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LA VENGANZA DE CARONTE A THORKENT CAPTULO PRIMERO Siempre se haba llamado Caronte y cuando fue llevado a Tingani ignoraba cul

haba si do su delito. All le dijeron que a partir de aquel da sera conocido como el recluso JZ-34590, y le pusieron alrededor del cuello un collar de acero con las dos let ras y los cinco nmeros grabados. Adems, el oficial le advirti que el collar tambin poda convertirse en su muerte, en el instrumento mediante el cual le mataran si intentaba escapar o agredir a algn g uardin, detonando a distancia el explosivo que contena. Cuando Caronte pregunt por qu estaba all recibi un latigazo. Todo su cuerpo se estre meci debido a la descarga elctrica. Aqu no se hacen preguntas dijo el oficial acariciando el ltigo, dispuesto a pegarle de nuevo . Si la Superioridad ha decretado que debes estar en Tingani es porque de be ser as. T sabrs qu delitos has cometido para venir a morir aqu. El oficial aadi que en Tingani los reclusos solan vivir, como mucho, unos cinco o s eis aos. Ni los ms fuertes resistan un periodo mayor. Antes de llegar al planeta Tingani, Caronte haba odo hablar de l, pero nunca crey qu e iba a terminar all sus das. La primera noche se hizo el propsito de echar por tie rra las estadsticas de la peor prisin de la Superioridad. Si antes nadie haba salid o de all, l sera el primero en conseguirlo, de una manera u otra. Conseguira sobrevi vir, sobrepasar la barrera de los seis aos de vida media de los reclusos. Sobre todo, Caronte quera averiguar algn da la razn de su apresamiento y posterior e nvo a Tingani. Aunque nunca fue un modelo de ciudadano en el planeta Ofidia, dond e saba que no naci pero residi desde que era pequeo. Fue creado en el seno de una fa milia de jugadores de ventaja, jams estuvo buscado por la corrompida polica local, nunca mat a nadie por la espalda, sino cara a cara, lo que no era penado en aque l mundo de truhanes, sino por el contrario muy elogiado. La primera noche de estancia en la oscura y hmeda celda, en compaa de ms de un cente nar de reclusos, Caronte record lo que le sucedi una semana antes. Estaba jugando una partida, iba ganado y de pronto la polica se present en el tugurio. Fueron dir ectamente a por l y lo apresaron. Al principio pens que se trataba de un error, in cluso cuando lo metieron en un apestoso carguero. Luego, en el espacio, comenz a temer lo peor. Sus temores quedaron confirmados cuando al descender la vieja nave en un planeta le dijeron que estaba en Tingani, de donde nunca saldra. Ni siquiera muerto. All los cadveres de los reclusos eran utilizados para un compuesto orgnico que se util izaba en la agricultura. Esa misma noche Caronte rompi varias narices a los reclusos que intentaron robarl e lo que posea. En la gran celda se hizo evidente que el nuevo no sera presa fcil p ara los ladrones ni para los proxenetas que al verle ya haban calculado las ganan cias que podran obtener alquilndolo a los reclusos durante las noches. Caronte eran un joven de veintids aos cuando lleg a Tingani, alto, atractivo y musc uloso. Si pensaron sodomizarlo se llevaron una desagradable sorpresa. Quienes as lo calcularon se retiraron a sus camastros con huesos rotos y narices sangrantes . El novato dej de ser una presa que pretendan disputarse varios veteranos. Caronte se gan el respeto de todos y le dejaron en paz. Diez aos ms tarde, Caronte segua sin saber por qu estaba all, pero continuaba vivo. H aba roto sobradamente el plazo de vida que a su llegada le otorg el oficial. Segua esperando su momento. Tal vez la ansiada oportunidad hubiera tardado demasiado o nunca la habra visto. Una maana, a punto de bajar a las profundas galeras para extraer el mineral apetec ido por la Superioridad, Caronte vio aproximarse a un oficial. Lo segua un pelotn de guardias armados hasta los dientes. Caronte no lleg a ponerse el casco sobre el traje que le defendera de las radiacio nes subterrneas. Se qued mirando a la comitiva, muy sorprendido cuando descubri que el oficial se detena a poca distancia de l y le deca: Recluso JZ-34590. Eres t? Caronte asinti.

Sgueme dijo el oficial. Caronte fue conducido hasta un vehculo que lo traslad lejos de la zona de los pozo s mineros. Lleg hasta la residencia de los guardianes e introducido en un edifici o que pens deba ser el de los oficiales y jefes. Not que era tratado con cierta deferencia por parte de los brutales guardianes. D e pronto se encontr en una habitacin grande. Detrs de una mesa haban dos hombres. Un o llevaba el uniforme de comandante de la prisin. El otro vesta de paisano y posea un aire de aristocracia en su rostro y ademanes. Este ltimo lo mir detenidamente d urante un rato. Me llamo Homulko. Si no fuera por el nmero de tu collar dudara que fueras Caronte. Lo soy. Llevas aqu diez aos dijo Homulko frunciendo el ceo . Nadie resiste tanto tiempo trabaja ndo en las minas. Pens que tu cuerpo ya estaba convertido en abono, haca tiempo. Sigo vivo. El comandante le dirigi una mirada furibunda, y dijo: Ms respeto, recluso. Di seor. Caronte ni siquiera pestae. Se levant el comandante y tom la fusta de encima de la mesa. Debes llamar seor cuando te dirijas a... titube, enrojeci un poco y agreg : Llama seor seor Homulko. Caronte sonri ntimamente. Comprendi que el comandante ocultaba la verdadera persona lidad del llamado Homulko. Deba ser un aristcrata con importante ttulo, tal vez un prncipe o un militar de alto rango. En cualquier caso, alguien muy allegado a la Superioridad. Djelo, comandante intervino Homulko . Caronte, ya te he dicho que no esperaba encontr arte con vida. Adems, te veo muy sano. El clima y la comida son buenos... seor dijo Caronte. No te falta sentido del humor sonri Homulko . Me alegro que lo conserves porque vas a necesitarlo. Qu quiere usted de m, seor? He venido en tu busca. Al fin se ha sabido que soy inocente? Quien viene aqu es porque lo quiere la Superioridad, Caronte. Sin embargo, yo pued o recompensarte por los diez aos que has pasado aqu. Caronte entorn los ojos. Record todos sus sufrimientos, el fro, el hambre, la sed y los deseos reprimidos para no caer en la misma bajeza en que se ahogaban sus co mpaeros, a los que haba visto llegar y morir. A todos ellos l los haba superado. Qu tengo que hacer? Por el momento me obedecers. Voy a sacarte de Tingani. Ahora, Caronte cerr los ojos. No daba crdito a lo que escucharon sus odos. Salir de Tingani, escapar de aquel maldito mundo cuando empezaba a desesperarse por no en contrar ninguna forma de escapar! Incluso ya haba pensado en la posibilidad de su icidarse, arrojarse cualquier da a un pozo. Parece una broma, seor. Es cierto, Caronte. Desde este momento dejars de ser el recluso JZ-34590, el ms vie jo, aunque seas todava joven, de cuantos viven en Tingani. Vivir en Tingani? Caronte estuvo a punto de echarse a rer. Nadie poda decir que viva en Tingani, ni siquiera los guardianes. Ellos tambin penaban all alguna falta, to dos eran soldados y oficiales que haban cometido algn delito. Aunque solan salir al cabo de dos o tres aos como mximo, todos quedaban marcados para siempre. Su estan cia en Tingani les pesara como una losa. Por eso eran tan terribles con los reclu sos. Descargaban en ellos su rabia por encontrarse en un planeta tan asqueroso. Puedo preguntarle algo, seor? inquiri con desconfianza. Homulko asinti con un gesto de cabeza. Si no se me exculpa, por qu voy a salir vivo de aqu? Entiendo. Piensas que voy a pedirte algo, no? Nadie da nada por nada. No seas insolente, Caronte le advirti el comandante. Prefiero que hable, jefe sonri Homulko . Antes de emprender el viaje a Tingani tema qu e este hombre, si viva como me haban asegurado, tuviera daadas sus facultades menta

les. Compruebo que no y me satisface. Es importante que contine cuerdo. En el cas o contrario no me servira de nada y se habra quedado aqu. Ante tal posibilidad, Caronte se estremeci. Permaneci callado. Homulko se levant y dijo: Vamos. Nos espera una nave. Sali del cuarto y el comandante empuj a Caronte. En su rostro, el recluso advirti q ue era objeto de envidia por aquel hombre. Le envidiaba su salida de Tingani inc luso el temido comandante en jefe del Penal. Resultaba irnico, pens mientras segua los pasos del misterioso Homulko. Otro vehculo los llev hasta el pequeo astropuerto. All, en medio de muchos cargueros que llenaban sus bodegas con el mineral que sala de los profundos pozos, Caronte vio aun bello navo, moderno y veloz. En la entrada, Homulko fue recibido por el Comodoro, un ser de Vega de impresion ante aspecto, de casi dos metros y medio de altura. Partiremos en seguida, Comodoro le dijo Homulko. Este salud con una inclinacin de cabeza y respondi: S, Excelencia. Caronte supo que su salvador era un pez gordo de la Superioridad. El mismo Homulko le condujo hasta un camarote amplio y cmodo. Encontrars ropas dijo sealando un ropero. Luego indic un cuarto de bao . Date una buena ducha. Hueles que apestas. No salgas de aqu hasta que estemos en el hiperespacio. Lo sabrs porque las luces dejarn de ser rojas y pasarn al color natural. Te espero para comer sonri . Me imagino que estars ansioso por probar una comida decente, no? S, seor asinti Caronte exagerando su humildad. A partir de ahora me llamars por mi nombre y me tutears. No s si sabra... Es preciso. Quiero que cuando lleguemos a nuestro destino nadie piense que t has s ido un recluso durante diez aos. No s si lo lograr, se... Homulko. Eso est mejor. Vamos a ser buenos amigos. Caronte sinti una vibracin en el piso. Ya estamos en marcha? Estamos alejndonos de Tingani. Eso te tranquiliza? Dentro de unas horas entraremos en el hiperespacio. Caronte sonri. Es una buena noticia. S que te ha sido difcil creer que ya nunca volvers a ver el triste sol de Tingani y la oscuridad perpetua de las galeras. Si eres inteligente, Caronte, una vida de e splendor se abrir para ti. Por qu? Ten un poco de paciencia. La tendr... Homulko. CAPTULO II Era un hombre alto y esbelto, de indudable belleza, tal vez demasiado sofisticad a. Sus vestiduras resultaban poco elegantes precisamente porque estaban muy reca rgadas de joyas y adornos de oro. Sin embargo saba moverse con seguridad en medio de tanta gente importante. A su paso todo el mundo inclinaba la cabeza. Los cab alleros le miraban de soslayo con temor y envidia; las mujeres lo hacan con ansia reflejada en sus ojos, con deseo de atraer la atencin del personaje. Sentado detrs de Caronte, Homulko dijo, sumido en la oscuridad de la habitacin: Has adivinado que se trata de Otn III? Nunca he odo hablar de l replic Caronte. Quiero que te fijes en todos sus gestos. Por qu? Homulko encendi las luces de la habitacin y la proyeccin hologrfica se esfum, el saln de la corte de Mersal y los cientos de aristcratas desaparecieron rpidamente. Caronte se frot los ojos y luego mir a su anfitrin. Qu tengo yo que ver con ese reyezuelo? pregunt. Homulko tom una copa y bebi lentamente. Mucho replic . Durante los prximos das vers a Otn III. Tenemos miles de grabaciones de

incluso fornicando. As sabrs cmo se comporta en la cama, indistintamente con hombre s o mujeres. Bebe como una esponja y esnifa las drogas ms caras de la galaxia. Un tipo muy singular, no? Todo lo contrario. En la corte de Mersal encontrars a miles como l. En realidad tod os le imitan. Es ms rentable, que criticarle su poltica actual. Caronte cruz los brazos sobre el pecho y contempl al individuo que lo haba sacado d e Tingani. Despus de dos semanas de navegacin por el hiperespacio llegaron a un pl aneta cuyo nombre todava no haba conseguido averiguar. Arribaron de noche en un as tropuerto privado y de all pasaron a una casa cercana de la que no haba salido des de haca una semana. Vea sirvientes o esclavos por todas partes, mujeres y hombres jvenes, silenciosos y obedientes. Por las noches, Caronte reciba la visita de una chica complaciente, siempre distinta. Se quedaba con l hasta el amanecer. Todas eran poco habladoras y no solan contestar a sus preguntas. Se limitaban a satisfacerle todos sus dese os sexuales con una sonrisa en los labios. Estas visitas femeninas se deba a que cuando Homulko le pregunt acerca de sus pref erencias, Caronte le respondi que slo deseaba mujeres. Ante la curiosidad, del anf itrin, el ex recluso le asegur que l jams mantuvo relaciones con algn otro compaero de l penal. Me ests resultando un individuo muy primitivo le coment Homulko con una ligera expre sin de consternacin. Caronte no averigu si su condicin de heterosexual no le haba satisfecho. Esa misma noche tuvo compaa. No es hora de que me diga usted qu quiere de m, seor Homulko? No te olvides de tutearme, Caronte. Por cierto, por qu ese nombre? No lo s. La gente que me recogi desde pequeo empez a llamarme as. Sabes quin fue Caronte? No. Cuando te lo diga querrs dejar de llamarte as. Me gustara saberlo. Caronte era una calavera, un muerto qu conduca a los seres que fallecan de una orill a a otra de la laguna Estigia a bordo de una barca. Era un barquero? S. No me hagas mucho caso. No estoy muy versado en las viejas religiones de la Tie rra. Eres de la Tierra? Soy sbdito de la Tierra, cumplo rdenes de la Superioridad. No nac en la Tierra, no t engo ese privilegio. Pareces un aristcrata. Soy un Duque, el Duque Homulko de Karr. Por qu nada menos que un Duque me sac de Tingani? Homulko dej la copa y pase por la habitacin, delante de Caronte. Hace casi treinta aos alguien decidi que debas morir, apenas naciste. Pero cierta pe rsona te llev a un planeta que hasta veinte aos despus nadie supo cul era. Ofidia? Exacto. Viviste en Ofidia mas de veinte aos hasta que la polica secreta de la Super ioridad te encontr y envi a Tingani. Por qu? sonri Caronte . Acaso soy el heredero de una gran fortuna incalculable o el hij del Legislador de la Superioridad? No digas sandeces ri Homulko . Por tus venas corre sangre de lo ms vulgar. Dnde has apr ndido esas cosas? En Ofidia, desde luego. En Tingani no tenamos oportunidad de enterarnos de nada. A ll la nica distraccin era sobrevivir cada da. Tienes razn. Toma, bbete esta copa. Caronte cogi la copa que le tenda el hombre. Oli brevemente lo que contena. Pareca li cor, pero su perfume era distinto a los que hasta entonces haba estado bebiendo. Sin embargo lo apur de un trago. Sintate ah le pidi Homulko. Caronte lo mir y dud si obedecerle. Desde haca das por su mente estaba germinando la posibilidad de intentar escapar de all. Slo le retena la curiosidad, saber qu demon

ios pretenda Homulko de l. Hasta el momento slo haba comprendido que el Duque era el enviado de alguien muy importante en la Superioridad. Obedeci una vez ms y se sent en un silln de alto respaldar. No era nada cmodo, demasi ado duro. Iba a levantarse cuando de pronto surgieron unas garras que le inmovil izaron brazos y piernas. A continuacin apareci otra que le atrap el cuello. Aquella sensacin fue demoledora para Caronte. Su estigmtico collar le fue quitado en el segundo da de navegacin por el hiperespacio. Ahora, sintiendo las garras alr ededor de su cuello, se figur que otra vez estaba en Tingani. La sangre le hirvi, tens los msculos e intent romper las cintas de acero que le opriman los miembros. No lo intentes le pidi Homulko comprendiendo que el hombre pretenda liberarse , Ten ca lma. No voy a hacerte ningn dao, entindelo. Acaso iba a liberarte del infierno de Ti ngani para matarte con mis propias canos o hacerte dao? Una vez la Superioridad me envi all para liquidarme. Es cierto. Se pens entonces que al cabo de seis o siete aos, ocho como mucho, habras muerto. T costaste mucho dinero y alguien tuvo la peregrina idea de que debas des embolsar con tu trabajo parte del gasto. Deba ser un cretino, pero gracias a l no moriste en seguida y ahora te tengo frente a m. Para qu? Espera, espera. Homulko tom una silla y se sent muy prximo a Caronte, mir el tiempo transcurrido, au nque el apresado no poda saber desde qu momento parti. Qu plazo estaba aguardando el Duque? Ya es suficiente sonri Homulko. Para qu es suficiente? Muchacho, antes de que te soltaran en Tingani despus de haberte apresado en Ofidia , se te inyect un compuesto que anulaba ciertas cualidades que posees. Aunque res ulta increble, todo el tiempo que viviste en libertad jams se te present la oportun idad de descubrir el poder que posees. De haberlo hecho nunca te hubisemos encont rado. Un poder? Se burla de m? Vamos, vamos. Ya has olvidado que debes tutearme? Qu ha pasado con nuestra amistad, vieja y estrecha? Te ests burlando de m, Homulko silabe Caronte. Nada de eso. Si te he sujetado al silln es porque de otra forma hubieses reacciona do violentamente cuando yo fuera a hacerte esto... No te muevas ahora. El Duque llev sus dedos hasta el rostro de Caronte y ste sinti la presin fuerte en s us mejillas. Al principio experiment algo de dolor, pero luego slo fue un ligero r oce el que se extendi sobre la piel. Saba que las manos de Homulko, como las de un escultor en barro, trabajaban en su cara. Caronte vea muy cerca de l la expresin impaciente del misterioso noble, poda leerle en los ojos la ansiedad y la satisfaccin que le crecan por momentos. La manipulacin dur ms de una hora. Al cabo, cansado y abrumado, Caronte lanz un gemi do. El Duque se retir sudoroso y fue en busca de algo a una mesa. Volvi llevando u n espejo que puso muy despacio ante la mirada de Caronte. Qu ha hecho usted? grit Caronte viendo reflejado en el espejo un rostro desconocido. Fjate bien pidi Homulko con irritacin . No est perfecto, pero cuando un experto trabaje contigo no existir la menor diferencia. Yo slo soy un aficionado, un psimo artista, pero de todas formas debes concentrarte Qu ests viendo? Caronte degluti y le cost mucho decir, reconociendo: Es... Otn III. Un parecido a l, nada ms. A continuacin Homulko oprimi un botn del silln y las garras liberaron a Caronte. El Duque retrocedi irnos pasos, como si temiera que el otro fuera a golpearle. Por e l contrario, el ex recluso se levant muy despacio, se frot las manos donde el acer o haba dejado sus seales y luego tom otra vez el espejo. . Me gusta ms mi verdadera cara dijo lentamente . Podr recuperarla algn da? Intntalo. Eh? Te digo que lo intentes. Concntrate en ella, debes desear recuperar tus facciones.

Cmo lo hago? No dijiste antes que un artista de la plstica podra plasmar en mi cara el aspecto de Otn III? Al principio deber ser as. En tu vida jams has intentado controlar las clulas de tu c uerpo. Necesitas entrenamiento. La bebida que te di relaja tu fuerza de voluntad pero slo por unos minutos. Al final no pude seguir porque tu carne se resista a m is dedos, como si fuera de barro sbitamente endurecido. Si t pones de tu parte, cu alquier podra desfigurarte el rostro, convertirte en un monstruo o en un hermoso doncel. S que no sabra hacerlo dijo Caronte moviendo la cabeza. Maana llegar un especialista. Qu clase de especialista? \ Derribar las murallas que bloquean tu mente, har qu seas capaz de transfigurarte en segundos con slo mirar a quien deseas imitar. Eso no es posible. Claro que s. Este poder tuyo, Caronte, no te explica que la. Superioridad decidiera tu muerte envindote a Tingani? Qu soy yo? Fuiste un experimento fallido. Caronte se sent junto a la mesa donde estaban las bebidas y eligi una botella con cuidado, de la que antes ellos haban estado bebiendo. Llen una copa y trag el lquido fuerte y ardiente con ansiedad. Sigue, Duque de Karr. Fuiste concebido en un laboratorio. Nunca podrs saber quines fueron tus involuntari os padres. Creciste en un tero artificial y tu gentica alterada para que al crecer resultaras un ser sin mente que permitiera sin protestar todas las modificacion es necesarias para que tus miembros y rganos fueran aprovechados por otros. Un suministrador para los trasplantes? S. Pero se descubri que algo haba fallado, que poseas una mente algo superior a la co rriente. Mientras se decida tu futuro, matarte o no, alguien te rob del laboratori o. Fue un tipo que quera venderte en otro mundo. Perseguido, te dej en Ofidia y al l, donde la ley de la Superioridad apenas puede llegar, fuiste recogido por una p areja que se encari contigo al principio, aunque luego, al crecer, te arrojara al arroyo? Por qu al cabo de ms de veinte aos me buscaron? Acaso representaba un peligro, no tena derecho a vivir? Nunca dejaron de buscarte. Al final supieron que estabas en Ofidia y la Superiori dad envi a varios de sus agentes. Tu condena fue ser deportado a Tingani y all esp erar la muerte extrayendo el mineral. Antes de desembarcarte en el planeta se te inyect una droga que te impedira descubrir tu poder. Ya resultaba increble que dur ante tu juventud nunca te hubieras percatado de las cualidades que siempre has l levado ocultas. Ahora dime por qu me has sacado de Tingani y qu deseas que haga para pagar el favor que me has hecho librndome de la muerte. Homulko entorn los ojos y lo mir un instante. S, no hay duda de que eres inteligente. Piensas acertadamente, amigo. Casualmente, hace unas semanas alguien se acord de que t, un error de la ciencia, fuiste envia do a Tingani para morir. De forma rutinaria se investig sobre tu suerte. Todos cr eamos entonces que ya habras muerto haca algunos aos. Cul no sera nuestra sorpresa cua ndo el jefe del penal nos inform que todava vivas. Part inmediatamente en tu busca. Por qu se acordaron de m? El Duque encendi el sistema hologrfico y apareci la figura altanera de Otn III. La i magen estaba inmovilizada. Explic: Existe una crisis en Mersal relacionada con el planeta Walun. Otn siempre ha obede cido las directrices de la Superioridad, pero ltimamente no hace caso a nuestras r denes, tu lo suplantars, Caronte. Ests loco. De ninguna manera. Por qu lo dices? Ya te he demostrado que puedes convertirte en s u copia exacta. Me repugna ese tipo. Adems, no soy ningn actor. Se te preparar de forma que... Caronte!

Qu pasa ahora? pregunt el aludido de forma estentrea, viendo como el duque mostraba un gesto de sorpresa enorme. Tus reflejos han actuado en tu cara dijo estupefacto . Mrate al espejo. Caronte lo cogi y vio su propia cara, sin el menor rasgo del tosco trabajo hecho en su carne por Homulko. El ligero parecido que hasta entonces haba tenido con Otn III no exista. Qu ha pasado? Lo que yo crea que podas hacer despus de mucho tiempo de aprendizaje sonri el otro . S has deseado no ser Otn, volver a ti mismo y... Ya ves. En unos segundos mi trabaj o ha desaparecido. Eso sera peligroso, no? Imagnate que estoy en medio de un saln de la corte y de pront o sufro un cambio. Nada de eso. Despus de unos tratamientos aprenders a controlarte. Maana mismo empeza rn las sesiones. Antes dime. Ests dispuesto a trabajar para la Superioridad? Caronte lo pens un rato. Slo ganar la libertad? Qu ests pensando? Lo lgico, Duque de Karr. Pienso que luego de hacer el trabajo no te servir y puedes matarme. No somos tan crueles sonri Homulko. Caronte pens que les haba sobrado crueldad para querer matarle cuando era un beb y luego no dudaron en apresarlo cuando era un muchacho y condenarlo a la muerte le nta en Tingani. Por prudencia call sus temores. Cmo estar seguro? Slo dos personas en la Superioridad sabemos que vives. Los dems miembros de importa ncia conocen que un agente secreto ocupar el lugar de Otn. No tengo por qu matarte al concluir tu misin, Caronte. Adems, pienso que podras servirme ms adelante. Entonces slo ganar la vida y algo de libertad, no? Y riquezas. Podrs vivir como un prncipe mientras no necesitemos ms de ti. De tu comp ortamiento depender que estemos satisfechos de que vivas. Aceptas? Para este traba jo es preciso una colaboracin voluntaria. Claro que acepto, Homulko. El duque le tendi la mano y el ex presidiario se la estrech mientras esbozaba una sonrisa que si el otro la hubiera interpretado debidamente habra temido algo, rec elado de Caronte. CAPTULO III Homulko haba elegido cuidadosamente para Caronte el especialista que deba acondici onarle la mente. Se trataba de una nativa de Obhele, mujer que en su planeta tuv o bien ganada fama de bruja y por ello debi salir de all a toda prisa. En Obhele n o eran bien miradas las paranormales y telpatas y usualmente acababan en la hogue ra, ante la complacencia de la brbara sociedad local. Dos semanas ms tarde, Dhiminka entr en los aposentos de Caronte. Llevaba nuevas gr abaciones en las manos. Encendi el proyector holgrafo y cuando entr su pupilo, dijo : Imtalo. Caronte vio la imagen de un humanoide de repugnante aspecto. Su cerebro respondi al instante y una copia de la proyeccin qued plasmada en su cuerpo. Dhiminka sonri complacida. Saba que lo conseguiras. Caronte recobr su aspecto. Transformadas sus clulas en una r eproduccin de la criatura estaba incapacitado para expresarse verbalmente. Enfure cido, interpel a su instructora: Qu te propones? Me has sorprendido... No dudo de ello, Caronte-sonri la mujer con sus labios delgados y duros . Llevamos m uchos das de duro trabajo. Saba que tus poderes son ms fuertes de lo que t mismo cre es. Hizo desaparecer la imagen del humanoide. Hasta ahora slo habas sido capaz de copiar a seres humanos. Ya ves lo fcil que te ha resultado adaptarte a las formas de algo tan horrible. Y en nada ms que un segund o! Eso quiere decir que mi aprendizaje ha terminado?

Yo dira que s. Pienso lo contrario. Todava no me siento capaz 3 de usurpar a Otn. Porqu? Ignoro qu debo hacer. Eso te lo dir el Duque de Karr. Caronte mir a la mujer. Durante catorce das haba soportado su presencia, sus agotad oras sesiones. La odiaba profundamente. Cundo? Pronto. Apenas yo le informe. Ha sido un placer, Caronte. El hombre tom la mano de la mujer y por un instante la estuvo apretando con tanta fuerza que ella empez a mostrar cierta inquietud. En seguida, Caronte la solt y v olvi a sonrer amistosamente. Dhiminka sali de los aposentos de Caronte. En el pasillo pregunt a un esclavo por el Duque. Creo que est en el jardn, dama Dhiminka inform el esclavo clavando la mirada en el su elo. La mujer baj a la primera planta y sali al jardn. Pase bajo el domo transparente que protega todo el permetro. Ms all de la barrera energtica exista la venenosa atmsfera el planeta, donde ruga una tormenta de amonaco. Anduvo por las sendas. Las pequeas esferas flotantes apenas podan despejar las som bras. Descubri una figura que contemplaba, de espaldas a ella, el surtidor de luz de una fuente cromtica. Duque... susurr la mujer. Homulko se volvi lentamente y la mir. Qu hace aqu? pregunt el noble . Cre que estaba con su alumno. Ella se encogi de hombros y suspir. Ese tipo ya no necesita de mis lecciones, seor. De veras? Estoy segura. Desde hace das tena el presentimiento de que haba asimilado ms de lo qu e intentaba demostrar. Hoy lo he sometido a una prueba y ya no tengo la menor du da. Entonces, est dispuesto para el trabajo? Desde luego. Seor... Dgame, dama Dhiminka. Es un hombre peligroso. Ya lo s. No! Le mostr la imagen de un ser muy difcil de reproducir y lo hizo en un instante, sin ningn problema. Por qu lo hizo? Tengo miedo de Caronte, seor. Slo quiero saber si est dispuesto. S, claro... Intenta sugerirme algo? Ya hablamos de eso ayer, seor, cuando le insinu que Caronte podra volverse contra us ted y le aconsej que... Quiere cambiar su consejo? De ninguna manera. Insisto en que prescinda de l. Ahora? Desaprovechando sus facultades? Sera lo ms sensato. La Superioridad lo necesita. Duque, dme mi dinero, borre de mi memoria todo lo que s de Caronte y djeme marchar. Est asustada, dama Dhiminka. Lo reconozco. Cuando Caronte termine con la misin que usted le tiene encomendada, le ser difcil librarse de l. Tengo que esperar hasta entonces. Ordene que lo maten hoy mismo, ahora mismo. Homulko sonri ampliamente. Se acerc a la mujer. Es un monstruo insisti Dhiminka . Caronte es un diablo que dejar suelto. Lo tengo muy bien controlado. No se fe de l. Cmo podr controlarlo?

El Duque apoy sus manos en los hombros de Dhiminka y la mir fijamente a los ojos. Yo puedo controlarlo todo, querida dama. La mujer iba a abrir la boca cuando sinti que unos dedos fros y duros se cerraban alrededor de su cuello. Caronte... susurr. No puedo decir ms. La presin que empezaba, a ahogarla aument y dos segundos despus t ena el cuello roto. El hombre la sostuvo hasta que ya no le qued la menor duda de que haba muerto. Maldita seas, mujer, t y tus consejos. La agarr por las axilas y la llev hasta el lmite de la barrera. All haba una compuert a de seguridad. Ms all, en medio de la tormenta, vio una nave anclada a la pista p rincipal. Era el vehculo que haba llevado a Dhiminka al planeta y permaneca all espe rando que terminara su trabajo para reintegrarla a un mundo civilizado. El hombre empuj el cadver al interior de la esclusa y luego cerr la puerta. Accion e l sistema de apertura de la exterior. Vio el cuerpo de Dhiminka caer sobre el po lvo y luego como la tormenta lo atrapaba. Unos segundos ms tarde no poda verla. Cuando se retir de la barrera ya no era Homulko, sino Caronte. Regres a sus aposentos desde el jardn y all esper tumbado en la cama, con la mirada puesta en el techo raso. Horas ms tarde, Homulko se present. Tena una expresin preocupada. Dhiminka estuvo hoy aqu, Caronte? S. Cunto tiempo hace que se march? Caronte se sent en la cama y simul pensar la respuesta: Creo que hace unas cinco horas. Tena algo de prisa. Por qu? No s. Dijo que le urga ir a su nave a recoger algo que haba olvidado all. Pasa algo? Esa estpida no debi recordar que durante una tormenta de amonaco es una locura salir del recinto. No entiendo... Acaban de encontrarla. Bueno, lo que queda de ella, unos restos aplastados contra una roca. El viento debi arrancarle toda la ropa, incluso el traje de presin que supongo utiliz para cruzar la distancia desde el recinto hasta la nave. El Duque escrut la reaccin de Caronte, que apenas se limit a enarcar una ceja. Parece no lamentarlo dijo Homulko. Nunca me agrad esa mujer. La odiaba? Me resultaba indiferente. Me cansaba demasiado, nunca estaba contenta. Era la mejor en su especialidad; no encontraremos otra como ella. No habr tiempo. Creo que no es necesario, seor. Slo necesito que usted me explique qu debo hacer. Demonios, Caronte gru el Duque . Estamos demasiado nerviosos los dos. No olvidemos que ante todo el mundo debemos demostrar una amistad tan grande que incluso nos tut eamos en pblico. No volver a olvidarlo, Homulko. Crees que ests capacitado? S. Necesita una demostracin? Sin esperar el permiso de Homulko, Caronte cerr los ojos y tens todo el cuerpo. Le ntamente fue cambiando su cara, se hizo ms alto y delgado. Casi un minuto ms tarde era el doble perfecto de Otn III de Mersal. No est mal asinti Homulko . Has tardado demasiado, pero el resultado es exacto. Engaara a la misma madre de Otn. Qu tal el tono de la voz? Yo creo que nadie notara la menor diferencia asegur Caronte con la voz de Otn. Bien dijo Homulko . No tengo otra alternativa que resignarme. Saldremos maana mismo p ara Mersal. El viaje durar cinco das y durante stos terminar yo mismo de instruirte convenientemente. Me alegro de salir de aqu, seor. Yo tambin dijo el Duque roncamente. * * * Al da siguiente descendi una nave de imponente aspecto. Caronte la vio situarse en la misma pista que durante dos semanas estuvo, ocupada por el vehculo de Dhimink

a. La tormenta haba cesado y el cielo mostraba un color gris sucio. Varios esclav os llevaron el equipaje hasta la nave. Usaron un camino hermtico desde el recinto . Homulko llam a Caronte por medio de una de las chicas y ste al pasar junto a ella record haberla tenido una noche y le sonri amistosamente. Dentro de la nave, el Duque le explic: Es mi crucero privado. Se llama Averno. Est matriculado en Mersal. Un miembro destacado de la Superioridad posee una nave registrada en un mundo alia do de la Tierra? sonri Caronte . Me parece una incongruencia. Todo tiene su explicacin. Vamos a mi camarote. All te lo contar todo apenas hayamos partido. Caronte vio que la tripulacin del navo estaba compuesta por militares. Aunque todo s vestan uniformes de la Armada Real de Mersal no haba que ser un lince para adivi nar que muchos procedan de mundos controlados por la Superioridad Terrestre. Entraron en un camarote y Homulko seal una puerta. El tuyo est ah. Durante estos das vamos a hablar mucho, cambiar impresiones. En qu pie nsas, Caronte? Me preocupan muchas cosas. Por ejemplo? Cmo tomar el lugar de Otn? Eso est decidido. Sintate. No te inquietes por el momento de la partida. Esta nave est acondicionada para que no notemos la aceleracin. Ni siquiera nos enteramos cua ndo penetremos en el hiperespacio. CAPTULO IV Despus de la cena, cuando el camarero se retir, Homulko dijo: Qu sabes de Walun? Es un protectorado de Mersal, no? Mersal, en realidad, no es su protector, sino su amo. Mersal explota a Walun, lo expolia. Los walunitas estn cansados y quieren expulsar a los mersalianos! Muy lgico. Si, desde el punto de vista de un neutral. Pero a la Superioridad no le interesa que Walun expulse los enclaves militares de Mersal que existen en su mundo. Por qu? Los minerales que se extraen de Walun son necesarios para la Superioridad debido a su rareza. Unas compaas terrestres disfrutan sus concesiones especiales de Mersa l. Si el protectorado se rompe se habrn perdido para la Tierra las fuentes de mat erias primas. Qu pinto yo en todo esto? T, nada. Es Otn III quien nos estorba. Por qu no lo han eliminado? Otn consigui el trono gracias a la ayuda de la Superioridad. Ahora, al cabo de unos aos, el muy ingrato considera pagado el favor que le hicimos y est dispuesto a qu e su planeta rompa los lazos con Walun y ste mundo recobre su total independencia . Un rey pacifista? Se ha vuelto un pacifista. Al principio no dud en reprimir con sangre y fuego los intentos de independencia de Walun. Parece ser que ahora prefiere la paz, evitar muertes. Qu debo hacer yo? Apenas transcurran unas semanas t cambiars la poltica de Otn. Cmo? Mersal posee un ejrcito notable, pero creo que incapaz de sofocar una rebelin en to da regla si los walunitas, como nos tememos, siguen recibiendo armas de mundos e nemigos de la Superioridad y puedan oponer una fuerza considerable a las guarnic iones de mersalitas. La Tierra, como aliado de Mersal, puede intervenir militarm ente si la reclamacin es oficial. Otn nunca har esto porque en cierto modo est harto de depender de nosotros. Ha llegado hasta el extremo de permitir la independenc ia de Walun si a cambio l obtiene lo mismo para su planeta. Caronte asinti. Es fcil de comprender que la Superioridad quiera que yo, usurpando a Otn, declare l

a guerra al protectorado de Walun y reclame la asistencia militar de la Tierra. Nada ser ms agradable para la Superioridad que enviar una flota armada terrestre. T odo antes que perder esa fuente de suministro de materias primas. Caronte tom un cigarro de la caja y lo prendi con lentitud. Mir a su interlocutor a travs de una nube de humo. Otn no es un rey odiado por su pueblo, sino todo lo contrario. Cmo ser acogida por la opinin pblica este cambio de poltica? El Consejo puede ser un estorbo. El Consejo est compuesto por nobles que desde hace tiempo no ve con buenos ojos el pacifismo de su rey. No nos hemos atrevido a provocar un derrocamiento, pero an te los hechos consumados de la declaracin de guerra a Walun no podrn decir nada lo s sectores adictos a la paz y al rompimiento de relaciones con la Tierra. ; Adems, yo estar siempre a tu lado para aconsejarte en todo. Estoy ansioso por saber qu pintas t directamente. Hace cinco aos viv una larga temporada en Mersal. Me hice muy amigo de Otn cuando no haba cado en las redes de sus psimos consejeros. Me gan el ttulo de ciudadano honora rio de Mersal, del que ahora pienso valerme para entrar en el palacio real sin s er anunciado. Otn puede haber olvidado su amistad, no? No se atrever a ofenderme negndose a recibirme. Teme a la Superioridad. Ser cauto. Y o slo necesitar de unas horas a solas con l para consumar el plan. Entonces yo lo suplantar? S. Hay algo que me tiene intrigado sonri . Bueno, son muchas las cosas que me intrigan, pero sobre todo: Qu gente tiene Otn a su alrededor? A su alrededor? S. Una o varias personas deben aconsejarle. Las conocers a todas. Cada noche que duermas en esta nave recibirs instrucciones hi pnticas y aprenders todas las virtudes y milagros de los amigos y conocidos de Otn. Y la esposa de Otn? Sabrs comportarte con ella adecuadamente. En las grabaciones holgrficas de Otn ste aparece como un cretino, un petimetre. Por desgracia eran grabaciones antiguas. Creo que su cambio empez a producirse hac e un par de aos. Dej de frecuentar bailes, orgas y partidas de caza para enfrascars e en los asuntos de estado. Descubri personalmente muchas corrupciones y envi a la crcel a centenares de nobles que se enriquecan ilegalmente a sus espaldas. Pese a todo, ante la corte se sigue mostrando altanero. Es un defecto o virtud que no ha podido desterrar. Caronte se puso tenso. Grabaciones antiguas? No te alteres. No son demasiado viejas. Otn no ha cambiado mucho. No olvides que y o estar siempre a tu lado cuando te enfrentes a personas que puedan ponerte en un aprieto. Hay algo que me preocupa dijo Caronte restregndose las manos. Escpelo. La reina es una mujer hermosa, es cierto. Sin embargo, pese a su boda, Otn no ha a bandonado sus prcticas homosexuales. Fue una boda de inters. No te preocupes por esa minucia porque la reina Yarmina es muy liberal y no le molesta que su regio esposo tenga algn que otro espordico com paero ntimo. No me inquieta ella. Homulko solt una carcajada. Ahora recuerdo que te mantuviste en el penal al margen de las fiestas privadas de los presos dijo el Duque quitndose una lgrima con la ua del dedo meique . Has debido c ontrolarte de forma increble durante dos dcadas para no caer, en la tentacin, amigo . Entonces se explica que durante todas esas noches agotaras a las mujeres que t e enviaba a tu dormitorio. Queras ponerte al corriente, no? Nada me has explicado de los amantes masculinos de Otn. Qu sabes de su favorito? Por ningn lado he visto grabaciones. No existe ningn predilecto de Otn. Vamos, Caronte, suelta esa preocupacin. Otn es bis

exual. Si por una temporada te limitas alas damas de la corte nadie sospechar nad a. Y mis relaciones con la reina Yarmina? Una vez a la semana Otn acude al tlamo real y cumple someramente con su deber de es poso. Acaso es frgida la reina? Me temo que s suspir Homulko . Pero no se la considera lesbiana. Nunca ha dado un escnd alo. Caronte se repanting en el silln. Despus de cruzar las piernas, pregunt: Cundo llegaremos a Mersal? Dentro de tres das. Qu debo hacer? Entrars conmigo en el palacio. Con la cara de Otn? Por supuesto que no replic el Duque con enfado . Te mostrar una reproduccin de un secre tario que tuve. Estuvo conmigo en Mersal. Bajo su apariencia te introducirs en la s habitaciones reales. Pocas horas antes de llegar al planeta enviar un mensaje s aludando al rey y pidindole una audiencia urgente. Tan seguro ests de que te la conceder? S. Aunque de manera no oficial, representar a la Superioridad. Otn no puede negarse.

* * * Mientras el Averno se aproximaba a Mersal disminuyendo la velocidad para entrar en rbita, Caronte se aisl de todo y se sumi en sus pensamientos. En un momento dado abri los ojos y mir al espejo que tena enfrente. Contempl a un ho mbre de aspecto vulgar, algo corto de estatura y rechoncho, de cara gruesa y bar ba rojiza, calvo incipiente. Ahora era el secretario Jamilson, servidor insustit uible del Duque de Karr. Caronte esboz una sonrisa de irona en los labios de Jamilson. Unas pocas semanas a ntes era un recluso de Tingani, que pese a haber vivido ms que ninguno otro, su p lazo de existencia en el mundo de los vivos deba resultar ya muy corto; un indivi duo conocido por el nmero JZ-23490 grabado en el collar de acero dotado con carga explosiva, un miserable que cualquier guardin poda matar sin tener que dar explic aciones. Pero tambin era el recluso ms temido por sus compaeros, el ms fuerte e impl acable, a quien los trabajos ms duros no le asustaban. Su oportunidad de salir de Tingani haba tardado diez aos en llegar, se repeta una y otra vez Caronte. Y se deca a continuacin que el futuro que se le presentaba sabra aprovecharlo. Usurpando momentneamente al Duque haba conocido por medio de Dhiminka que la muert e iba a ser el pago por sus servicios a la Superioridad. Cmo terminara aquello. Caronte no se haba atrevido a preguntarle a Homulko si el rey tena que desaparecer para siempre o slo sera apartado de la circulacin durante el tiempo que durara la suplantacin. Cuando terminase la trama poltica y el levantisco Walun olvidara sus a petencias de independencia volvera Otn III a reinar, una vez aprendida la leccin de que no deba enfrentarse a la Superioridad Terrestre? Escuch el silbido de aviso. La nave estaba descendiendo. Veinte minutos ms tarde fue llamado por Homulko a la sala donde estaba situada la esclusa. El Duque vesta su mejor traje. Hablaba con el comandante del Averno. Al v erle aparecer se dirigi a l con una sonrisa de satisfaccin y le dijo: Jamilson, ahora vuelvo a ser tu superior. Debes hablarme con el respeto debido. N o eres sino un simple secretario. Ya te dir cuando llegue el momento de tratarme como a un igual, cuando seas Otn III. Se abri la compuerta y Caronte mir al otro lado. Vio una extensa explanada de relu ciente superficie. Al pie de la nave flotaba un pequeo vehculo a un par de metros del suelo. Al lado estaba formada una compaa de soldados con uniformes azules y am arillos. Vamos dijo en voz queda el Duque. Empez a bajar por la rampa. Caronte, siguiendo las instrucciones, lo sigui a poca distancia. Llevaba un maletn negro. No saba lo que contena pero lo senta pesado. El oficial grit unas rdenes y la compaa present armas. Luego subieron al vehculo y ste

remont el vuelo. Se dirigieron a la ciudad cercana, una urbe que a Caronte le par eci hermosa. Pens en cualquier concentracin metropolitana le deba resultar atrayente despus de diez aos sin ver otra cosa que miserias y rocas, gente hambrienta y mor ibunda, atacada por las radiaciones y las enfermedades propias de la desnutricin. Sentado a su lado, el Duque no abri la boca. Caronte lo observ de reojo y lo encon tr algo retrado, como si de pronto la preocupacin se hubiera hecho duea de su person a ante la proximidad del paso trascendental que iban a dar. Por experiencia saba que el plan mejor trazado poda irse abajo a causa de una motivacin insignificante.

La capital se llamaba Bumersal y en su centro se alzaba, esplendoroso, el palaci o real, rodeado por una plaza radial de ms de doscientos metros. A su lado los ed ificios ms cercanos aparecan como ridculamente pequeos. El vehculo descendi en el interior del palacio, en una parte abierta del ala Este. All fueron recibidos por un hombre mayor que Homulko intent saludar con gran entu siasmo. Sin embargo, Caronte observ que el chambeln trataba al terrestre con forza da amabilidad. Sin duda la presencia del enviado no oficial de la Superioridad n o era bien recibido, al menos personalmente por el jefe del protocolo. Su Majestad recibir a su excelencia el Duque dijo el chambeln. Estoy impaciente por saludar a mi amigo sonri Homulko. El chambeln apenas esboz una sonrisa tibia y Caronte decidi interpretarla como la l eve manifestacin del mersaliano de que el recin llegado no iba a encontrar las cos as como esperaba. La parte Este del palacio era la ms tranquila, mientras que en los otros sectores se desarrollaba la agitada vida cortesana. El chambeln eludi estos lugares y cond ujo a los recin llegados a la parte Norte donde radicaban los aposentos reales. La guardia all era numerosa, soldados apostados en cada tramo de pasillo y ante l as puertas de seguridad. Entraron en una habitacin de dimensiones normales. Caronte descubri entre las pers onas que la ocupaban al rey. Otn III estaba rodeado por varios criados que terminaban de vestirle. Apenas vio entrar al Duque y su secretario se adelant y tendi la mano repleta de sortijas, en tre las que destacaban la Gema Real. Estimado amigo Homulko dijo el rey . Cuantos aos sin vernos! El Duque hizo una pequea reverencia y luego le estrech la mano. Ests mejor que nunca, Otn. Llevo una vida sana. Desde cundo? pregunt riendo Homulko. Otn ech atrs la cabeza y entorn los ojos. Hace tiempo que he dejado las diversiones y las largas noches de disipacin. He sen tado la cabeza. Me alegro mucho. Podemos hablar en privado? Claro que s. Mi chambeln ha dispuesto, aposentos para ti en el ala Sur. Recientemen te la he acondicionado y he credo conveniente que vivas all el tiempo que dure tu visita. Por cierto, cunto tiempo estars en Burmersal? Homulko no movi un solo msculo de sus facciones. Haba comprendido la insinuacin. Otn quera saber lo antes, posible el nmero de das que deba soportar su visita. Eso depender de muchas cosas, amigo. Oh, desde luego. Sabes que siempre sers bienvenido. No me gustara que te marcharas en seguida. Estoy seguro que te decepcionara si me marchar pronto. Otn hizo un gesto y sus criados empezaron a salir. Caronte los fue estudiando mie ntras pasaban por su lado. Todos eran jvenes y apuestos. Sonri torvamente y se pre gunt cul de ellos seria el predilecto del rey en la actualidad. El chambeln qued junto a la salida y Homulko lo mir de soslayo. Otn entendi el gesto y dijo a su jefe de protocolo que poda retirarse. Entonces mir al secretario del terrestre con una ceja enarcada. Homulko se apresu r a explicar: Prefiero que Jamilson se quede seal la cartera que llevaba Caronte y aadi : Dentro teng unos documentos que quiero mostrarte y slo l puede abrirla.

Haba pensado que tu visita era slo un acto de iniciativa privada, Homulko dijo el re y con pesar. Y as es. No vayas a pensar que voy a fatigarte hablndote de poltica. Est bien. Sentmonos y dime qu asunto te ha trado, realmente, a Mersal. Caronte dej que Homulko y Otn se acomodaran en unos sillones situados en un rincn d e la habitacin, cerca de un mirador panormico. El rey, con su comportamiento, desm enta categricamente la impresin que l pudiera conservar de su escasa inteligencia. E n los ojos claros del monarca podan leerse fcilmente una enorme carga de astucia b ien disimulada. Seguro de que el mersalita no le vea, Caronte se desliz hasta una habitacin prxima y de ella pas a las dems. En ningn aposento haba nadie. Ech un vistazo al enorme cuart o de bao y luego regres al saln, en el preciso momento en que Otn deca en voz alta a Homulko: Mis asuntos los llevo yo, sin intervencin de nadie. Clmate, Otn. Sabes que mi llegada no es oficial. Te hablo como amigo y estoy en el deber de aconsejarte que tu desviacionismo puede acarrearte problemas. S lo que estoy haciendo. Estoy cansado de la Superioridad y sus intrigas. No movil izar el ejrcito de Mersal para aplastar a los walunitas. Ellos estn sobrados de razn . En todo caso, los nicos que saldran perjudicados son los banqueros terrestres. Qu me importa a m si pierden los derechos de explotacin? Son unos derechos que t les otorgaste. Pero bajo la condicin de que Walun siguiera bajo la proteccin de mi reino sonri Otn . C nozco bien los trminos del tratado. Si la Tierra tiene inters en proteger los inte reses de cinco o seis sociedades, que sea ella quien vulnere las leyes galcticas enviando sus naves para sofocar las apetencias de Walun. Te repito que no mover u n dedo. No se puede decir que seas un aliado fiel de la Tierra... Ante todo debo ser fiel a mi pueblo, evitar que cientos de miles de soldados muer an por defender los intereses de la Superioridad. No quiero ser sealado con el de do acusador de muchos estados libres de la Galaxia. Como quieras, Otn sonri Homulko . Por cierto, qu tal van tus caceras? Hace dos aos que no organizo ninguna. La reina Yarmina ha cambiado mucho tu forma de vida. Djala en paz. Oh, no te enfades. No me gustara irme sin dejar de conocerla. Esta noche dar una cena en tu honor sonri Otn, sbitamente calmado . Dir a todos que la tndolo mucho no podrs quedarte ms de dos das en la ciudad, que deberes inaplazables reclaman tu presencia en otra parte. Es una forma muy sutil de decirme que me vaya. Me alegra que lo hayas entendido. Resulta lamentable, entonces... Desde su apartado lugar, Caronte no se inmut cuando Homulko sac un arma de entre l os pliegues de su tnica y dispar. Otn apenas haba formado un gesto de asombro en su rostro cuando cay al suelo. Lo ha matado? pregunt Caronte. No. Slo lo he adormecido. Est cerca el cuarto de bao? S. Es grande y el sumidero dispone de un desintegrador. Magnfico asinti Homulko incorporndose . Llvalo all, Caronte. Soy todava Jamilson corrigi con ua sonrisa de burla. Caronte se acerc al inanimado rey y lo agarr por las piernas. Lo arrastr sin ningn m iramiento por la estancia y lo llev al cuarto de bao. All esper al Duque. Cuando Homulko se diriga a reunirse con Caronte se escuch una suave llamada en la puerta. Los dos hombres se miraron preocupados y el Duque hizo un gesto de tranq uilidad al otro. Luego se volvi y camin hacia la entrada. Abri un poco una de las d os hojas de las puertas. Al otro lado haba un criado que despus de hacer una reverencia, dijo: Excelencia, el chambeln desea mostrarle sus aposentos. Homulko apret los labios. Reconoca haber cometido un error al abrir l la puerta, lo que debi realizar su secretario. Ya era tarde para rectificar. Estaba buscando u na respuesta cuando Caronte se aproxim y dijo casi en voz baja:

Seor, puede usted irse tranquilo. Yo ir explicando mientras tanto a su Alteza los p ormenores del asunto, tal como lo estaba haciendo. El Duque mir a Caronte fijamente. Sabrs hacerlo? Caronte asinti con fuerza. Usted me lo explic bien todo, seor. S lo que debo hacer. Cuando regrese encontrar a s u Alteza de buen humor. Homulko asinti dos veces con la cabeza. Est bien. Confo en ti, Jamilson. Volver lo antes posible. Puede confiar, seor. Lo recuerdo todo y lo har al pie de la letra. Homulko pas delante del criado y se perdi por el corredor. Cuando el sirviente iba a retirarse, Caronte le dijo: No te alejes mucho. Cerr la puerta y despus de asegurarla regres al cuarto de bao. Contempl al rey y se a rrodill junto a l. Empez a desnudarlo. Mientras lo haca su cuerpo y cara fueron camb iando. Al cabo de unos segundos, Caronte era exactamente igual al hombre tendido en el suelo fro. Tom el arma que dejara el Duque sobre un taburete y la gradu. Sus disparos seran co mo tajos, un cortante cuchillo que cauterizara cualquier herida y evitara que el c uarto de bao se convirtiera en una carnicera. Apunt con el agudo can al cuello del rey. Empezara cortndole el cuello. Era lo primer o que hubiera hecho Homulko. CAPTULO V Plido, Homulko entr en el cuarto de aseo y qued debajo del dintel. Vio el cuerpo si n cabeza, desnudo, que yaca al pie de la gran baera donde estaba funcionando el su midero a toda potencia. Un ligero rastro de sangre serpenteaba por las baldosas. Al orle, Caronte se volvi. Tena las manos manchadas de rojo y una de ellas sostena el arma cortadora. Has vuelto antes de lo que haba pensado dijo Caronte. Puede librarme de ese viejo jade Homulko . Veo que te has retrasado algo. El desintegrador no funcionaba correctamente. Ahora est bien y podemos seguir. Segu imos por los brazos y piernas, seor? Homulko asinti y dijo: Pero antes debemos poner el cuerpo dentro de la baera. Ser ms fcil. Tienes razn sonri Caronte . No s cmo no lo haba pensado. Qu miras, Homulko? Te veo a ti y pienso que el rey no ha muerto, que no es su cuerpo el qu vamos a ha cer desaparecer. Caronte solt una carcajada. Si teme que l haya tomado mi puesto antes de sorprenderme... Puedo pensarlo todo. Vamos, amigo Homulko. Ahora ya puedo tutearte porque tu fiel secretario ha desapa recido desde el momento en que yo empec a ser el rey de Mersal. Poda ser como yo pienso, no? Ah, s. Pero no te preocupes. Soy el Caronte que sacaste de Tingani hace unas seman as. Seguimos? S, claro. Qu dir de la desaparicin de tu secretario? No hay problema. Jamilson ha vuelto al Averno. Alguien se extraar si no volviera a verlo. No. El Averno partir maana, cuando t, como rey Otn, me ruegues esta noche en el banque e que dars en mi honor que debo quedarme una temporada hacindote compaa. Nadie se ac ordar de Jamilson. Caronte tom el arma y la dispar contra el hombro del muerto. El brazo se separ del tronco limpiamente, apenas qued un ligero rastro de sangre. Pareces disfrutar con tu trabajo coment Homulko sintiendo un escalofro al ver cmo Car onte empezaba a cortar en trozos pequeos el brazo y los iba echando al sumidero d onde funcionaba el desintegrador. Me repugna, Duque respondi Caronte sin volver la cara . Pero lo considero necesario.. . Aunque te parezca mentira no me agrada la muerte de un ser humano... si esta m uerte es gratuita.

Quieres decir que la desaparicin de Otn la estimas precisa? Dadas las circunstancias... S. Usted es quin lo ha matado, no yo. Slo soy un obrero que lleva a cabo su proyecto. Ests cometiendo un fallo imperdonable, Caronte. De veras? El ex recluso gir la cabeza para mirarle . Cul? Ahora eres Otn y ests por encima de m. Tampoco vuelvas a llamarme Caronte. Touch. Me has dado la debida respuesta ri Homulko. Veinte minutos ms tarde no quedaba el menor rastro del cuerpo, ni siquiera una li gera mancha de sangre en el cuarto. Caronte se ocup de hacerlas desaparecer. El propio Homulko ayud a Caronte a vestirse con las ropas que poco antes haba quit ado al rey y yacan en un rincn. Es un traje pesado coment Caronte dando unos pasos para acomodarse a los regios rop ajes. Gajes del oficio. Te acostumbrars al peso de la corona. Por cierto, debes ponrtela al salir de aqu. Homulko anduvo hasta el atrio donde estaba la joya y con exagerada solemnidad la coloc en la cabeza de Caronte. Se retir y realiz una reverencia. Rey Otn III, de Mersal, te saludo. Sers mi husped, Duque de Karr. Caronte camin altivo por la estancia y se dirigi hacia la puerta. Esper. Homulko co rri para abrirla. En el pasillo estaba el chambeln, quien presto acudi al gesto de llamada de su seor. Esta noche habr una fiesta en honor de nuestro invitado. Prepralo todo dijo Caronte mientras frotaba su Gema Real contra la pechera, costumbre muy habitual en Otn . Me complacera mucho que la reina asistiera. El Duque de Karr tiene mucho inters en c onocerla. Transmtele mi deseo. Al instante el chambeln mostr su asombro y Caronte se mordi los labios, preguntndose en qu consista su error. Majestad, la reina no est en Mersal. Habis olvidado que no regresar de su patria hast a dentro de dos das? Ah, es cierto sonri Caronte tmidamente . Est bien, haz lo dems como te he dicho. El chambeln se retir presto. No se haba alejado unos metros cuando regres y pregunt, respetuosamente: Majestad, cre que un criado haba quedado esperando tus rdenes. Lo envi con el secretario de mi amigo Homulko de vuelta a la nave Averno. La respuesta pareci satisfacer al chambeln y ste desapareci por el corredor. De nuev o en las estancias privadas, el Duque solt una imprecacin. Has estado a punto de cometer el primer error grave. Por fortuna ese viejo no ha podido recelar nada. Cmo poda saber que la reina no est en Mersal? Qu es eso de que ha ido a su patria? Yarmina naci en Walun. Eh? exclam Caronte . Ahora eres t el imprudente, Homulko, Por qu me ocultaste ese deta ? Acaso no es importante? No me lo pareci Homulko frunci el ceo . Nunca me gust ese casamiento. Creo que a partir de l las cosas empezaron a cambiar en los pensamientos de Otn. Entonces la reina est de visita en Walun? Qu hace all? No lo s. Lo averiguar esta misma noche. Conozco a varios cortesanos que me informarn apenas los embriague un poco. Gente poco adicta al rey, entiendes? Desapareci el g esto adusto en Homulko y dijo con mejor humor : En cambio debes felicitarte porque tu idea para justificar la desaparicin de Jamilson ha sido convincente. Djame ahora solo pidi Caronte . Es lgico que te retires a tus habitaciones a descansar. Sin esperar la conformidad del Duque, Caronte puls un botn y al instante apareci un criado, al que dijo que condujera a su invitado a sus aposentos si stos estaban ya dispuestos. A solas, Caronte resopl. Se senta cansado y en el cuarto de bao se despoj a manotazo s de las ropas y no tuvo el menor reparo en sumergirse en el agua perfumada con que llen la baera, en donde poco antes fue descuartizado el cadver. * * *

A la cena en honor del Duque de Karr asistieron cientos de comensales, hombres y mujeres de la parasitaria nobleza de Otn III. Caronte, muy en su papel, apenas p articip en las conversaciones y mantuvo una actitud de aburrimiento. De vez en cu ando cambiaba unas palabras con el Duque, pero con quien ms convers fue con el Mar iscal Vhishian, jefe supremo de los ejrcitos reales. Vhishian era un hombre de mediana edad, alto y fuerte. Aunque algo brusco, Caron te lleg a la conclusin de que era totalmente fiel a la corona, tal como los inform es haban predicho. El Mariscal estaba sentado a su izquierda y el Duque ocupaba e l asiento de la derecha. En un momento dado, Caronte dijo en voz alta, lo suficiente para que Homulko le escuchara: Maana mismo visitar nuestras guarniciones en Walun, Mariscal. Puedo preguntarle a su Majestad con qu intencin? Claro que s ri Caronte . En realidad ya me has preguntado. No crees que nuestros bravos soldados se alegrarn al verme all? Tengo entendido que ltimamente no se sienten a gusto en medio de un ambiente hostil. La reina fue precisamente a Walun para tranquilizar a sus antiguos compatriotas, seor. Lo s, lo s, querido Mariscal asinti Caronte con un movimiento de cabeza . Pese a todo q uiero ir. Pienso que mi presencia reforzara la amistad algo deteriorada ltimamente , no? Deseo hablar con los lderes walunitas. Mi esposa me ayudara a despejar los re celos de stos. El Mariscal emiti una amplia sonrisa. Es una medida acertada, seor. Esta misma noche ordenar los preparativos. Ser escolta do por la flota de costumbre. Nada de exhibiciones qu puedan molestar a los walunitas. Viajar en el crucero real. Para qu ms? Permtame entonces que me retire para empezar a disponerlo todo, seor. Vhishian se alej despus de saludar dos veces seguidas con sendas inclinaciones de cabeza. Se march muy contento. Inmediatamente, Homulko, con el gesto crispado, pr egunt al falso rey: Qu te propones? No es aconsejable que vayas a Walun, y mucho menos que te entrevist es con los lderes nativos. Ellos van a pedirte en seguida que retires las guarnic iones mersalianas. Lo llevan exigiendo desde hace tiempo. Vamos, vamos, Homulko susurr Caronte entre dientes . Slo pretendo ganar tiempo, que se calmen esos levantiscos walunitas. Si les hago promesas no nos causarn problemas en algunas semanas y nos darn un plazo suficiente para preparar tu y yo la estra tegia. Homulko se acarici el mentn y qued pensativo un instante. No s... Tal vez tengas razn. Sin embargo, cuando te entrevistes con ellos yo no pod r estar a tu lado. Tendr que darte instrucciones... Pues debers drmelas esta noche, porque no creo conveniente que me acompaes. Ests loco? Nada de eso. Todo el mundo sabe que te enloquece la caza. Te preparar una para maan a y har que te acompaen los nobles ms apasionados en la cinegtica. Yo no tardar ms de, unos tres das en volver. Caronte, ten cuidado. Lo tendr. Te lo digo por tu bien. Eso he entendido. Caronte tom con displicencia un trozo de venado y empez a mordisquearlo con gesto de aburrimiento. * * * Tanto Mersal como Walun pertenecan al mismo sistema planetario compuesto de ocho mundos de los cuales el reino y su protectorado eran los nicos habitables. De dim ensiones semejantes aunque algo ms fro Walun, a causa de su mayor alejamiento del sol, una estrella amarilla, sus razas eran las mismas, descendientes de la prime ra expansin terrestre, esclavos cuando el Gran Imperio y ciudadanos libres durant e el perodo democrtico instaurado por el Orden Estelar. Con el advenimiento de la Superioridad Terrestre lleg el retroceso tecnolgico en ambos mundos. Mersal se rea

rm mucho ms que el otro planeta y lo domin en pocas dcadas, convirtindolo en un extrao protectorado bajo la complacencia de la Tierra. El crucero real se pos en un extremo muy vigilado del astropuerto situado a poca distancia de la capital de Walun. Un comit local acudi a presentar sus respetos al monarca de Mersal. Caronte estudi a los cinco hombres que se acercaban a l. Su inters se centr en el ms anciano, de planta venerable. Saba que se llamaba Shalum y gozaba del respeto de todo el planeta. Lder del consejo administrativo, Shalum se plant ante el rey y le hizo el saludo protocolario. Majestad... empez diciendo. Call cuando una mano de Caronte se apoy en su hombro. Al levantarla mirada, Shalum se encontr con una amplia sonrisa en los labios del mon arca. Te saludo, Consejero Shalum. Esta noche quiero hablar contigo. A solas. De acuerdo ? Como ordenes, seor. No se trata de una orden, sino de ua peticin. Espero que me honres con tu visita en mi residencia. Te aguardo a las ocho. Caronte mir por encima del hombro a Shalum. Haba llegado un deslizador. Apenas se pos sobre la superficie del astropuerto, qued extendida una rampa y por ella baj un a mujer. El rey de Mersal camin en su direccin. Mir a la reina Yarmina, extasiado. Nunca haba visto una mujer tan bella, de cuerpo tan perfecto. El traje liviano silueteaba unas formas capaces de enloquecer a cualquier hombre. Majestad dijo Yarmina inclinando la cabeza . Es una sorpresa muy grata tu llegada. El la cogi del brazo y se dirigieron hacia el vehculo. Antes de entrar, dijo: De pronto me he arrepentido de algo. Ella le mir extraada. De qu? Invit esta noche a nuestra residencia al lder Shalum solt una risa corta y hueca . Espe ro que no se quede mucho tiempo. Para qu? Impulsivamente, Caronte bes a la reina en la mejilla. Para estar contigo a solas. Ests encantadora, querida. Y Caronte sigui rindose interiormente cuando cedi el paso a Yarmina al interior del vehculo. CAPTULO VI Carente ahog el ltimo jadeo de Yarmina con un beso y se apart de ella. Qued a su lad o, mirndola de soslayo. La nica luz de la habitacin, procedente de una lmpara de ton o rojo y aromtica, tea de sangre sus cuerpos desnudos. Quin eres? pregunt Yarmina sin mirarle, con los ojos fijos en la gran araa que colgaba del techo, apagadas sus ascuas de fuego desde haca media hora. El falso rey no se inmut. Me has hecho el amor de una forma que debiste pensar que yo acabara adivinando que no eres Otn. Has esperado a que terminara para decrmelo sonri Carente . Por qu? Ella no respondi y l aadi: No he tenido que esforzarme mucho para hacerte comprender que soy un usurpador, ve rdad? As es. Otn es un cretino. Quieres insinuar que vive? Es una manera de hablar. Si digo que era un cretino te echars a llorar? Tal vez. Mi relacin con Otn siempre se limit a un formalismo. Nos necesitbamos mutuam ente... en el aspecto poltico. Jams hubo amor entre nosotros. Caronte se sent en la cama. Vaya informacin me dieron! Cre que de vez en cuando el rey acceda a darte un poco de placer. No digas tonteras. Jams hemos dormido juntos. Entonces sabas que yo no soy Otn desde el primer momento sonri Caronte . Por qu no me delatado?

Cmo probar mi sospecha inicial? Pero ahora ya ests segura. S. Quiero que me expliques quin eres y qu te propones. Caronte salt de la cama y encendi un cigarro. Tom asiento y desde all sigui admirando el cuerpo de la reina que poco antes haba tenido entr sus brazos. Por qu se cas Otn contigo? No cabe duda de que su inclinacin sexual es totalmente opue sta a la ma, por ejemplo. Hace dos aos le aconsejaron que se desposara conmigo para sofocar las protestas de los walunitas. Yo saba lo que me esperaba, pero acced porque tena un plan. Puedes confirmelo? En aquel momento se abri de golpe la puerta del balcn y dos figuras negras irrumpi eron en el dormitorio. Caronte se revolvi y vio brillar dos armas de afilado acer o. Durante dos segundos permaneci paralizado, pero reaccion velozmente. Agarr la si lla donde haba estado sentado y con ella par el golpe inicial. La hoja de vibrante metal silb cuando se clav en la madera del respaldar. El otro intruso se diriga ha cia la cama donde la reina lanz un grito corto y lleno de miedo. Caronte olvid al primer asesino y salt sobre las espaldas del que amenazaba a Yarm ina. Le agarr el cuello y sin pensarlo dos veces se lo rompi. Escuch un roce detrs d e l y gir sobre sus talones. Ofreci como escudo al muerto. El acero se hundi en el c uerpo sin vida y Caronte sinti el pinchazo de la aguda % punta en su propio pecho . Antes de que la espada vibrante fuera retirada, Caronte lanz un puntapi contra el bajo vientre del enemigo. Escuch un grito ronco y vio a su contrincante hincar la rodilla en el suelo. El cuerpo del agresor muerto lo tir a un lado con la espada todava ensartada. Cogi de nuevo la silla y la estrell contra la cabeza del golpeado. El crneo emiti un chasquido y un reguero de sangre resbal por la frente. Jadeando se sent en el borde de la cama. Mir a la reina y le sonri, tranquilizndola. Lamento haber dejado el dormitorio en tan mal estado. Anduvo hasta la puerta y llam a la guardia a gritos. Cuando acudi el retn al mando de un oficial, le dijo con indiferencia: Llevaos esta carroa y doblad la guardia en el jardn. El capitn mir perplejo a los dos cadveres. Reaccion aturulladamente y orden a los sol dados que actuasen. Seor, yo... empez diciendo el oficial. No sigui porque no encontr palabras adecuadas y temi expresar una tontera. Est bien. No ha sido culpa suya, capitn. No diga nada al mariscal Vhishian hasta maa na. Se marcharon los soldados y Caronte cerr la puerta. Al volverse vio que la reina, oculta tras el embozo de la sbana, rea. Qu te hace gracia? pregunt. No te has puesto nada encima. Caronte se dio cuenta de que estaba desnudo. Solt una carcajada y salt a la cama. Tom a la mujer y la estrech con fuerza. Empez a besarla y ella lo apart con suavidad pero decidida. Ests bajo las rdenes del Duque de Karr. Esa no es una pregunta, sino una afirmacin. Tienes razn. Soy un ex presidiario que para salvar el pellejo acept que me cambiaran mi bello rostro por el de maricn de tu marido. Cada cual es libre de hacer lo que apetezca. Yo nunca censur su forma de ser. Por el contrario me complaca porque l nunca me agrad como compaero de cama. Qu motivos tuvo Otn para desposarse con una mujer? Por qu no lo hizo con un hombre? La s leyes de Mersal lo hubieran permitido. Eso habra escandalizado a la sociedad de Walun. Quienes propusieron la alianza mat rimonial y yo queramos llevar a cabo Ja boda. Para qu? Para estar cerca de Otn y controlarlo. Cmo? Fue un proceso que comenz desde el primer da. Lentamente fui dominando su voluntad,

le hice cambiar de pensamiento, hasta el extremo de que empez a romper con la Ti erra y a insinuar que vera con buenos ojos la evacuacin de las tropas mersalianas de Walun. Caronte insinu una sonrisa de admiracin. Eso ni siquiera lo ha sospechado Homulko. Dime, Otn o quien seas, por qu ests traicionando a tu amo? Caronte se puso serio. Con malestar replic:. Yo no tengo amo. Averig que Homulko tiene pensado eliminarme apenas termine la misin . Yo he pasado diez horribles aos en el penal de Tingani por culpa de la Superior idad y pienso vengarme. Har dao a la Tierra. Haciendo que pierda las riquezas de Walun? Entre otras cosas. La humillar a la vista de toda la galaxia. Luego matar a Homulko . La Superioridad te perseguir siempre. No habr un rincn de la galaxia donde puedas es conderte. No tengo miedo a nadie. Yarmina, debes confiar en m. Yo confiar en ti. Ella se incorpor de la cama y pase, por la habitacin sumida en el resplandor rojo, su cuerpo esbelto. Tom un ligero camisn y lo desliz por encima de los hombros. Qu has hecho con Otn? Homulko quera despedazarlo y echar por un sumidero sus restos. Yo lo imped. Aunque. .. Sigue. Para que Homulko no sospechara nada mat a un criado, le cort la cabeza. No te detienes ante nada. Lo siento. Donde viv los ltimos diez aos la vida de un ser humano no vale nada. Es l o que aprend en Tingani. De todas formas no me gust sacrificar a un inocente; pero necesitaba mantener con vida a Otn. Dnde est? Escondido. Recibi una descarga paralizante que le dispar Homulko y as estar durante u na semana sonri . Espero que nadie lo encuentre mientras estoy aqu. No tuve tiempo de buscar un hueco ms seguro. Ests jugando con fuego. Y qu me dices de ti? ri Caronte . Si alguno te llega a descubrir en la corte que has es tado convirtiendo a Otn en un pelele tu cabeza terminar clavada en una pica. Nada de eso. Sin levantar sospechas he estado apartando a los cortesanos adictos a la alianza con la Tierra y esclavizar a mi pueblo. Qu piensas del Mariscal Vhishian? Es un militar de la vieja escuela; con eso te lo digo todo. No te fes de l. Parece querer la paz. Quiere conservar la vida, los privilegios. En una guerra puede morir hasta un Mar iscal. Presidir desfiles y planificar espectaculares maniobras es ms divertido. V hishian sabe que si estalla el conflicto puede perecer dentro de un crucero o se r derribado de su cargo si lo pierde. Cmo te llamas? Siempre me han llamado Caronte. Quin crees que ha enviado esos asesinos esta noche?

Si hubieran vivido... Muertos no podemos interrogarlos. Quin sabe? En Walun hay gru pos de fanticos a ultranza. No queremos contactos con ellos. Son molestos y pelig rosos. Tambin puede ser que Homulko los haya contratado. Por qu? Si lo dejaste en Burmesal algo furioso puede haber pasado por su cabeza que te es ts desmarcando sonri encantadoramente . No se creer que slo has venido hasta aqu para a ostarte con la reina. Puedo engaarle. Le dir que he inspeccionado las bases mersalianas y que puede solic itar la ayuda de la flota terrestre. Ests loco? Si esas naves llegan no tendremos ninguna posibilidad. Tardaran unos das. Mientras tanto quiero que se incremente la importacin de armas. Y o dispondr que en las bases queden suficientes pertrechos para vosotros cuando la s tropas de Mersal evacuen. No s qu te propones, pero te mereces esto Yarmina se inclin y lo bes.

* * * A la maana siguiente, el lder nativo Shalum pidi ver al rey de Mersal. Caronte lo r ecibi en seguida y el anciano le expres su condolencia por el atentado de la noche anterior. Las noticias corren de prisa en este planeta sonri Caronte. Ahog un falso bostezo y se mir las uas. Quiero asegurarle, Majestad, que repudiamos 4a accin. Sabemos que los hombres eran walunitas, pero cualquiera puede contratar a dos miserables por algn dinero. Por supuesto. No se preocupe, Shalum; yo he decidido olvidar ese penoso incidente . Pensar que apenas unas horas despus que su Majestad me asegurara que el proceso de desmantelamiento de las bases no va a ser detenido... Si le hubieran matado, seo r... No quiero pensarlo. Caronte mir al viejo. El lder deba lamentarlo porque tema que con la desaparicin del voluble rey de Mersal los planes de evacuacin sufriran una sbita paralizacin. Al muy sinvergenza deba importarle muy poco que el magnicidio se hubiera consumado, pens algo molesto. Por qu no nos acompaa a visitar las bases, Shalufn? El lder lo mir asombrado. Lo cree conveniente? Desde luego. As todo el mundo estar seguro de que el Consejo de Walun confa en mi pa labra. Anunciar la fecha de la retirada de sus tropas? Caronte movi la mano con la pretensin de expresar algo vago. No precisamente. Dir que ser pronto. No quiero comprometerme a un plazo fijo. Cuand o vuelva a Mersal lo dispondr todo con el Mariscal Vhishian para que sea lo antes posible, supongo que en unas dos o tres semanas. Apareci la reina y el viejo la salud con emocin. Era su compatriota. Por la forma c on que ambos se miraron y hablaron, Caronte comprendi que el consejero Shalum est aba al tanto de las intrigas de Yarmina, de sus acciones para condicionar la men te de Otn. Haba pedido a la reina que no dijera nada a nadie respecto a su verdade ra identidad. Confiaba en que ella cumpliera con su palabra. En la principal base militar de Mersal, a unos cientos de kilmetros de la ciudad, Otn III pas revista a los regimientos y flotas de combate. Capt que entre la ofici alidad no exista mucho deseo de abandonar el planeta, mientras que la tropa, sold ados reclutados forzosamente, la salida de Walun se esperaba con impaciencia. Despus de presenciar diversos ejercicios tcticos, Caronte dirigi una corta arenga a la guarnicin. Us trminos vagos y en realidad se limit a insinuar que los intereses de Mersal exigan una disminucin en el gasto militar y al mismo tiempo aludi a los s agrados deberes de su estancia all para asegurar la paz. Luego habl de que cada cu al cargara con la responsabilidad que le corresponda y todos debieron pensar que se refera a las compaas mineras terrestres que explotaban las concesiones. Los repr esentantes de stas se movieron inquietos, sin saber a qu carta quedarse. El discur so del monarca los haba dejado confundidos. Era lo que quera Caronte. Sorte hbilmente las preguntas de los oficiales partidario s de conservar los enclaves de Walun. Tambin hizo lo mismo con los convencidos de que lo ms sensato era largarse de all cuanto antes y que la Tierra se la compusie ra como pudiera con los difciles dirigentes nativos. Todava tuvo Caronte que visitar ms instalaciones militares, aunque de menos import ancia. Al da siguiente, agotado, orden el regreso a Mersal. La reina Yarmina inter rumpi su descanso en su planeta natal y asombr a todos cuando dijo que tambin viaja ra con su esposo. Aunque posean aposentos separados, por las noches era ella quien acuda al lecho de Caronte. Durante el ltimo periodo nocturno antes de arribar a Mersal, ella le di jo despus de haberse hecho el amor con la misma pasin de siempre: Shalum me confirm antes de partir que en breve el ejrcito de Walun dispondr de las a rmas suficientes. Quin las proporciona? En la galaxia hay cientos de mundos que odian a la Superioridad y con gusto nos l as suministran a buen precio. Las arcas locales estn quedando vacas, pero esperamo

s que cuando seamos libres y podamos explotar nuestras riquezas nos recuperemos.

Dime, cario, qu tenas pensado hacer cuando esto acabara? Quiero decir si hubieras aba ndonado a ese mequetrefe que has estado idiotizando. Claro que s! Al da siguiente de que Walun consiguiera su libertad me habra marchado d e su lado. Y ahora? Qu piensas hacer? Ella frunci el ceo. No lo s. Con tu intervencin todo ha cambiado. Bueno, al menos ya no pienso igual. Sa bes que podramos seguir reinando en Mersal? Incluso en los dos mundos, formar una federacin. Caronte le acarici la cara, sonri y dijo: Ya lo decidiremos ms adelante. Si quieres seguir ocupando el lugar de Otn tendrs que matar al autntico. Y tambin a Homulko para que no hable. Debes deshacerte de Otn apenas lleguemos. Caronte asinti. Creo que es lo ms sensato. Su presencia podra comprometernos. Por qu no lo despedazaste? Entonces pens en conservarlo con vida porque no poda imaginarme que su adorada espo sa lo estuviera convirtiendo en un pelele. En aqul momento consider como genial la posibilidad de arrojarlo a la corte cuando todo hubiera concluido, para rerme de Mersal, Walun y poner en ridculo a Homulko antes de matarlo. Espero que no pienses en marcharte al final, cario susurr Yarmina cayendo entre los brazos de Caronte. Ni loco, preciosa! CAPTULO VII He ledo cien veces tus discursos pronunciados en Walun y no s si pensar que ests loc o o... La ira haba teido de rojo el rostro de Homulko. Su mano derecha agitaba delante de las narices de Caronte un papel, quien lo mir impasible. Es una copia de todas las sandeces que has pronunciado grit el Duque . Qu te propones? caso has olvidado que yo debo decirte todo cuanto debes hacer? Con calma, el falso rey dio unos pasos y se acomod en un silln cerca de una balcon ada. Si te vieran constantemente a mi lado podran sospechar que t, un enviado de la Supe rioridad, ests influyendo en m. No se puede cambiar de pronto la poltica adoptada p or Otn estos dos ltimos aos. Eso lo s. De pronto Homulko frunci el ceo . Es curioso que Otn empezara a cambiar a ra e su boda con esa maldita mersaliana. Te aseguro que ella es fra como un tmpano. Te fuiste a la cama con Yarmina? La ltima noche que estuve en Walun. Fue decepcionante, como fornicar con un robot. Y es una lstima porque posee un cuerpo esplndido. Dijiste un montn de contradicciones en tus discursos. Era lo ms conveniente. Ahora todo el mundo cree que estoy de acuerdo con sus deseo s particulares. Mientras tanto, puedes enviar un mensaje a la Tierra pidiendo el envo de la flota. Qu ests diciendo? An tenemos muchas cosas que hacer... La flota necesitar una semana para llegar a este sistema planetario. Apenas la avi stemos yo proclamar que las fuerzas de ocupacin mersaliana en Walun procedern a una retirada estratgica. Apenas se hayan desocupado las bases, los mercenarios de la Superioridad pueden intervenir con el permiso regio. Por qu hacer eso? Yo haba pensado que el ejrcito de Mersal combatiera al lado de las fuerzas de la Superioridad. Nada de eso. Ese hatajo de soldados de fortuna que tenis bastarn y sobrarn para aniq uilar el ejrcito walunita, mal armado y peor dirigido. Piensa que mis oficiales v ern con agrado que otros luchen por ellos. Cuando todo acabe ordenar que vuelvan a ocupar las bases, les subir la paga y nadie se atrever a lanzar una mnima protesta .

Homulko tom una silla y se sent de golpe. Caronte se sonri ante su expresin de estup or, Muchacho, me ests sorprendiendo. Jams imagin que tuvieras semejante capacidad de est ratega militar y poltico maquiavlico. Espero que a cambio de mis ideas aumentes la recompensa. Primero djame que repase tu plan. No quiero fallos. Inicialmente me parece estupen do. Creo que lo aceptar. Me temo que no te queda otra alternativa. Por qu lo haces? No te entiendo... Quiero decir: Por qu intervienes sin necesidad? Me divierto. Muy bien, pero ten cuidado, Caronte, no juegues con fuego. Podras acabar peor que cavando una mina de Tingani. Caronte alz bruscamente la cabeza y mir a Homulko con odio. El Duque sinti miedo y retrocedi un paso, sorprendido ante la reaccin del otro. Despacio, escuch qu le deca: No vuelvas a mencionarme ese mundo, Homulko. Antes prefiero que me vueles la cabe za de un disparo que volver all. Entrecortadamente, Homulko replic: No ser necesario, amigo mo. Todo saldr bien. Tu tendrs tu libertad, el aspecto que de sees y mucho dinero para gastar durante el resto de tu vida. Eso espero. * * * Ante la corte indolente y ablica, Caronte tuvo que mantenerse distanciado de la r eina, llegar incluso a ignorar su presencia cuando ambos asistan a algn acto ofici al. Entre bailes y caceras que organizaba en honor del Duque de Karr, fueron pasando los das. Por las noches, Caronte acuda al dormitorio de la reina. Se senta como un ladrn fur tivo o un amante esperado con ansia y le excitaba el riesgo aparente de ser desc ubierto por algn sirviente, esclavo o cortesano. All le esperaba Yarmina, con licores fros y una pasin ms ardiente cada noche. Despus de hacer el amor se sentaban en la terraza, beban y hablaban. El dilogo empe zaba sereno y sola terminar Heno de excitacin cuando tocaban el tema de la trama q ue ambos compartan. Shalum me ha enviado noticias dijo Yarmina. Tu servicio de informacin debe ser muy eficiente. Lo es. Dice que dentro de dos das descendern cien naves de guerra en una zona desrti ca. Poseen armas en todos los lugares estratgicos. Magnfico. Homulko me ha confiado que la flota de la Superioridad se aproxima. Lleg ar dentro de dos das, como muy tarde. Cundo anunciars la evacuacin de las bases? Maana si es preciso. Slo espero la confirmacin de Homulko de que los mercenarios estn dispuestos a atacar Walun Caronte sonri . Se llevarn una desagradable sorpresa cuand o comprueben que no tendrn delante un ejrcito mal preparado, y, por el contrario, unas tropas muy superiores. Te has deshecho de Otn? Caronte se llev una copa a los labios. Bebi un poco y dijo: S. Ayer me puse perdido de sangre. No tena el material que introduje en el palacio bajo la apariencia de secretario Jamilson y tuve que usar un cuchillo. Afortunad amente el desintegrador del sumidero funcion correctamente. Yarmina lanz un suspir. Qu te pasa? pregunt Caronte. Lamento que ese mequetrefe haya desaparecido por donde corre la mierda. No era un a mala persona. De pronto, Yarmina empez a sonrer . Por cierto, sus amguitos deben estar molestos porq ue t no los llamas a tu cuarto desde hace mucho tiempo. Qu ests pensando? Que deberas sacrificarte un poco ms por nuestra causa.

Llamando a uno de esos efebos y...? Ms o menos. No te preocupes. Hace unos das corr la voz de que me ca del caballo y tengo dificult ades al sentarme. La mujer solt una carcajada. De los rboles cercanos despertaron los pjaros, y levan taron el vuelo. * * * Antes del amanecer, Caronte sali sigilosamente de los aposentos de la reina y and uvo por los desiertos corredores. Saba por dnde deba caminar para no encontrarse co n la guardia. Tom el codificador y abri la puerta. Entr y encendi las luces de su do rmitorio. Estaba muerto de sueo y de buena gana se hubiera quedado con Yarmina. P ero era ms aconsejable que los criados le vieran durmiendo en su cama. Caronte parpade al verla ocupada. Era un muchacho y el resplandor de las luces le despert y qued sentado, deslumhrado. Qu haces aqu? Hola salud con una sonrisa somnolienta. Te he preguntado qu ests haciendo. A qu viene esto ahora? Ya est bien que me hayas olvidado, no? Me parece de muy mal gu sto que encima de haberme llamado esta noche no ests aqu y ahora te muestres sorpr endida. Maldito seas. Yo no te he llamada El jovenzuelo no tena muy buen aspecto. El maquillaje de su cara se haba estropead o con el roce de las sbanas y su fina piel apareca algo ajada. Se cimbre al bajar d el lecho y camin como una damisela sobre la alfombra. Vamos, encant, no te enfades conmigo. Tomaremos unas copas y en seguida nos encont raremos estupendamente. Tienes algo para aspirar? Quin te ha mandado? pregunt Caronte imaginndose que en aquel momento Yarmina estara ri ose a mandbula batiente. Qu te pasa? Ven le pidi Caronte. El muchacho acudi con diligencia. El hombre lo agarr por un brazo y lo llev hasta c erca de la puerta, la abri y le pidi que se volviera. Cuando el joven le mostr el trasero, Caronte le propin una fuerte patada y lo lanz al pasillo. Empez a escuchar los lamentos y cerr la puerta de golpe. Al volverse se encontr con la divertida expresin de Homulko. El Duque acab riendo y casi se le saltaron las lgrimas. No poda imaginarme que fueras t el bromista gru Caronte. Has sido demasiado duro con ese chico. Debiera hacer lo mismo contigo. Vamos, acepta una broma. Caronte se sirvi una copa y esper a que Homulko eligiera un licor. Ests desconocido. Te encuentro muy contento. A qu es debido? Hace unas horas recib tan buenas noticias que decid llamar a ese tipo que arrojaste a patadas y le dije que t le esperabas. Sabes que se puso muy contento? Debe quer er mucho al rey, bueno, al autntico. hora lo aborrecer. Dnde estabas? Tena una cita con ua dama de la corte. Ten cuidado. Te ests propasando, demostrando demasiada virilidad. Ya queda, muy poco tiempo, no? Efectivamente. Sabes qu ha ocurrido? Dmelo. Una parte de la flota de la Superioridad ha interceptado un cargamento de armas p ara los walunitas. Creo que se han capturado ms de cincuenta cruceros. Caronte palideci y volvi la cara para que Homulko no descubriera su consternacin. Maana mismo debes ordenar la evacuacin aadi el Duque. No es muy precipitado? Nada de eso. No les daremos tiempo para que reaccionen. Unas horas ms tarde atacarn los mercenarios. Ms o menos sabemos dnde tienen concentradas sus fuerzas. Ellos t al vez esperen algo, pero nada en concreto. Ser una sorpresa total.

Sin duda. Pens en las posibles consecuencias. Las tropas de Walun iban a encontrarse en inf erioridad numrica. Todo el plan poda venirse abajo. Reprimi sus deseos de golpear a Homulko. En cierto modo haba sido engaado por l, porque deba saber que las fuerzas de la Superioridad iban a llegar antes de lo previsto y podan interceptar el ltimo envo de armamento. Sin embargo, no le confi nada. Por qu? Acaso recelaba de su fidel idad? Pronto habr terminado todo, Caronte dijo Homulko vaciando la copa de un trago. Me alegro. Estoy deseando largarme de aqu. Ambos compartimos el mismo deseo. * * * Horas despus, Homulko se dispona a acudir al saln del trono, desde el cual el rey O tn iba a dirigir a sus sbditos un mensaje. Estaba terminando de ajustarse el fajn cuando escuch la llamada insistente de la p uerta. Desde all apret el botn para abrirla. Por el reflejo vio que entraba el Mariscal Vhishian. Vesta el aparatoso uniforme de gala y el Duque pens, divertido, que le estaba un poco estrecho. Hola, Vhishian. No recuerdo haberte llamado. Acabo de leer el discurso del monarca y pens que te interesara saber su contenido a ntes de escucharlo de labios de Otn. Quin se lo ha escrito? No lo s, la verdad. Generalmente se encarga un tipo que previamente me lo entrega para que d mi visto bueno. Cmo ha llegado a ti entonces? Un criado adicto a m sac una copia. Qu va a decir Otn? En medio de muchas tonteras va a admitir que hasta ayer mismo estaba decidido a or denar la evacuacin de las tropas mersalianas de Walun, pero que ha cambiado de op inin porque le han asegurado que una flota de la Superioridad de aproxima, lo que es ignominioso para nuestra patria. Por lo tanto, postergar la decisin hasta comp robar como las naves de los mercenarios de la Tierra, ante la actitud real, opte n por retirarse. No est mal sonri Homulko. Aunque l slo haba dado unos consejos a Caronte, deba admiti ue ste saba hacer las cosas. En el discurso, el rey me pedir que yo me ponga al frente de la guarnicin de Mersal en Walun, y si es preciso que ataque a los terrestres si stos se atreven a profa nar nuestro espacio. Es lgico que t, el mximo jefe de los ejrcitos, ests al frente de los que afrontarn el eligro. No te ha dicho nada el rey respecto a lo que debes hacer? Hace unas horas, antes de que me hiciera con una copia del discurso, me aconsej qu e si no haba otra alternativa me pusiera a las rdenes del jefe de la flota de la S uperioridad para aplastar a los rebeldes. Homulko se volvi y contempl al abrumado Mariscal. Eso est bien, no? Por qu tu gesto sombro? Cre que se me mantendra al margen de todo, seor. Yo he simulado estos ltimos meses an te el rey que soy pacifista. Lo que eres es un cobarde, maldito seas gru Homulko . Quieres honores y riquezas pero no arriesgar el pellejo, que mueran los dems por ti, Vishian enrojeci. Sofocado, dijo: Usted me asegur que cuando acabara todo el rey morira a manos de la chusma y yo sera proclamado monarca. Contara con la proteccin de la Superioridad y... Y ser as, pero debes ir a Walun y esperar. Para acallar a los descontentos que surg irn en Mersal cuando vean que su rey es un mentiroso que jams pens cumplir con su p alabra de paz, debers tener a tu lado los que son partidarios de la guerra. Si ha ces mritos te respetarn ms. Tambin, la Superioridad. Ellos quieren tener a hombres f uertes y decididos al frente de los mundos que controlan por medio de tteres como lo sers t. El Mariscal trag saliva y asinti. Est bien. Apenas comience el rey a decir su discurso partir hacia Walun. Espera al menos a que acabe. Debes estar presente para aplaudirle.

Y la reina? Esa ramera morir a mis manos despus de que me revuelque con ella una noche. Es dema siado hermosa para no hacerlo antes de matarla. Debe odiarla mucho, seor. Desde luego. Ella movi los resortes para casarse con Otn, dragarle y convertirlo en un mueco. Gracias a m he contrarrestado su influencia y en los pocos das que llevo aqu, Otn vuelve a ser el de siempre. Pero su cambio no le salvar la vida. Debe mor ir porque ha demostrado que no es de fiar. El Mariscal sonri ms complacido y Homulko termin de ajustarse el fajn. Vhishian no l e complaca demasiado, pero sera mejor colaborador de la Superioridad que otro. Era un ambicioso y tambin un cobarde. Aunque no quera que muriese en la batalla, al m enos se alegrara si pasaba algo de miedo. Vhishian no iba a correr ningn riesgo po rque todo acabara demasiado pronto. Los levantiscos walunitas no tenan nada que ha cer. Se volvi y pregunt al militar: Qu esperas? Debes ir al saln del trono. Seor, creo que debera conocer los lugares donde aparecern las naves de la Superiorid ad.. Para qu? T debes aguardar en la base principal. Ellos te llamarn en el momento oportu no. Prefiero saberlo para no demorar la intervencin de mis tropas. Mientras que los cr uceros vuelan puedo disponer a las brigadas de superficie para qu ocupen las posi ciones ms valiosas. Antes de marcharte busca al comandante de mi nave Averno. La contrasea es Infierno. Te dar un registro con las coordenadas que yo mismo he sugerido al mando de la Supe rioridad. Dentro de cuarenta horas se producir el ataque. Antes de treinta yo estar dispuesto, seor. Salud militarmente y algo engredo se march del cuarto de Homulko, quien tuvo que re primir sus deseos de echarle a las espaldas una divertida risa. Unos minutos despus, muy contento, Homulko se dirigi al saln del trono. CAPTULO VIII El discurso del rey Otn III fue ms breve de lo que haba pensado Homulko. Sin duda l o haba recortado. Pero no haba omitido lo importante. El anuncio de que las fuerza s permaneceran en Walun slo para garantizar que la Superioridad no iba a inmiscuir se en los asuntos internos del sistema planetario dominado por Mersal, enardeci e l orgullo de los intiles cortesanos. Se escuch una salva de aplausos, prolongada y calurosa. Entre vtores, Otn abandon el saln y Homulko intent seguirle pero la multitud se lo im pidi. Por un momento crey ver al mariscal Vhishian marcharse por un corredor, segu ido por sus ayudantes. Aunque lo llam, el jefe de las fuerzas mersalianas no le e scuch en medio de aquel jaleo y desapareci rpidamente. Cuando en el palacio se calmaron los nimos y en las ciudades de Mersal deba coment arse el discurso del rey escuchado por los vdeos, Homulko se acerc a las habitacio nes reales. Encontr ms guardias que nunca y se enfrent con un testarudo oficial que le impidi el paso. De nada le valieron sus insistencias para ver al rey. Homulko aleg su condicin de ciudadano de honor del reino y su amistad personal con Otn. Fue intil. El oficial tena rdenes expresas del monarca de que nadie le molestara, ni siquiera su esposa. Dnde est la reina? A la pregunta del Duque, el oficial lo remiti al chambeln. De mala gana, Homulko busc al viejo y le manifest su deseo de entrevistarse con Ya rmina. El chambeln no disimul su hostilidad hacia el Duque. Casi sin mirarle, respondi: La reina acaba de salir del palacio. Ha marchado a la costa. Volver maana al atarde cer. Avseme cuando vuelva. Quiero verla. Recibi una mirada despectiva. Dir a su Majestad que usted solicita una audiencia. Y se retir dejando lleno de rabia a Homulko. El Duque recorri los pasillos y se dirigi a la parte del palacio donde estaban las

lanchas. All abord una y orden al piloto que lo llevase al astropuerto. Pocos minutos ms tarde se encontraba en el Averno. En el puente de mando, con la nic a compaa del comandante, liber su malhumor. Qu noticias hay? El comandante, de nombre Prungel y oriundo de Betelgeuse, tom asiento a su lado, delante los dos del gran panel de mando y las pantallas visoras. Con su calma ca racterstica, corriente entre los de su raza, contest: Dentro de unas horas saldrn las naves de la Superioridad del hiperespacio. Poco de spus se pondrn de acuerdo con las fuerzas mersalianas en Walun y atacarn al unsono l as concentraciones rebeldes. Homulko se mordi los labios. Con aire ausente, dijo: Estoy preocupado. El rey se ha esfumado y la reina, de pronto, ha sentido un gran inters por largarse a la costa. Adems, no estoy muy seguro de la competencia del Mariscal. Dentro de poco saldremos de dudas, seor. S, dentro de poco. Tengo que preguntarle algunas cosas a la reina. Ella no contestar lo que usted quiere saber. El Duque desenfund su daga vibrante. La contempl y sonri: Para cuando me haga el honor de concederme la audiencia todo estar a punto de conc luir y sentir mucho placer en hundirle esto entre sus lindos pechos. * * * El Mariscal Vhishian camin delante del grupo de jefes y oficiales. Los fue mirand o de soslayo mientras ascenda por los escalones hasta el atrio donde le esperaban los micrfonos. Esper a que llegaran los miembros de su escolta personal, los fiel es guardianes reales, fanticos soldados que daran la vida por l sin dudarlo un solo segundo. Haba notado en los mandos cierto desprecio hacia l. Saba que las opiniones estaban divididas entre los partidarios que deseaban quedarse y sofocar a los rebeldes y los que deseaban acabar con la molesta alianza que mantena Mersal con la Tierra. Estos ltimos haran cualquier cosa con tal de ver culminados sus apetencias. El Mariscal hizo un gesto oculto al capitn de su guardia y se inclin sobre los mic rfonos. Esper a que la luz roja de la cmara se encendiera. Cuando as ocurri supo que en todas las bases mersalianas le estaban viendo. Miles de soldados se mantenan e xpectantes y llenos de curiosidad. Soldados de Mersal, he venido a Walun para de una vez por todas acabar con el est ado de incertidumbres que nos agobia dijo con voz tonante. Quienes crean conocer al timorato Mariscal fruncieron el ceo, llenos de asombro. Soy portador de un mensaje personal de nuestro rey Otn III. Si ayer en Mersal nues tro amado monarca no fue muy preciso en su discurso, debo advertiros que lo hizo as para no espantar a los cobardes que siempre han existido, incluso en nuestro glorioso ejrcito. Hizo una breve pausa, slo para observar cmo su guardia personal se mova sutilmente por entre los oficiales y jefes que le escuchaban atnitos, sin comprender an dnde q uera ir a parar su superior. Es hoja de acabar con el humillante pacto que nos ata con la Superioridad! Hace me ses, Otn proclam que Walun deba ser nuestro aliado, no nuestro protectorado: Si que remos que nuestro planeta sea libre tambin debe serlo Walun. Ahora, en estos mome ntos, la flota de mercenarios de la Tierra se acerca a este mundo con el propsito de aplastar a los patriotas nativos; ellos no son nuestros enemigos, sino nuest ros hermanos. Con ellos debemos cerrar filas contra la explotacin de la Superiori dad. Soldados de Mersal, luchemos contra el enemigo comn! Viva Mersal, viva Walun y vivan nuestros reyes! Todava no haban empezado los atronadores hurras, emitidos por la mayora de los ofic iales y jefes, cuando los guardias reales inmovilizaban a los que llenos de estu por permanecieron callados. Eran los partidarios de la alianza con la Tierra, lo s enemigos de Walun y de la poltica actual de Otn. Mientras los guardias sacaban a rastras a los asombrados jefes y oficiales contr arios al Mariscal, ste pidi silencio y aadi: Ahora vamos a combatir. A cada general y jefe de unidad se le entregarn las coorde nadas, los sitios exactos por donde atacarn los mercenarios. En estos momentos lo

s patriotas de Walun estn abriendo mis instrucciones, refrendadas por Otn III, y s e aprestan a empuar las armas y a batirse a nuestro lado. Adelante! El Mariscal slo se qued con algunos generales, impartindoles las ltimas instruccione s. En ese momento se acerc un ordenanza y le dijo que tena una llamada personal. A solas en una cabina llena de interferencias, Vhishian mir el rostro que mostrab a la pantalla. Era el lder Shalum. Podemos confiar, Mariscal? Desde luego. Obedezco al rey. El lder no pareca muy convencido. Espero que no se oculte una trampa detrs de todo esto. No la habr. Me gustara verle en seguida, cara a cara. Quiere combatir a mi lado? Me gustara, pero debo regresar cuanto antes a Mersal. Eso me suena a desercin.. Nada de eso. Si no estoy all antes de veinte horas, la retaguardia puede provocar nuestro fracaso. He dado rdenes a mis generales para que le obedezcan a usted en todo. Pronto se dar cuenta de que obro noblemente. Esas coordenadas que nos ha facilitado hace poco... Son ciertas, las mismas que disponen mis oficiales. Si sus fuerzas y las mas actan juntas ser un juego de nios derrotar a los mercenarios. Qu gana Mersal enfrentndose a la Superioridad? pregunt el viejo. La Tierra no podr acusarnos de nada porque combatiendo a sus mercenarios nos limit aremos a defendernos. No dispondr de argumentos para acusarnos ante la galaxia. P or el contrario, tendr que callarse porque en caso contrario seria acusada de agr esora contra un aliado que se limit a defender los pactos con un planeta bajo su proteccin, al qu, precisamente, quera otorgar la plena libertad. Sigue sin decirme qu ms ganar la Tierra. Tiene que haber algn inters crematstico. Oh, claro que lo hay sonri el Mariscal. Su Majestad me ha autorizado a decirle que Mersal apoyar econmicamente a Walun en la explotacin de los yacimientos que ahora e stn bajo la autoridad de las compaas terrestres. Esos minerales encontrarn mercado c on facilidad en la galaxia y docenas de estados estelares se sentirn muy contento s comprndolos a nosotros sin que estn por medio los revendedores terrestres. Una sociedad mixta? Totalmente. Los beneficios sern incalculables para los dos mundos. Qu ms hay? Digamos que la reina Yarmina cuenta con muchas simpatas en Mersal, muchas ms que su esposo. Pese a la fama de frgida que le estn colgando ltimamente? Ese defecto puede ser corregido con... un cambio de marido. Los ojos del viejo se abrieron desmesuradamente. Profetiza la muerte de Otn? Oh, no. Quin sabe lo que puede ocurrir? Digamos que nuestro amado Otn puede, al fin, encontrarse con su verdadera personalidad y asombrar a propios y extraos dentro de poco. En fin, que yo, personalmente, propugno una federacin monrquica de los do s mundos. Es una idea interesante. Le prometo estudiarla. Hgalo, aunque yo falte. No morir si se retira de la batalla respondi algo duramente el lder. Donde marcho correr ms peligro, Shalum. Debo ayudar a Otn a expulsar del palacio a l os traidores. Hasta pronto entonces, Mariscal. Admito que usted me ha sorprendido. Siempre pens que era un individuo... algo vaco y ambicioso. Todos nos podemos equivocar, amigo ri. CAPTULO IX Homulko bostez y dijo al comandante Prungel: Debo irme. El chambeln me dijo que la reina va a recibirme dentro de veinte minuto s. No es de buena educacin hacer esperar a una dama, aunque sea Yarmina. Se levant desentumecindose los msculos y empez a caminar hacia la salida. Cerca de l a puerta se detuvo cuando escuch el chirrido suave del codificador de mensajes. R egres junto al comandante que ya estaba inclinado sobre el aparato y extraa la lmin

a metlica llena de agujeros. Prungel fue leyendo los signos a medida que lo haca su cara macilenta fue tornndos e rojiza. Vamos, qu dicen tus observadores? El comandante se volvi para mirarlo. Tembloroso, dijo: Seor, nuestras naves estn siendo atacadas por unidades combinadas de Walun y Mersal . Al mismo tiempo, las tropas desembarcadas sufren cuantiosas bajas porque el en emigo las estaba esperando. Qu ests diciendo? rugi. Es as, seor. No slo los mersalianos no se han unido a las fuerzas de la Superioridad , sino que se han aliado con los rebeldes y combaten hombro con hombro. Adems, co nocan las zonas precisas por donde deban aparecer los nuestros. Vhishian murmur el Duque. Seor, yo le entregu la informacin porque l me dijo la contrasea se defendi el comanda Adems, siempre pens que el Mariscal trabajaba para usted. Eso cre yo, condenacin mascull el Duque . Pero no era Vhishian quien viaj hasta Walun. Yo le vi subir al crucero y... No era el Mariscal! Prungel mir perplejo a Homulko. El Duque resopl. Cmo explicar a aquel zoquete que era Caronte quien estaba en Walun ? Slo l saba que Otn estaba siendo suplantado por un ex presidiario que posea el pode r de modificar su cuerpo y su cara en segundos, adoptando la apariencia de quien le diera la gana. Del aparato surgi otro pliego metlico. El comandante lo ley y dijo: El crucero del Mariscal acaba de aterrizar al otro lado del astropuerto, seor. Un vehculo ha partido en direccin al palacio real. Se supone que Vhishian viaja en l. Prungel, elige cinco hombres dispuestos a todo y ven conmigo. Al palacio real? pregunt incrdulo. All no poda entrar cualquiera, y mucho menos armado Y Prungel adivinaba que su jefe quera que todos llevaran armas. S. Conmigo nadie se atrever a impediros entrar. Vamos, no perdamos tiempo. Tengo qu e encontrarme con el Mariscal sin darle tiempo para... Para qu, seor? pregunt el comandante al ver que su jefe callaba sbitamente. Limtate a obedecer, Prungel. Si no actuamos con presteza puede ocurrir una catstrof e. * * * Cruzar ante la guardia seguido de seis hombres extranjeros oblig a Homulko a util izar todos sus privilegios. Una vez dentro del palacio se dirigi directamente hac ia las habitaciones de Otn. Para ello tuvo que matar a dos testarudos guardias qu e se opusieron a dejarle seguir adelante. El Duque llevaba una pistola en la mano cuando irrumpi en el dormitorio real. Encontr al Mariscal cuando sala lleno de Sorpresa de otro cuarto. Vhishian se detu vo sorprendido al ver al Duque. Extendi una mano y pareca que iba a decir algo cua ndo se escuch un disparo. El Mariscal retrocedi como si una fuerza enorme lo empujara hasta el fondo de la estancia. Homulko dispar de nuevo y esta vez provoc un enorme agujero en el pecho lleno de medallas de Vhishian. El comandante mir el humeante cadver. No comprenda nada pero no se atrevi a decir un a palabra. Ese traidor no volver a jugrmela: Mir a Prungel torvamente . Qudate aqu con los hombre Yo te llamar mediante el comunicador si te necesito. Por la onda sabrs donde estoy . Cuando recibas mi aviso acude en seguida, que nada ni nadie te detenga. S, seor asinti Prungel. Entonces, Homulko guard su arma y se dirigi a las habitaciones de la reina. La encontr sentada cerca de la terraza. Se peinaba el cabello y se volvi para mira rlo curiosamente. Duque de Karr, me sorprende que est aqu. Por qu, Majestad? Dadas las circunstancias debera estar en su navo Averno alejndose de Mersal. Para decir esto debe saber lo que est pasando en Walun. No slo usted dispone de fuentes rpidas de informacin, estimado Duque sonri la reina co

n irona. Qu se propone? Todo lo contrario que usted. Deb pensar eso. Estoy aturdido. Lgico porque no podr enfrentarse a sus superiores siendo portador de tan psimas noti cias. En un viejo imperio de la Tierra se sola ejecutar a los mensajeros que llev aban novedades nefastas. Intenta darme un consejo? Desintgrese la cabeza con el arma que lleva oculta. Homulko, plido, la empu y la hizo ostensible para Yarmina. Ella solt una carcajada. Y el Duque palideci todava ms. Pero espere a estar fuera de estos aposentos. Aqu no le servir de nada ese trasto. Homulko no tuvo que pedir explicaciones. Saba que existan medios para anular la en erga de una pistola en una habitacin acondicionada. Por qu la reina tena semejante pr oteccin mientras no la haba en los aposentos del rey, como ya pudo comprobar achic harrando a Caronte bajo la personalidad del Mariscal? Sin embargo, Homulko apret el gatillo. Del can que apuntaba al pecho de la reina no sali nada. La pistola era inservible. Lentamente, el Duque la guard y sac un fino hilo de metal. Es usted ms precavida que el cerdo de su marido. Saba que quien ha estado viendo est os ltimos das no es Otn? Ella mir indiferente el hilo brillante que el hombre mantena tenso con las dos man os. Claro que s. Se llama Caronte y es un magnfico amante. Cmo no iba a darme cuenta? Homulko se acerc ms y puso el hilo delante de los ojos de la mujer. Pens que le hub iera gustado poseerla antes de matarla, pero no haba tiempo. Tena que adelantar su s proyectos respecto a la reina, una de las principales causantes de su fracaso.

Qu sacar matndome, Duque? sonri ella . Todo lo tiene perdido. Huya antes de que sea ta . Si hubiera triunfado, mi muerte le habra servido de algo. Sin embargo, ahora... Para qu? Ser una ntima satisfaccin para m. Adelant el hilo en rpido movimiento. Estaba seguro de cerrarlo alrededor del blanc o cuello de la mujer. Se equivoc. El delgadsimo metal slo encontr el aire. Ella se h aba deslizado hacia atrs. La vio dar un salto inverosmil, desaparecer de su vista y luego sentirla a sus espaldas. Se encontr rodeado por los brazos de Yarmina, sinti la presin de sus pechos, el ali ento clido de su boca muy cerca de su nuca cuando le dijo susurrante: Ests perdiendo reflejos a causa de tu consternacin, mi muy apreciado Duque, mi libe rador de Tingani. Los suaves dedos de la mujer se transformaron en speros y fuertes. El dolor le hi zo soltar el alambre y al volverse un poco se encontr con la cara de Caronte muy cerca de l, que le sonrea divertido. Dej de notar los pechos de la mujer. Quien le agarraba era tan alto como l, un hom bre. Sinti que era soltado de pronto, arrojado al suelo. Desde all se revolvi y se encon tr con la risa de Caronte. Era el Mariscal... S, era Vhishian el que mataste pensando que era yo. Entonces... Baj del crucero y solt a ese sapo cuando t entraste. Estabas tan furioso que no le d iste la menor oportunidad de explicarte quien era. Homulko mir con odio a su antagonista. La pistola no le serva en aquel cuarto, per o dispona de otros medios. Baj la mano hasta el cinto y roz la empuadura de la daga vibrante. Con un gesto rpido, producto de mucho adiestramiento, arroj el acero que silb en el aire mientras volaba hacia el pecho de Caronte. Pero el ex presidiario fue ms rpido y eludi la daga, que acab hundindose en un mueble . All qued vibrando y abrindose paso en la madera, hasta que slo qued su puo. Eres un tipo difcil para dialogar dijo Caronte volviendo la espalda al Duque. Sali d

e la habitacin antes de que el consternado Homulko tuviera tiempo de reaccionar. Cuando se incorpor y pudo correr hasta la puerta, golpe en ella los puos, furioso p or encontrarla cerrada. Recuper la daga y empez a destrozar el cierre. * * * Prungel vio llegar a Homulko. Siempre le haba sorprendido su jefe porque nunca pu do predecir sus reacciones. Despus de verle marchar furioso, ahora lo vea regresar con una leve sonrisa en los labios, como si las cosas de pronto se hubieran arr eglado. Seor... empez a decir. Rene a los hombres. Nos marchamos? pregunt con ansiedad; era lo que ms deseaba. Tal vez. Prungel los llam. Cuando estuvieron todos, mir al Duque esperando las rdenes de ste. Estuvo viendo como el enviado de la Superioridad sacaba un arma de la tnica sin c omprender nada. Cuando escuch el primer disparo todava sin lograr una explicacin, n i siquiera al ver caer destrozado al primer hombre empez a sospechar que algo ext rao ocurra. Pero al ver como Homulko se desplazaba hacia un lado y daba cuenta de un segundo nombre, la rabia embarg a Prungel y l ya slo vio en el Duque a un enemigo que pret enda eliminarlos a uno detrs de otro. Matadlo! grit a sus hombres. Los tripulantes, seres de escasa capacidad de raciocinio, le obedecieron. Para e llos era de mayor confianza el comandante que el noble que a veces vean en el pue nte de mando del Averno. Para Homulko, a partir de entonces, la matanza no result un juego. Los hombres se haban dispersado por la habitacin, empezaban a sacar sus armas y buscaban parapet os detrs de los slidos muebles. Pero Homulko se ocult detrs de unas cortinas. Cuando sali por el otro lado era el c omandante Prungel y se deslizo por la pared hasta llegar al lado de un tripulant e, quien al volverse y comprobar que se trataba de su jefe sigui mirando por enci ma de la butaca, buscando al enloquecido Duque. Caronte dej de ser Prungel en el momento que hundi los dedos en el cuello del trip ulante. Quera ser l mismo por un instante. Apenas cay el otro sin vida, lo mir y rep rodujo su aspecto. De detrs del silln sali un hombre que grit a los dems: Lo he cazado! Est aqu. El comandante y dos hombres surgieron despacio de sus escondites. Despus de compr obar que se trataba de un compaero, se dirigieron hacia l. De pronto restallaron d os disparos y Prungel se encontr solo delante de un hombre que no conoca. Sud copio samente porque le apuntaba con una pistola. Quin eres? . La muerte ri el desconocido. Prungel vio delante a un cadver reseco que apretaba el gatillo. Sinti un dolor lac erante en el brazo que sostena la pistola. Supo que se lo haba arrancado la visin d antesca. Entre una nube de agona vio al rey Otn. Otro disparo. Ahora el brazo dere cho cay al suelo. Un nuevo destello provocado por alguien que se pareca a una muje r, una mujer que le hubiera parecido bella si l no estuviera cayendo al suelo por que le faltaba una pierna. El ltimo disparo lo efectu el Mariscal Vhishian pero ya no vio nada. Estaba muerto . CAPTULO X Homulko ruga entre dientes cuando consigui destrozar la puerta con la daga. En el pasillo, libre de la neutralizacin de la estancia real, aferr la pistola y camin ne rvioso. Le sali al encuentro un guardin y lo destroz de un disparo. Rugi de satisfaccin al co mprobar que su arma poderosa funcionaba de nuevo. Si tuviera la suerte de encont rar a Caronte antes de salir de palacio... Se pregunt dnde poda estar. Caronte era ambicioso, se respondi. Encontr el aviso de que cerca estaba el saln de l trono. Record que las joyas reales se encontraban en el interior de una urna de seguridad.

Corri todo lo rpido que pudo e irrumpi en el gran saln, enorme, mucho ms que jams lo h aba visto, sin nadie. El silencio fue opresivo para l. Detrs del trono vio el cubo transparente. Dentro, las joyas brillaban cegadoras. Amigo Homulko. Detrs del tesoro estaba un hombre. No lo reconoci en seguida, medio oculto por el cetro y la corona. El Duque dio la vuelta y se encontr con una persona que tena el aspecto de Otn. La fatiga se reflejaba en el rostro del rey. Homulko lo encaon con su arma. Eres Caronte. No jugars ms conmigo. Soy Otn! No dispares contra m. Cmo sabes que voy a dispararte? pregunt empezando a sentirse seguro, porque sobre tod o las escasas ropas que vesta aquel hombre no podan ocultar ningn arma. Un hombre me ha advertido que t quieres matarme. Por qu? Qu ha pasado? Vamos, Caronte, no intentes engaarme ri Homulko . Tu sentido del humor es muy extrao, m isterioso. Te gusta el juego, eh? Te agrada sentirte superior a los dems. T mataste al verdadero rey, lo partiste como si fuera una res y tiraste sus restos por la cloaca. No s de qu me hablas, Homulko. He despertado hace poco, me han tenido paralizado y me duele todo el cuerpo. De pronto, el rey se detuvo, trat de enderezarse y mir ate rrorizado al Duque . Ahora recuerdo que t me disparaste cuando te recib. Caronte, eres un magnfico actor. Apret los dientes y tambin el gatillo. Sonrea satisfecho cuando el largo rayo de fu ego convirti la cabeza del rey en una tea. Luego hizo lo mismo con el resto del c uerpo, y sigui apretando el gatillo hasta que del arma no sali ningn destello de mu erte. Estaba agotado y el arma le pes una tonelada de repente. Ya no le serva de nada y la dej caer al suelo. Se apoy en el trono y al echar a caminar para empezar a baja r los escalones, mir y... Grit como si hubiera visto un fantasma. Sentado en el trono, con las piernas cruzadas, estaba Caronte. Soy mejor actor de lo que piensas, Duque de Karr dijo ste. Homulko, agotadas sus reservas de energa, dobl las rodillas y desde su postracin mi r a Caronte. S, l era el verdadero Otn. Como ves te he engaado dos veces con el mismo truco. Te co nozco mejor de lo que supones. T pensaste que yo estara aqu para llevarme las joyas de la corona. Caronte solt una carcajada. Homulko ya no le miraba. Sus ojos estaban en blanco. Haba perdido la razn. Desde e l trono, Caronte le dio un puntapi en el pecho, sobre el corazn. Fue un golpe calc ulado. El Duque cay de espaldas. Estaba muerto. Caronte se incorpor y empuj el cuerpo escaleras abajo. Como un monigote, el Duque rod hasta el pavimento de mrmol y qued all en extraa posicin. Al dirigirse hacia el cubo del tesoro le sali la reina al paso. Debes estar embriagado, Caronte. S asinti ste , He podido percatarme de mi poder. Ella le acarici la cara y l se dej. Eres hermoso tambin bajo tu verdadera apariencia. Tampoco me importara que siguiera s como Otn si as te quedas a mi lado. Caronte se alej de Yarmina y movi la palanca que haca desaparecer el cubo transpare nte. Cogi las joyas y las ech en un saco de plstico negro. Eso es una miseria con las riquezas que tendras a mi lado insisti Yarmina. El hombre la mir. Debo entender que ests enamorada de m? S. Me agrada orlo. Tengo ms de treinta aos, creo que treinta y tres, y jams escuch nada p arecido. Te quedars? . Caronte emiti una sonrisa de poder. Como bien dijiste antes, me he embriagado con la muerte de varios hombres. He mat ado a ms de media docena. Sin embargo, no me encuentro a gusto en Mersal. Las fuerzas de la Superioridad estn siendo derrotadas. Dentro de poco el pueblo no

s aclamar, vitorear a Otn y a Yermina, a nosotros. Convirtete en Otn y reina conmigo en dos mundos. Dos mundos? Por qu debo conformarme con dos mundos cuando tengo, poder suficiente pa ra aduearme de la galaxia? Soy nico, nadie puede hacer lo que yo soy capaz. Agit la bolsa . Esto slo ser el principio. Prefieres ser un ladrn en vez de un rey? Algunos reyes terminan siendo ladrones. Yo soy ahora un ladrn, pero puedo terminar como emperador de la Galaxia. Ella solt una carcajada cantarina y Caronte enarc una ceja, sorprendido. Tal vez no deb decirte quin soy ni lo que puedo hacer. Por el contrario, es lo mejor que se te pudo ocurrir. Sabes que estoy pensando? Dmelo. Walun y Mersal no nos necesitan a ninguno de los dos. Ese proyecto tuyo de acabar siendo un emperador me atrae. Necesitas una emperatriz? Tal vez no pueda cumplir con mi promesa y acabe siendo ajusticiado por ladrn. Antes haras que tus jueces subieran en tu lugar al cadalso. Caronte la mir. Asinti y la cogi por la cintura. Ella ni se inmut cuando al salir de l saln del trono iba acompaada por un hombre rudo y alto con unir forme de comanda nte mersaliano al servicio del Duque de Karr. * * * El comandante Prungel llam a su segundo y le orden la partida inmediata. El oficial mir a la mujer. Por un momento pens que se trataba de la reina de Mersa l, pero slo la haba visto una vez y en seguida se dijo que deba estar loco por imag inarse algo semejante. Seguramente sera alguna esclava que su jefe haba comprado. Pero debi costarle demasiado, dinero porque era muy bella. Poda ser un regalo o ta l vez la haba robado. Seor, no esperamos al Duque de Karr? pregunt el oficial percatndose de que su jefe lle vaba un saco que pareca pesar mucho. Nada de eso. El Duque tiene muchas cosas que hacer aqu. Adems, quiero alejarme cuan to antes porque cuando se conozca la noticia de la victoria del Mersal y Walun s obre las fuerzas mercenarias de la Superioridad, la ciudad se convertir en manico mio a causa de tanta alegra. El oficial se retir presuroso. Al poco, sonaron los agudos avisos y las luces se encendieron en rojo. A solas, Yarmina pregunt a Caronte: Ests satisfecho? La cabeza del comandante Prungel se movi en seal de asentimiento. S. He logrado mi venganza. La galaxia se reir durante muchos aos de la Superioridad. Pero todava puedo hacerle mucho dao. Ella todava debe pagarme por los diez aos que pas en Tingani, Tingani? Yarmina se encogi de hombros . Nunca o hablar de Tingani. Qu es?, Un infierno. Ven. Quiero llevarte al paraso. Caronte se dej conducir por Yarmina. Arrastr el saco con las joyas hasta el camaro te que saba era usado por Homulko cuando viajaba en el Averno. Le gust el, nombre de la nave. No le dijo el Duque que Garante era el nombre del barquero que conduca a los muertos al otro lado de una laguna llamada Estigia? y Sonri. El sera quien co nducira a los dirigentes de la Superioridad al infierno, aunque por el momento te na que viajar en una nave llamada Averno. FIN

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