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Honor de Balzac

Honor de Balzac (Tours, 20 de mayo de 1799 - Pars, 18 de agosto de 1850), tambin conocido en textos latinoamericanos como Honorato de Balzac, fue el novelista francs ms importante de la primera mitad del siglo XIX, y el principal representante, junto con Flaubert, de la llamada novela realista. Trabajador infatigable, elabor una obra monumental, la Comedia humana; ciclo coherente de varias decenas de novelas cuyo objetivo es describir de modo casi exhaustivo a la sociedad francesa de su tiempo; segn su famosa frase, hacerle "la competencia al registro civil".

Biografa
Familia
Honor de Balzac tambin llamado Honorato Balzac nace en Tours, en el seno de una familia burguesa. Su padre, cuyo nombre de nacimiento era Bernard-Franois Balssa, proceda de una pobre familia de agricultores de Tarn, regin al suroeste de Francia.1 De espritu emprendedor, Bernard-Franois abandon su aldea natal y en 1760 march a Pars,2 con la determinacin de mejorar su estatus social. Gracias a la educacin bsica que haba recibido por parte de un prroco familiar suyo, Bernard-Franois encontr empleo como funcionario en la secretara del Conseil du Roi (Consejo del Rey), aunque las afirmaciones de que en 1776 era Secretario del Conseil, e incluso avocat du roi, parecen ser invenciones del propio Bernard-Francois.3 A fin de ayudarse a medrar, por esas fechas cambiara el apellido familiar, Balssa, por el de Balzac, arguyendo un lejano (y falso) parentesco con la aristocrtica familia de los Balzac, que oportunamente estaba extinguida. Para 1789, ao de la Revolucin, Bernard-Franois de Balzac (comnmente aada, sin permiso oficial, el de aristocrtico) estaba lo suficientemente bien relacionado y haba labrado una fortuna considerable, siendo su principal valedor el general barn Franois Ren Jean de Pommereul. Tras el reinado del Terror (1793-1794), consider conveniente ponerse al servicio del Directorio, y logr, por intermediacin de de Pommereul, un lucrativo puesto en la intendencia del ejrcito.4 En ese desempeo se enriquecera considerablemente, y hara valiosas relaciones entre la burguesa de Pars. Tras un tiempo de oscuros negocios, abandon su cargo en la intendencia para trabajar como primer secretario de la casa de banca Daniel Dourmerc de Pars.5 Con 50 aos de edad, contraera matrimonio con AnneCharlotte-Laure Sallambier, de 18 aos, hija de uno de sus superiores en la banca Dourmerc; el matrimonio fue concertado entre el propio Bernard-Franois y la familia Sallambier, que, pese a la diferencia de edad, vea en Bernard-Franois un excelente partido. Celebrado el matrimonio, Bernard-Franois consider que, para evitar circunstancias incmodas por ser un subalterno de su suegro en el banco, deba abandonar el negocio. Recurriendo a sus amistades, fue enviado a Tours como Comisario de Subsistencias, encargado de coordinar la adquisicin de vveres y pertrechos para la 22 divisin del ejrcito.6 El matrimonio se asentara en Tours, donde, gracias a la fortuna de Balzac padre y de la propia Anne-Charlotte, gozaron de la consideracin general. El general de Pommereul lograra para Balzac el prestigioso (y lucrativo) cargo de administrador del hospicio de Tours. Mientras residan en dicha ciudad, Anne-Charlotte dio a luz, en 1799, a Honor Balzac, hijo segundognito del matrimonio, si bien el primognito, Louis-Daniel, nacido un ao antes, haba muerto al cabo de un mes. En la misma ciudad naceran las hermanas de Honor, Laure y Laurence (1800 y 1802 respectivamente), y el hermano menor Henry-Franois, en 1807.7

Infancia y juventud
La infancia de Honor de Balzac fue difcil, y estuvo caracterizada por el desapego emocional que mostraron su padres, sobre todo su madre, hacia l; esto marcara profundamente a Honor, quien siempre buscara relacionarse con mujeres mayores que l, capaces de ofrecerle el amor que su madre le negara en su infancia.8 Nada ms nacer fue confiado a una nodriza, con la que vivira hasta la edad de cuatro aos fuera del hogar paterno; slo se le permita visitar a sus padres, como si se tratara de un extrao, dos domingos de cada mes.9 Cuando pas a residir

en casa de sus padres, stos le trataron con gran frialdad, manteniendo una glida distancia hacia su hijo, a quien no se le permita ninguna diversin infantil. A la edad de ocho aos, su madre insisti en enviarlo a un internado en la localidad de Vendme, donde pasara los siete siguientes aos. Las condiciones del internado eran duras: no haba vacaciones escolares,10 por lo que apenas vio a sus padres en todo ese tiempo; su madre, esperando despertar en l un afn ahorrativo y trabajador, apenas le mandaba dinero, por lo que Balzac era ridiculizado por sus compaeros;11 el sistema de estudio del internado, basado en la continua memorizacin de textos, no se adecuaba a Honor, quien sera uno de los peores estudiantes de su clase;12 su actitud desganada le valieron frecuentes castigos, tanto corporales como en celdas de detencin... Sus experiencias en la escuela las plasmara en la semiautobiogrfica novela Louis Lambert (1832).10 En 1814 Honor abandona el internado, al parecer tras haber sufrido una larga enfermedad indeterminada (Balzac hablara de una "congestin intelectual"13 ). Ese mismo ao, su familia se traslada a Pars, donde el joven Honor fue educado primeramente en el internado de Georges Leptre, un antiguo amigo de la familia y, cuando su falta de progresos en los estudios comienza a preocupar a la familia, en el internado de un tal monsieur Gancer,14 donde, mal que bien, Honor acaba sus estudios en 1816. Simultneamente, y tras la cada del Imperio Napolenico, Bernard-Franois pierde sus cargos al servicio del estado. La familia, esperando ahorrar gastos, se traslada a las afueras de Pars, a la localidad de Villeparisis. Aunque durante esa poca Balzac entrara en contacto con la literatura francesa y anglosajona, este perodo es de gran infelicidad para Balzac, marcado por la continua presin de su madre para hacer algo de l en la vida, y la amargura con que trata todas sus acciones. Al parecer, Honor afirmara haber intentado suicidarse arrojndose desde un puente sobre el Loira en ese perodo.15 En 1816, con la esperanza de hacer de l un abogado, lo mandan a estudiar a la Sorbona16 donde Balzac asiste a los cursos de Victor Cousin sobre filosofa. Su inters por el filsofo y mstico sueco Emanuel Swedenborg, a quien ya conoca por medio de su madre, parece que se desarroll plenamente durante este perodo.17 Su aficin a la lectura y a la literatura le hacen plantearse dedicarse de manera profesional a las mismas, pero encuentra muchos impedimentos familiares, sobre todo por parte de su madre. Cuando consigue graduarse, su padre hace que entre en el despacho de un notario amigo de la familia, Victor Passez, trabajo con el cual adquir un gran conocimiento de los entresijos legales, y se formar una opinin bastante negativa de los manejos econmicos de la alta sociedad.18 En 1819, Passez, planeando un futuro retiro, le ofrece a Honor ser socio de su despacho; ste, asqueado por la monotona del trabajo, as como por ver frustradas sus aspiraciones literarias, lo rechaza, y anuncia a su familia la intencin de establecerse en Pars como escritor de xito.19

Inicios literarios
Pese a la oposicin familiar, logra su objetivo y en el verano de 1819 se instala en Pars, donde vive pobremente en el 9 de la rue Lesdiguires hasta 1821. En ese perodo compone Cromwell (1820), una obra en verso segn el estilo de Schiller, de temtica histrica, gran torpeza y de muy baja calidad. Al leerla ante su familia, que se muestra tremendamente confundida con respecto a la calidad de la misma, logra que su cuado, un ingeniero de caminos, se la presente al profesor de literatura de la Ecole Polytechnique, quien la rechaza amablemente y aconseja a Balzac dedicarse a la prosa.20 Desanimado, temiendo que deber dedicarse pese a todo a la notara, en 1821 conoce a Auguste Lepoitevin, un aspirante a escritor que, al apreciar la extraordinaria capacidad de trabajo de Honor, propone a Balzac crear una curiosa asociacin literaria, en la que ste escribe novelas cortas de folletn que Lepotevin se encarga de vender al editor. Tras publicar en menos de un ao y bajo pseudnimo tres novelas en colaboracin con Lepoitevin, Balzac se independiza y decide dedicarse de lleno a ese negocio literario, con la esperanza de hacerse lo suficientemente rico en el menor perodo posible, a fin de poder dedicarse posteriormente a la autntica literatura. La desbordante capacidad de trabajo de Balzac le lleva a comenzar a recibir y aceptar encargos de todo tipo. En el perodo que va de 1821 a 1829, Balzac escribir por encargo de editores sin escrpulos, bajo varios pseudnimos, a veces incluso permitiendo que otros firmen sus obras, multitud de novelas de nfima calidad (al menos se conocen nueve de ellas, pero se sospecha de al menos otras tantas; el propio Balzac no quiso dejar constancia de cules eran suyas21 ). Tambin escribira obras de ciencias naturales, historia, artculos periodsticos, panfletos polticos.,22 todo ello por encargo de editores que esperaban una entrega rpida y eficaz. El estilo de Balzac, que a veces resulta desarreglado

y poco estable, parece sufrir por estos aos en los que, a decir de Stefan Zweig, Balzac vende su alma al mejor postor.

Balzac y los negocios


Las ganacias de este perodo parece ser que pudieron ser cuantiosas, asegurndole unos ingresos anuales de ms de 4000 francos.23 Sin embargo, desde 1825 Balzac comienza a mezclarse en los ms pintorescos negocios, en los que perder todos sus ingresos y que lo obligarn a vivir siempre endeudado. El primero de estos fue la edicin en un solo volumen de las obras completas de Molire y de Fontaine, en 1825. A sugerencia de un editor, Balzac cree ver en este negocio el inicio de su fortuna: en principio, razona, la edicin en un slo volumen de las obras de Fontaine harn que la clase media, que no dispone de ingresos ni de espacio para albergar una de las lujosas ediciones de estas obras completas en veinte volmenes, corran a comprarlas, mxime si se le aaden ilustraciones de calidad. El negocio, que Balzac financia casi en toda su totalidad al retirarse el resto de socios, y con el que pierde miles de francos, es de muy poco xito: la letra de la obra resulta demasiado pequea, las ilustraciones son de mala calidad y el precio del volumen, 20 francos, resulta prohibitivo. En la edicin de unos 2000 volmenes, Balzac ha gastado cerca de 50.000 francos que ha tenido que tomar prestados, y el coste de impresin de cada volumen es de 13 francos. Conforme pasa el tiempo ve que no se venden y comienza a reducir el precio hasta 13 francos, y posteriormente 10, 9, 7 y 5 francos; aun as, slo logra vender unos 20 libros, por lo que, cuando los acreedores le apremian a pagar sus deudas, Balzac, desesperado, le vende los 2000 volmenes a un editor de provincias por 5 francos el libro; sin embargo, el editor no le paga en metlico, sino que libra una letra a su favor, y cuando Balzac le exige el pago, lo hace en especie, con una edicin de manuales de psima calidad que no valen nada. As, el negocio resulta paradjico, pues Balzac no slo no logra vender ni un solo libro, sino que, cuando intenta recuperar parte de la inversin deshacindose de ellos, acaba a cambio con otra serie de libros an menos vendibles. Hacia 1827, se involucra en otros negocios relacionados con el mundo editorial, que tambin fracasan y le llenan de deudas. Primeramente, se hace editor; funda una imprenta en el Marais parisino, gastando una fuerte suma en conseguir la licencia de impresin, el capital para maquinaria, los obreros, etc. La imprenta comienza a funcionar, pero malamente: Balzac no establece ningn criterio editorial, y se dedica a pubicar todo tipo de panfletos, propagandas, libros, manuales... Al cabo de unos meses, es evidente que el negocio no marcha bien; entonces, a fin de compensarlo, decide crear, endeudndose de nuevo, un peridico que l mismo edita; la lnea editorial del mismo, catica, y el escaso inters que suscita ayudan a hundir un poco ms la situacin. Por tanto, para reflotar los dos negocios, que ha conseguido enmaraar y amalgamar de manera abstrusa, decide fundar una fundicin de tipos de imprenta; sin embargo, su ignorancia absoluta sobre este campo, y los retrasos que sufre en el inicio de las actividades hacen fracasar estos negocios. Finalmente, resulta que su desastrosa gestin ha logrado entremezclar las tres sociedades de manera tan catica que el abogado que su familia, temiendo el mal nombre que pudiera acarrearle la bancarrota de Balzac, le impone como administrador la liquidacin o el traspaso de las empresas; tarda cerca de dos aos en desenmaraar la situacin. Curiosamente, una vez saneadas, la imprenta y la fundacin de tipos resultarn negocios muy prsperos. A pesar de la ayuda de Madame de Berny, quince aos mayor que l, con la que tuvo relaciones y que le abri las puertas del mundo parisino, pas por graves dificultades financieras. En abril de 1828 deba a su propia madre unas 50.000 libras,24 y parece ser que haba comenzado la costumbre de contraer deudas para pagar otras.25

xito literario
En 1829, a la edad de 30 aos, y acosado por los acreedores, encuentra por casualidad un episodio de la Guerra de los Chuanes con el que se siente especialmente inspirado. Influido por la obra de Walter Scott, decide novelar el episodio, para lo cual recurre a uno de las personas que lo vivieron, el anciano general de Pommereul, viejo amigo de su padre a quien, esperando huir de sus acreedores de Pars, visita en Fougres.26 En esa localidad completa la novela, cuya calidad, muy por encima de los folletines que haba producido hasta entonces, le anima a firmarla con

su nombre.27 La novela, que parece inicialmente con el ttulo de El ltimo chuan (posteriormente la revisara y volvera a publicar como Los Chuanes), se vende mal, pero le permite llamar la atencin. En unos pocos aos se convierte en el personaje de moda y en el autor ms prolfico de Pars. Su asombroso rendimiento se deba a su hbito de escribir alrededor de 15 horas diarias, en la tranquilidad de la noche, y bebiendo litros de caf negro. Lo haca en completo aislamiento, por lo que la crtica se ha cuestionado tradicionalmente de dnde poda obtener el autor el aluvin de datos de todo tipo (sociedad, economa, sucesos, habladuras...) que saturan sus novelas. Sus primeros verdaderos xitos ante el pblico datan de 1831, cuando aparece La Peau de chagrin, que aparece en la Revue de Paris. Esta novela, de carcter semifantstico, recibira el elogio de la crtica (entre ellos, el anciano Goethe) y del pblico, y sellara as el prestigio literario de Balzac. Entre otras curiosidades, es la primera novela en la que se le ocurre hacer reaparecer a sus personajes de una novela anterior. En 1832 concibe por primera vez la idea de crear una serie de novelas interralacionadas que retraten a la sociedad de su tiempo. Estas novelas, que integrarn las Scnes de la vie prive, sern el germen de la gran obra de Balzac, la Comdie Humaine (La Comedia Humana). Dentro de las escenas se incluyen sus grandes xitos de la dcada de los aos treinta, como Eugnie Grandet (1833), que ser el primer gran xito de ventas;28 y Le Pre Goriot (1835), una de sus novelas ms famosas. Durante esta dcada Balzac, pese a conocer un xito sin precedentes, se ve acosado por problemas econmicos originados por los ruinosos negocios en los que invierte: compra unas antiguas minas romanas en Cerdea, creyendo que se haba encontrado una nueva veta de oro en las mismas, e incluos llega a visitarlas, volviendo a Pars presa de un gran entusiasmo que pronto se trunca al ver que ha sido engaado.29 A la par, conoce al gran amor de su vida, Ewelina Haska, condesa de origen polaco, en 1832. Fue la propia condesa quien, tras haber ledo la Piel de Zapa, se pone en contacto con Honor. Primero le enviar una serie de cartas annimas y sin remite, firmadas como L'Etrangre (La Extranjera), y para permitir a Balzac contestarla, le sugiere que ponga una serie de crpticos anuncios en la Gazette de France y l'Observateur.30 Pronto inician una correspondencia que durar quince aos, y en la que Balzac, que imagina que su misteriosa corresponsal es cuanto menos una princesa rusa de vastsima fortuna, pone todo su entusiasmo en construir una relacin amorosa con la condesa Hanska. Se ha sealado que para la condesa, una mujer casada muy celosa de su estatus social, la relacin con Balzac era ms que nada un entretenimiento con el que pasar el tiempo en la soledad de su hacienda en Ucrania, por lo que en general se mostrar fra y manipuladora con Balzac. Aun as, mantendrn relaciones espordicas, que le llevarn a visitar la condesa en Suiza cuando en 1833 se encuentra de vacaciones con su marido (con el que trabar relacin y quien creer que Balzac es una nueva amistad de su familia), as como, al ao siguiente, a Viena, donde Balzac puede valorar su autntica fama internacional cuando toda la alta sociedad vienesa lo recibe con los brazos abiertos. Tras la muerte del barn Hanska en 1842, Balzac imagina que la condesa Hanska estar dispuesta a sellar su amor con el matrimonio, y comienza a insistirla acuciantemente en ese sentido. Sin embargo, la condesa, que teme por su herencia y su estatus, y que en realidad no ama a Balzac, se muestra reticente; a lo largo de los siguientes ocho aos, tratar de evitar cualquier compromiso con el escritor, arguyendo todo tipo de excusas: carecer del permiso del zar, problemas con el testamento de su marido, necesidad de buscar a su nica hija un buen marido antes de contraer matrimonio con Balzac,... Finalmente, para forzar la situacin, Balzac viaja a San Petesburgo, en Rusia, en 1848, donde parece sacarle un compromiso. En 1849 viaja a Wierchownia, la hacienda ucraniana de la condesa, donde parece conseguir un compromiso matrimonial definitivo. Tras volver a Paris, regresa de nuevo a Ucrania a comienzos de 1850, donde, debido al rigor del invierno y su quebrantada salud, cae enfermo. La condesa, viendo que en todo caso Balzac no sobrevivir gran tiempo, accede al fin a casarse con l, y contraen matrimonio el 14 de mayo de 1850, pocos meses antes de la muerte del escritor (18 de agosto).31

La Comedia Humana y fallecimiento


En 1842 Balzac, viendo como avanza sus Scnes de la vie prive, decide ampliarlas, y publica su famosa avantpropos, el plan editorial en el que delinea las caractersticas y contenidos de su opus magnum, la Comedia humana (por contraposicin con la Divina Comedia de Dante).32 En ella pretende agrupar el conjunto de su obra, para ofrecer un estudio de la sociedad francesa entre la cada del Imperio y la Monarqua de Julio (1815-1830). De este magno proyecto, 50 de las 137 novelas que deban componerlo quedaron incompletas.

En 1843, y ya dentro de la Comedia Humana, publica Las ilusiones perdidas, bildungsroman que narra las desventuras de Lucien de Rubempr, un joven poeta que trata de medrar en el Pars de la poca. La novela halla su continuacin en Esplendor y miserias de las cortesanas, en la que Luciern trata de recuperar el estatus perdido con la ayuda de uno de los personajes ms recurrentes de Balzac, el pcaro Vautrin. El primo Pons (1847) y La prima Bette (1848), narran el contraste social entre ambos personajes y sus ms acaudalados parientes, criticando la hipocresa social con la que son tratados. Para componerlos Balzac se bas en sus experiencias como notarios de Passez. Para 1847, la salud de Balzac se haba resentido notablemente, y la finalizacin de estas novelas fue para l todo un logro.33 En 1850, tras una serie de problemas econmicos, problemas de salud y la prohibicin expresa del zar, Balzac contrae matrimonio en Wierzchownia (Ucrania) con la condesa Hanska, con la cual se traslada a vivir a una esplndida residencia a las afueras de Pars. El viaje de regreso empeora la delicada salud de Balzac, que padecer graves problemas de salud hasta su muerte cinco meses despus. El da de su muerte haba sido visitado por su amigo y gran admirador Victor Hugo, quien se encargar de ofrecer el famoso panegrico sobre Honor. Balzac fue enterrado en el Cementerio de Pre-Lachaise de Pars, y su figura se conmemora mediante una monumental estatua encargada al escultor Auguste Rodin, la cual se sita en la interseccin de los bulevares de Raspail y Montparnasse. Vctor Hugo pronunci las siguientes palabras en su funeral: "A partir de ahora los ojos de los hombres se volvern a mirar los rostros, no de aquellos que han gobernado, sino de aquellos que han pensado". Al funeral acudieron asimismo Frdric Lematre, Gustave Courbet, Alejandro Dumas padre e hijo, y otros muchos.

Principales obras

La piel de zapa, 1831 Louis Lambert, 1845 Eugenia Grandet, 1834 La bsqueda del absoluto, 1834 Pap Goriot, 1834 La duquesa de Langeais, 1836 El Coronel Chabert, 1835 La muchacha de los ojos de oro, 1889 El lirio en el valle, 1836 La Misa del ateo, 1836 Cesar Birotteau, 1837 Las ilusiones perdidas (I, 1837; II, 1839; III, 1843) La prima Bette, 1846 El primo Pons, 1847 Esplendor y miseria de las cortesanas, 1847