Está en la página 1de 36

UNA LNEA EN EL ESPACIO A THORKENT 1 Comprendes por qu soy un desgraciado? gimi el hombretn.

Quien le escuchaba, un tipo pequeo y delgado, asinti gravemente con la cabeza. En la taberna el ruido era ensordecedor, pero a ellos no les importaba lo ms mnimo . La chica que les atenda pasaba a menudo por su mesa y les llenaba las copas cad a vez que las descubra vacas, y anotaba en un papel las consumiciones. No era muy instruida y sumaba fatal. Ya se haba equivocado en la cuenta tres veces a ms. El hombre enorme se mes la espesa y roja barba y luego se rasc la cabeza, coronada por una pelambrera gnea. Estaba muy abatido cundo se inclin sobre su diminuto comp aero y le dijo: Verdad que es una burla del destino que una fulana como sa sea as? Verdad, amigo Joe. Es como un tmpano, amigo Paneko Joe Leonard, alias Barbarroja, solt un profundo hip ido y se llev la copa a los labios. Al encontrarla vaca mir furioso a la camarera. Le hizo unas seas urgentes y ella acudi corriendo . Vamos, mujer, llnalas. No ves que mi querido Paneko y yo estamos sedientos? La chica se hizo la remolona y no llen las copas. (FALTAN PAGS 6 7) para el capitn Lorenzo y ella perteneca a la tripulacin. Hun me confi que por entonc es colaboraba como espa para el Orden Estelar y... Paneko puso gesto de asco y estuvo a punto de marcharse, pero Joe le agarr de un brazo y lo oblig a sentarse de nuevo. Calma dijo el capitn Leonard . Dej el servicio hace bastante, hombre. Sara es una ch ica estupenda, pero algo loca. Como te iba diciendo, ella es muy apasionada, muy fogosa, pero slo en determinados momentos. Luego, un tmpano. Cunto tiempo lleva contigo? Dos meses. Y desde entonces no...? Nada. Slo conatos de pasin, pero siempre fueron alarmas falsas. Y la verdad es que me aburro. T sabes lo que es estar todo el da al lado de una chica tan estupenda co mo Sara y no poderle poner la mano encima? Paneko sonri ladinamente. Un hombre tan fuerte como t no debera encontrar resistencia. Ya sabes que algunas m ujeres slo se resisten al principio. Pero luego, cuando el hombre es hbil, ellas s ucumben y... Que no, te digo que no. Las pocas veces que lo he intentado, curiosamente, se le aviva su poder para normal y he acabado sentado de culo a varios metros de dista ncia de ella. Demonios con la nena. Slo te queda una solucin: despdela. Joe gru, y volvi a gruir cuando comprob que la botella estaba tan seca como su gaznat e. Llam a la camarera, y sta, que era una buena observadora de sus clientes, acudi con otra botella de la misma marca, que entreg previo pago de su importe. Leonard la despidi con una cariosa palmada en el trasero que a punto estuvo de arrojarla sobre una mesa ocupada por dos chillones tingairnos. No puedo despedirla explic Joe cuando volvi a sentir hmeda su garganta. Es que tiene ttulo de la Hermandad? No. Va por libre. Pero es que hicimos un pacto. Firmado? De palabra, hombre; y sabes que mi palabra vale ms que una firma. Qu le prometiste, grandsimo tonto? Ella est buscando a Lorenzo. Lorenzo? Ese nombre me suena. No le llaman Lorenzo el Bello en algunos sitios y Lor enzo el Tonto en otros? El mismo. Tiene, o tena, un socio llamado Ordo, y un tripulante conocido como Medi o Litro. No, no. Medio Litro era su socio. El otro, Ordo, lo embauc y lo meti en u na aventura de la que nunca volvi. Ya recuerdo. Hace algn tiempo o por ah hablar de la prdida del Bravo, una buena nave, engo entendido. Y esa chica bebe los vientos por Lorenzo?

Eso parece. Qu nena tan rara! Mira que guardarle fidelidad a un muerto. Es que ella cree firmemente qu Lorenzo no est muerto, y no deja de insistirme para que yo la lleve hasta el sector NN 598, que es donde se supone viaj su gran amor. Estaras loco si le hicieras caso. Todo el mundo sabe que esa zona estelar es mejor dejarla muy atrs. Adems, por ah no hay mundos para comerciar. Es lo que le digo, pero ella erre que erre. Ya no s qu excusas buscar. Y si ahora m e largo de aqu en busca de un mundo libre donde matricular mi nave, me pedir que d e camino nos demos una vueltecita por el NN 598. Mndala a paseo, o envala a algn recado, para que cuando vuelva al astropuerto se enc uentre con la sorpresa de que te has largado. Joe Leonard compuso una triste imagen. Era de (FALTAN PAGS 10 11) Joe emiti un prolongado bostezo. Not que la vista se le nublaba ligeramente. Pens e n Sara y frunci el ceo. La chica era capaz de no dejarle subir a la nave si le vea llegar ebrio, porque deca que poda vomitar en cualquier corredor. Mujeres! Como si l no supiera beber. Venga, dime de una vez qu te pas apremi a Paneko, pensando que antes de salir de la taberna bebera bastante caf. Paneko bizque ostensiblemente. El vino empezaba a hacerle efecto. Joe conoca a su pequeo amigo y saba que no tardara en rodar por el suelo. S, mi buen amigo Joe, yo vi esa cosa horrible en el vaco cuando efectu mi penltimo sa lto al hiperespacio. Fue increble, lo admito Paneko solt un hipo y narpade . Pero qu uieres que haga? Era la verdad, la podida verdad. Casi me estrello. Pero logr sal var el carguero, sabes? Demonios, Paneko, qu viste? pregunt Joe. Ya se haba levantado y dejaba sobre la mesa las ltimas monedas para que la camarera se ocupara de Paneko y lo dejara dormir e n un rincn hasta que se le pasara la borrachera. La taberna no cerraba a ninguna hora de la noche o del da. Algo enorme, Joe. Lo med. Tena ms de 100.000 kilmetros cuadrados. Un buen asteroide. No! Era como una montaa de grande, Joe. una cordillera entera. Sali delante de mi ca rguero, apenas a unos mil kilmetros, y cubri toda la visin de mi pantalla. Joe sonri con pena. Comprenda que a Paneko lo hubieran despedido. No se poda confia r en un piloto que sufriera alucinaciones o se emborrachara en plena faena. Meti en el bolsillo de su amigo unas monedas y le palme suavemente en la espalda. Ya se alejaba y le escuch decir: Y de pronto, zas! Se larg por el hiperespacio, esa mole tan grande como mil naves e xploradoras del Orden. Se fue por donde haba venido... Por qu no me creyeron? Para una vez que dije la verdad... Mierda de gentes! Joe se bebi una jarra de caf amargo y sali de la taberna. Cuando alquil un vehculo ya no se acordaba de su amigo Paneko ni de las tonteras que haba escuchado. 2 Ciudad Alfa, la capital de Tabogarda, estaba construida en un macizo que dominab a una amplia llanura. Al pie de la urbe, catica, frentica y de arquitectura horrib le, se extenda el puerto espacial ms importante del planeta. Lejos del permetro comercial y asentada sobre un muelle aislado del trfico, era pe rfectamente visible la UNEX del Orden Estelar, testimonio para todos de que las cosas estaban cambiando en Tabogarda. Sara pens en sus antiguos compaeros, en los tiempos en que trabaj para la Organizac in. Parpade enseguida para impedir que una lgrima escapase de sus ojos al recordar a Lorenzo. Lo haba conocido en su ltima misin y luego present su renuncia y corri en su busca. Pero Lorenzo y Medio Litro, el viejo y siempre chispado socio de Loren zo, se haban esfumado a bordo del Bravo a una misin de la que jams volvieron. Una nave comercial parti del astropuerto en medio de un rugido sordo. El efecto d oppler tard en subir hasta la altura de la ciudad y luego se reprodujo cuando la flecha plateada se perdi entre las nubes camino al espacio. No haba mucha gente por aquella parte de la ciudad que pareca colgar sobre el acan tilado. Varios edificios, viejos en su mayora, ofrecan un precario equilibrio en e

l vaco. Pero nunca faltaban mirones, gente desocupada, y acudan a matar el tiempo viendo el espectculo de las salidas de cargueros y naves de pasaje. Al mirar haci a atrs comprob que estaba sola. Al fondo se vea una luz y apret el paso. Record que Joe Leonard le haba advertido que para andar por Ciudad Alfa uno deba pr oveerse de un lser, sobre todo si le alcanzaba la noche en un barrio poco recomen dable. Despus del tnel se abra una pasarela que pasaba sobre una va de rales magnticos. Al ot ro lado comenzaba un pasaje algo ms amplio que el anterior pero tan mal iluminado . El alumbrado pblico iba encendindose con lentitud. Las luces eran tenues todava y t ardaran bastante en alcanzar su mxima potencia. Pero la mayora no funcionaban, segn comprob Sara dedicando una maldicin a los ediles municipales. Se detuvo cuando crey ver una sombra que se arrimaba a la pared. No dio un paso ms hasta que comprob que el hombre volva a aparecer y corra delante de ella hacia la misma direccin que llevaba. Sara respir un poco aliviada. Quien fuera aquel merodeador no pretenda sorprenderla. Sus manos metidas en los bolsillos de los pantalones hicieron sonar las pocas mo nedas que le quedaban. Pens que todas ellas no constituiran un botn que apreciara u n atracador, lo cual no era bueno y poda temer de ste algo peor que un simple robo . Se deca que en Tabogarda persista el mercado de esclavos, que la presencia del O rden, todava limitada, no haba conseguido eliminar. Sigui adelante, dicindose que pronto alcanzara una va llena de luz y personas. Pero volvi a descubrir la sombra, ahora agazapada tras el saliente de una pared q ue rezumaba humedad. Era obvio que aquel individuo acechaba a alguien. Sara pens en dar media vuelta y alejarse, segura de que ella no era la vctima que aguardaba el presunto ladrn. Pero consider que poda ayudar sin riesgo porque se enc ontraba lejos. Un grito suyo alertara a quien fuera y ella an tendra tiempo de esca par corriendo por donde haba llegado. La chica estaba pensando que no deba meterse en problemas cuando por la esquina ms prxima apareci una figura. Pens que era una mujer y la persona que aguardaba el acechante. Sara avanz unos metros caminando de puntillas. Ahora tena al atracador a menos de quince metros y pens que poda ser testigo de algo ms que un vulgar asalto, ya que v io en la mano del hombre el destello de una daga de energa, un arma costosa y dem asiado aparatosa para intimidar nicamente a una mujer. Sara haba llegado hasta all despus de un largo trayecto a bordo de un coche de alqu iler, que la dej a bastante distancia. Su conductor, un tipo taciturno y poco hab lador, se neg en redondo a llevarla hasta las terrazas, alegando que no era un lu gar muy seguro. No dijo ms, cobr el importe de la carrera y se larg con toda rapide z. La chica anduvo hasta la balconada con cierta aprensin, temiendo verse rodeada de asaltantes. Pero la gente que encontr le pareci muy normal, compuesta de curiosos sobre todo. No faltaban los mendigos, como en todos los barrios de Ciudad Alfa. Pens que el dueo del vehculo no quiso llevarla hasta all porque las calles eran estr echas y posean escasa altura para que un areo pudiera moverse con tranquilidad. Sara pens que aquel lugar, al anochecer, no deba ser un sitio recomendable para pa sear. Sus labernticos tneles y pasadizos que unan diversos edificios, algunos const ruidos sobre otros muy viejos, podan convertirse en una trampa mortal para alguie n que no supiera por donde caminaba. Pero le haban hablado de aquel sitio como el mejor de la ciudad para contemplar e l astropuerto. Quien se lo haba alabado no exager lo ms mnimo. Desde all poda contempl ar en toda su gran extensin el puerto espacial. Durante un rato, Sara se dedic a la distraccin de intentar localizar la nave Satn, pero no lo consigui. Haba demasiadas en la zona de aparcamiento. Cuando comprendi que era la hora de regresar mir con cierta aprensin cmo el sol tibi o de Tabogarda se deslizaba rpidamente sobre el horizonte. Se apart de la balaustr ada y se dirigi hacia el tnel que haba calculado la conducira pronto a la avenida en donde le sera fcil encontrar otro areo que la llevase abajo, al astropuerto. Grosvenor tendra dispuesta la cena, pens. El delgadsimo terrestre se enfadaba mucho

cuando el resto de la tripulacin se retrasaba en sentarse a la mesa. El zimbalia no Hun apenas comera, como siempre, y, como sola hacer, protestara por los manjares que con buena voluntad, pero con escasos resultados, preparara Grosvenor. Sara se adentr en el angosto tnel y se estremeci cuando slo escuch el eco que levanta ban sus pisadas en el suelo metlico. Un pie de Sara toc algo metlico que haba en el suelo. Baj la mirada y comprob que se trataba de un bidn repleto de basuras. Se inclin y lo tumb sin hacer el menor ruido . Alz los ojos y vio que la mujer estaba ya muy cerca del hombre escondido. Aquel maldito ya tena alzada su mano que empuaba la daga, y Sara se dijo que si no actuaba en aquel momento no iba a contar con ninguna otra ocasin. Propin un fuerte puntapi al bidn y lo lanz rodando por el suelo que tena una pequea in clinacin hacia donde estaba el individuo. A la vez, grit: Aprtate de la pared y corre, aljate! Mientras el bidn pegaba en las rodillas al sorprendido atracador, la mujer se det uvo e hizo lo que Sara menos esperaba. En lugar de dar media vuelta, ech a correr por delante del hombre que empezaba a caer y se dirigi hacia donde estaba Sara. Sara la esper un segundo, apenas pudo verle la cara y la agarr de una mano, y amba s, dando media vuelta, se lanzaron a una carrera frentica. El tipo de la daga dej de dar vueltas en el suelo, apart el bidn con violencia y sa li en persecucin de las dos mujeres. Sara, sin soltarla, le dijo: Por qu no te volviste, pequea? De reojo haba visto que era joven, como de su edad, y estaba tan plida que pens haba salido de la crcel tras mucho tiempo sin tomar el sol. Ella, muy asustada, logr explicar entre jadeos: Hay otro que me sigue desde hace un rato. Sara gir la cabeza y comprob que era verdad, porque al hombre que haba estado acech ando se le haba unido otro. Y lo peor era que ambos corran mucho ms que ellas. En aquel maldito sector no haba nadie, pens asustada, y enseguida cay en la cuenta de que si se cruzaban con alguien no podan confiar en recibir ayuda. All cada cual se ocupaba de su propia seguridad y no de la de los dems. Sara, en su precipitacin, no eligi bien el camino. Aunque tuvo la intencin de tomar un corredor lateral para intentar alcanzar la avenida, se encontr con que estaba de nuevo en la terraza, aunque ahora con la gran diferencia de que no haba nadie distrayndose con la contemplacin del astropuerto. Desolada, Sara mir a la chica y le pidi disculpas con un elocuente gesto. La otra, con el miedo reflejado en sus atractivas facciones, retrocedi de espaldas hasta dar con la balaustrada, quedndose all paralizada por un creciente terror. Los dos hombres entraron en la terraza. Uno de ellos, el que haba estado emboscad o, empez a sonrer, al hacerse cargo de que su vctima y la entrometida no tenan ningu na escapatoria. Manej con ostentosidad su daga y aguard que el otro se uniera a l. Sara se meti la mano en un bolsillo y la sac llena de monedas que arroj a los pies del hombre de la daga. Dale cuanto lleves pidi a la chica. Pero sta no la obedeci, y Sara comprendi que aquellos individuos no buscaban dinero cuando los dos pasaron por encima de las monedas y continuaron avanzando hacia ellas. Sinti que la chica se refugiaba tras su cuerpo y percibi su temblor, y la escuch de cir temblorosa: Quieren matarme.... La sonrisa del hombre de la daga calent la sangre de Sara. Era un tipo de fea car a, surcada por cicatrices y rastros de alguna enfermedad que haba lacerado su pie l. Sonrea torvamente. El otro, de enorme corpachn, posea unas cejas tan grandes y j untas que pareca tener una lnea grotesca sobre sus ojos. El de la daga estaba a menos de dos metros de Sara y dijo: Aprtate. La vers morir, y luego pensaremos, qu haremos contigo, maldita entrometida. Movi la daga y dej un rastro de fuego en el aire. Pero Sara no le obedeci. Protegi a la asustada chica y lanz una mirada de reproche a los asesinos. Su mirada fulgurante pareca decir: Qu os ha hecho esta desgraciada? .

Y luego, cuando el hombre del rostro desfigurado intent dar un nuevo paso, actu. Su mente obraba en total libertad, quiz obedeciendo sus ms ocultos impulsos del su bconsciente. La daga de fuego salt de la mano crispada del hombre y qued flotando en el aire. S u dueo lanz un gemido de asombro y frustracin e intent recuperarla, pero el arma asc endi un poco ms y qued fuera del alcance de sus dedos nerviosos. El otro asesino se encorv y extrajo un lser del traje. Era una pistola enorme, des mesurada. Sara pens que si la disparaba poda acabar con ella y la chica y arrojar al barranco una buena parte de la terraza. Antes de que el dedo del hombre corpulento se cerrase sobre el gatillo, se produ jo un vendaval controlado y concentrado a su alrededor y empez a girar como un tr ozo de papel en medio de un remolino de viento. El arma cay al suelo y luego se p erdi por el fondo del corredor. . Mientras esto ocurra, el primer asesino haba desistido de recuperar su daga y se l anzaba contra Sara. Tena sus manos dispuestas a rodear el cuello de la mujer. Jad eaba y de sus labios rotos por las huellas de la enfermedad se escapaban hilillo s de baba. Sara hizo un gesto y lo rechaz sin tocarlo. El cuerpo del hombre Vol y choc contra una esquina del tnel. Se escuch un ruido de huesos rotos y qued inerte en el suelo. Su compaero ces de girar en el remolino y mir a las dos mujeres con rabia y miedo. Se levant renqueante, observ a su compinche puesto fuera de combate y empez a retro ceder de espaldas hacia el corredor. Cuando lleg a l dio media vuelta y ech a corre r como si huyera de una legin de demonios. Slo entonces se escuch la carcajada nerviosa de Sara, se le hundieron los hombros y acab sentndose en el suelo, en donde resopl varias veces. Eso lo has hecho t? escuch que le preguntaba la chica. Sara abri los ojos y la estudi. Ya no pareca asustada, sino asombrada. Se limit a re sponderle asintiendo con la cabeza. Eres una paranormal musit la chica . Vaya suerte la ma. Ni encontrndome con una patru lla de la polica hubiera salido tan bien. No s. Aydame a levantarme. Estoy agotada. * La chica la ayud y ambas se miraron a lo s ojos y se sonrieron. Debo de darte las gracias, aunque no s cmo. Bah, olvdalo Sara mir al hombre que se haba golpeado contra el muro y segua inconscie nte . Ser mejor que nos alejemos de aqu. La polica de esta ciudad acostumbra a apare cer cuando ya no es necesaria su presencia. Tienes razn. No quisiera que me hicieran demasiadas preguntas. Mientras caminaban a buen paso por el corredor lateral al que haba usado el otro asesino para huir, Sara pregunt: Por qu queran matarte esos asesinos profesionales? La otra respondi: Es una historia muy larga de contar. Guardaron silencio hasta que llegaron a la avenida. La luz y la gente las tranqu ilizaron. Sara respir aliviada y seal un sector donde haba aparcados varios vehculos de alquiler. Ser mejor que vuelvas a tu casa dijo, y enseguida not el estremecimiento en la otra . Es que no tienes donde ir? S, una habitacin alquilada; pero ellos la conocen y podran estar esperndome. Sara la sonri. En tal caso debo pedirte que vengas conmigo. Te apetece una cena no muy buena? La invitacin arranc una sonrisa en la chica, que se apresur a asentir con la cabeza . Me llamo Sara. Y t? La otra vacil un instante antes de contestar: Gwela Hontur. Cmo podra pagarte? Quiero decir de forma moral... La verdad es que no tengo una milsima. No te preocupes. No te har ninguna proposicin deshonesta replic Sara echndose a rer. a empuj hacia un vehculo cuyo conductor se apresur a bajar para abrirles la puerta . Sin embarg podras satisfacer mi natural curiosidad contndome por qu queran matarte e

sos dos tipos. Se acomodaron en el interior del coche y, Sara dijo al conductor: Al astropuerto, muelle 90 1, nave Satn. El conductor sonri satisfecho porque iba a ser una carrera larga. 3 Grosvenor las recibi con su postura habitual. Es decir, poco hablador y despreocu pado por todo. Cuando Sara le dijo que Gwela Hontur era su invita , da se limit a encogerse de hombros y a poner un cubierto ms en la mesa. Hun entr y mir a la chica con curiosidad. Sara se la present y el zimbaliano la sal ud con una inclinacin de cabeza. Poda adivinarse que acababa de baarse para quitarse las manchas de grasa que debi ensuciar su suave pelambrera trabajando en los mot ores de la nave, pues an tena algo de humedad en la espalda. Y Joe? pregunt Sara cuando Grosvenor empez a servir la comida. No lo s ni me importa. All l. Si cuando venga la comida est fra, que se fastidie. Yo n o espero a nadie. Sara observ el asiento vaco que Joe sola ocupar. El plato del capitn fue llenado has ta el borde por Grosvenor con el humeante asado. Luego, el cocinero se sent en su silla y empez a comer lentamente. Esto est muy bueno dijo Gwela despus de probar la carne. Gracias replic Grosvenor secamente. Grosvenor es un magnfico cocinero... cuando se siente inspirado, lo cual no es muy frecuente por desgracia. Al comentario de Sara, el terrestre alz una ceja y replic con indiferencia: La prxima semana te toca a ti hacer de cocinera; espero que los mens sean ms variado s que la ltima vez que tuvimos que soportar tus cualidades culinarias. Sara observ de soslayo que Gwela no dejaba de mirar al zimbaliano. Y lo haca con u na leve sonrisa en sus labios. Quiz le haca gracia, pens. Debera advertirle, conside r, que dejara de demostrar aquella actitud inocente hacia l pequeo y peludo ser, ya que a Hun no le complaca que ningn humano se sonriera a su costa, ni siquiera ami stosamente. An no me has dicho de dnde eres, Gwela dijo para borrar la sonrisa de su amiga . Dnde has nacido? En la Tierra. Grosvenor dej de comer y la mir. Se reflej enseguida en su cara un gesto de simpata.

Yo soy de la Tierra dijo con orgullo. Gwela no demostr la misma alegra que Grosvenor. Una sombra de tristeza cruz su cara , baj la mirada y dijo: Ojal no hubiera salido nunca de all. Sara le iba a preguntar qu le ocurra y recordarle que ya poda contarle sus problema s cuando se escucharon fuertes pisadas en el corredor. Hun, ocupado con su comid a especial, anunci: El jefe regresa algo bebido. Y volvi toda su atencin a la pasta de algas. Cmo lo sabe? pregunt Gwela a Sara. Sara suspir. Por el ruido que hace al caminar... En aquel momento Joe Leonard apareci en el umbral de la puerta, se apoy en el quic io y observ a los comensales uno por uno. Se detuvo en Gwela y pregunt: Quin es? Anduvo alrededor de la invitada, lleg hasta su silla y se dej caer en ella. Ahog un bostezo y luego eruct, pidiendo: Perdn. Prob la carne y lanz una mirada furibunda a Grosvenor . Esto est casi fro; co nado cocinero. Pues haber venido antes. Ms respet, terrestre de los demonios. Antes de que el capitn y Grosvenor se enzarzaran en una disputa verbal, Sara llam la atencin de Joe y le dijo: Te presento a Gwela Hontur. Gwela, este hombre tan amable que tienes a tu derecha , aunque no lo creas, es el intrpido capitn Joe Leonard, terror de las patrullas a

duaneras de cien mundos libres. Encantada, capitn dijo Gwela . Siento no haber odo hablar de Usted, pero la razn es q ue... Sin duda porque acostumbra frecuentar crculos culturales y no tabernuchas dijo Gro svenor, que no se haba resignado a abandonar la interrumpida discusin. Grosvenor! grit el capitn. Callaos los dos dijo Sara. Golpe la mesa y aadi con enfado : Gwela es nuestra invita da y estis dndole una psima impresin. Ella estaba a punto de ser asesinada cuando yo la ayud. En realidad me salvaste la vida, Sara dijo Gwela . No seas modesta. Capitn, ella, c on sus extraordinarios poderes, me libr de dos matones a sueldo. Joe solt un gruido. Me lo imagino. Suele tener esos arrebatos..., cuando uno menos lo espera. Pequea, p or qu queran matarte? Gwela escuch la pregunta del capitn, formulada sin que ste volviese un centmetro la cabeza para mirarla. Joe coma a dos carrillos y engulla grandes tragos de vino de una enorme jarra metlica. No parece sorprendido... dijo . Considera normal que hayan querido matarme? En Ciudad Alfa todo es posible. Cada maana aparecen varios cadveres cosidos a pualad as o quemados a tiros por una pistola de calor sonri Joe . Y no se pueden contar l os que se molestan en hacer desaparecer. Ah, pero dicen que todo cambiar ahora gr acias a la presencia de los remilgados miembros del Orden Estelar. Ya veremos. El Orden Estelar? Bah! dijo Gwela, despectiva . Esa gente no har nada. Tienes razn. Qu quieres decir, Gwela? pregunt Sara. Ayer ped hablar con el comandante de la UNEX. Consegu que me recibiera y le expuse mi problema. Sabis cul fue su respuesta? Al ver que todos le prestaban atencin y par ecan muy interesados en sus palabras, aadi : Que el Orden no puede intervenir por a hora en los asuntos domsticos de Tabogarda, y al decirle que soy ciudadana terres tre me replic que debera esperar a que llegara l embajador de la Tierra para presen tarle mis quejas. Cundo llegar ese botarate? pregunt Joe. Dentro de dos meses. Joe sonri ampliamente. Estupendo. Las cosas no irn tan deprisa como me tema. Tendr tiempo de arreglar mis a suntos con calma. Ante el gesto de incomprensin de Gwela, Sara se apresur a explicar: Joe tiene intencin de borrar la nave Satn en el registro de Tabogarda e inscribirla en otro planeta no incorporado al Orden: Cuestiones econmicas, entiendes? Creo que s asinti la chica dbilmente. Joe invit: Bueno, nena, cuntanos qu te ocurre. He sido engaada en Tabogarda dijo llena de tristeza. Vaya una novedad ri Joe, ganndose la mirada cargada de reproches de Sara. No te ofendas dijo Grosvenor . Mira, eres mi paisana y me caes simptica aunque pien ses lo contrario. Esta bestia pelirroja carece del mnimo de delicadeza necesario para tratar a una dama como t. El capitn ha querido decir que en este planeta el e ngao, la corrupcin y la estafa son moneda corriente en todos los negocios. Grosvenor se levant y regres con una botella de cristal tallada delicadamente. Lle n una copa y la entreg a Gwela. Bebe dijo. Es vino de la Tierra, muy escaso por estos contornos. Oye, t nunca me has ofrecido nada de eso protest el capitn airadamente . Desde cundo tenas escondida? T jams sabrs apreciar este nctar Grosvenor llen otra copa y la ofreci a Sara . Pru Gracias sonri Sara por la muestra de afecto de Grosvenor. Lo reconozco dijo Gwela tras paladear el vino. Eso quiere decir que gozas en la Tierra de una situacin econmica privilegiada ri Gro svenor . Ni siquiera all todo el mundo puede conseguir algo tan estupendo y natura l cmo este vino. Joe Leonard, con el ceo profundamente contrado, haba sido mudo testigo de aquella c

harla. Ahog su despecho en la jarra de licor local y not que la mente se le calent aba. Aquella chica, Gwela, era preciosa, tan atractiva o ms que Sara, y quiz menos fra y rara. Gwela descubri que, aparte de Joe, Hun era el nico que no saboreaba aquel vino. Gr osvenor debi comprender su gesto y explic: Hun no bebe ningn tipo de alcohol se march para guardar la preciada botella, y cuan do volvi dijo a la terrestre : Podramos conocer ahora por qu ests en este sucio mundo y de qu manera te han engaado sus miserables habitantes? El vino pareca haber alejado la sombra de preocupacin que ligeramente afeaba el ro stro agraciado de Gwela. Ahora sonrea ms llena de confianza ante sus nuevos amigos cuando dijo: Cuando mis padres murieron en un accidente cerca del Tercer Crculo, a poca distanc ia de Vega Lira, me dejaron algn dinero. Me acababa de divorciar y quera ser indep endiente, libre. Mi marido era un estpido, un funcionario engredo y vicioso. Bueno , el caso es que pens en aumentar el capital y busqu la forma de invertirlo, tripl icarlo en poco tiempo. Un amigo me confi que varios planetas de esta zona, entre los que estaba Tabogarda , iban a ser incorporados al Orden en breve plazo, por lo cual poda adelantarme y tomar una posicin ventajosa para cuando se hiciera pblico el aviso. As, convert escenificados de crdito de la Tierra todo mi dinero y me gast una parte e n viajar hasta aqu... Por los soles que revientan, pequea estall Joe , cmo pudiste ser tan inconsciente? E ue no te diste cuenta, nada ms llegar aqu, de que en esta ciudad slo existen sinver genzas? Hace falta tener mucha experiencia para meterse en un negocio con esta ge nte. Es que usted no es de Tabogarda? pregunt Gwena. Claro que no! Ni a mi madre se le ocurrira parirme aqu. De dnde es? Eso no importa ahora. No le hagas caso y sigue, Gwena pidi Sara dirigiendo a Joe una mirada cargada de r eproches. Deje de mirarme como si fuera una estpida, seor Leonard dijo Gwela secamente . No so y una nia ni tampoco una idiota. Yo traa mis recomendaciones cuando llegu aqu. De veras? pregunt irnico Joe. S. Saba que este mundo era difcil, pero con muchas posibilidades. Las lneas comercial es que lo unen con otros planetas que an no se han integrado en el Orden Estelar adquiriran gran importancia y sus acciones alcanzaran cifras fabulosas. Eso que dice es posible dijo Grosvenor . El Orden suele respetar las concesiones l egales. Ella traa su plan, sus intenciones. Por favor, paisana, contina. Gwela dirigi a Grosvenor una mirada de agradecimiento. Llegu aqu cuando la noticia de la integracin no se haba hecho oficial dijo ms calmada Casi nadie lo saba... O al menos es lo que pens. Joe solt un gruido. Es cierto. A todos nos ha cogido el suceso de improviso, y eso que yo tengo mis b uenos contactos. Qu ms? Si lo tenas todo tan bien calculado, qu te pas? Dnde te equivocaste? Ya te he o que los nativos son muy fulleros. Eso es lo que ms me duele, capitn. He sido engaada por terrestres. Joe enarc una ceja y Hun dijo algo respecto a que los humanos eran todos unos tun antes, nacieran donde nacieran. Terrestres en Tabogarda? pregunt Sara. S, preciosa dijo Joe . Hay bastantes. Siempre se adelantan al Orden en los mundos c onocidos. Qu te pas con esos tipos? Mi amigo de la Tierra me dio una lista de varias compaas muy saneadas en Tabogarda donde poda invertir. Al bajar de la nave contact con un individuo llamado Arnold T uwani. No lo conozco dijo Joe. Dijo ser agente de comercio, y pareca esperarme. Me ayud a encontrar alojamiento y a ingresar mi dinero en un banco de confianza. Luego, al da siguiente, almorzamos y me dio una lista de los mejores negocios que podan interesarme. Como yo, l saba lo de la integracin y me recomend algunas lneas estelares de gran futuro.

Creo que voy entendiendo gru Joe. Djala que siga se enfad Sara. Una maana dij e present a un hombre en una lujosa oficina enclavada en la parte de ms prestigio de la ciudad. Fue muy amable conmigo y me sugiri que comprase un lote de acciones de las lneas Peterson. Son buenas lneas dijo Grosvenor . No lo entiendo. Es que te vendieron acciones falsa s? Gwena neg con la cabeza. Eran autnticas. Me gast todo mi dinero, hasta el ltimo crdito terrestre. Por qu no reservaste algo? pregunt Sara. Tuwani me dijo que no desaprovechase la opo rtunidad, que con las acciones poda conseguir un crdito pequeo para seguir viviendo hasta que las pudiera vender por diez o veinte veces ms. El rdito del prstamo sera una insignificancia comparado con el beneficio de la parte que hubiera dejado de invertir. Me arriesgu y perd. Dnde lo hiciste mal? pregunt Sara, muy extraada. Mir a Grosvenor, que agit la cabeza ra dar a entender que l tampoco lo comprenda. Sin embargo, Joe solt una risa profunda. Atrajo las miradas de todos y coment con sarcasmo: Es el timo acostumbrado en estos casos. Todo ha sido legal en apariencia, Gwela. Dime si estoy equivocado. \; Gwela enrojeci y asinti con un gesto. Es cierto. Las acciones eran autnticas, peto no valan nada ni aunque pertenecieran a una subsidiaria de Peterson. Es que nadie va a explicarme el truco? protest Sara. 4 . El gobierno de este paraso fiscal, cuya economa se basa en la corrupcin instituci onalizada, a veces tiene que recurrir a ardides para nutrir su hacienda, pagar l os sueldos de sus funcionarios dijo Joe . Tiene un equipo de gente que slo se dedi ca a pensar cmo sacar dinero a los ciudadanos. Por ejemplo, cuando establece una lnea comercial con algn mundo y la pone a subasta, jams deja de incluir en el lote otra ruta que no vale una milsima Joe mir a Gwela . Voy por buen camino? S, capitn., Saba que no iba a equivocarme sonri Joe tristemente . Las Lneas Peterson poseen varia s rutas en exclusiva que empiezan aqu y terminan en un mundo muerto o en un aster oide que slo tiene crteres y polvo. Por supuesto compran esas exclusivas sabiendo que no le servirn, pero con la explotacin de la lnea principal compensan el gasto. Pero es ilegal venderlas, no? pregunt Sara. De ninguna manera. Para eso se forma una compaa filial, pero amparada por el grupo Peterson. Cuando ha endosado a los ingenuos, las acciones de las lneas inservible s, disuelve la compaa y nadie puede reclamarle nada. Es una forma de actuar de las Lneas Peterson en otros mundos que fueron integrados anteriormente en el Orden. Sus dirigentes, apenas conocieron la firma del protocolo, echaron sus redes y bu scaron a los inocentes, antes de que el acuerdo se hiciera pblico. Est bien dijo Sara . Gwela cay en la trampa y debi protestar, pero tambin alguien con sensatez pudo decirle que no tena ninguna esperanza de recuperar su dinero, lleva r a un tribunal a Lneas Peterson y acusarlas de fraude. Lo que no entiendo es por qu pretendieron matarla. Joe Leonard abri la boca, busc un argumento. Como no lo encontr a pesar de devanars e los sesos, apret los labios y permaneci callado., Se encogi de hombros elocuentem ente. ; Los humanos siempre actan dentro de su ilgica lgica dijo Hun, acabando de rebaar s u plato de algas y musgo . Tiene que haber algo que explique esto. Quin contrat a lo s asesinos? Las Lneas Peterson dijo Gwela. Por qu te teman? , Quiz porque recurr a la gente del Orden. No dijo Joe . Tiene que haber alguna otra cosa. Vamos, pequea, trata de recordar qu hiciste o dijiste para que se pusieran nerviosos esos estafadores. Lo siento, pero no puedo recordar nada que nos sirva de pista... sollozo Gwela. Sara trat de consolarla. La chica haba sufrido mucho y era lgico que estuviera a pu nto de derrumbarse. Gwela abri el bolso que llevaba colgado del hombro y sac un pauelo. Su mano ech fuer

a algunos objetos que Sara empez a recoger para devolvrselos. Qu es esto? pregunt Sara, tomando entre sus manos un pequeo aparato oscuro, con una d iminuta lente en una de sus caras . Parece como una grabadora... S, lo es. Haca tiempo que no vea algo tan antiguo y lo compr el primer da que llegu a abogarda. En la Tierra no se usan desde hace mucho. Grosvenor se inclin para ver la cmara. Algunos comerciantes del Orden han estado viniendo a este mundo y siempre traan me rcancas antiguas, objetos obsoletos pero que resultaban novedades para los nativo s dijo. Gwela se son la nariz y recobr la cmara. Movi un dispositivo y proyect sobre la pared imgenes hologrficas de la ciudad y sus alrededores, explicando: Las tom el primer da, el mismo en que conoc a Tuwani. En el rectngulo apareci un hombre de espaldas. Al volverse hizo violentos gestos h acia el objetivo. Pero todos pudieron ver su rostro y se produjo un silencio gra ve, slo roto por Joe al soltar una imprecacin. Se enfad mucho cuando descubri que le grababa dijo Gwela . Le promet darle la parte d e la grabacin donde estaba l, pero luego me olvid. Hun haba observado la holografa y miraba extraado los gestos hoscos de sus compaeros de tripulacin. Se rasc la espalda y luego se dedic a peinarse. Seguro que l no se olvid de que tenas su imagen, Gwela dijo Joe. Tom la cmara y volvi proyectar la escena en que apareca Tuwani. Es que le conocis? Hun solt un graznido que equivala a una carcajada humana. Para m todos los humanos son iguales, a no ser que lleve barba roja alguno, claro. Eso no tiene gracia, mono de peluche dijo Grosvenor. Hun mir al terrestre con incredulidad. Grosvenor jams se molestaba en insultarle, aunque fuera levemente. Sara dijo: Ese tipo no se llamaba realmente Arnold Tuwani. Todos lo conocemos, Gwela dijo Grosvenor , tal vez porque no untamos lo bastante c on dinero las manos que se nos tendan. Ahora est perfectamente claro que intentarn matarte, pero slo por el afn de destruir esa grabacin, sobre todo desde el momento que anduviste alrededor de la UNEX del Orden Estelar. El tipo que conoces por Tu wani se asust. Por qu? pregunt la chica. Se llama en realidad Menigord Kui. Kui? Gwela entrecerr los ojos. ^No es un Kui el jefe del consejo del planeta? Exactamente, Altan Kui, Menigord es su hijo, el ms sinvergenza de los habitantes de Tabogarda. Menigord vendera a su padre al primer tratante de esclavos que le ofr eciera un crdito. Qu relacin tiene Menigord con las Lneas Peterson? A la pregunta de Gwela, Joe respondi mientras cargaba de tabaco su vieja cachimba : Menigord hace tratos con mucha gente. l les proporcion el cliente y debi recibir su comisin, digamos unos diez mil crditos, que seguro ya se habr gastado en el juego o de parranda con algunos efebos. Se vuelve loco por los chicos bonitos. Su padre es un tacao y apenas le da dinero, por lo que l se lo busca como puede. Es la oveja negra de un alto poltico? inquiri Gwela. Un diablo disfrazado de oveja ri Joe . Estando Menigord en el asunto, seamos sensat os y descartemos al viejo Peterson, le exculparemos de la acusacin de intento de asesinato. El joven Kui contrat a esa pareja que intent matarte para robarte la cma ra, Gwela. Por qu? Si vosotros decs que no tengo ninguna posibilidad legal de recuperar mi dine ro alegando que fui estafada... No hay tribunal en Tabogarda que te escuche, preciosa. Sin embargo, Menigord se a sust cuando t corriste a ver al comandante de la UNEX. Motivos? Sencillamente, temi a su padre. El viejo Kui conservar su puesto de presidente del consejo de Tabogar da, pues as lo habr exigido a la Tierra; pero un escndalo podra obligarlo a presenta r la dimisin, y con ella perdera sus turbios negocios y fuentes de enriquecimiento . Quiz el Orden se aprovechara de semejante coyuntura para poner al frente de Tab

ogarda a algn honrado ciudadano, que aunque lo dudes existe, y empezara a tirar de la manta y sacar a la luz cientos de chanchullos. El viejo Kui acabara estrangul ando a su dscolo vstago. Gwela mir desesperada a sus amigos. Qu puedo hacer? pregunt . Debo limitarme a vengarme de Menigord Kui entregando al Ord n la prueba de que el hijo del honorable Altan Kui es un estafador que ronda los muelles para aprovecharse de incautos pasajeros? Y no recuperaras un crdito. Te conformas con eso? A la propuesta de Sara, la chica se restreg las manos llena de dudas. No s... Joe Leonard expuls una densa bocanada de humo y dijo: A Menigord lo ha metido en un feo asunto alguien, sin duda. l no poda saber que t er as terrestre, Gwela. Te esperaba en el astropuerto, seguro, pero entonces ignora ba tu nacionalidad. Si lo hubiera sabido no te habra acercado a la compaa subsidiar ia de las Lneas Peterson para hacerte cargar con un montn de papeles que no valen nada. Mientras ests en Ciudad Alfa no desistir de quitarte de la circulacin. Seguro qu tendr vigilada la UNEX. Lo mejor sera que te largaras cuanto antes. Sara mir sorprendida al gigante pelirrojo. Me decepcionas, Joe dijo con desprecio. El capitn sonri bajo su barba. Se pas al otro lado de los labios la cachimba y pens que no deba explicar a todos, particularmente a Sara, su plan completo. Durante l os ltimos minutos haba estado fraguando una estrategia que le interesaba bajo dos aspectos. El primero era ayudarse a s mismo y de paso echarle una mano a aquella chica tan simptica y tan bonita. El segundo punto que le convena se centraba en qu e apartara de la mente de Sara por el momento su deseo de viajar al maldito secto r NN 598, al cual no quera acercarse por nada del mundo. Una nave como la ma aparcada en un muelle, sin producir beneficios, conduce a su d ueo a la ruina a fuerza de pagar el alquiler de estancia dijo Joe . Sobre la atmsfe ra de Tabogarda existe una amplia zona para navos, totalmente gratis. Por ahora n o se lleva un control estricto de cuntas hay ni de cules son. As, simularemos parti r hacia un mundo cualquiera y diremos que Gwela Hontur se viene con nosotros com o pasajero. Menigord respirar tranquilo y... Y qu, Joe? pregunt Sara, desconfiada. Clmate, Sara sonri Joe . Aunque aparentemente no existe ninguna relacin entre Menigor d y Michael Peterson, lo cierto es que el viejo alberga esperanzas de que algn da el joven Kui le suceda en el mando del Consejo, si logra convencer a la Tierra d e que no es un ladrn y un vago, etc., etc. Peterson no desea largarse de Tabogard a y planea modificar su imagen para que nada cambie respecto a sus negocios. Por lo tanto, Mike Peterson est estrechamente ligado con Menigord, y seguro que cono ce todos sus manejos. A Peterson le interesa tener contento al joven Kui. Quiz no alquil a los asesinos, pero s dio el dinero a Menigord para que los pagara. A dnde quieres ir a parar? pregunt Grosvenor. A Peterson lo ceg la ambicin del dinero. Quiso librarse de las lneas fantasmas antes de que comience la intervencin del Orden Estelar y no dud en emplear a Menigord c omo enlace. Conozco a un tipo , que podra contarme mucho acerca de los manejos, lc itos o sucios, de la compaa. De quin hablas? pregunt Hun. Haba dejado de cepillarse la piel y ofreca un aspecto lu troso. De Paneko. Grosvenor hizo un gesto de desprecio al or ese nombre, y Hun peg un salto en su as iento, enfurecido. Haba visto un par de veces al pequeo humano y lo aborreca profun damente. Paneko, raramente sereno cuando no viajaba en un carguero, se complaca m ofndose del zimbaliano. Hun slo haba logrado soportar en toda su vida a un humano b orracho: Medio Litro, y ste deba estar muy lejos de Tabogarda o muerto desde haca t iempo. Joe empez a rascarse la nuca, sbitamente preocupado. Claro que Paneko ya no trabajaba para las Lneas Peterson... Entonces olvdate de l sugiri Sara. No, de ninguna manera. Aunque no conozca el asunt o de las lneas inservibles, podra ponerme en contacto con alguien dentro de la com

paa que sepa lo que a m me interesa. Por qu lo despidieron? pregunt Sara. Hun se apresur a responder antes que su capitn: Por borracho. A causa de un informe que no gust a sus superiores Joe frunci el ceo, intentando rec ordar la causa del despido. Qu le haba dicho Paneko? . Creo que vio algo en el espac io que no se creyeron, le acusaron de emborracharse en pleno servicio y lo echar on. Joe se levant. Ahog un bostezo y dijo: Ir a descansar. Maana buscar a Paneko, y s egn lo que me cuente, despegaremos por la noche o al da siguiente mir a Gwela , T no salgas del Satn para nada. Cuando se hubo retirado el capitn, Hun se despidi y luego lo hizo Grosvenor. A sol as con Sara, Gwela le dijo Tienes unos compaeros encantadores, y ese osito panda me cae simpatiqusimo. Oso panda? Quin, Hun? S. An quedan en la tierra. Se suponan extinguidos, pero hace algunos aos encontraron algunos hibernados. Ven, te ensear t camarote. Es decir, el mo. Gwela puso cara de extraeza. Crea que dormas con el seor Leonard. Yo? Sara se ech . Eso quisiera l. Anda detrs de m desde hace tres meses. Y tuno...? Algn da te contar mi vida y sabrs quin es mi nico amor, por el que reprimo mis ms pri ivos instintos. Apenas amaneci, Joe sali de la nave y camin despacio por el muelle. Haba escasa acti vidad a aquella hora en el astropuerto, cuando todava el sol apenas asomaba tmidam ente por el horizonte. Pocas naves despegaban. No obstante, algunas descendan sob re la zona donde las guiaban los faros y desde all eran arrastradas hasta los apa rcamientos. Haba un poco de niebla y el ambiente estaba excesivamente cargado de humedad. Joe se estremeci y se enfund los guantes. Fumaba y su vaho se mezclaba con el humo de su cigarro. Antes de alejarse del muelle estaba seguro de que haba ms de un tipo cerca del Satn espiando. Con seguridad deban tener rdenes precisas de vigilar a Gwela Hontur y n o le molestaron lo ms mnimo, e incluso intentaron pasar desapercibidos. Lleg hasta una cinta rodante y se subi a ella. Apoyado sobre un contenedor, Joe se entretuvo mirando su nave mientras era transportado hacia el sector acotado por el Orden Estelar. Al llegar cerca de l salt de la cinta y camin durante unos minut os. Consult la hora. Confiaba en que Paneko fuera puntual. Encontr a Paneko tiritando de fro, dando ridculos saltitos. Todava conservaba en su rostro profundas seales de la borrachera del da anterior. Hola, pequeo sonri Joe Leonard. Demonios, Joe, cmo se te ha ocurrido hacerme venir aqu y a esta hora? Eres un buen chico. Lo siento, pero no poda perder tiempo buscndote. Ese amigo mo te dio muy bien mi recado, verdad? As reviente ese amigo tuyo! maldijo Paneko. No lo conoca, slo saba que era un navegad r de la Hermandad y le haba encontrado durmiendo la mona debajo de un mesa de la taberna . Me sac a patadas, el muy cabrn. Tranquilzate, hombre ri Joe. Entreg un cigarro a Paneko . Es importante lo que voy a decirte. Vas a contratarme? No digas tonteras; ahora estoy sereno. Pero podras ganar algn dinero. Conoces a algui en en la compaa Peterson que trabaje en la administracin? S; a varios. A uno que sea de confianza y posea dedos giles, tan rpidos qu si maneja un ordenador delante de su superior, ste no se percate de que extrae informes confidenciales. Brunner. se es tu hombre. Qu quieres de l? Joe sac cinco monedas de cien crditos y las puso en las manos de Paneko junto con un papel doblado.

Dale este dinero y dile que necesito urgentemente los informes que pido en ese pa pel. Cundo crees que los tendr? Qu ganar yo? Joe suspir y lanz al air otra moneda de cien crditos, que Paneko se apresur a guardar en un bolsillo. Habr ms para ti y para l si quedo satisfecho dijo el capitn . Que Brunner te pase los informes y t me los das m o a Grosvenor. Si vinieras aqu y te encontraras con que e l Satn se ha largado, me llamas por radio por la onda que conoces. Dnde estars? Eso no te importa. Est bien, hombre. No s en qu jaleo te has metido, pero sabes que siempre estoy de tu parte. Eres mi amigo y te ayudara desinteresadamente. Lo sabes, no? Claro que s, Paneko. T eres as de esplndido ri Joe. Algo ms, capitn? En tu tiempo libre, mientras esperas los informes de Brunner, pregunta por ah, entr ate de los asuntos que actualmente ocupan a Menigord Kui. El hijo de Altan Kui? pregunt Paneko muy sorprendido . Qu tiene que ver contigo ese po? Oh, no me digas que no me interesa. Resulta que el jefe del Consejo ha retir ado de la circulacin a su amado hijo hace dos das. Por qu? Sus policas secretos encontraron a Menigord en plena orga dentro de un burdel de ho mosexuales, drogado y promoviendo un escndalo tremendo. Es que Altan se ha decidido de una vez a regenerar su hijo? Eso parece, Joe. Se rumorea que el Orden tuvo que ceder a que el cargo de jefe de l consejo se transformara en hereditario y Altan pretende hacer de Menigord un d elfn presentable. Me han dicho que est sometido a una severa cura de condicionamie nto, que un pelotn de mdicos y psiquiatras intentan extraerle hasta el ltimo gramo, de droga de su sangre y aplacarle sus desvos sexuales. Al menos por algn tiempo. Joe empez a sonrer. Son buenas noticias dijo. Y le entreg a Paneko otra moneda. Se alej silbando una alegre cancin. Paneko le vio dirigirse hacia la nave del Orden Estelar. 5 El comandante Loff Lumpell, desde que lleg a Tabogarda, estaba deseando ser relev ado. No le gustaba aquel planeta ni sus gentes. Y lo peor era que estara all hasta que llegase el embajador a bordo de otra UNEX, lo cual sucedera dentro de dos me ses. Pensar que an tena que permanecer varado con su gran nave en el astropuerto durant e otros sesenta das le sacaba de sus casillas y mermaba las escasas cualidades di plomticas que posea. Por esto, cuando su ayudante le anunci durante su desayuno que un capitn estelar n ativo deseaba verle urgentemente, estuvo tentado de responder que no quera recibi r a nadie. El da antes haba mantenido una entrevista con el presidente del Consejo Altan Kui y todava conservaba mal sabor de boca. El Honorable Kui era un individuo que le p areci relamido y rastrero, capaz de todo por conservar su puesto, como una babosa que dejaba un mal olor al deslizarse. Loff confiaba en que el embajador lo pusiera en su sitio y le desengaase de una v ez por todas. Kui necesita un correctivo urgentemente. Si haba accedido a firmar el pacto de integracin dentro del Orden Estelar debi hacerlo porque confiaba en se guir disfrutando de sus prerrogativas durante el resto de su vida.. Su ayudante carraspe para llamar su atencin, extraado por la actitud pensativa de s u comandante. Seor dijo , qu comunico al nativo? Sin saber por qu, Loff replic como ausente, todava ensimismado en sus pensamientos. Hgale pasar. Cuando su ayudante se retir de la cabina, Loff pens que poda cometer un error recib iendo al capitn estelar. Acaso caba pensar que el nativo le trajera algo de inters? Pero ya era tarde para rectificar. Se haba dejado llevar por un extrao impulso.

Un par de minutos ms tarde, la puerta de su cabina volvi a abrirse y entr un hombre que vesta uniforme de capitn, era de elevada estatura, corpulento y, sobre todo, llamaba en l la atencin su rojsima cabellera y abundante barba. Mientras caminaba h acia Loff, el recin llegado se quitaba los guantes y morda con fuerza un humeante puro que arrojaba un olor escasamente, agradable. Saludos, comandante. Soy el capitn Joe Leonard, propietario de la nave Satn. Joe sonrea ampliamente y durante un instante esper que el comandante le correspond iera con una sonrisa semejante, desenfadada y cordial. Pero Loff se limit a sealar le gravemente un asiento frente a su mesa de trabajo y decirle: Sintese, capitn Leonard. A qu debo su visita? Joe se quit el cigarro de la boca y se acomod en el silln. Cruz las piernas y dijo d espus de echar un vistazo a la estancia: Vengo a ttulo personal, comandante. Eso me imaginaba. Siga. Apenas he dormido esta noche, seor. Lo lamento, pero me imagino que no ha venido a contarme su problema o a pedirme u n somnfero. Joe solt una carcajada. Aquel grave comandante deba poseer un particular sentido d el humor. Sin amilanarse, continu: He estado pensando, comandante. Acab con todo mi tabaco de pipa y he tenido que ec har mano a mi reserva de cigarros Agit el puro y volvi a darle una profunda chupad a. Vuelvo a lamentarlo. Su cigarro huele fatal. No los hay muy buenos en Tabogarda, no admiti Joe con marcado pesar . Si en este as queroso planeta la gente fuera adicta a fumar hubiera entrado en contrabando una buena partida, pero para mi uso exclusivo me resulta oneroso un viaje hasta algn sitio donde los hicieran buenos. Me est confesando que se dedica al contrabando? Joe puso un gesto de sorpresa. Le cre ms enterado de los asuntos internos de Tabogarda, seor. Loff se removi inquieto, impaciente, ya muy arrepentido de haber permitido que en trase Leonard. Cunteme de una vez el motivo de su temprana visita. A eso iba, seor. Ver, me entretuve repasando una parte del Cdigo del Orden Estelar, y en un apartado le que ustedes jams intervienen en un planeta sin el consentimien to de sus lderes legalmente elegidos y con la aprobacin de la mayora de la poblacin. Es cierto. Pues bien, creo que con Tabogarda han cometido un error. Qu quiere decir? Que la gente de aqu no est muy contenta con la presencia de ustedes, con la integra cin. Eso no es de mi incumbencia. No? As es. Yo estaba con mi UNEX muy lejos de aqu cuando recib una orden de mis superior es para que viniera hasta Tabogarda e hiciera acto de presencia hasta la llegada del embajador. Quin discuti los trminos de la integracin? Supongo que una comisin del Orden con el consejo local, cuyo presidente es Altan K ui. Y usted cree que Altan Kui fue elegido democrticamente, mediante una votacin popular , por los ciudadanos? Usted no lo votara? Yo? No soy ciudadano tabogardiano, seor. Slo un residente con patente local, que por cierto me cost muchsimo en el mercado negro. No podra votar..., si en este mundo s e votara. Tengo entendido que jams se ha hecho. ^A dnde quiere ir a parar? Joe busc un cenicero donde aplastar su cigarro. No haba ninguno sobre la mesa del comandante. Aquel tipo no fumaba, jams haba fumado, pens. Por eso se haba mostrado t an desagradable con su inocente costumbre/Suspir quedamente y sostuvo el resto de

l cigarro con dos dedos. Le voy a ser terriblemente sincero, seor. Hasta ayer estuve calculando lo convenie nte que sera para m largarme de aqu y matricular mi nave en otro mundo donde el Ord en no hubiera puesto, sus civilizadoras manos. Nos teme porque es un contrabandista. Har bien marchndose. Usted necesitara muchos aos para llegar a comprender la situacin de Tabogarda, seor. Bien o mal hemos estado funcionando, pero hemos salido adelante. La verdad es qu e no me explico cmo el jefe del consejo firm el tratado. Tendr sus razones, verdad? Loff pens en cierto artculo del protocolo que respetaba el cargo de Altan Kui. Acas o estaba ah la argucia poltica del jefe del consejo? Crey recordar que el Orden aca taba a veces los sistemas hereditarios de gobierno, las instituciones monrquicas no absolutas. No era la primera vez que se haba hecho. Resultaba aconsejable en ciertos casos, sobre todo cuando en realidad quien gobe rnaba era el jefe del ejecutivo salido de una votacin. Se encogi de hombros. Sus rd enes eran permanecer all hasta la llegada del embajador. Si alguien haba cometido un error en la Tierra no sera su problema. Es evidente que usted saltara de alegra si nos marchramos. Por supuesto sonri Joe . Le advert que sera sincero. Si tambin es inteligente comprender que su actitud no podr cambiar nada. Por qu se ha molestado? S que todo est preparado para que el embajador haga legal con su firma la nueva sit uacin, hasta ahora slo provisional. Pero alguien les ha engaado, seor. Qu se contar po la galaxia cuando se haga pblico que un mundo con un gobierno ilegal se ha integ rado en el honradsimo Orden Estelar? Capitn, todo lo que me dice est muy bien, pero yo no puedo hacer nada. Slo mantenerm e donde estoy y esperar. La llegada del embajador? Pero eso ser dentro de dos meses Joe suspir . Demasiado tar de. Tarde para qu? El otro da estuvo aqu a verle una ciudadana de la Tierra. Cmo lo sabe? Seguro que no se acuerda de su nombre, pero yo se lo dir: Gwela Hontur. Ayer inten taron asesinarla, y usted habra tenido la culpa si ahora estuviera muerta por no haber querido ayudarla. La seorita Hontur me confes que vino aqu con la pretensin de enriquecerse y le sali ma l el negocio Loff habl despectivamente . Qu relacin tiene con ella? . Un tripulante de mi nave la salv de ser asesinada y ahora la tengo escondida a bor do. Pienso sacara de este mundo donde corre peligro. Pondr el Satn en una rbita libr e hasta que usted decida ayudarla. No entiendo nada ahora... Es muy simple, comandante sonri Joe. Termin arrojando la colilla del cigarro a un r incn ante la mirada de repugnancia de Lumpell. Luego, con parsimonia, procedi a en cender otro. Cuando hubo echado un par de bocanadas, prosigui : La chica, Gwela H ontur, cometi el error de amenazar a cierta persona con revelar algo que hara invi able la pretensin del gobierno de Tabogarda de meter a la poblacin en el Orden. El la posee ciertas pruebas muy contundentes. Existen intereses, seor, una cierta re lacin entre las poderosas Lneas Peterson y Altan Kui. El cambio de estatuto del pl aneta les beneficiara. Loff empez a palidecer. No puedo creer que la seorita Hontur estuviera en peligro cuando vino a verme dijo . No me lo dijo entonces. Ella no lo saba aquel da, pero desde que sali de aqu estuvo amenazada de muerte. Usted maquina algo el comandante dibuj una sonrisa forzada . Lo ms probable es que r epresente a una pandilla de contrabandistas que saldr perjudicada con el cambio. Su juego resulta infantil, capitn. La integracin se har a pesar de sus intentos. Si enva a sus hombres a que echen un vistazo a los alrededores de mi nave le dirn q ue varios tipos la estn vigilando. Los asesinos enviados por..., digamos los sica rios de Kui Peterson esperan la salida de mi protegida. Pero ella no abandonar mi nave. La salvar. Llevndola al espacio, a esas rbitas que usan los cargueros y naves que no pueden o n

o quieren pagar el alquiler de un muelle? S, hasta que usted decida que debe protegerla. No estoy autorizado a alojar civiles en mi UNEX. Ni estando en peligro de muerte para ellos? En teora el gobierno de Tabogarda est obligado a proteger la vida de los ciudadanos terrestres. Segn el tratado... Eche un vistazo a mi nave, maldita sea. Supongamos que alguien quiere matar a esa ciudadana del Orden, a una terrestre. E so no presupone que el gobierno local est detrs del asunto. Oh, claro que no. Pero usted se arriesgara a que ella muriera? Sera acusado de negli gencia, comandante. Tenga la seguridad de que yo enviar un mensaje a la Tierra in formando de todo, incluso de que le advert de que Altan Kui pretende engaar al Ord en y aprovecharse de su buena fe. Y tenga presente que mi nave no estara totalmen te segura en las rbitas libres. Un crucero de Tabogarda podra pasar por all y dispa rrsele accidentalmente un misil y... Paf! Adis Satn y cuantos estn a bordo. Un poco plido, Loff orden por el comunicador que uno de sus oficiales fuera hasta el Satn y comprobara si cerca de all haba gente sospechosa. Mientras esperaba el informe y soportaba las humaredas de Joe, Loff pens que de p ronto no slo le fastidiaba Tabogarda, sino que odiaba aquel planeta. Yo en su lugar dara una excusa cualquiera a Altan Kui y me largara, lejos de aqu, a esperar la llegada del embajador dijo Joe tranquilamente, sin mirarle . Al mismo tiempo enviara un informe a la Tierra diciendo que existen indicios de que el tra tado no debera firmarse. Loff ri con sarcasmo. Pregunt: , Me sugiere que le haga compaa a usted en las rbitas libres? De ninguna manera. La ley de Tabogarda, todava no derogada por .ustedes, prohibe q ue naves armadas permanezcan all. Ni siquiera pueden hacerlo los cruceros nativos . Ya le he dicho que un navo armado enviado por Altan Kui slo pasara cerca de all y soltara por error un misil. Ellos saben guardar la formas, comandante. Vaya. En ese caso, dnde podra esperar? Yo tengo libertad para moverme, pero siempre dentro de ciertos lmites. La ley tabogardiana no le podra impedir establecerse en cierto planetoide durante dos meses, seor. Naturalmente, tendra que ser en alguno determinado... muy especia l 6 Han trado esto para ti, Joe Hun tendi al capitn un sobre cerrado y asegurado con un dispositivo que slo podra romper determinada persona. Un tipo pequeito? pregunt Joe mientras haca saltar el seguro del sobre. S, Paneko gru Hun. Joe ley el papel y luego lo rompi en pedazos muy pequeitos. Sonrea mucho cuando los arroj a la papelera. Dile a Paneko que estoy muy contento con su amigo Brunner sonri Joe . Y entrgale mil crditos. Estamos quedndonos sin fondos, Joe gru Hun . T no me engaas. Ests tratando de impre r a Gwela. Para llevrtela a la cama? Podra ser, pero deberas conocerme mejor y comprenderas que yo nunca dejo pasar de la rgo un posible negocio. Hun se retir gruendo en su idioma nativo. Joe slo entendi que l estaba loco de atar. El capitn se levant y entr en la habitacin siguiente, en donde encontr a Sara y Gwela , las dos sentadas y casi ocultas por montones de libros y registros. Al orle lle gar, ambas le miraron. Alguna novedad, Joe? pregunt Sara. S. Tal como sospechaba, Peterson, como terrestre, convenci a Altan Kui para que ini ciara las conversaciones con el fin de integrar a Tabogarda en el Orden. Aparent emente eso sera una incongruencia para la poltica econmica local, algo que ira en co ntra de los intereses econmicos de Tabogarda y que pondra en peligro la posicin pri vilegiada del presidente del consejo. Pero no es as. Todo estaba previsto de ante mano por este tipo tan listo que es Peterson. Cul es su jugada? pregunt Gwela. Sus lneas estelares dominan esta zona y nadie podra hacerle la competencia durante

cincuenta aos. Una vez que Tabogarda sea el nico mundo del Orden entre veinte que existen en el sector, sus beneficios, inclusos legales, seran enormes. Peterson s e sinti tan esplndido que cedi el veinte por ciento de sus acciones a Kui. Pero el Orden an puede volverse atrs si descubre que Altan Kui ha obrado con engao y no representa a los ciudadanos de Tabogarda, no? sonri Gwela . Me dara por satisfec ha si se les estropeara el negocio. No me importara haber perdido mi dinero. Joe se acerc a ella y le acarici la barbilla. T recuperars tus crditos, preciosa, incluso con beneficios. Dej de acariciar a Gwela al sorprender a Sara mirndole con el ceo fruncido . En Tabogarda viven unos cien mi llones de seres, pero la verdad es que slo unos diez mil poseen el ttulo de ciudad anos, y todos ellos, en una votacin, apoyaran a Kui. Los dems no cuentan? pregunt Sara, sorprendida. No, segn las leyes locales, que, curiosamente, en este aspecto son semejantes a la s que componen el Cdigo del Orden. La mayora son residentes como yo, sin derecho a l voto, ni siquiera a ocupar un cargo, de esos tan apetecidos, con el cual uno s e puede hartar de ganar dinero aceptando sobornos. Pero t le has dicho al comandante Lumpell que... S, le he dicho lo que me convino. El siguiente paso lo dar l. T crees que se ha asustado? Un comandante del Orden jams se asusta ri Joe . Digamos que se sinti inquieto y se ap resur a llamar a la Tierra apenas me march yo, una vez que l qued convencido de que agentes de Kui vigilan mi nave. En eso no has mentido dijo Grosvenor, entrando sigilosamente en la habitacin . Toda va siguen fuera esos tipos. Cundo partimos hacia las rbitas libres? No hay prisa. Temo por la seguridad de Gwela dijo Grosvenor, mirndola lnguidamente . Es mi compatr iota y me siento responsable. Esos matones podran intentar penetrar en la nave, J oe. Joe presinti que le haba salido un competidor. Grosvenor pareca haberse enamorado d e Gwela. Le volvi la espalda y recogi los documentos que haban estado redactando la s dos chicas, ayudadas por libros que las documentaron convenientemente en derec ho. Aadi al mazo de papeles las acciones que haba adquirido la terrestre y lo guard todo en un maletn. Se escuch el chasquido del comunicador interior y la voz hueca de Hun les anunci: El comandante Lumpell quiere verte urgentemente, Joe. Leonard extendi su barba al sonrer. Lo esperaba. Ha venido antes de lo que pensaba. Hun, haz pasar a Loff enseguida. Grosvenor mir a Joe con extraeza. Os habis hecho amigos? Desde luego. Es un chico estupendo. Las dos mujeres hicieron intencin de levantarse, pero Joe les dijo que se quedara n all. Cuando Loff entr, conducido por Hun, lo primero que hizo fue mirar a Gwela. Inmed iatamente enrojeci un poco y dijo nervioso: Seorita Hontur, lamento no haberle prestado el otro da toda la atencin que el caso m ereca se volvi hacia Joe . Capitn, he consultado con mis superiores y estoy autoriza do a proceder de acuerdo con sus sugerencias. Proteger a Gwela? Desde luego. He trado un uniforme y ella volver conmigo a la UNEX disfrazada como u no de mis soldados. Gwela se puso de pie y dijo a Joe: Me dijiste que seras t quien me llevaras hasta las rbitas libres, donde me sentira seg ura. Yo llevar mi nave hasta all, pequea dijo Joe . Tus enemigos, que son los mos, pensar ue ests conmigo. Podrn matarte! protest Gwela . Dijiste que un crucero de Tabogarda... Despus de que hable con ciertas personas nadie se atrever a levantar un solo dedo c ontra m, te lo aseguro movi el maletn de un lado para otro y le gui un ojo . Has olv do los papeles y la grabacin? No. Todo est aqu.

Confa en m. Joe cogi a Loff de un brazo y lo invit a sentarse en la mesa. Apart un mo tn de libros y registros y puso encima el maletn, Le autorizaron a marcharse de Tab ogarda por unos das? Si, pero tuve que insistir mucho. Porqu? Al principio me ordenaron que permaneciera en el astropuerto y rehusar hablar dura nte lo dos prximos meses con nadie que perteneciera al gobierno. No obstante, al explicarles algunos detalles y varias leyes locales, accedieron. Acabaron compre ndiendo la razn. Supongo que les dira tambin que el gobierno actual no debe ser considerado legal. Loff asinti. Por supuesto, pero se desconcertaron un poco con mi opinin. Me revelaron entonces que disponan de una declaracin jurada de Altan Kui en la que se comprometa a convoc ar un referndum a peticin del Orden en cualquier momento que los ciudadanos apoyar an o no la integracin. Lo cierto es que mis jefes siempre pensaron en sustituirle tarde o temprano por su hijo, un tipo mucho ms manejable. Por eso no quieren un escndalo que los desprestigiara. Joe disimul muy bien un gesto de asombro. Dijo: Es una jugada muy arriesgada, comandante, y muy astuta. Estoy seguro de que la Ti erra enviar ahora mucho antes al embajador. Es posible. Eso me alegrara mucho. Confieso que estoy deseando marcharme. No me gu sta Tabogarda. Prefiero algo ms emocionante. Aborrezco mezclarme en sutilezas polt icas. Le creo, comandante sonri Joe . Y a la vista de las razones del Orden me alegro de entregarle lo que comprometera su poltica. Algn inconveniente respecto a las pruebas ? En absoluto. A cambio de su entrega la seorita Hontur recibir nuestra proteccin. Lej os de Tabogarda, sin temor a que me interfieran, remitir una copia a la Tierra. E n realidad la estafa de Menigord Kui no es de mucha importancia. Gwela opina lo contrario, pero confo en recuperar su dinero. Lo veo muy difcil musit el comandante. Firm el papel despus de leerlo detenidamente, aceptando recibir la grabacin. Voy a permanecer aqu mientras Grosvenor conduce el Satn a las rbitas libres. Qu pretende? Debera irse tambin. Tengo amigos en el gobierno local y en las lneas Peterson. Quiz logre entre todos q ue la venta hecha por la subsidiaria sea anulada y a Gwela se le devuelva su din ero. Loff lo mir apenado. Hasta aquel momento haba considerado al pelirrojo capitn como un hombre inteligente, pero ahora pensaba que era un iluso. Sera mejor que no lo intentara dijo. Aplic al recibo el sello del Orden y lo tendi a l capitn. Qu puedo perder? sonri Joe . Ellos sabrn escucharme y terminarn comprendiendo mis ra es. Gwela haba salido poco antes y regres vistiendo el uniforme negro y plata del Orde n. Loff coment que le sentaba muy bien y nadie podra descubrir que era ella entre los dems miembros de su comitiva que le haba acompaado hasta la nave Satn. La chica se situ delante de Joe y le mir tiernamente a los ojos. Le tom las manos y le dijo: Joe, te estoy muy agradecida por todo lo que haces por m. Cuando pueda te demostra r que s apreciar un esfuerzo cmo el tuyo. No tiene ninguna importancia. Me estoy divirtiendo mucho. Ten cuidado Gwela se alz sobre la punta de sus botas y le bes en los labios. Antes de que Joe dijese algo, ella se apart y se coloc junto al comandante Lumpell , dicindole: Cuando quiera, seor. No me mover de aqu hasta que Gwela est a bordo de su UNEX, comandante asegur Joe. En su voz hubo dureza. Sara observaba a su amigo y se dijo que nunca lo haba vist o con tanta preocupacin en sus gestos. A travs del monitor observaron la marcha del grupo de soldados del Orden. Se alej aron del Satn en un deslizador rumbo a la UNEX.

Siguen ah dijo Grosvenor al descubrir dos figuras que se movan a poca distancia del muelle , Al parecer les hemos engaado y creen que Gwela contina con nosotros. Y habrn ms escondidos, cada vez ms nerviosos dijo Sara. Joe abri una alacena y sac varias pistolas que entreg a sus amigos, guardndose una d e ellas en el bolsillo. Tengo programada la trayectoria del Satn hasta una de las rbitas libres dijo . No os comuniquis con nadie, manteneos en silencio. Contestad slo a las llamadas de Pane ko. Es posible que quiera comunicarse conmigo antes de que yo le encuentre. Cmo te pasaramos los informes de Paneko, Joe? pregunt Grosvenor. Os llamar cada dos o tres horas. Sara cruz los brazos y se interpuso en el camino de Joe hacia la salida de la cab ina. Lo mir ceudamente. No me gusta lo que vas a hacer. Una cosa es que te pidiera que ayudaras a una chi ca en peligro y otra muy diferente lo que piensas. Es peligroso enfrentarse a ge nte tan peligrosa, a un gobierno y a una compaa poderosa. Sara tiene razn, Joe dijo Grosvenor . El comandante Lumpell se ha tragado tu farol de que tienes amigos en el consejo y en la compaa Peterson, pero nosotros sabemos que no te ser fcil llegar hasta ellos. se ser mi problema sonri Joe . Vosotros largaos y esperad. Dentro de una hora recibir s la autorizacin de la torre del astropuerto. Quieres que aguardemos a que un crucero de Tabogarda nos enve un recuerdo de Kui? p rotest Hun. Bah, no se atrever. Eso lo dije para impresionar a Loff. Eres un fanfarrn, Joe ri Grosvenor . No es amigo tuyo, no lo tuteaste ni una sola ve z. Ante la gente guardamos las apariencias, pero nos queremos con locura se burl Joe. Se acerc a Sara y le ofreci la mejilla . No me das un beso para desearme suerte ? Vet al infierno. Ahora me arrepiento de haberte pedido ayuda para Gwela. Celosa? Oh, te abofeteara, Joe Leonard! grit Sara enfurecida. Joe temiendo que la chica entrase en una de sus crisis y tuviese un arrebato inc ontrolado en el que usara sus poderes contra l, opt por salir apresuradamente de l a cabina y se dirigi hacia la salida. . Cerro tras l la compuerta principal y no s e alej de ella hasta que escuch el sonido de los cierres al ser echados por contro l remoto desde el puente de mando. Luego baj por la rampa y camin a lo largo del m uelle. A pesar de ser ms del medioda, el fro continuaba azotando la llanura. Arriba brilla ba opacamente la ciudad, algo confundido su esplendor falso por la escasa visibi lidad de la atmsfera. Joe caminaba mirando de reojo a un lado y otro. Una vez cre y ver una sombra que se deslizaba a su derecha, saltando de un muro para correr a esconderse tras la base de una gra magntica. Cuando dej muy atrs la nave y comprendi que desde ella no podan seguir sus pasos a t ravs del monitor, Joe camin ms despacio y dej que sus seguidores acortaran distancia s. Se entretuvo un momento para encender un cigarro. Ahora se encontraba sobre un t errapln. A unos cien metros de l se alzaban las guas de un transportador de mercanca s. Pas un convoy repleto de cajas metlicas, aullando, produciendo un ruido metlico e infernal. Dos hombres se acercaron a l y descubri de soslayo que tres ms se apostaban detrs. Fumando parsimoniosamente, los esper. Cuando los tuvo a menos de dos metros, los apunt con el cigarro y les dijo: Hola, muchachos. Pude haberme largado en la cinta transportadora, pero decid aguar daros. Soy muy curioso, sabis? Hubiera estado preguntndome toda la tarde qu demonios querais de m. Uno de ellos, de estatura corriente pero fuerte, dio un paso adelante, se puso a la derecha de su compaero, un tipo alto y delgado, de torva mirada asimtrica, y d ijo a Joe: Nos han dicho que Joe Barbarroja no es tonto y lo hemos credo. Ahora t debes conven cernos de que no nos equivocamos. Cmo?

Entregndonos a la chica que tienes escondida en tu nave. Si persistes en comportar te como un cretino te vas a buscar muchos problemas. Anda, s bueno y djanos entrar . Me resultis encantadores y voy a sentirme muy desolado por no poder daros esa pequ ea satisfaccin sonri Joe . Qu vais a hacer si os digo que no? Buscar a quien os dijo e yo soy muy listo y decirle que no es cierto? El largo bizque ostensiblemente y dijo con voz cavernosa: No pierdas ms tiempo con l, Kolje. Nos han dado rdenes, no? Ya sabemos qu hacer. Hay a lternativas. Y sac una barra de acero del interior de su larga chaqueta que blandi con gestos d e experto luchador de los bajos fondos de Ciudad Alfa: Joe gir la cabeza. Los otros tres se acercaban a l muy despacio. Entre los cinco e staba rodeado. Nunca conseguiris entrar en la nave advirti. Lo sabemos. Pero si te agarramos podramos canjearte por la chica. Eso estara muy feo. Pondrais a mis tripulantes en un aprieto Joe solt una carcajada . No habis pensado que tal vez ellos se alegraran mucho de perderme de vista? Se que daran con mi nave. No le hagas caso, Kolje insisti el larguirucho . El jefe sabe lo que se hace. Por qu no me llevis ante vuestro jefe? propuso Joe . Sospecho que l y yo tenemos much de qu hablar. El llamado Kolje contuvo al alto con una mano, cuando ya se dispona a atacar al c apitn. Espera dijo . El pelirrojo trama algo. No eres tan bestia como me tema suspir Joe . Mira, Kolje, yo s quin os ha enviado aqu He salido de mi nave con el propsito de entrevistarme con l. Creais que iba a dejarm e atrapar? Leonard, con una rapidez que sorprendi a todos, sac su lser y apunt a los dos hombre s que tena delante. El alto baj la barra de acero y dej de hacer movimientos de ama go con ella. Somos cinco, Barbarroja. S contar. Pero yo podra enviaros al infierno antes de que los otros avanzaran un so lo paso. No los veo, pero observo sus sombras que se extienden delante de m. Si l as noto que se mueven no dudar en disparar. Kolje hizo un gesto para que los tres hombres apostados tras Joe permanecieran q uietos. No puedes saber quin es nuestro jefe dijo Kolje. Arnold Tuwani, No lo conocemos ri el largo. Entonces Peterson o... Altan Kui? Qu sabes t de Arnold Tuwani? pregunt Kolje. Es el nombre de guerra de Menigord Kui cuando se mezcla con gentuza como vosotros . Voy a machacarte! grit el alto. Joe dispar. El haz de luz golpe en el extremo de la barra y la acort en tres centmet ros, Su dueo retrocedi un paso. Agit tanto sus ojos que por un instante los acopl de bidamente, pero en seguida volvi a dejarlos de cualquier manera, tal vez ms bizcos que antes. Os estis poniendo pesados dijo Joe . Vamos, vais a llevarme ante vuestro jefe o sigo disparando? Y recordad que dos de vosotros no se presentarn a cobrar la paga. El alto ya no volvi a levantar la barra y Kolje, tras resoplar, dijo: Quiz le guste al jefe. No lo dudes. Le explicars qu han estado haciendo a bordo esos soldados del Orden. Claro que s ri Joe . Es lo que estoy deseando. Kolje dio la espalda a Joe y ech a caminar. Vamos dijo. Un momento. Antes debemos discutir cmo iremos. Qu quieres decir? No ir como un prisionero vuestro, sino como un invitado. . El alto mir estpidamente al jefe de la pandilla, y ste se puso nervioso.

No s... empez a decir. Id vosotros delante y yo os seguir. Est lejos... Me lo imagino. Fuera del astropuerto podemos alquilar un par de vehculos. Vosotros cinco en uno y yo en otro. Me temo que al jefe no le va a gustar esto, Kolje musit el alto. T eres capaz de idear algo mejor? gru el cabecilla del grupo. Al ver que el interpela do se quedaba callado, aadi : Que nos siga hasta donde tenemos nuestro deslizador y alquile uno para volar detrs de nosotros. Mierda, no encuentro otro sistema mejo r! Joe reprimi sus ganas de rer. Dej que los tres tipos que le vigilaban dieran un rod eo y se unieran a la pareja. Cuando tuvo a los cinco delante y caminando, se guard el lser y los sigui. 7 No supuso ninguna sorpresa para Joe Leonard que el viaje terminase en la terraza principal del impresionante edificio donde se albergaban las oficinas de la com paa Peterson. Situada en la zona ms cara de la ciudad, la construccin estaba aislada de las ms prximas por un amplio jardn. A lo lejos; sobre una breve colina, se alza ba el palacio del presidente del consejo, de tonos azules y dorados. Joe calcul que entre la sede de las Lneas Peterson y el cubil de Altan Kui habra co mo un kilmetro en trazo recto, pero para llegar hasta el palacio por tierra se te na que dar una vuelta muy amplia por las zigzagueantes avenidas. Cuando baj del vehculo alquilado, Kolje se acerc a Joe y le dijo en voz alta, mient ras los otros cuatro sicarios permanecan dentro del deslizador: He recibido instrucciones, capitn Leonard. Yo le conducir ante el jefe. Por qu no lo llama por su nombre y dejamos de jugar? Es que... Bueno, me ha ordenado que le requise su arma. No estoy armado. No bromee, Barbarroja. Me llamo Joe Leonard, capitn. No me gusta el apodo de Barbarroja. Ah, y trteme de s eor. Por favor. Kolje se puso colorado. No podr entrar ah llevando un lser..., seor. En ese caso... Hizo intencin de volver al vehculo areo que an aguardaba. Joe no haba abonado la carr era y el conductor esperaba para cobrarla. Est loco? inquiri Kolje . Va a marcharse ahora? Le advert que entrara como un invitado, jams como un prisionero. Soy un capitn estela r y tengo derecho a portar un arma siempre que me apetezca, incluso en presencia del jefe del consejo. Kolje abati los hombros, dndose por vencido. Est bien. Mi..., jefe previo su actitud y me advirti que le dejase entrar si insista en no dejarse desarmar. Eso est mejor sonri Joe . Diga a uno de sus sicarios que pague el conductor. No llev o suelto. No olvide de darle una propina. Y ech a andar en direccin a la entrada. Detrs de l, Kolje emiti una imprecacin y grit l tipo alto, de nombre Bruei, que abonase el viaje del vehculo utilizado por el c apitn. Luego corri tras los pasos largos y decididos de Joe. Al otro lado de la puerta haba ua pareja de guardias armados con grandes rifles lse res. Joe les sonri al pasar por su lado y se dej guiar por Kolje hasta un ascensor . Kolje sudaba copiosamente mientras la cabina bajaba velozmente. A su lado, Joe l e observaba de reojo, muy divertido por los apuros de su acompaante, pero no dijo nada y se mantuvo en silencio y con los brazos cruzados. Calcul que, el descenso se detuvo cuando alcanzaron los stanos, tal vez en la cuarta o quinta planta sub terrnea. En la cabina no haba ningn indicador de niveles. Joe comprendi que era un ascensor privado. Cuando las puertas se abrieron se enco ntr en una sala muy grande. Las paredes posean falsas ventanas que daban la sensac in de entrar en un campo deliciosamente verde, cruzado por varios riachuelos y baa do por la luz de un dorado sol.

El suelo era de mrmol de diversos colores y en el centro de la estancia haba un gr upo de mesas, slo dos de ellas ocupadas por dos hombres, uno de los cuales se lev ant al ver entrar a Joe y le recibi con una sonrisa y la mano derecha extendida. j Bienvenido a mi hogar, capitn Leonard. El hombre posea una sonrisa contagiosa, un a tez muy bronceada . Soy Michael Peterson. Joe le estrech la mano y le estudi durante un instante. Peterson invit a Joe a que se sentara y ste lo hizo dando la espalda al otro hombr e, a quien no haba logrado verle bien la cara. Le he dicho que ste es mi hogar porque apenas salgo de aqu. Tengo acondicionados lo s stanos y me encuentro feliz en medio de un ambiente cambiante y plcido dijo Pete rson . Bien, capitn, como usted no quera verme para conocer de qu manera vivo, dgame qu puedo hacer por usted. Joe mir su reloj y dijo: Ahora puedo hablarte claramente, seor Peterson, porque en estos instantes el Satn e st despegando del astropuerto y dentro de poco usted no podr molestar a Gwela Hont ur. Usted .cree? Joe observ que las ventanas cambiaban lentamente. El paisaje campesino fue dejand o paso a un campo nevado. Al parecer era un capricho del dueo de las Lneas Peterso n vivir artificialmente, imaginarse estar en diversos ambientes en lugar de a do cenas de metros bajo tierra. No se atrever a mandar sus sicarios a las rbitas libres respondi Joe, ahora poco con vencido de ello a causa de la sonrisa burlona de Peterson. No debi meterse donde no le importaba, capitn. Usted era un residente en Tabogarda con cierta reputacin. Por qu quiere echarla a perder? Todo cuanto ha ocurrido estos ltimos das alrededor de usted y... Decimos por ahora o tra persona? Al ver asentir a Peterson, Joe aadi : Pues bien, han ocurrido cosas q ue me permiten poder hacerles ahora un favor. Peterson solt una carcajada. Detrs de Joe, el desconocido emiti una risita cavernos a. No quiso volverse para conocer su identidad aunque ya la sospechaba. Comprobar que es cierto y el Satn ha partido, pero no ir ms all de las rbitas libres, rdad? dijo Michael . Su gente, capitn, no ser capaz de dejarle a usted en la estaca da. Es posible que tenga que hacerme alguna propuesta, pero confo en que no me ha r rer de nuevo. Le aseguro que no lo har dijo Joe secamente . Quiere apostar algo conmigo a que la U NEX del Orden dejar el astropuerto y viajar hasta cierto lugar cuyo nombre les dej ar sin aliento cuando lo conozcan? Es un acertijo? No. Dije a su matn, a Kolje, que iba a decirle a usted por qu estuvieron en mi nave miembros del Orden. El comandante Lumpell volvi a escuchar a Gwela Hontur y en e sta ocasin le hizo caso. Sabemos que el comandante le aconsej la primera vez que pusiera el caso en manos d e las autoridades locales... Estn equivocados. Lumpell llam a la Tierra y ustedes no pudieron interceptar la tra nsmisin. Gwela le entreg la evidencia de que Menigord Kui no es otra cosa que un v ulgar estafador en sus ratos libres... Se escuch un grito ronco y el hombre sentado detrs de una mesa se incorpor y anduvo renqueante hasta situarse delante de Joe Leonard. Me conoce, capitn? pregunt el hombre, encorvado y obeso, avejentado prematuramente. Joe asinti en silencio, y observ de soslayo el gesto de contrariedad en Peterson, tal vez porque hubiera preferido que Altan Kui continuara apartado de la convers acin, tal vez porque haba confiado que Leonard se fuera de all sin identificar a su acompaante. Usted est jugando con fuego, capitn barbot el jefe del consejo . Quiz tengan unas im es de mi hijo, pero no podrn probar que l intervino en una supuesta estafa. Adems, tengo entendido que la venta fue legal. All esa estpida si pens enriquecerse con mu y poco esfuerzo. Todo el mundo se reir de ella. . De todas formas existe un atentado frustrado contra Gwela. Hay muchos asesinos sueltos en Ciudad Alfa. Las evidencias siguen acumulndose, seor dijo Joe respetuosamente. No le gustaba la excitacin que iba creciendo en Altan

Kui . Y sern definitivas si mi nave es atacada estando en las rbitas libres. El com andante Lumpell conoce esto, les advierto. Puedo asegurarles que en la Tierra es tn reconsiderando la posibilidad de llevar a cabo la integracin. No lo creemos dij o Peterson . A la Tierra le interesa admitirnos. Quiere establecerse en este sect or y Tabogarda sera una buena cabeza de puente. Aqu el negocio es prspero. Capitn, po r qu supone usted que el Orden consinti en mantener en el poder a Altan Kui y reco nocer como su sucesor a su hijo? Oh, es cierto que ese cretino no es un modelo, pero lo admitirn, aunque sospechen que es un estafador de poca monta y est cargado de vicios menores. Kui solt una risa cargada de triunfalismo. Joe se encogi de hombros. Tal vez el Orden se mostr blando a cambio de obtener ua base estable, pero... el ca pitn sonri . Tal vez puedan alejarse de algo que huele mal, no mancharse y dejar qu e sean ustedes los que sirvan de burla a toda la galaxia. Le dije que se dejara de adivinanzas, capitn pidi Peterson, algo molesto. He sido testigo en mi nave de una curiosa transaccin entr la seorita Hontur y el com andante Lumpell. La primera, como propietaria absoluta de una lnea estelar, cedi e n alquiler un planetoide al Orden Estelar por un tiempo de prueba de dos meses. Curioso, verdad? Dos meses es lo que tardar el embajador en llegar a Tabogarda. Altan Kui busc un asiento y se derrumb en l. Mir a Peterson y luego a Joe. Agit la ca beza y exclam: No entiendo nada! Mike, qu quiere decir el pelirrojo? Peterson haba palidecido ligeramente. Espera, Altan dijo. Se volvi hacia Joe . Por qu hizo eso Gwela Hontur? Cunto dinero sacado por el alquiler? Su motivo es altruista, ya que slo ha cobrado un crdito. Esto responde a sus dos pr eguntas, seor Peterson. Mike, qu planetoide es se? pregunt Altan, visiblemente inquieto. Condenacin, en este asunto t tienes un poco la culpa, con tus triquiuelas para sacar dinero a las compaas. Recuerdas la lnea que me endosaste hace tres aos cuando me int eres por la de Regulus Tres Castian? Pagu a tu administracin varios millones por el la y por la propiedad de un planetoide que no vale una milsima, una roca en el es pacio casi fuera del lmite de este sistema planetario. Era la costumbre, Mike... Ese planetoide se llama Tagari, que significa engao en la vieja lengua tabogardian a dijo Peterson con despecho. Hace tres aos no tenamos tantos intereses en comn, Mike... Joe asista divertido a la escena, aunque se esforzaba porque no trasluciera. Vio que el viejo poltico dejaba de pronto de mostrarse sumiso, se envalentonaba e inc repaba a su aliado: Adems, la culpa sera tuya. Por qu tenas que desprenderte de esa lnea por una cantidad iserable? No me acuses, Altan. La lnea hacia Tagari la transfer a una sociedad subsidiaria co n la intencin de olvidarme de ella. Jams entr en mis proyectos vender nada! Por qu se vendi? grit el jefe del consejo. ; Antes no le di importancia, pero ahora o averiguar. Yo no di la orden de vender la lnea a Tagari. Sospecho que fue tu mal dito hijo quien convenci al pelele que yo haba puesto al frente de esa fachada par a embaucar a alguien que viniera a Tabogarda con la pretensin de ser el embaucado r. Lo descubrir, Alan, te lo prometo. Esas estafas se han hecho a menudo, lo sabes. Las otras compaas se desprendan de las rutas intiles a costa de los recin llegados. Pero yo nunca lo hice, sa es la diferencia. Altan, saca a tu hijo de ese centro do nde intentan convertirlo en un hombre y dile que quiero hablarle. Altan exclam: A mi hijo djalo en paz. Cmo quieres que lo deje en paz si vino corriendo a m para pedirme que recuperase esa grabacin que guardaba Gwela? Y t, para complacerle, no dudaste en enviar a tus asesinos. Iba a hacerle un favor, Altan. En realidad, te estaba haciendo un favor a ti. El problema ahora es resolver esta crisis. Si el Orden se conforma con un planetoid

e todo se ir al traste. Cuando en la Tierra sepan qu clase de hijo tienes como her edero rompern el tratado. T tienes que solucionarlo . Tuviste la culpa al principio cuando creaste esas soci edades destinadas a perder dinero y justificar semejantes prdidas cuando en Tabog arda el Orden estableciera el nuevo sistema fiscal. Joe estaba a punto a soltar la carcajada cuando vio que Peterson lo miraba y haca un gesto a Altan para que callase. Ese tipo lo est escuchando todo musit el viejo. Claro, estpido dijo Peterson . Nos hemos dejado llevar por la pasin. Qu vamos a hacer ahora? gimi el jefe del consejo. No te preocupes. Leonard est acabado. No saldr vivo de aqu. Altan retrocedi un paso, asustado ante la tranquilidad de que Joe haca gala. Est armado! Lo s reconoci Peterson. En qu estabas pensando cuando le dejaste entrar armado? Aqu no le servir su lser ri Michael . Mi hogar est acondicionado para impedir que un ma funcione .Despacio, extrajo una pistola y pareci jugar con ella, aunque no deja ba de mirar al capitn. Joe se levant fingiendo estar muy cansado. Supona que aqu haba una de esas trampas tan costosas. No, no tema nada, seor Kui. No intentar siquiera comprobar si es cierto que mi lser es un trasto intil. Por qu est tan tranquilo? musit Kui. S que me dejarn salir. No se haga ilusiones, capitn dijo Peterson . Usted sabe demasiado. Pero me necesitan. El Orden slo tiene Tagari por dos meses. Gwela puede ampliarles el arrendamiento, incluso venderles el planetoide, no? Seguro, pero no lo har porque dentro de dos meses yo ser el propietario, de Tagari y su intil lnea estelar. Vuelven las adivinanzas, capitn? No. La noche antes de que Gwela hablase con Lumpell yo la convenc para que me vend iese la lnea. Se la pagu muy bien, por cierto, y al contrario se le puso la fecha para dentro de dos meses. Por qu lo hizo? Slo para que ella pudiera alquilar Tagari al Orden y conseguir del comandante una promesa de sacarla de aqu cuando quisiera. Adems, a m no me import que sacara una ta jada ms de beneficios: un crdito. Con qu fin? No sean tontos los dos ri Joe . El precio de Tagari subira muchsimo despus de tener u arrendatario de tanta importancia como el Orden. Por eso ustedes, pens, no vacil aran en mejorar la oferta que sin duda me har la Tierra dentro de dos meses. | Nos est insinuando que nos ofrece la venta de Tagari? preguntaron Peterson y Altan Ku i al unsono. Vaya, al fin lo han comprendido sonri Joe . No son ustedes tan tontos. El Orden pod ra pagar veinte millones. Qu les parece cuarenta? 8 Altan Kui segua sudando y sus manos no dejaban de temblarle. Quiz no debimos dejarle ir musit. Qu otra cosa podamos hacer? gru Peterson. Su estado de nimo no poda ser ms oscuro isaje de las ventanas era ttrico, pesimista . Lo retuvimos lo bastante para entera rnos que la UNEX avis su partida con slo cinco minutos de antelacin, el mnimo exigid o, y se larg al espacio. Quiz viaje en estos momentos hacia Tagari, un mundo pequeo que tendr a su disposicin durante dos meses y que podr comprar si nosotros no nos anticipamos. Son cuarenta millones, Peterson gimote Altan. Cien veces ms de lo que pag Gwela por la concesin, maldita sea. Es mucho dinero, s, p ero si no pagamos el Orden tendr por veinte millones un mundo de su propiedad y l a cabeza de puente que slo hubiera obtenido cediendo a nuestras pretensiones. Alt an, nuestros sueos de poseer un dominio comercial en quince o veinte mundos estn a hora ms lejos que nunca. Por qu no apresaste a Leonard? Temamos la ocasin de obligarle a que nos vendiera por

nada. Yo tengo hombres capaces de doblegar la voluntad al ms terco de los tercos . Incluso debimos haberlo registrado. Quiz llevaba con l las acciones y los ttulos de propiedad... Leonard no es tan tonto como para meterse en la boca del lobo sin un as escondido . Nos ha dado un plazo muy corto para que decidamos si compramos o no. Mis hombres le estn siguiendo. Yo confo en que termine conducindonos hasta donde gua rda la documentacin. Altan sugiri: Es posible que la haya dejado en su nave... No lo creo. Leonard puede temer que abordemos el Satn aunque est en las rbitas libre s. Mantengamos la calma, Altan. Yo, la verdad, no confo en la habilidad de tu gente, Mike... Peterson se rasc la barbilla. Pareca que su humor mejoraba porque en las ventanas surga un paisaje menos ttrico que el anterior. Iban apareciendo campias que se llen aban muy despacio de pasto y algunos arbolitos. Leonard es un jugador nato. Le gusta apostar fuerte y hacer faroles de pronto sur gi una sonrisa en los labios de Peterson . Tal vez no sea cierto todo Cunto ha dicho ?. Pienso que deberamos hablar con el comandante Lumpell. Altan pregunt: Para qu? Para el Orden sera un estupendo negocio comprar por veinte millones una base, ms ba rato que integrar a Tabogarda en su organizacin; pero de cara a la opinin galctica parecera una jugada sucia. La realidad es que quiere firmar el tratado de una vez . Me pregunto: Por qu la UNEX se ha largado tan inesperadamente? Ese comandante ha cometido una falta de cortesa al no despedirse de m, del jefe del consejo. Elevar una protesta oficial. Cllate, viejo, no digas tonteras. Existe un compromiso, no? Esa fulana llamada Gwela no ha podido convencer al comandante nicamente con una grabacin de tu hijo. Tiene que haber algo ms y yo estoy dispuesto a averiguarlo por el comandante, sea como sea. Quieres que yo le llame? Si t lo hicieras resultara anormal. En eso tienes razn Peterson sonrea . Quin mejor que el respetable Menigord Kui, tu he edero, para hacerlo? Altan exclam: Mi hijo? Ignoro cmo estar ahora. El tratamiento no puede haber surtido efecto. Es de masiado pronto. Peterson dijo: Pues tendr que estar sereno y convincente, Altan. Una conversacin con tu hijo hara u na buena impresin a Lumpell. Hazle venir aqu cuanto antes. No tardara nada por el tn el. Pero... Peterson le cort: No me discutas, Altan, no me discutas. S lo que voy a hacer. Est bien, pero soy de la opinin de que deberamos pagar a Leonard. Ni lo suees. Ese Barbarroja no me quitar un solo crdito. No se reir de m. El agitar de dedos de Peterson pareci empujar a Kui hacia el comunicador ms prximo, en donde vacil un instante antes de sentarse. Su hijo, cuidado por un equipo de expertos psiquiatras y mdicos, haba mejorado algo durante los pocos das de tratamie nto, pero an no confiaba mucho en l. Claro que poda bajar hasta la residencia de Mi ke en pocos minutos utilizando el tnel que una el edificio de las Lneas Peterson co n su palacio, un camino que slo ellos dos y pocos ms conocan, pero... El viejo agit su cabeza, nada convencido de que la tctica de su socio pudiera dar buen resultad o. No obstante, Altan Kui reclam la presencia de Menigord. * * * Leonard no tuvo necesidad de volver una sola vez la cabeza para saber que era se guido. Era lo lgico. Peterson haba puesto tras sus pasos a los mejores elementos d e que deba disponer. El capitn, despus de salir del edificio, camin despreocupado por las calles comerci

ales de la ciudad, donde el lujo era estridente y la seguridad en sus calles bas tante elevada. Por un momento alz la cabeza e intent taladrar las nubes que se cernan sobre la ciu dad. Quiso imaginarse que el Satn discurra plcidamente a unos sesenta mil kilmetros de Tabogarda. Pens en la UNEX del comandante Lumpell, para algunos alejndose del p laneta en direccin al borde del sistema, hacia su destino llamado Tagari. Todo ib a bien, decidi mientras encenda su pipa. Al fin haba conseguido renovar su reserva de tabaco en un local donde se lo cobraron como si se tratara de oro. Si no fuer a porque despus de aquel jaleo sera recomendable para su salud salir corriendo de Tabogarda, hubiera intentado traer una buena partida de tabaco. Sera un buen nego cio, s. Sonri y se alej despus de ver cmo dos hombres se hacan los distrados. No, no e an muy buenos, pens. Almorz en un buen restaurante. All no entraron sus seguidores, tal vez porque su p aga no les permita semejante estipendio. Luego volvi a pasear y al caer la tarde s e meti en un local donde presenci un espectculo vulgar, se bebi varios tragos y espe r a que anocheciera. En el local s entraron los secuaces de Peterson. O eran de Altan Kui? Joe haba credo ver que no eran los mismos tipos que estuvieron tras sus pasos desde que sali de l edificio de la compaa. Llam a Parteko a la taberna que acostumbraba frecuentar. Le dijeron que haba salid o haca pocos minutos. La camarera era su informadora y le explic que el pequeo nave gador pareca muy excitado. Creo que lo ver pronto dijo Joe antes de cortar la comunicacin . Gracias, encanto, t e recompensar. Joe sali de la sala y cruz la calle para entrar en un establecimiento repleto de j uegos. All se apostaba fuerte y casi todas las mesas estaban ocupadas por tensos, nerviosos y plidos clientes. Unos pocos sonrean, los escasos ganadores por el mom ento. Se mezcl entre la diversa multitud y se gan, a base de codazos, un puesto en una r uleta. Cambi dinero por algunas fichas y las fue colocando distradamente sobre div ersos nmeros. Mientras simulaba jugar, sus agudos ojos escrutaban la sala. Descubri Paneko justo en el momento en que una de sus apuestas haba resultado favo recida. El croupier le arrim fichas por valor de ms de cinco mil crditos. Joe sonri. La suerte pareca guiarle aquella noche en la que no tena intencin de jugar. Mientra s haca gestos a Paneko para que se acercara, la ruleta se detuvo dos veces ms en l os nmeros elegidos por l. Con un gesto desabrido, molesto por abandonar la buena racha, Joe se alej de la m esa con los bolsillos llenos de fichas. Se encontr con Paneko mientras se diriga h acia la caja. Camina a mi lado le dijo . No estoy seguro, pero me temo que me vigilan. Paneko, cuya cabeza apenas llegaba a los hombros de Joe, anduvo muy pegado a l. C ontempl lleno de envidia cmo el capitn reciba a cambio de sus fichas ms de veinte mil crditos. La suerte seguir a tu lado toda la noche, Joe susurr. Qu quieres decir? Un tipo del consejo me encontr en la taberna y me dijo que te diese un mensaje. De quin? Paneko mir a todas partes antes de responder: De Altan Kui. Lo he visto esta maana Joe arrug el ceo. Aquello no entraba en sus pre visiones, por lo que le disgustaba . Supona que iba a ser Peterson quien me llamas e. La gente que te segua esta maana era de Peterson, pero lentamente fue desplazada po r agentes de Kui. Y no se trataba de un relevo acordado, no. Los fueron apartand o de manera muy violenta. Por qu? Pregunt Joe. Mir a su alrededor. Crey descubrir a un hombre que tena todas l trazas de ser un polica de Kui. Paneko lo mir preocupado. Por tus dioses, Joe. Qu ests tramando? Las personalidades ms importantes del planeta estn detrs de ti. Qu pasa? Cuanto menos sepas, mejor, y ms altos sern tus beneficios.

Altan Kui quiere hablarte. A solas y con tu promesa de que jams dirs nada a Michael Peterson. Joe anduvo hasta cerca de la salida. All haban tres hombres que olan a p olicas desde lejos. Se detuvo y fingi distraerse contemplando una partida de dados . Pens en las palabras de Paneko. Qu maquinaba Altan Kui? Una accin desligada de su s ocio? Consideraba muy radical al jefe del consejo, drstico en sus soluciones. Se pregunt qu haba ocurrido durante las horas transcurridas desde que dejara a los dos personajes. Lo siento, Paneko, pero no tengo la menor intencin de entrevistarme con Kui. No podrs evitarlo. Te seguirn sus hombres a todas partes y acabarn llevndote a la fue rza ante Kui. Tu nave parti... S cmo esconderme en esta ciudad. Eso ser si logras salir de aqu. Lo he hecho de situaciones peores sonri Leonard. Paneko no lo dej marchar cuando hizo intencin de hacerlo, dicindole: El enviado de Kui me advirti que t debas saber que la UNEX ha dado media vuelta y re gresa a Tabogarda. Aquello inquiet a Joe, Reconoci que no esperaba orlo. Todo su tinglado empezaba a v enirse abajo. A esta conclusin lleg con amargura mientras intentaba idear la forma de eludir a sus vigilantes, seguro ahora de que no iban a conformarse con segui rle, sino que le apresaran apenas conocieran que no tena el menor inters de seguirl os para hablar con su amo. Joe record que una vez sali de una sala de juegos desparramando cientos de monedas , alzando una muralla humana entre l y sus perseguidores. Pero aquella noche haba ganado mucho dinero y en esta ocasin no tena el menor deseo de gastar tanto. Retro cedi de espaldas y busc la puerta de los lavabos. A mitad de camino haba un polica disfrazado de paisano. Aqul maldito no poda disimul ar cul era su profesin. Pareca encontrarse disgusto sin el uniforme. Joe lo maldijo . No encontraba la forma de burlarlo... De pronto, el polica se llev las manos a la boca y corri hacia un rincn para vomitar . La gente que estaba cerca de l lo apart irritada. Joe aprovech que tena libre la p uerta de los lavabos y entr en ellos, sin darse cuenta de que Paneko le segua. Una vez en el interior, afortunadamente vaco, Joe busc una ventana o una puerta qu e le llevara a la parte trasera del edificio. Haba un ventanuco a dos metros de a ltura del suelo, entonces el capitn descubri que Paneko estaba a su lado y lo alz, dicindole: brelo. El pequeo navegador luch con el cierre y termin moviendo negativamente la cabeza. Lo siento, pero esto no se abre desde hace un siglo. Oxidado. Joe dej caer a Paneko al suelo y arrim un taburete a la pared. No tard mucho en com probar que su amigo tena razn. El maldito cierre pareca estar soldado al marco de la ventana. Estaba a punto de echar mano a su lser, aunque saba que un disparo produ cira un resplandor tan vivo que sera notado desde la sala, cuando el hueco qued lib re al caer al suelo la ventana con estrpito. Algo solt un chispazo dentro de la mente de Joe, rememor cuando la suerte le sonri una noche y gan una fortuna. Claro que entonces tena pon l a Sara. No estaba tan tu rbado como para no comprender que le acababan de ocurrir cosas que le gritaban q ue la chica poda estar muy cerca. Subi a Paneko hasta la ventana y lo empuj. Escuch una maldicin. El navegador pareca n o haber cado muy bien. Luego se encaram y mir al exterior. Haba un callejn al otro la do, escasa luz y dos figuras que se movan. Una, por su estatura, era evidente que no poda ser otro que Paneko. La segunda figura se mova con una gracilidad tan acu sada que le gritaba en silencio que se trataba de una chica, de Sara concretamen te. Cuando Joe se reuni con ella le falt tiempo para decirle. Como no creo que Hun y Grosvenor hayan sido tan bestias como para haber vuelto, s eguro que t bajaste de la nave antes de que partiera. El rostro de Sara se adelant hasta un rayo de luz procedente de un anuncio y le s onri tmidamente. He sido tu sombra durante todo el da, siempre tras tus constantes seguidores, Joe.

Lo siento, pero hubiera enloquecido quedndome en el Satn. Sabes? Estuve a punto de intervenir cuando te vi rodeado de sinvergenzas en el muelle, hasta que comprend que queras contactar con el amo de las Lneas Peterson. Joe sacudi la cabeza. Qu poda hacer? Asi a Sara de un brazo y la empuj hacia la salida del callejn. Paneko trot detrs de ellos. Joe exclam: Te dara una tanda de azotes en tu lindo culo si no fuera porque me has hecho un gr andsimo favor provocando esas nuseas en el tipo que me impeda entrar en los lavabos . Dame mejor las gracias resopl Sara . Estaba tan excitada que me deje llevar por mi impulso y coloqu varias veces la bola de esa ruleta donde t apostabas. Ah, encima debo darte las gracias ri Joe sordamente. Impidi que Sara siguiera caminando y su otra mano se hundi en el bolsillo buscando el lser. Al final del callejn se les alz una muralla formada por siete individuos.

Joe vio a uno retroceder a trompicones. Ya estaba sacando su arma cuando observ d e reojo que Paneko corra a ocultarse tras unas cajas vacas. Sonri. Teniendo a Sara a su lado la pelea iba a resultar un juego, divertida incluso. Lanz un grito y decidi no usar el arma. Le bastaran sus puos, y deba darse prisa si n o quera que Sara le quitara el placer de golpear caras de estpidos policas vestidos de paisano. 9 Abri los ojos y estuvo varios minutos sin comprender dnde estaba ni qu haba pasado. Not primero que se encontraba tendido y sinti un gran alivio cuando pudo sentarse. Entonces ech un vistazo a su alrededor. Estaba en una habitacin circular de alto techo. A su derecha, Sara dialogaba con alguien a quien l no poda verle la cara porque le daba la espalda. La chica descubri enseguida que Leonard haba recobrado el conocimiento, dej de conv ersar y anduvo hasta l, le acarici la barba y luego le hizo inclinar la cabeza sob re sus senos, susurrndole palabras que el hombre apenas logr entender, tan suaves fueron pronunciadas. Estoy estupendamente as, pero me gustara saber qu demonios pas en ese... S, era un cal lejn y yo crea que bamos a escaparnos de los polizontes de Kui. Quien haba estado hablando con Sara se incorpor de la silla que ocupaba y se volvi hacia ellos. Joe slo pudo contemplarlo con un ojo porque el otro lo tena muy prximo de un pezn de Sara y no le apeteca apartarlo de all. Sin embargo, lo reconoci y dij o con asombro: Menigord Kui... El mismo, querido capitn Leonard sonri Menigord con voz suave. Puso los brazos en j arra y lade la cabeza . Mi violento pap emple sus artimaas para neutralizar los poder es de tu chica. Un poco de gas te dej noqueado, Barbarroja. No soy su chica, te lo dije sonri Sara. Y yo te aconsejo que no me llames Barbarroja. Por muy delfn que seas debes llamarm e capitn o seor. Tengo ttulo... De muy poco va a servirte tu ttulo en Tabogarda suspir el joven Kui. Con gesto aman erado se alis su cuidada cabellera, larga y dorada. Qu quieres decir? pregunt Joe. Le dola la cabeza, quiz como consecuencia del gas inha ado. Mi pap tiene preparada tu expulsin oficiar de este planeta, as como anular la inscri pcin de tu nave. Cul es tu papel ahora, Menigord? Como siempre, soy utilizado. Mi padre finge adorarme en pblico, pero en realidad m e aborrece. Le hubiera gustado que yo fuera como l, tan sinvergenza. Como no me se duca el poder y la riqueza, y el dinero slo lo necesitaba en su cantidad justa par a encontrar placeres, me abandon a mi aire hace tiempo, aunque con la aparicin del Orden sinti necesidad de m otra vez para que me convirtiera en su sucesor. Mira, despus de todo no parece ser tan malo sonri Joe. Cuando Sara se apart de l ech de menos el calor de los pechos. La chica mir con recelo la puerta cerrada y dijo:

Michael Peterson hace proyectos a largo plazo. En su pacto con Altan impuso la co ndicin de que ste nombrase su heredero a Menigord, para as seguir gobernando en la sombra este planeta. Eso es dijo Menigord . La salud de mi padre no es muy buena y los mdicos no le echa n ms de diez o quince aos de vida. A su muerte, Peterson sera el amo. Gracias a m, c laro. Y no te importa ser usado? Qu puedo hacer? Adems, a cambio de representar el papel ganara algo, no? Podra realiza me, llevar a cabo mis inclinaciones artsticas. Joe solt un bufido y se dijo que saba perfectamente cules eran aquellas apetencias artsticas del joven Kui. En aquel momento se abri la puerta y entr Altan Kui. Mir con desagrado a su hijo y anduvo hasta la pareja. En el pasillo qued una pareja de policas. Qu haces aqu?, pregunt a Menigord, ahora sin dignarse mirarlo. Acabo de llegar de las oficinas de Peterson, pap. Me enter que tenas prisionera a un a mujer y pens que poda tratarse de la seorita Hontur, ante quien me hubiera gustad o disculparme por haberla involucrado en este jaleo. Es una chica simptica ech un vistazo a Sara . Claro que su amiga tambin lo es. No me hables de Gwela Hontur rugi Altan . Y t tampoco deberas ponerte delante de mi v ida, condenado. Por tu culpa estamos comprometidos y este jaleo me va a costar u n dineral mir a Joe y a Sara y les dijo suavemente : Ustedes no son mis prisioner os. No? ironiz Leonard . No me gustan sus mtodos de tratar a los amigos. No tena otra forma de traerles hasta aqu. Acaso no les dijo Paneko que quera verle a solas? S. Por cierto, dnde est mi amigo? En la habitacin contigua. Capitn, no puedo perder tiempo. Ni yo tampoco. El plazo que les di se est acabando. Por qu no quiso entrevistarse conmigo? Me oblig a emplear la fuerza. Usted era quien se opona al pag con mayor vehemencia. Me imagin que buscaba librarse de m o emplear la fuerza para que le cediera mis derechos sobre Tagari. Altan solt una carcajada. Todo lo contrario, capitn. El jefe del consejo sac un montn de brillantes certificad os y varios documentos. Todo lo extendi cuidadosamente sobre la cama que haba esta do ocupando Joe . Estoy dispuesto a zanjar el asunto. Mientras mi socio buscaba a fanosamente una salida a la crisis, yo pens en ceder. Le pagar los cuarenta millon es ahora mismo, ordenando una transferencia de estos certificados a un banco del planeta Branta, si me firma la venta de la lnea a Tagari, que ser de mi propiedad dentro de dos meses, cuando termine el alquiler al Orden. Ser una decisin irrevoc able, que se har legal al da siguiente de que Gwela Hontur haya terminado de ejerc er su propiedad. Esto es una sorpresa para m reconoci, sin necesidad de fingimiento alguno. Joe mir a Sara y sta se encogi de hombros, muy significativamente. M pap es as de sorprendente suspir Menigord . Hgale caso y firme, capitn. Cuanto an Peterson podra aparecer en cualquier momento y echar por tierra el negocio. Exist e un tnel que une sus oficinas con este palacio, un recorrido que puede hacerse e n pocos minutos. Hace un rato yo habl con el comandante Lumpell y repet todo lo qu e dictaba Mike. Saba que la UMEX est a punto de descender en el astropuerto? Qu le dijo al comandante? Que jams se pretendi estafar a la terrestre Gwela Hontur y que sta recuperara todo su dinero. Mi intervencin en el negocio fue inocente y no se me interpret adecuadame nte. Le jur que la chica haba aceptado mis disculpas y retirado la denuncia, por l o que sera devuelta de inmediato a la Tierra a bordo del Satn y el gobierno de Tab ogarda correra con todos los gastos. Peterson te dict todo eso para el comandante? sonri Joe. Aja. Expliqu a Lumpell que Gwela recibira su dinero esta misma noche en el Satn, tal como nos exigi como reparacin. Y eso podra hacerse, capitn dijo Altan . No obstante, los planes de Mike son obligar al Satn a alejarse de Tabogarda bajo la amenaza de los patrulleros y forzarte a ti a cederle bajo presin la titularidad de Tabari. Un escudo de silencio rodeara t

u nave y su tripulacin no tendra otra alternativa que obedecer. El Orden Estelar j ams sabra que a poca distancia de este planeta el Satn iba a sufrir un lamentable a ccidente y nunca llegara a la Tierra. Joe baj la mirada y fingi consultar los documentos. Quiso imaginarse cul haba sido l a reaccin de Lumpell ante aquella sarta de mentiras. Si el comandante tena an algun a duda respecto a cuanto haba escuchado de l y Gwela en el Satn, ahora deba ser muy convencido de que los dirigentes de Tabogarda eran unos sinvergenzas, incluso uno s asesinos. Era comprensible que Loff hubiera ordenado dar media vuelta a la UNE X para regresar precipitadamente a Tabogarda, dispuesto a poner las cosas en cla ro de una vez. Pidi una pluma, tras asegurarse de que la transferencia se haba efectuado, y firm l a cesin a nombre de Altan Kui y sus herederos de la lnea comercial a Tagari, despus de varios aos de haberla vendido. La operacin costaba a las arcas pblicas ms de tre inta y ocho millones de crditos. Puedo pensar que usted entregar a la seorita Hontur la parte que le corresponde? pre gunt Altan, guardndose con satisfaccin los papeles y viendo que Joe se embolsaba lo s certificados. El capitn asinti y se pregunt cunto tiempo haca que Altan no consumaba una operacin le gal. Un negocio as deba significar una novedad para aquel truhn. Lumpell estara furioso, lleno de impaciencia por bajar de la UNEX, correr hacia e l palacio y pedir explicaciones. Seguro que Peterson iba a quedarse de piedra al enterarse de que Gwela no perman eca en el Satn, sino que haba estado junto al comandante cuando ste escuch a Menigord Kui. Siento mucho no haber venido antes, Honorable Kui dijo Joe al jefe del consejo . J ams pude sospechar que usted quera dejar zanjado este asunto a satisfaccin de todos . Altan torci el gesto, disgustado. A veces hay que saber perder admiti. Mi problema ser ahora convencer a Peterson de que mi actitud era la mejor. Creo que comprender que ha valido la pena la inversin . Supongo que la seorita Hontur, una vez que haya recibido su dinero, no tendr inc onveniente en retirar sus acusaciones. Ella estar muy interesada en hacerlo. No tendr ningn problema, Honorable. Recibir la grabacin que Gwela posea como prueba asegur Joe. Se acerc a Sara, la tom del brazo y dijo : Podemos marcharnos? La Hermandad me proporcionar una lancha y volar cuanto a ntes al Satn. Eso es sensato, capitn dijo Menigord, interviniendo ante la actitud incmoda de su p adre . No confe mucho en que mi pap convenza a Peterson, pero ste no expulsar de las r bitas libres al Satn hasta maana. Si parte esta misma noche estar a salvo dentro de varias horas. No tendr ms remedio dijo Joe con falso pesar . Puesto que mi nombre ha sido borrado de las personas gratas en Tabogarda... Es que cree que podra permanecer aqu despus de haberme sacado esa fortuna? rezong Alt n . No quiero volver a verle por este planeta, capitn. Nunca ms. Branta es un buen sitio para recomenzar mis operaciones ri Joe . Dudo que sus dirig entes estn pensando en admitir la presencia del Orden durante muchsimos aos. Pueden irse Altan se volvi hacia su hijo : Te resultara muy molesto conducir a estas personas a la salida? Lo har encantado, pap respondi Menigord con una sonrisa melosa. Ejecut un movimiento de brazo para sealar la puerta a la pareja. Joe y Sara salier on al pasillo y all escucharon un ronco exabrupto de Altan. Sin duda alguna le co staba mucho hacerse a la idea de que haba soltado cuarenta millones. Haba ms policas en el pasillo de los que Joe viera por la puerta cuando lleg Altan K ui. Demasiados a su entender. Como si le hubiera adivinado los pensamientos, Menigord le explic en voz baja: Mi padre cree que Peterson querr verle pronto, y no le interesa que entre en palac io mientras ustedes I estn aqu. La verdad es que le teme y por eso ha bloqueado el tnel, cerrndolo a Mike y su gente con una guardia doble. Incluso yo tuve dificulta des para I que me dejaran pasar. Vamos, hay que darse prisa. Joe no necesitaba que le apremiaran para querer salir del palacio. Era el primer

interesado en alejarse de la ciudad, llegar al astropuerto y meterse de cabeza en una lancha de la Hermandad que le conducira hasta el Satn. Slo lamentaba no pode r despedirse de Gwela. Su relacin con ella no haba llegado hasta donde hubiera que rido. No volvera a verla y lo senta. Se detuvieron unos instantes ante una puerta y el guardin que la vigilaba la abri a una indicacin de Menigord. Apareci Paneko, muy asustado, y sonri aliviado al ver que all estaban Joe y aquella pelirroja tan atractiva. Demonios, por un momento tem que fueran a llevarme a dar un paseo del que jams volv era dijo el navegador. En un hangar de la azotea les espera un deslizador dijo Menigord. Se haba parado a nte un ascensor y lo estaba llamando con impaciencia. En aquel momento se produjo un fragor en el fondo del pasillo y varios guardias echaron a correr hacia el origen del ruido. Menigord se haba quedado inmvil, plido, con el dedo puesto en el botn de llamada del ascensor, cuyo panel estaba apagado . Las luces del corredor perdieron intensidad, el nerviosismo entre los policas a ument y los oficiales intentaron restablecer el orden dando atronadores gritos. Altan Kui surgi de la habitacin que haba servido de celda a Joe y Sara. El hombre a nduvo renqueante y se apoy en una pared. Desde all, moviendo su cabeza a un lado y otro, grit: Peterson ha perdido la paciencia y est atacando a mis hombres en el tnel! un capitn c orri hasta ponerse delante de l y aguard : Corra y dgale que le recibir dentro de poc o. Las comunicaciones estn cortadas, seor respondi el oficial de polica . La energa no ga a palacio y estamos usando el sistema de emergencia. Que no respondan al ataque dijo Altan. O esto acabar en una batalla campal. Ser difcil que mis hombres se mantengan callados replic el capitn, furioso y contrari ado . Vamos a dejar que nos aniquilen? Todava cerca del ascensor, Joe Leonard pregunt a Menigord: Es posible que Peterson cometa la insensatez de usar la violencia? Siempre dije a pap que Peterson era muy peligroso, que el da menos pensado se conve rtira en el dueo del planeta y a l lo usara como felpudo, una vez disecado. Esto se ha puesto muy feo, amigos. Me temo que no vais a poder llegar hasta el hangar co n los ascensores fuera de servicio. Pero hay escaleras, no? pregunt Paneko . A m no me importara subir veinte pisos, de v ras. Lo que quiero es alejarme de aqu. Qu pretende Michael Peterson? inquiri Sara. A vosotros suspir Menigord . Yo tena la sospecha de que entre la gente al servicio d el palacio tena a varios espas. Seguro que alguno de estos le han dicho que vosotr os estabais aqu y mi padre pensaba pagaros: Esto es increble dijo Joe sacudiendo la cabeza . Es que la gente se pone a disparar en vez de dialogar? Demonios, que Altan explique a Peterson que todo est bajo con trol.. . Peterson ha debido sospechar una trama contra l promovida, por mi padre. No s..., p ero algo extrao ocurre. Los policas que haban corrido hasta el fondo del pasillo regresaban. Huan atropella damente, arrollando a los dems agentes que an permanecan en sus puestos. Altan Kui y su oficial tambin fueron empujados y el jefe del Consejo de Tabogarda se reuni c on el grupo. Se encar con Joe Leonard y le dijo atropelladamente: Mi socio se ha vuelto loco. Tengo que hablar con l antes de que destruya mi palaci o. Ha cruzado el tnel y ahora est aqu al frente de un centenar de sus matones. No v a a dejarme otra salida que pedir ayuda a la milicia Un gesto de dureza crisp su rostro . Se va a arrepentir de esto, lo juro. De pronto ces el fuego y el repliegue de los plizas termin de forma menos atolondra da. Un agente lleg corriendo y se puso firme delante de Altan Kui. Honorable, el seor Peterson exije que depongamos las armas y que usted le entregue al capitn Leonard y cuantos prisioneros tenga. En caso contrario invadir el palac io y le advierte que no responder de su seguridad. Tengo que hablar con ese loco jade Altan . No es posible que se haya enfurecido tan to su caso poco probable, alguien le ha contado que he pagado a Leonard. Es comprensible que un hombre est desesperado, dijo Menigord, increblemente sereno

en medio de tanto nerviosismo . Sobre todo en su caso, con la gente del Orden rod eando su edificio y pisndole los talones a travs del tnel. Las tropas de la UNEX han salido del astropuerto? espet Altan a su hijo . Cmo lo sabe ? S, apenas aterriz esa enorme nave, el comandante orden el desembarco de sus brigadas de infantera. Creo que hay un apartado en el protocolo que le permite hacer uso de su fuerza en el caso de flagrante intento contra la seguridad de un ciudadano de la Tierra, de Gwela Hontur por ejemplo. Esto no lo entiendo, pero te juro que lo aclarar enseguida dijo Altan. Mir al emisa rio y le grit : Que dejen pasar a Peterson y su gente, pero que retengan a los so ldados del Orden en el tnel el mayor tiempo posible. No ser por mucho tiempo opin Joe. Cllese usted exclam Altan . Se imagina cul puede ser el motivo que ha movido al coman ante a esta accin violenta? Quiz puede responderle su hijo sonri Joe. Altan se gir hacia Menigord, quien se encogi de hombros y dijo: No s, pero me figuro que cuanto dije a Lumpell, segn las indicaciones de Peterson, era increble para l, por la sencilla razn que Gwela no estaba en el Satn como intentb amos hacerle ver, sino a bordo de la UNEX, como yo bien vi un instante en la pan talla, antes de que ella, a una indicacin del comandante, se retirara del campo d e visin. Claro que Mike no la descubri como yo acentu su sonrisa . Ni me molest en de cirle que la nave no regresaba por los motivos que l deseaba, sino porque el coma ndante ya se haba cansado de escuchar embustes por todas partes. . Mientras en el corredor los policas terminaban de apaciguarse, una vez corrido el rumor de que no habra enfrentamientos con la gente que llegaba por el tnel, y se produca un tens o silencio, Joe demand a Altan Kui con toda la autoridad que fue capaz de poner e n sus palabras: Honorable, no complique ms las cosas y djenos ir. Peterson nos quiere prisioneros p ara usarnos como rehenes. Dganos cmo podemos llegar a la azotea, aunque sea usando una escalera manual. Altan se sec el sudor que haba estropeado su maquillaje y durante unos segundos es tuvo mirando lleno de rabia al capitn Leonard, a Sara y a Paneko. Sus ojos chispe aban maliciosamente cuando dijo muy despacio: Estoy dudando si ponerlos debajo de la cabina del ascensor y luego hacerlo bajar para que los aplaste o... 10 El enorme puo golpe la mesa y saltaron los objetos que haba en ella. El hombre que estaba sentado detrs apenas tuvo tiempo de recoger en el aire una estatuilla. Suspir: Es muy valiosa, un recuerdo de Estregan TV dijo mirando con reproche a Joe, quien apenas logr contener sus deseos de volcar la mesa, todava su furia hirvindole en l a sangre . Por favor, Leonard, por qu no te calmas? Llevo aqu un montn de horas suplicndote que me prestes una lancha rugi Joe. Hombre, no tantas... Las suficientes para que mi paciencia se haya esfumado. Vamos a ver, Milcaniff, no soy un miembro de la Hermandad? Desde cundo se ha dejado de ayudar a uno de ellos en un caso de apuro? Y no me vengas con el cuento de que no tienes a mano ningn t rasto capaz de llevarme hasta el Satn. Milcaniff, el representante del gremio de los navegadores en el astropuerto de T abogarda, se pas la mano por la frente. Se agit nervioso en su asiento, mir al capi tn, luego a los acompaantes de ste, a la hermosa chica pelirroja y al pequeo hombre llamado Paneko, quizs el nico asustado del grupo que haba acudido a su oficina en b usca de ayuda. Estaba cansndose de aguantar las palabrotas del capitn y su malhumo r. La Hermandad... empez a decir Milcaniff, con la remotsima confianza de ganar algn ti empo, y preguntndose cundo demonios iba presentarse la persona que le haba conminad o a retener all al capitn Leonard y sus amigos. A la mierda la Hermandad y t si no sois capaces de ponerme en mi nave! Al menos poda s dejarme un comunicador para que yo pudiera ordenar a Grosvenor que descendiera , no?

De soslayo, Milcaniff vio que la chica, exuberante y con un revuelto de caballer a roja, casi tanto como arreboladas tena sus mejillas, apart al capitn y apoy sus ma nos en la mesa, e inclinndose hacia l, le dijo secamente: Yo tambin me he cansado de esperar, seor delegado fantoche. Oiga, no le consiento...! Pero Milcaniff tuvo que consentrselo. Apenas pudo entrever que Joe sonrea, como si ya presintiera lo que iba a pasar. Un segundo ms tarde se encontr suspendido en e l aire y cabeza abajo, agitando los brazos y piernas sin conseguir enderezarse. Bjeme, maldita paranormal! En mi mundo de origen la habran quemado por bruja. Sara cruz los brazos y entorn los ojos a medida que dibujaba una sonrisa. Milcanif f baj como medio metro y su cabeza choc ligeramente con el suelo. Luego volvi a sub ir. Le ablandar el cerebro si no me dice qu se propone retenindonos aqu sentenci Sara. Me lo orden el comandante! Qu comandante? inquiri Paneko, asomando su cabeza junto a la cadera de Sara. Obviamente, el comandante Lumpell gru Joe . Y t has cedido a las presiones de un mald to jefe del Orden, Milcaniff? Ese tipo llen de miedo a todos en el astropuerto cuando esparci a sus soldados! Me d ijeron que estaban ocupando la sede de la compaa Peterson y el palacio de Altan Ku i. Por los dioses, Leonard, qu jaleo has armado t? Por ah se dice que has provocado la cada del gobierno:.. Pero bajadme de una puetera vez! Djalo pidi Joe a Sara. Milcaniff estaba descendiendo pausadamente cuando se abri la puerta de la habitac in y apareci el comandante Lumpell bajo el dintel. Varios soldados vestidos de neg ro y plata formaban un nutrido grupo tras sus espaldas. Milcaniff cumpla mis rdenes, capitn Leonard dijo Lumpell entrando en la estancia y e chando una mirada curiosa al delegado, quin de nuevo en su silln no dejaba de reso plar lleno de alivio . Yo estaba muy ocupado desenredando la madeja que usted dej tan complicada. No saba cunto iba a tardar y se me ocurri que el nico que poda facili tarle el medio para llegar hasta su nave era el representante de la Hermandad. N o quera que se marcharan tan campantes con los bolsillos llenos. El comandante hizo una seal a sus soldados y dos de estos se apartaron para dejar paso a Gwela Hontur. Sara acudi a saludarla y las dos mujeres se estrecharon las manos y besaron. Lueg o, la terrestre se dirigi hacia Joe y le ofreci sus labios. Cuando se apartaron, l e dijo risuea: El comandante me ha contado que le sacaste el dinero a esos dos sinvergenzas se vo lvi para mirarlo levemente . Me dijo tambin que pretendas largarte con mi parte, per o yo no le cre. Claro que no debiste creerles, preciosa! exclam Joe. Se meti una mano en el bolsillo y sac los certificados, empezando a apartar varios . Esto es lo que te correspond e, ms un diez por ciento para que te cubran los gastos. Cmo pudo decirte ese comand antucho que yo iba a ser capaz de semejante felona? Pero si todo lo organic para t i, encanto. An sobran demasiados millones, capitn dijo Lumpell. Con un gesto rpido arrebat a Joe el resto de los certificados. Cuando Leonard quiso recuperarlos se encontr con do s soldados que se interponan entre l y el comandante . Sabemos, capitn, que usted po dra revocarlos desde ese planeta donde Altan Kui transfiri el dinero a su nombre. No soy un canalla. Tal vez, pero estar ms tranquilo si me los quedo! El resto me pertenece. Es posible, pero estara por ver. De todas formas usted orden la partida de su nave a las rbitas sin el correspondiente permiso y esa accin conlleva una fuerte multa. No es as, seor Milcaniff? El delegado asinti gravemente, y algo sonriente porque tena la oportunidad de fast idiar a Barbarroja. No me ha gustado nada que me haya utilizado para sus trapicheos, Leonard asever Lu mpell . Cuando est en Branta recibir su parte..., lo que le quede de tantos millone s. Est cometiendo un abuso de poder rugi Joe.

El comandante Loff Lumpell sonri de oreja a oreja. Sin darse cuenta usted me ha dado la ocasin de intervenir en los asuntos domsticos de Tabogarda. Si tanto estudi el protocolo de adhesin al Orden Estelar, debi detene rse en el apartado que me confera el poder de hacerlo en caso de disturbios. No sl o aprovechar la escasa legalidad del gobierno actual, sino que he destituido a Al tan Kui y nombrado a un nuevo jefe de Consejo. En cuanto a Michael Peterson... B ueno, ese tipo ha cometido demasiadas irregularidades financieras desde qu comenz su sociedad ilegal con el viejo Kui. Si sale con bien del proceso que se le inco ar podr irse con algunos crditos en el bolsillo, pero seguro que perder su tinglado, todas sus lneas. Adems, no es uno de los diez mil ciudadanos de Tabogarda, sino u no ms entre los muchos millones de residentes que, como usted me avis, no tiene de recho al voto. Joe hubiera soltado all mismo una gran carcajada si no fuera porque la aventura p areca que no iba a terminar tan satisfactoriamente para l como haba confiado. Creo que usted es algo cruel con Joe, comandante dijo Gwela melosamente. Y usted una ingenua replic Loff . No ha tenido bastante con que la hayan engaado una vez? Leonard es un tunante, un sinvergenza. Jams le dejaremos poner sus pies en Ta bogarda. . Volver yo aqu? grit Joe . Ni lo suee, hombre. Yo no acostumbro a vivir en los mundos ue el Orden convierte en asquerosos cubiles de gentes honradas. En Branta estar c omo en mi casa, y no se figure que permitir que se me robe el dinero que gan legal mente,. Buscar picapleitos que llevarn hasta los tribunales al mismsimo Orden Estel ar. Hgalo ri Loff, en realidad divertido ante el capitn. Aquel tipo le caa bien, pero no poda dejarle que se saliera con la suya. Saba que no iba a recuperar un slo crdito d e los certificados decomisados, y casi lo lamentaba. No te hagas ilusiones, Joe intervino Sara . Yo conozco bien a esa gente y s que no permitirn que recuperes una milsima. Loff la mir. Entorn los ojos y dijo: Es una lstima que usted hubiera abandonado la organizacin, Sara. Una chica tan herm osa y tan lista siempre hubiera sido de utilidad. Ni lo suee, encanto. Me marchar con el capitn. Gwela dio un paso y se puso al lado de Joe, de quien coloc en las manos sus certif icados. Y yo tambin. Si l me acepta, claro Mir a Joe . Si te has quedado sin blanca necesitar a un socio. Joe suspir. Qu remedio. La vida en Branta es cara y necesitaremos dinero hasta que pueda centr arme y busque algn negocio la bes . Bienvenida a esta partida de locos, socia. Qu le pasar a Altan Kui, comandante? pregunt Sara . El viejo es un sinvergenza, pero final tuvo un gesto bueno hacia nosotros dejndonos huir del palacio antes de que llegaran usted y Peterson. Ser retirado. Creo que su sucesor no tendr inconveniente en fijarle una paga como c ompensacin. Por cierto, quin es el nuevo jefe del consejo? pregunt Joe. Totalmente relajado, mostrando su parte ms humana, el comandante sonri irnicamente y dijo: El Orden acept el sistema sucesorio de Tabogarda. Por lo tanto, Menigord Kui es el nuevo jefe del consejo. Al menos este planeta tendr un dirigente divertido ri Sara. Vamos, vyanse de una vez les apremi Loff .Fuera les espera una lancha. Tienen diez h oras para alejarse de Tabogarda. Usted tambin parece sentir unos deseos parecidos, comandante sonri Sara . Me equivo o? Cmo ocultarlos a una paranormal? Es cierto, y creo que voy a tener suerte. Mi relev o, tras los conocimientos que ha tenido la Tierra, llegar antes con el embajador. Ya me espera un nuevo destino, aunque me temo que ser ms aburrido que ste. Podemos saber cul? S, no es ningn secreto. Han surgido problemas en un lejano planeta agrcola, un Mundo Olvidado que jams tuvo poblacin propia. Se llama Ompya.

No le veo como agricultor dijo Gwela. Sigo sin tener suerte s lament Loff . Siempre me envan a sitios aburridos o complicad os, como este planeta. Apenas entraron en el Satn, Joe se dirigi al puente de mand tras recibir los saludo s de Grosvenor y aun. Los dos miembros de la tripulacin ya tenan conocimiento de lo que haba sucedido, pe ro el capitn les acab de poner al corriente. Nos vamos a Branta dijo . Grosvenor, Hun, os presento a nuestro nuevo socio. Gwela Hontur ha sido tocada por el virus de la aventura y creo que no sera capaz de ac eptar una vida aburrida y cmoda en la Tierra; se viene con nosotros. Aprovechando que las dos mujeres se haban retirado por el pasillo hacia el camaro te de Sara, Grosvenor pregunt: Slo accediste por dinero, jefe? Qu quieres insinuar? Oh, lo has entendido, tu mirabas demasiado Gwela. Tal vez confas en que ella no se a tan imprevisible como Sara y te haga ms agradable la vida en la nave, entre via je y viaje. Eso te importara? Joe arque una ceja. Haba notado que Grosvenor pareca sentir hacia s compatriota cierta inclinacin, algo ms que un simple afecto. Te advierto que tendrs que pelear conmigo..., por ella. No digas majaderas. Ninguna mujer es capaz de perturbarme. Hun, testigo mudo hasta entonces del dilogo, se retir del puente rompiendo su sile ncio con imprecaciones y comentarios despreciativos en su idioma. estos terrestres no hay quien los entienda aadi en lengua comn. Yo no soy terrestre! le rectific Joe. Quise decir humanos. Me gustara que me dijeras dnde naciste, capitn, slo por curiosid ad. Y Hun termin alejndose. No hagas caso ese oso panda, Grosvenor dijo Joe gravemente . T y yo siempre seremos amigos, verdad? Claro que s. Nos vamos de las rbitas? Cuanto antes. Cada vez hay ms gente en el Satn se lament Grosvenor. A mitad de camino hacia Branta, cuando an faltaban dos das para avistar el planeta , Joe pidi a Sara y Gwela que preparasen un banquete, les entreg las llaves de la despensa y las dos mujeres confeccionaron una comida exquisita y abundante. Gros venor se sinti generoso tambin y sac un par de botellas de su patria. Incluso dej qu e Joe degustara algunas copas. En la sobremesa, fumando el capitn Leonard su vieja cachimba, les anunci que quera darles una sorpresa y puso sobre la mesa media docena de ttulos. Son parte de los certificados que te dio Altan Kui dijo Sara al reconocerlos. As es sonri Joe . Aunque Lumpell me hubiera registrado no los habra encontrado todos. Estos me los escondi Paneko. As son las cosas. No vamos a tener problemas en Bran ta para reemprender nuevos negocios. ; Quieres decir que me rechazas como miembro de la sociedad? pregunt Gwela. Leonard la mir con arrobamiento. ; Nada de eso. Slo tendrs que poner una parte de t u dinero, el que te corresponde. Ya ves que no he consentido que te asocies conm igo porque me encontraba sin fondos. Paneko fue honrado contigo dijo Sara . Al final no te portaste bien con l. Creo que debiste haberle contratado. Estaba loco por trabajar contigo. Ya somos demasiados en esta nave gru Hun: Joe recogi los certificados. Se pas la cachimba al lado opuesto de los labios y re zong: No me fo de Paneko. Se emborrach o drog mientras conduca un carguero de las Lneas Pete rson. De todas formas no tardar en encontrar un trabajo en esa compaa cuando tenga una nueva direccin. Paneko slo se emborracha cuando est libre de servicio sentenci Grosvenor. Eso crea yo sonri Joe . Pero lo que puso en su informe era demasiado increble. Es la segunda vez que lo mencionas dijo Sara . Qu escribi Paneko? Joe se sorprendi de que sbitamente recordara lo que haca unos das le fue imposible.

, Al parecer dijo que en su viaje de regreso, cerca de la zona de Ruskana, o en un plano cercano a su aproximacin por el hiperespacio, se top con algo tan grande construido por seres inteligentes que tena ms de cien mil kilmetros cuadrados solt u na risa corta . Paneko lo calific como una montaa de metal que flotaba en el espaci o. Mejor dicho, una cordillera entera que acab desapareciendo de su vista al ser impulsada por una fuerza superlumnica... Sara salt de la silla y tir sobre el mantel su copa que todava contena vino, ante la desolacin de Grosvenor. Paneko vio eso? Mir con ojos muy abiertos a Joe . Joe Leonard, maldito capitn beodo y desmemoriado. T sabas eso y no me lo dijiste? Qu te pasa, Sara? pregunt Joe con mirada estpida. Cabeza hueca! le grit ella . Es que no te dije en cierta ocasin que mi Lorenzo se mar h un maldito da en busca de un mundo donde haba una nave tan grande como una montaa medio enterrada? Por los dioses del infierno! Por qu no pensaste como un ser racion al y asociaste lo que dijo Paneko con lo que t sabas de m? Desde cundo una montaa puede elevarse de un planeta y vagar por los aires? protest Jo e. Esa ruta de Paneko est muy prxima a la nica salida conocida del sector NN 598, el qu e t nunca has querido visitar. Yo... . Leonard, vas a buscarme a Paneko, lo traers ante m y me permitirs que lo int errogue. No puedo volver a Tabogarda, encanto... Envale un mensaje y que se rena con nosotros en Branta. Pero... Lo hars! grit Sara. Est bien, maldita sea mi suerte asinti Joe . Le pagar un viaje en primera clase. Hun dej de comer y cruz los brazos. La discusin entre los humanos le fastidiaba. Ch illaban demasiado, pens. Pero lo peor era que aquel tipo llamado Paneko, tan anti ptico, tena muchas posibilidades de acabar en la nmina del Satn. Claro que si slo fuera eso... Los informes de Paneko y el afn de Sara por encontra r a su humano Lorenzo podan traer consecuencias imprevisibles para todos. Y Hun saba que pocas veces se equivocaba en sus predicciones, sobre todo cuando t endan a ser nefastas. FIN

Intereses relacionados