdadero trayecto del barco y los círculos
hemisferios, y por otros motivos que los augureros mayas registran las lecturas oculares diarios tomados por el navegador
una estrella que se mueve entre las demás, hasta un objeto de dimensiones con-
y aztecas. polinesio Nainoa Thompson al amanecer (a) y atardecer (b).
siderables que orbita alrededor de nuestro sol. Pero… ¿puede haber planetas en
A menudo, olvidamos que, en buena medida, el con-
otras estrellas?
ocimiento del cielo nace de las necesidades de la nave- VIAJE DE HAWAII A TAHITÍ
gación marítima. En este aspecto, los antiguos griegos y La verdad de este cielo fue demostrada cuando marineros
PLANETAS SIMILARES A LA TIERRA
romanos, igual que los mayas, eran navegantes costeros modernos navegaron por las mismas rutas, utilizando los
La existencia de otros mundos como el nuestro, o siquiera como Júpiter, que or-
que raras veces se aventuraban en el mar abierto. En métodos y los conocimientos tradicionales guiados por un
bitan alrededor de otros soles fue un tema meramente especulativo por mucho
cambio, durante más de un milenio, los polinesios po- navegador polinesio (Finney 1983/2005). El viaje de Ha-
tiempo, debido a que la observación de planetas en el entorno de otras estre-
blaron poco a poco un mundo de miles de islas en el waii a Tahití (Figura 2), por ejemplo, cubre más de tres mil
llas es una hazaña tecnológica alcanzada solamente en los últimos 20 años. La
Pacífico, que se extendía desde las Islas Hawaianas (23º kilómetros en mar abierto, que cruza el Ecuador.
dificultad principal radica en la diferencia de brillo entre la estrella y un posible

66y31.indd 1
CONOCIMIENTO
CONOCIMIENTO ASTRONOMÍA
ASTRONOMÍA
31
67

planeta próximo. Esta es de varios órdenes de magnitud Eso es causado por la velocidad a la que se está moviendo la estrella. Si la
Cada día, el navegador polinesio tomó una lectura
y es similar a intentar detectar a gran distancia el brillo estrella se aleja de nosotros, el desplazamiento de sus líneas de absorción será
ocular de la posición del la canoa, utilizando una brújula
de una luciérnaga que vuela a unos centímetros de una hacia longitudes de onda más largas. Si la estrella se aproxima a nosotros, el des-
de treinta y dos estrellas que marcaban los acimuts. Las
luminaria encendida de un estadio deportivo. Esto hace plazamiento será hacia longitudes de onda más cortas. Entre mayor sea la velo-
fuertes corrientes ecuatoriales complicaron la navegación
que las detecciones directas (imágenes) de planetas en cidad de la estrella, mayor será el desplazamiento de sus líneas de absorción
y desviaron la canoa en ciertos tramos de la ruta, pero a la
órbita alrededor de otras estrellas sean extremadamente de su posición de laboratorio. Este mismo fenómeno, llamado “Efecto Doppler”,
larga el navegador polinesio hizo las correcciones necesa-
difíciles. lo podemos experimentar en el mundo cotidiano con el sonido.
rias y llegaron a su destino en aproximadamente un mes.
La forma más común de detectar lo que ahora llama- Por ejemplo, la frecuencia (tono) de la sirena de una ambulancia cambia de-
Al replicar los mismos viajes, los investigadores
mos planetas extrasolares, o exoplanetas, es utilizando pendiendo de la velocidad con que se acerca o se aleja de nosotros. En el caso
comprobaron la verdad histórica de muchas leyendas y
métodos indirectos, que no requieran que el planeta se de las estrellas, podemos medir la velocidad a la que se alejan o se acercan de
tradiciones polinesias, y generaron un nuevo orgullo en
“vea” en una imagen. La idea principal no es tratar de ob- nosotros de esta manera. Utilizando esta misma técnica, Edwin Hubble pudo
sus descendientes. Recuperaron una parte de la cultura
servar al planeta en sí, sino observar cuidadosamente a la medir la expansión del Universo a principios del siglo pasado.
tradicional, ahora casi olvidada, que no dependía del uso
estrella y notar si algún comportamiento extraño pueda
de instrumentos y sistemas de rastreo satelital, sino de
ser atribuible a la presencia de un planeta en órbita a su DETECTADOS 342 EXOPLANETAS
la observación ocular del cielo y el conocimiento trans-
alrededor. Resulta que la gran mayoría de los descubrimientos de planetas extrasolares han
mitido a través de las generaciones.
Una técnica para la detección de exoplanetas, uti- sido realizados utilizando esta técnica. Hasta febrero de 2009, 316 exoplanetas
Gracias a los esfuerzos de investigadores en todo el
lizada desde hace más de cien años, consiste en medir la de los 342 detectados han sido encontrados utilizando esta técnica denominada
mundo, que han enriquecido a la nueva etnoastronomía,
posición precisa de una estrella que se mueve por la esfera de “velocidades radiales”.
las facetas culturales del cielo se han multiplicado
celeste. Si la estrella tiene un planeta, entonces la influen- La siguiente técnica exitosa para detectar planetas alrededor de otras estre-
(Fabian 2001). Ilumina no solamente las culturas del pas-
cia gravitacional de éste puede causar que la estrella mis- llas depende de que la órbita del posible planeta esté alineada a 90 grados del
ado, sino nuestro mundo actual también. A diferencia de
ma se mueva en un pequeño círculo alrededor del centro plano del cielo, de tal manera que el planeta pueda cruzar por enfrente y por
los astrónomos y su poderoso instrumental, para la gente
de masa común de los dos objetos. Si la estrella está lo detrás de su estrella. Esto no sucede con mucha frecuencia.
de hoy, el cielo visible ha quedado cada vez más oculto
suficientemente cerca de la Tierra, este movimiento puede Estadísticamente, la mayoría de las órbitas de los exoplanetas no son de este
atrás de la contaminación ambiental y la iluminación ur-
ser observado. Desafortunadamente, hay muy pocas es- tipo. Sin embargo, hay suficientes casos con esta geometría en particular y se
bana. El cielo está poblado más bien de satélites y basura
trellas lo suficientemente próximas como para hacer de han podido descubrir 58 planetas extrasolares mediante el método de “trán-
espacial en vez de animales, y ya no guía nuestras vidas.
utilidad práctica esta técnica. sitos”. En este caso, la idea es medir cuidadosamente el brillo de una estrella
Es el mundo de la guerra de las galaxias y la descarga
Otra forma de encontrar planetas alrededor de otras y esperar a que éste disminuya levemente (0.3%-3%) cuando un planeta cruza
masiva de energía, que convierte nuestro planeta en un
estrellas, relacionada con la anterior, consiste en medir el por enfrente.
faro visible desde lejos en el espacio, para guiar a los visi-
cambio de velocidad de la estrella y no necesariamente el
tantes extraterrestres que esperamos encontrar. ¿Más, o
cambio de posición de la misma. La presencia de un exo- Cuerpo Celeste Español Inglés Latín
menos acertado que antes? ¿Señales de Progreso? ¿O es-
planeta afecta la velocidad de movimiento de la estrella Sol Domingo Sunday dies Solis
caparate de ilusión?
de forma similar al cambio de posición. Este cambio de
Tal vez la apocalíptica fecha de 2012 nos dará la in- Luna Lunes Monday dies Lunae
velocidad puede ser medido con mucha mayor facilidad
dicación final que todos quieren encontrar. Marte Martes Tuesday dies Martis
utilizando el “espectro” de la estrella. En este método,
la luz blanca de la estrella es separada en sus diferentes Mercurio Miércoles Wednesday dies Mercurio
colores, o longitudes de onda, utilizando instrumentos lla- Júpiter Jueves Thursday dies Jovis
REFERENCIAS
mados espectrómetros. Venus Viernes Friday dies Veneris
El mecanismo
Fabian, Stephen esM. exactamente
2001. Patternselinmismo
the Sky:que utilizamos
an Introduction Saturno Sábado Saturday dies Saruni
cuando pasamos la luz
to Ethnoastronomy. delGrove
Long sol por un prisma
IL (USA): y observamos
Waveland Press inc.
el arco iris de colores en que se divide, pero con mayor so-
fisticación y precisión.
Finney, Ben Si observamos
1996/2005. detalladamente este
“Applied Ethnoastronomy: Los nombres de los días de la semana en varios idiomas y su relación con los objetos
espectro de colores, notamos celestes.
Navigating by the Stars Acrossque
the algunos colores
Pacific”. En: Songs“faltan”;
from the
es decir, que en Astronomical
Sky: Indigenous su lugar hayand unCosmological
pequeño yTraditions
angosto of es-
pacio
thenegro. Esto quiere
World (editado decir
por Von Del que ese color
Chamberlain, Johnen B.
particular
Carlson,
nunca
& M.llegó
Jane a nuestro
Young), instrumento,
pags. sino que
336-347. Leicester (UK):fue absorbido
Ocarina
en el camino. Center
Books(UK)/ La mayoría de estas absorciones
for Archaeoastronomy (USA) suceden en
la misma estrella y son causadas por diversos elementos y
moléculas químicas
Pereira Quiroga, en la atmósfera
Gonzalo. de la estrella.
2004. “Persistencia y Renovación:
la Vía Láctea entre los Guaraníes del Chaco Boliviano”. En:
Etno y Arqueoastronomía
COMPOSICIÓN QUÍMICA DE en las
LOSAmericas
OBJETOS(editado por
CELESTES
CadaMaxime Boccas,
elemento deGonzalo Pereira
la tabla & Johanna
periódica Broda),
y cada pags. 299-
molécula en
314. Santiago
particular, de Chile:
producen unMemorias, 51º Congreso
patrón definido Internacional
y único de estas
de Americanistas.
líneas oscuras, que también llamamos líneas de absorción.
Ésta es la forma más común en la que podemos determi-
narUrton, Gary. 1981.
a distancia At the Crossroads
la composición of the
química deEarth and the Sky.
los objetos ce-
Austin: University of Texas Press
lestes. Si ahora notamos cuidadosamente la posición, la
longitud de onda de esta línea de absorción, vemos que
ésta puede variar un poco de la que podemos medir en el
laboratorio. Saturno

27/04/2009 05:16:53 p.m.


68 ASTRONOMÍA CONOCIMIENTO

Fisiología espacial:
una cuestión de gravedad
Alejandra Arreola

E l espacio exterior es un lugar hostil. Los seres humanos


somos organismos mesófilos, a quienes nos gusta que
la temperatura fluctúe entre 15 y 30 grados; encon-
trarnos en una atmósfera respirable, que ejerza una pre-
sión moderada sobre nuestros cuerpos, y que la gravedad
cinturones de Van Allen, pero fuera de este manto protec-
tor, convierte al espacio en algo parecido a un horno de
microondas de proporciones cósmicas.
Nuestros cuerpos están tan acostumbrados a vivir en
la Tierra, que no somos conscientes de la manera en que
nos mantenga pegados al suelo, entre otras comodidades. la Tierra, su temperatura, su atmósfera y sobre todo su
Cualquier sitio que no cumpla con estas características es gravedad, influye en el comportamiento de nuestro orga-
considerado, para todos fines prácticos, inhabitable. nismo.
En el espacio no hay atmósfera ni gravedad, y la
temperatura fluctúa entre los gélidos doscientos grados ESTÁNDARES DE CALIDAD
Bióloga bajo cero a la sombra y más de 120 grados si nos pega El cuerpo humano tiene altos estándares de calidad. Siem-
Alejandra Arreola
directamente la luz del Sol. Además, hay que tomar en pre procura mantener sus niveles –de oxígeno, de azúcar,
alexarreola@
yahoo.com cuenta el viento solar, que en la Tierra es desviado por los de agua, etcétera- dentro de unos márgenes conocidos y
CONOCIMIENTO ASTRONOMÍA 69

con muy poca variación. A esto se le llama homeostasis. graves, ciertamente son muy molestos.
Si, por ejemplo, el nivel de azúcar sube, se libera insulina Los sentidos se atrofian. Los astronautas
para que regrese a la normalidad; si el azúcar baja de- pierden el sentido del olfato como si tu-
masiado, se libera glucagón; si hace calor, sudamos para vieran un resfriado permanente, aunque
bajar la temperatura, y si hace frío, tiritamos. Si por algún esto tal vez sea ventajoso, ya que las naves
motivo no podemos regular estos niveles, entonces nos espaciales son un espacio cerrado, con
enfermamos. poca circulación de aire y no suelen oler
En el espacio, el principal enemigo de la homeostasis muy bien. El sentido del gusto también se
es la falta de gravedad. Mientras que aquí en la Tierra la modifica, haciendo más difícil percibir el
gravedad jala la sangre hacia nuestros pies, en el espacio sabor de los alimentos, y la atmósfera del-
la sangre se concentra en el pecho y la cabeza. Estos cam- gada dentro de la nave, aunada al ruido de
bios confunden al corazón, que no sabe de gravedad, y la maquinaria, impide que los astronautas
hacen que se esfuerce más. puedan escucharse con claridad.
Para volver a la homeostasis, se libera una hormona, el El sentido que más se ve afectado es
péptido auricular natriurético, cuyo trabajo es deshacerse el del equilibrio. En la Tierra, si giramos o
La sangre se redistribuye debido a
de este “exceso de volumen”, aumentando la diuresis; es la falta de gravedad. ladeamos la cabeza, la interacción de los
decir, poniendo a los riñones a trabajar horas extra y a los otolitos con las cerdas en los canales semi-
astronautas a orinar frecuentemente. circulares dentro de nuestros oídos informará al cerebro de la posición en la que
Toda esta pérdida de líquidos dará al cuerpo la idea de se encuentra con respecto al resto del cuerpo, incluso con los ojos cerrados. En
que la sangre se ha vuelto muy densa, y tratará de com- el espacio la falta de gravedad hace que los otolitos floten, y por lo mismo, no
pensar esto destruyendo una buena parte de los glóbu- pueden interactuar con las cerdas de los canales semicirculares, por lo que el
los rojos, que de cualquier manera no necesita, pues ha cerebro no tiene idea de la posición del cuerpo.
disminuido también la demanda de oxígeno. En pocas Un astronauta pasa los primeros días en el espacio mareado y desorientado.
palabras, para mantener la homeostasis en el espacio, un Con el tiempo, el cerebro aprenderá a ignorar las señales que el oído medio
astronauta “sufrirá” anemia y deshidratación. envía, y se basará únicamente en la información que le llega a través de la vista,
utilizando los letreros y la organización de los paneles de instrumentos en la
PÉRDIDA DE MASA nave como única referencia de “arriba” y “abajo”.
MUSCULAR Y MASA ÓSEA
Otro de los problemas más RITMO CARDÍACO
serios que enfrentan los astro- Alguna vez escuché, en una conferencia impartida por uno de los médicos del
nautas es la pérdida de masa programa Apollo, que el primer electrocardiograma recibido desde el espacio
muscular y masa ósea. En la fue una gran sorpresa. El ritmo cardíaco del astronauta era tan lento, que, de
Tierra, nuestros músculos y haber estado en Tierra, hubiera sido llevado de inmediato a la sala de cuida-
huesos están adaptados a car- dos intensivos; y, sin embargo, el astronauta se sentía perfectamente bien. Ese
gar con su propio peso. En el día aprendió que lo que en la Tierra se considera patológico, fisiológicamente
espacio, por no haber grave- hablando, en el espacio es normal.
dad, las cosas carecen de peso, Sí, los seres humanos somos organismos mesófilos, cuyo cuerpo está muy
por lo que nuestros músculos acostumbrado a las comodidades que ofrece el planeta Tierra; y, sin embargo,
trabajan menos y comienzan a muchos de nosotros preferimos sacrificar esta cómoda seguridad en aras de
Los astronautas realizan atrofiarse; se vuelven débiles. nuestra curiosidad científica.
ejercicio para contrarrestar
La pérdida de masa ósea es Los cambios que sufre el cuerpo humano en el espacio nos desorientan,
la pérdidad muscular
un asunto más preocupante y nos deshidratan, nos provocan una falsa anemia, nos pueden llegar a causar
más difícil de resolver. El tono osteoporosis; y, sin embargo, cada minuto que cualquiera de nuestros congé-
muscular puede mantenerse en el espacio mediante ru- neres pasa allá arriba, nos aporta invaluable información que nos permite en-
tinas de ejercicios a base de ligas, cuerdas y poleas, pero tender a nuestro planeta, desarrollar mejor tecnología, y, sobre todo, nos deja
aún no hemos encontrado una manera de evitar la pér- lecciones invaluables sobre el cuerpo humano y su maravillosa capacidad de
dida de calcio en el espacio. adaptación.
Debido a los cambios fisiológicos que trae la ingravi-
dez, los huesos pierden 0.5 por ciento de calcio al mes. Ese
porcentaje no parece mucho, pero es la principal limitante
para los viajes espaciales largos. Mientras el astronauta
esté en órbita, la pérdida de hueso no será un problema,
pero en cuanto ponga pie en cualquier planeta, esta osteo-
porosis prematura lo hará mucho más propenso a las frac-
turas, que podrían poner en riesgo la misión, o su vida.
La acumulación
de sangre en la
ATROFIA DE LOS SENTIDOS parte superior del
cuerpo da al rostro
La sangre acumulada en la parte superior del cuerpo trae
una apariencia
a los astronautas otros problemas que, si bien no son orientaloide.

27/04/2009 05:08:54 p.m.


70 ASTRONOMÍA CONOCIMIENTO

C uando, en 1609, Galileo Galilei apuntó hacia el cielo


su telescopio, captó un espectáculo nunca antes visto.
Aun cuando su refractor tenía un campo de visión re-
ducido, y distorsionaba la imagen, fue el primero en obser-
var la luna como una esfera imperfecta. Esta nueva capaci-
diseño de Gregorian resultó inútil.
El diseño del tercer telescopio reflector, del francés
Laurent Cassegrain, ocurrió en 1672. En el diseño de éste,
aunque el espejo primario es una parábola, igual que en
el de Gregorian, el espejo secundario es hiperboloide con-
dad de observación demostró que las creencias científicas vexo, en lugar de elipsoide cóncavo. Sin embargo, igual
de la época eran inexactas. Desde entonces, muchos ob- que en el caso de Gregorian, a causa de las limitaciones
servadores han abierto una nueva ventana al universo. tecnológicas de la época, tuvieron que pasar varios años
para que el diseño de Cassegrain pudiera superar el es-
SURGIMIENTO DEL REFLECTOR tado de propuesta.
Los primeros telescopios –refractores- utilizaban lentes Esos incipientes telescopios reflectores tuvieron un
para recoger y enfocar la luz. Sin embargo, un lente enfoca problema, denominado aberración esférica. Cuando un
diferentes colores de luz a puntos distintos. Este efecto telescopio utiliza un espejo esférico, los rayos de luz cer-
–denominado aberración cromática- genera flecos de color canos al centro del espejo se reflejan en un punto focal
alrededor de los objetos contemplados con los primeros diferente a los puntos en que se reflejan los rayos cerca-
refractores. nos a los bordes exteriores. Mientras los técnicos en óptica

De Newton a Hubble
Los 400 años de revolución
del telescopio
Los primeros instrumentos
tenían un ancho de aproximada-
Liz Kruesi mente una pulgada; los actuales
Revista Astronomy se prolongan alrededor de 33
Versión del inglés,
de Félix Ramos pies. He aquí cómo ha progresa-
Gamiño do esta herramienta crucial.

Sir Isaac Newton determinó que no era posible fabri- no fueron capaces de fabricar espejos con otras for-
car telescopios con lentes acromáticos. En lugar de eso, mas, persistió el problema de la aberración esférica.
en 1668, con el uso del metal especular –una aleación de
cobre y estaño-, creó un telescopio reflector. Para ello, REGRESO DE LOS REFRACTORES
utilizó un espejo primario de forma esférica, y un espejo Aparte de su aberración cromática, los telescopios re-
secundario plano, con un ángulo de 45 grados, a fin de flectores también tenían otros problemas. Sus espejos
reflejar la luz hacia un lado del tubo (y también hacia la tenían imperfecciones, y sus tubos eran extremada-
pieza ocular agregada). La abertura de este telescopio era mente largos para adecuar la longitud focal del lente
de una pulgada y media, y aumentaba 40 veces el tamaño primario. En 1729, el primero de estos problemas ex-
de los objetos. perimentó una drástica mejoría, gracias al desarrollo
Newton fabricó el primer reflector, pero no fue el de los lentes acromáticos de Chester Moor Hall. Su
primero en tener la idea. En 1663, James Gregory diseñó diseño combinaba dos piezas de vidrio –cada una con
una combinación de dos espejos. Su concepto consistía diferente índice de refracción; esto es, la forma en que
en un espejo primario parabólico, cóncavo y un espejo el vidrio curvaba la luz. Mediante el uso de vidrio muy
secundario elipsoide, también cóncavo. Desafortunada- brillante y vidrio poco reflejante y con poca capaci-
mente, en la década de 1660 no había quien pudiera dar a dad de dispersión, Hall creó un lente que enfocaba la
un espejo otra forma de superficie que la esférica. Así, el mayor parte de los colores en el mismo punto.
CONOCIMIENTO
CONOCIMIENTO ASTRONOMÍA
ASTRONOMÍA 2771

En 1765, Peter
o el plutonio. CercaDollond encontróricos
de 40 isótopos una forma de eliminar
en protones no Pocos fabricantes de telescopios lograron más avances que el astróno-
por completo
pueden formarse la por
aberración
capturacromática, mediante
de neutrones. En sulalugar
unión mo alemán –inglés de nacimiento- William Herschel. En 1773 inició la pro-
de tres lentes
capturan protonesdiferentes, a fin de
o positrones. Suscrear el objetivo
abundancias sontrillizo.
muy ducción de pequeños telescopios de unas cuantas pulgadas de diámetro.
A pesar
bajas de esta con
en relación mejoría,
las delos lentes
sus de más
isótopos de cuatro
vecinos pul-
y se for- Sin embargo, en 1778 pulió un espejo fabricado con material especular, de
gadas
man de los refractores
en explosiones tenían imperfecciones
de supernova a temperaturastales como
superio- aproximadamente seis pulgadas de diámetro. Este telescopio, de siete pies
burbujas
res a los mily millones
rayas quedealteraban
grados. el aspecto de los objetos de largo, y de diseño newtoniano, fue el instrumento que utilizó unos dos
celestiales. Estos inconvenientes frenaron la evolución de años y medio más tarde, para descubrir el planeta Urano.
los refractores,
FISIÓN DE ISÓTOPOS hasta que alguien fue capaz de fabricar un Las superficies reflejantes de Herschel, igual que otros espejos de espe-
lente
Por más
otra grande,
parte, librede
la fisión dealgunos
defectos.isótopos pesados pue- cular, tenían que ser pulidos de manera constante. Así, fabricó dos espejos
de dar origen a átomos menos pesados. La fisión es la frag- para la mayor parte de sus telescopios, a fin de poder seguir sus observacio-
LENTES SIN
mentación DEFECTOS
espontánea o inducida de un átomo pesado en nes con uno, mientras pulía el otro. En 1783, Herschel fabricó su telescopio
En 1785,
varios átomosel artesano suizoEjemplos
más ligeros. Pierre Louis Guinand,
de esto trasisó-
son los casi más usado, el cual tenía un espejo de aproximadamente 18.5 pulgadas de
20 años
topos del de pruebas platino
tungsteno, y errores, inventó una
y mercurio, nueva técnica,
formados por la diámetro y un tubo de veinte pies de largo. Su siguiente telescopio fue un
que utilizaba
fisión del plomo. unFinalmente,
agitador delas arcilla en lugar
colisiones denúcleos
entre un palo instrumento con apertura de 48 pulgadas, el cual instaló en un tubo de 40
de madera,
pesados para
y rayos mezclardan
cósmicos el origen
vidrio líquido.
a algunosCon este agi-
elementos pies de largo. Para subir y bajar sus telescopios de 20 y 40 pies, Herschel
tador de
ligeros, comoarcilla, laselburbujas
el litio, berilio y salían