La sedimentación en embalses.

Medidas preventivas y correctoras
ANTONIO PALAU YBARS
Dirección de Medio Ambiente y Calidad, Endesa Servicios, S. L. C/ Suero de Quiñones, 34-36. 28002 MADRID. apalau@enher.es

RESUMEN

Los embalses son infraestructuras que suponen una clara discontinuidad en el gradiente longitudinal de procesos propios de los ríos. Junto con el agua, los embalses «regulan» también los aportes de materiales en suspensión y los arrastres de sólidos transportados por los ríos. El balance de esta regulación tiene como resultado una retención neta de todos estos materiales en forma de sedimentos, dando lugar a la colmatación. En la actualidad la colmatación de embalses es un problema ambiental de primer orden, en particular en países como España donde la erosión potencial (y real) afecta con intensidad a un buen número de ríos regulados. Ciertamente las consecuencias ambientales de la colmatación de embalses van más allá de la regresión de deltas o las pérdidas de volumen embalsable y afectan o pueden afectar al funcionamiento general de los embalses como ecosistemas acuáticos. No hay soluciones definitivas ni para nuevos embalses ni para embalses en funcionamiento pero existen medidas tanto preventivas como correctoras que pueden contribuir a minimizar los procesos de colmatación de embalses y/o a reducir los efectos ambientales derivados. Endesa está llevando a cabo vaciados de embalses por motivos de gestión y adecuación de grandes presas, en las que el grado de colmatación es variable, viendo en cualquier caso la importancia de abordar medidas al respecto.

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). según diversas fuentes.9 6. Las cifras oscilan bastante según las cuencas. resulta que en unos 50 años. Pero. Los sedimentos procedentes de las cuencas de drenaje. Todo ello sin tener en cuenta las consecuencias sinérgicas que el tan debatido cambio climático podría suponer. como es la alteración de la pendiente longitudinal del cauce. oposición social. la actual reserva de agua embalsada se vería reducida en un 25%. con máximos de hasta 4. de un 0.000 Tn/km 2 · año (sur) y una media alrededor de 2. pasándose a unos 44 km 3.5% al año. la erosionabilidad de suelos es alta y la irregularidad de escorrentía natural muy notable. Tabla 1. pero no por ello menos importantes. Territorio y Medio Ambiente 1. por tanto. pasando por un buen numero de consecuencias limnológicas quizás no tan evidentes. INTRODUCCIÓN La colmatación junto con la eutrofización. Evidentemente no todos estos sedimentos llegan a los embalses y se almacenan en ellos. puede cifrarse en torno a los 0.4 0. la limitación del uso recreativo de los embalses o la propensión a la eutrofia. dando lugar a una serie de efectos bien conocidos. además. la producción de sedimentos.7 5.8 km3/año. En el Estado español la erosión y. como a las cuentas de explotación. etc.500 90 162 19 23 50 200 18 44 18 22 6 13 20 27 95 96 0. es un problema grave en toda la vertiente mediterránea y particularmente en las islas Canarias. La siguiente tabla 1 muestra ejemplos del estado de colmatación de varios embalses españoles. Si se tiene en cuenta que en el Estado español la capacidad total de embalse es de unos 56 km3 y que la tasa de aumento de esa capacidad por la construcción de nuevos embalses. Grado y tasa de colmatación de algunos embalses españoles Capacidad inicial Volumen sedimento (Hm3) (Hm3) Colmatación (%) Tasa colmatación (%/año) Embalse Entrepeñas Mequinenza Barasona Guadalmellato Pedro Marín Doña Aldonza 890 1. son sin duda las dos principales afecciones ambientales de los embalses a nivel mundial y muy en especial en regiones como la península Ibérica donde. por un lado. la colmatación de un embalse supone una clara pérdida de eficiencia por sí mismo con el correspondiente coste que afecta tanto a rentabilidad de la inversión inicial de la propia obra hidráulica. se apunta que la producción de sedimentos en el conjunto del Estado español. son retenidos en su gran mayoría en los vasos de los embalses. se ha visto reducido por varias razones en los últimos años (rentabilidad.4 848 . desde la pérdida de su capacidad de almacenamiento de agua hasta la regresión de deltas.I Congreso de Ingeniería Civil. Una estimación realista indica una pérdida de capacidad de embalse media en España.500 Tn/km2 · año. la formación de humedales. A partir de estos datos.4 0.5 0.

Junto con la localización de las zonas productoras de sedimento. capaces de erosionar el cauce y las riberas río abajo. MEDIDAS PREVENTIVAS Aspectos generales La prevención en materia de colmatación de embalses se puede aplicar a dos niveles. dado que en caso contrario corre el riesgo de considerarse banal.La sedimentación en embalses. La producción. y el otro a nivel de la propia obra hidráulica. irrelevante o simplemente innecesaria. es la capacidad erosiva de las aguas salientes. requiere una buena dosis de concienciación. que es de manifestación probabilística. En el caso de la colmatación de embalses. En aprovechamientos hidroeléctricos es particularmente interesante conocer el contenido en cuarzo de los sedimentos. En este sentido cabe que la eficacia de la restauración forestal pasa por recuperar todos los estratos de vegetación (arbóreo. así como su distribución en el vaso de embalse. resulta también importante conocer la naturaleza mineral de ese sedimento. dado que sus efectos (sedimentación. alterando el hábitat físico de las comunidades naturales acuáticas. los materiales de granulometría apta para la reproducción. son aspectos clave en la reducción de la producción de sedimentos y en la conservación de la vida útil de los embalses. esta necesidad de información debe iniciarse en el conocimiento de las tasas de erosión real de las cuencas donde se encuentran o donde se proyecta su construcción. el tipo y la movilización de los sedimentos El punto de partida de cualquier propuesta de medida preventiva es el disponer de información sobre el aspecto objeto de estudio. su adecuación mediante obras de contención y/o preferentemente. desde los productores priamarios y secundarios (granulometría. uno sobre el medio productor de sedimentos (la cuenca). 2. maximizando el control sobre el paso de los sedimentos por el vaso de embalse. 2. descohesión. como medida de su capacidad abrasiva. arbustivo y herbáceo) hasta unas densidades adecuadas. No cabe duda que la prevención aplicada a un proceso como la colmatación. por ejemplo. abrasión) son sustancialmente distintos según el tipo de sedimento. Por otro lado. la medición del transporte de sedimentos puede permitir conocer la tasa de colmatación. No hay soluciones definitivas ni para nuevos embalses ni para embalses en funcionamiento. etc. 849 . promoviendo la minimizando la producción y movilización de sedimentos. de efectos no inmediatos y referidos a unas obras que se proyectan para una vida media de unos 50 a 150 años.) hasta los peces que ven cómo el tamaño medio del sustrato aumenta y pueden faltar. 2. tanto mayor cuanto más decantadas. pero existen medidas tanto preventivas como correctoras que pueden contribuir a minimizar los procesos de colmatación de embalses. mediante una correcta recuperación y mantenimiento de la cubierta forestal. La localización de las zonas productoras de sedimentos.2. Medidas preventivas y correctoras Un aspecto quizás menos conocido de la colmatación de embalses.1.

Estos sedimentos pueden depositarse en algún lugar predefinido por debajo de la presa y ser distribuidos río abajo mediante crecidas controladas. Así debería valorarse la importancia que puede tener el conocer la dinámica de los sedimentos en la zona y las previsiones de colmatación del embalse proyectado en ella. en muchos nuevos proyectos sigue sin tenerse en cuenta y se continúan adoptando diseños inadecuados para los efectos de la sedimentación en embalses. es fundamental para acotar las imprecisiones hasta un nivel aceptable. Esta última solución es práctica habitual en los sistemas de derivación de aguas desde azudes o pequeñas presas. en la definición de la altura de la presa y. No obstante. Su eficacia depende en gran medida de su diseño. como por ejemplo el diseño de compuertas sin guías susceptibles de sufrir abrasión o la construcción de sistemas decantadores en las tomas. en saltos. en muchas obras hidráulicas nunca se ha cuantificado este problema y lo que sin duda resulta menos comprensible. pero se trata de una solución temporal. como consecuencia del material mineral en suspensión también admite medidas preventivas a nivel de la fase de proyecto y construcción de la obra hidráulica. existen medios para conocer la problemática que puede presentarse en una cuenca determinada en cuanto a producción y movilización de sedimentos. permitiendo la movilización del sedimento y el mantenimiento del cauce limpio de acumulaciones tanto aguas arriba como aguas abajo de la presa. resulta importante conocer con la máxima precisión posible el transporte y la distribución de los sedimentos en los embalses. sobre todo. Se puede aumentar la altura de presa para compensar la colmatación previsible.) a lo que hay que añadir la notable variabilidad temporal y heterogeniedad espacial con la que se produce ese transporte. al objeto de poder considerar. En cualquier caso. y a pesar de estas imprecisiones.I Congreso de Ingeniería Civil. en cuencas con una alta probabilidad de generar problemas de colmatación. La prevención aplicada al diseño de presas y azudes A pesar de que. de fondo. 850 .3. se puede también dimensionar los órganos de evacuación preferente de sedimentos (compuertas o desagües de fondo). sin modificar el perfil hidráulico del río aguas arriba de la presa. como se ha indicado. 2. Territorio y Medio Ambiente Estas mediciones tienen una precisión limitada por la diversidad de mecanismos de transporte a la que se ven sometidos los sedimentos (en suspensión. proyectar y valorar posibles medidas preventivas y/o correctoras frente a la colmatación. Cabe indicar que la utilización de equipos y protocolos de muestreo adecuados. bajo estos condicionantes lo habitual es que las estimaciones de transporte de sedimentos sean a menudo infravaloraciones de la realidad y por ello es frecuente que las tasas de colmatación medidas en los embalses sean superiores a las previstas por este tipo de modelos. por parte de personal bien preparado. la cota de las tomas de agua y su diseño y gestión más adecuadas. de manera que sean capaces de absorber la máxima crecida de diseño. También cabe plantearse la posibilidad de construir azudes de cola (figura 3) como medida para controlar la dispersión de sedimentos en el vaso de embalse y facilitar su extracción. En el caso de pequeñas presas. etc. La abrasión sobre elementos mecánicos y estructurales de la obra hidráulica. en este tipo de estudios.

compuertas. son muy bajos. Endesa ha llevado a cabo vaciados de un buen número de embalses. 3. en unos casos para la reparación de tomas o desagües de fondo y en otros para reparaciones en el paramento de la presa. Tanto el sifonado como el dragado aplicables a embalses. ha conducido a Endesa al desarrollo de un protocolo de vaciado de embalses que forma parte de su Sistema de Gestión Ambiental. El dragado adolece de problemas similares al caso anterior. 851 .La sedimentación en embalses. con el objeto de poderlos acondicionar como elementos adicionales de desagüe. La aspiración de sedimentos tiene como inconveniente que los rendimientos en términos de extracción neta. puede ser interesante pensar en dejar mínimamente operativos los túneles de desvío de la construcción. Extracción (retirada) de sedimentos del vaso de embalse. pero en casos críticos puede ser la mejor opción de reducción de la colmatación. Finalmente la excavación se refiere a la retirada de sedimentos en seco.1. Durante los últimos tres años. Normalmente no se realiza como medida de corrección de la colmatación sino para la reparación o supervisión de órganos de regulación de la presa (desagües de fondo. MEDIDAS CORRECTORAS Aspectos generales La corrección de la colmatación de embalses raramente se lleva a cabo en forma de actuaciones de mantenimiento constantes y de baja intensidad. que sólo tiene sentido cuando la obra hidráulica que padece la colmatación ya no es funcional ni es rentable acondicionarla para que pueda serlo. Las potencialmente significativas afectaciones ambientales derivadas del vaciado de embalses. Es una actuación que admite varias opciones. Es una actuación finalista. Estas actuaciones se pueden agrupar en cuatro apartados: 1. como una Instrucción Técnica. paramento de la presa. hasta el dragado y la excavación. También pueden preverse aliviaderos o compuertas adicionales (o espacio para construirlos con facilidad si llegado el momento se consideran necesarios). es decir en momentos con un bajo nivel de embalse. la suspensión de sedimentos no admite demasiadas soluciones de acopio. aunque las experiencias en esta línea son muy escasas. En este caso. etc. Es una práctica de la que en el Estado español se dispone de una experiencia creciente. Habitualmente se fundamenta en actuaciones puntuales de alta intensidad que llevan asociadas un buen número de posibles afectaciones ambientales sobre el ecosistema fluvial. (si no es que se van a utilizar para algún fin previsto). Vaciados de embalses. 3. como enmiendas agrícolas o para compostaje. 3. transporte o depósito. del orden del 5-20% y que como producto. 2.). se pueden llegar a recuperar volúmenes significativos de embalse y los sedimientos retirados pueden reutilizarse en actuaciones de restauración de suelos. si bien los rendimientos son algo mejores. derivan de técnicas portuarias marinas. desde el sifonado o aspiración de sedimentos. Remoción total o parcial de presas y azudes. La evacuación de sedimentos es por tanto un valor añadido a la actuación de vaciado de embalses. Medidas preventivas y correctoras Como medidas preventivas complementarias.

no son aplicables de forma universal y el tamaño del embalse suele ser un aspecto determinante en la definición de la actuación correctora finalmente seleccionada. A lo largo del eje de cualquier embalse. Así. Es lo que se denomina «transparencias».2. pero para ser eficaz requiere aplicarla de forma continuada e iniciarla preferentemente desde el momento de puesta en carga del embalse. La figura 1 muestra la distribución longitudinal más probable de los sedimentos a lo largo del eje longitudinal de un gran embalse. pueden proyectarse aguas debajo de los embalses. En la gestión de avenidas. permite recuperar volumen de embalse y evita la apertura de nuevas graveras en otros tramos de río susceptibles de mayor valor de conservación. La mayor eficacia se consigue en los aprovechamientos fluyentes o semifluyentes. como traducción del término francés «transparences» que hace alusión a una gestión de embalses en crecidas basada en el criterio de «lo salido por lo entrado». en el caso de oscilaciones reducidas del nivel de agua embalsada y con una nula o muy baja operación de los desagües de fondo. como lógica consecuencia del aumento de residencia del agua y la pérdida de la componente horizontal (transporte) de los ríos. con un determinado nivel de embalse y en un período de avenida o bien puede realizarse la misma operación en períodos sin crecidas naturales. Gestión del nivel de embalse y de crecidas. como por ejemplo los de riego que pueden 852 . capaces de mantenerse fácilmente en suspensión. arenas). Su aprovechamiento no deja de ser una puesta en valor de un componente residual y problemático de los embalses. cuanto más bajo este el nivel de embalse y mayor sea crecida natural recibida. Sin duda la gestión de avenidas. Gestión de la colmatación en grandes y medianos embalses a largo plazo El carácter anual o hiperanual de los grandes y medianos embalses. Es sin duda la mejor opción desde un punto de vista ambiental. combinada con una gestión de los niveles de embalse y de sueltas controladas es una buena opción de cara a la descolmatación de embalses. Territorio y Medio Ambiente 4. Existen pocas opciones de aplicación.I Congreso de Ingeniería Civil. Estas y otras soluciones que se comentan a continuación. 3. los mayores efectos de movilización de sedimentos se obtienen con embalses llenos y vaciados rápidos a través de los desagües de fondo. que puede ser de bajo coste (si los accesos son fáciles y las cantidades acumuladas importantes). se establece un gradiente granulométrico decreciente en dirección a la presa. más amplia e intensa es la remoción de sedimentos en el vaso de embalse en dirección a la presa. En la gestión de sueltas controladas. les convierte en trampas casi absolutas de todo el sedimento producido en sus cuencas. se pueden generar crecidas controladas a través de los desagües de fondo (en combinación con otras tomas intermedias). Los materiales retirados de las colas de embalses en épocas de bajo nivel de agua. gravillas. Por el contrario. Sólo las fracciones más finas. en embalses que a menudo se encuentran en bajos niveles de agua embalsada durante situaciones de crecida. El resultado es un sedimento que se distribuye a lo largo del eje del embalse siguiendo un gradiente granulométrico decreciente desde la cola a la presa. pueden representar aptos para la construcción (gravas.

poniendo en peligro riegos y abastecimientos. Figura 2. o construir aliviaderos y desagües de fondo adicionales. Un uso frecuente de los desagües de fondo.La sedimentación en embalses. combinado con una adecuada gestión de los niveles de embalse durante el período de crecidas. Distribución longitudinal esquemática de las fracciones granulométricas de sedimento a lo largo del eje de un gran embalse. incluso a cotas relativamente altas. tanto más acusado cuanto menor sea el nivel de embalse en el momento de las crecidas (figura 2). y en los que tampoco se manejan de forma habitual los desagües de fondo. en la medida en que se maximiza la evacuación de sedimentos río abajo (figura 3). Como medidas correctoras estructurales de carácter complementario. debido a un desplazamiento relativamente rápido de los materiales depositados desde la cola hacia la presa. También puede plantear- 853 . puede poner en peligro el suministro de agua desde los embalses. Figura 1. Esta acumulación de sedimentos en las inmediaciones de la presa. Distribución longitudinal esquemática del sedimento en embalses estacionales. Medidas preventivas y correctoras recibir las lluvias otoñales con cotas mínimas. hay la opción de eliminar temporalmente compuertas o estructuras que puedan favorecer la decantación. o limitando de forma severa el aprovechamiento hidroeléctrico. reduce de forma apreciable la colmatación. con un nulo o escaso manejo de los desagües de fondo. el sedimento de granulometría más fina (arcillas) se reduce y se acumulan en las inmediaciones de la presa mayores cantidades de arenas y limos.

favorece su rápida colmatación. etc. En cada caso hay que analizar el coste de construcción y gestión de los diques de cola.) o estructurales (conductos de desagüe. en este tipo de aprovechamientos. etc.3. que sólo se reducen alrededor de un 3% y son los responsables de la abrasión. pero no los más finos. 3. Distribución longitudinal esquemática del sedimento en un embalse con una buena gestión de los desagües de fondo y provisto de un dique de cola. Gestión de la colmatación en azudes y pequeñas presas Las pequeñas presas y azudes. dado que se altera con facilidad el perfil longitudinal del cauce y consecuentemente se favorece la sedimentación. como se ha indicado. otra opción que se ha visto retiene de forma importante los materiales medios y gruesos. de proyectar las presas con aliviaderos laterales capaces de desviar parte del agua y sedimentos hacia barrancos marginales. compuertas. paramento. dejar de turbinar en crecidas. tuberías forzadas. unos accesos bien proyectados para facilitar su reparación y un plan de mantenimiento adecuado 854 .). por lo que su colmatación puede ser rápida sino se gestionan adecuadamente. En estos embalses de reducidas dimensiones. con su inevitable problemática ambiental. con relación al de restitución de las palas de las turbinas. habitualmente asociadas a aprovechamientos fluyentes.I Congreso de Ingeniería Civil. puede ser una opción conveniente con vistas al coste del desgaste de las palas de las turbinas desgastadas y de posteriores dragados. tienen una capacidad de embalse moderada o reducida. A menudo en este tipo de presas la capacidad de los órganos desagüe es inadecuada para una suelta eficiente de sedimento («transparencias») y el hecho de que para su explotación suelan mantenerse en un nivel de embalse constantemente alto. El diseños de las turbinas. ciertamente más compleja. Por otro lado. como control de su aterramiento. Territorio y Medio Ambiente Figura 3. los materiales con los que se construyen. de modo que en saltos hidroeléctricos. puede ser planteable ambiental y económicamente un mantenimiento basado en dragados periódicos. son particularmente frecuentes los problemas de abrasión sobre equipos mecánicos (turbinas. se la posibilidad. Construir diques o pantallas en las colas de embalse (figura 3) es.

por extensión. con una importante problemática en cuanto a colmatación de embalses. En Francia la inspección de presas decenal. Esta práctica periódica aplicada al Estado Español donde el manejo de los desagües de fondo de los embalses no es frecuente. Es también importante señalar que la retirada de sedimentos de embalses contribuye siempre en mayor o menor grado al mantenimiento de un estado trófico aceptable de los embalses y. se considera que hay que iniciar actuaciones de control sobre la colmatación de embalses. En cualquier caso las experiencias de vaciados de embalses que se han monitorizado hasta la fecha (Santa Ana. Barasona en el río Esera. a menudo lleva asociada el vaciado completo del embalse y con ello la evacuación de cantidades importantes de sedimento río abajo. es menor la cantidad de sedimentos movilizados y mejor su calidad físico-química. Medidas preventivas y correctoras (anual por defecto) pueden reducir drásticamente los costes de reparar los efectos de la abrasión. así como controles extraordinarios después de crecidas extraordinarias. podría establecerse un control decenal del volumen de sedimentos almacenado en un embalse. y bajo criterios estrictamente económicos. Por defecto. además de para reparar y poner en operación los desagües de fondo. CONTROL Y SEGUIMIENTO DE LA COLMATACIÓN DE EMBALSES Al margen de cuantas medidas preventivas y correctoras puedan tomarse. Cabe indicar que los efectos ambientales de un vaciado río abajo son variables en función de dos aspectos: la cantidad de sedimento movilizada y su calidad o carga orgánica. dado que a cada vaciado consecutivo. disponen de legislación reciente que obliga a los concesionarios de grandes presas. cuando la pérdida de capacidad de embalse supera el 15% de la original. 4. a una mejora de la calidad del agua y de sus capacidades bióticas.La sedimentación en embalses. a controlar y corregir el aterramiento de los embalses. y hay que adoptar medidas correctoras cuando se supera el 40%. podría servir para reducir el grado de colmatación de los embalses. países como Italia. que son fundamentales para el control de la colmatación. en el río Noguera Ribagorzana. Los resultados de estos controles servirían para analizar las desviaciones respecto a lo previsto en la fase de proyecto. Como práctica usual en Estados Unidos. con el tiempo. que es cuando verdaderamente el embalse se aterra. toda vez que para alimentar modelos y obtener previsiones más precisas sobre el grado y la tasa de colmatación. Cabe señalar que la colmatación es uno de los posibles motivos de la no renovación de la concesión de explotación de un embalse en Estados Unidos. 855 . es fundamental llevar a cabo una labor de control y seguimiento continuo de la evolución de los sedimentos en los embalses. obligada por ley para garantizar su seguridad y el correcto funcionamiento de los mecanismos de regulación. Doiras en el río Navia y otros) coinciden en concluir que son de efectos ambientales absolutamente reversibles y que una práctica periódica de vaciados tiende claramente a reducir sus afectaciones río abajo. En la Unión Europea. Por supuesto también servirían para adoptar las medidas correctoras más adecuadas y con mejor conocimiento de causa.

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