La sedimentación en embalses.

Medidas preventivas y correctoras
ANTONIO PALAU YBARS
Dirección de Medio Ambiente y Calidad, Endesa Servicios, S. L. C/ Suero de Quiñones, 34-36. 28002 MADRID. apalau@enher.es

RESUMEN

Los embalses son infraestructuras que suponen una clara discontinuidad en el gradiente longitudinal de procesos propios de los ríos. Junto con el agua, los embalses «regulan» también los aportes de materiales en suspensión y los arrastres de sólidos transportados por los ríos. El balance de esta regulación tiene como resultado una retención neta de todos estos materiales en forma de sedimentos, dando lugar a la colmatación. En la actualidad la colmatación de embalses es un problema ambiental de primer orden, en particular en países como España donde la erosión potencial (y real) afecta con intensidad a un buen número de ríos regulados. Ciertamente las consecuencias ambientales de la colmatación de embalses van más allá de la regresión de deltas o las pérdidas de volumen embalsable y afectan o pueden afectar al funcionamiento general de los embalses como ecosistemas acuáticos. No hay soluciones definitivas ni para nuevos embalses ni para embalses en funcionamiento pero existen medidas tanto preventivas como correctoras que pueden contribuir a minimizar los procesos de colmatación de embalses y/o a reducir los efectos ambientales derivados. Endesa está llevando a cabo vaciados de embalses por motivos de gestión y adecuación de grandes presas, en las que el grado de colmatación es variable, viendo en cualquier caso la importancia de abordar medidas al respecto.

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con máximos de hasta 4. desde la pérdida de su capacidad de almacenamiento de agua hasta la regresión de deltas. pasándose a unos 44 km 3. Si se tiene en cuenta que en el Estado español la capacidad total de embalse es de unos 56 km3 y que la tasa de aumento de esa capacidad por la construcción de nuevos embalses. de un 0. Todo ello sin tener en cuenta las consecuencias sinérgicas que el tan debatido cambio climático podría suponer.8 km3/año. son retenidos en su gran mayoría en los vasos de los embalses. Tabla 1. Territorio y Medio Ambiente 1. Grado y tasa de colmatación de algunos embalses españoles Capacidad inicial Volumen sedimento (Hm3) (Hm3) Colmatación (%) Tasa colmatación (%/año) Embalse Entrepeñas Mequinenza Barasona Guadalmellato Pedro Marín Doña Aldonza 890 1. como es la alteración de la pendiente longitudinal del cauce. La siguiente tabla 1 muestra ejemplos del estado de colmatación de varios embalses españoles. pasando por un buen numero de consecuencias limnológicas quizás no tan evidentes. la formación de humedales. la actual reserva de agua embalsada se vería reducida en un 25%.5 0. por tanto. puede cifrarse en torno a los 0. según diversas fuentes.500 90 162 19 23 50 200 18 44 18 22 6 13 20 27 95 96 0. Las cifras oscilan bastante según las cuencas.500 Tn/km2 · año.).7 5. Pero.5% al año. la erosionabilidad de suelos es alta y la irregularidad de escorrentía natural muy notable.4 0. Los sedimentos procedentes de las cuencas de drenaje. se apunta que la producción de sedimentos en el conjunto del Estado español.000 Tn/km 2 · año (sur) y una media alrededor de 2. la limitación del uso recreativo de los embalses o la propensión a la eutrofia.9 6. etc. pero no por ello menos importantes. es un problema grave en toda la vertiente mediterránea y particularmente en las islas Canarias.4 848 . la colmatación de un embalse supone una clara pérdida de eficiencia por sí mismo con el correspondiente coste que afecta tanto a rentabilidad de la inversión inicial de la propia obra hidráulica. resulta que en unos 50 años. INTRODUCCIÓN La colmatación junto con la eutrofización.I Congreso de Ingeniería Civil. Evidentemente no todos estos sedimentos llegan a los embalses y se almacenan en ellos. Una estimación realista indica una pérdida de capacidad de embalse media en España. dando lugar a una serie de efectos bien conocidos. A partir de estos datos. son sin duda las dos principales afecciones ambientales de los embalses a nivel mundial y muy en especial en regiones como la península Ibérica donde. se ha visto reducido por varias razones en los últimos años (rentabilidad. la producción de sedimentos. como a las cuentas de explotación.4 0. En el Estado español la erosión y. además. oposición social. por un lado.

La localización de las zonas productoras de sedimentos. abrasión) son sustancialmente distintos según el tipo de sedimento. arbustivo y herbáceo) hasta unas densidades adecuadas. No cabe duda que la prevención aplicada a un proceso como la colmatación. pero existen medidas tanto preventivas como correctoras que pueden contribuir a minimizar los procesos de colmatación de embalses. Por otro lado.1. esta necesidad de información debe iniciarse en el conocimiento de las tasas de erosión real de las cuencas donde se encuentran o donde se proyecta su construcción. la medición del transporte de sedimentos puede permitir conocer la tasa de colmatación. como medida de su capacidad abrasiva. etc. y el otro a nivel de la propia obra hidráulica.La sedimentación en embalses. En el caso de la colmatación de embalses. que es de manifestación probabilística.) hasta los peces que ven cómo el tamaño medio del sustrato aumenta y pueden faltar. dado que en caso contrario corre el riesgo de considerarse banal. promoviendo la minimizando la producción y movilización de sedimentos. uno sobre el medio productor de sedimentos (la cuenca). descohesión. su adecuación mediante obras de contención y/o preferentemente. así como su distribución en el vaso de embalse. son aspectos clave en la reducción de la producción de sedimentos y en la conservación de la vida útil de los embalses. los materiales de granulometría apta para la reproducción. 2. requiere una buena dosis de concienciación. maximizando el control sobre el paso de los sedimentos por el vaso de embalse. En aprovechamientos hidroeléctricos es particularmente interesante conocer el contenido en cuarzo de los sedimentos. No hay soluciones definitivas ni para nuevos embalses ni para embalses en funcionamiento. alterando el hábitat físico de las comunidades naturales acuáticas.2. 849 . En este sentido cabe que la eficacia de la restauración forestal pasa por recuperar todos los estratos de vegetación (arbóreo. 2. capaces de erosionar el cauce y las riberas río abajo. Junto con la localización de las zonas productoras de sedimento. irrelevante o simplemente innecesaria. Medidas preventivas y correctoras Un aspecto quizás menos conocido de la colmatación de embalses. por ejemplo. resulta también importante conocer la naturaleza mineral de ese sedimento. 2. tanto mayor cuanto más decantadas. de efectos no inmediatos y referidos a unas obras que se proyectan para una vida media de unos 50 a 150 años. dado que sus efectos (sedimentación. el tipo y la movilización de los sedimentos El punto de partida de cualquier propuesta de medida preventiva es el disponer de información sobre el aspecto objeto de estudio. La producción. mediante una correcta recuperación y mantenimiento de la cubierta forestal. MEDIDAS PREVENTIVAS Aspectos generales La prevención en materia de colmatación de embalses se puede aplicar a dos niveles. es la capacidad erosiva de las aguas salientes. desde los productores priamarios y secundarios (granulometría.

La abrasión sobre elementos mecánicos y estructurales de la obra hidráulica. No obstante. 850 . Esta última solución es práctica habitual en los sistemas de derivación de aguas desde azudes o pequeñas presas. en saltos. pero se trata de una solución temporal. se puede también dimensionar los órganos de evacuación preferente de sedimentos (compuertas o desagües de fondo). Cabe indicar que la utilización de equipos y protocolos de muestreo adecuados. de manera que sean capaces de absorber la máxima crecida de diseño. la cota de las tomas de agua y su diseño y gestión más adecuadas. permitiendo la movilización del sedimento y el mantenimiento del cauce limpio de acumulaciones tanto aguas arriba como aguas abajo de la presa. en este tipo de estudios.3. Se puede aumentar la altura de presa para compensar la colmatación previsible.I Congreso de Ingeniería Civil. sobre todo. bajo estos condicionantes lo habitual es que las estimaciones de transporte de sedimentos sean a menudo infravaloraciones de la realidad y por ello es frecuente que las tasas de colmatación medidas en los embalses sean superiores a las previstas por este tipo de modelos. sin modificar el perfil hidráulico del río aguas arriba de la presa. Así debería valorarse la importancia que puede tener el conocer la dinámica de los sedimentos en la zona y las previsiones de colmatación del embalse proyectado en ella. como por ejemplo el diseño de compuertas sin guías susceptibles de sufrir abrasión o la construcción de sistemas decantadores en las tomas. como consecuencia del material mineral en suspensión también admite medidas preventivas a nivel de la fase de proyecto y construcción de la obra hidráulica. como se ha indicado. por parte de personal bien preparado. es fundamental para acotar las imprecisiones hasta un nivel aceptable. al objeto de poder considerar. En el caso de pequeñas presas.) a lo que hay que añadir la notable variabilidad temporal y heterogeniedad espacial con la que se produce ese transporte. en muchos nuevos proyectos sigue sin tenerse en cuenta y se continúan adoptando diseños inadecuados para los efectos de la sedimentación en embalses. También cabe plantearse la posibilidad de construir azudes de cola (figura 3) como medida para controlar la dispersión de sedimentos en el vaso de embalse y facilitar su extracción. La prevención aplicada al diseño de presas y azudes A pesar de que. resulta importante conocer con la máxima precisión posible el transporte y la distribución de los sedimentos en los embalses. existen medios para conocer la problemática que puede presentarse en una cuenca determinada en cuanto a producción y movilización de sedimentos. 2. Territorio y Medio Ambiente Estas mediciones tienen una precisión limitada por la diversidad de mecanismos de transporte a la que se ven sometidos los sedimentos (en suspensión. en la definición de la altura de la presa y. En cualquier caso. proyectar y valorar posibles medidas preventivas y/o correctoras frente a la colmatación. y a pesar de estas imprecisiones. etc. de fondo. en muchas obras hidráulicas nunca se ha cuantificado este problema y lo que sin duda resulta menos comprensible. Su eficacia depende en gran medida de su diseño. Estos sedimentos pueden depositarse en algún lugar predefinido por debajo de la presa y ser distribuidos río abajo mediante crecidas controladas. en cuencas con una alta probabilidad de generar problemas de colmatación.

MEDIDAS CORRECTORAS Aspectos generales La corrección de la colmatación de embalses raramente se lleva a cabo en forma de actuaciones de mantenimiento constantes y de baja intensidad. en unos casos para la reparación de tomas o desagües de fondo y en otros para reparaciones en el paramento de la presa. que sólo tiene sentido cuando la obra hidráulica que padece la colmatación ya no es funcional ni es rentable acondicionarla para que pueda serlo.1. 851 . Es una actuación que admite varias opciones. se pueden llegar a recuperar volúmenes significativos de embalse y los sedimientos retirados pueden reutilizarse en actuaciones de restauración de suelos. Estas actuaciones se pueden agrupar en cuatro apartados: 1. Finalmente la excavación se refiere a la retirada de sedimentos en seco. desde el sifonado o aspiración de sedimentos. hasta el dragado y la excavación. si bien los rendimientos son algo mejores. 3. 3. son muy bajos. como una Instrucción Técnica. derivan de técnicas portuarias marinas. También pueden preverse aliviaderos o compuertas adicionales (o espacio para construirlos con facilidad si llegado el momento se consideran necesarios). Durante los últimos tres años. compuertas. del orden del 5-20% y que como producto. la suspensión de sedimentos no admite demasiadas soluciones de acopio. puede ser interesante pensar en dejar mínimamente operativos los túneles de desvío de la construcción. Remoción total o parcial de presas y azudes. 2. La evacuación de sedimentos es por tanto un valor añadido a la actuación de vaciado de embalses. La aspiración de sedimentos tiene como inconveniente que los rendimientos en términos de extracción neta. (si no es que se van a utilizar para algún fin previsto). etc. 3. Es una práctica de la que en el Estado español se dispone de una experiencia creciente. Endesa ha llevado a cabo vaciados de un buen número de embalses. El dragado adolece de problemas similares al caso anterior.La sedimentación en embalses. Es una actuación finalista. con el objeto de poderlos acondicionar como elementos adicionales de desagüe. ha conducido a Endesa al desarrollo de un protocolo de vaciado de embalses que forma parte de su Sistema de Gestión Ambiental. En este caso. transporte o depósito. Extracción (retirada) de sedimentos del vaso de embalse. Habitualmente se fundamenta en actuaciones puntuales de alta intensidad que llevan asociadas un buen número de posibles afectaciones ambientales sobre el ecosistema fluvial. Normalmente no se realiza como medida de corrección de la colmatación sino para la reparación o supervisión de órganos de regulación de la presa (desagües de fondo. aunque las experiencias en esta línea son muy escasas. Medidas preventivas y correctoras Como medidas preventivas complementarias. es decir en momentos con un bajo nivel de embalse. Tanto el sifonado como el dragado aplicables a embalses. Las potencialmente significativas afectaciones ambientales derivadas del vaciado de embalses. Vaciados de embalses. paramento de la presa. pero en casos críticos puede ser la mejor opción de reducción de la colmatación. como enmiendas agrícolas o para compostaje.).

se pueden generar crecidas controladas a través de los desagües de fondo (en combinación con otras tomas intermedias). pero para ser eficaz requiere aplicarla de forma continuada e iniciarla preferentemente desde el momento de puesta en carga del embalse. permite recuperar volumen de embalse y evita la apertura de nuevas graveras en otros tramos de río susceptibles de mayor valor de conservación. En la gestión de sueltas controladas.2. pueden proyectarse aguas debajo de los embalses. Los materiales retirados de las colas de embalses en épocas de bajo nivel de agua. no son aplicables de forma universal y el tamaño del embalse suele ser un aspecto determinante en la definición de la actuación correctora finalmente seleccionada. que puede ser de bajo coste (si los accesos son fáciles y las cantidades acumuladas importantes). como por ejemplo los de riego que pueden 852 . Su aprovechamiento no deja de ser una puesta en valor de un componente residual y problemático de los embalses. Gestión del nivel de embalse y de crecidas. gravillas. El resultado es un sedimento que se distribuye a lo largo del eje del embalse siguiendo un gradiente granulométrico decreciente desde la cola a la presa. con un determinado nivel de embalse y en un período de avenida o bien puede realizarse la misma operación en períodos sin crecidas naturales. Así. pueden representar aptos para la construcción (gravas. más amplia e intensa es la remoción de sedimentos en el vaso de embalse en dirección a la presa. 3. los mayores efectos de movilización de sedimentos se obtienen con embalses llenos y vaciados rápidos a través de los desagües de fondo. En la gestión de avenidas. en el caso de oscilaciones reducidas del nivel de agua embalsada y con una nula o muy baja operación de los desagües de fondo. Sólo las fracciones más finas. Estas y otras soluciones que se comentan a continuación. La mayor eficacia se consigue en los aprovechamientos fluyentes o semifluyentes. La figura 1 muestra la distribución longitudinal más probable de los sedimentos a lo largo del eje longitudinal de un gran embalse. capaces de mantenerse fácilmente en suspensión.I Congreso de Ingeniería Civil. cuanto más bajo este el nivel de embalse y mayor sea crecida natural recibida. se establece un gradiente granulométrico decreciente en dirección a la presa. Territorio y Medio Ambiente 4. como traducción del término francés «transparences» que hace alusión a una gestión de embalses en crecidas basada en el criterio de «lo salido por lo entrado». arenas). Es lo que se denomina «transparencias». como lógica consecuencia del aumento de residencia del agua y la pérdida de la componente horizontal (transporte) de los ríos. combinada con una gestión de los niveles de embalse y de sueltas controladas es una buena opción de cara a la descolmatación de embalses. A lo largo del eje de cualquier embalse. les convierte en trampas casi absolutas de todo el sedimento producido en sus cuencas. Es sin duda la mejor opción desde un punto de vista ambiental. Por el contrario. Sin duda la gestión de avenidas. Existen pocas opciones de aplicación. Gestión de la colmatación en grandes y medianos embalses a largo plazo El carácter anual o hiperanual de los grandes y medianos embalses. en embalses que a menudo se encuentran en bajos niveles de agua embalsada durante situaciones de crecida.

Figura 2.La sedimentación en embalses. Un uso frecuente de los desagües de fondo. con un nulo o escaso manejo de los desagües de fondo. Figura 1. tanto más acusado cuanto menor sea el nivel de embalse en el momento de las crecidas (figura 2). en la medida en que se maximiza la evacuación de sedimentos río abajo (figura 3). el sedimento de granulometría más fina (arcillas) se reduce y se acumulan en las inmediaciones de la presa mayores cantidades de arenas y limos. incluso a cotas relativamente altas. poniendo en peligro riegos y abastecimientos. hay la opción de eliminar temporalmente compuertas o estructuras que puedan favorecer la decantación. combinado con una adecuada gestión de los niveles de embalse durante el período de crecidas. Medidas preventivas y correctoras recibir las lluvias otoñales con cotas mínimas. Distribución longitudinal esquemática del sedimento en embalses estacionales. puede poner en peligro el suministro de agua desde los embalses. o limitando de forma severa el aprovechamiento hidroeléctrico. o construir aliviaderos y desagües de fondo adicionales. Distribución longitudinal esquemática de las fracciones granulométricas de sedimento a lo largo del eje de un gran embalse. También puede plantear- 853 . debido a un desplazamiento relativamente rápido de los materiales depositados desde la cola hacia la presa. reduce de forma apreciable la colmatación. y en los que tampoco se manejan de forma habitual los desagües de fondo. Esta acumulación de sedimentos en las inmediaciones de la presa. Como medidas correctoras estructurales de carácter complementario.

En cada caso hay que analizar el coste de construcción y gestión de los diques de cola. dejar de turbinar en crecidas. como control de su aterramiento. Distribución longitudinal esquemática del sedimento en un embalse con una buena gestión de los desagües de fondo y provisto de un dique de cola. de proyectar las presas con aliviaderos laterales capaces de desviar parte del agua y sedimentos hacia barrancos marginales. A menudo en este tipo de presas la capacidad de los órganos desagüe es inadecuada para una suelta eficiente de sedimento («transparencias») y el hecho de que para su explotación suelan mantenerse en un nivel de embalse constantemente alto. 3. habitualmente asociadas a aprovechamientos fluyentes. se la posibilidad. con relación al de restitución de las palas de las turbinas. Territorio y Medio Ambiente Figura 3. dado que se altera con facilidad el perfil longitudinal del cauce y consecuentemente se favorece la sedimentación. En estos embalses de reducidas dimensiones. con su inevitable problemática ambiental. ciertamente más compleja. de modo que en saltos hidroeléctricos. Construir diques o pantallas en las colas de embalse (figura 3) es. otra opción que se ha visto retiene de forma importante los materiales medios y gruesos. favorece su rápida colmatación. los materiales con los que se construyen. como se ha indicado. por lo que su colmatación puede ser rápida sino se gestionan adecuadamente. en este tipo de aprovechamientos. tienen una capacidad de embalse moderada o reducida. paramento. son particularmente frecuentes los problemas de abrasión sobre equipos mecánicos (turbinas. Por otro lado.) o estructurales (conductos de desagüe. puede ser una opción conveniente con vistas al coste del desgaste de las palas de las turbinas desgastadas y de posteriores dragados. compuertas.I Congreso de Ingeniería Civil. que sólo se reducen alrededor de un 3% y son los responsables de la abrasión. tuberías forzadas. puede ser planteable ambiental y económicamente un mantenimiento basado en dragados periódicos. Gestión de la colmatación en azudes y pequeñas presas Las pequeñas presas y azudes.3. pero no los más finos. etc. El diseños de las turbinas. unos accesos bien proyectados para facilitar su reparación y un plan de mantenimiento adecuado 854 .). etc.

se considera que hay que iniciar actuaciones de control sobre la colmatación de embalses. dado que a cada vaciado consecutivo. a controlar y corregir el aterramiento de los embalses. es menor la cantidad de sedimentos movilizados y mejor su calidad físico-química. toda vez que para alimentar modelos y obtener previsiones más precisas sobre el grado y la tasa de colmatación. Cabe indicar que los efectos ambientales de un vaciado río abajo son variables en función de dos aspectos: la cantidad de sedimento movilizada y su calidad o carga orgánica. cuando la pérdida de capacidad de embalse supera el 15% de la original. con una importante problemática en cuanto a colmatación de embalses. por extensión. con el tiempo. a menudo lleva asociada el vaciado completo del embalse y con ello la evacuación de cantidades importantes de sedimento río abajo. es fundamental llevar a cabo una labor de control y seguimiento continuo de la evolución de los sedimentos en los embalses. podría servir para reducir el grado de colmatación de los embalses. Esta práctica periódica aplicada al Estado Español donde el manejo de los desagües de fondo de los embalses no es frecuente. a una mejora de la calidad del agua y de sus capacidades bióticas. que es cuando verdaderamente el embalse se aterra. Por defecto. y hay que adoptar medidas correctoras cuando se supera el 40%. En Francia la inspección de presas decenal. Cabe señalar que la colmatación es uno de los posibles motivos de la no renovación de la concesión de explotación de un embalse en Estados Unidos. Como práctica usual en Estados Unidos. obligada por ley para garantizar su seguridad y el correcto funcionamiento de los mecanismos de regulación. 4. en el río Noguera Ribagorzana. Doiras en el río Navia y otros) coinciden en concluir que son de efectos ambientales absolutamente reversibles y que una práctica periódica de vaciados tiende claramente a reducir sus afectaciones río abajo. CONTROL Y SEGUIMIENTO DE LA COLMATACIÓN DE EMBALSES Al margen de cuantas medidas preventivas y correctoras puedan tomarse. Por supuesto también servirían para adoptar las medidas correctoras más adecuadas y con mejor conocimiento de causa. Los resultados de estos controles servirían para analizar las desviaciones respecto a lo previsto en la fase de proyecto. Es también importante señalar que la retirada de sedimentos de embalses contribuye siempre en mayor o menor grado al mantenimiento de un estado trófico aceptable de los embalses y.La sedimentación en embalses. podría establecerse un control decenal del volumen de sedimentos almacenado en un embalse. En la Unión Europea. disponen de legislación reciente que obliga a los concesionarios de grandes presas. y bajo criterios estrictamente económicos. Medidas preventivas y correctoras (anual por defecto) pueden reducir drásticamente los costes de reparar los efectos de la abrasión. En cualquier caso las experiencias de vaciados de embalses que se han monitorizado hasta la fecha (Santa Ana. así como controles extraordinarios después de crecidas extraordinarias. Barasona en el río Esera. países como Italia. 855 . que son fundamentales para el control de la colmatación. además de para reparar y poner en operación los desagües de fondo.

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