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Las tcnicas minerometalrgicas, de destilacin y de ensayo de metales, las ms importantes de carcter qumico en la Europa de Renacimiento, se ilustran con tres

obras clsicas espaolas de primer rango: las de Alvaro Alonso Barba, Diego de Santiago y Juan de Arfe. Minerometalurgia

El principal motor del desarrollo tcnico del beneficio de minerales en la Espaa del Renacimiento fue la explotacin de los yacimientos americanos de metales preciosos. La amplia serie de innovaciones que se inici con el mtodo de amalgamacin de minas de plata de Bartolom de Medina (1555) culmin con el Arte de los

metales (1640), de lvaro Alonso Barba, tratado que las expuso sistemticamente, aparte de incluir las inventadas por su autor. El grabado representa los "instrumentos que ha de tener el fundidor", entre los que destacan varias balanzas (A,B,C) y un juego de agujas (H) para realizar ensayos de metales preciosos con piedras de toque.

Destilacin El laboratorio de destilacin ms importante de la Europa renacentista fue el instalado en El Escorial. Diego de Santiago fue el ms destacado de los "destiladores de Su Majestad" que trabajaron en l. Public una Arte separatoria (1589), tratado en el que expuso sus aportaciones, entre ellas, un "destilatorio de vapor" de su invencin. Los dibujos que figuran junto al libro representan dicho aparato y una de las grandes "torres de destilacin" del laboratorio de El Escorial. Ensayo de metales La importancia econmica que la determinacin de la ley de las monedas tuvo en la Espaa renacentista motiv que en sus cecas se instalaran los mejores medios tcnicos de la poca para el anlisis qumico cuantitativo. La principal figura en este campo fue Juan de Arfe Villafae, "ensayador" de la ceca de Segovia y autor de un Quilatador de plata, oro y piedras (1572), primer tratado sobre el tema impreso en Europa. Los grabados de la exposicin representan su balanza de laboratorio, temprano ejemplo de la lnea que conducira a las modernas de precisin; al propio Arfe colocando una copela en la boca superior del hornillo, con la balanza a sus espaldas; y una redoma y otros recipientes para ensayar el oro con acido ntrico, mediante la tcnica llamada de "encuartacin".

LA ALQUIMIA EUROPEA

La alquimia de la Antigedad helenstica y del Islam medieval y, a travs de sta, la china sirvieron de punto de partida a la que se desarroll en Europa desde la Baja Edad Media hasta finales del siglo XVII. Las fuentes expuestas ilustran sus textos y patrones de comunicacin, sus doctrinas y sus aportaciones tcnicas. Textos y patrones de comunicacin A diferencia de la ciencia acadmica, la subcultura cientfica en torno a la alquimia utiliz casi exclusivamente manuscritos no accesibles pblicamente sino destinados a iniciados, utilizando por ello un lenguaje esotrico a base de complejas metforas e imgenes que asocian las figuras tcnicas con las alegricas. Se expone la figura de un "horno y vasos de destilacin", procedente de un manuscrito alqumico bajomedieval, y una pgina del titulado Splendor

Solis (1582), en la que aparecen smbolos y alegoras de purificacin y "renacimiento".

Solamente en el siglo XVII se imprimieron de forma habitual textos alqumicos.


La ms clebre compilacin fue el Theatrum Chemicum, impresa en Estrasburgo el ao 1659. Sus cuatro volmenes renen, por una parte, versiones latinas de los atribuidos a Hermes Trismegisto, divinidad grecoegipcia, fundador mtico de la ciencia y la tcnica, y a Avicena (siglo XI) y otros autores rabes. Por otra, tratados bajomedievales falsamente atribuidos a grandes personalidades cientficas de la poca, como el alemn Alberto Magno, el mallorqun Ramn Lull y el valenciano Arnau de Vilanova, as como varias obras del cataln Joannes de Rupescissa (= Joan de Peratallada, siglo XIV), mxima figura de la alquimia de la Baja Edad Media. Uno de los tratados apcrifos de Arnau de Vilanova aparece en el ejemplar expuesto censurado por la Inquisicin: hay varias pginas cortadas y la mayor parte de otra est oculta por un fragmento de otro libro pegado en ella. Doctrinas

Grabado de Hans Weiditz (1532) que simboliza los cuatro elementos (agua, aire, tierra y fuego) como componentes del hombre (microcosmos) y del universo (macrocosmos).

Los cuatros elementos segn un esquema de Ramn Llull. Lmina alegrica del Musaeum hermeticum (1678). Los "siete metales"
alqumicos (oro, plata, hierro, mercurio, cobre, plomo y estao), aparecen representados en el interior de la tierra, en la que se engendran, pero en el cielo estn asociados al Sol, la Luna, Marte, Mercurio, Venus, Saturno y Jpiter, respectivamente.

Grabado simblico del tratado alqumico de Heirich Khunrath (1609). A la


derecha hay un laboratorio alqumico, cuyas columnas son "ratio" y "experientia", con sustancias como "sulphur", "mercurius" e "hyle" (o "substantia prima" de Aristteles). A la derecha, el alquimista ora para que su alma sea purificada lo mismo que la materia. En el centro, una mesa con instrumentos musicales e instrumentos alqumicos alude a la gran armona del universo.

Aportaciones tcnicas Los alquimistas bajomedievales introdujeron en Europa y perfeccionaron numerosas tcnicas. La obtencin de alcohol etlico y el conocimiento de sus efectos como disolvente de las materias orgnicas permiti, por ejemplo, extraer de stas su "quinta essencia", en la que se pensaba residan sus propiedades peculiares, y el hallazgo de los primeros cidos minerales, entre ellos, el "aqua regia" (combinacin de los cidos ntrico y clorhdrico), permiti disolver las inorgnicas, includo el oro. Instrumentos de laboratorio segn las figuras de un manuscrito alqumico de la Baja Edad Media.

Los procesos qumicos bsicos fueron desarrollados por los alquimistas.


Aparatos para la calcinaccin, sublimacin, degradacin, solucin, destilacin, coagulacin, fijacin e incineracin representados en la Alchemia (1545), de Geber, nombre supuestamente rabe que corresponde en realidad a un autor de la Europa latina.

Los alquimistas tardos de la segunda mitad del siglo XVII realizaron todava
algunos hallazgos. El ms notable fue el conseguido en 1669 por Hennig Brandt quien, en el curso de sus experiencias con la orina, obtuvo una sustancia blanca y crea que resplandeca en la oscuridad, convirtindose en el primer descubridor conocido de un elemento qumico: el fsforo. La exposicin contiene un cuadro de finales de la centuria siguiente que reconstruye el descubrimiento con sensibilidad prerromntica.

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