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Kathryn Smith

An te llevo en el corazn

HERMANOS RYLAND, 4

Este libro lo dedico a la memoria de mi abuela, Mildred Berry. Ella nunca dej de cuidar y amar a mi abuelo hasta el final. Ea abuela deca que la vida era un baile, y que a ella le encantaba bailar. No importaba si no conoca bien todos los pasos, se los inventaba. No importaba que no tuviera sentido del ritmo, ella segua su propia msica. No importaba que hubiera perdido a su pareja de baile haca ms de veinte aos, aprendi a bailar sola. Y, lo que es ms importante, la abuela bailaba incluso cuando nadie la estaba mirando, ella viva segn sus propias normas. Yo tuve la suerte de compartir su pista de baile durante treinta y dos aos y, gracias a sus enseanzas, nunca he tenido miedo a arriesgarme. Gracias, abuela. Resrvame un baile.

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NDICE
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RESEA BIBLIOGRFICA Error: Reference source not found

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KATHRYN SMITH

AN TE LLEVO EN EL CORAZN

Captulo 1
Hace mucho, mucho tiempo... Brahm estaba borracho. No borracho de un modo divertido, ni siquiera de un modo remotamente elegante, no, borracho de ese modo en el que el mundo desaparece de tu vista y la cabeza te da vueltas. No haba tenido intencin de beber tanto; sencillamente se haba visto abocado a ello. Un brandy haba llevado a otro y luego a otro, hasta que los pies empezaron a pesarle como el plomo y su cuerpo entero haba cado en un sopor. Le gustaba sentirse as. A pesar de su estado de embriaguez, se acordaba del compromiso que haba contrado esa misma maana. Le haba pedido a la bella Eleanor que se casara con l, y ella haba aceptado. Lo nico que le faltaba era hablar con el padre de ella y, como el conde haba sido amigo de su propio padre, seguro que no pondra ningn obstculo a la unin. Obtendran una licencia, y Eleanor sera su esposa. Pronto podra besar sus dulces labios, sentir su exuberante cuerpo contra el suyo, y hacerla suya para siempre. Slo de pensar en ello, temblaba de deseo. Quiz no estaba tan borracho como pensaba. Bebi otra copa y decidi que ya era hora de dejar la compaa de aquel grupo de hombres que parecan empeados en que l siguiera bebiendo. Podra quedarse all toda la noche, emborrachndose. Eso lo haca sentir libre. Eleanor tambin lo haca sentir libre. Y en cambio Eleanor no haca que a la maana siguiente le doliera la cabeza. Con la imagen de ella en la mente, aceler sus pasos y atraves los pasillos oscuros de la mansin hasta llegar a su habitacin, en el piso de arriba. Las fiestas en el campo siempre eran muy divertidas. Ya en su habitacin, se quit las botas y tir la chaqueta al suelo. El chaleco y la camisa siguieron el mismo camino. Tropez al bajarse los pantalones y cay sobre la cama con un ebrio Oops!. Acab de quitarse la molesta prenda y se tumb desnudo en el lecho para disfrutar de la clida brisa de verano que entraba por la ventana. El mundo ya no daba vueltas, pero si cerraba los ojos an poda disfrutar de esa agradable sensacin de mareo. Era como estar en una balsa, navegando suavemente por el lago. Le gustaban los barcos. Le gustaba ese balanceo. Se pareca a lo que la bebida le haca sentir. Sin miedo, sin inseguridades, sin sueos ni pensamientos. Nada, slo una dulce oscuridad. Estaba a punto de desmayarse cuando not que algo le rozaba la cadera. Los ojos le dolieron al intentar abrirlos. Despacio y contra su voluntad levant los prpados y vio la borrosa figura de una mujer de pelo rubio encima de l. Sonri.

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Eleanor. Incluso su nombre lo calmaba, era el sonido de la serenidad. Qu estaba haciendo ella all? Ellos an no haban hecho pblico su noviazgo. Si alguien se enteraba de que Eleanor estaba en su habitacin, la reputacin de la muchacha quedara hecha pedazos, y l no quera que su matrimonio empezara entre dudas y rumores. No deberas estar aqu. Chis contest ella a la vez que se sentaba sobre sus rodillas y acariciaba su creciente ereccin hasta que l arque la espalda de placer. Luego rode su miembro con los labios y Brahm ya no pudo contener sus gemidos. Dnde habra aprendido una virgen inexperta esas tcnicas? Si hubiera estado sobrio, seguro que habra pensado ms en todo eso. Si hubiera estado sobrio, habra mirado mejor a la mujer que tena arrodillada entre las piernas con su miembro entre los labios. Pero no estaba sobrio, y no hizo ninguna de las dos cosas. Ms tarde, cuando l la penetr, crey or gritar a alguien detrs de l, pero estaba demasiado ocupado con las sinuosas caderas de Eleanor y los suspiros que ella soltaba al recibirlo en su clido y hmedo cuerpo. Ninguna barrera se interpuso a su posesin, un detalle que debera haberle inquietado, pero no lo hizo. En ese instante no le preocupaba si era virgen o no. Lo nico que le preocupaba era que ella le perteneca. La maravillosa e increble Eleanor por fin era suya. Londres, septiembre 1819 No estars pensando en serio en aceptar la invitacin de Burrough? le pregunt Wynthrope incrdulo y vagamente despectivo. Brahm Ryland mir a su hermano por encima de la invitacin. Ya haca seis meses que l y Wynthrope se relacionaban con normalidad, pero an saba cmo irritarlo. De hecho contest l, seco, eso es precisamente lo que tengo intencin de hacer. Wynthrope levant las cejas de tal modo que sin palabras le dijo lo que pensaba de su decisin. Ests borracho? Si eso se lo hubiera preguntado cualquier otra persona, se habra sentido muy insultado, pero Brahm saba que, si quera, su hermano poda llegar a ser mucho ms irritante y despiadado. Se recost en la silla y levant las piernas para apoyarlas encima de la mesa que tena enfrente. Estoy tan sobrio como la ta Jane. Su hermano parpade. La ta Jane lleva muerta veinte aos. Brahm sonri con condescendencia. Entonces seguro que llevar muchos aos sin beber. Antes de morir, se emborrachaba cada da. Excepto los domingos, por supuesto. Por supuesto. Brahm cerr los ojos y suspir. Estaba su hermano provocndole

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adrede o es que Wynthrope era verdaderamente estpido? Haban estado tantos aos alejados el uno del otro que ahora que haban logrado recuperar su relacin como hermanos a veces no lo entenda. A menudo no saba que pensar de l. Lo quera, a ratos incluso le caa bien, pero la mayor parte del tiempo crea que Wynthrope era como el viento; lo nico que era constante en l era su inconstancia. Al menos, no era constante con Brahm. Ni tampoco con sus otros hermanos. Brahm no poda hablar por boca de Moira, la esposa de Wynthrope, aunque a juzgar por la sonrisa que siempre luca en los labios, como mnimo era un buen marido. Esa maana, Brahm no tena la paciencia para mantener un duelo de ingenio con Wynthrope. La invitacin del conde de Burrough haba llegado como un husped inesperado; no necesariamente deseado pero tampoco mal recibido. Y, por encima de todo, haba sido una gran sorpresa. Por qu iba Burrough a invitarle a l precisamente? Seguro que el hombre no habra olvidado lo que Brahm hizo la ltima vez que estuvo en su casa. Aunque el propio Brahm no recordaba con exactitud lo que en realidad haba pasado; haca ya ms de diez aos de aquello. Lo nico que saba era que l crea estar en la cama con Eleanor, pero por la maana era su hermana la que estaba junto a l. Por supuesto, Eleanor rompi el compromiso. Se neg incluso a hablar con l, y su padre, lord Burrough lo ech de su casa sin contemplaciones. Pero al parecer, lo nico que saba Burrough era que Brahm le haba roto el corazn a una de sus hijas, no que se hubiese acostado con otra para hacerlo. Los das siguientes eran slo una neblina; los haba pasado bebiendo para tratar de olvidar la cara de Eleanor. Crea que lo haba logrado, hasta que al cabo de unos aos la vio en el baile que ofrecieron lord y lady Pennington. La vio bailar con todos los pipiolos mientras se iba bebiendo una copa de aquel asqueroso champn tras otra. Un instante estaba sintiendo los celos ms horribles de su vida, y quera que Eleanor fuese consciente de la presencia de l aunque fuera un segundo, y al siguiente estaba de pie frente a la ponchera, utilizndola como urinario. A pesar del aturdimiento que le haba producido el alcohol, pudo darse cuenta, sin ningn gnero de dudas, de la horrorizada cara de Eleanor. No poda negar que en ese momento, ella haba sido dolorosamente consciente de la presencia de l en el baile. Vas a ir a verla, no es as? El tono de su hermano era acusador . Lo que quieres es ver a lady Eleanor. Slo con or su nombre el corazn de Brahm lata descontrolado. Eleanor. Ahora ya tena ms de treinta aos y muchos la consideraban una solterona. Una chica por la que se deba sentir lstima y sobre la que todos an hablaban a escondidas. Para Brahm, ella era su recuerdo ms doloroso, la tena tan grabada en su mente que slo con cerrar los ojos su cara era lo primero que vea. Desde que haba dejado de beber, ella haba ido ocupando cada vez ms todos y cada uno de sus pensamientos. Soaba con ella, pensaba en ella a cada segundo. Era la nica persona ante la que an no se haba disculpado por todo el dao que le haba hecho. Se lo deba. Y, a lo mejor, cuando lo hubiese hecho, cuando le hubiera demostrado que era otro hombre, tal vez entonces, ella dejara de atormentarle. Y s, tena que admitirlo, a lo mejor entonces ella le daba una segunda
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oportunidad. Dios, era pattico y dbil, pero eso era lo que de verdad senta. l nunca le haba pedido a otra mujer que se casara con l, ninguna otra mujer le haba hecho sonrer como Eleanor. Haban estado poco tiempo juntos, casi no haban festejado, pero las semanas que pas a su lado eran de los mejores momentos de toda su vida. Y de esos momentos no haba tenido muchos. Tu silencio me lo dice todo dijo Wynthrope sacndolo de su ensimismamiento. Te das cuenta de que ser como tirarse por un precipicio? Que puedes hacerte mucho dao? S. Brahm afirm con la cabeza y lanz la invitacin hacia su escritorio. Y aun as tienes intencin de ir? Prefiero caerme por ese precipicio a seguir caminando a tientas por el borde sin saber cundo pasar. Muy potico contest sarcstico su hermano enarcando una ceja. Su tono no poda haber sido ms seco. Brahm se ri. No debes tener celos de que yo sepa utilizar la lrica mejor que t. No estoy seguro, pero creo que voy a vomitar respondi Wynthrope dubitativo. Ahora Brahm se ri a carcajadas. Tendra que saber que nunca lograra ganar a su hermano en ingenio. Wynthrope tena una lengua y un sentido del humor letales. Poda dejar a alguien en el ms absoluto ridculo antes de que la otra persona se enterase siquiera de lo que haba pasado. Brahm saba sin ninguna duda que su hermano se burlaba de l... pero pareca tan sincero. Supongo que has pensado en lo mal que puede resultar todo, no? Ah, sa s era la genuina franqueza de Wynthrope. l an no conoca a su hermano del todo, y Dios saba que ambos iban a necesitar tiempo y paciencia para hacerse amigos, pero los dos se queran y se preocupaban el uno por el otro. Despus de tantos malos entendidos y de tanto resentimiento, a Brahm esa conexin lo llenaba de cario y satisfaccin. Por supuesto. La verdad era que no, que aunque era consciente de ello, no lo haba pensado. l slo poda pensar en que iba a ver a Eleanor, no en lo que eso pudiera significar para ella. Si la situacin fuera al revs, a l no le hara especial gracia volver a ver a la mujer con la que iba a casarse hasta que la haba descubierto en la cama de su hermano. Pero si ella no estuviera dispuesta a verlo, por qu le habra mandado la invitacin? Eleanor se ocupaba de todo en casa de su padre; los sirvientes respondan ante ella. Era quien decida todo lo que aconteca en aquella casa, desde las tareas diarias hasta las grandes fiestas. Tena que saber que l estaba invitado. Demonios. Ella era quien haba mandado las invitaciones. O no? Wynthrope lo mir con sus indescifrables ojos azules llenos de preocupacin. Ve con cuidado, hermano. Era una advertencia en el sentido ms amplio de la palabra pero a Brahm se le hizo un nudo en la garganta al percibir el afecto que se esconda tras ella. Por supuesto repiti.
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l siempre iba con cuidado. Por lo menos cuando estaba sobrio. Slo cometa locuras estando borracho. Locuras como orinarse en el ponche de una fiesta. Locuras como permitir que su padre, el anterior vizconde, participara en una carrera de carruajes que acab con su vida y le dej a l cojo. Y, al parecer, locuras como acostarse con la hermana de su prometida. Expuls ese pensamiento de su mente. De todas las cosas que recordaba o no haber hecho, herir a Eleanor era la que ms le dola, aparte de la muerte de su padre. Wynthrope se puso de pie. Te dejo pues para que puedas hacer el equipaje. Brahm mir a su hermano. Wynthrope era tan elegante, tan apuesto y dueo de s mismo. Durante muchos aos haba credo que estaba hecho de hielo, pero entonces Wynthrope conoci a Moira, y todo ese hielo se fundi. Brahm saba, aunque su hermano nunca lo reconocera, que Wynthrope era mucho ms profundo y sensible de lo que aparentaba. Estar bien, Wyn se oy decir a s mismo para tratar de tranquilizar a su hermano. Si tienes algn problema dijo l clavndolo en la silla slo con la mirada, cualquier problema, manda a alguien a buscarme. Yo acudir a tu lado en seguida. A Brahm se le volvi a hacer un nudo en la garganta. Estaba seguro de que Wynthrope se refera a la bebida. Lo har. Gracias. Wynthrope se limit a afirmar con la cabeza y se fue. Despus de la partida de su hermano, Brahm sigui sentado a su escritorio durante mucho rato, mirando el retrato de su padre que colgaba encima de la chimenea. De todos los hijos del vizconde, Brahm era el que ms se pareca a l. Slo l tena todos sus vicios y, tal vez, algunas de sus virtudes. Tena su mismo pelo oscuro, la misma nariz y la misma barbilla. Pero en un aspecto era totalmente distinto al hombre que lo haba criado. l nunca, nunca se casara con una mujer a la que no amara slo para aumentar el patrimonio familiar y tener un heredero. l no relegara al puesto de amante a la mujer que ocupaba su corazn, ni permitira que ninguno de sus hijos fuera un bastardo, como lo era su hermano North. No. Brahm se casara con la mujer que amaba o no se casara con nadie. Durante aos haba pensado que lo segundo era mucho ms probable. Pero ahora... ahora quiz le estaban dando una segunda oportunidad, y por nada del mundo iba a dejarla escapar. Iba a aceptar esa invitacin. Ira a casa de Burrough y se enfrentara cara a cara con Eleanor. Hara todo lo que fuera necesario para que ella lo escuchara, no parara hasta disculparse ante ella, hasta que ella se diera cuenta de lo mucho que haba cambiado. Y esperaba lograr que al menos cambiara de opinin sobre l. Ms all de eso, no se atreva a esperar nada. No se atreva a pensar en cmo reaccionara al verlo, ni en si volveran a sentirse atrados el uno por el otro. Lo nico que deseaba era que su antigua prometida se diera cuenta de lo muy distinto que l era ahora. Y si no lograba que ella cambiara la opinin que tena de l, pues bueno, a lo mejor, entonces, l podra enterrarla en su pasado. Tal vez podra dejar de pensar en lo que habra
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podido ser y se resignara a aceptar la realidad. Ella era la nica persona a la que an no haba pedido perdn. Despus de hacerlo, su vida podra volver a empezar desde cero. S, su futuro, su vida entera, dependa completamente de que Eleanor Durbane le perdonara. Si an bebiera, ese pensamiento lo serenara de golpe. Cmo sera ella ahora? En las pocas ocasiones en que la haba visto, se haba dado cuenta de que, aunque aparentemente segua igual, su belleza le detena el corazn an ms que antes. Ella no se haba casado. Estaba amargada? La habra afectado de tal modo su comportamiento que no quera saber nada ms de los hombres? Aunque por mucho que lo intentara, nunca se sentira culpable de eso. Cmo reaccionara l al verla despus de tantos aos? Le seguira dando un vuelco el corazn slo por estar a su lado? Seguira queriendo hacer cualquier cosa que ella le pidiera? Pero lo ms importante, necesitaba saber cul sera la reaccin de ella al verlo. Se alegrara? O querra su cabeza en una bandeja de plata? Lo ms probable era que ninguna de las dos cosas. Debo de estar completamente loca. En el otro extremo del saln su hermana Arabella apart la vista de su bordado. Decas algo, querida? Dios, no haba hablado en voz alta, no? Eleanor se sonroj y mir a su hermana. Nada, Belle. Me he pinchado. Eso era una gran mentira. Haca ms de media hora que no tocaba ni un hilo de su bordado. No era que no le gustara coser, la verdad era que hacerlo le encantaba. Haba completado muchas piezas, y todas le haban aportado placer y serenidad. A veces, los das se hacan tan largos que necesitaba algo para pasar las horas, algo en que ocupar las manos. Pero nada consegua que dejara de pensar que ya haba cumplido treinta y dos aos y estaba a punto de convertirse en una solterona. Y, cuando se daba cuenta de que la soltera la estaba atrapando, necesitaba algo que la distrajera del hecho de que, si aquella noche hubiese sido ella la que se hubiese acostado con Brahm, ahora podra ser lady Creed... No, no iba a recordar esa horrible noche. No mientras Arabella estuviera con ella. Porque Arabella no saba que el nico hombre con el que ella se haba planteado casarse se haba acostado con Lydia, su otra hermana. De hecho, segn haba constatado Eleanor, ni siquiera Lydia saba que ella la haba visto en la cama con Brahm. Lydia nunca habra hecho lo que hizo, y vaya si lo hizo!, si hubiera sabido que Brahm se haba declarado a Eleanor. Qu hermana sera capaz de algo as? A veces, Eleanor deseaba que su hermana le hubiera contado lo que pas. Eso le habra hecho ms fcil perdonarla, hara que fuese ms fcil vivir con el resentimiento que senta. Pero Lydia nunca haba dicho nada, ni una palabra. Y, si era sincera, Eleanor a menudo se preguntaba si a su hermana siquiera le haba importado. Dudara alguna vez sobre si Eleanor saba lo
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que haba pasado entre ella y Brahm? Sola Lydia engaar a su marido, o Brahm haba seducido a una fiel esposa? Ella ya saba que Brahm Ryland no tena que molestarse en intentar seducir a nadie. Las mujeres solan revolotear a su alrededor como moscas. Incluso ahora, con su daada reputacin, no le faltaba compaa femenina. Bueno, era evidente que en Inglaterra haba muchas mujeres escasas de moral y buen gusto. Ellie? Eleanor levant la cabeza. Arabella la miraba con cara de preocupacin. Qu es lo que te tiene tan distrada? Eleanor fingi sorprenderse y se ri. La risa son falsa y forzada incluso a sus propios odos. Distrada? Por qu piensas que estoy distrada? Arabella sonri al ver cmo el bordado que Eleanor tena en el regazo se caa al suelo. Porque llevas minutos con la mirada fija en el infinito. Eleanor se dio cuenta de que no poda disimular. Arabella era la nica que se preocupaba por ella. Lydia y sus otras hermanas, Muriel y Phoebe, estaban demasiado ocupadas con sus vidas como para pensar en las de los dems. Arabella era distinta. Arabella era feliz con su marido y con sus circunstancias. Las otras, incluida Eleanor, a menudo se ensimismaban con sus problemas y no se interesaban por nadie ms que por s mismas. Eleanor tena que asumir su parte de culpa en todo eso. Despus de la muerte de su madre, ella haba criado a sus cuatro hermanas. Si sus vidas las decepcionaban, no tena ella alguna responsabilidad? Qu? insisti Arabella al ver que Eleanor segua en silencio. Qu es lo que te tiene tan preocupada? Es por la fiesta de pap? Por desgracia, Arabella tena una especial habilidad para percibir las cosas que uno ms quera ocultar. S suspir Eleanor. Recogi el bordado y lo guard en la cesta de costura que tena a sus pies. Est empeado en casarme. Su hermana sonri con paciencia. Mir su tela y clav la aguja. No parece que la idea te haga especialmente feliz. En absoluto. Slo haba aceptado porque su padre estaba enfermo y no quera preocuparlo. No necesito que me ayude a buscar marido. Nunca sales de casa. Arabella se encogi de hombros. Es obvio que, si no sales a buscar marido, l tenga que trartelo aqu. S salgo de casa! protest Eleanor, aunque saba que algo de verdad haba en aquello. Ella no sala demasiado a menudo. Iba a misa el domingo por la maana y, de vez en cuando, al pueblo a comprar telas o hilos. Slo iba a Londres para la temporada de bailes. E, incluso entonces no tena demasiada vida social, con sus hermanas casadas no haba ninguna necesidad. La verdad era que no sola salir por Londres por miedo a encontrarse con Brahm, quien se estaba convirtiendo en la estrella de la sociedad. Su reputacin ya no era tan negra, sino ms bien gris. Algunas anfitrionas lo consideraban incluso fascinante, y verlo era mucho ms de lo que el
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corazn de Eleanor poda soportar. Pap ha invitado a muchos caballeros, Belle. No pudo evitar sonar tensa. Todo el mundo se dar cuenta de lo que pretende. Todos nuestros invitados sabrn que intenta venderme como si fuera una vaca en el mercado. Cmo puedes decir algo tan horrible sobre pap? Arabella frunci el ceo con fuerza. l no intenta venderte a nadie! Lo nico que quiere es saber que alguien cuidar de ti cuando l muera. Cmo poda su hermana hablar de esa manera de la muerte de su padre? Quiz fuera porque Eleanor haba pasado ms tiempo con l. Tras la muerte de su madre, haba dependido tanto de ella que, slo la idea de perderlo, le pona un nudo en la garganta. Yo cuidar de m misma. Se negaba a sentirse culpable. Con mi herencia, nunca me faltar de nada. Era mejor llamarlo herencia que no dote no utilizada. No es lo mismo la ri su hermana. Una dama necesita que un caballero cuide de ella, compartir su vida con l. El deber de una mujer es darle hijos y hacer compaa a su marido. Eleanor se qued mirndola. Arabella de verdad crea aquello, y lo que era ms importante, Arabella lo viva. Eso era lo que ella quera y lo que tena con su marido. Estaban esperando su primer hijo, y eran una de las parejas ms felices que Eleanor conoca. Rara vez discutan y, cuando lo hacan, los dos se quedaban completamente destrozados. Eran compaeros, lo que era una excepcin entre los de su clase social. Dios, Eleanor envidiaba a su hermana. Aunque a menudo no la entenda, en el fondo senta envidia. A lo mejor, Arabella era distinta porque slo era dos aos menor que Eleanor. An se acordaba de su madre, no como sus otras tres hermanas. Eleanor tena doce aos cuando su madre falleci. Arabella diez, Lydia siete, Phoebe cuatro y Muriel apenas uno. Arabella haba llegado a disfrutar de su madre, incluso se le pareca. Caroline Durbane haba sido una mujer encantadora, de ojos azules y melena rubia. Slo Arabella era tan delicada y dulce como ella. Las dems tenan el pelo ms oscuro. Eleanor y Lydia tenan el mismo tono de rubio oscuro con algunos mechones ms claros. Phoebe era castaa, y Muriel tena el cabello color miel. Pero por qu estaba pensando en sus hermanas cuando debera estar buscando el modo de salir del lo en que su padre la haba metido? Ella haba aceptado organizar esa fiesta porque l as lo haba querido, y la verdad es que estaba aterrorizada ante la idea de su muerte. Caminara descalza hasta Londres si supiera que eso lo iba a mantener a su lado durante ms tiempo. Era curioso que, a pesar de que a menudo la agobiaba, no poda soportar la idea de que muriese. Todo haba ido bien hasta que se enter de que haba invitado a un montn de caballeros solteros. Durante el prximo mes, la casa estara llena de solteros con el nico propsito de que uno se le declarase a Eleanor y sta, por supuesto, lo aceptara. Como una subasta al mejor postor. Ella se haba hecho cargo de la casa a una edad en que la mayora de las jovencitas slo piensan en enamorarse de sus profesores de baile.
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Haba criado a sus hermanas, aunque quiz no hubiera hecho un gran trabajo, y se haba ocupado de su padre. De dnde haba sacado la idea, precisamente su padre, de que necesitaba un marido que la cuidara? Ella no necesitaba a nadie. S, a lo mejor estara bien tener a alguien en quien pudiera apoyarse, pero eso no implicaba que necesitara un marido. Slo significaba que necesitaba... alguien en quien apoyarse. Y lo que era seguro, era que no necesitaba como marido a ninguno de los candidatos de la lista de su padre. Slo Dios saba qu tipo de hombres habra escogido. l fue quien eligi a Brahm Ryland haca aos, y ya se vea lo que haba pasado. Me ests escuchando? Disclpame, Arabella. Eleanor mir a su hermana avergonzada. Haces bien en disculparte la ri sta. No has escuchado nada de lo que te he dicho. Te he escuchado. Una mujer necesita que un hombre la cuide. Un hombre necesita a una mujer que le haga compaa. Y? Arabella arque una ceja. El deber de una esposa es dar hijos a su marido. Y? Haba algo ms? Oh, Dios. Hum. Arabella esper pacientemente, sin importarle el sufrimiento de Eleanor. Est bien confes Eleanor. A veces su hermana saba ser cruel. No te estaba escuchando. Arabella sonri satisfecha, otro hecho que pas inadvertido a Eleanor, pues segua intentando que su tambor de bordado no se cayera de sus rodillas. He dicho que pap slo quiere que seas feliz, y t no deberas creer lo contrario. Sabes que l nunca te forzara a casarte con alguien a quien no quieras. Eso era cierto. Ninguna de sus hermanas se haba visto forzada al matrimonio, y Eleanor saba que ella no iba a ser diferente. Despus de todo, su padre le haba permitido rechazar a Brahm, y eso que l haba sido su candidato preferido. Por otra parte, algo se poda decir respecto a que su padre hubiese permitido a sus hijas elegir por s mismas: dos de sus hermanas eran totalmente infelices con los maridos que haban escogido ellas solas, y Muriel, que acababa de casarse, pareca seguir el mismo camino. se no haba sido en cambio el caso de Arabella. La noche en que Henry se le declar, le pidi consejo a Eleanor, y ella se lo dio encantada y la felicit de todo corazn. Ya s que nadie va a obligarme, Belle suspir. Era todo tan confuso. Es slo que es muy embarazoso. La gente hablar de ello, t lo sabes. Lo s asinti su hermana, y dio otra puntada. Por eso le he pedido a pap que tambin invite a otras damas que an no estn casadas. T has hecho eso? Eleanor no poda creer lo que estaba oyendo . Cmo lo has conseguido?
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Le dije que si tenas competencia sonri Arabella, te esforzaras ms en ello. Eleanor no pudo controlar la risa. Oh, Belle! Gracias. Su hermana respondi con un gesto. Cre que as te sentiras menos presionada. He visto que esta maana ya han llegado algunos invitados. Algn soltero entre ellos? Lord y lady Boothe. Eleanor neg con la cabeza. Ya sabes que les gusta llegar temprano. Y algunas otras familias, para poder instalarse con ms calma. Desvi la mirada hacia el reloj. Supongo que los otros empezarn a llegar pronto. Esta tarde y noche van a ser las ms ajetreadas. Pap confa en que t recibas a todos los invitados? Dio otra puntada. Eleanor se lo confirm. Ella sola encargarse de eso, pero no crea tener suficiente compostura como para dar la bienvenida a todos aquellos caballeros, por no hablar de las miradas que le dirigiran las damas tambin invitadas. Muriel y Phoebe se han ofrecido a hacerlo durante el rato que sea necesario. El nico motivo por el que sus hermanas se haban presentado voluntarias era para poder ser las primeras en enterarse de todo. Bien. Si no te ven hasta la hora de la cena crears ms expectacin. Expectacin? Ella? Eleanor se habra echado a rer de no haber estado ya sonriendo. Ella no era para nada fea, pero todos saban que era la menos espectacular de las hermanas. Era demasiado alta, y su boca a menudo le haca pensar en el pico de un pato. Su labio superior era ms ancho y ms relleno que el inferior, y pareca que siempre estuviera a punto de sonrer... o de hacer cua-cua. Por qu iba nadie a estar ansioso de ver a una solterona? Ya haca tiempo que a ella se le haba pasado la edad. Nunca podra tener tantos nios como una chica de veinte aos, y lo nico que la haca atractiva era su fortuna, y quiz su virginidad, si eso era considerado un premio. A esas alturas ese pobre trofeo estara ya lleno de polvo. Tan pronto como se le ocurri esa absurda idea supo que corra peligro de volverse loca. No puedo hacerlo exclam, y empez a caminar arriba y abajo. No puedo seguir con esto. Y no lo digo porque sea humillante, sino porque qu pasar si uno de ellos de verdad quiere casarse conmigo? Eso an no se lo haba planteado. Dios, qu hara si ella segua el juego de su padre y alguien se le declaraba? O peor an, si suceda lo impensable y algn caballero abrigaba sentimientos amorosos hacia ella? Sera demasiado cruel por su parte. Y si eres t quien quiere casarse con uno de ellos? pregunt su hermana levantando la vista de la costura. Eso no poda pasar de ningn modo. Sencillamente era imposible. O quiz no? Cmo deseaba que la fiesta ya hubiera llegado a su fin. Ella haba aceptado slo para complacer los deseos de su padre enfermo, pero cunto ms se esperaba de ella? Acaso todo poda ir a peor?
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Oh, Dios mo. Muriel, la hermana de Eleanor, entr en la habitacin de golpe y cerr la puerta tras ella como si algo horrible estuviera persiguindola. Tena los ojos azules abiertos de par en par y las mejillas coloradas. Muriel era an lo suficientemente joven como para reaccionar de manera exagerada ante casi todas las cosas. Qu pasa? pregunt Arabella cubrindose el pecho con ambas manos. Al parecer, la vena teatral era una caracterstica de la familia. Eleanor se habra redo de la reaccin de Arabella si Muriel no hubiera parecido de verdad alterada. S, Muriel? intervino ella, confiando en que su tono de voz impulsara a su hermana a responder. Qu pasa? La mirada sorprendida de Muriel se clav en la suya. El vizconde Creed acaba de llegar. El corazn de Eleanor empez a latir descontrolado. El vizconde Creed? Brahm. En aquellos momentos estaba convencida de que las cosas no podan empeorar.

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Captulo 2
Brahm supo que estaba en un lo tan pronto como vio a Muriel salir corriendo. Nadie estaba nunca tan ansioso por anunciar la llegada de un invitado al que se estaba esperando, ni siquiera la de uno a quien no se estuviera esperando. l haba recibido una invitacin, pero Muriel no estaba al corriente de ello, y apostara lo que fuese a que no haba sido Eleanor quien lo haba invitado. La huida de Muriel lo dej de pie y solo en el recibidor con la otra, cmo se llamaba?, Phoebe, una de las hermanas pequeas, la castaa. Sus ojos azules lo observaban con curiosidad. Era una chica bonita, pero la verdad es que lord y lady Burrough haban producido una hermosa descendencia, la cual era una suerte considerando que todas eran mujeres. Las herederas bellas eran mucho ms fciles de casar que las no tan agraciadas. Por qu no se haba casado Eleanor? Acaso l le haba dado tan mala opinin del gnero masculino? Iba a abrir la boca para entablar un poco de conversacin cuando oy el sonido de unos pasos acercndose por el pasillo. Muriel regresaba. Ira armada con una pistola para echarlo de la casa? O quiz llevara una espada? Ninguna de las dos cosas. Apareci armada nicamente con una misteriosa, no, maliciosa sonrisa. Era demasiado joven como para sonrer as. Lord Creed, sera tan amable de acompaarme? Ah, as que lo llevara engaado hacia su propia muerte? Lo llevaba a un sitio tranquilo donde haba alguien sensato con quien charlar? No sera tan afortunado. Seguro que lo conduca ante su padre o su hermana mayor. Con la suerte que tena, la familia Durbane al completo deba de estar esperndolo para arrancarle la piel a tiras. Aun as, la sigui, y fue observando por dnde pasaban. La casa estaba igual que la ltima vez que la visit. Bueno, quiz haba algunas cortinas nuevas y algn mueble que antes no estaba, pero el suelo segua siendo de mrmol italiano, los retratos de los pomposos antepasados seguan colgados y el aire segua oliendo a cera y a flores frescas. Quiz la diferencia ms significativa era l mismo. La ltima vez que entr en esa casa, no tena nada que demostrar ni nadie ante quien hacerlo. Ahora, quera demostrarle a una mujer que era un hombre nuevo. Sera ms fcil convencer al Parlamento de que Inglaterra no era la duea del mundo. Muriel se detuvo frente a una puerta. Sus labios dibujaron una peculiar sonrisa de anticipacin, como sedienta de sangre. Iba a disfrutar viendo cmo su hermana lo destrozaba. Maldita cra. Espere aqu le orden.

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Mientras voy a buscar mi hacha, aadi Brahm para sus adentros. se era el mejor momento para recapitular y escapar de all. Pero en vez de eso, le devolvi a Muriel la sonrisa. Si crea que iba a salir corriendo asustado, estaba muy pero que muy equivocada. l se haba enfrentado a alucinaciones, juicios y mil demonios mucho ms terrorficos que las hermanas Durbane, aunque sos los haba creado l mismo. Adems, l ya no poda correr, y no slo en un sentido figurado, sino en la realidad. Lo mximo que poda hacer era cojear con cierta rapidez. A Muriel la descoloc un poco que l le sonriera, y Brahm sinti cierta satisfaccin al ver cmo se escurra dentro de la habitacin y cerraba la puerta tras ella. No haba podido ver nada de lo que haba dentro y se prepar para una larga espera. Se apoy en la pierna buena para estudiar los retratos que haba en la pared. Unos eternos minutos ms tarde, mientras estaba observando distrado el cuadro de un lord con una peluca muy mal colocada, la puerta se abri de nuevo. Sonriendo, a causa del divertido postizo, Brahm levant la vista y se vio recompensado con una mueca de Muriel. Entonces se dio cuenta de que la otra hermana, Phoebe, se haba unido a ellos. No la haba odo llegar, ni siquiera se haba percatado de su presencia. Qu extrao. Estaba convencido de que cuando Muriel volviera sera para clavarle algo en la espalda. Por suerte para l, pareca que no haba ido a por su daga. Puede entrar le inform Muriel con una clara muestra de desprecio. Haba una dureza en ella que lograba eliminar toda la frescura de la juventud. Eleanor tena esa edad cuando l la conoci, pero Eleanor le haba parecido mucho ms dulce e inocente. Si ahora la vea, encontrara sus facciones endurecidas de ese mismo modo? Y si fuera as, sera culpa suya? Brahm movi la cabeza asintiendo. Enderez los hombros y entr en la habitacin seguido por las dos chicas. Se senta como una mosca estpida que se deja atrapar por la tela de una araa. Eleanor estaba all con Arabella. Estara tambin en la casa la hermana que faltaba? Cunto saban sus hermanas sobre su estpida accin? l daba por hecho que Lydia se lo habra contado todo a Eleanor, pero y las dems? Lo sabran tambin, o Eleanor se lo habra ocultado? l prefera lo segundo. Nunca haba habido rumores sobre por qu Eleanor haba roto el compromiso, en todo caso, ninguno de importancia. Algunas viejas cotillas haban dicho que su tendencia a beber ms de la cuenta haba sido la causa, pero eso no era ningn rumor, sino la pura y simple verdad. l haba estado antes en aquella habitacin. An estaba decorada con tonos azules, rosa y dorados. La alfombra que haba bajo sus pies era la misma Aubusson que lo haba recibido aos atrs, cuando vio por primera vez a Eleanor Durbane y su corazn le dijo que aquella mujer sera su esposa. La vio en seguida, y su mirada se encontr con sus fros ojos azules. Estaba de pie en el centro de la habitacin, con su hermana Arabella tras ella. Las otras dos que le haban acompaado hasta all se colocaron tambin junto a ella. Quiz simplemente eran fras, quiz no conocan
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todos los detalles de su traicin, pero de lo que no caba ninguna duda era de que aquellas mujeres saban que, en el pasado, l haba herido profundamente a su hermana, y no iban a permitirle que volviera a hacerlo de nuevo. l poda respetar eso, al fin y al cabo, tena tres hermanos. Sin embargo, a l no le importaba ninguna de ellas. Slo le importaba la reaccin de Eleanor. Y all estaba, arropada por sus hermanas. Llevaba un vestido de seda color crema, con un lazo azul que rodeaba sus perfectos pechos, tan tensa, que la tela caa sin arrugarse. Como siempre, Eleanor iba a la moda sin pasarse, otro hecho que la diferenciaba de sus hermanas. Tena la espesa melena rubia apartada de la cara y recogida en lo alto de la cabeza. Simple y sin adornos, como si de una estatua se tratase, igual de suave y delicada. Sus ojos azules lo miraban inquietos. Su nariz estaba levemente erguida y sus labios, aquellos labios tan inusuales, con la parte superior ms llena que la inferior, indudablemente demostraban enfado. Era aqulla la mujer que lo haba perseguido en sueos? Era la mujer cuyo perdn anhelaba ms que nada en el mundo? Aquella mujer que lo miraba con desdn, que pareca tan fra y distante, acaso sus recuerdos lo haban engaado? Aquella mujer amargada era la misma que tiempo atrs le haba hecho desear ser mejor hombre slo para ver cmo ella lo miraba con adoracin? S, lo era; lo saba porque, desde que la vio, su corazn volvi a latir del mismo modo descontrolado y doloroso que antes. Ella ya no era aquella muchacha que le haba hecho pensar que despertar cada da al lado de la misma persona poda ser algo deseable. Ni l era tampoco aquel joven arrogante e iluso que se haba credo inmune a los encantos de las mujeres. Hasta el da en que conoci a Eleanor, l siempre se haba considerado un buen partido para cualquier mujer que quisiera un matrimonio de conveniencia, una mujer dcil, dispuesta a tolerar que l hiciera con su vida lo que quisiera. Sin embargo, el da en que conoci a la hija mayor de lord Burrough, Eleanor, empez a creer que la felicidad poda existir y que era posible un matrimonio con alguien por quien sintiera amistad, respeto y pasin. Hasta que l lo estrope todo sin remedio. Y ahora ella lo miraba como si fuera algo que se le hubiera pegado a la suela del zapato. Pero en su mirada haba algo ms, una cautela que le dijo que no todo estaba perdido. El silencio empez a ser incmodo. Uno de los dos tena que decir algo. Hola, Eleanor. Se estremeci. Aquella voz ansiosa no poda ser la suya, o s lo era? Por un instante, la mscara de compostura y serenidad de Eleanor se quebr, y la vio tan vulnerable como l mismo se senta. A lo mejor, su perdn era pedir demasiado. Hasta ahora, l slo haba pensado en lo que poda obtener de ese encuentro y no en el dao que eso le pudiera causar a ella. Si Eleanor an lo odiaba por lo que l haba hecho haca tantos aos, entonces quiz sus sentimientos haban sido mucho ms profundos de lo que l crea. Quiz le haba hecho tanto dao que ella nunca sera capaz de perdonarle. l se haba acostado con su hermana despus de
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pedirle a ella que fuera su prometida. Si la situacin hubiese sido al revs, l dudaba que fuera lo suficientemente hombre como para perdonar esa traicin, sin importar cules hubieran sido las circunstancias. Lord Creed. Su voz era ms sensual de lo que recordaba, y se sonroj al orla tratarlo con tanta formalidad. Aun as... Si ella todava estaba enfadada despus de tanto tiempo, exista la remota posibilidad de que an sintiera algo por l. Tal vez, al igual que ella en el de l, Brahm an ocupara una parte de su corazn. Ellos todava estaban conectados, aunque fuera por algo doloroso; ella haba roto el compromiso, y l le haba roto el corazn. Haba demasiadas preguntas sin responder, demasiadas dudas y remordimientos. Ambos haban visto cmo sus anhelos de juventud y sus sentimientos se rompan. Por otra parte, no se poda olvidar que ella era una mujer y l un hombre, y lo nico que tena que hacer era mirarla para desearla con todas sus fuerzas, sin que el pasado o sus ansias de convertirla en su vizcondesa tuvieran nada que ver con ello. Lord Creed dijo a su vez la hermana que estaba tras Eleanor con voz amable pero firme. No le esperbamos. Mis disculpas... replic l ante la evidencia, por cualquier inconveniente que mi llegada les haya podido ocasionar. Eso tambin era una evidencia Qu iba a pasar ahora? Lo iban a echar sin que tuviera la posibilidad de hablar con la mujer que se haba convertido en su obsesin? l no poda irse y continuar preguntndose qu habra pasado, no despus de haber llegado tan lejos. No se ira. Le pedira que lo perdonase aun cuando estuvieran echndolo por la puerta. Lo que pasara despus no le importaba. Eleanor segua mirndolo. Ninguno de los dos haba apartado la mirada del otro desde que l haba entrado en la habitacin. Cunto tiempo podran seguir mirndose hasta que uno de los dos se rindiera? Os importara dejarnos a solas? pregunt Eleanor. Como no haba apartado la vista de l, Brahm temi por un instante que aquello se lo hubiera preguntado a l. Slo la dulzura de su voz le indic lo contrario. Tres pares de ojos azules se dirigieron sorprendidos hacia ella. Eleanor sigui mirndolo a l. Brahm ya no saba qu hacer para no perderse en sus ojos. Eran como dos lagos que reflejaban mucho ms de lo que l poda soportar. Los ojos de Eleanor no eran slo ventanas, eran espejos. Hubo un tiempo en el que a l le haba gustado verse como ella lo vea. Ahora, preferira estar lo suficientemente lejos como para no mirarse con su mirada. No contest Muriel decidida. No nos vamos. La hermana de voz ms dulce, Arabella, coloc la mano en el brazo de Muriel y mir directamente a Brahm. l era consciente del escrutinio al que estaba siendo sometido, pero no estaba dispuesto a apartar su mirada de la de Eleanor. Si Eleanor quiere que nos vayamos, tenemos que respetarla. S! A solas con Eleanor. Era una pequea victoria, pero victoria al fin y al cabo. Si nos necesitas Arabella toc a Eleanor en el hombro, estaremos esperando en el pasillo. Al parecer, Eleanor tampoco quera ser la primera en apartar los ojos.
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Ella sigui mirndole mientras cubra con su mano la de Arabella. Gracias, Bella. Las tres hermanas Durbane se fueron observndolo amenazantes. Gracias a Dios que Lydia no estaba. Su presencia habra sido incmoda, tanto para l como para Eleanor, y entonces quiz a Eleanor le habra sido ms fcil echarlo de su casa a patadas. Brahm no mir a ninguna de las hermanas mientras salan, pero supo el preciso instante en que se que marcharon; no porque oyera cmo la puerta se cerraba, sino porque cuando l y Eleanor se quedaron a solas, el aire se volvi mucho ms denso. De repente, sinti que se le secaba la garganta y le empezaba a sudar la espalda. Sin saber an qu decir, abri la boca para hablar. Eleanor se lo impidi. No ests invitado a esta fiesta. Brahm hizo acopio de valor y volvi a intentarlo. S lo estoy. No era una frase muy elocuente, pero sirvi a su propsito. Ella se cruz de brazos. Era consciente de que as le resaltaban an ms los pechos? Probablemente no. Demustralo. l introdujo la mano en su chaqueta y sac la invitacin. Se detuvo un instante antes de entregrsela para disfrutar de las emociones que se reflejaban en la cara de ella. Cuando se la ofreci, Eleanor se la quit de las manos como si tuviera miedo de quemarse si le tocaba. l debera haberse sentido ofendido, pero no lo hizo. Ella tuvo que dejar de mirarlo para poder leer la invitacin, y l se dio cuenta de lo mucho que le molest hacerlo. Acaso crea que l aprovechara ese descuido para echrsele encima? No era una idea tan absurda, aunque l siempre haba preferido que las mujeres lo desearan. Y quera que Eleanor lo hiciera. Tanto, que incluso le daba vergenza reconocerlo. Eleanor apret los dedos a tal punto que la carta empez a arrugarse. Ella vio que l deca la verdad. Lo haban invitado. Alguien, adems de l, la haba traicionado. Aquellos ojos azules volvieron a mirarlo con tanta intensidad que casi lo dejan ciego. Cmo te has atrevido a aceptarla? Brahm sonri. No pudo evitarlo. De verdad crea que l rechazara una oportunidad como aqulla? Habra sido descorts no hacerlo. Ha sido cruel hacerlo. Al or el dolor que haba en su voz, l dej de sonrer. Yo nunca le he contado a nadie lo canalla que eres, y as es como me devuelves el favor? Devolverle el favor? Acaso pretenda hacerle creer que ella haba actuado de ese modo para protegerle? Si quieres que te recompensen por no haber hablado, pdeselo a tu hermana. Yo nunca he esperado ni te he pedido que guardaras silencio. Lo nico que yo te debo a ti es una disculpa, y por eso estoy aqu. Ella lo mir como si fuera a atragantarse. Una disculpa? Despus de todos estos aos? No la quiero. No me
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la creo. Y qu me dices de lo que t me debes a m? Ella abri sorprendida los ojos para luego cerrarlos enfadadsima. Yo a ti no te debo nada. Cada palabra sise entre sus dientes. No? Unos instantes atrs l la habra credo, pero las emociones que estaba sintiendo ahora le indicaban lo contrario. Me debes la oportunidad de explicarme. Cuando rompiste nuestro compromiso no me dejaste hacerlo. Explicarte? Mir hacia la puerta entreabierta y baj el tono de voz. No hay nada que explicar. S lo que hiciste. Sabes lo que tu hermana te cont. Ella dio un paso hacia l como si quisiera abofetearlo, pero se detuvo justo a tiempo. S lo que vi. Lo que vio? Oh, Dios. Qu viste? l no recordaba nada de esa noche, nada excepto haberse despertado al lado de Lydia y saber, con dolorosa claridad, que haban hecho algo ms que dormir. Ella se sonroj, pero no apart la mirada. Tan enfadada estaba y tan humillada se senta al recordar los motivos por los que lo haba rechazado. l crea que Lydia le haba contado lo que haba pasado. Por qu Eleanor no le haba dicho antes que los haba visto? Os vi a los dos juntos confirm ella. Brahm enarc una ceja. Esa frase poda significar muchas cosas, especialmente en una conversacin educada, que no era la que estaban teniendo ahora. Juntos? Antes, despus, durante? Ella se sonroj an ms. Todo el cuello y el escote le cambiaron de color. Era una dama reservada, no tena costumbre de hablar de esos temas, y era cruel que l la obligara a hacerlo, pero ya que l no recordaba nada de esa noche, los recuerdos de ella eran de lo nico de que disponan. T estabas desnudo dijo ella en voz baja. Mi hermana estaba desnuda. T estabas encima de ella. Es bastante descriptivo para ti o quieres que contine? Te juro que recuerdo todos los detalles. Brahm trag saliva. El dolor que percibi en su voz le hizo dao. La acusacin que haba en sus ojos lo hiri en lo ms hondo. Pareca como si alguien le hubiera hecho un agujero en el pecho y le hubiera arrancado el corazn. No poda negar lo que deca porque l no saba lo que haba pasado. Si ella slo hubiera sabido lo que su hermana le hubiera contado, habra tenido alguna posibilidad de negrselo, tanto a Eleanor como a s mismo. Pero si Eleanor lo haba visto, no tena ms remedio que creerla. Cmo haba sido capaz de hacerle algo tan horrible? Y cmo iba a poder nunca compensarla por ello? Eleanor, lo siento tanto. Ella emiti un sonido burln. Por supuesto que lo sientes. Pero no pareca creerle en absoluto . No tengo ni idea de lo que haces aqu, y te aseguro que no me importa, pero ahora mismo voy a hablar con mi padre, y rectificar el error. Le
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devolvi la arrugada invitacin. Sus miradas volvieron a encontrarse, y esta vez ella estaba tan cerca que l pudo verse reflejado en sus ojos. Pareca perdido, estupefacto, no el canalla que ella crea que era. Hasta entonces, lord Creed continu Eleanor sin alterar el tono, sepa que ya le he dado la explicacin que buscaba y que, por tanto, ya no le debo nada. Brahm, completamente avergonzado, se limit a observarla mientras sala de la habitacin con la espalda totalmente erguida. Eleanor Durbane no le deba nada, nada en absoluto. Pero l s tena una gran deuda con ella, una tan grande que no tena ni idea de cmo pagarla. Eleanor subi la escalera hacia la habitacin de su padre, sus hermanas corran tras ella. Qu te ha dicho? Qu vas a hacer? Eleanor, di algo! Llegaron al rellano. Hacia la izquierda estaba la escalera que llevaba a las habitaciones de la familia. Hacia la derecha la que conduca a los cuartos de los invitados. Eleanor mir a Arabella e intent relajar la mandbula lo suficiente como para poder hablar. Pap le invit. Todas se mostraron sorprendidas. Sus hermanas, como era de esperar, estaban completamente horrorizadas. A diferencia de Eleanor. Ella no estaba horrorizada, estaba dolida, confusa, y se senta muy traicionada. Y aunque ahora no quisiera reconocerlo, al ver a Brahm se le haba acelerado el corazn. En qu demonios estaba pensando su padre? Ni su padre, ni sus hermanas saban lo que se esconda tras la ruptura del compromiso con Brahm por parte de Eleanor. Hasta hoy, ni siquiera el propio Brahm lo saba. Ella no haba querido contarle que lo haba visto con Lydia, en medio de su srdido affaire, pero verlos le haba hecho mucho dao. Eleanor no sola perder los estribos, pero Brahm Ryland consegua lo peor de ella. Siempre lograba sacarla de sus casillas. Era extrao que alguien a quien casi no conoca tuviera esa habilidad. Bueno, aos atrs lo haba conocido lo suficiente como para aceptar casarse con l, pero su declaracin se produjo slo una semana despus de ser presentados. Ninguno de los dos era totalmente inexperto, pero su compromiso los arrastr con una fuerza arrolladora. Todo pas tan deprisa, todo pareca tan perfecto... Lo que hizo que encontrarlo con Lydia fuera an ms doloroso. Y ahora quera disculparse? Ahora? Es que se haba vuelto loco? Se poda saber en qu estaba pensando? Acaso crea que ella querra or ninguna explicacin, despus de tantos aos? No haba ninguna explicacin posible. La expresin de Brahm haba cambiado de un modo tan doloroso al orla contar que lo haba visto con Lydia, que slo poda significar dos
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cosas: que l estaba tan borracho que no se acordaba de nada, o que haba tenido intencin de mentirle sobre lo que haba pasado y ella le haba fastidiado el plan contndole antes la verdad. Sin duda, era lo segundo, aunque una vocecita en su interior le dijera que la primera opcin era la correcta. No importaba que l la hubiera traicionado del modo ms horrible, una pequea parte de ella siempre intentaba defenderlo. A Eleanor no le gustaba pensar mal de la gente, ni siquiera de aquellos que se lo merecan. Bueno, si Brahm Ryland quera demostrar algo, poda hacerlo en otro sitio. Si ella se sala con la suya, tal como sola ocurrir, en menos de una hora l ya se habra ido. De tan apresurada como iba, hasta se le enganch la punta del zapato con la alfombra y casi tropez. Por suerte, sus hermanas, que iban hablando como cluecas tras ella, no se dieron cuenta, Eleanor no habra sabido qu decirles. No iba a contarles la verdad, no se vea capaz de contrselo sin acabar explicando todos los detalles de la srdida historia. Y si la invitacin no la haba enviado su padre, sino Lydia? Qu hara entonces? Y si todo lo haba orquestado su hermana? Y si Brahm y Lydia tenan intencin de proseguir su aventura? Eleanor no lo soportara, aunque en realidad eso no tuviera nada que ver con ella. Pero si le preguntaba a su padre por la invitacin y l no la haba enviado, querra saber quin habra sido y por qu... Entonces Lydia tendra un problema, no ella. Eleanor apret la mandbula con conviccin, aunque sus instintos le decan lo contrario. Ella haba sido como una madre para sus hermanas, y siempre haba intentado protegerlas de cualquier mal. Pero Lydia ya era una mujer adulta, no una nia. Eleanor ya la haba protegido de Brahm Ryland una vez. No volvera a hacerlo. Por primera vez, iba a ignorar su instinto maternal. Igual que haba hecho al darse cuenta de que Brahm usaba bastn para caminar. Muchos hombres llevaban un bastn como complemento, y la primera vez que lo vio en pblico con l, pens que l tambin era uno de esos presumidos, pero entonces se acord de que se haba destrozado la pierna en el accidente que caus la muerte de su padre. Brahm haba sido muy afortunado al sobrevivir. Ella intent olvidar el alivio que sinti cuando le contaron que l haba logrado superar sus heridas. Durante unos das, no se saba si vivira y, pese a todo el resentimiento que senta hacia l, cada noche le haba pedido a Dios que lo salvara. Sus plegarias haban sido escuchadas. Por qu Dios no haba hecho lo mismo cuando ella le suplic que la traicin de Brahm no fuera ms que una pesadilla? Y por qu su cobarde corazn daba un vuelco cada vez que sus miradas se encontraban? A ella le habra gustado llevar un vestido ms bonito; slo para que l supiera lo que haba perdido, por supuesto. Le habra gustado que los aos hubieran sido tan generosos con ella como lo haban sido con l. No haba derecho a que fuera tan guapo. Tena una cara adorable, marcada por las alegras y las amarguras de la vida. Unos ojos color whisky rodeados de arrugas de sonrer, y su boca, tan seria, marcada por lneas de pena y de dolor. Sus ojos. Su boca. Su pelo. Sus manos. Ella no haba podido olvidar
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nada. Protegida y apartada de la sociedad, como todas las mujeres solteras, haba sufrido el doble slo por el hecho de recordarlo. Recluida como estaba, l haba sido el primer hombre que le haba interesado, el primero que la haba hecho despertar como mujer. Ella no saba si las palabras que l le haba dicho eran sinceras, crea que s. Pareca de verdad interesado por ella, y Eleanor haba estado completamente fascinada por l. De hecho, haba estado incluso a punto de enamorarse, tan a punto, que cuando lo vio con Lydia, se invent mil excusas para justificarle. Lleg incluso a querer perdonarle por haberla traicionado con su propia hermana. Y eso qu deca de ella? Sin duda, que no tena principios. Ahora llevaba el pelo ms largo. Pareca un pirata, o un hroe sacado de uno de los poemas de lord Byron. Oh, si fuera feo sera mucho ms fcil odiarle! Pero ya estaba cansada de despreciarlo. Estaba tan cansada de llevar dentro su secreto, que contrselo le haba quitado un peso de encima. No era el odio lo que la haba llevado hasta la habitacin de su padre, sino el miedo. Tena mucho, mucho miedo de que si Brahm se quedaba en su casa, ella quisiera perdonarlo de nuevo, quisiera creer que de verdad estaba arrepentido y que se haba convertido en un hombre nuevo. Ella tena miedo de que l volviera a gustarle. Peor an, segua siendo una mujer recluida y protegida. Ms mayor, sin duda, pero en el fondo la misma muchacha inocente. Tena miedo de que si dejaba de odiarlo, ese odio pudiera dirigirse hacia su hermana, y ella no poda odiar a alguien a quien prcticamente haba criado, no por ese hombre; ni por ninguno. Si ella dejaba de odiarle, si le crea, l podra volver a hacerle dao, podra volver a dejarla en ridculo. Y eso no pasara. No poda pasar. Eleanor quera que Brahm Ryland se fuera. Ya. Llam a la puerta de la habitacin de su padre con sus hermanas alrededor. Gracias a Dios, ellas se haban puesto de su lado en todo ese asunto. En el pasado, hubo ocasiones en que pareca que se resentan con Eleanor por haber actuado a la vez de madre y de hermana, pero cuando las necesitaba, o cuando ellas crean que as era, corran a su lado para protegerla y hacerle compaa. Eleanor oy como su padre le deca que entrara desde el otro lado de la maciza puerta de roble. Gir el pomo antes de que el valor la abandonara. Jeramiah Durbane, recostado en una montaa de almohadones, ofreca una imagen impresionante. Tena casi setenta aos, el pelo ya ms blanco que rubio, pero sus ojos azules an brillaban llenos de vida y su cuerpo todava rebosaba vitalidad. O as era antes de que se pusiera enfermo. Y esa enfermedad haba sido el nico motivo por el que Eleanor haba aceptado celebrar aquella estpida fiesta. Si su padre le peda que lo vistiera para ir a dar un paseo por la ciudad, ella lo hara sin rechistar slo para disfrutar de l un poco ms. Aunque hoy no pareca para nada un moribundo. Mir a sus hijas con una suspicacia de la que slo es capaz alguien que ha sido padre de cinco chicas.
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Dios mo murmur. Slo se me ocurre un motivo por el que vosotras entris as de golpe en mi cuarto. Me he muerto, o dentro de poco desear hacerlo. Si no fuera porque estaba enfadada con l, Eleanor se habra redo de la ocurrencia de su padre. Pap, creo que te gustar saber que acaba de llegar uno de tus invitados le inform ella escogiendo cada palabra con cautela. El hecho de que su padre no se sorprendiera, hizo que una corriente de alivio le recorriera la espalda. Haba sido l, no Lydia. Lo que significaba que a su hermana menor tambin le iba a sorprender la llegada de Brahm. Bien. Y quin es? pregunt finalmente su padre tras unos segundos de silencio. Eleanor frunci el cejo ante la fingida inocencia. No engaaba a nadie, y mucho menos a ella. El vizconde Creed. En serio? El intento de su padre de parecer sorprendido fall estrepitosamente. Djalo, pap. Ya s que t le invitaste. Todo t hueles a culpabilidad. Su padre olfate. Eso es la pomada, Ellie, no la culpabilidad. Creme, conozco muy bien su olor. Alguien se puso tras ella, Arabella, seguro, pero Eleanor ni se molest en mirar. Por qu? Su padre saba lo que le estaba preguntando. Yo y el padre del chico ramos muy buenos amigos; se tiene que ser leal a ese tipo de amistad. Vaya. Menuda tontera. Y qu pasaba entonces con la lealtad a la familia? No te preocupes, Ellie. Su padre sonri. Te considero por encima de todas esas cosas. Eeanor se sonroj. Cmo poda saber lo que estaba pensando en esos momentos? Quiero que le pidas que se vaya. No puedo. Por qu no? Su padre no iba a ser capaz de poner como excusa las normas sociales ante una situacin como sa? T le has invitado. T puedes retirar la invitacin insisti. Es as de fcil. No es tan fcil. l la mir reprobador. Adems, no veo ningn motivo por el que tenga que tirar de las orejas al pobre chico. De las orejas precisamente no era la parte de la que Eleanor se imaginaba que hubiera que tirarle a Brahm Ryland. Pap intervino Arabella en tono razonable antes de que Eleanor empezara a enumerar las razones por las que deba echarle, el compromiso del vizconde Creed con Eleanor acab mal. Ese debera ser suficiente motivo para que no fuera bien recibido en esta casa.
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Eleanor asinti con satisfaccin. Ella no lo habra dicho mejor en absoluto. Eso fue hace mucho tiempo. Su padre quit importancia al asunto con un gesto. Pap! Eleanor no poda creer lo que estaba pasando. Cmo poda descartar as su decepcin? S, claro que poda hacerlo. l no saba hasta dnde haba llegado el mal comportamiento de Brahm. Su padre estaba convencido de que ella actuaba as por orgullo. No tena ni idea de que tener a Brahm Ryland bajo su mismo techo era como si la abofeteara. Aunque, bien pensado, quiz debera estar agradecida a su padre. Esa conversacin le haba recordado todos los motivos por los que ella odiaba a Brahm, y vio que no tena nada que temer. No le tena miedo en absoluto. Qu te pasa, nia? Su padre la mir preocupado. Tienes miedo de que intente recuperarte? O quiz tienes miedo de que no lo haga? Eleanor se sonroj de tal modo que prefiri no analizar el porqu. Qu era lo que intentaba decirle su padre? Tena miedo de que Brahm quisiera conquistarla? O tena miedo de que no quisiera hacerlo? Si l no le prestaba ninguna atencin, se dara finalmente cuenta de que su destino era acabar soltera para siempre? No, de eso nada. Ella era duea de su destino. No haba ningn motivo por el que no pudiera casarse algn da si as lo deseaba. Eleanor simplemente estaba enfadada con su padre. Como todos los miembros de su sexo, y como algunas mujeres, l slo consideraba a una mujer con relacin a lo que un hombre pudiera pensar de ella. Ninguna de las dos cosas contest seca. Pap, lo nico que me interesa de lord Creed es lo que hizo en el pasado. Eso era verdad, slo que su padre no saba hasta qu extremo. El anciano se incorpor en los cojines. Entiendo que te refieres a cosas que hizo que nada tienen que ver contigo. Pareca imposible, pero Eleanor se sonroj an ms. Hubo un par de ocasiones en las que Brahm la bes, pero no, no se estaba refiriendo a eso. Me refiero a su tendencia a beber demasiado. T le has visto tantas veces como yo. Qu pasar si lo hace aqu? Intent controlar la sonrisa victoriosa que queran dibujar sus labios. A ver cmo refutaba eso su padre. Despus de todo, las acciones de Brahm hablaban por s solas. Tonteras. Su padre hizo una mueca. Desde que su padre muri, que Dios lo tenga en su gloria, no he odo ningn chisme sobre l. Dicen que es un hombre nuevo. Pero..., pap Eleanor no daba crdito a lo que estaba oyendo. Su padre la interrumpi. No me dijiste el otro da, cuando jur que no volvera a llamar al doctor Kelly, que todo el mundo se merece una segunda oportunidad? Oh-oh. S mascull entre dientes. Su padre acarici la sbana con la palma de la mano. Entonces, seguro que el vizconde Creed se merece la misma
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consideracin. A no ser, claro, que t sepas de algn motivo por el que no deba ser as. Oh, s saba de uno, desde luego que s. Eleanor abri la boca para hablar pero no emiti ningn sonido. Su padre la estaba mirando de un modo que la haca sentir incmoda. Sus hermanas se haban acercado tanto a ella y la miraban con tal intensidad, que Eleanor no se atrevi a levantar la vista. Eleanor? pregunt Muriel suavemente. Hay alguna razn por la que el vizconde Creed no se merezca una segunda oportunidad? El tono de su hermana era de nimo, como si quisiera que, de existir esa razn, Eleanor se sintiera apoyada para explicarla, pero ella no pudo hacerlo. Quiz Brahm haba traicionado su confianza, incluso Lydia, pero Eleanor no poda pagarles con la misma moneda. Y si no estaba dispuesta a contar lo que de verdad haba pasado, entonces no tena nada que decir. No susurr, y sinti de nuevo un enorme peso sobre sus hombros . Supongo que no. Bien. Le doli ver la mueca de satisfaccin de su padre. Entonces todo arreglado. Al ver la cara de Eleanor ste dej de sonrer. Ella slo poda imaginar cmo deba de ser su expresin para que el nimo de su padre cambiase de ese modo. Todo ir bien, Ellie. Ya lo vers. El vizconde Creed no causar ningn problema. Trata de concederle el beneficio de la duda y, a lo mejor, incluso logras perdonarle. Eleanor no dijo nada, no pudo. Su propio padre estaba en contra de ella, y no poda contarle la nica cosa que hara que volviera a ponerse de su parte. Quiz Brahm haba cambiado; era posible, pero ella no lo crea. Incluso si por algn milagro haba dejado de beber, segua siendo la misma persona. Y nada poda cambiar lo que haba hecho. El dao que le haba causado. Una segunda oportunidad. Para qu? Para volver a herirla? No. De ningn modo iba a permitrselo. Y, en lo que se refera a perdonarle, eso s que era un verdadero chiste. Ella nunca perdonara a Brahm. Nunca le perdonara haber jugado con ella y con Lydia como lo hizo. Nunca. Nunca.

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Captulo 3
No lo haban echado, todava. A la hora de la cena, cuando su ayuda de cmara le prepar la ropa para vestirse y acab de deshacer el equipaje, Brahm empez a sospechar que quiz Eleanor no hubiese tenido xito en su intento. O tal vez an no haba podido hablar con su padre. Sera raro que no se saliera con la suya, su padre siempre la haba consentido mucho, aunque, si los rumores de que Burrough estaba tan enfermo eran ciertos, quiz no se haba encontrado lo bastante fuerte como para tener una discusin de ese tipo con su hija mayor. Y cuando Arabella pidi a los invitados que disculparan a Eleanor por no acudir a la cena debido a un dolor de cabeza, Brahm supo que l era la causa de ese dolor. Los dems tambin lo saban. En las esferas sociales quiz no se saba por qu Eleanor haba roto el compromiso, pero que haba sido ella era del conocimiento de todos. Ms de uno de los comensales, despus de mirar la silla vaca de Eleanor, le dirigi una mirada reprobatoria. Su padre tampoco les acompa. El viejo conde deba de estar de verdad enfermo. Pero el momento culminante de la noche fue la reaccin de Lydia al verle; momento culminante en el peor sentido de la expresin. Ella no pareca ultrajada, como sus otras hermanas. De hecho, pareca ms bien encantada de verlo, lo que suscit ms de una mirada, mientras su marido permaneca totalmente ajeno, charlando con otros invitados. Si Lydia tena intencin de renovar su vieja amistad, se iba a llevar una gran decepcin. Era bastante guapa, aunque Brahm no la encontraba en absoluto atractiva. Quiz porque saba que si quisiera podra tenerla, o porque le recordaba a un depredador en busca de su prxima presa. Hasta entonces, no se le haba ocurrido, pero ahora, mientras la miraba, vea claramente que ella slo se le haba acercado porque saba que l quera a Eleanor. Y si esa fiesta era de verdad un intento encubierto para que Eleanor encontrara marido, a pesar de que haba otras damas solteras invitadas, Lydia seguro que pensaba que l volva a ofrecerse para el puesto, lo que sin duda los converta, a l y a muchas otros de los caballeros presentes, en muy, muy atractivos a sus ojos. Apareci el mayordomo con el vino y Brahm permiti que le llenara la copa. Seguro que el clarete era excelente, aunque no tena intenciones de beberlo. No confiaba en l lo suficiente como para dar ni un sorbo, pero no iba a dar explicaciones a nadie, y la gente se fija antes en una copa vaca que en una llena. Por suerte, el vino no le tentaba tanto como otro tipo de licores y no le era difcil tenerlo cerca. Trigame un vaso de agua, si es tan amable le pidi al camarero, que dio media vuelta y fue a buscrselo de inmediato. Lord Creed dijo una voz suave desde el otro extremo de la mesa

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, haca mucho tiempo que no le vea. l mir a Lydia directamente a los ojos. A qu estaba jugando? De hecho varios aos, lady Brend. Tiene buen aspecto. Su tono hizo que todas las alarmas se dispararan dentro de su cabeza. Brahm nunca haba sido un seductor, ni un gran experto en mujeres, pero saba reconocer una insinuacin sexual cuando la oa. Est soltero intervino jovialmente lord Brend. Por supuesto que tiene buen aspecto! El comentario provoc la risa de varios invitados. Lydia sonri asintiendo, pero no dej de mirar a Brahm. Soltero. Aunque todos sabemos que estuvo a punto de dejar de serlo, no es as lord Creed? Fue Arabella o Muriel la que mir reprobadora a su hermana al or cmo sta haca referencia a que Eleanor le haba plantado? Todas las dems hermanas Durbane pronto estuvieron rindose del comentario con musicales carcajadas. Oh, Lydia dijo Phoebe, eres una bromista. Pero su falsa sonrisa no logr disimular lo que de verdad pensaba. Ella no aprobaba el comportamiento de Lydia. Brahm tampoco, aunque tanto una hermana como la otra le haban hecho un favor al convertirlo en objeto de burla. Dieron a entender al resto de invitados que cualquier rencor que pudiera existir entre l y Eleanor ya estaba olvidado. En otras palabras, no haba nada raro en el hecho de que hubiera sido invitado a aquella fiesta. Tiene razn contest l, aunque el hecho de seguir con la broma le provocara arcadas. Aunque, seguro que todos los presentes estarn de acuerdo en que lady Eleanor sali ganando con ello. Se limit a decir lo que todos estaban pensando, pero Arabella lo mir agradecida por haberlo dicho. No importaban los motivos por los que Eleanor hubiera roto el compromiso; Se haba negado a casarse con l apenas unas horas despus de haber aceptado hacerlo, y, los comentarios sobre esa clase de comportamientos nunca eran benvolos. Si Brahm hubiera querido podra haber hecho comentarios muy perjudiciales para Eleonor, tanto entonces como ahora, pero con qu fin? l no la mereca ni cuando la haba tenido a su alcance, y luego demostr con creces, ante todos y ante s mismo, que Eleanor haba tenido razn desde el principio. Lydia continu acosndolo con su mirada de rapaz. Acaso nadie se daba cuenta? O es que a nadie le importaba? Se pareca a Eleanor, aunque no era ni mucho menos tan bella como ella. Eleanor lo haba mirado enfadada, pero Lydia pareca amargada. Mientras Eleanor era elegante, Lydia era ostentosa. Era como una mala copia. Cmo pudo confundirla alguna vez con la mujer con la que quera casarse? Y seguro que eso era lo que haba pasado aquella noche, porque, de haber estado sobrio, ni en un milln de aos se habra acostado con una mujer como aqulla. Permaneci callado el resto de la cena, y slo habl cuando alguien se dirigi a l directamente. Era su imaginacin o haba quienes intentaban incluirlo en la conversacin? l saba que mucha gente le ignoraba, al fin y al cabo tena mala reputacin, pero tambin haba quienes buscaban su atencin, como si necesitaran su aprobacin. Era
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extrao. Haca ya muchos aos que nadie lo trataba de ese modo. Cierto que haba madres a las que no les importaba con quin se casaran sus hijas siempre que tuviera una saneada fortuna, y sas nunca haban dejado de acercrsele. Pero aquellos invitados no eran madres ambiciosas aunque algunas hubiera tambin, sino miembros respetables de la sociedad que impulsaran a otros a seguir su ejemplo. Poda ser que hubiera logrado cambiar lo bastante como para que ellos se dieran cuenta? O tal vez crean que sera divertido tratar con alguien como l? Acaso le importaba? Sus hermanos, sus esposas, sus familias y amigos se haban esforzado mucho para que l volviera a ser aceptado en sociedad, puede que sus esfuerzos no hubiesen sido en vano despus de todo. Despus de cenar, disfrut de un habano junto con los dems caballeros, mientras escuchaba sus historias con una sonrisa relajada. Nadie se dio cuenta de que no haba dado ni un sorbo a su copa de oporto. Estaba a punto de retirarse ya a su habitacin cuando el mayordomo lo detuvo en medio del pasillo. Disculpe, milord, pero lord Burrough quiere que vaya a verlo a su habitacin. Haba llegado el momento. Lo haban alimentado, lo haban despistado dndole una falsa sensacin de seguridad, y ahora iban a echarlo a patadas, como al canalla que crean que era. O quiz lord Burrough iba a contarle por qu lo haba invitado. A lo mejor incluso le ofreca la mano de Eleanor. Eso s que sera una sorpresa. Gracias. Ahora mismo subo. Necesitar de mi ayuda para saber dnde est la habitacin de su seora, milord? No. Brahm neg con la cabeza. S bien dnde est. l haba compartido un brandy con el viejo lord en esa misma habitacin durante su ltima visita. El mayordomo hizo una reverencia y lo dej all. Brahm sigui pasillo adelante hasta llegar a la escalinata. Se par delante, mirando los escalones. Vaya tontera, tena miedo de subir. Tena miedo de enfrentarse al hombre que haba sido amigo de su padre, que haba sido amigo suyo. Tena miedo de verle porque se senta avergonzado de cmo se haba comportado la ltima vez que haba estado en su casa. Muy, muy avergonzado. Cada vez que se encontraba con alguien a quien haba herido o insultado era como si un pual se le clavara en las entraas. Lograba que la vergenza desapareciera un poco disculpndose, pero el dolor no disminua. Apoy el bastn en el primer escaln y empez a subir. Nadie haba mencionado su bastn. Todo el mundo actuaba como si no se dieran cuenta de que cojeaba, de que ya no era fsicamente perfecto. No era vanidad, o quiz s, pero antes decan que era un hermoso espcimen de hombre. Haba sido un gran jinete y ahora, si lograba subirse a un caballo, slo poda montar una cuarta parte de lo que antes sola si no quera que la pierna empezara a dolerle. Y, debido a su falta de agilidad, tambin haba abandonado completamente la esgrima. Al llegar a lo alto de la escalera se detuvo un momento para
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descansar la pierna. Ese tipo de esfuerzos ya no le dolan tanto como antes, pero ya se haba resignado a no volver a ser el que fue. Haba hecho las paces consigo mismo y esa cojera era un precio muy pequeo comparado con tener una segunda oportunidad de llegar a hacer algo bien. Su padre no poda decir lo mismo. El hecho de que Eleanor lo abandonara no haba bastado para que dejara de beber. Haba sido necesaria la muerte de su padre y casi la suya propia para conseguirlo. Qu distintas habran sido las cosas si la ruptura con Eleanor hubiera sido suficiente. Al contrario, despus de aquello, bebi durante catorce das seguidos. Fueron las dos nicas semanas en las que pudo dejar de pensar en ella, y en las que consigui creer que estaba mejor sin ella. Se convenci de ello durante bastante tiempo, excepto cuando estaba sobrio y la recordaba, o bien cuando la vea en algn acto social, como aquella horrible noche en Pennington. Haba conseguido engaarse bastante bien hasta el accidente, despus, empez a reconstruir sobre las ruinas de su vida. Darse cuenta de que necesitaba cambiar dio origen a su obsesin por Eleanor Durbane, y con cuanta ms gente se disculpaba ms y ms pensaba en ella. Eleanor ocupaba el segundo lugar de su lista, tras Wynthrope, y ahora que l y su hermano ya haban hecho las paces, Eleanor era lo nico que le importaba. Slo quera que lo perdonara, no una segunda oportunidad. Que Dios lo ayudara, eso no era en absoluto lo que quera. Ests muy distrado le susurr una voz al odo. Brahm se sobresalt. Cmo haba logrado deslizarse detrs de l de esa manera? Se apart de ella con rapidez, ignorando el dolor de su pierna. Disclpeme. No tena intencin de bloquear el pasillo. Lydia lo mir divertida. No tienes por qu ser tan correcto ni estar tan tenso conmigo. Se ri. Bueno, quiz tenso no sea la palabra indicada. Brahm frunci el cejo. Me temo que no la entiendo. Por supuesto, eso era mentira. Tal vez fuera torpe con las mujeres, pero no era un completo idiota. Era obvio que ella lo estaba buscando. Lydia se le acerc, la tenue seda rozando su cuerpo en descarada invitacin. Se comportaba as con todos los hombres o l era uno de los pocos desafortunados? S, l podra ir y acostarse con ella. Seguro que lograra excitarse lo bastante como para hacerlo, pero si follaba con Lydia, qu le impedira despus bajar y beberse una botella entera de brandy? Seguira siendo ella tan provocativa si supiera que, para l, compartir su cama sera caer en lo ms bajo? Por qu ests aqu, Brahm? le pregunt, curiosa e insinuante. l se apart de la mujer, apoyndose en el bastn cuando su pierna se neg a cooperar. Me invitaron. Ella se ri y volvi a acercrsele. Eso es evidente. Por qu aceptaste? Si segua aproximndose acabara tirndolo por la balaustrada. Su
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pregunta le dio un respiro. Contestar con sinceridad poda no ser la mejor opcin, pero mintindole le dara quiz una impresin equivocada. Saba ella lo mucho que le haba dolido a Eleanor lo que ambos haban hecho? Seguro que no, si no no estara all en esos momentos, no si de verdad quera a su hermana. Impaciente ante su silencio, volvi a intentarlo. Ests aqu por m o por Eleanor? No estoy aqu por nadie, madame. ste haba sido su ltimo esfuerzo por ser educado con aquella mujer, y malditas fueran las normas de educacin. Si haca un comentario salaz ms la mandara directamente al infierno. No estaba all para eso. No tena paciencia para eso. Nunca he olvidado la noche que pasamos juntos. Lydia resigui con el dedo la solapa de su americana. sa fue la gota que colm el vaso. Brahm mir la mueca que dibuj su boca y volvi a sentir asco de ambos. Pues yo nunca la he recordado. Disclpeme. La apart de su lado y sigui caminando hacia la habitacin de lord Burrough. Las risas de ella le siguieron. Era obvio que no era una mujer que se desanimara con facilidad. Eso, o simplemente se estaba riendo de l. Se alegr de que lo dejaran entrar tras la primera llamada. No importaba lo que el viejo conde quisiera decirle, cualquier cosa era preferible a tener que enfrentarse a su lujuriosa hija. Una vez dentro, se dio cuenta de que la luz de la habitacin era mucho ms suave que la del pasillo. Haba una pequea lmpara encendida en la mesilla y lord Burrough estaba reclinado en la cama, con un libro a su lado. Estaba ms viejo de lo que Brahm recordaba, y ms cansado, pero aparte de eso, se lo vea muy bien para ser alguien de quien se deca que estaba en el ocaso de su vida. Quiz los chismes sobre la mala salud del conde fueran exagerados. Bueno, no me lo puedo creer, el vizconde Creed. Su voz tambin sonaba vigorosa. Entra, muchacho, y deja que te vea. A Brahm no se le pas por la cabeza desobedecerle. Dio unos pasos por la alfombra hasta quedar justo delante de la cama del conde. Los ojos claros del hombre lo escrutaron con minuciosidad. No es muy educado por tu parte hacer que tenga que levantar tanto la cabeza, jovencito. Sintate. Brahm cogi la silla que haba a su lado y la coloc cerca de la cama de modo que pudiera estirar su dolorida pierna. Me alegro de volver a verle, milord. Burrough tosi. Djate de milord. Nos conocemos de toda la vida. Llmame Burr, es como tu padre sola llamarme. De acuerdo asinti Brahm. Si el clido recibimiento se deba a la vieja amistad que tuvo con su padre, Brahm no iba a discutrselo. El anciano sonri y se reclin sobre los almohadones. Supongo que te ests preguntando por qu te he invitado despus de lo que pas la ltima vez que estuviste aqu. Brahm agradeci que no perdiera el tiempo con rodeos y que fuera
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directamente al tema que le preocupaba. S, me lo he preguntado varias veces. Burrough hizo una mueca, feliz de haber acertado, pero en seguida se puso serio. Te he invitado por Eleanor. A Brahm le dio un vuelco el corazn al or el nombre de ella. Le habra contado a su padre lo que haba pasado? No s lo que pas entre vosotros hace aos eso contestaba su pregunta, pero s que mi hija no ha vuelto a ser la misma desde que sufri esa contrariedad. Contrariedad. Era un modo interesante de llamarlo. Y para qu me ha invitado exactamente? Desde hace aos, mi hija est obsesionada contigo, y dado que has aceptado mi invitacin, supongo que t sientes lo mismo hacia ella. Quiero que Ellie y t hagis lo que sea necesario para que las cosas se arreglen entre vosotros. Quiero que ella siga adelante con su vida. Brahm sonri y neg con la cabeza. No creo que eso sea posible. Por qu? Porque lady Eleanor no quiere que las cosas se arreglen entre nosotros. De verdad estaba ella tan obsesionada con l como l con ella? Llevar ese odio durante tantos aos deba de ser muy doloroso. Burrough entrecerr los ojos, pero Brahm no se sinti amenazado. Qu le hiciste a Eleanor, hijo? Brahm se pas la mano por la cara y suspir, resignado. Se inclin hacia delante y apoy los antebrazos en sus pantalones de lana. Se oblig a mirar a los ojos al anciano. Eleanor rechaz mi oferta de matrimonio porque me pill... en una situacin comprometida con otra mujer. Lydia. El conde ni siquiera parpade. Maldicin. A Brahm se le desencaj la mandbula; haca aos que no se quedaba tan sorprendido por algo. Cmo lo sabe? Lydia se cas joven suspir Burrough, con un hombre que yo saba que no era el adecuado para ella, pero no hubo modo de disuadirla. No tard demasiado en buscar alicientes fuera del matrimonio. Si ese hombre quera llamar alicientes a las aventuras de su hija, Brahm no iba a corregirlo. Ya s que no es ninguna excusa, pero yo estaba borracho. No me acuerdo de nada. Te creo. La sonrisa del anciano era afectuosa, comprensiva incluso. Eras un borracho incorregible, pero nunca te falt el honor. Brahm no estaba seguro de eso, pero si l lo crea as, no iba a discutrselo. Si sirve de algo, hace casi dos aos que no bebo. Los meses siguientes al accidente haban sido muy difciles y sucumbir al ludano fue tambin una gran tentacin, pero Brahm se neg a refugiarse en ese anonadamiento durante el resto de su vida, y menos cuando le haban dado la oportunidad de empezar de nuevo. Ahora saba
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que poda tomar ludano de vez en cuando para aliviar el dolor de su pierna sin tener que preocuparse por acabar en un fumadero de opio. Sirve de mucho asinti el conde. Tu padre tuvo que enfrentarse a los mismos demonios, pero eso no significa que no fuera un buen hombre, y creo que t tambin eres un buen hombre. A Brahm se le hizo un nudo en la garganta. No saba qu decir. No s si Ellie puede perdonarte por lo que hiciste, hijo, pero s s una cosa; si Eleanor no hace las paces contigo, si no se olvida de lo que ocurri, nunca ser feliz y, por encima de todo, yo quiero la felicidad de mi hija. Brahm tambin quera eso. Le sorprendi darse cuenta, y si l era responsable de la infelicidad de Eleanor, quera arreglarlo. Vosotros dos acabaris casados u odindoos el resto de vuestra vida predijo el conde. Si te soy sincero, no me importa cul de las dos opciones sea, siempre y cuando Eleanor sea feliz. l estaba de acuerdo. Por qu ha esperado tanto para forzar este reencuentro? Haban pasado muchos aos. Si el anciano estaba tan preocupado por el bienestar de Eleanor, por qu no haba hecho algo antes? Burrough sonri, pero haba algo de compasin en esa sonrisa. He tenido que esperar a que estuvieras sobrio. El padre de Eleanor, fiel a sus palabras, se neg a echar a Brahm Ryland de su casa. Eleanor, tambin fiel a sus palabras, no le dio ninguna oportunidad a Brahm de demostrar que haba cambiado. En los dos das siguientes, ella le evit tanto como pudo. No fue fcil. Como anfitriona, se esperaba que charlara con todos los invitados a lo largo de las comidas y de otras actividades. Incluso as, se las arregl para que Brahm no fuera uno de sus interlocutores. En ese preciso instante, ella estaba sentada bajo un rbol, en el jardn de su casa, esperando a que sirvieran el almuerzo al aire libre, y pens que sus desplantes estaban empezando a tener efecto. Casi todos los invitados estaban ya en el jardn, y Brahm Ryland no era uno de ellos. Quiz haba decidido almorzar en su habitacin. O haba recuperado el sentido comn y haba decidido abandonar la fiesta. Hum, eso no era probable. Eleanor ignor el desagrado que le produca pensar que pudiera irse. Pero por qu iba a hacerlo si tanta gente pareca disfrutar de su compaa? Muchos de los invitados lo trataban como si conocerlo fuera un privilegio. Su escandaloso pasado lo converta en una especie de leyenda y eso, al parecer, lo haba hecho popular. Adems, haba que aadir el hecho de que muchas de las ms respetadas matronas de la sociedad haban decidido apoyarle, as que el vizconde Creed volva a ser una estrella. Pero dejando a un lado su popularidad, por qu iba a irse cuando saba que su presencia la incomodaba tanto? Estaba segura de que a l le encantaba lo a disgusto que ella se senta. Pues, viendo cmo lo evitaba, incluso sin tener en cuenta su primer encuentro, poda darse cuenta claramente de lo que ella pensaba respecto a que l siguiera all. Pese a todo, Brahm Ryland se quedaba, y deba de tener algn
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motivo para hacerlo. Pero Eleanor no saba cul poda ser, y tampoco le importaba. Aun as, haba una parte de ella, la misma que se aseguraba de ponerse el vestido azul que ms la favoreca, que quera verlo y quera que l la viera. Eleanor deseaba que Brahm viera lo guapa que estaba, que, aunque hubieran pasado los aos, a ella le haban sentado bien. Saba que el paso del tiempo la haba favorecido. La verdad era que se gustaba mucho ms ahora que diez aos atrs. Por su parte, a Brahm tambin le haban sentado bien los aos, pero se era otro tema. Eleanor quera que l supiera que si no se haba casado era porque no haba querido, no porque nadie se lo hubiera pedido. Deseaba que l la admirase, quiz incluso que volviera a cortejarla slo para tener el placer de darle con la puerta en las narices. Que Dios la ayudara, pero al cabo de tantos aos, an quera vengarse de lo que l le haba hecho. Por suerte, no haba llegado a enamorarse de l. De lo contrario s que habra sido un desastre! Viendo lo que le haba pasado a su orgullo, y lo mucho que le haba costado sanar de sus heridas, su corazn no se habra recuperado nunca. Entonces Brahm le gustaba, le gustaba mucho, y la decepcin la haba afectado en lo ms hondo. Lo mismo que la afectaba su presencia cuando lo tena cerca. Brahm sali para unirse a los otros invitados bajo el sol del atardecer, y Eleanor maldijo la reaccin de su cuerpo ante aquel maldito hombre, pero aun as no pudo dejar de observarlo con avidez. Se lo vea tan relajado, tan despreocupado. Pareca no importarle que la gente lo mirase; seguramente, gracias a sus pasadas aventuras, ya estaba acostumbrado. El sol arranc destellos dorados y cobrizos de su cabello, que llevaba demasiado largo. Acaso no tena un ayudante que se encargara de ese tipo de cosas? Muchos hombres se veran descuidados con ese aspecto, pero Brahm no. l pareca joven y travieso, tambin muy seductor. Las lneas de alrededor de los ojos que deberan envejecerlo, slo le daban un aire ms despreocupado. Pareca que sonriera a menudo. Sonrer. Qu motivos le haba dado a Brahm Ryand la vida para sonrer? La sociedad le haba dado la espalda. El accidente que mat a su padre le dej una pierna lisiada. Seguro que no haba nada divertido en eso. Ella tena muchas ms razones que l para sonreir y a pesar de ello, su cara era tan tersa como la de una mueca de porcelana. Y, aunque no hubiera ninguna razn para ello, Eleanor poda ser igual de inexpresiva que una de esas muecas. A pesar de todo lo que la vida le ofreca, a menudo se senta vaca por dentro. Se haba vuelto tan buena escondiendo sus sentimientos que a menudo ni ella saba lo que senta. Brahm sonri por algo que le dijeron y la piel bajo sus oscuros ojos castaos se arrug y a la vez mostr su blanca dentadura. Pareca todo un caballero, con sus impecables pantalones su americana color chocolate, sus lustradas botas y su blanca corbata. El pomo dorado de su bastn brillaba cuando el sol daba en l otorgndole un aspecto an ms elegante. Para quin se haba vestido as? Para ella? Imposible. Es un hombre muy atractivo, a que s? A pesar de que haca mucho calor, al levantar la vista a Eleanor se le
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puso la piel de gallina. Lydia estaba a su lado y miraba a Brahm como si quisiera comrselo, o eso le pareca a Eleanor. Quin? Le fue difcil fingir que no la entenda Le costaba apartar la vista del hombre que haba en medio del prado, pero cuando lo hizo mir directamente a su hermana. Ya sabes quin. No le mires tan descaradamente, querida. Empezaran a circular chismes de que an sientes algo por l. Eleanor se sonroj a pesar de que saba que eran palabras dichas sin maldad ni mala intencin. Iba a darle a Lydia el mismo consejo pero decidi guardar silencio. Su hermana slo quera ayudarla y no se mereca esas indirectas. Los chismes dirn lo que quieran haga lo que haga respondi. No te preocupes, Lydia. No corro ningn peligro, en lo que a Brahm Ryland se refiere. La expresin de su hermana era difcil de descifrar, pero en ella haba un inconfundible aire de burla, como si Lydia creyera que Eleanor era una estpida. Cualquier mujer que se fije en l corre peligro, Eleanor. l es as. A Eleanor se le hizo un nudo en la garganta y apart la mirada. No sera que Lydia consideraba que ella misma tambin corra peligro? Y por qu slo de pensar en eso a Eleanor le daban ganas de vomitar? A ella no le pareca bien deshonrar los votos del matrimonio, pero en un mundo dominado por hombres, una mujer tena derecho a buscar la felicidad donde pudiera. Quin era Eleanor para juzgar a nadie? Quin le aseguraba que ella no hara lo mismo en parecidas circunstancias? O tal vez slo estaba celosa porque su hermana pequea haba tenido algo que por derecho debera haber sido suyo. Lo tendr en cuenta dijo finalmente sin darle importancia. Creo que Muriel intenta captar tu atencin, querida. Lydia suspir. Seguro que quiere que la rescate de lady Edwards. Disclpame. Aunque volvi a quedarse sola, Eleanor se alegr de que su hermana se fuera. Cmo deseaba que el almuerzo finalizara para poder escaparse a su habitacin y tener un poco de paz. Sinti que alguien la estaba observando, levant la mirada y encontr los ojos de Brahm fijos en ella. A pesar de la distancia, l lograba afectarla y el corazn le dio un vuelco como respuesta. La haba visto hablando con Lydia? Se estara preguntando si haban hablado de l? Le importaba? Eleanor apart la mirada. Fue una tontera, pero no quera arriesgarse a que l pudiera leer nada en sus ojos, ni a que pensara que ella quera algo de l, porque no era as. El mayordomo toc la campana para anunciar que el almuerzo estaba servido e indic a los invitados que ya podan sentarse. Iba a ser una comida informal, haba varias mesas pequeas, en lugar de una grande, esparcidas bajo las copas de los rboles. Los manteles blancos ondulaban con la brisa y estaban decorados con flores y una simple cubertera de plata. Todo se haba dispuesto siguiendo las instrucciones de Eleanor y ella se senta orgullosa de ver lo bonito que haba quedado. Su padre estaba en la misma mesa, as como Arabella y su marido,
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Henry, y uno de los solteros a los que su padre haba invitado; se sentaron adems una respetada matrona de la sociedad y una pareja de viejos amigos de la familia. La silla al lado de Eleanor estaba vaca hasta que Brahm la pidi para l. Cmo se atreva! Eleanor se sonroj indignada, pero intent ocultar su reaccin. Los otros invitados les estaban observando con inters y ella no iba a darles nada de que hablar, aparte del faisn y del salmn. Su padre le evit tener que responder. Creed, me alegro de que nos acompaes, muchacho dijo sonriendo, con una voz firme que Eleanor haca semanas que no le oa. Creo que ya conoces a todo el mundo. Eleanor apret los dientes y, por el rabillo del ojo, vio que Brahm asenta. Gracias, lord Burrough. Buenos das. Todo el mundo le salud con amabilidad, excepto el otro soltero, lord Taylor. ste ignor por completo a Brahm y Eleanor suspir para sus adentros. Perfecto, ahora iba a ser un hueso entre dos hambrientos perros, nada ms que un premio. O quiz lord Taylor era simplemente un maleducado. Fuera cual fuese el motivo, eso no le favoreca en absoluto. Claro que, aunque hubiera sido educado, tampoco iba a ganar demasiados puntos. Brahm se apoy en su pierna derecha y dej caer el bastn al suelo entre las dos sillas. El movimiento hizo que su hombro rozara con el de ella, su pelo con olor a sndalo se le acerc peligrosamente a la cara. A pesar de que ella se qued totalmente quieta para evitar tocarle, Eleanor aspir y su aroma la penetr por completo. Estaba tan desesperada que reaccionara as ante cualquier hombre, o Brahm Ryland era especial? Por Dios, que sea que estoy desesperada. Al incorporarse, l murmur algo que son como fresa. Ella se haba puesto una crema de fresa esa maana, as como unas gotas de perfume con esa esencia. Le molesta mi perfume, lord Creed? le pregunt ella en voz baja. Las dems personas de la mesa estaban enfrascadas en sus conversaciones mientras esperaban que trajeran la comida. l se volvi a mirarla. Realmente era un hombre muy atractivo. Era una pena que fuera un cretino. Si su interior fuera tan bello como su exterior, ella podra amarle. No, en absoluto contest l con suavidad, hueles igual que recordaba, como fresas salvajes en un caluroso da de verano. Era un cumplido bastante inocente, pero fue como si l la acariciara con cada palabra, y Eleanor empez a tener mucho calor. Por qu lo encontraba tan atractivo si segua odindolo por haberla humillado de aquel modo? Era ella especialmente dbil, o slo era una muestra de que ninguna mujer poda resistrsele? Eleanor no supo qu responder, de modo que no dijo nada. Se limit a coger su limonada y darle un sorbo, con la esperanza de que la fra bebida consiguiera refrescarla. l no volvi a dirigirle la palabra durante todo el almuerzo. En realidad, casi no habl, a excepcin de cuando alguien se diriga a l directamente. En ocasiones, su rodilla rozaba accidentalmente la de ella y
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entonces el corazn de Eleanor lata con tanta fuerza que seguro que poda orse desde Escocia. Qu le estaba pasando? Deban de ser los nervios. Ella segua sin saber por qu l haba aceptado la invitacin de su padre. No saba a qu juego estaba jugando, o si no estaba jugando a nada en absoluto. El postre consista en una copa de frutas rojas cubiertas de nata. Y fue entonces cuando Brahm decidi romper su autoimpuesto silencio. Hundi su cuchara en la copa y cogi una sensual fresa roja. Estaba recubierta de nata. Eleanor mir, incapaz de apartar la mirada, cmo se acercaba la cuchara a los labios. Se meti la fresa entera en la boca y la mordi con tanta satisfaccin que Eleanor sinti vergenza de estar mirndolo, pero sigui hacindolo. No poda apartar la mirada de sus labios, donde haba quedado un poco de nata, hasta que l la lami lentamente. Eleanor tembl. Brahm devolvi la cuchara a la copa y la mir sonriendo, como si se disculpara, aunque era claro que tambin le estaba tomando el pelo. Las fresas son mis preferidas. Eleanor fij su mirada en su copa y, adrede, dej a un lado todas las fresas. El da siguiente, en vez de esencia de fresas se pondra agua de rosas. Valdra la pena ver si las rosas eran las flores preferidas del vizconde. Quiz no estaba siendo justa, pero era lo que l se mereca; y eso era mejor que estar imaginndose que l la devoraba igual que haba devorado aquella fresa, porque eso era ni ms ni menos lo que ella estaba imaginando. Sin duda, es lo que l haba pretendido. Cuando por fin se acab la comida. Eleanor estuvo encantada de poder escapar. Le dola la espalda por el esfuerzo de no acercarse a l durante todo el almuerzo, y la cabeza empezaba a darle vueltas; y no era por el calor. Brahm la sigui. A pesar de que llevaba su bastn no le era fcil mantener el equilibrio en un suelo desigual. Eleanor se acerc para ayudarle. Era eso o dejar que se cayera, y ni siquiera ella era tan cruel. l movi los pies e intent apoyar la mayor parte de su peso en la pierna buena y a la vez estirar la otra. El dolor era el precio por haber estado sentado tanto rato. Brahm hizo una mueca y, despacio, volvi a apoyar la pierna herida. La frente empez a sudarle por el esfuerzo. Eleanor, aunque lo intent, no pudo evitar sentir pena por l. El dolor deba de ser insufrible. l intent sonrer y poco a poco se apart de ella. A Eleanor le cost soltarlo. Si se caa, no estaba segura de poder llegar a tiempo de ayudarle. Creo que va a llover dijo l, y trat de dar un paso. Eleanor levant una ceja, no era el agradecimiento que esperaba. As que an era tan orgulloso como antes? Puedes predecir el tiempo? l intent forzar una sonrisa seductora pero no lo consigui. No sabas eso de m? Ella podra haberse ido entonces, pero no lo hizo. En vez de eso, se coloc a su lado y, sin palabras, le ofreci que se apoyara en ella hasta
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llegar a la casa. Supongo que hay muchas cosas sobre ti que no s. Es una pena que nunca hayamos tenido oportunidad de corregir eso. Ella levant los hombros y, para no mirar al hombre que llevaba al lado, mantena la mirada fija en la casa. Quiz sea una suerte, segn cmo lo mires. S, supongo que s. l ya caminaba mejor. Anduvieron en silencio hasta llegar a la escalinata de la entrada. l se par y Eleanor no dud en hacer lo mismo. Levant la mirada y esper a que Brahm dijera algo. Ahora que ya no estaban tan cerca el uno del otro, estaba ms calmada. Nunca se hubiera imaginado las palabras que con tanta suavidad salieron de la boca de l. No espero que aceptes ninguna disculpa que yo pueda ofrecerte. S que nunca podr arreglar lo que hice, pero quiero que sepas que de verdad siento haberte hecho dao. Herirte fue lo nico que nunca quise hacer. Le estaba tomando el pelo? No poda ser tan estpido. Pues debiste darte cuenta de que haciendo lo que hiciste me heriras. l la mir arrepentido, con sinceridad. No me daba cuenta de nada, Ellie, estaba demasiado borracho para distinguir la realidad de mi imaginacin. No era una gran respuesta, pero sonaba sincera. l que utilizara ese diminutivo carioso slo la confundi ms. La realidad y tu imaginacin? Ella quera que le respondiera a eso, una parte de ella ya saba lo que dira, pero quera orselo decir. La mir a los ojos, sin un atisbo de vergenza. S, entre quien estaba en mi cama y quien yo quera que estuviera. Eleanor se sonroj de pies a cabeza, se dio la vuelta y empez a caminar de nuevo. Brahm la sigui en silencio. Ella se alegr de que no volviera a hablarle. Despus de lo que l le haba dicho, ya no saba qu pensar. Quera hacerle creer que esa noche l haba confundido a Lydia? O l de verdad haba credo que era ella quien estaba en su cama? Toda esa escandalosa confesin no sera nicamente el ltimo intento de un seductor para volver a jugar con ella? Y, lo que era ms importante, cul de las tres opciones quera ella que fuera verdad?

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Captulo 4
Despus de la pequea victoria lograda en el almuerzo, Brahm no iba a permitir que Eleanor siguiera ignorndole. No es que tuviera demasiados motivos para ser optimista, pero cuando le haba dicho que la noche en que se acost con su hermana estaba completamente borracho, la sombra de una duda cruz los ojos de ella, y cuando casi se haba cado por culpa del dolor de la pierna, vio que Eleanor estaba de verdad preocupada. Pasar un poco de vergenza delante de Eleanor por culpa de su debilidad fsica era un precio muy pequeo a pagar si con ello lograba que ella se relajara. Brahm no esperaba que le diera una oportunidad tan pronto, pero tampoco iba a dejar escapar esa ocasin que ahora se le presentaba. Durante la cena haba tenido que sentarse lejos de ella, y ahora estaba en el saln, hablando con aquellos que gustaban de su compaa, mientras esperaba que Eleanor se le acercara. Quiz hablando no era el trmino ms adecuado. Siendo interrogado sera ms apropiado. Ser conocido era horrible. Eso le daba a la gente la sensacin de que le conocan y adems creaba la extraa sensacin de que l era una criatura extica, rara y excitante. Si supieran lo aburrido que l era en realidad... Tambin haba que tener en cuenta que eso haca que todo el mundo se creyera con derecho a preguntar cualquier cosa, sin observar las normas bsicas de educacin. Es cierto que mat usted a un hombre, lord Creed? A Brahm casi le da un infarto. Durante un segundo crey que se refera a su padre. Brahm saba que l no habra podido evitar la muerte de su padre. Si no hubiera sido esa noche en que los dos estaban borrachos y desenfrenados, habra sido otra. Aun as, una voz dentro de l persista dicindole que quiz s hubiese podido hacer algo para evitar ese accidente. Disculpe? El hombre que haba hecho la pregunta era uno de los solteros invitados como potenciales maridos para Eleanor, un chico presumido de cuyo nombre Brahm no lograba acordarse. Si el muy idiota quera provocarle, Brahm le obligara a explicarse en pblico. se era un modo genial para que quedara como se mereca. Pero el pipiolo no se alter lo ms mnimo. O que usted mat a un criminal en defensa de su hermano, es cierto? Oh, eso. S, eso era cierto. l dispar al hombre que amenazaba a su hermano North. Creo que los chismes han exagerado mi papel en esa investigacin. l podra estar orgulloso de su actuacin, pero sus hermanos se

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merecan mucho ms que l ser considerados hroes. Brahm nunca haba aspirado a tal honor. Adems, lo nico que haba hecho era borrar de la faz de la Tierra a una escoria. Quera proteger a North, y por ello mat a una rata. El mayordomo que se acerc le evit tener que contestar a ms preguntas. Champn, milord? No, gracias. Brahm neg con la cabeza. Era fcil resistir. El champn nunca le haba gustado demasiado. Quiz preferira algo ms fuerte sugiri el pipiolo mirando hacia el mueble de las botellas que haba en el otro extremo. A m me apetece un whisky. Y a usted? Slo de or la palabra a Brahm se le hizo la boca agua. Casi poda sentir aquella suave amargura en la lengua, el calor que produca el whisky al deslizarse por la garganta. Poda olerlo, sentir cmo su cuerpo se relajaba gracias a la magia del potente licor. Dios s, le apetecera algo ms fuerte. Empez a sudarle la frente. Poda resistir. l era mucho ms fuerte que eso. No dijo mucho ms alto de lo que pretenda. Muchos invitados se dieron la vuelta para ver a qu se deba su tono tan elevado. Gracias. Bourbon, quiz? Era obvio que el pipiolo no saba cundo parar. Brahm apret los dientes. Un bourbon sera delicioso. Gracias por la invitacin, pero ya no bebo. Al decir la ltima frase la habitacin qued en silencio y todas las miradas se dirigieron a l. Algunas eran de sorpresa, otras de apoyo y otras incrdulas. Algunos se atrevieron a felicitarle por la decisin, como si eso fuera un gran logro. De todos modos, a Brahm no le importaba lo que los otros invitados pensaran de l. No le importaba lo que pensaran las hermanas de Eleanor. Los cumplidos, aunque no los quisiera y no fueran necesarios, siempre eran bien recibidos, pero su vida no dependa de ello. A l slo le importaba la reaccin de una persona. Encontrarla con la mirada fue fcil, le estaba mirando desde el otro extremo del saln con una copa de champn en la mano. l no acababa de descifrar su mirada. A Brahm no le importaba si nadie en toda la habitacin crea que haba cambiado; slo le importaba que Eleanor lo creyera. El pipiolo, lord Faulkner, ahora se acordaba de su nombre, no se dio por satisfecho. Se ri, como si Brahm le hubiese contado un chiste graciossimo. Seguro que una copa s puede tomrsela insisti. Una copa de bourbon nunca ha hecho dao a nadie. Brahm neg con la cabeza. Senta todas las miradas fijas en l. No puedo. Fue humillante admitir que no se atreva a tomar ni siquiera una copa. All estaba l, sentado ante toda aquella gente, muchos de los cuales saban en qu bastardo se converta cuando beba, admitiendo que no era lo suficientemente fuerte como para limitarse a una sola copa. Le destrozaba que todos conocieran su debilidad.
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Entonces un vaso de oporto continu Faulkner. Tiene que tomar algo. Pareca que Faulkner quisiera encontrar un compaero de borrachera, alguien con quien beber, para no ser el nico que sucumba a esos excesos. A aquel muchacho lo esperaba un futuro muy triste. A Brahm le sera fcil despreciar a Faulkner por haberle puesto en una situacin tan incmoda, pero lo nico que senta hacia l era pena. l saba muy bien cmo el alcohol puede llegar a controlar a un hombre. Las ansias de beber crecen por dentro como races de un viejo roble se enredan alrededor del corazn, del alma y de la mente hasta que el dulce olvido de la embriaguez acaba con todo. l no iba a arriesgarse a volver a ese camino slo para sacar de un apuro a un joven demasiado estpido para darse cuenta de que estaba cavando su propia tumba. Como mnimo, tmese un jerez. Faulkner no iba a darse por vencido. Justo cuando Brahm pens que iba a tener que ponerse firme con el chaval, el rescate lleg de la manera ms inesperada. El mayordomo ya no estaba, y en su lugar haba un ngel con un vestido de seda color crema con destellos dorados. Le ofreci una delicada taza de porcelana sobre un plato. Tome algo de caf, lord Creed sugiri Eleanor con voz firme pero suave. Creo recordar que siempre le ha gustado. Lo sigue tomando negro con azcar? Brahm se qued tan estupefacto que slo pudo afirmar con la cabeza a la vez que aceptaba la bebida. Qu estaba haciendo? No slo haba ido a rescatarlo, sino que, delante de todos, haba hecho referencia a su pasada relacin. Por qu estaba dispuesta a ayudarlo cuando l la haba tratado de un modo tan deplorable? Tendra que haberse quedado en un rincn, alegrndose del mal rato que l estaba pasando, y no intentar disiparlo y atraer la atencin hacia ella. Finalmente, Brahm recuper la compostura. Gracias, lady Eleanor. Me halaga que se acuerde de algo tan trivial. S, le gustaba negro y con azcar. Era el mejor remedio tras una noche de excesos. Ahora, los excesos los haba dejado a un lado, pero haba mantenido su gusto por el caf. De nada. No le sonri con amabilidad, sino con comprensin, y a Brahm se le hizo un nudo en el estmago. Hay una cafetera en el aparador, por si le apetece tomar ms. Y entonces se dio la vuelta y se fue como si nada hubiera pasado. Se la haba imaginado acudiendo a su rescate? De verdad lo haba rescatado? O bien haba aprovechado la situacin para atacarle sutilmente? Fuera lo que fuese, l era lo bastante pattico como para estarle agradecido. Faulkner se haba ido a buscar su copa de bourbon, y Brahm saba con certeza que el joven lord ya no volvera a pedirle que lo acompaara en la bebida. Se llev la taza a los labios, dio un sorbo, y casi cant de alegra al notar el aroma en su lengua. No era whisky, pero servira. Empezaron los festejos de la velada y las conversaciones fueron cesando. Primero iba a haber msica, seguida de un resopn ligero y una partida de cartas antes de retirarse. l iba a quedarse a escuchar la msica, sera de mala educacin no hacerlo, e incluso quiz se quedara
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para el resopn, segn lo que le pidiera su estmago, pero se retirara antes de jugar a las cartas. Jugar a las cartas era una de esas actividades que suelen ir acompaadas de la bebida, y l tena que estar muy borracho para disfrutar con una partida de piquet o de whist. Cuando Eleanor se sent al pianoforte, fue como retroceder en el tiempo y volver a ser joven. Su cara segua siendo tan fina y tersa como un camafeo, nada haba cambiado desde que l haba decidido que quera que fuese suya. Slo la madurez que reflejaba su rostro delataba el paso del tiempo, y lo que le confirm que no haba vuelto al pasado. Ella haba sido una chica hermosa, pero se haba convertido en una mujer exquisita. Brahm mir cmo arqueaba el cuello, un delgado arco de marfil, para leer mejor las partituras que tena delante. Empez a tocar con dedos seguros. Era injusto pensarlo, pero todos aquellos aos de soltera la habran ayudado a mejorar su tcnica. Mientras la msica flotaba por la habitacin, Brahm se pregunt si ella se habra sentido sola. Eleanor estaba tocando para deleite de sus invitados, lo mismo que la noche en que l pidi su mano y la convirti en objeto de habladuras cuando luego ella lo dej sin desvelar a nadie el motivo. Le haba maldecido alguna vez por tocar en una habitacin vaca mientras sus hermanas la abandonaban para casarse? l se haba refugiado en la bebida, eso le haba hecho compaa. Qu refugio haba tenido Eleanor? Quin le hara compaa? Al menos esa vez seguro que elegira mejor. Slo de pensarlo se pona de mal humor. Haba intentado olvidar que la finalidad de la fiesta era que Eleanor encontrara marido, pero la cantidad de solteros presentes se lo record. l ya no tena ningn derecho sobre Eleanor o sobre su afecto, pero ella haba sido su prometida, y la idea de que alguien que no fuera l pudiera llegar a ser su marido no le gustaba lo ms mnimo. Se acord de lo sonrojada que se haba puesto despus del almuerzo, cuando l le haba dicho que crey que era ella, y no Lydia, la que aquella noche aciaga estaba en la cama con l. No saba si le haba credo, y no la culpara si no lo haca, pero por un instante vio deseo en sus ojos. Fuera lo que fuese lo que pensara de l, poco atractivo no estaba en su lista, lo que le planteaba un serio dilema. l haba acudido a la fiesta en busca de su perdn y de su comprensin. Nunca se le haba ocurrido que su obsesin por ella pudiera deberse a que an albergaba otro tipo de sentimiento. Tal vez sa fuera la verdadera razn por la que haba aceptado la invitacin. No slo quera arreglarlo, quera a Eleanor. Era iluso contemplar tal posibilidad, pero una vez que se le pas por la mente, ya no pudo dejar de pensarlo. Si lograba demostrarle a Eleanor que haba cambiado, le dara una segunda oportunidad de ganar su corazn? Le dara ocasin de conocer a la mujer en la que se haba convertido? Por primera vez en mucho tiempo, Brahm sinti que tena una esperanza de futuro. l siempre haba sabido que deba casarse y tener un heredero, pero desde que sus hermanos se haban casado, l simplemente haba asumido que uno de sus sobrinos heredara el ttulo. Ahora, la idea de pasar solo el resto de sus das, siendo slo el to Brahm, le pareca
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menos atractiva que antes. Todo era culpa de Eleanor. Ella se le haba metido bajo la piel, la senta tan dentro que era como si formara parte de l. Los aos no haban logrado cambiar eso. Quiz slo se senta culpable por cmo la haba tratado, quiz su obsesin estaba empeorando, pero l no lo crea. Volver a aquella casa no haba sido accidental. No era slo un modo de apaciguar su conciencia con el perdn de Eleanor. Era la manera que tena el destino de darle una segunda oportunidad de la felicidad que l haba tirado por la borda por culpa de su embriaguez tantos aos atrs. Los porqus no importaban. Poda cuestionar su buena fortuna tanto como quisiera, pero una cosa era clara: le haban dado la oportunidad de descubrir si Eleanor era el amor de su vida y de si l era lo bastante fuerte como para merecerla. Qu tipo de idiota desaprovechara algo as? En qu estaba pensando al acudir a defender a Brahm de ese modo? Eleanor, sola en la oscuridad, levant la cabeza y dej que la suave brisa de la noche le acariciara las mejillas. Estaba sentada bajo la escultura de Diana cazadora, tena una mano apoyada en el fro mrmol de la diosa y otra en la hierba, junto a su falda. La quietud del jardn la ayudaba a calmar sus agitados nervios. El agua gorjeaba en la fuente; las hojas susurraban tranquilas. En la distancia poda or las voces de las criaturas de la noche y oler el leve aroma del jazmn en el aire. Sera un momento perfecto si lograra olvidar las miradas recriminatorias que su familia y algunos conocidos le haban lanzado cuando acudi al rescate de Brahm. l pareca tan incmodo, y tan necesitado de ayuda. Ella siempre haba sido de esas personas que tienen una necesidad innata de cuidar a los dems. Poda entender que algunos invitados la hubieran mirado con sorpresa, incluso con desaprobacin, pero, aunque le costara admitirlo, la censura que vio en los ojos de sus hermanas era ms difcil de ignorar. Incluso Arabella pareca preocupada. Qu crean que iba a hacer? Fugarse con Brahm Ryland slo porque l dijera que haba dejado de beber? Ella ya era mayor para eso. Crean que su reputacin, su virtud, corra peligro, ahora que Brahm Ryland haba vuelto a entrar en su vida? Si se era el caso, la conocan muy poco. Y quines eran ellas para juzgarla? Slo Arabella haba logrado ser feliz. No era ningn secreto que sus otras hermanas tenan aventuras y amistades secretas. Tendran que preocuparse por su reputacin. Quiz temieran que, despus de tantos aos de soltera, empezara a perseguir a Brahm como un perro de caza. Lo absurdo de la imagen la hizo sonrer. Espero no interrumpir nada. A Eleanor le dio un vuelco el corazn al or su voz. Estaba tan absorta en sus pensamientos que no lo haba odo acercarse. Cunto tiempo llevara all de pie, mirndola? l se acerc y la hierba cruji bajo sus pies. Iba vestido de noche, y su blanca corbata resplandeca fantasmagrica bajo la luz de la luna. Estaba
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muy guapo, especialmente cuando sonrea, como ahora. Estoy sola, lord Creed. No hay nada que interrumpir. Tan pronto como las palabras salieron de su boca Eleanor se arrepinti de ellas. Siempre haba sido tan distante? l se detuvo justo delante de ella y se apoy en su bastn. Eleanor no se dej engaar. l era capaz de abalanzarse sobre ella si as lo quera. Te ests desmereciendo, Eleanor. Era obvio que estabas ensimismada, pensando algo. Ella levant los hombros. Eran pensamientos sin importancia. Nunca le confesara que l era el protagonista de esos pensamientos. No le he dado permiso para utilizar mi nombre. Era una excusa muy pobre, pero necesitaba cualquier defensa que pudiera encontrar contra l. Slo llevaba unos das en su casa y ella ya empezaba a sentir algo. Brahm se acerc an ms, ahora escasos milmetros los separaban. Era la humedad de la noche lo que senta apretndole el vestido, o era el calor que manaba de su impresionante cuerpo? Mi nia, me diste permiso hace ms de una dcada. No puedes quitrmelo. Cundo fue la ltima vez que alguien la llam nia? Levant la vista hacia l. Sinti cmo se enfadaba y dio rienda suelta a ese impulso. Retir mi consentimiento a casarme contigo. Puedo retirarte lo que quiera. Entonces l se ri, fue una risa suave que hizo que un escalofro recorriera toda la espalda de Eleanor. Qu haca falta para herir a aquel hombre? Evidentemente, algo fuera del alcance de ella. No si yo no lo permito contest l, sonriendo travieso. Ella frunci el cejo. Ests diciendo que no importa lo que yo quiera? Que t me llamars como te plazca? Cuando estemos a solas, s contest l. Entonces tendr que asegurarme de que no volvamos a estar a solas. Buenas noches. l siempre lograba hacerla enfadar. Brahm la cogi del brazo pese a que ella intent esquivarle. Eleanor mir cmo aquellos dedos tan fuertes acariciaban su piel justo por encima del codo, donde no llegaba el guante. Su mano estaba caliente y la sujetaba con firmeza, aunque no la intimidaba. Tenemos que hablar, Ellie. Eleanor cerr los ojos. Si pudiera ignorar el melodioso sonido de su voz al pronunciar su nombre. Si no lo tuviera grabado en la memoria todo el tiempo. Ella quera creer lo mejor de aquel hombre. Siempre haba sido as. Si l le dijera que lo de Lydia y l se lo haba imaginado, intentara creerle, cualquier cosa con tal de no aceptar que haba sido capaz de semejante traicin. El hecho de que l estuviera borracho slo haca que an tuviera ms ganas de justificarle. De qu tenemos que hablar, Brahm? Decir su nombre fue extrao pero natural al mismo tiempo. Desde su traicin, slo en su mente lo llamaba as. Era un error empezar a hacerlo ahora en voz alta, y ella lo saba. Puedes empezar t contndome por qu no me dijiste el motivo por
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el que rompas nuestro compromiso. Ella arque las cejas, pero l sigui sin soltarla. Cre que lo sabas. Sus ojos castaos se vean negros en la oscuridad, pero no pudo ignorar el dolor que reflejaron. Tenas una opinin tan baja de m que me creste capaz de hacer algo as estando sobrio? De ti no confes ella, de m. Sus dedos la soltaron de golpe. Era extrao cmo su piel empez a echarlo de menos ese mismo instante. Tenas que saber que yo te tena en la ms alta estima. No era ninguna declaracin de amor, pero qu esperaba, despus de tanto tiempo. Ella tampoco estaba segura de si le haba amado. Tan alta que te acostaste con mi hermana apenas unas horas despus de pedirme que me casara contigo. Escupi cada palabra, y volvi a sentir el mismo dolor y la misma rabia. Las heridas de su corazn se reabrieron una vez ms. No saba lo que estaba haciendo. No lo sabas? l no se inmut, como si ya estuviera acostumbrado a ese tipo de irona. S, seguro que la haba odo bastante a menudo. T has sido testigo de mi comportamiento tras haber bebido, Eleanor. Me han dicho que es como si otra persona tomara posesin de mi cuerpo. Eso era cierto. Aquella noche en la fiesta en Pennington, cuando orin en el ponche, fue como una pesadilla. Eleanor nunca haba visto algo tan escandaloso, y el que l hubiera estado sonrindole durante todo el rato era algo que nunca olvidara. Fue como ver a otro hombre. No haba nada de su Brahm en aquella mirada cretina y rastrera. Ah, as que fue otro hombre el que se acost con mi hermana. Est bien, te perdono. De dnde provena todo ese sarcasmo? Ella no haba hablado as a nadie en toda su vida, pero l la haba provocado. A pesar de las ganas que tena de perdonarle, tambin quera devolverle el golpe. Si tu perdn fuera tan fcil de obtener dijo Brahm sonriendo, no valdra la pena luchar por l. Y ahora qu diablos quera decir con eso? Quera que ella se lo pusiera difcil? Esa noche yo no saba lo que estaba haciendo prosigui l. Si hubiera estado sobrio, nunca habra ocurrido. Habra sabido quin estaba en mi cama. Volva a insinuar que l la haba confundido con Lydia. Gracias a Dios estaba oscuro, y l no poda ver cmo se sonrojaba; as era mucho ms fcil or esas palabras. Dices que estabas bebido. No tienes necesidad de explicarme cmo eso debilita tu conciencia. Ya s que el alcohol puede producir ese efecto. Se daba cuenta de que ella no le crea? Eleanor no poda aceptar que la bebida hiciera hacer algo que no se hubiera contemplado estando sobrio. l cambi de postura. Le dola la pierna? Ella resisti la tentacin de
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acercarse a un banco donde pudiera sentarse. Que estuviera un poco incmodo, Dios saba que ella lo estaba. Bebido es decir poco, Eleanor, no me acuerdo de nada de esa noche, excepto... excepto que alguien entr en mi habitacin y que me despert con Lydia a mi lado. Eleanor entrecerr los ojos. Poda estar diciendo la verdad? Y si as era, por qu haba dudado? Qu no le estaba contando? No estoy segura de creerle, lord Creed. Su reticencia me dice que hay algo que no me cuenta de esa noche, y no confunda mis palabras con curiosidad. No quiero seguir hablando del tema. Aun a la oscura luz de la luna, ella pudo ver cmo l se sonrojaba. Apart la mirada de la de ella, inseguro, como un nio pequeo. Yo... Entonces se dio la vuelta y la mir directamente a los ojos. Vers, Eleanor, el otro recuerdo que tengo de esa noche es que cre que t venas a mi cama. Eleanor sinti cmo le arda todo el cuerpo. l lo haba admitido. De todas las impertinencias y desvergenzas posibles, l quera que ella considerara la posibilidad de que eso fuera cierto. Debas de tener una psima opinin de m si me creste capaz de seducirte de ese modo. Le result imposible alejar la amargura de sus palabras. l se dio cuenta. Mucho mejor que la tuya de m si me creste capaz de dejarte por otra mujer. Maldito fuera por arrojarle a la cara sus propias inseguridades y utilizarlas como defensa. Pero no se detuvo all. T aceptaste mi proposicin de matrimonio. Cre que me deseabas tanto como yo a ti. sa era la opinin que tena de ti. Me equivocaba al pensar que sentas lo mismo que yo? Cmo poda responder a eso? Si le deca que s que lo deseaba, que haba estado a punto de enamorase de l, le dara una ventaja sobre ella. Si le deca que estaba equivocado, parecera que slo haba aceptado casarse con l por su ttulo y su fortuna. Ella no era la mala de aquel cuento tan srdido. No te equivocabas. Dios, qu mal saba el orgullo; amargo y rasposo al bajar por la garganta. Entonces, no puedes entender cmo mi nublada mente se convenci de que esa persona eras t? l no le estaba pidiendo directamente que lo perdonara, slo que lo comprendiera. Eleanor crea que, de algn modo, para Brahm las dos cosas eran lo mismo. Si ella le entenda, sera ms fcil que lograra perdonarle. Pero cmo poda ella comprender lo que significaba estar completamente anulado? La nica vez que haba sentido algo parecido fue cuando l la bes. Esos sentimientos, esa lujuria, pasin, deseo, o comoquiera que se lo llamase, la haban atrapado de tal modo que habra hecho cualquier cosa por l, lo habra seguido a cualquier parte. Qu quieres de m, Brahm? Era una pregunta muy sencilla, pero lo inquiet de todos modos. No es tanto lo que quiero, cuanto lo que necesito. Tiene eso sentido para ti?
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No. Cul es la diferencia? No pareca que hubiera ninguna. l frunci el cejo un instante y luego volvi a relajarlo. Querer implica deseo, por lo tanto, puede ser satisfecho. Estaba usando adrede palabras como deseo y satisfecho para incomodarla? Pero necesitar es distinto. Una persona slo necesita lo que es imprescindible para su supervivencia. La mir a los ojos y ella empez a entender la importancia de sus palabras. Necesito que entiendas lo que me pasa cuando bebo, Eleanor. Necesito que sepas que no tuvo nada que ver contigo. Necesito que sepas que hara cualquier cosa para deshacer lo que hice, para arreglarlo. Necesito que vuelvas a confiar en m. Eleanor sinti cmo se le secaba la boca de golpe. Se lami los labios, incapaz de apartar la mirada de la de l. Creo que no deberas decir tales cosas. Dios, qu responsabilidad estaba colocando sobre sus hombros! Ella no saba si poda darle todo eso . Es verdad que has dejado de beber? Ella lo haba odo antes, cuando se lo haba comunicado a todos los invitados, pero quera, no, necesitaba, que l se lo dijera a ella ahora, mientras estaban solos. S afirm l. Ha sido difcil? Si tena que entender lo que le pasaba cuando beba, iba a necesitar ms informacin. S. Lo echas de menos? l se ri; fue una risa amarga, como si se burlara de s mismo. Dios, s. Para ella eso era ms fcil de entender. Haba unos das al mes en que a ella le apeteca comer pastel de manzana, y algunas veces pensaba que se volvera loca si no coma un trozo. En alguna ocasin, haba llegado a comerse una tarta entera. Era eso lo que Brahm senta por la bebida? Ella supona que s, aunque a una escala mucho ms peligrosa. Todo aquello era demasiado para ella y no poda pensar tenindolo tan cerca y mirndola tan esperanzado. Por qu yo? pregunt ella antes de poder evitarlo. Por qu necesitas mi confianza? Seguro que haba mucha ms gente a la que l haba decepcionado. Les haba pedido lo mismo a todos ellos? No lo s contest l con sinceridad. Quiz porque de todas las cosas horribles que hice, lo que ms lamento es haberte hecho dao a ti. El corazn de Eleanor empez a latir descontrolado y a retumbarle dentro del pecho como si fuera a salrsele. Incluso ms que lo que le hiciste al ponche de lady Pennigton? Dios, cmo se haba atrevido a preguntar tal cosa? Acaso ella no les haba enseado a sus hermanas la importancia de mantener la compostura? La suave risa de Brahm la llen de satisfaccin. Oh, s, hara bien en no confiar en l con demasiada rapidez. Ese hombre era muy peligroso para su corazn. S, incluso ms que eso. Ella le ofreci la mano y l la acept. Sujet sus dedos con la misma firmeza y elegancia con la que sujetaba el bastn, como si fuera una extensin de l mismo.
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Todo el mundo merece la oportunidad de rectificar su pasado, Brahm. Eso es ser un buen cristiano. Yo tengo mis propios remordimientos. Tienes mi palabra de que intentar ayudarte en lo que me pides. Eso me gustara dijo l sonriendo. Eleanor le devolvi la sonrisa, pero por dentro temblaba. Qu estaba haciendo? En qu se estaba metiendo? No haba nada de malo en que l le pidiera que le perdonara, y lo decente era que ella le diera la oportunidad de ganarse ese perdn, pero su trato pareca algo mucho ms profundo. Era como si ella le estuviera dando la oportunidad de volver a conquistar su corazn, y no saba si poda arriesgarse a eso. Bastante se jugaba ya al querer perdonarle despus de haberla herido tanto. Pero lo ms desconcertante no era que l quisiera su perdn al cabo de tantos aos, sino la innegable sensacin de que ella quera drselo. De hecho, por el bien de ambos, deseaba ser capaz de hacerlo.

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Captulo 5
Darle a Brahm la oportunidad de demostrar que haba cambiado le ocupaba a Eleanor ms tiempo del que haba previsto. Pero en verdad no le importaba pasar tanto rato con l. De hecho, si no pensaba en su traicin, le encantaba su compaa. Claro que no permita que eso pasara muy a menudo. Una de las primeras cosas de las que se percat fue del sentido comn que haba ganado con los aos. Casi nada le sorprenda, y nunca emita juicios prematuros. Pareca gustarle observar a los dems en silencio, slo participaba en una conversacin cuando se lo pedan, o si tena algo que aadir. Rara vez sacaba l un tema, aunque cuando estaban solos no le faltaba qu decir. Entonces se dio cuenta de que a l no le importaba lo ms mnimo lo que pensaran el resto de invitados, ni siquiera su familia, excepto su padre. Su atencin se centraba slo en ella, y Eleanor estaba convencida de que no era la nica que se haba fijado en eso. De hecho, no tena dudas de que el que Brahm le prestara tanta atencin era el motivo por el que sus hermanas estaban actuando de un modo tan raro ltimamente. Haca aos que todas ellas se haban ido de casa y haban dejado de estar bajo el cuidado de Eleanor. Ellas tenan sus propias familias, y esta vez haban llegado de visita, con todo el equipaje y con el servicio necesario para ese tipo de viaje. Cada una de sus hermanas se haba trado a su propia doncella, pero nadie lo dira, vistas las veces que entraban en la habitacin de Eleanor para pedirle un vestido o ayuda para peinarse. Eleanor saba que todo eso no tena nada que ver con querer estar mas guapas, sino que era mera curiosidad. Ellas queran saber si Brahm haba vuelto a cortejarla y si Eleanor se lo haba permitido. Le halagaba que ellas creyeran que un hombre querra casarse con ella slo unos das despus de haber vuelto a verla. Por supuesto, Eleanor no les deca nada, excepto que l se mereca la oportunidad de demostrar si de verdad haba cambiado. Arabella pens que eso era muy honorable. Muriel, Phoebe y Lydia no estaban tan convencidas. Lydia estaba muy empeada en que Eleanor no deba creer a Brahm. Los hombres nunca cambian dijo Lydia aburrida. Slo aprenden a mentir mejor. Eleanor sinti lstima por su hermana, pues saba que ella de verdad crea eso. se era el da en que ella llevaba comida a los ms desfavorecidos del pueblo, y se senta muy afortunada de poder alejarse de sus hermanas y de sus vigilantes miradas. Como miembro de una familia privilegiada, no era su derecho, sino su deber ocuparse de aquellos que lo necesitaban, y ella se tomaba sus deberes muy en serio. Esa maana escuch pacientemente cmo la seora Rudd le hablaba

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de su reumatismo y la seorita Jones le contaba que haba conocido al seor Smith, un prspero joven granjero que haba empezado a visitarla. Esas mujeres tenan problemas de verdad, preocupaciones y dificultades que superar. Estar preocupada por si un vizconde reformado mereca otra vez su confianza no sera algo que a ellas les pareciera importante. La seora Rudd no tena a nadie que la cuidara y a menudo sus dolores no la dejaban ni moverse. La seorita Jones proceda de una buena familia que haba ido a menos. Un buen matrimonio podra ayudarla a garantizar el bienestar de su familia. Las preocupaciones de los aldeanos le dieron a Eleanor ciert perspectiva. Ella no tena que preocuparse por el dinero, ni por su provenir. Tanto si se casaba como si no, nunca iba a faltarle nada. Su padre era su nica preocupacin, y empezaba a darse cuenta de que en realidad lo nico que le pasaba era que se estaba haciendo mayor. Seguro que si ella se comprometa, l se recuperara milagrosamente. Volvi de su visita con las ideas mucho ms claras, y con el convencimiento de que no importaba lo que pasara entre ella y Brahm, su vida seguira valiendo la pena. S, ella le deba a Brahm la oportunidad de demostrar que haba cambiado, pero ella deba recordar que l segua siendo humano, y que an poda decepcionarla. Tambin tena que tener presente que ella slo le haba prometido darle la oportunidad de demostrar que era un hombre nuevo. Eso no inclua la obligacin de perdonarle cuando l lo hubiera hecho. La verdad es que tampoco importaba. Ella estaba dispuesta a hacer todo lo necesario para librarse de lo que senta por l. Lleg a la casa y se dirigi a su habitacin para refrescarse y arreglarse un poco. Se cambi y se puso un vestido ms adecuado para entretener a sus invitados durante la tarde. Ella y sus hermanas iban a pasarla en el saln, tomando el t con las otras damas, mientras los caballeros hacan cualquier otra cosa que les apeteciera. Eleanor se puso un sencillo vestido de muselina azul oscuro y sali de su habitacin. Lleg al saln y vio que todas las damas estaban ya all reunidas. Cuando entr, todas le sonrieron y la recibieron con alegra. Fue una bienvenida muy agradable. Disculpen mi tardanza, seoras dijo ella, y se sent al lado de Arabella-. Tena que hacer algunos recados en el pueblo. Acabamos de servir el t la inform Lydia al ofrecerle una taza. Lady Dumont iba a hablarnos del escandaloso libro que ha encontrado. Lady Dumont era una mujer atractiva, de mediana edad, que iba demasiado maquillada. No creo que las damas solteras sepan apreciar un libro as. Mientras deca eso, mir a Eleanor de soslayo. Pretenda ser un comentario considerado, pero Eleanor sinti como si la abofetearan. Ella no era la nica soltera de la sala, pero senta como si lo fuera. Por su edad y su estatus social, era toda una rareza. Treinta y dos y an segua virgen. Logr forzar una sonrisa. No soy tan inocente, lady Dumont. Por favor, no se preocupe por ofenderme. Estoy tan a favor de las historias picantes como cualquier otra
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dama. La verdad era que no haba frecuentado mucho ese tipo de libros. Haba ledo Tom Jones, que se supona que no era adecuado para chicas solteras. Y de pequea haba hojeado un libro de anatoma en la biblioteca de su padre. Aunque continu ella, quiz deberamos dejar que las chicas ms jvenes y sus madres abandonen el saln si as lo desean. Era obvio que las chicas queran quedarse, pero sus madres de ningn modo iban a permitir que escucharan algo que no fuera adecuado para sus jvenes odos. Varias sillas quedaron vacas, y cuando Eleanor se convenci de que ella era la nica mujer inocente que quedaba, volvi a hablar. Puede continuar, lady Dumont. Sus palabras dibujaron una sonrisa en los labios de la mujer, que se agach para sacar de debajo de la silla un delgado libro. Lo levant para que todas pudieran verlo. El ltimo volumen de las memorias de Fanny Carson anunci triunfante. Eleanor y las dems se sorprendieron. Fanny Carson era una de las mujeres de Harriet Wilson, un grupo muy popular de cortesanas que haban entretenido a los hombres ms poderosos de Inglaterra y del continente. Como Harriet Wilson, Fanny haba decidido que an poda sacar ms dinero de sus romances y opt por vender sus memorias a un editor. No slo le pagaban para que escribiera sus libros, sino que si algn caballero no quera que su relacin con Fanny saliera a la luz, asimismo le pagaba para que su nombre no apareciera en el libro. Adems, mientras que Harriet Wilson haba mantenido cierto decoro en sus escritos, Fanny Carson se deca que revelaba muchas cosas sobre sus amantes, y daba amplios detalles sobre sus relaciones. Horace aparece en el libro dijo lady Merrott con sequedad a la vez que coga un sndwich de la bandeja que tena delante. Me muero de ganas por saber qu opina la seorita Carson sobre mi marido. Me pregunto si lo encontr tan aburrido en el dormitorio como yo. Todas se rieron. Incluso Eleanor, a quien le daba vergenza hablar con tanta franqueza, tuvo que sonrer. Cmo poda no rerse del sentido del humor de lady Merrott? Dios saba que a ella no le hara ninguna gracia que el nombre de su marido apareciera en un libro as. De todos era sabido que lord Merrott no haba sido un buen marido, y seguro que ninguna de las que estaban all senta simpata por el hombre. Veamos qu dice la seorita Carson sobre nuestro querido Horace propuso lady Dumont, y empez a pasar las pginas. Era evidente que haba sealado varios prrafos del libro, aunque no se saba si lo haba hecho para lerselos a ellas o para encontrarlos ms rpido cuando estuviera a solas. Cuando lady Dumont finaliz la lectura sobre el pobre Horace, que llev a cabo con teatralidad y exageracin, Eleanor estaba sonrojada de pies a cabeza. Aunque se ri lo mismo que todas. La seorita Carson no haba sido amable en sus descripciones y lady Merrott haba aadido sus propios comentarios. A esa lectura le sigui inmediatamente otra sobre lord Pennington,
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que fue igual de pattica y divertida. T tambin deberas escribir tus memorias dijo lady Merrott a lady Dumont con timidez, y todas las dems se rieron. Lady Dumont intent parecer avergonzada. Insinas que tengo amantes? Todas volvieron a rerse. Eleanor mir por toda la habitacin y ninguna pareca escandalizada por ese tipo de conversacin. Era eso lo normal para una mujer casada? Cuando una mujer se casaba dejaba de importarle hablar de cosas tan ntimas? No, no era por haber pronunciado los votos matrimoniales. Lo que haca que esas mujeres pudieran hablar con esa libertad era que tenan experiencia sexual, y eso era algo que Eleanor no posea ni tena perspectivas de poseer. Lady Dumont levant la vista hacia el techo como si estuviera pensando. Supongo que podra dar un susto a un par de caballeros si decidiera hacerlo. Un par! exclam Lydia incrdula. Creo que seran muchos ms. Dime uno sonri lady Dumont. Eleanor se dio cuenta de que lady Dumont estaba disfrutando con aquello. Le gustaba ser el centro de atencin. Le gustaba que todas supieran que haba tenido un montn de amantes; y as haba sido, incluso en vida de su marido. La haca sentirse poderosa. Qu extrao. Qu clase de poder poda darte saber que tenas un matrimonio tan horrible que tenas que buscar compaa en otros lugares? Eleanor no crea que eso fuera algo de lo que estar orgullosa. Wynthrope Ryland dijo Lydia. A Eleanor le dio un vuelco el corazn. El hermano de Brahm? Lady Dumont haba tenido un affaire con l? Pero si era mucho ms joven que ella! Lady Dumont movi la cabeza. Sonrea como un gato que se acaba de comer toda una jaula llena de canarios, pero poco a poco dej de hacerlo. A Wynthrope Ryland no le importara que revelara los detalles de nuestra aventura. A su mujer quiz s dijo alguien, pero Eleanor no pudo identificar quin fue. Lady Dumont se puso tensa durante un seguido. Era obvio que no le gustaba la mujer de Wynthrope. Por qu? Estaba celosa? Es mejor no inmiscuirse entre una pareja feliz dijo lady Dumont con sorprendente sinceridad. El que lo hace nunca sale bien parado. Pero hay un Ryland que sigue soltero y sobre el que s se puede opinar. El corazn de Eleanor dej de latir para luego descontrolarse. Brahm era el nico Ryland que segua soltero. Aparece en el libro? pregunt lady Fairchild. S contest lady Dumont. Pero l est aqu en la fiesta aleg Phoebe mirando a Eleanor por un segundo. No estara bien. Lady Dumont ni siquiera pestae. Merrott tambin est aqu y a nadie le ha importado leer sobre l. Mir directamente a Eleanor. A no ser que t prefieras que no lo
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leamos. Eleanor mir a la mujer. Estaba de verdad preocupada o slo lo preguntaba para ver cmo reaccionaba? Estaba claro que lady Dumont apenas poda contener las ganas que tena de leer sobre Brahm. Y, si era sincera, una parte de Eleanor quera orla. La otra noche Brahm le haba dicho que l no era ningn libertino. Entonces qu era? Si haba tenido una aventura con una famosa cortesana, estaba muy lejos de ser un santo. Ella quera saber qu opinaba Fanny Carson sobre sus tcnicas como amante. Si era malo, quiz dejara de pensar en esos besos que l le haba dado haca ms de un milln de aos. Quiz dejara de pensar en lo mucho que quera que l volviera a besarla slo para poder volver a sentir aquella maravillosa sensacin que lograba acelerarle el corazn. Una parte de Eleanor quera or que era un psimo amante para as dejar de preguntrselo. Otra quera or que l era todo lo que ella se haba imaginado. Y si le deca a lady Dumont que no quera orlo, reconocera ante todas que Brahm le importaba, y estaba dispuesta a tirarse por la ventana antes que admitir tal cosa ante aquella mujer. Todo lo contrario contest sonriendo. Estoy tan intrigada, como vosotras. Fue decepcin lo que cruz la cara de lady Dumont? Perfecto. Le pareci que lady Dumont tardaba una eternidad en encontrar la pgina, pero al final lo hizo y empez a leer. A Eleanor se le secaba cada vez ms la boca, ni siquiera el t consegua aliviarla. Se le cerraba la garganta, le herva la sangre y aun as logr permanecer sentada sin demostrar ninguna emocin. Fanny Carson alababa a Brahm por haber sido un generoso benefactor, por saber disfrutar de la vida y por su agudo ingenio. Deca tambin que era un gran bailarn y un magnfico jinete, lo que significaba que su affaire haba tenido lugar antes de que Brahm tuviera el accidente. Cunto tiempo antes? Se acostaba con ella cuando pidi la mano de Eleanor? O haba acudido a la cortesana despus de que ella lo rechazara? O peor an, el hecho de que fuera con Fanny era totalmente independiente de que quisiera a Eleanor? A lo mejor l ya se haba olvidado de ella para aquel entonces. Fanny Carson tambin hablaba de la debilidad de Brahm por las bebidas fuertes y al parecer ella comparta esa debilidad, pues por lo visto a menudo beban juntos. Sin duda eso haba formado parte de su atraccin. Como amante ley lady Dumont, Brahm Ryland siempre ser recordado como un hombre sin igual. Muchos oohs y ahs hicieron que a Eleanor le hirviera an ms la sangre. Un hombre sin igual. Dios, qu clase de hombre poda considerar una cortesana que no tena comparacin como amante? Ciertamente, no uno que hubiera dicho que no era un libertino. Siempre considerado continu lady Dumont, Brahm poda pasarse horas atendiendo mis necesidades sin pensar en las suyas. l saba exactamente cmo derretir todos mis huesos y dejarme total y completamente satisfecha. Es un virtuoso, y sabe tocar como nadie el
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instrumento del cuerpo de la mujer. El nudo que Eleanor senta en la garganta empez a estrecharse. Realmente haba odo a alguien suspirar? No paraba hasta que saba que yo ya no poda aguantar ms, y entonces buscaba su placer. Satisfecha y repleta por su magnfica virilidad, daba gracias a Dios de que Eva hubiera tentado a Adn, porque acostarse con Brahm Ryland es como entrar en el paraso. Lady Dumont cerr el libro y mont el nmero de abanicarse con l, mientras la habitacin se llenaba de susurros. Dios mo. Cuntos halagos para lord Creed. Sonri con malicia. Me pregunto si alguna de nosotras puede confirmar las palabras de la seorita Carson. Hubo algunos murmullos e incluso risas, pero si alguna se haba acostado con Brahm Ryland, no se atrevi a decirlo. Si Lydia deca algo, Eleanor ira personalmente luego a romperle el cuello. Su hermana mantuvo la boca cerrada, al contrario que lady Dumont, que volvi a abrir el libro para seguir leyendo. Por suerte, Arabella la interrumpi para anunciar que era hora de que fueran a arreglarse para la cena. Algunas se molestaron por no poder continuar, pero como nios obedientes, todas abandonaron el saln. Unas pocas siguieron a lady Dumont, sin duda queran saber ms sobre Brahm y su magnfica virilidad. Significaba eso lo que Eleanor crea? Seguro que s. Quiz era inocente, pero no estpida. Siento que hayas tenido que escuchar eso, querida dijo Arabella una vez que se quedaron a solas. Incluso sus hermanas se haban ido, y Lydia haba sido una de las damas que siguieron a lady Dumont. Quiz quera comparar datos. No es nada, Belle. Brahm Ryland es un hombre como cualquier otro, con los mismos fallos y flaquezas. Al menos, la seorita Carson ha sido ms amable con l que con sus otros amantes. Su hermana le sonri con cario. Siempre tan comprensiva. Nunca emitiendo juicios. Eres demasiado buena. Demasiado buena? Si Arabella supiera lo poco buena que se senta en ese momento. Se senta enfadada, furiosa y humillada, cualquier cosa menos buena. Y en lo que se refera a juzgar a la gente, eso s que era un chiste. Ella juzgaba a todo el mundo, especialmente a Brahm. Se levant y le dio un abrazo a su hermana antes de mandarla hacia su habitacin como una madre hara con su hijo. Querida Arabella, siempre haba sido la ms dulce de todas. La ms dulce y la mejor. Sola en el saln, Eleanor se acerc a la ventana para mirar el jardn. En la distancia vio cmo los caballeros llegaban de su paseo a caballo. Estaban demasiado lejos para decir quin era quin, pero una figura que sobresala capt su atencin. Era Brahm? Le dolera la pierna por haber pasado tanto rato en la silla de montar? Sabra que Fanny Carson haba traicionado la intimidad que haba existido entre ellos? Por qu le importaba eso a ella? Por qu se senta vaca por dentro? Por qu estaba tan enfadada con l, con ella y, por encima de todo, con Fanny Carson?
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No, la persona con la que estaba ms enfadada era con Lydia. Eleanor nunca lo haba reconocido, ni siquiera a s misma, pero en ese instante vio que estaba muy enfadada con su hermana. Oh, no es que creyera que Lydia tuviera ms culpa que Brahm, hacan falta dos personas para hacer lo que hicieron. Era algo ms profundo, ms oscuro que el mero orgullo herido. Lydia conoca a Brahm de un modo en que Eleanor no lo conoca; un modo en que Eleanor debera haberle conocido. Y Fanny Carson tambin. Sin duda haba otras mujeres que podan decir lo mismo. Eleanor senta la misma rabia hacia todas ellas. Estaba celosa. No tena sentido negarlo. No le gustaba que otras mujeres conocieran a Brahm en sentido bblico, mientras ella, que se supona que iba a casarse con l, a quien l deca desear con todas sus fuerzas, no. Por qu nunca haba intentado acostarse con ella? Ese era el motivo principal de su enfado. Por qu con todas aquellas mujeres s y con ella no? En el fondo, ya no importaba. Todo eso formaba parte del pasado. Incluso si las memorias de Fanny Carson ponan en entredicho la afirmacin de Brahm de que no era un libertino, Eleanor no poda permitir que eso afectara al modo en que lo trataba en la actualidad. l se mereca la oportunidad que ella le haba prometido. Si l no haba cambiado, estaba segura de que lo sabra antes de que la fiesta llegara a su fin. Si lady Dumont no se meta en su cama, alguien ms lo intentara, y ella se enterara. Slo poda esperar que, si eso pasaba, ella no volviera a sentirse como si le clavaran un pual en las entraas. Brahm Ryland no le perteneca, y ella no tena ningn derecho a sentirse posesiva con l. Pero lo haca. A pesar de su traicin, a pesar de todo, Eleanor tena que asumir que an senta algo por Brahm. Con l, ella reaccionaba como con ningn otro hombre, y si no lograba arreglar las cosas entre ellos, haba muchas posibilidades de que nunca sintiera lo mismo por nadie. La verdad es que s que era un hombre sin igual. Brahm regres de su paseo a caballo cansado y dolorido, pero no tanto como haba temido. Desde que haba sufrido el accidente no montaba tan a menudo como antes. Le resultaba muy difcil sentarse en la montura y nunca poda estar seguro de si su pierna aguantara lo bastante. Mantener la pierna tanto rato en la misma postura era garanta de que luego sufrira muchos dolores. Aun as, haba disfrutado del ejercicio y de la compaa de sus colegas. Adems, haba tenido oportunidad de juzgar a los otros caballeros solteros invitados a la fiesta. Ninguno de ellos representaba competencia para l. Quiz el viejo Burrough lo haba planeado de ese modo. A Brahm no le sorprendera en absoluto que todo formara parte del plan que tena el anciano para volver a reunirlo con Eleanor. Que existiera competencia debera preocuparle, pero no lo haca. Su obsesin por Eleanor se basaba en unos sentimientos reales. l haca muchos aos que se haba fijado en ella y an no se le haba pasado. La deseaba con una urgencia que nunca haba sentido antes. Ella pareca tan
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fra, tan distante, pero l saba que por dentro era pura pasin. Fue ese sentimiento que l percibi, el que lo atrap la primera vez que la vio. Y el tiempo que haba pasado no la haba apagado, ni tampoco la atraccin de l hacia ella. A Brahm le haba costado asumir la realidad. l quera casarse con Eleanor, y estaba dispuesto a hacer cualquier cosa para conseguirlo. Primero tena que arreglar las cosas entre ellos. Luego, si la suerte se pona de su lado, ella aceptara ser su esposa. No tena mucho sentido, pero as iba a ser. l no la mereca, pero eso no le importaba lo ms mnimo. Saba que Eleanor se mereca algo mejor que un hombre lleno de heridas y cicatrices, tanto por dentro como por fuera. Se mereca a alguien que no tuviera que vivir con el hecho de que haba humillado a su familia y a s mismo ms veces de las que poda recordar. Y se mereca a alguien que no tuviera que convencerse cada da de que si hubiera sido mejor hombre habra podido salvar a su padre. Alguien que no hubiera sido un borracho miserable. Pero no poda cambiar el pasado, y no ganara nada perdiendo el tiempo pensando en todo lo que podra haber sido distinto. Lo nico que poda hacer era concentrarse en el presente, disculparse por los errores cometidos e intentar construir un futuro mejor. l ya lo haba aceptado y ya haba conseguido mucho. Quiz algn da, cuando hubiera logrado el perdn de todos aquellos a los que haba hecho dao, cuando las heridas hubieran sanado lo suficiente, l conseguira perdonarse a s mismo. Ahora estaba ms cerca de conseguirlo que seis meses atrs. Tener a su familia a su lado lo haba ayudado ms de lo que l haba credo posible. Sus hermanos lo eran todo para l, pero ellos tenan sus propias vidas, y ya era hora de que Brahm tomara las riendas de la suya. Fue el ltimo en entrar en la casa ya que su pierna le impeda seguir el ritmo de los dems. A l no le importaba. Lord Brend, el marido de Lydia, se detuvo y le ofreci su compaa, pero Brahm le dijo educadamente que continuara. No estara bien hablar de tonteras con un hombre con cuya mujer se haba acostado. Tampoco haca falta decir que lord Brend no era una compaa demasiado agradable. Despus de una tarde tan ajetreada, le apeteca estar solo. Adems, as le era ms fcil disimular el dolor que senta tras tanto ejercicio. El orgullo masculino era algo realmente horrible. A cada peldao que suba, el bastn temblaba cada vez ms. Era un da clido, pero el sudor que haba en su frente no tena nada que ver con la temperatura, sino con el esfuerzo que le estaba costando llegar arriba. Si la pierna le dola de ese modo, seguro que iba a llover. Por supuesto que iba a llover. Estaban en Inglaterra. Lleg a su habitacin totalmente destrozado, agotado y con un humor de perros. Charles, su ayuda de cmara, le estaba esperando. Que Dios le bendijera, ya le haba preparado un bao caliente y ropa limpia. Necesita que le ayude, milord? Slo con las botas, Charles. Creo que puedo aparmelas con el resto, gracias. Desde el accidente, Brahm dependa de Charles para muchas cosas, y
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el orgullo all no tena cabida, as que no rechaz su ofrecimiento de ayuda. Slo quera estar solo. Lo deseaba con tantas fuerzas que incluso se iba a atrever a entrar solo en la baera. Charles no discuti. Se limit a quitarle las botas a Brahm y a llevrselas para limpiarlas y abrillantarlas. Volver en una hora prometi. Cuando el hombre sali de la habitacin, Brahm sonri. A veces Charles era muy maternal, y lo cuidaba como una gallina a sus polluelos. Normalmente, era Brahm quien cuidaba a los dems, se era su deber como vizconde. Esa responsabilidad fue uno de los motivos por los que busc refugio en la bebida. Se haba pasado gran parte de su vida intentando ser lo que los dems esperaban que fuera. Cuando beba, todo lo que mantena oculto en su interior sala a la superficie. Con el tiempo, eso se convirti en una obsesin; dejar salir a los demonios. Ahora tena que asumir que ya nadie esperaba nada de l, y lo nico que le quedaba pendiente era reconciliarse con esos demonios. Empezaba a pensar que casi lo haba conseguido. Solo, en el agradable silencio de su habitacin, Brahm se quit la ropa y la dej encima de la cama, de donde Charles la recogera ms tarde. Desnudo, se apoy en el colchn y coje hasta la baera. Haban colocado el balde de cobre lo suficientemente cerca de la cama para que pudiera utilizar los postes como apoyo para entrar y salir de la tina. Levant un pie y entr en la baera. Slo de tocar el agua caliente, el dolor de la pierna empez a disminuir. Despacio, se desliz del todo, concentrndose en no sentir las ltimas angustiosas punzadas. El agua estaba caliente, demasiado para un da de verano. Empez a sudar, pero se recost para que el calor pudiera hacer su efecto. El dolor de la pierna no tard en desaparecer, as como la tensin de todo su cuerpo. Se relaj y se adormeci hasta que el agua empez a quedarse fra y los dedos se le arrugaron. Se enjabon con jabn de sndalo y se quit del cuerpo toda la suciedad y el sudor del largo da. Entonces se sumergi bajo el agua y sali cuando ya no pudo aguantar ms sin aire. El agua ya se estaba enfriando, y para salir de la baera tuvo que volver a apoyarse en la cama. Los postes eran slidos y robustos y aguantaron su peso sin problema mientras l intentaba apoyarse lo mximo posible sobre la pierna buena. Empez a chorrear mientras intentaba alcanzar la toalla que Charles le haba dejado preparada. Se envolvi con ella y haba empezado a mirar la ropa cuando su ayuda de cmara llam a la puerta. Llegas justo a tiempo dijo Brahm al anciano cuando entr en la habitacin. Necesito de tu magia. Finalmente, unas horas despus de su paseo a caballo, Brahm poda reunirse con los dems caballeros para tomar una copa antes de cenar, excepto que l no iba a beber nada. Con el bastn en la mano, se dispuso a bajar la escalera con mucha precaucin. No haba necesidad de correr, y l no iba a arriesgarse a hacerse dao slo para ver cmo los dems beban mientras l no poda hacerlo.
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Le sera fcil sentir autocompasin, no slo por su imposibilidad de disfrutar de algo tan comn como una copa antes de la cena, sino tambin por su pierna. Algunos das se permita sentir un poco de esa lstima, pero la mayor parte del tiempo prefera dejar a un lado ese tipo de sentimientos. De qu le servan? Lo nico que poda hacer era luchar contra ellos. No poda permitirse tomar ni siquiera un sorbo; lo nico que lograra entonces sera que la lucha contra la bebida fuera mucho ms difcil. Y en cuanto a su pierna, poda estar contento de que el cirujano no se la hubiera cortado. sa haba sido su intencin, pero Devlin se lo haba impedido. Gracias a Dios que tena a su hermano. Gracias a Dios que le haban dado una segunda oportunidad. Podra haber muerto, como su padre, pero era evidente que el destino tena otros planes para l. Estaba impaciente por descubrir cules eran. Si eran similares a los regalos que ya haba recibido; su familia, sus amigos, entonces se poda considerar un hombre muy afortunado. Slo de entrar en el saln y ver cmo lord Burrough, Burr, sus invitados y amigos estaban hablando, Brahm se dio cuenta de que pasaba algo. Algo que tena que ver con l. Cuando entr, todos se volvieron a mirarlo. La gente le sonrea, algunos incluso se rieron. El aire pareca alterado y estaba lleno de murmullos. Dios, qu haba hecho? Su mirada busc a Eleanor de inmediato. Ella gir la cara y se sonroj. La otra noche haba aceptado darle una segunda oportunidad, y ahora ni siquiera poda mirarle a los ojos? Aquello no poda ser bueno. Haba pasado algo con Lydia? La hermana de Eleanor le habra contado algo ms sobre aquella noche? Su mirada se encontr con la de otra mujer. Estaba en un grupo de damas entre las cuales se hallaba tambin lady Dumont, una antigua amante de Wynthrope. Todas lo miraban divertidas, de una manera que lo estaba poniendo nervioso. Las mujeres eran los depredadores ms temibles, y l no tena ninguna posibilidad de sobrevivir a un grupo como aqul. Lo miraban como si quisieran devorarlo, no de un modo canbal, sino de un modo completamente sexual. Eso no poda deberse a que Lydia les hubiera contado cmo haba traicionado a Eleanor. Si fuera eso, le daran la espalda y no lo miraran como si quisieran comrselo. Estaba lady Merrott mirndole la entrepierna? Brahm se apoy en la otra pierna y dio la vuelta para apartarse de su escrutinio. Lord Burrough lo invit a que se acercara y Brahm as lo hizo. Si Lydia haba dicho algo, prefera enfrentarse a su padre antes que a ella. Pero Burrough no dijo nada de nada. Slo quiso hablar de la cabalgada de esa tarde. La tensin se mantuvo durante toda la cena; algunos invitados hicieron comentarios que incomodaron mucho a Brahm. Hasta que las mujeres abandonaron la sala y los dejaron a solas con los cigarros habanos y el oporto, el vizconde no se enter de qu diablos estaba pasando. As qu, Creed empez Merrott mientras daba una calada, qu tal tu magnfica virilidad, viejo amigo? Brahm abri los ojos de par en par y la habitacin se llen de las risas
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de sus colegas. Disculpa? Por lo visto eres un virtuoso le inform lord Birch, un soltero cuyo nico atractivo era su gran fortuna. Y sabes tocar como nadie a una mujer. El cuerpo de una mujer lo corrigi Merrott. Brahm los mir a ambos. De qu demonios estis hablando? De un montn de tonteras dijo lord Burrough. Que alguien se lo diga al chico. Es evidente que no sabe de qu va todo esto. Birch sac un pequeo libro del interior de su americana y lo desliz por encima de la mesa hasta Brahm. Al parecer, eres un hombre sin igual, Creed. Nos has hecho quedar como a una panda de idiotas. Esa puta no es ms sincera sobre Creed de lo que lo ha sido al hablar de m despreci Merrott el libro. Ella se enfad porque no quise pagarle. Sin duda, Creed le ha pagado para que diga todo eso. Un libro, una puta, pagos? Aquello no pintaba nada bien. Brahm cogi el libro y empez a temerse lo peor. Memorias de una mujer deseada, por Fanny Carson. Dios. l haba recibido una nota de Fanny dicindole que iba a escribir sus memorias, y le deca si quera hacer alguna donacin para que su nombre no apareciera en ellas, pero Brahm la haba ignorado. Le haba parecido un intento de chantaje muy poco sofisticado. Todo el mundo saba que Fanny no destacaba por sus capacidades literarias. Abri el libro por las pginas sealadas y, cuando empez a leer lo que haba escrito sobre l, no pudo evitar sonrojarse. Alguien la habra ayudado a escribir aquello; alguien con ms vocabulario que sentido comn. Brahm cerr el libro. Ya haba ledo bastante. Yo no le pagu inform a Merrott, y empuj el libro hacia Birch. Mientes se burl Merrott arrugando su larga nariz. Nadie trata as a una mujer. Todos sabemos que las mujeres son incapaces de disfrutar con el sexo. Todos se volvieron hacia el viejo lord. No me extraa que su mujer haya tenido ms amantes que una mujerzuela del puerto dijo lord Fransworth, un joven con un agudo ingenio y seguidor de Byron. Es usted realmente un idiota, Merrott. El viejo lord se volvi hacia el joven. Podra retarte a un duelo por eso, Fransworth. Pero no lo hars intervino lord Burrough, porque slo dice la verdad. Mientras empezaban a discutir, unos defendiendo y otros atacando a Merrott y su opinin sobre las mujeres, Brahm se recost en su silla y los ignor por completo. No era extrao que las mujeres lo hubieran mirado de ese modo. Magnfica virilidad? En qu diablos habra estado pensando Fanny? Su virilidad no era tan magnfica. O s lo era? A l le pareca de lo ms comn, y haba pasado muchos ms aos con ella que Fanny Carson. Dios, las cosas que deca sobre l! Al menos eran favorables.
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Al parecer, no haba sido tan amable con Merrott, aunque l no se mereciera otra cosa. Mierda. Lo habra visto Eleanor? Seguro que, como mnimo, haba odo algunas cosas, y a menudo eso era peor que saber toda la verdad. Sin duda ella slo haba odo las partes escandalosas, aquellas que lo hacan aparecer como el libertino que l le haba dicho no ser. Sin duda crea que le haba mentido. Durante toda su vida adulta, l haba preferido las relaciones estables a las casuales, aunque las ltimas haban sido ms frecuentes cuando l haba estado borracho. Brahm haba mantenido a Fanny durante aos. Tal vez por eso ella haba decidido ser tan... amable con l. Intent controlar las ganas que tena de suspirar y de pasarse las manos por el pelo. No poda dejar que sus colegas vieran lo afectado que estaba. No le importaba que lo considerasen como un gran amante de las cortesanas, en Inglaterra, muchos hombres haban ostentado ese ttulo alguna que otra vez, lo que s le importaba era que el libro de Fanny pudiera daar sus posibilidades de conquistar a Eleanor. A l le daba igual que las damas invitadas a la fiesta lo mirasen. O lo que los hombres dijeran de l, pero s le importaba la opinin de Eleanor, y en aquellos momentos no pareca que fuera demasiado buena. Tena que hablar con ella. Tena que intentar arreglar ese asunto. Iba ella a permitrselo? Al parecer, el destino haba decidido cambiar de planes.

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Captulo 6
Est buscando algo, lord Creed? Brahm llevaba slo un minuto y medio en la biblioteca cuando las hermanas de Eleanor atacaron. Despus de los habanos, haba acompaado a los otros caballeros hasta el saln, para descubrir que Eleanor se haba ido. Represent el papel del buen invitado durante media hora ms antes de empezar la bsqueda. Las hermanas Durbane lo habran estado observando. La verdad es que estoy buscando a alguien le contest a Muriel con sinceridad mientras finga interesarse por uno de los numerosos volmenes de Pepys que haba en las estanteras. No a Eleanor, espero. l se dio la vuelta y se top con la mirada de Lydia. Quin se crea que era ella para demostrar esa indignacin? Lamento decepcionarla, entonces contest l, fingiendo una sonrisa. Es exactamente a quien estoy buscando. Ella se puso en jarras; seguro que lo haca con la intencin de resaltar su figura. No le ha hecho ya bastante dao? A qu dao se refiere? l fingi no saber de qu le estaba hablando. Fue Phoebe quien contest. A las memorias de Fanny Carson, por ejemplo. Brahm volvi a fijar su atencin en la hermana menor. Eran todas ellas tan iguales y tan distintas al mismo tiempo. Estaban all, de pie frente a los apagados rayos que entraban por la ventana, como Furias dispuestas a batirse con el Mal. l poda ver un poco de Eleanor en todas, aunque sus tonos de cabello eran distintos y sus ojos de diferentes azules. Arabella tena unas facciones ms suaves, una mirada un poco ms amable. Eso no es culpa ma. Por qu se defenda ante unas mujeres que ya le haban declarado culpable?. Yo no he escrito ese libro y, ciertamente, tampoco se lo he enseado a Eleanor. Y qu me dice del dao que le hizo aos atrs cuando le rompi el corazn? pregunt Muriel dando un paso adelante. l le haba roto el corazn? Si era as, mereca sufrir por ello, a pesar de que saberlo le produjo cierta alegra. De modo que ella haba sentido algo por l. Algo muy profundo. Eso nos atae slo a Eleanor y a m. La cuestin es, milord, que usted tiene por costumbre herir a mi hermana insisti Lydia. Ah, s? Cogi un libro de Pepys de la estantera. Seguro que ms tarde le ayudara a conciliar el sueo. A continuacin, Brahm decidi

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ignorarla y contar hasta cinco antes de mirarla de nuevo. Sus ojos azules se clavaron en l. No queremos que ella vuelva a sufrir por culpa de sus locuras. No son mis locuras las que deben preocuparla contest Brahm con una sonrisa maliciosa. No le entiendo. Lydia frunci el cejo. Crame, no le conviene que me explique, milady. Ella entendi perfectamente lo que l estaba diciendo, lo supo porque palideci al instante. Si haba pensado por un segundo que l era tan caballero como para no decirles a sus otras hermanas que Eleanor los haba visto esa noche, entonces Lydia era mucho ms tonta de lo que crea. Arabella mir con curiosidad a su hermana y a Brahm. Haba llegado el momento de despistarla. A l tampoco le ilusionaba especialmente que toda la familia de Eleanor supiera lo que haba ocurrido entre l y Lydia y, aunque as fuera, aqul no era el momento ni el lugar para revelarlo. Seoras las seal con el libro, su preocupacin por su hermana es muy loable, pero yo no tengo ninguna intencin de hacer dao a Eleanor. Lo nico que quiero es corregir mis errores pasados. Aquello era ya mucho ms de lo que estaba dispuesto a admitir ante ellas. Eso est muy bien, lord Creed. Incluso la voz de Arabella era ms suave que la de las dems. Usted tierte hermanos a su cargo; seguro que puede entender nuestra preocupacin. l afirm con la cabeza. Le gustaba Arabella. Era evidente que era la nica con sentido comn. Las entiendo, al igual que espero que ustedes puedan entender que Eleanor es una mujer adulta, capaz de tomar sus propias decisiones. Por supuesto. Arabella le dio la razn. Y nosotras la apoyaremos sea cual sea la decisin que tome. No puedes decirlo en serio, Belle! dijo Muriel incrdula. Y si l vuelve a hacerle dao? Brahm ya estaba harto de aquel tema. Lo haba aburrido mucho antes de que el libro de Pepys lo consiguiera. Y si resulto ser yo la parte herida? Usted? Todas se volvieron hacia l sorprendidas. Quiz Eleanor me rompa a m el corazn dijo l; nunca se sabe cmo pueden acabar estas historias. Slo Arabella entendi su amargo sentido del humor. Ella no sonri, pero sus plidos ojos brillaron divertidos. Las otras hermanas siguieron mirndolo como si fuera una atraccin de circo. Eleanor puede romperle el corazn? pregunt Phoebe sin crerselo en absoluto. Lo que Eleanor haga no es asunto de nadie ms que de la propia Eleanor dijo una voz desde la puerta. El corazn de Brahm la reconoci antes que sus odos. Empez a latirle desbocado contra las costillas y, a pesar de que fue consciente de que quiz nunca volvera a conquistarla, se alegr de verla. Dios, esperaba que no todas se dieran cuenta de lo que senta. Aunque dudaba que la propia Eleanor lo viera. Ella ni siquiera le haba mirado. Tena toda su atencin concentrada en sus hermanas, y era
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evidente que no estaba muy contenta con ninguna de ellas. l no pudo evitar sonrer al ver cmo aquellas mujeres adultas se convertan en simples nias delante de sus ojos. Teman el enfado de su hermana mayor y ninguna se atreva a mirarla a la cara. Qu guapa era. Incluso con aquella mirada de enfado l estaba completamente hechizado por su belleza. Llevaba el mismo peinado que haba lucido durante la cena. Algunos mechones de un rubio brillante le caan por las mejillas. El vestido era de un azul oscuro ribeteado con hilo de plata, y el bajo escote dejaba al descubierto una generosa porcin de su pecho. Recordaba bien la sensacin de tener esos pechos apretados contra l. Se acordaba del sabor de sus sensuales labios. Quera volver a sentirla. Quera volver a saborearla. En lo que a ella se refera, l careca totalmente de orgullo, pues qu otra explicacin haba para desear a una mujer que pensaba lo peor de l. Por favor, dejadme a solas con lord Creed dijo Eleanor a sus hermanas en un tono que no admita rplica. stas salieron de la habitacin sin rechistar, como si las hubiera mandado a la cama sin cenar. Eres muy buena en esto la halag l cuando se quedaron a solas. Eleanor no cambi de expresin y cerr la puerta tras ellas. Tienen buena intencin. Te quieren mucho afirm l. Lo s. Eleanor no necesitaba que l se lo dijera. Era obvio que no tena intencin de ponerle las cosas fciles. No tena sentido alargar ms la agona. Eleanor, s que te has enterado de lo del libro de Fanny Carson. No slo me he enterado se ri sin humor, tambin me han ledo algunos prrafos. Brahm cerr los ojos. Mierda. Puedo explicarlo. No me debes ninguna explicacin. Ella alz la mano para detenerle. Yo creo que s. Y quiero drtela de todos modos. Yo no quiero or nada ms, Brahm. Ya he tenido bastante. Tena que reconocer que era persistente. Y tozuda. Estaba empeada en creer siempre lo peor de l? Qu era lo que le habran ledo? Slo algunos episodios concretos? Seguro que eran los peores, como el que hablaba de su magnfica virilidad. Al menos segua llamndolo por su nombre. Eso deba de ser buena seal. Eleanor, tanto t como yo sabemos lo malos que pueden ser los chismes. Yo no me avergenzo de mi relacin con Fanny, y si t supieras la verdad, tampoco querras que lo hiciera. No te atrevas a insinuar que sabes lo que yo querra. Sus mejillas se tieron de rubor. No tienes ni idea de lo que quiero. Brahm tambin se enfad, tanto, que no se dio cuenta de que por fin haba logrado despertar en ella alguna emocin. Perdname por no poder leer tu mente. Por qu no me dices sencillamente lo que quieres y me ahorras el esfuerzo de intentar averiguarlo?
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Ella parpade ante aquel tono tan custico. Yo... honestidad, para empezar. Brahm golpe el volumen de Pepys contra su propia mano. Desde que he llegado he sido honesto contigo. Ella no pareca convencida, pero no lo discuti. Sinceridad. Te he dado la impresin de que no era sincero? Ella lo pens durante un instante. Segus siendo amantes t y Lydia? Si a l le hubieran preguntado qu veinte preguntas iban a formar parte de esa conversacin, sa nunca se le habra ocurrido. Era absurda de verdad, pero entendi que ella pudiera preguntarlo. Neg con la cabeza sonriendo. Esos das haba sonredo ms que en todo el ao. Podra decirte que no es asunto tuyo, pero dadas las circunstancias, supongo que s lo es. No. Nuestra relacin se limit a esa noche de borrachera que no puedo recordar. Hay otras noches que no recuerdas? Ella quera honestidad; l iba a drsela. No, con ella no. Con otras? Ella palideci. Brahm suspir. El inters que ella mostraba debera haberle alentado, darle nimos, pero slo consegua que se sintiera cada vez peor. Eleanor, t sabes lo que el alcohol puede hacerle a un hombre? S, he visto algunos de sus efectos contest ella. Volva a referirse a su asunto con Lydia. O a esa vez que orin en el ponche. Maldicin, aquella mujer era imprevisible. Brahm se trag el orgullo y tom aliento. Pues a menudo hace que un hombre sea incapaz de tener relaciones sexuales. Eleanor se lo qued mirando sin entenderle. Maldita fuera, ella quera que l se lo dijera claramente. Haba noches en las que no podra haberme acostado con ninguna mujer, por mucho que la deseara. Ella levant una ceja, era obvio que no acababa de creerle. Ni siquiera con Lydia? Ni siquiera contigo. Eso logr sorprenderla. Eleanor se sonroj, pero slo un instante. Pero te acostaste con Fanny Carson. Alguna vez. l le haba prometido honestidad e iba a drsela. Pero muchas noches, Fanny y yo estbamos tan borrachos que nos quedbamos dormidos completamente vestidos. Por su cara, l saba que ella no entenda ese tipo de comportamiento. Dios, ni siquiera l lo haba entendido mientras suceda. Haba llegado el momento de retomar las riendas de la conversacin y defender su causa. Dijiste que me daras una segunda oportunidad. Y te la he dado. No, no lo has hecho. Si ella crea que por culpa de ese estpido libro poda ya darle la espalda, estaba muy equivocada. No me has dado nada en absoluto. T misma reconoces que no has ledo por ti misma lo
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que Fanny escribi sobre nuestro affaire, y aun as me juzgas. Yo no te juzgo. Ella retrocedi ante la acusacin. T me has convertido en el malo de esta historia tras escuchar lo que otros te han contado. La seal acusadoramente con el libro de Pepys. Ella se cruz de brazos. Brahm estaba dispuesto a hacerla enfadar mucho ms si volva a hacer eso y segua mostrndole aquel sensual escote. Yo no he hecho tal cosa! Entonces, por qu me evitas? Por qu ests tan distante? Porque... Ella se detuvo y su expresin fue de azoramiento. Brahm nunca haba visto algo as y fue como si todo el enfado y la frustracin que senta desaparecieran. Casi sinti lstima por ella. Por qu? insisti. Eleanor apart la mirada, los ltimos rayos del atardecer dibujaban su figura. Porque te he odiado durante tanto tiempo que ahora me cuesta volver a confiar en ti. No importa lo mucho que desee creerte, hay una parte de m que insiste en que ser una estpida si lo hago. Ya ests satisfecho? Por supuesto que no. De hecho, todo lo contrario. Qu esperaba?, que su confesin le hiciera gracia? Pero ella an no haba acabado. Cuando lady Dumont nos ley el libro de esa mujer, sent vergenza por ti, pero entonces empec a preguntarme por qu no habas pagado para que tu nombre no apareciera en l, como habra hecho un caballero decente. Esa frase s tena gracia. Un caballero decente no suele ser vctima de un chantaje. Ella lo mir con los labios apretados. Quiz no. Pero t podras haber mantenido vuestro affaire en secreto si le hubieras pagado lo que te peda, y seguro que eso era poco para un hombre de tu fortuna. Pero no lo hiciste. Dejaste que vuestra relacin se hiciera pblica. Te gusta saber que la gente puede leer esas cosas horribles sobre ti? Horribles? Brahm enarc ambas cejas. Acaso dice que le pegaba, que fui cruel con ella? No. Entonces, qu es tan horrible? No puede ser eso de mi magnfica virilidad. A m me gusta bastante esa parte. Si hubiera sabido que iba a decir esas cosas, hasta le habra pagado para que dijera algunas ms. No puedo creer que lo encuentres divertido dijo ella disgustada. Bueno, podra haber sido peor. Brahm levant los hombros. No ests avergonzado? Debera estarlo? Supona que desde el punto de vista de ella, s. Las mujeres tenan una opinin distinta de las relaciones sexuales. A l le haban enseado que hacer conquistas era bueno. A Eleanor, en cambio, que eso era muy malo. No estoy orgulloso, pero a un hombre pueden pasarle cosas mucho peores que halaguen pblicamente su masculinidad. Yo fui bueno con
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Fanny, y no me avergonzar por haberla tratado bien. l haba ledo esas memorias, y Fanny nunca hablaba mal de l. Eleanor abri la boca para hablar, pero l la interrumpi antes de que pudiera decir nada. Si quieres enfadarte, por m de acuerdo. Pero creo que antes de emitir ningn juicio deberas leer todo el captulo que habla de m. Es lo que hara un buen cristiano. Saba que no estaba bien echarle en cara sus propias palabras, pero tena que luchar con todo lo que tuviera a mano si quera recuperarla, aunque en ese preciso instante le costara recordar por qu necesitaba tanto su perdn. Eleanor trag saliva. l pudo ver como se le cerraba la garganta. Tengo que irme dijo ella, justo antes de salir de la habitacin. Brahm mir cmo se marchaba. Qu diablos! Era evidente que slo haba una manera de detener de una vez por todas aquella tontera. Tena que conseguir que Eleanor dejara de verle como el desvergonzado libertino que ella crea que era. Tena que encontrar a Birch y conseguir el maldito libro de Fanny Carson. Brahm crea que ella lo consideraba un mentiroso. Crea que ella estaba enfadada porque estaba convencida de que se haba acostado con todas las mujeres del mundo. Y, para rematarlo, estaba enfadado porque ella no conoca todos los detalles. Eleanor no quera saber todos los detalles, y daba gracias a Dios de que l no se hubiera dado cuenta de lo que de verdad le pasaba. Haba estado a punto de confesarle que estaba celosa. Ella no lo juzgaba, ya no; y tampoco lo haba convertido en un villano. Eso ya lo haba hecho aos atrs. Cmo poda no avergonzarle que aspectos tan privados de su vida fueran de dominio pblico? Deba de ser verdad que no le importaba en absoluto lo que la sociedad pensara de l. O quiz saba por experiencia que los escndalos vienen y van, y que tarde o temprano la sociedad se olvidara del libro de Fanny Carson y se hablara de otra cosa. l crea que ella estaba enfadada porque se haba acostado con muchas mujeres, y s, estaba enfadada, pero no por ese motivo, sino porque ella no era una de esas mujeres. Qu le estaba pasando? Cmo poda pensar algo as? Cmo poda atreverse a reconocerlo, incluso ante s misma? Y por qu senta eso hacia un hombre que la haba traicionado de ese modo? Por qu empezaba a entenderle? Para l la bebida debi de ser como una enfermedad terrible, y Eleanor senta compasin por cualquiera que hubiera estado enfermo. Varios mdicos modernos y diversos ensayistas haban empezado a estudiar el problema del alcoholismo en Inglaterra; ella lo saba gracias a diversos libros que su padre tena en la biblioteca. A lo largo de los aos, Eleanor haba ledo un poco sobre el tema, en un intento de entender por qu Brahm viva del modo en que lo haca. Beber en exceso no era slo una afliccin que atacara a los ms desdichados. Mucha gente del entorno de Eleanor beba del mismo modo
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que Brahm lo haba hecho. Entre la clase alta, la bebida estaba considerada como un deporte de caballeros. Haba algunos estudiosos que crean que un exceso de alcohol poda causar fiebres en el cerebro. Eleanor no culpara a nadie de las acciones que cometiera en tal estado. No debera extender esa comprensin tambin a Brahm? l le haba dicho que no saba que era Lydia quien haba acudido a su habitacin esa noche, y tal vez s hubiese estado demasiado borracho como para saber la verdad. Tambin le haba dicho que algunas veces la bebida le haba impedido funcionar sexualmente; slo de pensarlo se sonrojaba. Se atreva a pensar que eso le haba pasado esa misma noche? No, eso tampoco le aportaba nada. La imagen de Lydia debajo de Brahm consegua que el corazn le doliera de tal modo que era como si se lo arrancaran del pecho. La tena grabada en el cerebro y slo de recordarla se enfadaba mucho, muchsimo. Pero ahora ese enfado se diriga ms hacia su hermana que hacia Brahm. No deba ser as. Lydia no saba lo que haba entre Eleanor y Brahm; ella era inocente. O no lo era? Saba Lydia lo que Eleanor senta hacia Brahm? Todo el mundo pareca saber que Brahm tena intencin de pedir su mano. Cmo poda no saberlo Lydia? Bueno, no iba a pensar en eso ahora. Lo primero que tena que hacer era buscar ms informacin sobre el problema de la bebida. Su padre tena libros sobre ese tema en la biblioteca, como un ensayo de Thomas Trotter sobre la embriaguez y sus efectos sobre el cuerpo humano. Empezara por ah. De hecho, estaba tan decidida que dio media vuelta y se dirigi a la biblioteca. Cuando lleg all, encontr la habitacin vaca. Brahm se haba ido. Mejor. Ella no quera que l supiera lo que iba a hacer. Dio con el libro que estaba buscando, y muchos ms. De momento cogi el de Trotter. Esta vez sala de la biblioteca con un propsito y no huyendo de Brahm o de sus propios celos. Recorri el pasillo hacia la escalera. Antes de poder entrar en el santuario de su habitacin, Arabella la detuvo. Ellie. La suave voz de su hermana esconda un tono de splica. Podemos hablar un momento? Arabella an llevaba el vestido de noche, y Eleanor pudo or como las risas y la msica sonaban en el otro piso. Los invitados todava se estaban divirtiendo. Sin duda Phoebe, Muriel y Lydia les estaban haciendo compaa. Arabella la habra estado esperando todo ese rato? Claro contest Eleanor, quieres entrar? Te importara que hablramos en mi habitacin? Necesito acostarme. No querra para nada ponerte a ti o a tu beb en peligro, Belle acept Eleanor. Su hermana le cogi la mano para tranquilizarla. Estoy bien. Slo es cansancio. Fueron a la habitacin de Arabella. Est Henry con los dems? Le dije que me apeteca estar a solas contigo dijo Arabella. El respeta eso.
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Henry era un buen hombre. El mejor. Arabella se mereca un hombre as. Ella crea que todas sus hermanas se merecan buenos hombres, pero el de Lydia era un desastre. Phoebe y Muriel tenan buenos maridos, pero ambas eran demasiado tozudas como para lograr que su matrimonio funcionara con tanta suavidad como el de Arabella. Qu ests leyendo? pregunt Arabella tras cerrar la puerta. La mirada de Eleanor vag por la habitacin. Arabella haba tenido aquella habitacin azul y crema desde que dej de ser un beb. A Eleanor siempre le haba gustado, era clida y confortable, como la mujer que la haba ocupado. Un libro sobre alcoholismo. Ante Arabella estaba dispuesta a reconocer la verdad. Su hermana se limit a asentir mientras se quitaba los pendientes y los guardaba en el joyero. Quieres entender mejor a lord Creed. Aunque no fue ninguna pregunta Eleanor le contest. S. Lydia cree que l quiere volver a hacerte dao. Arabella se quit tambin las perlas. Quiz Lydia no poda soportar el hecho de que Brahm hubiera vuelto para estar con Eleanor y no con ella. Dios, por qu no poda decidir si crea que Lydia era inocente o culpable? Qu crees t? Y Phoebe y Muriel? Desabrchame el vestido, quieres? Arabella le dio la espalda. No confiamos en l por completo, pero respetaremos la decisin que t tomes. Qu significaba eso? Eleanor empez a aflojar el vestido amarillo de Arabella. Agradezco que intentis protegerme, pero no hace falta. No era necesario aadir que sus hermanas en realidad no podan ofrecerle ninguna proteccin frente a Brahm. No importaba lo mucho que ellas lo desearan, nadie poda proteger su corazn. Arabella guard silencio hasta que tuvo el vestido completamente desabrochado, entonces se dio la vuelta y mir a Eleanor con cario. Le coloc las manos en los hombros y la mir directamente a los ojos. Siento si te hemos avergonzado o si te hemos hecho enfadar antes. Nos hemos enfrentado a lord Creed porque te queremos. Lo s afirm Eleanor, notando que se le haca un nudo en la garganta. Es culpa tuya dijo Arabella sonriendo. Si no hubieras sido tan maravillosa mientras crecamos no te querramos tanto. A Eleanor se le nubl la vista. Fantstico, ahora iba a echarse a llorar. Yo tambin os quiero. Su hermana menor se ri y la empuj hacia la puerta. Vete antes de que las dos montemos un espectculo. Estoy muy sensible, y una mujer embarazada necesita descansar. Eleanor sali de la habitacin con una sonrisa en los labios. Sus hermanas la reconfortaban mucho, en especial Arabella. Ellas siempre haban tenido una relacin muy estrecha, y era una de las cosas del mundo por las que estaba ms agradecida.
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Las lmparas iluminaban el pasillo. El sol se haba puesto y haba oscurecido. Pronto empezaran a acortarse los das, y el invierno no tardara en llegar, atrapndola all, con sus pensamientos y sus libros. Ella no quera pasar otro invierno sola con sus pensamientos y sus libros como nica compaa. A pesar de lo mucho que quera a su padre, quera compartir sus noches con alguien, quera compartir sus pensamientos y tambin sus lecturas con esa persona. Lo extrao era que, hasta ese momento, no se haba dado cuenta. Quiz encontrara marido entre los invitados de su padre. Quiz no pasara ese invierno sola. Quiz ella y Brahm pudieran hacerlo bien esa vez y acabar siendo marido y mujer, como deberan haber sido haca aos. Ese pensamiento la estremeci de la cabeza a los pies. Una hora antes lo consideraba el peor de los hombres, y ahora lo vea como su marido? Ya estaba, finalmente se haba vuelto loca. Haba sido una suerte que no se hubieran casado. Ella probablemente se habra culpado a s misma por la aficin de l a la bebida. No habra sido capaz de convivir con ese comportamiento. Ella no habra sabido darle lo que l necesitaba; ni l a ella. Pero ahora... Era una tontera que albergara esperanzas respecto a Brahm? Era una estupidez o una ingenuidad creer que de verdad haba cambiado y que por fin podan tener un final feliz? Dios, era agotador estar cuestionndose constantemente los sentimientos! Haba algo dentro de ella que le impeda ser impulsiva, hacer lo que de verdad quera. Era tan reservada, tan insegura. Era muy frustrante. Eleanor entr en su habitacin y vio que la luz de al lado de su cama estaba ya encendida. Su doncella, por supuesto, no estaba, ella slo acuda si Eleanor la llamaba. An era pronto, as que Eleanor no se molest en tocar la campanilla. En vez de eso, cogi su libro y se dispuso a leer. Pero cuando subi a su elegante cama con dosel descubri que ya haba un libro all esperndola. Lo cogi intrigada. Qu poda ser? Memorias de una dama deseada, de Fanny Carson. Oh, Dios, de dnde haba salido? Una nota sobresala de entre las pginas. Eleanor abri el libro y acerc el papel a la luz. Lelo todo. Luego hablamos. B. Brahm. Brahm le haba dejado el libro. Brahm haba estado en su habitacin. l haba entrado en su santuario privado. Haba sido l quien haba encendido la lmpara? Esa intrusin en su intimidad debera molestarla, pero no lo hizo. La asustaba y le gustaba al mismo tiempo. l haba estado all, donde nunca haba estado ningn otro hombre. Se sent en la cama y se acerc la luz para poder leer. Una parte de ella no quera descubrir los detalles del affaire con la seorita Carson, pero otra parte, mucho ms fuerte, quera saberlo todo. Se salt los trozos que lady Dumont haba ledo ya en voz alta. No haba necesidad de volver a leerlos. Las partes que no haba ledo fueron las ms reveladoras. Ciertamente, en ellas no se haca mencin a la magnfica virilidad de Brahm, pero contaban otras cosas mucho ms
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interesantes. No se poda negar que Fanny Carson haba dedicado mucho tiempo a describir los atributos de Brahm, pero tambin deca que l le haba pedido que, mientras estuviera con l, fuera en exclusiva. Ella era suya y l era de ella mientras su relacin durase, y ninguno de los dos tendra otros amantes. l le fue fiel como un marido y, segn la seorita Carson, mucho ms atento. La llevaba al teatro y de paseo, le compraba ropa y regalos. Era considerado y amable y la trataba como a una dama, algo que Fanny Carson nunca haba experimentado antes, y que no contaba con volver a hacer. Pasaban mucho tiempo bebiendo, pero se divertan muchsimo. Eran amigos y amantes, y Fanny an segua valorando esa amistad. Si algo lograron las descripciones de Fanny fue que Eleanor se sintiera an peor. Si Brahm trataba as a sus amantes, cmo habra tratado a su propia esposa? Quiz le habra dolido que ella no lo acompaara con la bebida. Quiz ella pudiera echarle en cara su preferencia por el alcohol, pero las atenciones y los detalles que haba tenido con Fanny deberan de haber sido para Eleanor. Si esa noche l se hubiera controlado. Si hubiera sido lo bastante fuerte como para no beber. Pero ahora s era fuerte. Ella le haba visto rechazar todas las copas que le haban ofrecido. Ni siquiera beba vino en las comidas. Desde su llegada, no haba olido a alcohol ni una sola vez. Desde su llegada, no haba mirado a Lydia. La situacin era distinta. Ella era distinta. l era distinto. Eso tena que significar algo. Ahora ella slo necesitaba saber qu era lo que l senta, cules eran sus intenciones. Slo quera que le perdonara o quera tambin su corazn? Poda ser que sus sentimientos fueran tan profundos como los de ella? Slo haba una manera de descubrirlo, y no vala la pena arriesgarse hasta saber la verdad. Dej a un lado las memorias de Fanny Carson; una vez leda la parte de Brahm ya no le interesaban en absoluto. Eleanor sali de la habitacin y fue hacia la escalera. Baj hasta el saln en el que estaban los invitados. No haba rastro de Brahm, pero el marido de Arabella, Henry, estaba all. Eleanor prefiri acercarse a l antes que a sus hermanas, que estaban pendientes de todos sus movimientos. Henry dijo en voz baja, y cogi a su cuado del brazo, has visto a lord Creed? Los dulces ojos de Henry la miraron comprensivos. Creo que ha salido al jardn. Quieres que vaya a buscarle? Oh no. Slo le molestar un instante. Ya lo encontrar yo misma. Disfruta de la velada. Entonces se fue, sin importarle si alguien la vea salir. Estaba en su casa, y poda ir adonde le apeteciera. Si alguien quera especular sobre sus movimientos, que lo hiciera. Ella no iba a hacer nada censurable. Abri las puertas de cristal y penetr en la noche. La luna brillaba y las flores perfumaban la brisa. Las piedras del camino refulgan en la oscuridad, y Eleanor se adentr en el jardn, caminando entre los arbustos. Encontr a Brahm de pie junto al estanque. La pierna deba dolerle, ya que se apoyaba en el bastn. La punta estaba clavada entre sus pies y sus manos descansaban en el mango. La luna iluminaba su perfil. Era
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realmente guapo y pareca muy solo. Eleanor carraspe. Espero no interrumpir nada. Brahm levant la cabeza sobresaltado. Estaba sorprendido de verla. En absoluto. No esperaba verte tan pronto. Eso era evidente. Ella se acerc a l. He ledo el libro. Has sido rpida sonri l. Slo las partes que hablan de ti. Ella le devolvi la sonrisa. Ha sido muy interesante. l no pudo evitar rerse. Quieres hablar de ello? No hace falta. La seorita Carson dibuja un retrato tuyo muy favorecedor. Seguro que sers odiado por todos aquellos con los que no ha sido tan amable. Ahora me crees cuando digo que no soy un libertino? Nunca cre que lo fueras. Pero en la biblioteca... l frunci el cejo. En la biblioteca me he portado como una idiota. Estaba enfadada y no he sido sincera. Lo siento. Ya est, ya lo haba dicho. No has sido sincera? Tena un aspecto tan fiero cuando estaba perplejo. Sobre qu? Ella no tema su enfado, pero era un poco maleducado por su parte no limitarse a aceptar su disculpa sin ms. Te dije que quera que fueras honesto conmigo, pero yo no te he ofrecido la misma consideracin. No estaba enfadada porque creyera que te habas acostado con mujeres de mala reputacin. Entonces, por qu lo estabas? Dios, aquello iba a ser muy difcil. Estaba celosa. l se qued embobado mirndola y gir la cabeza hacia un lado como si no la hubiera odo bien. Celosa? Eleanor movi la cabeza como afirmacin y, sin dejar de apretarse los dedos, dio un paso hacia l. Es muy difcil para m admitir todo esto. Tmate tu tiempo. Si no hubiera estado tan nerviosa se habra redo de su tono. l se haba dado la vuelta por completo y ahora estaban frente a frente. Ella poda oler su jabn, sentir el calor que emanaba de su cuerpo. No poda apartar la mirada de su bello rostro. Tom aliento e hizo acopio de valor para continuar. Odio que hayas estado con otras mujeres, no porque crea que eres un seductor, sino porque yo no soy una de ellas. l abri los ojos como platos. Claro que no lo eres! T eras inocente. Habra sido un crpula si me hubiera aprovechado de ti. A pesar de lo mucho que te deseaba, te respetaba demasiado como para seguir mis impulsos. Algunas mujeres se habran sentido ofendidas ante tal descripcin de
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la atraccin sexual que sentan hacia ellas, pero no fue el caso de Eleanor. Desde su llegada, l haba admitido varias veces esos sentimientos, pero hasta entonces nunca haba reconocido haberlos tenido en el pasado, ni por qu no haba hecho nada al respecto. Por eso estoy celosa explic ella. T deberas haber sido mo y slo mo. Odio a todas esas mujeres porque te conocen de un modo en que yo nunca te he conocido, a pesar de que a m me pediste que fuera tu esposa. Yo te deseaba. Sus ojos oscuros brillaban en la oscuridad. Te deseaba de todos los modos en los que pudiera tenerte. Eleanor se sonroj ante el ardor de su mirada y de sus palabras. S que no tengo derecho a sentirme as, pero nunca he dejado de sentirme posesiva contigo. Una vez te cre mo y, a pesar de que pueda parecerte estpido, no puedo evitar sentir que an te llevo en mi corazn. l le acarici la mejilla, tom su cara entre las manos y la acerc hacia l. No me parece estpido. Desde que nos conocimos, me has atrapado como nadie ha conseguido nunca ms hacerlo. No lo entiendo, pero s que es as. Lo nico que te pido es que me des la oportunidad de demostrar que soy digno de ocupar esa parte de tu corazn. Si Brahm le hubiera dado la oportunidad de hablar, Eleanor no habra sabido qu responder. Pero cualquier palabra que hubiera podido decir se perdi cuando l cubri sus labios con los suyos. Firme y clida, la boca de Brahm se movi despacio sobre la suya, como si los aos que haban pasado desde su ltimo beso no hubieran existido. l tena un sabor dulce y picante y ella separ los labios para poder disfrutar del placer de su lengua deslizndose hacia su interior. En toda su vida haba sentido nada tan dulce y perfecto como los besos de aquel hombre. De joven haba credo que esa sensacin era la habitual, que reaccionara as ante cualquier hombre, pero ahora saba que no. Acerc su cuerpo, cogi las solapas de su chaqueta y se apret contra l. Era tan fuerte, tan slido, se senta tan bien entre sus brazos. Despus de tantos aos en los que todos se haban apoyado en ella, Eleanor senta que, si era necesario, ella poda apoyarse en aquel hombre. Y era tan maravilloso poder dejar de fingir que ya no senta nada por l. Era liberador admitir la verdad y oir que l senta lo mismo. Ya haban perdido demasiado tiempo. An tenan muchos obstculos que superar, cosas que aprender el uno del otro antes de poder seguir adelante. Como si supiera el camino que estaban tomando los pensamientos de ella, l levant la cabeza y finaliz el beso. Su aliento hmedo le acariciaba la mejilla. Te das cuenta, Eleanor, de que si dejas que te abrace de nuevo corres el riesgo de que no vuelva a dejarte ir? Ella sonri sin poder evitarlo. Me arriesgar, milord. Bien sonri l satisfecho, y volvi a besarla.

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Captulo 7
Bajo la sombra de un viejo roble, Brahm se apoy en el antebrazo y mordi una suculenta fresa. El da era caluroso, as que se quit la chaqueta y se arremang la camisa. La manta sobre la que estaba sentado se haba calentado con el sol y contribua a aumentar su estado de atontamiento. La comparta con Birch, y con otro soltero, Locke, y ambos estaban intentando entretener a las damas arrancando sonidos de una brizna de hierba que sujetaban entre los dedos y se llevaban a los labios. A juzgar por las risas y el zumbido de las conversaciones, el picnic estaba siendo un xito. En lo alto de la colina, a apenas dos kilmetros de la mansin Durbane, haban preparado los manteles llenos de fiambres, ensaladas, pan y fruta fresca como postre. Eleanor estaba varios manteles ms all, sentada con sus hermanas bajo la proteccin de una sombrilla blanca. Llevaba su precioso pelo dorado recogido en un sencillo moo que dejaba su cara al descubierto para que l pudiera observarla. Ella estaba intentando colocar el parasol de modo que tambin cubriera a Phoebe, para evitar que la joven se quemara. Dnde estaba el parasol de Phoebe? Ella ya no era una nia incapaz de cuidarse. A continuacin ofreci una manzana a Arabella antes de coger una para ella. Se daba cuenta de que siempre antepona las necesidades de los dems a las suyas propias? Lo haca incluso con l, y probablemente l era el que menos se mereca ese tipo de atenciones. Cada da que pasaba estaba ms hermosa. Y dos noches atrs, cuando reconoci que estaba celosa, que se senta posesiva con l, ante los ojos de Brahm se convirti en la criatura mas exquisita sobre la faz de la Tierra. A pesar de que no haba vuelto a besarla, an poda saborear ese ltimo beso. Los dos ltimos das haban sido una especie de infierno; tenerla tan cerca sin poder abrazarla ni hablar con ella a solas, como l quera. Deseaba saberlo todo sobre ella, todo lo que haba vivido desde aquel primer intento fallido de noviazgo. Quera hacerla rer, descubrir todos sus secretos, pero todo eso era imposible siendo ella la anfitriona. Y an era peor tener que compartirla con todos aquellos otros solteros. Estaba tentado de pedirle a lord Burroughs que mandara a casa a todos los hombres que no estuvieran casados. Eleanor sera slo para l. Despus de haber estado obsesionado con ella durante tanto tiempo, no iba a permitir que alguien que no la querra ni la mitad que l se quedara con ella. En muy poco tiempo, esa visita se haba convertido para l en mucho ms que la obtencin del perdn de Eleanor, o que intentar superar lo que senta por ella. Brahm no quera olvidarla, l quera mucho ms que su perdn. No parara hasta conquistar su corazn, porque ella estaba ya casi

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a punto de conquistar el suyo. Lo ms probable era que Eleanor ni siquiera se diera cuenta de lo loco que l estaba por ella. Slo con mirarla senta como si su alma se aligerara. Su sonrisa era la razn por la que Dios le haba dado una segunda oportunidad. Ella era su salvacin, su premio por haber conseguido enderezarse, y l estaba dispuesto a hacer todo lo que hiciera falta para ser digno de su querer. Por qu? Porque a pesar de que ella haba tenido suficientes motivos para odiarlo, nunca lo haba hecho. Era demasiado buena para hacerlo. Ella le ofreci comprensin cuando la mayora le habra dado la espalda. Y, lo ms importante, se senta inexplicablemente tan atrada hacia l como l hacia ella, era como si ambos fueran la pieza que le faltaba al otro. Parece muy satisfecho consigo mismo, seor. Brahm levant la vista por el vestido de muselina que tena delante hasta encontrarse con un rostro de mujer que le sonrea. Era Arabella. Pareca inofensiva, pero a Brahm no le sorprendera que llevara oculto un pual. Se levant con ayuda del bastn. Sera de muy mala educacin continuar recostado en el suelo mientras ella estaba all de pie. Lo siento dijo Arabella con sinceridad. No quera causarle ninguna molestia. Brahm estir la pierna. En un da como aqul casi no le dola. No es ninguna molestia, milady. Es sencillamente que no estoy muy en forma. Nada que un paseo no pueda solucionar. Ella sonri, y en ese instante le record a Eleanor. Quiz como disculpa me permita acompaarle. l arque una ceja. Ella quera pasear con l? Seguro que llevaba una arma escondida en alguna parte. Pero ignorando el potencial peligro que eso significaba para su persona, le ofreci el brazo. Ser un honor. Pasearon relajados por la espesa hierba. Arabella se protega del sol con una sombrilla rosa que consegua tambin resguardar los ojos de Brahm. l no habl, sino que se limit a disfrutar del da y a esperar que ella empezara a atacarle. Se acercaron al borde de la colina, desde donde podan ver el valle entero, incluida la mansin de lord Burrough, que ofreca una imagen muy pintoresca en medio de todo aquel verdor. Arabella le solt el brazo. Quiero ofrecerle mis disculpas por mi comportamiento y el de mis hermanas, lord Creed. l se dio la vuelta para mirarla. En sus ojos resplandeca la sinceridad. No tiene que disculparse por intentar proteger a su hermana. Ella sonri y volvi a fijar la vista en el valle. Es muy amable por su parte, pero no importa lo nobles que fueran nuestras intenciones, lo que hicimos no estuvo bien. Brahm se encogi de hombros. No hay normas en lo que atae a proteger a la familia. Ella lo mir intrigada, con una sonrisa cada vez ms clida. sa es una idea muy interesante. l lade el labio hacia la derecha. ltimamente tengo muchas ideas de ese tipo.
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Ella se ri del comentario. Un cmodo silencio se instal entre ambos mientras los dos disfrutaban de las vistas, del sol y de la compaa. Quiero que me guste usted, lord Creed. Su parasol gir entre sus dedos. A m tambin me gustara eso, milady contest l. Ella se puso seria de golpe, casi amenazante. Por favor, no le haga dao a mi hermana. Una peticin tan sincera no se mereca nada que no fuera honesto como respuesta. Le doy mi palabra de que har todo lo que est en mi mano para hacer lo que me pide. La sonrisa de ella brill tanto, que el sol casi palideci a su lado. Si Eleanor le sonriera de ese modo... Volvieron hacia el picnic cogidos del brazo, y tan despacio como se haban ido. Lady Dumont y lady Merrott les miraron mientras se acercaban sin disimular su inters. Oh, querida dijo lady Dumont. Empezbamos a temer que nunca nos lo devolveras. Brahm intent forzar una de sus encantadoras sonrisas. Cmo haba podido Wynthrope tener una aventura con aquella mujer? Seguro que su querido hermano el ladrn le habra robado algo aprovechando que comparta su cama. Dios, esperaba que, por lo menos, lo que Wyn hubiera robado le hubiera reportado muchos beneficios. Lady Dumont era tan atractiva como un nido de vboras. Su aspecto no estaba mal, pero su carcter anulaba con creces cualquier atractivo que pudiera poseer. No era que una mujer no pudiera iniciar la seduccin, pero haba un lugar y un momento para eso. Arabella fue toda elegancia y discrecin. No padezcan ms, queridas seora. Ya ha vuelto. Le apetece una manzana, lord Creed? Brahm mir la roja fruta que descansaba en la mano de lady Dumont. No, gracias, milady. Tengo por costumbre no aceptar ninguna fruta que provenga de una mujer hermosa. Es una leccin que aprend de la Biblia y con la que estoy absolutamente de acuerdo. Lady Dumont se ri del cumplido ignorando por completo su falta de sinceridad. Me pregunto si la aceptara si fuera lady Eleanor quien se la ofreciera. Lady Merrott lo mir con malicia. Eleanor, que estaba sentada con sus hermanas en el mantel de al lado, levant la cabeza al or su nombre. Brahm le sonri por encima de las cabezas de las otras damas. Ella lo miraba intrigada. Le gustara tentarme con una manzana, lady Eleanor? le pregunt l, introducindola as en la conversacin. No contest ella, descartando esa posibilidad con la mano. Brahm se llev la mano al pecho como si sus palabras lo hubieran herido mortalmente. La negativa de ella no lo haba ofendido en absoluto. l saba que ella estaba siendo tan poco sincera como l. Lo ve, lady Merrott?, lady Eleanor no tiene ninguna intencin de ofrecerme ninguna fruta prohibida.
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Si la memoria no me falla dijo Eleanor, volviendo a ser el centro de atencin, tendra ms xito si le tentara con un pastel, milord. Brahm estall en carcajadas. La expresin de Eleanor no se haba alterado lo ms mnimo, ni siquiera haba modificado su tono de voz, pero su comentario haba sido tan maravilloso y tan divertido que era como si directamente le hubiera hecho cosquillas. An ms satisfactorio que ver la cara de lady Merrott, fue que Eleanor se acordase de que le gustaban los pasteles. Era una debilidad propia de los Ryland. Acordndose de mi debilidad respondi l sonriendo; estoy en desventaja, lady Eleanor. Oh, usted tiene ms de una debilidad, no es as, lord Creed? pregunt lady Dumont. Su tono fue ligero, pero sus intenciones, al igual que el disgusto de su mirada, estaban claras. A ella no le gustaba nada que l prefiriera a Eleanor. Por supuesto que s contest Eleanor antes de que l pudiera hacerlo. Es un hombre. Y no fueron usted y lady Merrott quienes enumeraban ayer por la tarde todas las debilidades del sexo masculino? Ella hizo la pregunta de un modo inocente, pero saba que todos los caballeros que estaban all se lanzaran de inmediato al ataque. De repente, el centro de atencin no eran Brahm ni Eleanor, sino lady Dumont y lady Merrott. Brahm obsequi a su salvadora con una sonrisa y ella se la devolvi. Al verla le dio un vuelco el corazn. Aceptara gustoso los ataques de lady Dumont durante el resto de su vida si Eleanor continuaba sonrindole as. De repente, se dio cuenta de que el instinto protector de Eleanor no era una caracterstica de su carcter. Sobre todo, se activaba con l. De haber podido, se habra acercado a ella; pero eso dara rienda suelta a las habladuras y, adems, lord Burrough escogi ese preciso instante para llamarlo. Ven a jugar a las herraduras le orden el anciano. Necesitamos otro jugador. Brahm hizo lo que le decan. Despus de todo, si las cosas salan como l quera, aquel hombre iba a convertirse en su suegro. Para ser un hombre que pareca tan enfermo el da que Brahm lleg, lord Burrough haba participado en un nmero importante de actividades. La verdad es que no era la imagen de la salud, estaba plido y se cansaba con facilidad, pero ni de lejos estaba a punto de morirse. Sin duda, haba utilizado su enfermedad para persuadir a Eleanor de que aceptara celebrar la fiesta. Brahm no crea que de ningn otro modo hubiese logrado convencerla de participar en esa especie de subasta. Pero cules eran las intenciones del padre de Eleanor? Cuanto ms tiempo pasaba Brahm con el hombre, ms se convenca de que los motivos de Burrough eran ms complicados. El anciano apenas se haba molestado en hablar con los otros solteros, slo lo haca con l. Y nicamente participaba en las actividades en las que Brahm lo haca. Lo haba organizado todo para que Brahm y Eleanor se reencontraran. Los otros solteros eran slo una tcnica de despiste para evitar que Eleanor se diera cuenta de la verdad. Brahm no estaba seguro de eso, pero en el fondo de su corazn saba que era as. Lo supo en el mismo instante en que mir los ojos del conde y vio en ellos aceptacin y
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felicidad. Se acerc al grupo de caballeros y cogi la herradura que Bu-rrough le ofreci. Hace mucho tiempo que no juego a esto les advirti. Seguro que les dar motivos para rerse de m. No puedes ser peor que Birch dijo lord Burrough. Se pasa la mayor parte del tiempo tratando de no ensuciarse las manos. Todos se rieron, y Brahm sopes la herradura que tena en la mano. Se agach y la lanz hacia el objetivo. La encaj justo alrededor del poste. Lo hars bien le dijo Burrough dndole un golpe en la espalda. Lo hars bien. Brahm saba que esa frase se refera a muchas ms cosas que al juego. Llevaban jugando slo unos minutos cuando se les acercaron dos caballeros, Birch y Faulkner. Se pusieron al lado de Locke, mirando cmo lord Burrough haca su siguiente tiro. Brahm les observ y su corazn se aceler, incmodo, al ver la petaca plateada que Locke sujetaba en la mano. Por desgracia, ellos se dieron cuenta de que la miraba. Locke le ofreci el frasco. Quiere beber, Creed? Brahm mir la petaca slo un instante y not cmo se le haca la boca agua. Se la ofrecan por educacin o era pura malicia? No, gracias. Locke chasque la lengua burln. Nadie est mirando. Nadie lo sabr. sa no era la cuestin. Yo lo sabr. El otro hombre neg con la cabeza y dio un trago. Es un da triste aquel en el que un ingls es demasiado cobarde como para tomar una copa. Los caballeros que estaban jugando dejaron de hacerlo y su atencin se centr en ellos dos. Fantstico, se iba a repetir la misma escena que ya tuvo con Faulkner. Es de cobardes rechazar lo que te va a hacer dao? pregunt Brahm, esforzndose por parecer despreocupado. El joven se ri e hizo una mueca muy desagradable. Qu puede haber de daino en la bebida? Eran imaginaciones de Brahm o Locke era un poquito corto? Quiz el alcohol haba empezado a afectarle al cerebro. Es daino porque yo s que con una copa no tendr bastante. Birch trat de hacer callar a su amigo, pero Locke no iba a permitir que le impidieran hablar. Entonces, es su propia debilidad la que le detiene. Brahm suspir y se dispuso a educar al joven. Era obvio que nada iba a detenerle, y que tena que encontrar el modo de convencerle. Locke, alguna vez me has visto borracho? No. Locke lo neg tambin con la cabeza. No, por supuesto que no. No insistira tanto si lo hubiera visto. Has odo algn chisme?
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Alguno contest Locke sonriendo. Evidentemente, slo le haban contado los ms divertidos. Eso era raro, lo ms habitual era que quien haba odo los divertidos tambin tuviera noticia de los ms desagradables, como aquel en que l le haba roto la mandbula a un hombre slo por decir que no le gustaba el color de su americana. Entonces es probable que sepas que no hay nada bueno en que yo beba. Locke afirm con la cabeza y dio otro trago. S, l ya empezaba a estar borracho. S, eso he odo. Bien. Pero una copa no har que se emborrache. Apret el brazo de Brahm entre sus dedos. A no ser que tenga la constitucin de una mujer. Aquel chico no haba escuchado nada de lo que Brahm le haba dicho. ste tom aliento y se frot el puente de la nariz con los dedos. Quiz si le rompa la mandbula pondra fin a aquel sinsentido. Si tomo una copa, me beber toda la petaca, y si entonces me molestas tanto como ahora, te partir el bastn en la cara con tanta fuerza, que tendrs que buscar todos tus dientes esparcidos por el jardn. Todos permanecieron en silencio mientras l segua mirando amenazante a Locke, quien se haba quedado completamente petrificado. De repente, en el aire reson la risa de lord Burrough. Lo nico que pudieron observar los dems invitados que se haban acercado para ver lo que pasaba, fue cmo el padre de Eleanor daba unas palmadas a Brahm en la espalda, y cmo Locke se retiraba avergonzado. S, chico se ri el anciano. Estoy convencido de que lo hars muy bien. Eleanor tuvo que hacer malabarismos para lograr estar a solas con Brahm, y aun as, lo nico que logr fue un paseo al finalizar el juego de la herradura. Iban acompaados de un montn de gente que quera explorar los alrededores, pero la pierna de Brahm no le permita mantener el ritmo, lo que les dio un poco de privacidad. Creo que le gusto a tu padre le dijo l, y se baj el ala del sombrero para protegerse del sol. Eleanor sonri. Yo creo que le gustas a lady Dumont. S, pero por suerte, los sentimientos de tu padre son de otro tipo. Ella se ri. A l le resultaba fcil conseguirlo. Eso espero. Qu ha pasado antes entre t y lord Locke? Brahm levant sus anchos hombros. Quera convencerme para que tomara un trago de su petaca. Pareca no entender mis negativas. Eleanor frunci el cejo y apret el mango de su sombrilla. Te cost rechazarlo? S, cada maldita vez. Su risa fue seca y abrupta. Perdona mi lenguaje. Ya he odo la palabra maldita otras veces, Brahm. Ella le sonri.
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Y yo que intentaba no corromperte con mis escandalosos modales suspir l. Lo prximo que me dirs es que te gustan el bourbon y el tabaco francs. Ninguno de los dos contest Eleanor. Me alegro. Esta vez su risa fue ms relajada. Caminaron un rato en silencio antes de que Eleanor volviera a hablar. He estado leyendo sobre el alcoholismo. l se detuvo durante un segundo y luego sigui caminando. De verdad? le pregunt, con cautela y preocupacin. Eleanor movi la cabeza como afirmacin y, nerviosa, hizo girar la sombrilla. Hay quienes creen que es una enfermedad del cerebro. Brahm ri incmodo mirando hacia todos lados excepto a ella. Ya, o sea que estoy loco, es eso? No, no ests loco. Pero tampoco eres dbil. Eleanor apret los labios intentando encontrar las palabras adecuadas. Es una enfermedad como cualquier otra. Puede tener recadas y es difcil recuperarse de ella. l levant la cabeza y mir al cielo con los ojos entrecerrados. Hablas como si creyeras que es posible curarse de ella. Yo creo que s. Tambin es posible recaer. l la miraba como con lstima. Como en cualquier otra enfermedad contest, creo. l se detuvo de golpe y se volvi hacia ella. Eleanor tambin se par, pero ms porque l la estaba mirando que porque se hubiera detenido. Me cuidaras si me pusiera enfermo durante mi estancia aqu, Eleanor? O me pediras que me fuera? Era una pregunta difcil de responder, pero Eleanor saba que tena que hacerlo. Una cosa era hablar de la enfermedad de Brahm estando l sobrio, otra muy distinta sera tener que afrontarla si l recaa. Ya lo haba visto borracho antes, y saba de qu tipo de comportamiento salvaje y descontrolado era capaz. Te cuidara respondi ella sincera. Porque eso es lo que hara un buen cristiano? O porque no puedes evitar cuidar de todos antes que de ti misma? Se estaba burlando de l o de ella? O es que estaba avergonzado de la respuesta que ella le haba dado? De los labios de ella se escap la verdad. Porque me importas. l apart la mirada, pero ella pudo ver como a l se le haca un nudo en la garganta. Tanto le haba sorprendido su confesin? l tena que saber que ella no lo habra besado del modo en que lo hizo de no sentir algo por l. De hecho, nunca haba dejado de importarle; el odio que sinti era prueba de ello, as como sus deseos incontrolables de volver a confiar en l. Gracias dijo l tras un largo silencio. Espero no tener que necesitar nunca tus facultades como enfermera. Ella sonri e intent aligerar la conversacin. Yo tambin. Soy una enfermera psima. l se ri y pronto llegaron a donde estaban todos. Mientras caminaban fueron hablando de tonteras, se tomaron el pelo en varias
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ocasiones y se contaron historias de sus familias. El tema de la bebida no volvi a aparecer. Y Eleanor, a pesar de la tentacin, no se atrevi a preguntarle si a l ella tambin le importaba. Brahm la haba besado y pareca disfrutar de su compaa. Eso era ya respuesta suficiente. Cuando regresaron a la casa despus del picnic, Eleanor se retir a su habitacin. Pero no tuvo oportunidad de descansar, pues sus hermanas haban decidido que tenan que hablar con ella. El tema de la conversacin era Brahm, por supuesto. Eleanor, seguro que te das cuenta de que la gente va a hablar dijo Phoebe cruzndose de brazos para reirla. Todas te hemos visto caminando hoy con l. Y cuando llegasteis tenas las mejillas sonrojadas aadi Muriel. Eleanor las mir sorprendida. Haba estado caminando bajo el sol. Claro que tena las mejillas sonrojadas. No era esa clase de sonrojo. A Lydia le brillaban los ojos de un modo que Eleanor no quiso descifrar. Eleanor se puso de pie e irgui la espalda, no se iba a dejar intimidar. No tengo por qu justificarme ante mis hermanas pequeas. Quiz no, pero si destrozas tu reputacin todas nos veremos afectadas por ello dijo Lydia. Eleanor la mir furiosa. Disculpa? Destrozar mi reputacin? La gente ya ha empezado a hablar, de eso puedes estar segura. Lydia pareca ms fastidiada que preocupada. No puedes pasear con un hombre como Creed y esperar que la gente no empiece a sospechar lo peor. De m o de l? Eleanor apretaba la mandbula. Arabella levant la mano. Yo he estado paseando con l esta tarde. Tambin sospecharn lo peor de m? Maravillosa Belle. Eleanor le sonri agradecida, pero Lydia an no haba acabado. El libro de Fanny Carson dice que es un hombre capaz de seducir a cualquier mujer. En dnde deca eso el libro? Lydia, si hubieras ledo lo que la seorita Carson ha escrito sabras que no dice tal cosa. Lo has ledo? le preguntaron sus hermanas al unsono. Eleanor cogi el libro de su mesilla de noche y se lo mostr. He ledo lo que dice sobre Brahm, y no lo describe como a un seductor. Al menos no de mujeres solteras vrgenes. Lydia no estaba impresionada. El hecho de que lo hayas ledo demuestra lo mucho que l ya te est corrompiendo. Si sera hipcrita! A ti no pareca importarte que lady Dumont nos lo leyera el otro da. De hecho, creo recordar que o cmo le pedas que te prestara su ejemplar. La expresin de Lydia se endureci y Eleanor se prepar para una
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pelea. La verdad es que no le vendra nada mal. Arabella intent suavizar las cosas. Ellie, lo nico que nosotras queremos es que no hagas nada de lo que luego puedas arrepentirte. No quera enfadarse con Arabella, pero aun as no pudo evitar sonar irritada. Por qu me iba a arrepentir de darle a lord Creed la oportunidad de demostrar que ha cambiado? Fue Lydia la que respondi. Porque no lo ha hecho, querida. l ya no bebe. Eso tena que demostrar que s haba cambiado. Lydia la mir, compadecindose de ella de tal modo, que Eleanor tuvo ganas de abofetearla. Eso dice. Pero t no sabes lo que hace cuando no lo ves. No, pero ella confiaba en Brahm. O no era as? Por qu las palabras de Lydia le haban puesto los pelos de punta? Acaso su hermana saba algo que ella desconoca? Lydia la ri Arabella, si tienes alguna prueba de que lord Creed miente cuando dice que ha dejado de beber, dnoslo. No tengo ninguna contest Lydia inspeccionndose la manicura. Entonces deja de especular. Era obvio que Arabella no estaba contenta con su hermana. Si Eleanor confa en lord Creed, nosotras tenemos que respetar su decisin. Lydia levant la cabeza y entrecerr los ojos. Y cuando l le rompa el corazn y ella venga llorando, qu? Tambin tendr que respetar eso? Eleanor suspir y mene la cabeza. Qudate tranquila, Lydia, si l me rompe el corazn t sers la ltima persona a la que ir a llorarle. De verdad ella haba ayudado a criar a esa arpa? En qu se haba equivocado? Lydia se avergonz en seguida de sus palabras. Querida, no quera decir eso, pero en estos asuntos, t an sigues siendo una chica de campo muy inocente, y Brahm Ryland es un hombre de mundo. Los hombres as mienten para conseguir las atenciones de una mujer. Cmo saba Lydia ese tipo de cosas? Era eso lo que Brahm haba hecho para llevrsela a la cama? No, ella no estaba dispuesta a creer esas cosas. No tena ningn motivo para hacerlo. l no es el hombre adecuado para ti aadi Lydia. l necesita una mujer como l, con experiencia. Eleanor mir suspicaz a su hermana. Haba algo en el tono de voz de Lydia que dispar todas las alarmas que haba en su cabeza. Alguien como t, tal vez? No por Dios! Lydia fingi sonrojarse. Eleanor la ri Arabella, ese comentario era innecesario. Si Arabella o Lydia crean que ella se iba a disculpar, estaban muy equivocadas. Las pobres Muriel y Phoebe las miraban sin saber qu decir. No estaban acostumbradas a or a Eleanor hablar con tanta franqueza. De hecho, Eleanor nunca hablaba as, a no ser que Brahm estuviera implicado. Al parecer, l lograba darle el valor suficiente para hacerlo.
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Me gustara estar a solas un rato, si a vosotras cuatro no os importa. Sus hermanas se miraron las unas a las otras, pero ninguna rechist. Una de las ventajas de haber ejercido el rol materno era que raras veces se atrevan a discutir sus rdenes. Salieron una tras otra y Arabella se qued la ltima. Al llegar a la puerta, se dio la vuelta preocupada. Yo no quera hacerte enfadar, Eleanor. Eleanor sonri y logr esbozar una sonrisa. T no me has hecho enfadar, Belle. Su hermana pareci tan aliviada que a Eleanor casi se le rompe el corazn. Cerr la puerta sintiendo como si un peso le oprimiera el pecho. Qu estaba pasando? Ella raras veces discuta con sus hermanas, ni siquiera con Lydia. Esa tensin entre ellas haba aparecido con la llegada de Brahm. Poda ser que Lydia lamentara lo que haba pasado con Brahm y que se fuera su modo de intentar advertirla? Poda ser que creyera que le estaba haciendo un favor? Eleanor se masaje las sienes, cerr los ojos y se tumb en la cama. Le ira bien descansar un poco antes de la cena. Los invitados no tendran ms remedio que entretenerse sin ella esa tarde. Poco a poco, se fue relajando. Pens en Brahm y en los besos que haban compartido. Se durmi con ese dulce recuerdo. Ms tarde, cuando Mary, su doncella, llam a la puerta, se despert. Era hora de su bao. Tanto haba dormido? Eleanor se levant y, mientras unos criados llenaban la baera con agua caliente, ella fue al vestidor, donde su doncella la ayud a desnudarse. Se meti en el bao y se despert por completo. Para cuando sali del agua se encontraba mucho mejor, incluso se haba olvidado del comportamiento de Lydia. Se sec y visti y dej que Mary la peinara para la cena con un elaborado recogido de estilo griego. Se enfund un vestido de seda color melocotn que acentuaba su busto y favoreca su tono de piel. Tena las mangas cortas y abullonadas y, como nico adorno, se puso unos pendientes de perla. Estaba impaciente por ver la reaccin de Brahm. Era tonto e infantil que su opinin le importara tanto. Quiz s lo era, pero no pudo evitar correr escaleras abajo de todos modos. Entr en el saln y vio a Brahm en un rincn. Tena el pelo un poco hmedo y un mechn le caa sobre la frente suavizando sus duras facciones. Iba vestido de negro y se apoyaba en su bastn mientras hablaba con una mujer rubia. Lydia. Qu estaba haciendo su hermana? Por qu estaba hablando con Brahm? Por qu estaba tan cerca de l? Eleanor vio cmo Lydia colocaba su mano en el brazo de Brahm y que l en seguida lo levantaba para beber de su vaso, forzando as a Lydia a soltarle. Lo haba hecho a propsito? Y qu estaba bebiendo? Demasiadas preguntas sin responder. Tiempo atrs habra sospechado lo peor de Brahm. Ella se tena en tan poca estima que en seguida habra supuesto que l prefera a la sensual y experimentada
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Lydia antes que a ella. Pero ya no. A lo mejor era porque an segua enfadada con su hermana por lo que haba pasado antes, pero Eleanor no iba a retroceder. En vez de eso, sigui adelante. Quera saber de qu estaban hablando Brahm y Lydia. Mientras se acercaba a ellos, Brahm levant la vista. Su mirada se encontr con la de ella y la mir con una mezcla de alivio y disculpa en los ojos. Entonces le recorri todo el cuerpo y su expresin cambi por completo. Sus ojos brillaron con una llama especial y su sonrisa se volvi ms posesiva, ms hambrienta. Lady Eleanor susurr l cuando ella se coloc al lado de Lydia. Esta noche est extremadamente hermosa. Eleanor se sonroj al or sus palabras, y tuvo que controlarse para no mirar victoriosa a su hermana. Gracias, lord Creed. Espero no estar interrumpiendo nada. Ahora s se volvi hacia Lydia. En absoluto dijo su hermana intentando parecer inocente. Lord Creed y yo slo estbamos charlando. Entonces no te importar que te lo robe un instante dijo Eleanor, tomando a Brahm del brazo. Lord Creed me pidi que le enseara el invernadero. He pensado que podramos visitarlo antes de la cena. Por el modo en que l la estaba mirando, era obvio que estaba sorprendido de su audacia, pero sigui su juego a la perfeccin. Eso me encantara, lady Eleanor. Dej su vaso encima de la mesa y Eleanor estuvo segura de que en l slo haba agua. No tardis les advirti Lydia. La cena se servir pronto. Eleanor le sonri. A su hermana no le importaba en absoluto que se perdieran la cena, pero estaba preocupada por la reputacin de Eleanor, o simplemente quera evitar que ella y Brahm estuvieran a solas? Cualquiera que fuera la razn, no tena importancia. Eleanor quera estar con Brahm, y seguro que regresaran a tiempo. A pesar de sus recientes atrevimientos, ella saba que no deba pasar la frontera de lo que era correcto. Salieron de la casa por la puerta de cristal, cogidos del brazo. Seguro que eso no iba a pasar inadvertido. Puesto que iban a estar poco tiempo fuera no habra demasiadas especulaciones, pero era evidente que todos saban que ella estaba buscando marido. Atravesaron el jardn en silencio y la tensin entre ellos fue aumentando. O eso le pareci a Eleanor. Se dara Brahm tambin cuenta? El invernadero estaba al final del jardn. Eleanor respir hondo y abri la puerta. El hmedo aire ola a naranja y a limn, dulce y amargo al mismo tiempo, un aroma delicioso. Es una preciosidad dijo Brahm siguindola a travs del espeso follaje que los mantena ocultos, pero no recuerdo haberte pedido que me lo ensearas. No lo hiciste contest ella, sabiendo perfectamente que l saba que no lo haba hecho. Me lo he inventado. Te lo has inventado? l fingi sorprenderse. Vaya, est usted diciendo que lo ha urdido para poder quedarse a solas conmigo, lady
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Eleanor? Ella se volvi hacia l y sonri al ver el brillo que resplandeca en sus traviesos ojos castaos. S. l se ri. Te has cansado de tener que compartirme? As es contest ella sincera para sorprenderle y borrar as aquella arrogante mueca de su cara. l dej de sonrer, pero sus ojos siguieron brillando. Pues s que eres una mujer posesiva. Ella hizo un gesto de afirmacin. De qu servira negar lo evidente? Existe una nica cura para una mujer celosa dijo l con una voz suave y aterciopelada. A Eleanor se le puso la piel de gallina. Y cul es? Brahm la rode con los brazos y su bastn le roz el muslo. Se acerc tanto a ella que sus cuerpos parecieron pegarse. Ella poda sentir como el corazn de l lata contra su pecho. Darle lo que quiere murmur, y cubri sus labios con los suyos.

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Captulo 8
Brahm no se limit a besar a Eleanor, la devor. Sus labios no se separaban de los de ella; su lengua recorra el hmedo y caliente interior de su boca. La abrazaba con fuerza para que no pudiera escapar, a pesar de que ella no tena ninguna intencin de hacerlo. Que Dios le ayudara, lo estaba besando con la misma intensidad que l, pero con una pasin que slo poda nacer del instinto. Quiz Eleanor no tuviera experiencia con los hombres, pero saba exactamente qu hacer para excitarle; slo tena que ser Eleanor. Qu quera ella? Dios, l slo poda pensar en lo que l deseaba. El que ella le deseara con la misma intensidad nicamente consegua incrementar su deseo. Cuanto ms se apretaba ella contra l, con ms fuerza l le acariciaba la espalda. Eleanor era tan suave, tan dulce comparada con l. Estaba perdiendo el control. Ella debera haberle rechazado. Si l estuviera en su lugar, lo habra hecho sin dudarlo. Se estaba comportando como lo qu ella lo haba acusado de ser, como un seductor. Pero cmo iba a evitarlo si ella lo tentaba de ese modo? Brahm la besara en mitad del saln, con todos los invitados mirando, si supiera que eso era lo que ella quera. Eleanor le acarici la espalda y los hombros; deslizaba las manos con suavidad por toda su chaqueta. Lleg hasta el pelo y enred los dedos entre sus mechones, como si quisiera asegurarse de que l no se apartara. Si l pudiera dejar de besarla, lo hara, y tambin le dira que no haca falta que lo sujetara. l no iba a irse a ninguna parte, ni siquiera durante un segundo poda apartar sus labios de ella. La senta entregada entre sus brazos, las ansias que ella tena de estar con l la acaloraban y aumentaban el aroma de su perfume, que ahora ya lo envolva por completo. Dulces fresas silvestres. Dios, cmo le gustaba su aroma, su sabor, su cuerpo. Mantenindola apretada contra su pecho, movi una de las manos que tena abrazndola hasta colocarla entre los dos y poder alcanzar as su objetivo. Su palma se llen de una redondez perfecta, cubierta de seda. La acarici hasta que no pudo evitar un gemido al sentir cmo ella se excitaba. Por puro instinto, sus dedos se cerraron alrededor del pecho y lo apretaron con suavidad. Los labios de Brahm atraparon el suspiro de Eleanor y sus caderas se apretaron contra los suyas en un acto reflejo. Su reaccin hizo que a Brahm le hirviera la sangre. Su mano se desliz hacia el otro pecho. Que Dios bendijera al hombre que haba diseado aquellos escotes tan bajos. Un leve tirn bastara para que la tela hiciera lo que l quera; dejar al descubierto aquello que tanto deseaba. Y no se detendra ah. Despus de acariciar y besar sus pechos, descendera hasta su plida entrepierna, donde saboreara toda la esencia de Eleanor. Si ella se lo permita,

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devorara cada centmetro de su piel. Y estaba seguro de que ella se lo permitira. Claro que, entonces, llegaran tarde a la cena. La cena. No tardara en servirse. La gente empezara a preguntarse dnde estaban. Todos los haban visto irse juntos, as que empezaran a especular. Dios santo. Qu estaba haciendo? Si no paraba ahora mismo destrozara la reputacin de Eleanor. l quera conquistarla, no hacerle dao. Contra su voluntad empez a apartarse de ella, a separar sus labios de los suyos. Eleanor abri los ojos despacio y lo mir confusa. Tena los labios ligeramente abiertos y sonrosados, invitndole a que volviera a besarla. Maldijo y la solt. Perdname. Eleanor se pas las manos por el vestido para eliminar las arrugas. He hecho algo malo? Ella intent que su tono fuera relajado, pero l sinti que haba cierta preocupacin en l. Acaso crea que la estaba rechazando? Si le miraba la entrepierna vera con absoluta claridad cunto la deseaba. Brahm intent peinarse con las manos y tom aliento. Estaba temblando. Hace mucho tiempo que no estoy con una mujer. He sido demasiado fogoso. Cunto tiempo? pregunt ella perspicaz. l se ri. Si hubiera estado pensando con el rgano encargado de hacerlo, seguro que habra previsto esa pregunta. Eleanor era distinta a todo el mundo que l conoca, demasiado buena, demasiado pura, pero segua siendo una mujer, con todas sus inseguridades y sus comportamientos imprevisibles. Y con el instinto innato que tiene una mujer para seducir al hombre que le pertenece. Hace ms de un ao contest l con sinceridad, y le ofreci su brazo. Deberamos regresar a la casa. Todos se estarn preguntando dnde estamos. Ella acept el brazo y le dio la razn. Y nosotros no querramos eso. Era su imaginacin o ella estaba molesta? No, no lo querramos. No quiero que nadie diga que me he aprovechado de ti. Ella lo mir fijamente. Y nunca se les ocurrira pensar que fuese yo la que se hubiese aprovechado de ti? l se ri, la mera idea le pareci absurda. T eres una mujer decente. Por supuesto que a nadie se le ocurrira pensar algo as. Una mujer decente se burl ella del comentario al salir del invernadero. De qu me ha servido eso? Cumpl con mi deber y ayud a criar a mis hermanas, tres de las cuales no parecen muy felices con su vida.
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Eso no es culpa tuya. Tus hermanas han tomado sus propias decisiones, al igual que mis hermanos han tomado las suyas. Devlin, North y Wynthrope a veces hacan cosas que a Brahm le daban ganas de zarandearles, pero l siempre les apoyaba en todo. Quiz si no hubiera sido tan decente, esa noche habra sido yo y no Lydia quien hubiera estado en tu cama. Qu? Brahm no prest atencin a donde apoyaba el bastn y resbal con un guijarro. Por suerte para l, Eleanor lo ayud antes de que se cayera de bruces. Con lo que no tuvo tanta suerte fue con el dolor que empez a sentir en la pierna. Quiz contest l apretando los dientes con fuerza para controlar su corazn, que lata descontrolado; no por el dolor que senta, sino por imaginarse a Eleanor en su cama. Ahora ya no importa. Supongo que no. Eleanor apart la mirada. Caminaron en silencio y Brahm tuvo que hacer esfuerzos para no llorar a cada paso que daba. Estaban a medio camino cuando Eleanor volvi a hablar. Fue Cassie amante tuya? Ella en verdad estaba obsesionada con las mujeres con las que se haba acostado. Si no fuera tan sincera y honesta en su inters, a l quiz le molestara, pero que estuviera celosa le demostraba lo mucho que le quera. Lo nico que le faltaba por descubrir era si ese inters inclua el querer convertirse en su esposa. Sus pasadas aventuras no eran asunto suyo, y Brahm saba por experiencia que nunca era buena idea hablar de anteriores amantes con la mujer que a uno le interesaba, pero l le haba prometido ser honesto e iba a cumplir esa promesa. Durante poco tiempo. La amabas? Ah, cmo responder a eso? La honestidad no era siempre la mejor opcin. Si menta y le deca que s, ella pensara que era un hombre mejor de lo que era en realidad, o tal vez se pondra celosa. Si era honesto y deca que no, ella pensara que era un canalla. Tal vez habra llegado a amarla, pero nuestra relacin dur muy poco tiempo. Qu pas? Su expresin reflejaba ms cautela que curiosidad. Muri. Pobre Cassie. Ella no muri sin ms, sino que fue asesinada por el hombre que quiso destruir a su hermano North. Brahm inici esa relacin en un intento de protegerla. Pero no haba bastado. A Brahm se le parta el corazn al ver la cara de pena de Eleanor. Lo siento mucho. l tambin lo senta. Senta no haber sido capaz de mantener la promesa hecha a Cassie. Gracias, pero no tienes por qu sentirte mal. Ya he superado su prdida. Y tambin la haba vengado. El hombre que mat a Cassie era el mismo hombre al que Brahm haba disparado para proteger a North. Harker no volvera a hacer dao a nadie. Haba llegado el momento de cambiar de tema, antes de que acabara contndole la historia de cmo mat a Harker. Y para eso necesitaba mucho ms tiempo del que dispona en ese momento.Adems, dolindole
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la pierna como le dola no podra contarla con la delicadeza necesaria. Cmo va tu lectura? pregunt l. El alcoholismo era mejor tema que el asesinato. An crees que beber en exceso es una enfermedad? Oh, s contest ella. Cuanto ms leo el trabajo del seor Trotter ms convencida estoy de ello. As pues, doctora Durbane le pregunt l bromeando, qu cura recomienda usted? No beber contest ella con rapidez. Los dos se rieron. Si Brahm no estuviera ya resignado a luchar contra sus demonios durante el resto de su vida, quiz sus palabras no le habran hecho tanta gracia. Y sigue en pie tu promesa de ser mi enfermera si alguna vez sufro una recada? Sin duda. l sonri. sa es casi razn suficiente para que vuelva a beber. De repente, todo el humor desapareci de la cara de Eleanor. Se detuvo justo delante de las puertas de cristal que daban acceso al saln, y se volvi hacia l. Si por mi culpa buscaras consuelo en una botella, nunca podra perdonrmelo. Consuelo en una botella. Qu manera tan romntica de describir lo que le pasaba cuando beba. Nunca haba encontrado ningn consuelo. Ella abri las puertas y entr en la casa, dejndolo sin poder responder a lo que ella le haba dicho. De todos modos, tampoco saba qu decir. Por fin estis aqu! Lord Burrough los recibi efusivamente. Llegis justo a tiempo. Nadie les prest demasiada atencin, y eso a Brahm le pareci fantstico, pues significaba que nadie haba notado nada raro en su aspecto. Significaba que nadie sospechaba que l haba estado a punto de desnudar a Eleanor. Por desgracia una persona s observ hasta el punto de hacerlo sentir incmodo, y ms an si se tena en cuenta que esa persona era Lydia. A medida que los invitados y la familia iban entrando en el comedor, la mirada de Lydia era tan custica que podra haber eliminado el color de las paredes. Entrecerr los ojos y dirigi la atencin hacia su hermana. Poda ver la leve irritacin que rodeaba los labios de Eleanor? Poda ver las arrugas que sus manos haban provocado en el vestido de ella? Haba dejado l alguna marca en su delicada piel? Y si Lydia se daba cuenta de algo, qu hara? Se lo contara a su padre? El viejo conde pareca contento de que Brahm y Eleanor hubieran retomado su vieja amistad, pero a lo mejor lo echara de su casa por haberse tomado ese tipo de libertades. O quiz Lydia hara circular chismes maliciosos sobre ellos dos? No, Brahm no poda imaginrsela haciendo algo que perjudicara a su hermana. Pero qu tontera acababa de pensar? Aquella mujer era la misma que se haba metido en su cama despus de que l se declarara a Eleanor. Aunque no hubiera sabido lo de la propuesta de matrimonio, seguro que saba que Eleanor estaba interesada en l. Y en cambio a Lydia no le haba importado hacer dao a su hermana, y lo ms probable era que ahora
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tampoco le importara. l hara bien en no quitarle ojo. No iba a permitir que arruinara la oportunidad que tena de estar con Eleanor. No iba a permitir que se aprovechara de su flaqueza. Tendra que ir con mucho cuidado, porque, en lo que se refera a flaquezas, l las tena en abundancia. Ms tarde, cuando tuviera oportunidad de hablar con Eleanor, le dira que no tena por qu preocuparse por su problema con la bebida. l morira antes que rendirse a los demonios que lo atacaban. No haba ninguna posibilidad de que ella lo llevara a caer otra vez en ese comportamiento destructivo. Tambin le dira que tenan que ser cautelosos, que Lydia empezaba a sospechar. No poda decirle a Eleanor que no confiaba en su hermana, pero poda hacer todo lo que estuviera en su mano para protegerla. Eleanor tena razn; Lydia no era una mujer feliz. De hecho, estaba muy amargada y era muy desgraciada. Era el tipo de persona que quiere que todo el mundo sea tan desgraciado como ella, pero l no iba a permitirle que arrastrara a Eleanor. No lo haba conseguido aos atrs y tampoco iba a conseguirlo ahora. La cena pas con demasiada lentitud, y el oporto y los habanos fueron un autntico suplicio. Brahm fum, pero se mora de ganas de beber, no porque quisiera una copa, sino porque saba que eso le ayudara a soportar el dolor que senta en la pierna. Si hubiera podido hacer sus ejercicios habituales no se encontrara en ese lamentable estado, pero con las actividades programadas no haba podido cumplir su horario, y su orgullo le haba impedido no asistir a los festejos organizados. El nico culpable de su dolor era l mismo. En su habitacin tena ludano, pero si lo tomaba se quedara irremediablemente dormido. Slo lo haca cuando se senta como un oso herido, dispuesto a matar a cualquiera que se le pusiera por delante. Ahora ya estaba en ese punto. De hecho, Locke tena toda la pinta de ser su primera vctima. Brahm tuvo que recurrir a todo su autocontrol para no despedazar al pipiolo con un par de comentarios. Despus del da del picnic, su opinin sobre el joven slo haba empeorado. Lo nico que le haba salvado la vida era que l saba que Eleanor lo prefera a l por encima de Locke, y por encima de cualquier otro de los invitados presentes. Caballeros, por favor disclpenme, pero debo retirarme. Con la ayuda de su bastn se levant del sof. No poda disimular el dolor que le demudaba el semblante cada vez que se apoyaba en la pierna izquierda. Maldita fuera, cmo le dola. Si hubiera mirado dnde pisaba en el jardn, seguro que no se hubiera tropezado. Quiz era el destino, que le deca que fuera con cuidado de no volver a tropezar en su relacin con Eleanor. l deba respetarla como se mereca y en el futuro deba mantener el control. Todo sera ms fcil si no la deseara tanto. S, definitivamente haba llegado la hora de tomarse el ludano y desmayarse. Si estaba empezando a pensar esas tonteras respecto a Eleanor era el momento de retirarse de la fiesta. Lord Burrough le dese buenas noches y le dijo que descansara para estar bien para el baile que tendra lugar la noche siguiente. Slo de
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pensar en bailar, Brahm tena nuseas. En esos momentos preferira dormir encima de un montn de cristales rotos a bailar. A pesar de ello, le asegur al anciano que para el baile ya estara completamente recuperado. No te preocupes, Creed dijo lord Taylor en voz alta. Entre todos mantendremos ocupada a lady Eleanor mientras t no ests. Brahm quiso sonrer, pero lo que le sali se pareci ms a un gruido, y Taylor se dio cuenta. Hacedlo. Aunque estoy seguro que ni todos juntos podis compensar mi ausencia. Las risas lo acompaaron al salir del saln. Cuando Brahm lleg a su habitacin estaba sudado, agotado y senta tanto dolor que la cabeza le daba vueltas. Se detuvo un instante para quitarse la chaqueta, que ech encima de la silla. Luego se derrumb en la cama con un grito de dolor. El ludano estaba en su mesilla de noche. Descorch la botella y dio un trago. No saba muy bien, pero haba bebido cosas peores. Se recost an vestido y esper. Empez a adormecerse. Primero despacio, como si se le aflojaran las extremidades. Luego el dolor de la pierna empez a desaparecer y se le nubl el cerebro. Era una sensacin maravillosa. Por suerte, los opiceos nunca haban tenido para l el mismo atractivo que la bebida, si no habra tenido un problema. Su ltimo pensamiento antes de dormirse del todo fue para el baile de la noche siguiente. Esperaba poder bailar con Eleanor al menos una vez. Quera volver a tocarla. Si le tocaba el pecho alguien se dara cuenta? Se durmi con una sonrisa en los labios. Brahm no estaba con el resto de los caballeros cuando fueron a reunirse con las damas en la sala de estar. A Eleanor se le pasaron las ganas de seguir disfrutando de la noche. Cmo poda ser que se hubiera enamorado de l tan rpido? Cmo haba podido perdonarle con tanta facilidad lo que le haba hecho? Ella no saba las respuestas. Slo saba que ambas cosas se haban producido sin esfuerzo, y que ella pasara el resto de la velada contando los minutos que faltaban para volver a verle. Dnde se haba metido? Lord Creed no se reunir con nosotros esta noche comunic su padre a los invitados. Me ha pedido que me disculpe en su nombre. Pobre Creed coment lord Locke. No puedo ni imaginar lo que se debe de sentir al ser medio hombre. Eleanor le mir con desaprobacin. Por qu la estaba mirando de ese modo? No creera que ella dejara pasar ese comentario tan cruel? Por supuesto que no puedes, Locke se le adelant lord Birch mientras se sentaba con una copa de brandy en la mano. Al fin y al cabo, t slo eres una cuarta parte del hombre que l es. Eleanor sonri y se alej del avergonzado lord Locke. Su opinin de lord Birch acababa de aumentar varios puntos. Por desgracia, lord Birch vio cmo le sonrea, y no tard en acercarse
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a ella. Lady Eleanor, puedo acompaarla? Haba espacio de sobra en el sof en el que ella estaba sentada, as que no poda rechazarle sin parecer maleducada. Por supuesto. Lord Birch fue el primero, pero pronto Eleanor estuvo rodeada por todos los invitados solteros, incluido lord Locke. Todos se disputaban su atencin, se peleaban por obtener su favor. Por qu se estaban comportando de ese modo? Acaso el inters que Brahm mostraba hacia ella les haba alentado a ello? O era que cuando Brahm estaba con ella no se atrevan a acercarse y ahora que l no estaba s? Tambin podra ser que se hubiesen enterado de la generosidad de su dote. Cualquiera que fuera el motivo, Eleanor se senta abrumada por tantas atenciones. Ella saba que no era fea, pero nunca se haba considerado el tipo de belleza capaz de atraer a ms de uno o dos admiradores a la vez. Qu se supona que iba a hacer con media docena de caballeros agolpados a su alrededor? Sonrea cuando era apropiado, les halagaba cuando se lo merecan, y se negaba a aceptar cumplidos que slo servan para inflar su ego. Cada uno de esos hombres la vea como un premio que quera obtener, y hara bien en recordarlo y no dejarse llevar por todas esas zalameras que no eran en absoluto sinceras. Sus bellas palabras y sus vacas conversaciones la estaban agotando. Esos caballeros no saban nada de su carcter, ni parecan demasiado interesados en conocerla ms all de lo superficial. Por qu querra ninguno casarse con ella basndose en lo poco que saban? Slo conocan su aspecto fsico y lo saneado de su fortuna y, al parecer, con eso les bastaba. Era una pena. Su padre le ofreci la posibilidad de escapar. Haban pasado dos horas y, como estaba cansado, iba a acostarse. An no estaba recuperado del todo, y Eleanor se preocupaba por su salud, a pesar de que estaba convencida de que su reciente enfermedad haba sido una farsa para que ella aceptara aquel encuentro. Eleanor se disculp ante sus admiradores y acompa a su padre. Te ayudar a subir la escalera, pap. l la mir a la cara y supo que se mora de ganas de irse de all. En otras circunstancias, l le habra dicho que no tena de qu preocuparse, pero esa noche acept el brazo que ella le ofreca. Subieron la escalera en silencio y cuando llegaron a la habitacin de su padre, Eleanor le ayud a quitarse la chaqueta, le afloj la corbata y le desat los zapatos. l se tumb en la cama, la tenue luz de la lmpara suaviz sus arrugadas facciones. Necesitas que te ayude con algo ms, pap? l neg con la cabeza. George llegar en seguida. George era su ayuda de cmara, el hijo del hombre que antes haba desempeado ya esa tarea. Eleanor se sent en el borde de la cama. Ests seguro de que no necesitas nada ms? Estoy bien. Y abri aquellos ojos azules que en mltiples ocasiones la miraban con demasiada claridad. No tienes que quedarte
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conmigo, Ellie. Vuelve con tus invitados. Prefiero hacerte compaa dijo ella. Esos solteros son demasiado exuberantes para ti, eh? Su padre se ri. Son como gallos de pelea intentando que la gallina slo les preste atencin a ellos. Eleanor jugaba con el anillo que llevaba. Yo no les importo, lo nico que quieren es que les pertenezca. Su padre frunci el cejo y borr cualquier signo de humor de su rostro. Que les pertenezcas? Ellos quieren mis riquezas afirm Eleanor, una mujer bien situada, y todas esas cosas. En eso se basan muchos matrimonios de nuestra clase social. La riqueza y las influencias lo son todo. Aseguran la continuidad de la sociedad. Sus palabras tenan sentido, pero sonaban muy fras. Y no puedo desear algo ms? Claro que puedes. l le dio unas palmadas en la mano. T te lo mereces todo. T y mam fuisteis felices? Ella necesitaba con desesperacin or que s que lo haban sido. Conoca tantos matrimonios infelices, saba de tantos affaires y de tantas aventuras, que necesitaba or que exista otra opcin. l sonri al recordar a su esposa. Lo fuimos. Sabes que nuestro matrimonio fue concertado? De verdad? Ella no lo saba. La mano de su padre se cerr sobre la suya, era fuerte y reconfortante. Fuimos muy afortunados y nuestros temperamentos encajaron en seguida. No tardamos mucho en enamorarnos y cuando tu madre se qued embarazada de ti ya nos queramos mucho. Eleanor levant las cejas sorprendida. Ella siempre haba pensado que sus padres se haban casado por amor. El matrimonio no es fcil, Ellie, tanto si es por amor o de conveniencia. Su voz destilaba sinceridad. Es algo que requiere mucho trabajo duro si quieres que funcione. Comprensin, paciencia y capacidad de perdonar al otro son tres virtudes que tienes que aprender a cultivar si quieres casarte. Y confianza. Creo que para ti eso de la confianza va a ser especialmente difcil. Perdona? Qu le estaba intentando decir su padre? Vamos, no disimules. Se incorpor en los cojines. Tienes que confiar en tu propia vala, querida. Te culpas de demasiadas cosas y te subvaloras constantemente. Deja de tener tanto miedo de lo que pueda pasar y disfruta de lo que de verdad te est pasando. De ese modo sers mucho ms feliz. Ella abri la boca para negarlo todo, pero volvi a cerrarla con rapidez. No poda negar nada. l tena razn. Ella se culpaba de todo. A menudo se culpaba de la infelicidad de sus hermanas. En ocasiones, se menospreciaba, como cuando crea que Brahm haba preferido a Lydia porque vala mucho ms que ella misma. Y tambin lo haba hecho al
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preguntarle a Brahm por su anterior amante, temiendo que la hubiera amado, temiendo no estar a la altura de una mujer muerta. Los matrimonios se basan en el compaerismo continu su padre . Hay buenos y malos tiempos. En ocasiones pensaris lo peor el uno del otro, ocasiones en las que creeris que no podis superar el obstculo que la vida ha cruzado en vuestro camino. Entonces, por qu casarse? Si era tan doloroso, si exiga tantos esfuerzos, qu sentido tena? Ella no crea que el amor, el amor verdadero, pudiera ser tan difcil. Su padre la mir sorprendido. Esperaba que ella supiera la respuesta? Porque, cario, el amor merece la pena. El amor es lo que hace que vuelvas a ver todo lo bueno que hay entre vosotros. El amor hace que la carga sea llevadera. Crees que tu madre y yo nunca nos peleamos?, qu nunca nos mentimos o sentimos desconfianza el uno hacia el otro? Yo... yo pens que siempre erais felices. Bah. Cogi el vaso con agua que tena al lado de su cama y le dio un sorbo, obligando a Eleanor a esperar a que l hubiera saciado su sed. Ella casi me abandon una vez, lo sabas? Os cogi a ti y a Arabella y se fue a casa de sus padres. Yo podra haber impedido que se os llevara con ella, pero qu saba yo de cmo educar a dos nias pequeas? Eleanor se qued mirndole. No recordaba ese incidente. Ellas iban a menudo a visitar a sus abuelos y no recordaba que ninguna visita fuera distinta de las otras. Qu hiciste? Le dije que lo senta. Se encogi de hombros. No hace falta que sepas qu es lo que yo haba hecho, ests mejor sin saberlo. Pero le dije de corazn que lo senta, que lamentaba haberle hecho dao y jur que nunca volvera a hacerlo. Mantuve esa promesa y, poco a poco, ella empez a creerme y volvi a confiar en m. Eleanor estaba boquiabierta, y apart la mirada. Por qu le contaba eso ahora su padre? Veo cmo lord Creed y t os miris el uno al otro. Ah, era por eso. Y? Espero que aprendas a confiar en l de nuevo. Su padre le sonri . S lo mucho que l lamenta haberte herido. Eleanor suspir. Pap, t no conoces todos los detalles. S que se acost con Lydia. A Eleanor le subieron todos los colores a la cara. Bueno, quiz s que conoca todos los detalles. Pero cmo lo saba? Se lo haba contado Lydia? Brahm? Si no pienso en ellos dos juntos estoy bastante bien, pero cuando lo hago... Te duele. l le apret la mano. Te enfadas. Eleanor asinti. Incluso ahora que saba que Brahm estaba bajo los efectos del alcohol cuando ocurri, era muy doloroso acordarse de esa escena. Se te pasar con el tiempo dijo l. Cuando te des cuenta de lo
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mucho que l te quiere, cuando t te des cuenta de lo mucho que le quieres, los dos juntos podris superarlo. Lo nico que tenis que hacer es confiar el uno en el otro, y en vosotros mismos. Era un consejo muy sabio, a pesar de provenir de una fuente muy inusual. Yo quiero a Brahm confes ella, creo que nunca he dejado de hacerlo. Quiz por eso me duele tanto su traicin. Pero? pregunt su padre. Pero tengo miedo de confiar en l. Eleanor tom aire. Tengo miedo de que todo esto sea mentira, a pesar de lo mucho que yo deseo que sea verdad. l no me ha dado ningn motivo para que dude de su sinceridad y quiero creer que l tambin siente algo por m, pero es todo tan difcil. Por qu? Porque no soy ms que una solterona amargada. Ella empez a llorar. Y si no fui suficiente para l en el pasado, por qu voy a serlo ahora? Ya est, ya haba confesado su miedo ms oscuro, el que apenas se atreva a confesarse a s misma. Su padre le tendi los brazos y ella se encerr entre ellos. Haca mucho tiempo que no senta un abrazo como se. Su fuerza la envolvi y fue como un blsamo para sus heridas. Querida nia. l la bes en la frente, y le acariciaba la espalda como si fuera pequea de nuevo. Acaso no te das cuenta? Ella neg con la cabeza que tena enterrada en sus hombros. Cuenta de qu? l la apart para que ella no pudiera esconderse y tuviera que mirarle a la cara. Para ese chico, t siempre has sido suficiente. T eres lo que le ha trado a esta fiesta, incluso a sabiendas de que al principio no queras verle. T eres la razn por la que no cae en la tentacin de beber cada vez que le ofrecen una copa. T eres el motivo que le empuja a hacer cosas que hacen que la pierna le duela tanto que tiene que retirarse a su habitacin temprano. Todo eso por ella? Y por qu el muy tonto corra el riesgo de hacerse dao slo para seguir el ritmo de los dems invitados? A ella no le importaba lo ms mnimo que l no pudiera hacer todas esas cosas. Aunque, al parecer, a l s le importaba. l no ha venido aqu simplemente para que le perdones. La mirada de su padre era amable pero para nada empalagosa. Ha venido aqu por ti. Eleanor se enderez y apart la mirada. Por ella. Su corazn saba que todo eso era cierto, a pesar de que su cerebro insistiera en que no poda ser as. La atraccin que Brahm senta hacia ella no era nada nuevo, ni tampoco el recuerdo de una relacin pasada. l nunca haba dejado de quererla. Y eso era mucho ms que simple deseo. Mucho ms de lo que hubiera sentido por Lydia, o por Fanny Carson. Yo ya no soy aquella chica susurr ella dejando salir otro de sus temores. Qu pasa si no le gusta la mujer que soy ahora? Ahora ests diciendo tonteras la ri su padre. Crees, que l
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se hubiera quedado tanto tiempo si no le gustara quien eres? Brahm Ryland no necesita una esposa rica. Es un hombre que ya lo ha perdido todo y que ha logrado recuperarlo y volver a ser aceptado por la sociedad, y l ha decidido que t seas su pareja. Por Dios, preciosa, si eso no te dice lo que piensa de ti, qu idea tienes de ti misma? Sorprendida, lo nico que Eleanor poda hacer era mirar a su padre. l tena razn. A ella le resultaba muy difcil pensar que un hombre tan atractivo, tan fuerte, con tanta determinacin y tan sensual como l poda querer estar con una mujer como ella. Era mucho ms fcil creer que haba sido culpa de ella que l acudiera a Lydia esa noche, que no enfrentarse a la realidad de esa enfermedad que lo converta en un estpido capaz de convencerse de que era ella y no Lydia la que estaba con l. Lydia, esa hermana pequea a la que ella haba adorado, que saba lo que Eleanor senta por Brahm y lo persigui de todos modos. Era mejor creer que Brahm la haba preferido a ella, que no creer que se haba aprovechado de su estado de embriaguez. Era ms fcil creer que Brahm deseaba a Lydia que admitir que ella haba tenido miedo de casarse con l; que reconocer que su aficin a la bebida la haba asustado; que el efecto que l tena en ella la aterrorizaba. Cuando Eleanor rompi el compromiso se sinti aliviada, as no tena que asumir que siempre haba temido que estar con Brahm acabara por anularla. Y quiz la chica que era antao habra quedado anulada por l. Quiz su adiccin se habra entrometido entre los dos. Pero ella ya no era esa chica, y l haba superado su adiccin. La situacin era diferente. Ellos eran diferentes. Gracias, pap dijo y se levant de la cama. Me has dado mucho en lo que pensar. Su padre arque una ceja intrigado y se recost en los cojines. Y vas a pensar en todo ello ahora? Creo que s contest Eleanor. Me disculpas? Por supuesto se ri l. Creo que ya hace ms de un cuarto de hora que te he dicho que podas irte. Eleanor sonri y le dio un beso en la mejilla antes de irse de la habitacin. Al salir al pasillo algo capt su atencin y levant la vista. Una mujer se alejaba con rapidez dndole la espalda. No estaba muy lejos, lo suficiente para que la luz de las lmparas no iluminaran su rostro con claridad. Pero s haba bastante luz para distinguir su vestido. El color, el corte, todo se discerna a la perfeccin. Era Lydia. Qu estaba haciendo all su hermana? Su habitacin estaba en el otro extremo del pasillo, y era evidente que Lydia se iba de donde ella estaba en ese instante. La escalera estaba en el medio, as que no vena de all. Slo poda ser que hubiera estado escuchando tras la puerta de la habitacin de su padre. A Eleanor se le hel la sangre slo de pensarlo. No era muy caritativo pensar as, pero no pudo evitar la sospecha. Si Lydia haba estado escuchando, qu era exactamente lo que haba odo? Y, lo que era ms importante, qu pensaba hacer con esa
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informacin?

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Captulo 9
Esa noche, Brahm tena planeado dejar claras sus intenciones hacia Eleanor. Haban pasado dos semanas desde su llegada a la mansin de Burrough, y ese baile marcaba el principio de la segunda mitad de la fiesta. Catorce das, se era el tiempo que haba pasado con Eleanor. En tan pocos das la haba convencido de que le diera una segunda oportunidad y, como era habitual en ella, ella haba puesto todo su empeo en ello. Eleanor saba que l ya no era el hombre que haba sido, y le gustaba el hombre en el que se haba convertido. Brahm nunca haba credo posible volver a conquistarla, y mucho menos tan rpido. Eso era un claro ejemplo de la naturaleza amable y bondadosa de Eleanor, y no era que l la quisiera de otro modo. La verdad era que la quera de todos los modos posibles. El episodio en el invernadero slo haba logrado aumentar el deseo que senta por ella. No poda dejar de pensar en su cuerpo contra el suyo. Fantaseaba con sus pechos, y con su cuerpo, desnudo ante l. Se imaginaba tocndola y a ella respondiendo a sus caricias, y eso lo excitaba como nada lo haba excitado antes. Esa atraccin era fascinante y muy bien recibida por l, que haba estado muy preocupado por si el exceso de bebida haba destruido su capacidad de desear a una mujer hasta ese extremo. l y Cassie haban mantenido relaciones sexuales normales, pero haca muchsimos aos que no deseaba a una mujer del modo en que deseaba a Eleanor. Mientras se baaba, slo de pensar en ella se haba excitado tanto que habra aceptado cambiar toda su fortuna por sentir el placer de estar dentro de Eleanor. Pero nadie le hizo esa oferta, as que decidi tomar el asunto entre sus manos, nunca mejor dicho. Cundo haba sido la ltima vez que haba hecho algo as? No poda ni acordarse. A ese estado lograba reducirle ella. Lo converta de nuevo en un chaval imberbe, inexperto e incontrolable. El problema fue que aliviar su deseo de ese modo, eficaz pero poco satisfactorio, slo sirvi para aumentar las ansias que tena de estar con ella. Ya estaba harto de esperar. Tena que aprovechar para dar el golpe de gracia ahora que todo le estaba saliendo bien. Charles le visti a la perfeccin. No tena ni un pelo fuera de lugar. S, lo llevaba demasiado largo, pero a l le gustaba as. Incluso le sac brillo al bastn para que la madera oscura y el mango dorado resplandecieran a su lado. Llevaba la corbata blanca anudada segn el estilo oriental, que era simple y a la vez elegante. La chaqueta y los pantalones se vean impecables. l no tena una preferencia especial por los pantalones largos

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frente a las calzas, pero su pierna herida no soportaba bien las medias, as que sola llevarlos largos. Adems, las cicatrices no haban quedado perfectas, y aunque a l no le molestaba que la gente las viera, saba que haba quien podra encontrarlo desagradable. Le molestaran a Eleanor? Probablemente no. Seguro que incluso se preocupara por intentar curarle mejor. Al pensar en ella sonri. Era tan dulce... Siempre atenta a sus hermanas y su padre como si fuera una gallina clueca; cuidaba incluso de los sirvientes. Su mxima preocupacin era que todo el mundo estuviera a gusto, y antepona el bienestar de los otros al suyo propio. Si Eleanor aceptaba casarse con l, l pasara el resto de su vida cuidndola. Hacindola feliz, l tambin lo sera. A las diez en punto, la hora anunciada como el inicio de la fiesta, baj la escalera. Por suerte, esa noche no le dola la pierna en absoluto. Esperaba que Eleanor se conformara con una versin lenta del vals. Intentar cualquier otro baile sera un suicidio, y ms si se tena en cuenta que algunos duraban horas. El baile era principalmente para los invitados de la casa, pero tambin se haba hecho extensiva la invitacin a varias familias de la zona. No haba mucho que hacer en esa poca del ao, as que todo el mundo acept encantado. Cuando Brahm fue anunciado al entrar en el saln, vio que haba muchsima gente. Inclin la cabeza para saludar a aquellos con los que se encontr al entrar, y se dispuso a buscar a Eleanor. Ya haba llegado? Una rubia con un vestido verde le llam la atencin. No, era Arabella. Se dirigi hacia ella de todos modos. Seguro que Eleanor tambin ira a saludar a su hermana cuando llegara. Arabella lo salud con una sonrisa tmida pero amable, que Brahm devolvi encantado. Arabella le caa bien. De todas las hermanas de Eleanor, pareca ser la ms feliz, y la que ms se pareca a ella, tanto en su amabilidad como en su comprensin. De las cuatro, ella era la nica que lo haba tratado con cortesa. Phoebe y Muriel estaban cerca de ella, llevaban vestidos color melocotn y azul plido, respectivamente. No le sonrieron como Arabella, pero le hicieron una pequea reverencia y le desearon que tuviera una velada agradable. Ambas le parecieron sinceras. A qu vena ese esfuerzo por ser amables con l? Les habra dicho algo Eleanor? Si hubiera podido encontrar su voz se lo habra preguntado, pero la perdi en el mismo instante en que anunciaron la llegada de Eleanor. Se dio la vuelta para verla y perdi por completo su capacidad de razonar. Llevaba un vestido de satn color frambuesa, adornado con lentejuelas que destellaban cuando ella se mova. Las nicas joyas que luca eran unos pendientes de diamantes que destellaban an ms que su traje. Llevaba la melena rubia recogida en un complicado moo que su doncella habra tardado horas en hacer. En resumen, estaba devastadoramente bella. Ella sonri a todo el mundo, se desliz por la habitacin refulgente como si fuera una criatura de otro mundo. Brahm no fue el nico que cay presa de su hechizo. Locke y Birch la miraban tambin boquiabiertos. Los otros solteros, Taylor, Faulkner y unos cuyos nombres Brahm no se haba
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molestado en aprender, estaban igual de afectados. Maldicin, ahora s que iba a tener competencia. Eleanor salud a todos sus pretendientes, incluso obsequi a alguno con una sonrisa, pero fue Brahm quien recibi el regalo ms dulce. Ella se acerc hacia sus hermanas, pero tena la mirada fija en l. Le sonrea tranquila pero tmida al mismo tiempo, como si esperara ver cul era su reaccin. Lady Eleanor. Acept la mano que ella le ofreca y se inclin ante ella. Esta noche est bellsima. Eso no era exactamente lo que quera decirle, pero como tenan pblico tendra que bastar. Ms tarde ya le dira lo atractiva que de verdad le pareca. Eleanor se sonroj al or su cumplido. Gracias, lord Creed. Locke apareci tras ellos estropeando su preciosa intimidad. Lady Eleanor, me concede el primer baile? Eleanor mir a Brahm para ver su reaccin. l intent no tener ninguna, pero le habra encantado hacer que Locke se tragara entero su bastn. Eleanor tampoco pareca muy contenta de que les hubieran interrumpido, pero l no iba a decirle lo que deba hacer. Ser un placer, lord Locke. Gracias. Y me concede a m el segundo, lady Eleanor? pregunt Birch. Por supuesto, lord Birch respondi Eleanor sonriendo. Por todos los santos, iba a tener que hacer cola para poder estar un rato con ella? Suspir irritado. l no quera pedrselo de ese modo, como si suplicara por su atencin como un perrito faldero. Tal vez ahora sea el momento indicado para pedirle que me reserve el primer vals. Vieron Birch y Locke la radiante sonrisa con la que ella le obsequi? Se dieron cuenta de que se sonroj ante su peticin? Ella senta por l algo mucho ms profundo de lo que nunca sentira por Birch o Locke, y Brahm tuvo que controlarse para no saltar de alegra. El primer vals es suyo, lord Creed. l le hizo una reverencia y se fue para no tener que ver cmo Locke la acompaaba al centro de la sala al empezar el primer baile. Entenda que ella tena que cumplir con sus compromisos sociales, que, como anfitriona, tena ciertas obligaciones. Pero eso no significaba quedarse all viendo cmo otro hombre le pona las manos encima. No haba llegado muy lejos cuando lady Dumont lo intercept. Lord Creed, es maravilloso que nos honre con su presencia esta noche. Haba dudado algn momento de mi asistencia? Brahm enarc una ceja. La mujer se abanic el generoso escote con un delicado abanico que haca juego con su vestido rosa plido. Era demasiado mayor para llevar ese color, pero la favoreca. Pues s. Todos creamos que, como anoche se retir indispuesto, esta noche tambin lo estara. Mientras hablaba con l, iba bajando la vista hasta que se detuvo en su pierna. O era su entrepierna lo que la tena tan fascinada? Desde la aparicin del maldito libro de Fanny Carson, todas las mujeres de aquella
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fiesta pasaban ms tiempo mirndole bajo la cintura que a la cara. Lo nico que me pas anoche fue que estaba un poco rgido lo inform l. Pero gracias por su inters. Sus ojos azules resplandecieron. Dios, debera haber sabido que usar la palabra rgido no era buena idea. Bueno, si esta noche tiene el mismo problema, hgamelo saber. A lo mejor yo puedo aliviarle. Que Dios lo librara de las viudas libidinosas. Estoy seguro de que eso no ser necesario, pero gracias. Lady Dumont lo obsequi con otra mirada depredadora. Es una lstima. Si cambia de opinin, ya sabe dnde encontrarme. Disfrute de la velada, milord. Y con ese comentario dej a Brahm petrificado y fue a reunirse con un grupo de damas. Qu mujer tan rara. Algn da tendra que preguntarle a Wynthrope sobre ella. Tal vez por eso haban estado juntos. Dios saba que Wyn era tambin muy raro. Camin hasta la esquina de la habitacin en la que la orquesta estaba hbilmente escondida tras un biombo. Con los msicos ocultos pareca como si la msica surgiera por arte de magia en el saln, o eso era lo que l crea. Esper all durante una eternidad. Cuando iban a empezar a tocar la segunda pieza, les pidi que la tercera fuera un vals. No estaba dispuesto a esperar ms para estar con Eleanor. Ni su paciencia ni su pierna iban a aguantar toda la noche. Cuando el segundo baile estaba a punto de finalizar, l ya estaba casi en el mismo lugar donde se haba despedido de ella antes, esperando que Birch la trajera de vuelta con sus hermanas. Birch hizo justo eso, pero no pareca con ganas de abandonar a la dama para que su prxima pareja pudiera reclamarla. Brahm cont hasta diez y empez a andar. Hizo notar su presencia en el mismo instante en que sonaban las primeras notas del vals. Birch, mi buen amigo. Gracias por cuidar a lady Eleanor en mi lugar, ahora s buen chico y sujeta esto. Si no fuera porque Brahm estaba muy celoso, se hubiera echado a rer al ver la cara de sorpresa de Birch cuando le puso el bastn en las manos. Eleanor era suya. Si Locke, Birch y los otros queran hacer el ridculo intentando conquistarla, all ellos, pero no cuando era el turno de Brahm de pasar a solas con ella unos minutos. No esper a ver la reaccin de Birch, sino que tom a Eleanor del brazo y la acompa hasta la pista de baile mientras ella segua sin decir nada. Cuando llegaron a donde l quera, se dio la vuelta y extendi los brazos hacia ella. Perdname si ya no soy tan gil como antes. Eleanor entr en el crculo de sus brazos y coloc una mano en la suya y la otra en su hombro. l pos la mano que an tena libre al final de la espalda de ella. Quera sentirla contra su piel, pero ahora no era posible, ni mucho menos. Tendra que conformarse con olerla, con ver cmo le lata el pulso en el cuello. Me abrazas ms fuerte de lo que es apropiado le inform ella mientras l la haca girar por primera vez. l saba que no slo no era tan gil, tampoco era tan rpido como antes. Tena que ir con cuidado. Un
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paso en falso y se caera al suelo con Eleanor encima de l. Bueno, pensndolo bien, tal vez mereca la pena caerse. Yo nunca he hecho lo que es apropiado. Le dio otra vuelta. Ella le sigui sin esfuerzo, ajustndose al ritmo de sus pasos, al modo en que l se balanceaba para equilibrar su peso. Ese detalle le demostr que eran perfectos el uno para el otro. Ya me he dado cuenta. Ella lo miraba censurando su comportamiento. Has sido maleducado ahuyentando de ese modo a lord Birch. Sonaba como una madre. Eso poda funcionarle con sus hermanas, pero no con l. Brahm se encogi de hombros. l fue maleducado al monopolizar tu compaa de ese modo. Monopolizar mi compaa? Ella son incrdula mientras daban otra vuelta. Estbamos teniendo una conversacin completamente inocente. As que inocente, eh? Sobre qu? No es asunto tuyo. Ella frunci los labios. l la apret ms contra l y Eleanor lo mir alarmada. No dejaba de mirar a su alrededor para ver si alguien los estaba observando. l volvi a apartarse. Sobre qu? Sobre ganado. Eleanor no pareca estar muy contenta. Ganado? Seguro que haba odo mal. Qu hombre era tan estpido como para hablar de ganado si tena la oportunidad de estar un rato con Eleanor, aunque fuera cerca de otras parejas de baile? Ella se sonri de tal modo que le confirm que s la haba odo correctamente. S. Quera saber si a m me gustan los caballos. l los cra, sabes? Lo s. Brahm no pudo evitar sonrer. No tienes por qu sentirte tan ufano. Ella entrecerr los ojos. T nunca me has preguntado si me gustan los caballos. No tengo que hacerlo. Se encogi de hombros. Ya s que no te gustan. Ah, l la haba sorprendido. S ms de ti de lo que crees, Eleanor. Lo s porque siempre te presto atencin, porque quiero saberlo todo sobre ti. Haras bien en recordarlo. Ella se qued en silencio, y l supo que estaba intentando imaginar cuntas cosas habra ya descubierto. No tantas como quisiera. Cien aos no le bastaran para saber todo lo que quera saber de Eleanor. Al finalizar la msica, la acompa de nuevo junto a sus hermnas y le pidi el prximo vals. Cuando ella acept, cogi el bastn que sujetaba Birch, quien tambin haba esperado para solicitar otro baile, y se fue. Nada le apeteca ms que estar con ella, pero tampoco quera parecer demasiado ansioso. No quera que los otros invitados se refirieran a l como al perro faldero de Eleanor. Sera mejor que ese ttulo recayera en Birch o en Locke. Tras el segundo vals la dej tambin con sus hermanas, y no se sent con ella durante la cena. No tena que agobiarla para conseguir que ella se
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fijara en l. En ms de una ocasin la pill mirndolo, o buscndolo entre la multitud de invitados, tranquilizndose al encontrarse con su mirada. Era consciente de que ella lo comparaba con los otros solteros; era normal. Tambin saba que, por algn motivo, ella lo prefera a todos los dems. No se cuestionaba el porqu, sencillamente daba gracias por ello. Tambin se senta contento cada vez que vea que ella entrecerraba los ojos al ver que l hablaba con otra mujer. Le estaba bien merecido, por dejarlo solo tanto rato mientras ella iba flirteaba con los otros solteros. Empezaron a tocar las ltimas partituras cuando vio que ella sala a la terraza a tomar el aire, as que decidi seguirla. No era un comportamiento apropiado, pero tal como ya le haba dicho antes, l nunca haca lo que era apropiado. La encontr apoyada en la balaustrada, con la cara levantada para disfrutar de la brisa del anochecer. Una lmpara de colores colgaba a su lado e iluminaba sus delicadas facciones. La suya era una belleza muy inusual. No deberas estar aqu sola la ri l al acercarse. Empezaba a dolerle la pierna. Haba tenido suerte de aguantar hasta tan tarde. Lo nico que peda era aguantar un poquito ms. Ella lo mir por encima del hombro, sonriendo divertida. T no deberas estar aqu a solas conmigo. Brahm apoy el brazo en la balaustrada, al lado del de ella, y le sonri. Cierto. Pero ya que lo estoy, qu sugieres que hagamos? Supongo que uno de nosotros debera volver dentro suspir Eleanor. Brahm levant la mano hacia su rostro y le acarici la mejilla. Tena la piel increblemente suave. Podramos quedarnos aqu. Ella parpade, sus pestaas eran largas y delicadas como mariposas. Brahm, no deberas. Si alguien nos ve... Chis. l le acarici la sien con el pulgar. Slo deja que te acaricie un instante. Sus miradas se encontraron y ella acept. Estaba tan asustada y tensa como un animalillo, e igual de insegura, pero por fin estaba a solas con l, aunque slo fuera por un momento. Eres tan bella susurr l, y con sus dedos descendi por su mejilla hasta dibujar la suave curva de sus labios. El dolor que siento en la pierna no es nada comparado con el que siento en el corazn cada vez que te miro. Ella no saba qu decir pero sus labios se separaron lentamente. l sinti cmo su clida respiracin le acariciaba los dedos. Inclin la cabeza y la bes. Ella saba a esa dulzura tan especial que la caracterizaba, y a vino. De lo segundo no se dio cuenta hasta que su boca se acopl a la perfeccin con la de ella, sus lenguas acaricindose. l tembl al sentirla, no por el vino, sino porque su corazn lata descontrolado, y porque su cuerpo le exiga ms, ms caricias, ms besos. Era Eleanor, slo Eleanor poda reducirle a ese estado. Se apart para recuperar el aliento. Le haba dicho que slo quera tocarla un instante. Aqul no era momento ni lugar para nada ms, no
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cuando cualquiera poda descubrirlos. Se miraron el uno al otro, escasos centmetros les separaban. El calor an envolva a ambos. A Eleanor le brillaban los ojos, ella tampoco quera dejar de besarle. Dios, si conseguan llegar a una cama, l ardera de tanto deseo. Lo siento susurr l, debera tener ms autocontrol. Ella se humedeci los labios y baj la cabeza. No importa. Del interior del saln llegaron las notas que indicaban que iban a tocar otro vals. Brahm haba estado esperando ese momento. Despus, ya no le importara si su pierna se daba por vencida. Baila conmigo. Le cogi las manos y tir de ella con suavidad. Ella no se movi, y neg con la cabeza. No puedo. Por qu? Volvi a tirar de ella. Ya sabes por qu contest en un tono que deca que l no deba hacerse el tonto. Qu dir la gente? Te importa? Ella lo mir indignada y se solt las manos. Claro que s! Brahm no iba a darse por vencido. Se inclin sobre ella y le susurr al odo, acaricindola con sus labios. Mentirosa. Ella se apart, pero no pudo evitar que un escalofro le recorriera toda la espalda. Disculpa? l levant el labio de un modo burln. Si de verdad te importara lo que la gente piense, te habras asegurado de que tu padre no me permitiera quedarme en esta fiesta. A ella no le sorprendi que l lo encontrara gracioso. Intent que te echara, pero no lo consegu. Brahm se ri. Por supuesto que lo haba intentado. Pero era obvio que tampoco se haba esforzado demasiado, y eso le halagaba. Vamos, baila conmigo y no prestes atencin a lo que la gente pueda decir. Ests en tu casa, puedes hacer lo que quieras con quien quieras. l intent alejarla de la balaustrada pero ella no se movi. Ser nuestro tercer baile. Has bailado con muy pocas damas. Parecer que ests declarando tus intenciones hacia m. l la mir directamente a los ojos. No he bailado con nadie ms, y declarar mis intenciones hacia ti es exactamente lo que quiero hacer. Cmo no se daba cuenta de lo que estaba pasando? Cmo no saba lo mucho que l la deseaba? Se haba equivocado al pensar que ella quera lo mismo? Eleanor abri los ojos sorprendida, eran como dos aguamarinas en medio de la noche. Yo... l levant el bastn. No tienes por qu decir nada. De hecho, l no estaba seguro de querer or lo que ella le iba a decir. Slo por una vez, manda a paseo lo que es apropiado y complceme. Haca mucho tiempo que mi pierna no
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me permita bailar tanto. l estaba dispuesto a utilizar todas las armas que tena a mano, y si hacerla sentir culpable iba a funcionar, no dudara en hacerlo. Al final se sali con la suya. l saba que lo conseguira. Ella podra haberse alejado de l, pero era tan incapaz como l de luchar contra lo que sentan. Eleanor permiti que la escoltara hasta el saln. Le concedi el tercer vals. Eso tena que significar algo, ella saba tan bien como l, que al da siguiente todo el mundo hablara sobre eso. Todo el mundo sabra que l quera casarse con ella, y que ella acababa de consentir a hacerlo. Tiempo despus de que terminara el baile, Eleanor estaba tumbada en la cama, mirando al techo y reviviendo partes de esa noche; las partes que tenan que ver con Brahm. Las ventanas del lado de su cama estaban abiertas, y dejaban entrar una suave brisa. En unas horas amanecera, pero ahora se respiraba paz y tranquilidad, y an estaba lo bastante oscuro para que en su habitacin slo se vieran sombras. Debera dormir, pero estaba demasiado nerviosa como para relajarse. Estaba contenta de que sus hermanas se hubieran esforzado por ser ms amables con Brahm, aunque lo hubieran hecho porque ella les haba dicho que slo as las perdonara por su mal comportamiento anterior. Pero no, no era eso lo que haba convertido esa noche en especial. Brahm haba dejado claras cules eran sus intenciones. Haba bailado con ella ms veces de las que era apropiado en una simple amistad. l no slo se lo haba desvelado a ella, sino tambin a todos los invitados. Con su comportamiento, haba confesado a todo el mundo que tena intencin de poseerla, en cuerpo y alma. Que quera convertirla en su mujer. Su mujer. De verdad era posible? Si no se lo hubiera dicho l mismo, no se lo creera. l an no haba pedido su mano, pero Eleanor estaba convencida de que lo hara. Quiz, como ella lo haba rechazado en el pasado, quera hacerla esperar. No, eso sera cruel, y Brahm no era cruel. Tal vez, antes de proponrselo, quera estar seguro de que ella aceptara. No eran sus besos y sus caricias suficiente indicio de que lo hara? O puede que la tratara con tanta cortesa porque pensaba que eso era lo que ella se mereca. l le haba dicho antes que aos atrs no haba intentado seducirla porque ella era una mujer decente. Brahm la estaba tratando como un caballero trata a la dama con la que planea casarse. Pero lo que Eleanor quera era que la tratara como un hombre trata a la mujer que quiere llevarse a la cama. Ella tena treinta y dos aos, saba lo que era la atraccin sexual y estaba harta de sentirse frustrada e insatisfecha. Segn Fanny Carson, Brahm era muy bueno satisfaciendo a una mujer. Por suerte para Eleanor, ella tena intenciones de ser la nica mujer a la que Brahm satisficiera durante el resto de su vida. S, ella quera que l le fuera fiel. Quera su corazn. No estaba segura de si lo que ella senta era amor; si as era, le haba llegado con rapidez. O quiz, simplemente, ese amor haba estado dormido todos esos aos a la espera de que llegara el momento adecuado. Pero fuera lo que fuese lo
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que ella sintiera por l, Eleanor quera que Brahm la amara. Qu mujer no querra el amor de un hombre as? Dejando a un lado su pasado, era leal con sus amigos y con su familia. Era apasionado. Si de verdad quera algo, luchaba hasta conseguirlo. En el accidente que se cobr la vida de su padre, Brahm se rompi la pierna por multitud de sitios. Los mdicos no creyeron que sobreviviera, pero Brahm logr vencer las terribles fiebres. Eso requera una voluntad de hierro, y ella estaba convencida de que l podra mover montaas si se lo propusiera. Podra ir a verlo a su habitacin ahora mismo si quisiera. Nadie lo sabra. Estara dormido o despierto como ella? Estara recordando esa noche en el invernadero? Si no hubieran tenido que acudir a la cena, le habra hecho el amor? Hara por fin el amor con l para poder dejar de imaginrselo? Oy unos leves golpes en su puerta e interrumpi sus escandalosos pensamientos. Quin podra ser a esas horas? Brahm? Eleanor sali de la cama y cruz silenciosa la alfombra para recibir a su visitante. El corazn le lata acelerado. No era Brahm. Era Lydia. Ella llevaba un chal alrededor de los hombros que sujetaba con una mano y en la otra sostena una vela. Intenta disimular tu decepcin, Ellie. Entr en su habitacin. Estabas esperando a alguien? Es tarde le respondi Eleanor mientras cerraba la puerta, no estaba esperando a nadie. Pero s haba tenido esperanzas de que Brahm fuera a su habitacin. De pie sobre la alfombra, Lydia se dio la vuelta para mirarla. Todo su cuerpo desprenda agitacin. Eleanor se preocup. Lydia nunca haba sido una persona muy serena, pero incluso para ella, estaba muy alterada. Qu pasa? Le habra pasado algo a su padre? Lydia se haba peleado con su marido? Tengo que decirte algo solt Lydia. Algo que debera haberte dicho hace mucho tiempo. Oh, Dios. A Eleanor slo se le ocurra una cosa que pudiera ser tan grave. Le deca a Lydia que ya saba que se haba acostado con Brahm aun a riesgo de quedar como una idiota? O finga no saber nada del asunto? Fingir era la mejor opcin. A Lydia no le hara ningn bien saber lo mucho que haba herido a Eleanor en el pasado. Ahora ya no haba nada que hacer, y en aquel entonces Lydia no saba que ella y Brahm se haban comprometido. O s lo saba? Tal vez deberamos sentarnos sugiri Eleanor acercndose a la cama. Se senta como si volvieran a ser pequeas, las dos con camisones de dormir y Lydia all, en su habitacin, para hablar con ella. Pero ahora ya no eran nias, y ninguna de las dos era ya tan inocente. Lydia neg con la cabeza y sigui caminando descalza por la alfombra. Prefiero seguir de pie, gracias. Lyddie, vas a hacer un agujero en el suelo. Qu te tiene tan preocupada? A lo mejor no haba escogido bien las palabras. Eleanor ya saba que no era qu, sino quin el motivo de su preocupacin.
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Su hermana dej de pasearse y la mir a la cara. Pareca alterada. Estaba tensa y tena los hombros rgidos. Su expresin era hermtica pero aun as... haba algo en sus ojos que le deca a Eleanor que lo haba ensayado mucho. Estaba fingiendo? Era una sospecha que no poda sacarse de la cabeza. Es sobre lord Creed dijo finalmente Lydia en voz baja. Eleanor parpade. As que tena razn. Por qu habra decidido Lydia confesarse precisamente ahora? Por qu haba guardado silencio durante tantos aos? Puede que creyera que era lo mejor; al fin y al cabo, Brahm y ella se haban distanciado. Quiz dudaba de la sinceridad de Brahm y quera avisar a su hermana. O tal vez estaba celosa, y quera evitar que Eleanor tuviera al hombre que ella no haba podido conquistar. Por mucho que a Eleanor le doliera acordarse de su hermana y su casi prometido juntos, seguro que a Lydia deba de enojarla sobremanera ver que Brahm haba vuelto para reconquistar a su hermana mayor y no a ella. Qu pasa con lord Creed? Estaba asombrada de lo serena que sonaba su voz. Oh, Eleanor! La cara de Lydia se transform en una mscara de angustia, y corri al regazo de su hermana. Lo siento tanto! Eleanor levant las cejas sorprendida. Aquello no era lo que haba esperado. Aquello ya era sobreactuado, incluso para Lydia. O la chica estaba de verdad destrozada o haba equivocado su vocacin y tendra que haberse dedicado al teatro. Con cautela, dio unas palmaditas en la cabeza de Lydia. Qu es lo que te preocupa, querida? A pesar de lo extrao de la situacin, Eleanor tena toda la intencin de llegar hasta el final. Quiz era cruel por su parte, pero haba esperado ms de diez aos a que Lydia se confesara, y ahora pareca que iba a hacerlo. Lydia levant la cabeza con la cara desfigurada por el dolor. Tienes que creerme, yo entonces no saba que l se te haba declarado. Entonces? De qu ests hablando? Seguro que ardera en el infierno por hacer eso. Lydia movi la cabeza y esquiv su mirada. Vas a odiarme. Yo nunca podra odiarte. Eso era mentira. Podra odiarla, aunque como Lydia era su hermana, acabara pasndosele. Eleanor siempre la querra, sin importar lo que le hiciera. Tienes que entenderlo, en esa poca yo era muy infeliz en mi matrimonio. Y ahora ya no? Eleanor se guard esa pregunta para sus adentros. Brahm era encantador y estuvo muy atento. Eleanor movi la cabeza, no le gustaba nada el rumbo que estaba tomando aquella conversacin. No tienes por qu justificarte, Lydia. Qu pas? La cara de su hermana se contorsion y empez a llorar. Oh, Eleanor, l me sedujo! Eleanor apart la mirada de la mujer que tena llorando en su regazo. Acarici el pelo de Lydia con los ojos fijos en la ventana. Qu difcil era
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aquello. Lydia pareca sincera, pero aun as en su rostro, en sus palabras, haba tanta falsedad, que Eleanor dudaba de su confesin. A lo mejor Lydia estaba arrepentida. Tal vez prefera creer que ella haba sido una vctima, pero no era en absoluto como lo pintaba. Qu motivos tena para actuar as? De repente, a Eleanor se le ocurri una idea. Quiz no era buena, pero no iba hacer dao a nadie, y si Lydia estaba fingiendo le demostrara que no la haba engaado. En el caso hipottico de que Brahm la hubiera seducido, Eleanor conoca a su hermana lo suficiente como para saber que a ella eso le habra encantado. Quiz lo nico que quera era justificarse ante ella. Quiz tena miedo de que Eleanor se enfadara. Pero a Eleanor le molestaba que Lydia no la respetara. Ella tranquiliz a Lydia. Querida, no te preocupes. S lo que pas. Lydia levant la cabeza de golpe y, aunque tena los ojos rojos, en ellos no haba ni una sola lgrima. Lo sabes? Eleanor adopt su aire ms maternal, y afirm con la cabeza. Brahm me lo cont. Lydia se irgui y ya no haba ni rastro de culpabilidad en su expresin. Eso hizo? Eleanor volvi a afirmar con la cabeza y tuvo que morderse el interior de la mejilla para evitar sonrer. Se estaba portando fatal! No debera disfrutar tanto como lo estaba haciendo con la confusin de su hermana. Qu mala era! Acarici la suave melena de Lydia. l me lo confes poco tiempo despus de que volviramos a ser amigos. Yo ya saba que l haba estado con alguien; por eso lo rechac. Brahm no quera que eso fuese un obstculo entre nosotros, as que me cont la verdad. Es horrible lo que le puede hacer la bebida a un hombre, no crees? Lydia se puso de pie. La bebida? Oh-oh. A lo mejor haba llevado aquello demasiado lejos, pero ahora ya no poda dar marcha atrs. Eleanor intent mirarla con lstima. l me cont que esa noche estaba muy borracho y que no saba lo que haca. Claro que, en esa poca, a menudo estaba borracho. Ya s que no es ningn consuelo, querida, pero creme si te digo que Brahm nunca habra hecho lo que hizo si hubiera estado sobrio. Lydia se qued perpleja, como si alguien la hubiera abofeteado sin previo aviso. A Eleanor se le hizo un nudo en el estmago al empezar a sentir algo muy parecido a la culpabilidad, pero lo apart. Si Lydia era sincera, esa explicacin la ayudara a sentirse mejor, y le permitira perdonar a Brahm. Si estaba mintiendo, sabra que Eleanor no se haba tragado su historia, y que confiaba en Brahm por completo. Crea a Brahm ms que a su hermana? S, que Dios la ayudara, porque as era. Y ahora saba que no se equivocaba al hacerlo. Eleanor se puso en pie. Significa mucho para m que hayas tenido el valor suficiente como
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para decrmelo, pero puedes estar tranquila. Eso pertenece al pasado. Si quieres disculparte ante alguien, hazlo con Brahm. Lydia se frot la cara con las manos y mir a Eleanor sin disimular la ira que senta. Era una emocin tan intensa, que Eleanor dio un paso atrs, pero tras un instante desapareci y Lydia volvi a tener el aspecto de una joven dama arrepentida. Tienes razn. Gracias, Eleanor. Ya me siento mucho mejor. Eleanor la rode con el brazo y la acompa hasta la puerta. Me alegro. Ahora vuelve a la cama y no te preocupes ms por eso, de acuerdo? Lo ltimo que vio Eleanor antes de cerrar la puerta fue cmo Lydia bajaba la cabeza. Se fue a la cama y se tumb en ella satisfecha. No saba qu pensar ni qu creer. Su mente estaba hecha un lo. De hecho, la nica parte de su cuerpo que estaba completamente tranquila era su corazn. Y su corazn le deca que no creyera a su hermana, sino al nico hombre que una vez se lo haba roto en pedazos.

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Captulo 10
La maana despus del baile, Brahm se despert ms feliz de lo que se haba sentido en mucho tiempo. Se visti con unos pantalones color beis y una chaqueta azul oscuro, y recin afeitado baj a almorzar. Le dola un poco la pierna por culpa de haber bailado tanto, pero apenas lo notaba. Era una maana nublada, pero preciosa a pesar de ello. Haba poca gente desayunando. Eran slo las once y media, y el baile se haba alargado hasta las cinco de la maana, as que probablemente muchos invitados dormiran hasta bien entrada la tarde. Birch estaba all y mir a Brahm con lo que se podra describir como una resignada rivalidad, como si supiera que Brahm iba a ganar, pero asumiendo que l tena que luchar hasta el final. Arabella y su marido, Henry, tambin estaban a la mesa, disfrutando de un delicioso desayuno a base de huevos, salchichas, panecillos y caf. A Brahm le gru el estmago. Brahm dio los buenos das a los tres y se dirigi al aparador para prepararse un plato para l. Tambin haba bollos. Cogi tres. Caf, Creed? le ofreci Henry cuando se sent. Por favor acept Brahm. Incluso el caf ola mejor que de costumbre. Haba limpiado el plato y estaba disfrutando de su segunda taza de caf cuando entr Eleanor. Tan pronto como la mir, Brahm perdi el buen humor. Pareca cansada, agotada, plida, como si no hubiera dormido en toda la noche. Era obvio que lo que la haba mantenido despierta no haba sido nada bueno. Slo poda esperar que no tuviera que ver con l. La haba reido alguna de sus hermanas, o todas, por haber bailado tres veces con l? Algn invitado le haba dicho algo que la ofendiera? Haba decidido que lo que haba pasado entre ellos haba sido un error? No, eso no tena sentido. Ella le deseaba, de eso estaba seguro. Las mujeres decentes no permitan que un hombre las besara si no tenan intencin de casarse con l. Claro que ahora, con tanta gente presente, no poda preguntarle qu le pasaba. Tendra que esperar. Tendra que fijarse en su comportamiento para intentar esclarecer algo. Ella hizo un esfuerzo para parecer contenta cuando les dio a todos los buenos das, y cuando se sent a la mesa, llevaba un plato casi tan lleno como haba estado el de Brahm. O tena mucho apetito o era de esas personas que comen cuando estn preocupadas por algo. Eleanor se sent frente a su hermana, que por casualidad era la silla que estaba a la derecha de la de Brahm. Era consciente de lo que estaba haciendo? Los tres bailes casi haban sellado su destino, pero sentndose a su lado daba ms fuerza a los chismes que seguro que circulaban sobre ellos. Una de dos: o quera que l supiera que ella tambin quera casarse

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con l, o estaba demasiado cansada como para que le importase lo que la gente pensara. Ha dormido bien, lady Eleanor? pregunt l dando un sorbo al caf. Ella se volvi y lo mir directamente a los ojos. Pareca tan cansada, y tan triste. Gracias por preguntar, lord Creed. No, no he dormido bien. Me temo que las emociones de la noche pasada me han mantenido despierta hasta altas horas de la madrugada. Era una respuesta poco complicada, y Birch no tard en ofrecerle sus simpatas. Al parecer, a l tambin le haba costado dormirse. A Brahm no le importaba lo ms mnimo lo que le hubiera pasado a Birch, pero haba algo en el modo en que Eleanor haba dicho emociones que s lo dej preocupado. A ella le haba pasado algo que nada tena que ver con sus tres bailes, pero que seguro que estaba relacionado con l. Como de momento no tena otra opcin, continu bebiendo caf y sintiendo cmo poco a poco se agotaba su paciencia. Se les fueron aadiendo ms invitados. Por fin, Eleanor se disculp y se fue a dar un paseo. Brahm esper unos minutos antes de seguirla. Si sus sospechas eran correctas, ella tambin quera hablar con l, y saba exactamente hacia dnde habra decidido pasear. Le estaba esperando en el invernadero. Qu ha pasado? le pregunt. Eleanor se frot la nuca. Pareca preocupada. Dime que no sedujiste a mi hermana. No era lo que haba esperado, pero tampoco le sorprendi por completo. Qu ha pasado? l no iba a decirle nada hasta que ella le contestara. Anoche Lydia vino a mi habitacin. Dios. Debera haber sabido que Lydia buscara problemas. Las mujeres infelices siempre quieren arrastrar a otras con ellas. Y te dijo que yo la seduje? Eleanor afirm con la cabeza. Por supuesto, Eleanor crea a su hermana. Si la situacin fuera al revs y Devlin le dijera esa tontera, l tambin le creera. No querra hacerlo, pero qu motivos tena un hermano para mentir en algo as? Y cundo tuvo lugar esa supuesta seduccin? Esa noche. Esa noche? Brahm frunci el cejo y lade la barbilla. Te refieres a hace ms de diez aos? Volvi a afirmar slo con la cabeza. Pareca destrozada. Quera creerles a ambos pero saba que era imposible que los dos dijeran la verdad. Por un instante, Brahm estuvo tentado de dejar que creyera a su hermana slo para ahorrarle el dolor de saber la verdad. Pero cul era la verdad? l no quera creer que hubiese sido capaz de seducir a Lydia, pero esa noche estaba muy borracho, y no se acordaba de lo que haba pasado. Ya te dije que crea que eras t y no Lydia quien estaba conmigo. Quiz s que fui capaz de algn acto de seduccin, pero lo que recuerdo de
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esa horrible noche son slo unos escasos momentos, y luego nada. No poda saber si tena bastante con esa respuesta. Ella mantena los brazos cruzados, como si quisiera protegerse. Ella dijo que fuiste atento con ella durante tu visita. Ah. As que Lydia quera que su hermana creyera que haba habido algo ms que esa nica noche. Nunca me ha interesado Lydia. Ni antes, ni mucho menos ahora. Le rompa el corazn ver la esperanza que reflejaban los ojos de ella. No tuvisteis ninguna aventura? Ella ya saba la respuesta a eso. l se lo haba dicho. T qu crees? Yo quiero creer que no. Al mismo tiempo lo neg con la cabeza. Eleanor no acababa de confiar en l, y l lo entenda. Pero tampoco confiaba del todo en Lydia. Tena que ver la verdad por s misma, y entonces le sera ms fcil decidir a quin otorgaba su confianza. Era difcil asumir que un hermano poda mentirte. Wynthrope le haba mentido a l durante mucho tiempo. Les haba mentido a todos sobre su pasado, pero Brahm nunca haba dejado de quererle. Eleanor tampoco dejara de querer a Lydia, a pesar de que esa joven mereca un buen escarmiento. Qu te dice tu corazn? Ella es mi hermana. Le mir con los ojos llenos de dolor. Pero mi corazn me dice que te crea a ti. Se equivoca al decirme eso? Eleanor... Por favor! Levant una mano para detenerle. No me importa si no has sido sincero conmigo. Te lo suplico, dime ahora la verdad y nunca ms volver a preguntrtelo. Ella se haba estado consumiendo pensando en eso. Brahm le puso las manos en los hombros y la acarici con suavidad. Si pudiera quitarle toda aquella pena lo hara sin dudarlo. Yo nunca he tenido una aventura con tu hermana. La nica relacin que tuve con ella se reduce a esa srdida noche. No s lo que pas, pero Lydia vino a mi habitacin, hecho que por desgracia ya conoces. Yo no la haba invitado, ni fue bien recibida. Si hubiera estado sobrio no habra pasado nada entre nosotros, pero no lo estaba, y eso es algo con lo que tendr que vivir el resto de mis das. No poda decir nada ms. No tena ms argumentos para defenderse, ni tampoco quera hacerlo. Era simple; Eleanor confiaba en l, o no lo haca. Ella apart la mirada y l vio que unas ojeras malva oscurecan sus preciosos ojos azules. Pareca tan frgil... Lydia me ha mentido susurr asumindolo por primera vez. Por qu hara algo as? A Brahm se le ocurrieron multitud de razones, ninguna muy caritativa. No lo s. Ella volvi a tener aquella mirada esperanzada. Tal vez ella se siente de verdad como la parte perjudicada. Tal vez cree realmente que vas a romperme el corazn y slo quiere protegerme. Tal vez. Brahm le dio la razn y se mordi la lengua para no decir lo que de verdad pensaba. Eleanor movi los hombros, que seguan bajo sus manos.
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O tal vez es tan infeliz con su propia vida que no puede soportar que otra gente s sea feliz. Eso era ms probable. Tal vez. l intent mantener su tono neutral. Ella lo mir directamente a los ojos. Ha intentado mi hermana... retomar vuestra relacin? Le menta o le deca la verdad? l le haba prometido ser honesto, pero la honestidad slo servira para hacerle ms dao. Crees que ella est celosa de ti? Ya no s lo que creo admiti ella con un suspiro. No quiero creer que ella sea capaz de algo as, pero si confo en ella tengo que desconfiar de ti, y mi corazn me dice que t eres sincero. Bueno, al menos poda contar con eso. Pobre Eleanor, a excepcin de su traicin, la vida haba sido amable con ella. Hasta ese instante, el nico que le haba fallado haba sido l. Ahora tena que asumir que su hermana tambin la haba traicionado, y que quiz intentaba hacerlo de nuevo. sa era una leccin que nadie debera aprender en la vida. Lo siento. El qu? pregunt ella sorprendida. Mi papel en esta debacle. Se frot la barbilla con la mano. Si esa noche hubiera estado sobrio, nada de esto habra pasado. Mucha gente haba intentado consolarlo dicindole que l no haba tenido la culpa, pero eso era mentira, y todos lo saban. Ella sonri. Una sonrisa triste pero sincera. Gracias. Se quedaron en silencio. l apart las manos de sus hombros y ella dio un paso atrs, luego otro, hasta apartarse de l. Eso era todo? Lydia y su intervencin haban destruido las posibilidades que tena l de conquistar el corazn de Eleanor? No, se negaba a creer eso. T me pediste que fuera honesto contigo le record l. Ahora yo te pido lo mismo. Ella ya no estaba con los brazos cruzados, sino que los tena cados a ambos lados del cuerpo. Ya no estaba a la defensiva. Brahm dio un paso hacia ella. No poda soportar que estuvieran tan lejos el uno del otro. Era estpido y no tena ningn sentido. Tengo alguna posibilidad de conquistarte o debo rendirme y regresar a Londres? Ella empez a sonrojarse y, al hacerlo, desaparecieron algunos signos de cansancio. An segua siendo vergonzosa con l. Despus de todos los besos y las caricias que haban compartido, no ira a hacerse la remilgada con l. No contest ella, y cuando se volvi para mirarle a los ojos a l se le detuvo el corazn. No regreses a Londres. La euforia tom el lugar que haba ocupado el terror. Durante un instante, haba credo que ella iba a rechazarle, pero ahora slo vea aceptacin en sus ojos. Eleanor haba decidido creer en l. Como si quisiera demostrarle que de verdad tena la posibilidad de conquistarla, se acerc a l y se meti entre sus brazos. Apoy la mejilla en su pecho como un nio que busca consuelo. Brahm la abraz, y cerr
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los ojos para dar gracias a Dios por ese regalo. Por qu me quieres, Brahm? No lo s. Slo s que t me haces sentir como si hubiera encontrado esa parte de m que haca tanto tiempo que echaba de menos. Pero slo hace dos semanas que volvemos a estar juntos. No es poco tiempo para que los dos nos sintamos de este modo? Ella tena la cara levantada para poder mirarlo y l sonri. Tena que cuestionar siempre el porqu de las cosas? Si los dos se sentan tan bien por qu no se limitaba a aceptarlo? Quiz t eres lo que echaba de menos todos estos aos. Quiz t tambin me echabas de menos. No s los porqus, Eleanor, slo s que cuando salgo a tomar el aire, lo nico que puedo oler en la brisa es tu aroma. Intento dormir e invades todos mis sueos. Y ha sido as durante mucho tiempo. Mi corazn nunca te ha olvidado. Ella le mir con los ojos abiertos de par en par y llenos de lgrimas. Quiz l no debera haberle dicho todo eso, pero era lo que senta. Ella le acarici temblorosa la mejilla. Ni el mo a ti. Entonces l la bes, apret sus labios contra la suavidad de los de ella y sinti como si el corazn fuera a estallarle de tanta felicidad. Eleanor era suya, y si l lograba su propsito, lo sera para siempre. Seguira cortejndola para asegurarse de que todos se enteraban de sus intenciones, y cuando estuviera seguro de que ella tambin lo quera as, ira a ver a su padre. Hara las cosas bien. No lo estropeara, como aos atrs. Esta vez, la nica persona que podra evitar que se casara con Eleanor sera la propia Eleanor. Cuando Brahm y Eleanor volvieron del invernadero, ella fue a descansar a su habitacin. Era increble que el mero hecho de hablar con l la hubiera tranquilizado tanto. Ahora ya no la asaltaban las dudas ni la confusin. Saba la verdad y confiaba en Brahm. Eso no significaba que desconfiara de Lydia por completo. Quiz Brahm tuviera razn y su hermana se haba convencido de que su versin de los hechos era verdad. O quiz, ella tena razn, y lo nico que quera Lydia era protegerla de un hombre al que consideraba de la peor calaa. Los motivos de Lydia no tenan importancia. Eleanor y Brahm se entendan el uno al otro. l senta algo por ella y ella por l. Sus sentimientos haban resistido todos esos aos, a pesar del odio y del dolor. Eleanor comparaba con l a todos los hombres que conoca. Esos sentimientos haban renacido con facilidad porque nunca se haban ido realmente. Era raro darse cuenta de que llevaba aos sintiendo eso por l. Ella era la hija de un conde y, aunque hubiera llevado una vida muy recluida y tranquila, a lo largo de los aos haba conocido a muchos caballeros. Ella nunca haba deseado a ninguno del modo en que deseaba a Brahm. l tena tantos fallos, era tan imperfecto, y a pesar de ello, era perfecto para ella. No era el hombre con el que su madre habra querido que se casara. Era fuerte e independiente, alguien en quien ella se podra apoyar cuando lo necesitara. Brahm saba que la verdad no siempre era
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bonita, pero aun as la prefera siempre, tanto para escucharla como para decirla. l haba librado una terrible batalla, y la haba ganado. Las lecturas de Eleanor le haban mostrado a sta lo difcil que poda ser liberarse de las garras del alcoholismo. El cuerpo sola luchar por seguir en l con uas y dientes. Podan llegar a tener alucinaciones, vmitos y violentos temblores. La idea de que Brahm hubiese pasado por todo ello para conseguir derrotar sus demonios le rompa el corazn. Y lo haba hecho solo. Seguro que sus hermanos le haban ayudado, pero ellos no podan estar con l todo el tiempo. Ella debera haber estado all. Si aos atrs las cosas hubieran salido como deban, ella habra estado all para ayudarle a superar ese infierno. Pero eso ahora ya no tena importancia. Lo nico que importaba era que l haba ganado su particular batalla, y de ella haba salido un hombre mejor y ms sabio. Y pensar que dos semanas atrs ella haba querido echarle a patadas de su casa! Slo al pensar en ello, Eleanor se llevaba las manos a la cabeza. Brahm haba ido all a demostrarle a ella que haba cambiado. Acaso no haba logrado ya demostrrselo? Dos semanas conviviendo con l haban sido tiempo suficiente para que ella viera que ya no era el mismo hombre. Eleanor lo haba visto luchar contra la tentacin de aceptar una copa, y lo haba visto salir victorioso. l no prestaba ninguna atencin a las otras invitadas de la fiesta, a pesar de que unas cuantas haban intentado que lo hiciera, Lydia incluida. De hecho, la versin de Lydia y su falta de sinceridad, lo nico que haban hecho era reforzar la explicacin de Brahm de que l haba estado convencido de que era Eleanor la que haba ido a su cama. l crea que estaba seduciendo a su prometida. De algn modo, eso haca que toda la situacin fuera un poquito ms soportable. A Eleanor an le dola recordarlo. An le dola pensar en ello, pero no tanto. La herida, abierta durante tantos aos, estaba cicatrizando. Pero eso era el pasado, y ahora tena que concentrarse en el futuro. Durante mucho tiempo, su vida haba consistido en pensar nicamente en su padre y en sus hermanas. Les haba cuidado como su madre lo habra hecho. Ahora haba llegado el momento de preocuparse por ella, y era mucho ms fcil de lo que se haba imaginado. Ahora que tena el mundo a su alcance, qu quera de l? Quera a Brahm. Quera sus besos, sus caricias. Quera estar con l. Quera que compartieran la vida. Lo amaba? Si no era as, estaba a un paso de serlo. Y slo de pensar que l pudiera pasar los aos venideros con otra mujer, senta algo muy parecido a la rabia; un sentimiento tan intenso que tena que apretar la mandbula para controlarlo. No. Nadie que no fuera, ella tendra a Brahm. Ella saba lo que tena que hacer, slo le faltaba reunir el valor suficiente para hacerlo. Hara lo nico que a l le demostrara que ella lo deseaba, y que lo obligara a reconocer lo que senta por ella. Si l esperaba una seal, sa la iba a recibir alto y claro. Pero an era pronto. Su plan tendra que esperar hasta la noche. Se tumb de costado y cerr los ojos. En unos minutos se qued dormida, convencida de que, antes del fin de semana, estara prometida con Brahm
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Ryland. Ellie, podemos hablar? Eleanor mir a Arabella. Estaba tan preocupada que no pareca ella misma. Fuera lo que fuese lo que quera decirle, era muy grave. Eleanor confiaba en que Arabella no le dijera que Brahm tambin la haba seducido aos atrs. Por supuesto. Haban acabado de cenar y estaban en el saln. Los caballeros acababan de regresar y la habitacin vibraba con el sonido de las conversaciones. En una esquina, lady Dumont estaba organizando una partida de whist. En otra, lord Merrott entretena a algunos invitados con sus aventuras de caza. En otra parte de la sala, se jugaba al ajedrez. Las damas paseaban cogidas del brazo charlando las unas con las otras. Lord Locke beba solo. Se lea cuentos a quien quisiera escucharlos y se contaban chistes malos que iban acompaados de risas forzadas. Era una velada perfecta. Gracias a toda esa agitacin, nadie se dio cuenta de que Eleanor y su hermana abandonaban la sala. Estaba lloviendo, as que no pudieron salir de la casa. Arabella se dirigi al saloncito de su madre; seguro que nadie entrara all, a no ser que fuera una de sus hermanas. Arabella se sent en un pequeo sof rosa y se cogi las manos, Vas a creer que soy una entrometida. Eleanor sonri. Eres mi hermana. Ya s que eres una entrometida. En otras circunstancias, Arabella se habra redo, o sonredo como mnimo. Esa noche lo nico que consigui Eleanor fue una mirada de preocupacin. Se sent a su lado en una silla. Dios, Arabella iba a contarle que tambin haba tenido una aventura con Brahm y, por mucho que quisiera, eso no podra perdonarlo. Belle, creo que es mejor que me digas lo que pasa. Ayer por la noche tuve una conversacin muy inquietante con Lydia confes su hermana. Sobre lord Creed? S, lo sabes? Arabella estaba muy sorprendida. Eleanor movi la cabeza teniendo ya claro de au iba todo aquello. Tambin habl conmigo. Arabella levant las cejas, ahora s que estaba sorprendida. En serio? Es obvio que te sorprende. Bueno, la verdad es que s. Si Lydia ya se lo haba contado a Arabella, Eleanor no vea por qu ella deba guardar silencio. Toda esa situacin empezaba a dejarle muy mal sabor de boca. Ella haba permanecido callada todos esos aos para proteger a su hermana. Era evidente que Lydia no iba a tener la misma consideracin. Te dijo que l la sedujo? S. Arabella se sonroj.
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A m me dijo lo mismo. Eleanor intent mantener un tono de voz neutral. T la crees? Por supuesto que scontest Arabella, sorprendida. Es mi hermana. Tambin es mi hermana, pero yo no me creo que ella y Brahm tuvieran una aventura. l te ha cegado suspir Arabella. No, Belle. Lydia te ha cegado a ti. De eso estaba segura. Qu lista haba sido Lydia al enviar a Arabella para convencerla de que se equivocaba. Ella saba que Eleanor estara predispuesta a creer lo que Arabella le contara. Querida, ya s que para ti es difcil de aceptar... Eleanor levant la mano y la interrumpi. No hay nada que aceptar. Brahm me cont lo que pas y le creo. Pero Lydia es de la familia. Por qu iba a mentir? No lo s. Deberas preguntrselo a ella. Arabella no estaba convencida. Eleanor, por qu crees a ese hombre? Hace apenas un mes no lo considerabas mejor que una rata. Hace un mes crea lo mismo que t. Arabella sacudi la cabeza para despejarse. A qu te refieres? Cre que Lydia te lo haba confesado anoche. Lo hizo. Pero ella no saba, y sigue sin saberlo, que yo ya saba lo que haba pasado entre ella y Brahm. Su hermana entendi a qu se refera. Por eso le rechazaste. S afirm su hermana. Le vi con Lydia. Oh, Ellie! Eso es horrible! Lo fue. Entonces, si lo viste con tus propios ojos, por qu le crees? A Eleanor le dola ver la mirada angustiada de Arabella. Porque lo que vi no se parece en nada a lo que Lydia nos ha contado. Brahm me confes que, cuando Lydia fue a su cuarto, estaba completamente borracho. Fue la noche en que se me declar. Belle, l crea que ella era yo. No puede ser. Arabella neg con la cabeza. Est mintiendo. Su historia tiene mucho ms sentido y es ms sincera que la de Lydia. En aquel entonces, ella no saba que l y yo nos habamos prometido. Era, sencillamente, una mujer infeliz que crea que l podra darle lo que estaba buscando. No. No puedo creerlo. Ha esperado diez aos para confesar la verdad, Arabella. Podra habrmelo dicho hace mucho tiempo, pero ha esperado a que Brahm volviera a mi vida para hacerlo. Desde que l puso un pie en esta casa, lo nico que ha hecho ha sido poner impedimentos para que le perdone. Por qu? Por qu ha esperado a que l hiciera pblicas sus intenciones al bailar conmigo tres valses? Porque no quiere que te hagan dao. Porque no quiere que te cases con un hombre que te tratar mal. Por qu crees que el hecho de que Brahm y Lydia se acostaran
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implica que me tratar mal? l rompi la promesa que te haba hecho! l crea que era yo. Estaba borracho. Ni siquiera se acuerda de lo que pas. Eso es muy conveniente, no crees? Creo que si l me tuviera en tan poca consideracin ahora no estara aqu. Y no estara intentando demostrar por todos los medios posibles que ya no es el hombre que fue. Por un instante, Arabella no supo qu decir y luego suspir. No vas a cambiar de opinin, verdad? No. Eleanor movi la cabeza con conviccin y apret los dientes. No puedo creer que le creas a l en vez de a nuestra hermana. T has ledo el libro de esa mujer! Sabes de lo que es capaz. S, lo s. Y tambin s que Lydia fue a verte sabiendo que t y yo tendramos esta conversacin. Estoy convencida de que fue a tu cuarto justo despus de salir del mo. Eso que dices es horrible. Eran las seis menos cuarto cuando vino a mi habitacin. A qu hora fue a la tuya? A las seis y cuarto. A Arabella se le hizo un nudo en la garganta. Eleanor se mantuvo en silencio. No haba necesidad de decir nada ms. Brahm ha sido honesto conmigo, Belle. S que lamenta lo que sucedi. No tengo motivos para dudar de l a no ser que Lydia te dijera algo que indique que an tiene un affaire con l. No. Oh, Ellie. No quiero pensar que Lydia sea capaz de hacerte dao. Yo tampoco. Prefiero creer que est convencida de que Brahm no me merece, e intenta evitar que yo cometa un error. Cualquier otra opcin es demasiado dolorosa. Siguieron hablando durante unos minutos antes de salir del saloncito para regresar junto a sus invitados. Eleanor se dio cuenta de que Lydia no estaba. Brahm busc su mirada desde el otro extremo del saln. El calor de sus ojos hizo que le temblara todo el cuerpo. Dentro de unas horas pondra en marcha su plan. Al amanecer, Brahm sera por fin suyo. El pasillo estaba en completo silencio cuando Eleanor sali de su habitacin. Las lmparas estaban encendidas para que los invitados pudieran moverse con libertad por la casa, pero la luz era tenue, para no molestar a quien intentara dormir. Pero aunque el pasillo hubiese estado sumido en la ms profunda oscuridad, Eleanor habra encontrado el camino. La habitacin de Brahm estaba al final del ala este, en donde haban instalado a los invitados que no eran familia. Las habitaciones de los familiares estaban en el ala oeste. Eleanor camin segura, evitando todas y cada una de las partes que saba que haran crujir el suelo. No se atrevi a llamar a la puerta. No quera que ningn curioso se
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percatara de su presencia. El corazn le lata con total descontrol. Si ahora la pillaban, su reputacin quedara arruinada para siempre. Brahm sentira que deba casarse con ella, y ella nunca sabra si lo haba hecho por amor o porque no tena otra opcin. El clic que hizo la puerta al abrirse no fue ms sonoro que el golpe de una ua encima de una mesa, pero retumb por toda Ia casa con la fuerza de la tapa de un pianoforte cerrndose de golpe. Eleanor se detuvo, el pulso le lata en los odos. Abri la puerta con rapidez y entr antes de que nadie decidiera investigar que haba sido ese ruido. Dentro de la oscura habitacin, cerr la puerta y se apoy contra la pesada madera de roble para intentar calmar su corazn. En el pasillo no se oa nada, ni puertas que se abran ni pisadas extraas. Lo nico que le llegaba era la respiracin tranquila, y algn pequeo ronquido, del hombre que estaba en la cama. A pesar de que las cortinas estaban corridas, haba poca luz. Slo se distingua el contorno de los muebles. Eleanor se acerc a la cama con la mirada fija en el oscuro cuerpo que haba bajo las sbanas. Era Brahm. Estaba solo. Por supuesto que estaba solo. Dios, de verdad acababa de pensar eso? Por qu no iba a estar solo? Era su miedo el que estaba hablando, nada ms que eso. Ella estaba tan asustada, tena tanto miedo de lo que pudiera pasar cuando Brahm se despertara, que a cada paso que daba tema ser descubierta. Se sent en la cama con cautela. Sus ojos ya se haban acostumbrado a la oscuridad, pero as y todo, apenas poda ver las facciones del hombre que tena frente a ella. Dorma de lado y un brazo desnudo estaba por encima de las sbanas. Ella puso la mano encima de su hombro. Tena la piel muy caliente y era muy suave. La recorri fascinada con los dedos. Los huesos del hombro eran duros, casi puntiagudos. Tena los msculos firmes, ni siquiera dormido cedan al tocarlos. No fue hasta que empez a acariciarle la mandbula y el pelo cuando l empez a moverse. Asustada, Eleanor se apart, pero una mano la agarr por la mueca con fuerza, lo cual hizo que se le acelerase an ms el corazn. Qu demonios... Eleanor? S susurr ella. l se apoy en un codo. Qu ests haciendo aqu? Eleanor tembl. l tena la voz ronca, apagada y espesa por el sueo. Ella nunca haba pensado que la voz de un hombre pudiera ser tan... excitante. No es evidente? Ella intent bajar el tono de voz para sonar tan irresistible como l. He venido a seducirte.

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Captulo 11
Brahm parpade, an estaba dormido y sus facciones parecan ms infantiles bajo aquella tenue luz. Qu quieres hacer qu? Seducirte contest Eleanor, empezando a perder la confianza. No estaba saliendo como tena previsto. Se supona que l no iba a preguntar nada. Se supona que l iba a echrsele encima al instante. l se sent, y las sbanas de deslizaron hasta sus caderas, dejndolo desnudo de cintura para arriba. Se frot la cara con las manos. No deberas estar aqu. Si te pillan, tu reputacin quedar hecha aicos. Eleanor no estaba escuchando. Estaba hipnotizada mirndole el pecho. Aos atrs cuando le haba visto desnudo, estaba demasiado dolida como para disfrutar de la vista. Ahora que estaba tan cerca y la luz de la luna lo iluminaba de un modo tan generoso, poda ver cada centmetro de su glorioso torso. Era como si estuviera hecho de bronce. Los msculos de su pecho y sus brazos eran fuertes y estaban perfectamente delineados. Un fino vello cubra los valles y las montaas de sus pectorales hasta el estmago. Qu sentira si lo acariciaba? l se mir el pecho desnudo y luego la mir a ella como disculpndose. Ya s que tengo el cuerpo de un pen. Pero he tenido que trabajarlo mucho para compensar mi cojera. Es tan hermoso susurr ella en un tono tan sobrecogido como lo era su mirada. Miguel ngel estara agradecido si pudiera esculpirte. l no pudo evitar sonrer. Lo dudo, pero gracias. Eleanor tienes que dejar de mirarme as. Por qu? Intent tocarle el estmago con los dedos. Brahm le cogi la mano antes de que pudiera hacerlo. Porque ya estoy recurriendo a todo mi autocontrol para evitar besarte. Ella lo mir a los ojos. Estoy harta de tu autocontrol, Brahm dijo, atrevida. Quiero que me beses. Quiero que me toques. Ahora suelta mi mano y deja que te acaricie. l no hizo lo que le pidi y no le solt la mano, pero se acerc a ella hasta que Eleanor pudo sentir su calor y oler el aroma a sndalo que desprenda su piel. l apoy un brazo junto a su rodilla y ella vio cmo se oscurecan sus msculos a la luz de la luna. No quiero aprovecharme de ti, Eleanor. Su aliento le acarici la mejilla y ella empez a temblar. No vas a aprovecharte de m. Eres un invitado en mi casa. Si

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alguien se est aprovechando de alguien aqu, soy yo; o lo hara si t me dejaras. l no se ri de su comentario. Estaba serio, muy serio. Si me tocas, no te dejar ir hasta hacer el amor contigo. Ella sonri y, con la mano que an tena libre, le acarici la mejilla. Mi querido Brahm. Yo no me marchar hasta hacer el amor contigo. Entonces l la bes. Ella sinti sus labios firmes y hmedos contra los suyos. Eleanor abri la boca para que l pudiera deslizar la lengua en su interior. l la sabore. Ella le sabore. Sus leguas se acariciaron, se buscaron, se encontraron. El corazn de Eleanor lata con fuerza contra sus costillas y el deseo la inund por completo. Brahm la rode con los brazos y se tumb en Ia cama, llevndola consigo. Eleanor no tuvo otra opcin que seguirle, sus labios la tenan prisionera. Sus cuerpos se pegaron el uno al otro, sus caderas encajaban a la perfeccin. Ella poda sentir toda su dureza bajo su piel. Siguiendo su instinto, se apret contra esa dureza, y una ola de placer la recorri entera. Sinti cmo Ia necesidad que senta entre sus piernas aumentaba. Era una necesldad que ya conoca, una que saba que slo Brahm poda satisfacer. Poda sentir el calor de las manos de l a travs de su fino camisn. Sus dedos eran firmes pero suaves, y cuando le acaricio el final de la espalda, esa fuerza se hizo ms evidente. l arque las caderas y ella sinti su ereccin a pesar de las capas de tela que aun les separaban. Lo que Eleanor not contra ella era la magnfica virilidad de la que hablaba Fanny Carson. Un rgano tan extico debera asustarla, debera hacerla dudar de perder su inocencia, pero no lo hizo. Al contrario, Eleanor se ondul para sentirlo mejor, hasta que crey que su piel quedara marcada por Ia fuerte caricia. l movi las manos hacia su pecho y empez a pelearse con los lazos de su camisn. Finalmente logr desabrochar la odiosa prenda. A continuacin, l fue bajando sus manos hasta las caderas de ella. Sus dedos acaricindole la parte de atrs de las piernas y ascendiendo, llevndose con ellos el camisn hasta que qua noto el fro aire de la noche contra su piel. De repente, Brahm se sent y la sent a ella a horcajadas encima de l, luego tir del camisn hacia arriba. Sin dudarlo, Eleanor levant los brazos para que l pudiera desnudarla por completo. Entonces Branm la mir, desnuda, vulnerable y temblando de deseo. Eleanor podra haber sentido vergenza bajo su mirada, repentinamente consciente de todos sus defectos e inseguridades, pero no tena sentido. Brahm la miraba como si fuera una diosa, y el brillo que haba en sus ojos logr convencerla de que lo era. Fueran cuales fuesen sus imperfecciones, esa noche no existan; no para aquel hombre. He soado con este momento tantas veces admiti l con voz temblorosa que tengo miedo de que no sea real, de que sea slo un sueo. Esas palabras le llegaron al corazn. Eleanor levant despacio las manos hasta su cabello y solt el lazo que se lo sujetaba. La larga melena qued en libertad y cay como una cascada por toda su espalda. Quera que las manos de Brahm la acariciaran, quera ver cmo su pelo se deslizaba sobre l.
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Tcame susurr. Comprueba por ti mismo que soy de verdad. Ver lo excitado excitado que estaba le daba una vergonzosa seguridad en s misma. l le acarici los brazos y fue subiendo hasta los hombros y el cuello. Eran unas caricias delicadas, suaves, que continuaron hasta llegar a su mandbula. Volvi a besarla. Sus labios se movan con lentitud contra los de ella. Haba mucho control en ese beso y Eleanor no quera que fuera as. No quera que se controlara. Quera pasin, sentir toda la fuerza de su deseo, porque ella quera demostrarle que tambin ella lo deseaba de ese modo. Desesperada, lo cogi por los hombros, sinti los afilados huesos contra la palma de la mano. Intent acercarlo ms a ella, pero l no se movi. Lo acarici con la lengua intentando que aumentara el ardor de sus besos. Brahm se resisti. l mantena el control, por lo que a ella le quedaban dos opciones; o lo aceptaba, o se rebelaba contra l. Por favor suplic contra sus labios. Por favor. l dej de resistirse. Eleanor sinti cmo sus dedos speros se movan despacio hacia su pecho. Suavemente, tentativos rodearon su pezn con delicadeza. Eleanor sinti cmo sus pechos reaccionaban a sus caricias y se contraan ansiosos. Cuando l los apret con ms fuerza, ella no pudo evitar gemir entre sus labios. Mientras su lengua no dejaba de acariciar la de ella, l sigui dibujando sus pechos e inhalando sus suspiros de placer. A continuacin se apart de sus labios para prestar atencin a su mandbula y a su cuello. Le bes con dulzura el pulso que lata en la base de su garganta y sigui bajando. Se incorpor un poco, lo que hizo que ella arqueara la espalda, con lo que sus pechos se irguieron reclamando ser besados. Los labios de l resiguieron cada uno de los montes hasta devorarlos por completo. Eleanor no poda respirar, estaba atrapada entre un llanto y un grito de placer. Brahm continuaba besando y lamiendo todo su cuerpo hasta llevarla a un lmite insoportable. Ella apret las caderas hacia abajo, buscando el calor y la presin del cuerpo de l. Sin apartar la boca de sus pechos, Brahm la levant y la tumb en la cama, debajo de l. Sigui lamiendo con fervor el objeto de su deseo y apart las sbanas que les mantenan separados. Apoyado en un antebrazo, desliz la otra mano por sus costillas, acarici su ombligo y se detuvo en el valle que haba entre sus piernas. Ella las separ al sentir cmo los dedos de l se introducan entre los hmedos rizos para acceder a su sedosa hendidura. Empez a acariciarla despacio, investig con los dedos hasta encontrar esa parte de ella en la que se acumulaba tanta tensin. Oh. Eleanor empuj las caderas hacia arriba al sentir el roce de sus dedos. l reemplaz los dems dedos por el pulgar y desliz la mano hasta la entrada del cuerpo de ella. Con suavidad, separ los delicados labios y penetr en su interior. Ella grit, asombrada por la intrusin, sus msculos se apretaron alrededor de l. Nunca se hubiera imaginado que se sentira as. Todo el cuerpo le arda de deseo, y saba que ni de lejos haban terminado. l le mordi un pecho con suavidad logrando que ella gimiera. Levant la cabeza y la mir, sus dedos seguan acariciando su hmeda
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entrepierna hasta que ella crey que no podra aguantar ms, y empez a temblar. Eleanor lo mir a los ojos con un atrevimiento que no saba que tuviera. A l le excitaba mirarla? Ver cmo ella reaccionaba a sus caricias aumentaba la necesidad que senta de estar en su interior? Ests muy apretada dijo l, mientras segua acaricindola con los dedos. Eleanor jade al sentir cmo la espiral de placer se incrementaba. Eso es bueno? l sonri. Muy bueno. Se apoy en una mano y se incorpor sobre ella. Quiero ver cmo te estremeces. Quiero estar dentro de ti cuando tengas un orgasmo. Quiero moverme contigo cuando solloces de placer. Esas palabras hicieron que ella tuviera an ms calor y se derritiera por dentro. No era tan inocente como para no saber de qu estaba hablando y, que Dios la ayudara, ella quera lo mismo. Brahm se tumb de nuevo y le dio un beso en la mejilla. Volvi a besarla en la boca, saborendola como no lo haba hecho antes, y entonces empez a deslizarse hacia abajo. Despacio, con una languidez exquisita, explor todo su cuerpo. Mova los labios con deliberada lentitud, desde su cuello, para seguir con su hombro, como si quisiera saborear cada poro de su piel. Ella le acarici el pelo con la mano derecha y con la izquierda resigui sus hombros y la nuca. l segua avivando el fuego entre sus piernas. Pareca saber exactamente cmo tocarla para que su deseo siguiera aumentando, pero tambin tena cuidado de no llevarla al lmite. Cada vez que ella pensaba que iba a darle lo que tanto necesitaba, l cambiaba el tempo para que el orgasmo la eludiera. Continuaba besndole los pechos, lamindoselos y mordindola hasta que Eleanor ya no distingui la lnea entre el placer y la tortura, hasta que ella gema con la ms leve caricia. La punta de su lengua la atormentaba y le haca cosquillas; era fuerte o delicada, y la llevaba al extremo del placer sexual. Brahm levant la cabeza, se incorpor y se coloc entre las piernas de ella para que el extremo de su sexo quedara frente la ansiosa entrada del de ella. Eleanor se tens al recordar la descripcin que Fanny Carson haba hecho del hombre excepcional. Roz su hendidura con la punta de su miembro y la humedeci mientras con los dedos segua acaricindola. Tranquila. Su voz ronca y suave logr tranquilizarla. Todo saldr bien, Eleanor. Ser perfecto. Ella le crey y se relaj debajo de l. Qu otra cosa poda hacer si l la haca sentir tan bien? Esta vez Brahm no cambi el tempo de su mano cuando el placer se volvi insoportablemente intenso. La espiral que senta dentro de ella se descontrol, levant con fuerza las caderas y fue tal el xtasis que sinti, que grit de placer. Mientras las ltimas oleadas la recorran entera, Brahm empuj las caderas hacia delante y la penetr. A pesar del placer que experiment al notar sus cuerpos unidos, Eleanor hizo una mueca de dolor al sentir cmo l, en todo su esplendor y magnitud, rompa la nica barrera que les separaba. Le doli, pero no
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tanto como le haban dicho, ni tanto como haba temido. La incomodidad empez a mezclarse con el placer hasta que no supo distinguir si sentirlo dentro de ella le dola o era la cosa ms maravillosa que haba sentido nunca. Una vez que l estuvo por completo en su interior, y lo supo porque not sus caderas apretadas contra las de ella, l se qued quieto. Eleanor tom aliento y respir hondo varias veces. Cuando el dolor empez a desaparecer, cuando su cuerpo empez a reclamar el de l, ella volvi a abrir los ojos. Brahm la estaba mirando, estaba tan quieto que el nico movimiento que poda sentir era la suave caricia de su pecho encima del suyo. La miraba carioso, intenso, preocupado. ste dijo l con suavidad, con una voz que le recordaba al chocolate caliente, es el nico dolor que jams dese causarte, e incluso ste te lo habra evitado si pudiera. Eleanor sinti cmo se le llenaban los ojos de lgrimas. Sus palabras le llegaron al corazn y penetraron en su interior, quiz hasta su alma. Yo no lo querra confes ella con voz temblorosa. Yo no cambiara nada de todo esto. Brahm no contest, pero al mirarla sus ojos tenan un brillo especial. Con un brazo a cada lado de ella, empez a mover sus caderas. Eleanor desliz las manos por su espalda para poder sentir bajo sus palmas cada ondulacin de sus msculos. l empez despacio, separndose de ella el mximo para volver a penetrarla de nuevo. Eleanor estaba sensible, pero no le dola, y pronto empez a mover las caderas al mismo ritmo que l, apretando la pelvis contra la suya al sentir que la tensin aumentaba de nuevo. Con cada empujn, con cada movimiento, el hueso pbico de l rozaba el de ella, incendiando an ms la pasin. Eleanor se arque, quera acercarse ms a l para que l pudiera poseerla por completo y alcanzar un segundo climax. Brahm aceler el ritmo, profundiz sus embestidas. No dejaba de mirarla, ni cuando su respiracin se convirti en jadeos que la excitaron an ms que sus caricias. En ese momento, Eleanor supo que su cuerpo era el lugar ms dulce en el que l haba estado nunca, que ella no era la nica que estaba sintiendo el placer ms increble del mundo. Saber que poda hacerle experimentar eso, la hizo sentir poderosa. Suyo. Brahm era suyo. Eleanor volvi a estremecerse y un agudo gemido escap de sus labios al llegar al orgasmo. Esta vez fue mucho ms intenso que el anterior. Sobre ella, Brahm se tens y se apret contra su cuerpo una ltima vez antes de que un spero grito estremeciera todo su ser. Siguieron entrelazados durante un rato, hasta que a Eleanor empezaron a dolerle las caderas y a Brahm los brazos por intentar no aplastarla. l se retir y se tumb a su lado. Qu pasaba ahora? Hablaban? Debera irse? Debera vestirse? Brahm le evit tener que decidir al rodearla de nuevo con sus brazos. Ella se acurruc junto a l, buscando su calor a pesar de que los dos estaban completamente empapados de sudor. l la mir con pasin an en sus ojos y le apart el pelo de la cara.
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Seguro que lo tena todo enredado. Despus de tanto ajetreo deba de parecer un nido de pjaros. Oh, pero sufrira encantada todos los tirones a cambio de lo que ella y Brahm haban compartido. Protegida por su abrazo, se olvid de todos los los, de sus preocupaciones, y decidi disfrutar de la completa satisfaccin que la invada. Habra tiempo de sobra para hablar y para tomar decisiones cuando se despertara. Por primera vez en su vida, Brahm no se durmi despus de haber tenido un orgasmo, sino que se relaj en la cama, con Eleanor durmiendo a su lado. Ella era toda suavidad y dulzura entre sus brazos, su pelo pareca seda acaricindole la mandbula. El silencio les envolva, slo interrumpido por algn pequeo ronquido que le haca sonrer. Aquello era la felicidad, esa emocin que lo inundaba. Podra quedarse as para siempre, con Eleanor a su lado y la noche mantenindoles a salvo. l saba que eso no poda ser, pero no pudo evitar desearlo de todos modos. Se haba sentido tan bien cuando ella lo haba atrapado en su interior; su cuerpo era el lugar ms dulce que l haba conocido nunca. Los dos encajaban como si estuvieran hechos el uno para el otro. Debera despertarla y mandarla de vuelta a su habitacin, pero no poda. Se senta tan bien abrazndola como haca tanto tiempo que deseaba hacer. Todo lo que haba soado se estaba convirtiendo en realidad, y eso le excitaba y le daba miedo al mismo tiempo. Eleanor estaba con l. Confiaba en l y le deseaba. Ella le haba entregado su inocencia. Le entregara tambin su corazn? Ella se movi, y sus nalgas se apretaron contra su ingle. Slo ese roce bast para despertar de nuevo su miembro. Como si tuviera vida propia, creci y empez a buscar la calidez del hueco que haba entre las nalgas de ella. Brahm suspir. No slo estaba completamente despierto sino que necesitaba hacer el amor de nuevo. Haca mucho tiempo que no le pasaba eso. Poda ignorar esa necesidad. De hecho, debera hacerlo. Eleanor estaba profundamente dormida, y seguro que un poco dolorida por lo que haban hecho. Como nunca se haba acostado con una virgen, no saba el tiempo que necesitara para recuperarse. No tena intencin de hacerle ms dao. Pero al parecer Eleanor tena otros planes. Movi la espalda para que l pudiera colocar su sexo all donde ste quera ir, entre sus dos rosados mofletes, que le rodearon con suavidad. Brahm se trag un jadeo al notar cmo se excitaba. Es eso lo que creo que es? pregunt ella soolienta. Brahm desliz una mano hacia delante y le acarici el estmago. Me temo que s. Ignralo y tarde o temprano se ir. Ella apret las nalgas contra l. Quieres que le d un desplante? Eso sera de muy mala educacin. Brahm hizo una mueca de dolor.
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No utilices la palabra desplante cuando ests hablando de mi magnfica virilidad, por favor. Eleanor se ri. Mis disculpas, milord. Disculpas aceptadas. l movi las caderas para sentirla ms cerca. Maldicin, eso no le ayudaba en absoluto. Dime la verdad dijo ella, y se dio la vuelta para verle la cara. De verdad es magnfica? El rgano en cuestin se mova ahora contra el vientre de ella. Dmelo t. En la oscuridad, l casi poda ver cmo ella se exasperaba. No sabra decirlo, antes de esta noche no tena experiencia en estos asuntos. En ese caso, s, de verdad es magnfica. De hecho, soy tan grande que te he arruinado para todos los hombres, y a partir de ahora slo yo podr satisfacerte por el resto de tu vida. La risa sensual de ella hizo que un escalofro le recorriera la espalda, lo que termin incrementando la tensin que senta en su entrepierna. Ya me lo tema. Brahm abandon su sentido del humor. All estaba l, bromeando sobre el tamao de su miembro, cuando debera preguntarle si estaba bien. Te he hecho dao? Ella le acarici la cara con tanta ternura que a l le dio un vuelco el corazn. Era tan generosa en su afecto y en su cario. Algn da sera una madre maravillosa, mejor que la de l, a la que en realidad apenas haba conocido. Se haba pasado la mayor parte de su infancia aprendiendo los deberes y obligaciones de un futuro vizconde. Slo me ha dolido un momento le asegur ella. Y luego ha sido la experiencia ms maravillosa de toda mi vida. Ella slo deca eso para halagar su ego, o no? La prxima vez ser mejor. Ella se acerc ms, y sus pechos se apretaron contra su torso. De verdad? Esa seductora que se le estaba insinuando era su Eleanor? Pareca demasiado bonito para ser verdad que ella le complementara en todos los sentidos, pero l ya haba dejado de cuestionarse su suerte. Ahora mismo, iba a disfrutarlo. Ella se movi con l y se tumb de espaldas sin dudarlo. Confiaba en l, confiaba en que no hara nada que le hiciera dao, al menos con su cuerpo. Brahm slo quera saber si tambin le confiara su corazn. Eleanor tena motivos para no hacerlo, pero pareca empeada en intentarlo. l se apoy en los brazos y se permiti el lujo de recorrer su cuerpo con la mirada. La luna no brillaba demasiado, pero la iluminaba con un velo etreo. Sus pezones parecan casi de color violeta y el vello de su entrepierna plata oscura. Era como un ngel, o una diosa que hubiera descendido a la Tierra. Le acarici los hombros con los dedos, dibuj el delicado perfil de su clavcula y su cuello. Senta su piel tan delicada, tan frgil bajo sus manos.
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Toda ella era como una mueca y aun as tena una fuerza que le desconcertaba. Una hada con una voluntad de hierro. Slo su boca desentonaba de esa imagen de porcelana. Ese labio superior tan curvado la haca ms seductora, y anunciaba la pasin que se esconda en su interior. Cmo le gustaba ese labio. Ella tena la mirada, azul y oscura, fija en l mientras deslizaba las manos desde su cintura hasta las costillas. Eleanor era exactamente como una mujer deba ser, ni dura, ni demasiado blanda, si es que alguna mujer poda ser nunca demasiado blanda. Eres preciosa susurr l. Toda t eres perfecta. La sonrisa que ella le ofreci fue tan dulce, tan relajada y sensual que l casi no pudo soportarla. Nadie es perfecto, lord Creed, pero me atrevera a decir que, de todo lo que he visto, t eres lo que ms se acerca a la perfeccin. Al or esas palabras, a Brahm le doli el corazn. Eleanor an no haba visto su pierna, aunque, en su fuero interno, l saba que a ella no iba a repugnarle. Lo ms probable era que llorara por el dolor que l haba sentido, pero no iba a sentir rechazo. T tambin eres perfecta para m. Le acarici el pecho y ella dej de sonrer. Entonces, eso nos convierte en perfectos el uno para el otro? Dios, lo estaba matando. Se daba cuenta de lo que estaba diciendo? Se daba cuenta de lo dulce, de lo maravilloso que era lo que insinuaba? l sinti una opresin en el pecho, como si alguien se lo estuviera apretando con fuerza. S susurr l con voz entrecortada, supongo que s. Inclin la cabeza hacia ella, su corazn ya no poda aguantar seguir hablando de eso. La boca de Eleanor tena tantas ganas de poseerlo como l a ella; su lengua clida lo invit a su interior. Al colocarse entre sus piernas, sinti como si sus caderas quedaran envueltas por un suave terciopelo. Estaba hmeda y caliente y, al acercrsele con su sexo, ella le incit a continuar. l saba que era demasiado pronto para tomarla como deseaba. Quiz el da siguiente, o al otro, l podra poseerla como quera, pero esa segunda vez tena que ser tan suave, si no ms, que la primera. Brahm desliz su mano por la curva del abdomen hasta el vello de la entrepierna. Con los dedos separ los hmedos rizos y encontr con facilidad la sedosidad que escondan. Ella le deseaba, la cresta del centro de su placer esperaba ansiosa sus caricias. Ests lista para m murmur l cerca de los labios de ella. Ella sonri al besarle. Hace mucho tiempo que estoy lista para ti. Brahm acarici su humedad. Estaba duro y preparado, su sexo impaciente. Ponme dentro de ti. Ella se asust un poco. l no saba si por sus caricias o por lo que le haba pedido que hiciera. No s cmo hacerlo. S lo sabes. l movi los dedos, arrancando un jadeo de sus labios.
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Eleanor se acerc a l insegura, pero cuando le rode con la mano, Brahm tembl al sentir su caricia, e instintivamente se arque endurecindose an ms entre los dedos de ella. La curiosidad logr tentarla, y empez a explorarlo con delicadeza, cada roce de sus dedos haca que l temblara como una hoja al viento. Ponme dentro le repiti l apretando los dientes. No iba a humillarse llegando al xtasis mientras ella tena su sexo en la mano. No lo hara. Eleanor hizo lo que le pidi, acercando su miembro al sensual calor de entre sus piernas. Brahm apart el dedo y permiti que ella lo guiara hasta el interior de su cuerpo. Aunque no lo hubiese hecho antes, su cuerpo saba exactamente lo que tena que hacer. l la penetr y sinti cmo su carne se separaba dulcemente para recibirlo. Entr despacio, poco a poco, con cada msculo de su cuerpo preparado para retroceder si ella haca la ms pequea mueca de dolor. Cuando estuvo dentro por completo, ella lo mir a los ojos con los labios entreabiertos. Ests bien? le pregunt l con la voz entrecortada por la pasin y la emocin que senta cada vez que vea su bello rostro. Estoy bien. Ella lo bes. Deja de hablar. Brahm la rode con un brazo y dio la vuelta para que ella quedara encima de l. Quera ver cmo lo cabalgaba hasta explotar de placer. Eleanor se sorprendi por el cambio y lo mir boquiabierta. Qu ests haciendo? Yo no estoy haciendo nada contest l, y levant las caderas dentro de ella. Pero t... vas a hacerlo por m. Ella levant las cejas. Estaba preciosa, toda despeinada, con la melena alborotada cayndole por la espalda. Slo de mirarla all, encima de l, llegaba casi al borde del placer. Por qu? Porque as no tengo que preocuparme de hacerte dao, y porque quiero verte hacindome el amor. Tenan las miradas fijas el uno en el otro y un silencio, caliente y sensual, se instal entre ellos. Dime lo que tengo que hacer. La voz de ella no era ms que un ronco susurro. l poda pedirle muchas cosas, poda incluso suplicarle, pero eso tendra que esperar. Ahora, lo nico que quera era que ella descubriera el placer de tener el control en sus manos. Quera demostrarle que no slo la quera atrapada debajo de l, dominada. Haz lo que te guste. Eleanor hizo justamente eso. Movi las caderas y experiment con distintos ritmos, hasta que encontr uno que la complaca. Empez a moverse despacio hacia arriba y hacia abajo, lo llev una y otra vez al borde del orgasmo, hasta que l empez a sudar y el cuerpo entero se le tens de tanto placer. Ella lo tena preso, lo envolva con su calor; su cuerpo se le ajustaba como un guante de seda. Cada vez que ella se mova, sus jadeos se confundan. A l ya no le importaba si alguien los oa. No le importaba si los pillaban. Lo nico que le importaba era estallar dentro de ella.
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Eleanor tambin estaba a punto; l poda orlo en sus gemidos, verlo en su mirada turbulenta siempre que le permita llegar a lo ms profundo de su cuerpo. Ella separ las piernas para que pudiera penetrarla an ms, y as, l entr por completo en su interior; los labios de su sexo le acariciaron la pelvis con una suavidad que lo estaba volviendo loco. Un placer salvaje, violento creca en su interior. Quera sujetarla de las caderas y hacer que se estuviera quieta para poder clavarse dentro de ella, pero apret los dientes, el sudor se acumul en su frente, y se conform con poner las manos en sus muslos. Aquello era una tortura, una deliciosa y exquisita tortura. Los movimientos y los jadeos de Eleanor se intensificaron. Se mova ahora con ms rapidez, levantndose y descendiendo encima de l. Brahm sinti bajo las palmas de las manos cmo los muslos de ella se tensaban al arquear la espalda. El orgasmo la sacudi por completo, grit, inclin la cabeza hacia atrs y su melena le acarici las piernas. El climax de ella llev a Brahm al lmite. l levant las caderas,y con cada ola de placer que le atravesaba el cuerpo le apretaba los muslos con los dedos. Se vaci por completo dentro de ella, presa de fuertes sacudidas. Eleanor se tumb encima de l y l la rode con los brazos, la apret contra su pecho para evitar que se levantara. Saba que haba hecho mal en eyacular dentro de ella sin tomar ninguna precaucin. Para ser sinceros, ni se le haba pasado por la cabeza traerse una de aquellas fundas de proteccin. La idea de acostarse con Eleanor haba sido demasiado maravillosa para ni siquiera plantersela. Era curioso, pero pensar que un nio pudiera nacer tras esa noche no le preocupaba en absoluto. De hecho, la idea de tener su propia familia y que Eleanor fuera la madre de sus hijos lo llenaba de una emocin que no poda describir, pero le gustaba cmo se senta. Tambin saba que, si despus de esa noche, Birch, Locke, o cualquiera de los otros cuatro miraban a Eleanor, les matara sin dudarlo ni un segundo. Ella era suya, y lo sera para siempre. Tardaron un poco en recuperar la capacidad de hablar. Atrapado bajo la suavidad del cuerpo de ella, Brahm cubri sus cuerpos con las sbanas al notar que ella empezaba a tener fro. La cabeza de Eleanor descansaba entre su hombro y su mandbula, y l le acariciaba el pelo. Tendra que ayudarla a desenredar todos aquellos nudos. Mmm. Ella se estir y desliz las piernas junto a las de l. Creo que tengo un calambre detrs del muslo. Es eso posible? Brahm se ri. Seguro que, despus de tanto ejercicio, sus caderas se resentan. l no quera dejarla ir, pero tampoco quera que estuviera incmoda. La cogi por la cintura con suavidad y la tumb de lado a la vez que sala de su clido cuerpo. Le masaje la cadera antes de levantarse de la cama. Los dos tenan que lavarse despus de haber hecho el amor dos veces. Regres a la cama con un poco de agua y una toalla, y primero limpi a Eleanor. Ella se azor ante sus atenciones, pero l se limit a poner los ojos en blanco y continu con lo que haca. Con suaves caricias elimin los restos de su noche de amor. Luego se limpi l, y dej la toalla junto a la jofaina en el suelo. Ya se ocupara ms tarde de guardar esas cosas. Tengo que volver a mi habitacin le record ella cuando l volvi
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a meterse en la cama y la abraz de nuevo/' Ya lo s. l no quera dejarla ir, pero era inevitable. La alternativa sera que todos se enteraran de su desliz y, por mucho que l deseaba que todo el mundo supiera que Eleanor era suya, no quera que ella fuera objeto de chismes maliciosos. Podemos volver a hacerlo maana por la noche? l se ri ante el tono inseguro de su pregunta. Con una condicin. Eleanor lo mir a los ojos sonrindole con cario. Pdeme lo que quieras. Al or su promesa, Brahm dej de sonrer.

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Captulo 12
Casarse con l? Le haba odo bien? El corazn empez a latirle con tanta fuerza que por un momento crey que se haba imaginado la pregunta. Me acabas de pedir que me case contigo? Eso he hecho afirm l, y sus labios esbozaron una pequea sonrisa. Quieres que te lo pida de nuevo? Eleanor neg con la cabeza. No, no hace falta. Ella se qued mirndolo. Casarse con l. Brahm quera que pasaran el resto de su vida juntos. Quera que ella tuviera a sus hijos y criarlos juntos. Su plan haba funcionado; ella lo haba seducido y l le haba pedido eso que ella tanto deseaba or. Cierto que l no le haba declarado su amor, pero era casi igual de bueno. No le habra hecho el amor si no sintiera algo por ella, y no le habra pedido matrimonio si lo que senta no fuera algo profundo y duradero. Entre ellos dos haba mucho ms que simple deseo. Te importara darme una respuesta? Su sonrisa empezaba a flaquear. Era posible que se sintiera inseguro? Ella estaba a punto de contestar cuando un horrible pensamiento le vino a la mente. Mi familia no va a aprobarlo. Eso era decir poco. Hasta haca poco, Arabella haba estado de su parte y la habra ayudado a convencer a las dems, pero gracias a Lydia, ahora ella tampoco confiaba en Brahm, y Eleanor sola no poda contra todas. Ignora a tu familia. Su mueca no dej ninguna duda de lo que l pensaba de la opinin de sus hermanas. Yo quiero casarme contigo, no con tus hermanas. Si no fuera porque haba otros miembros de la familia a quienes tener en cuenta, ella podra hacer lo que l le peda. Pero mi padre... Brahm la interrumpi. A tu padre le gusto. Eso era verdad, y ella ya tena una edad en la que no necesitaba el consentimiento de su padre para casarse. l sabe lo de mi... mi error con Lydia. Ya lo s afirm Eleanor. Brahm se apoy en un codo y levant la cabeza. Te lo dijo l? S. T se lo confesaste, verdad? Ella habra credo que un hombre como su padre matara a Brahm por una ofensa de ese tipo. S sonri l resignado. No creo que le impresionara demasiado, pero sabe que estaba borracho y que me arrepiento de ello. Lo nico que l quiere es que t seas feliz, y parece creer que yo puedo conseguirlo.

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As que a su padre le pareca bien que se casara con Brahm. Sus hermanas, cuando lo conocieran mejor, acabaran aceptndolo. Cuando se dieran cuenta del hombre tan maravilloso que era. l dijo que estabas obsesionada conmigo le tom el pelo mientras le acariciaba la mejilla con la punta del dedo ndice. Que llevabas aos obsesionada. Eleanor intent controlar la risa. No te hagas ilusiones. Slo te dijo eso porque le gusta hacer de celestina. Hum... Al parecer l cree que yo acept su invitacin porque yo senta esa misma fascinacin hacia ti. A lo mejor tambin se inventa eso. Estabas fascinado por m? pregunt ella mirndole a los ojos. A pesar de que saba que el tiempo se les acababa, a ella le encantaba estar entre sus brazos. Yo no he dicho eso. S lo has dicho. He dicho que tu padre lo crea, no que fuera verdad. Ella le sonri. Ya, pero aqu ests. S, y t tambin. Al ver como l inclinaba la cabeza, a Eleanor se le aceler el corazn a la espera del beso. Era demasiado perfecto para describirlo con palabras. Sus labios suaves y firmes no descansaron hasta que ella suspir de placer. l apart la cabeza demasiado pronto y volvi a mirarla a los ojos. As que... dijo l, vas a casarte conmigo? S susurr ella con voz entrecortada. S, por favor. l volvi a besarla; esta vez fue un beso largo, lento, que la dej de nuevo sin aliento. Slo te pido una cosa aadi ella estando an abrazados. Siempre he pensado que sa era una frase muy peligrosa proviniendo de una mujer se burl l. Qu quieres? No quiero que nadie sepa que estamos prometidos hasta que yo se lo haya dicho a mi familia. Te parece bien? Claro que s contest l dudoso, pero ella se alegr de que aceptara su peticin. A quin iba a contrselo? Eleanor dej la habitacin de Brahm justo antes de que amaneciera. Estaba feliz y un poco cansada despus de haber hecho el amor, y no tena ningunas ganas de dejarle, pero bail de alegra por el pasillo que llevaba a su cuarto. Al fin se iba a convertir en lady Creed. Iba a dejar la casa de su padre para encargarse de la suya propia. Su padre. Slo de pensar en l empez a preocuparse. Eleanor saba que l haba exagerado sus problemas de salud para que ella aceptara celebrar la fiesta, pero lo cierto era que el hombre no tena buena salud. Quin cuidara de l cuando ella se fuera? Quiz pudiera convencerle para que se fuera a vivir con ella y con Brahm, pero saba que no le gustara nada la idea; su padre odiaba ser una carga. Siempre poda irse a vivir a la casa de Londres. l sola decir que
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quera pasar ms tiempo all. Desde luego, estara mucho ms tranquila sabiendo que Phoebe y Muriel, que tenan fijada all su residencia, estaban cerca de l. Seguro que ella y Brahm tambin pasaran mucho tiempo en Londres, y en la capital haba muchos mdicos y especialistas a los que acudir en caso de que su padre volviera a ponerse enfermo. Tendra que hablar con l lo antes posible. Pero primero tena que anunciar a toda la familia que se haba comprometido. No iba a esperar como haba hecho aos atrs. No es que pensara que fuera a pasar nada malo, pero no estaba de ms tomar precauciones. Y, como no dejaba de susurrarle una voz dentro de su cabeza, no iba a darle a Brahm la oportunidad de cambiar de opinin. Tras tomar esas dos decisiones, sinti como si le quitaran un gran peso de encima. Lleg a su habitacin sin ser vista y sinti un poco de vrtigo por todos los cambios que estaban sucediendo en su vida. Despus de pasar una dcada inmvil ahora bailaba tan rpido que la cabeza le daba vueltas. A pesar de la excitacin, o quiz gracias a ella, se qued dormida en cuestin de minutos. Se despert a las nueve en punto, haba llegado el momento de buscar a su familia antes de que empezaran a aparecer los invitados. Llam a su doncella y al ama de llaves. Las dos la miraron sorprendidas cuando Eleanor les pidi que avisaran a toda su familia. No se sinti ofendida por su comportamiento, era normal que sintieran curiosidad. Ellas conocan tan bien como Eleanor el motivo por el que se estaba celebrando esa fiesta, y deban de suponer que ya haba escogido marido. Seguro que en una hora todo el servicio estara especulando sobre ello. Por esa misma razn, decidi que ella misma ira a buscar a Brahm. Las doncellas hablaban, y lo ltimo que quera era que la suya le dijera a la de lady Merrott que Brahm pareca ser su eleccin. Ella y Brahm anunciaran pblicamente su compromiso cuando as lo creyeran oportuno. En el mismo momento en que el servicio empezaba a especular sobre la eleccin de Eleanor, ella, su padre, sus hermanas y Brahm estaban en el saloncito de su madre, donde sera menos probable que nadie les interrumpiera. Siguiendo las instrucciones de Eleanor, sus hermanas asistieron solas al encuentro. Ese tipo de noticia no era necesario comunicarla delante de los maridos, especialmente porque a Eleanor no le gustaban tres de sus cuatro cuados, y porque no quera que nadie viera lo mal que reaccionaran sus hermanas. Todos se sentaron sin dejar de mirar a Brahm y a Eleanor alternativamente. La tensin se respiraba en el ambiente y Eleanor pens que lo mejor sera disiparla lo ms pronto posible, porque sus nervios ya no podan aguantar ms. Era como si una nube negra planeara sobre su felicidad, y por s misma ya tena suficientes dudas sobre su futuro con Brahm. Sera suficiente para l? l tena tanta experiencia, y si se aburra con ella? Sera capaz de ayudarlo si recaa en la bebida? Todo lo que vea tan claro cuando deseaba que l le propusiera matrimonio, la inquietaba ahora que l lo haba hecho. No voy a entreteneros demasiado. Ya s que todos tenemos
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obligaciones para con los invitados. Prefiero escuchar de tu boca lo que tienes que decirnos antes de orlo en algn chismorreo dijo Arabella sonriendo, pero con la mirada ansiosa fija en Brahm. Eleanor le devolvi la sonrisa. Ella mantena la mirada fija en su padre porque saba que sera la nica persona que se alegrara. Lord Creed me ha pedido que me case con l y yo he aceptado. Su padre sonri abiertamente. Sus hermanas intercambiaron miradas de sorpresa. Lydia no pareca nada entusiasmada con la noticia. Queran decir algo en contra, pero no lo hicieron. Eran demasiado educadas para montar una escena delante de Brahm, aunque Eleanor estaba convencida de que si su padre no hubiera estado all lo habran hecho. Qu buena noticia! exclam su padre, y se levant de la silla. Se acerc a Eleanor con los brazos abiertos y ella acept encantada ese abrazo. Me alegra mucho que al final hayis podido resolver vuestros problemas le susurr al odo antes de soltarla. Luego se acerc a Brahm y le dio un sincero apretn de manos. Eleanor se volvi hacia sus hermanas. Sus malas caras la pusieron de mal humor. Es que mis hermanas no van a felicitarme? Les habl en el tono que utilizaba cuando eran pequeas y quera que supieran que estaba a punto de enfadarse con ellas. Fue tan eficaz como lo haba sido entonces. Arabella fue la primera en acercarse. Ella siempre haba sido la primera en reconocer que Eleanor saba lo que estaba haciendo. Quiz Arabella desconfiara de Brahm y de sus propsitos, pero iba a apoyar a su hermana sin importar las consecuencias. Me alegro por ti, Ellie susurr abrazndola. De verdad. Eleanor sonri y se dio cuenta de que estaba a punto de llorar. Gracias. Arabella se acerc a Brahm. Eleanor se merece lo mejor. Espero que usted se encargue de que lo obtenga. Eleanor se sorprendi al ver cmo Arabella intentaba protegerla. Estaba acostumbrada a ser ella la que protegiera a sus hermanas, y se sorprenda cuando alguna de ellas cambiaba los papeles. Pero en ese caso an era ms raro; nunca se habra imaginado a la dulce Belle amenazando a un hombre como Brahm. Su prometido supo estar a la altura y sonri a su futura cuada. Me esforzar al mximo para que as sea. Eso pareci reconfortar a Arabella, quien le dio un abrazo y volvi a sentarse. Muriel y Phoebe fueron las siguientes y, como siempre, siguieron el ejemplo de Arabella. Lydia fue la ltima. Cuando Eleanor la abraz, not que estaba muy tensa. Me alegro mucho por ti, Eleanor. Eleanor frunci el cejo. Las palabras de su hermana parecan sinceras, pero sus gestos y su actitud eran falsos. La abraz con frialdad; su sonrisa era demasiado exagerada y no se reflejaba en sus ojos. A Eleanor se le
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hel el corazn. A partir de ese momento su relacin no iba a ser la misma. Fueran cuales fuesen los motivos de Lydia, nunca le iba a perdonar a Eleanor que hubiera aceptado casarse con Brahm. Lydia cambi completamente de actitud al acercarse a Brahm. Un extrao brillo depredador apareci en sus ojos, pero no era sexual. Era como si le odiara, como si l le hubiera hecho algo muy grave y quisiera hacrselo pagar. Es maravilloso que pase a formar parte de nuestra familia, lord Creed. Su voz era un murmullo. A Eleanor un escalofro le recorri toda la espalda al orlo. se era un aspecto de Lydia que no conoca, y que no le gustaba en absoluto. Por suerte, nadie ms se dio cuenta, y si la oyeron creeran que slo era afectuosa. Pero Eleanor saba la verdad. De todos modos, Brahm ni se inmut ante ese saludo tan hostil y sensual. Se inclin y acept la mano de Lydia ella fue la nica que no le abraz, y sonri. Slo sus ojos reflejaron cierta cautela. Gracias. Tengo muchas ganas de poder considerarla como mi hermana. Lydia apret los dientes al or esas palabras. Era obvio que lo ltimo que ella quera era ser la hermana de Brahm. Entonces, se pregunt Eleanor al sentir cmo algo le oprima el pecho, qu quera su hermana? El paseo a caballo de esa tarde se cancel por culpa de la lluvia, as que los caballeros tuvieron que buscar otro modo de divertirse. Algunos jugaron al billar, otros a las cartas o estuvieron charlando junto al fuego, tomando una copa de coac. Otros jugaron al ajedrez o pasaron el rato conversando con las damas en otra habitacin. Brahm estaba sentado en una esquina, tomando una taza de caf junto con otros solteros. Eleanor estaba en otro extremo, bordando junto a Arabella y otras dos damas. Cmo va la conquista de lady Eleanor, Creed, viejo amigo? pregunt lord Merrott bebiendo algo mucho ms fuerte que el caf, si a Brahm no le engaaba el olfato. Un caballero soltero lo mir sin disimular su inters, esperando como una ave carroera a que respondiera. Idiotas. Estaba tentado a decirles a todos que ya podan irse a casa, que Eleanor era suya. Va. Y se encogi de hombros. El soltero nmero seis, un hombre llamado Stevenson, se burl. Ella le prefiere a usted por encima de nosotros. A priori uno pensara que a su edad no limitara tanto sus opciones. Quiz slo tiene buen gusto contest Brahm con una sonrisa. Buen gusto! dijo Locke sarcstico. Es la mismsima reina de hielo. Burrough nos la est vendiendo como si fuera una yegua de cra, pero ella no deja que ninguno de nosotros se le acerque lo necesario como para montarla. Birch respondi antes de que Brahm pudiera hacerlo. Ella es una dama, Locke, no una de tus zorras. Por dentro todas son zorras contest Locke. Lady Eleanor no es la excepcin. Ella quiere hacernos creer que es una dama, pero slo
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necesito cinco minutos a solas con ella para demostraros lo contrario. Brahm levant su bastn de golpe y atrap a Locke por el cuello contra el sof. Un golpe seco y Locke no volvera a hablar jams. Tcala y me asegurar de que nadie encuentre tu cuerpo. Locke lo mir aterrorizado. Se limit a asentir levemente con la cabeza por miedo a lo que Brahm pudiera hacerle. Por supuesto que Locke, como todos los dems, haban odo rumores acerca de la muerte de Harker. Locke saba que Brahm era capaz de matar para proteger a los que amaba. Birch intervino. El resto pareca encantado con el espectculo. Por suerte para Brahm, los otros invitados permanecieron ajenos a todo el altercado y continuaron inmersos en sus actividades. Est bien, Creed. Locke slo estaba siendo el cretino que suele ser. l nunca hara dao a lady Eleanor. Tiene razn balbuce Locke. Nunca. Brahm apart despacio su bastn. Tal vez Locke slo estaba diciendo tonteras, pero l no iba a permitir que nadie hablara as de Eleanor. La idea de que otro hombre pudiera tocarla, y ms an de ese modo tan vulgar, le haca hervir la sangre. Matara a Locke y a cualquiera que hiciera dao a Eleanor, y disfrutara hacindolo. Disculpadme. Brahm se puso de pie con la ayuda del bastn. La ira que senta segua burbujeando en su interior. Tena que alejarse de Locke en seguida porque si segua vindolo no saba de lo que sera capaz. Dej al joven masajendose el cuello mientras los dems miraban cmo Brahm se alejaba. Sus ojos reflejaban desde aversin hasta respeto, cubriendo una multitud de opiniones intermedias. Una cosa era segura: ahora todos saban que sus sentimientos hacia Eleanor eran mucho ms profundos que los que ellos pudieran tener. Abandon el saln y se dirigi hacia la biblioteca. En aquellos momentos era el sitio ms seguro para l. Un libro era lo que necesitaba para distraerse y pasar las horas. Si pasaba un minuto ms con los otros invitados, les dira la verdad o matara a uno de ellos. Llevaba all un cuarto de hora cuando se abri la puerta. Levant la vista de Los viajes de Gulliver con la esperanza de que fuera Eleanor, pero en su lugar vio a su hermana. Dios, aquello no era nada bueno. Estaba solo en una habitacin con Lydia, y ella estaba bloqueando la nica salida. Claro que siempre poda saltar por la ventana. Espero no molestarle. Su voz era como terciopelo, pero tena la espalda rgida como el acero. Su primera reaccin fue decirle que eso era precisamente lo que ella pretenda, pero se reserv el comentario. No haba ninguna necesidad de enemistarse con la familia de Eleanor antes de haber obtenido la licencia para poder casarse. Slo estaba leyendo a Swift inform l, y dej el libro al lado. Nada importante. Qu puedo hacer por usted? sa no era la pregunta ms adecuada que podra haberle hecho, pero ahora ya no haba vuelta atrs. Todo en ella respiraba hostilidad, su postura, su expresin, incluso su voz. Supongo que se siente muy orgulloso de lo que ha conseguido.
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Qu he conseguido? Como si l no lo supiera. Ella puso los ojos en blanco. Saba que se estaba haciendo el tonto. Convencer a mi hermana de que acepte casarse con usted. S. Estoy muy contento. Ella tena la mirada fija en el suelo. Al menos esta vez nos lo ha contado, no como la otra. Si no fuera porque por culpa de ella y sus acciones tanto l como Eleanor haban sufrido mucho, se habra redo de la cara de Lydia al intentar fingir que se senta culpable. Nada es como antes. l estaba sobrio. Era mayor. Todo era distinto. l no acabara en la cama con Lydia. Eleanor no tendra ningn motivo para dudar de l. Ella le mir a la cara. Estar sobrio no cambia a un hombre, Brahm. Slo lo hace ms astuto. Con qu clase de idiota estara casada? l no conoca al hombre personalmente, pero tena que ser un impresentable si haba convertido a Lydia en una mujer tan amargada. Yo he cambiado. Su hermana lo sabe, y siento que usted no pueda verlo. La verdad era que no lo lamentaba en absoluto, pero empezaba a sentir pena por ella. Lydia se burl y puso cara de desprecio. Cuando te canses de Eleanor y quieras algo nuevo, no vengas a llamar a mi puerta. No sers bienvenido. Quiz estaba amargada, pero Lydia tena mucha confianza en su atractivo como mujer. Nunca voy a cansarme de Eleanor, y crame, si eso tan imposible llegara a pasar, su puerta sera la ltima a la que llamara. Ella se incomod. Aos atrs fui lo bastante buena para ti. Ella se aferraba como a un clavo ardiendo a una noche que, aunque para l no haba significado nada, era obvio que para ella s. Slo fue una noche, y yo ni siquiera me acuerdo. Pues yo s que me acuerdo! Ella dio un paso hacia l. Me dijiste que te importaba! Me dijiste que me amabas! A l le cost mucho no apartarse de ella. No estaba intimidado por su pasin, ni se senta amenazado, aunque tampoco era una situacin agradable. Estaba borracho. Era difcil enfadarse con ella cuando se la vea tan pattica. Siento haberla confundido, pero yo nunca tuve ese tipo de sentimientos hacia usted. Slo hacia Eleanor. Lo dijo sarcstica o resignada? S. No eres lo bastante bueno para ella, sabes? Se comportaba como una nia malcriada. Todas lo creemos as. S, l lo saba. Pero si esperaba ahuyentarlo con meras palabras, debera esforzarse ms, mucho ms. Entonces, tengo suerte de que Eleanor crea lo contrario. Vas a hacerle dao. Lydia lo mir con desdn. No si puedo evitarlo.
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No puedes evitarlo. Lo llevas dentro. Esas palabras s lograron penetrar su coraza y dieron en el blanco. Llevaba dentro de l el poder de herir a Eleanor? Sera incapaz de evitar hacerle dao de un modo irreparable? No, no lo hara. No poda hacerlo. Esta conversacin se est haciendo pesada. l recurri a su tono ms hostil, ms autoritario. Va a tener que disculparme, milady, pero tengo cosas ms importantes que hacer que escuchar sus acusaciones. Lydia le sonri con malicia. Va a buscar a Eleanor para que le defienda, lord Creed? Eso era exactamente lo que iba a hacer, pero no tena sentido decrselo. De hecho, creo que primero voy a hablar un rato con su marido. l la apart para poder salir y tuvo la satisfaccin de verla palidecer. Fue un gesto cruel, pero necesario para mantener su orgullo. Vaya con cuidado conmigo, milady. Se detuvo al lado de la puerta . No empiece algo que no quiera acabar, porque tenga por seguro que yo lo acabar por usted. Por desgracia, Brahm no pudo hablar con Eleanor hasta bien entrada la noche. Pero afortunadamente ahora estaban los dos solos en el saloncito de su madre, con la puerta cerrada, las cortinas bajadas y una pequea lmpara iluminndoles. Era una escena muy ntima, los dos sentados en el sof, el brazo de Brahm por encima de los hombros de Eleanor. Por mucho que odiara hacerlo iba a tener que estropear esa paz. Hoy he tenido un enfrentamiento con Lydia. Eleanor se irgui preocupada. Sobre qu? l se lo cont todo, repiti cada palabra que haban intercambiado. Aunque Eleanor pudiera pensar mal de l, no omiti ningn detalle. Cuando acab, ella suspir y sacudi la cabeza. Lydia quiere protegerme. Protegerla? l tuvo que controlar su sarcasmo. Lydia est celosa. Eso tambin. Eleanor le dio la razn; pareca triste. Su matrimonio debe de ser horrible si desea que el mo tambin lo sea. Eres demasiado comprensiva y tolerante con ella. Ella sonri al ver lo enfurruado que l estaba. Es mi hermana. Y eso tena que justificarlo todo? Bueno, aunque pareciera extrao, lo haca. Brahm suspir. Est bien, pero yo sigo sin confiar en ella. Eleanor volvi a darle la razn y se acurruc de nuevo entre sus brazos. Permanecieron en silencio, escuchando cmo caa la lluvia, y el retumbar de los truenos. He estado pensando susurr Eleanor un poco ms tarde. Sobre? pregunt l al ver que ella no continuaba.
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Eleanor le acarici el muslo y, a pesar de la gruesa lana que cubra sus piernas, despert todos sus msculos. Sobre la ltima vez que estuvimos solos. En la habitacin de l. Desnudos. En su cama. Slo de pensarlo sinti cmo los pantalones empezaban a apretarle. Ests intentando seducirme? Ella se apart un poco para poder mirarle a los ojos. Si lo estuviera haciendo, tendra xito? pregunt ella sonriendo. S, diablos. Su voz era ya casi un gemido. Pero aqu? Es un lugar tan bueno como cualquier otro dijo Eleanor mirando a su alrededor. Su pequea seductora era muy prctica. De hecho, estaba resultando ser muchas cosas que le encantaban. Era inteligente, divertida y muy abierta con sus sentimientos y sus deseos. Lo nico con lo que era reservada era con su corazn. l saba que le gustaba. Saba que ella le deseaba y que quera estar con l, pero an no saba si lo amaba. Por ahora, que quisiera estar con l y le deseara tendra que bastarle, pero su objetivo final era conseguir conquistar el corazn de Eleanor. l iba a darle a ella su corazn, y necesitaba que ella le diera el suyo. Pero en ese momento su prometida quera seducirle, y l tena toda la intencin de permitrselo. Sintate en mi regazo le aconsej en voz baja. Aprovchate de m. Ella hizo lo que le deca. Estaba sonrojada de vergenza, y sus movimientos eran un poco torpes, pero Brahm nunca haba visto nada tan ertico como Eleanor levantndose las faldas hasta las blancas caderas, para poder separar bien las piernas y sentarse a horcajadas encima de l. Brahm estaba ya duro como una piedra. Ella lo bes; sus labios eran dulces y exigentes, y buscaban que la lengua de l acariciara la suya. Saba cmo excitarle. Cuando ella se sintiera ms cmoda en esas lides, seguro que lograra derretirlo en cuestin de segundos. Dios, tena muchas ganas de ensearle todas las maneras que haba de lograr eso. Sin necesidad de pedrselo, ella desliz las manos hacia abajo y busc el bulto que haba en sus pantalones. Al sentir ese contacto, l levant las caderas. Ya lo haba derretido. Con dedos temblorosos, empez a desabrocharlo y cada segundo, cada caricia lo excitaban an ms, le acercaban ms al lmite. De haber sido otra mujer, l habra credo que esa torpeza era fingida, pero no con Eleanor. Por fin liber su exigente ereccin y la acarici con dedos ansiosos, curiosos, que estaban a punto de hacerle perder el control. Si me deseas, deja de jugar conmigo y tmame jade l. Eleanor sonri al or cunto la deseaba. Se puso de rodillas, se coloc encima de l y empez a descender hasta que Brahm not cmo sus hmedos rizos acariciaban su sexo. l gimi, cerrando los ojos al sentir que ella lo guiaba hacia la entrada de su cuerpo y, poco a poco, permita que la poseyera. Sinti cmo Eleanor temblaba a medida que sus msculos iban envolvindolo. Brahm apret los dientes y arque las
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caderas para poder introducirse hasta lo ms profundo de ella. Eleanor no iba a permitrselo. Se mantena lo suficientemente erguida como para que l no pudiera hacer nada ms que estar all sentado y dejar que ella tomara las riendas. Era culpa suya; l se lo haba enseado. Eleanor apoy la mejilla en la frente de l y descendi despacio para volver a erguirse justo hasta el lmite de evitar que l saliera de su interior. Entonces, de golpe, baj por completo, y l gimi de placer al sentir cmo por fin penetraba completamente en ella, que se ondulaba encima de l con exquisita suavidad. Mova las caderas con una dulce cadencia que estaba a punto de volverlo loco y, a la vez, levant las manos hasta el escote de su vestido. Con movimientos perfectamente controlados y pulso firme, se baj las mangas del vestido y afloj los lazos para que l pudiera disfrutar de sus pechos. Debajo de las faldas, l le acariciaba las nalgas. Intentaba controlar sus movimientos, frenar el ritmo de sus caderas. Ver cmo sus pechos se excitaban delante de l era mucho ms de lo que poda soportar, y quera penetrarla con fuerza hasta que los dos explotaran por completo. Ella temblaba, pero segua manteniendo el control de su acto de amor. Eleanor le toc suavemente la nuca, meti los dedos entre sus cabellos y acerc la cabeza de Brahm hasta sus pechos, pidindole en silencio que sus labios se los acariciaran. No dejo de pensar susurr ella con una voz que lo excit an ms , en lo que siento cuando me besas. Ella no tuvo que decir nada ms. Brahm se acerc ms y tom un pecho entre sus labios. Eleanor jade, y l pudo sentir cmo el dulce monte se endureca en su boca. Oh! Ella descendi con fuerza sobre l, sus nalgas se apretaron contra los muslos de Brahm. Nunca pens que pudiera sentirme as, tan bien. Es como si estuviramos hechos el uno para el otro. Acaso l no haba pensado lo mismo? Lo estamos susurr acaricindole la piel mientras se dispona a besar el otro pecho. Su sexo tembl al mismo tiempo que el de ella. T eres ma y yo soy tuyo. Sus palabras debieron afectarla tanto como las suyas le haban afectado a l, porque ella se movi sobre l como una mujer desesperada, hacindole el amor con tanta fuerza, tan apretada, tan sedosa y hmeda que l crey que iba a morir de placer. Brahm le cogi las caderas mientras ella lo cabalgaba. Le lami el pezn con tmidas caricias a pesar de que se mora de ganas de besrselo con tanta fuerza, que ella gimiera de placer y de dolor. Quera que sintiera el mismo descontrol, la misma locura que l estaba sintiendo. El cuerpo de Eleanor se tens, tembl y sus msculos internos se ajustaron alrededor de l como un guante. Oa los pequeos jadeos de ella junto a su odo y sinti cmo sus nalgas se contraan entre sus manos. l tambin perdi el control de su cuerpo y empez a temblar. Eleanor arque la espalda y apret los pechos dentro de su boca. l la lami con fuerza al sentirla estremecerse. Ella ech la cabeza hacia atrs y grit de placer al llegar al orgasmo. Lo cubri con su humedad, lo atrap con su sexo y continu movindose con l. Su orgasmo fue tan increble
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que incendi el de l. Brahm respir con fuerza y solt un salvaje jadeo. No poda ver nada; no poda pensar. El mundo dej de existir y se vaci por completo dentro del dulce cuerpo de Eleanor. Tenan las frentes apoyadas el uno en el otro, a ambos les costaba respirar. Ninguno hizo nada para separar sus cuerpos. Se abrazaron mientras ambos se tranquilizaban. Creo que me va a gustar estar casada contigo le inform Eleanor respirando junto a su mejilla. An eran un nico cuerpo. Brahm se ri y la abraz con fuerza. Yo s que me va a gustar estar casado contigo. Y entonces la bes y sinti cmo se le descontrolaba el corazn. Ellos eran perfectos el uno para el otro. Nada podra separarlos nunca. Nada.

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Captulo 13
Eleanor estaba impaciente por casarse. Y no era slo porque ya estuviese harta de tanto andar a oscuras por los pasillos. Cuando ella y Brahm estuvieran casados, ya no habra ninguna necesidad de encontrarse a escondidas por la noche, ni tendran que preocuparse por si los pillaban juntos. Era un error mantener en secreto su noviazgo. Ya deberan haberlo anunciado; as no se sentira como una intrusa en su propia casa, recorriendo a oscuras los pasillos. Suspir aliviada al acercarse a la puerta de la habitacin de Brahm. Eran ya las dos y media de la madrugada y todos los invitados estaban dormidos; o eso esperaba. Slo ella y Brahm conocan sus planes para encontrarse esa noche, pero aun as su corazn lata descontrolado. Si les pillaban se armara un escndalo. No importara que ella estuviera en su casa y pudiera hacer lo que le viniera en gana. Ni que ella y Brahm anunciaran su compromiso inmediatamente; aun as habra quienes diran que Brahm slo le peda matrimonio porque la haba comprometido. Era una pena que ella no fuera como Brahm y no le importara lo que la gente pensara; a ella s le importaba, especialmente si decan cosas que pudieran perjudicar a su familia. Lleg a la habitacin. Pronto estara dentro, donde nadie podra verlos, donde nadie podra encontrarlos. Y dejara de preocuparse por los chismes hasta que tuviera que abandonar a Brahm y volviera a estar a solas. No llam, alguien podra orlo, sino que gir el picaporte y entr en silencio. Ellos haban quedado as, tal como deca la nota que ella haba recibido. Una lmpara brillaba junto a la cama iluminando el interior blanco y azul de la habitacin. Como todas las habitaciones de invitados, no era ni demasiado femenina ni demasiado masculina, para adecuarse a ambos sexos, y desde ella poda verse el jardn y el lago. Pero en ese instante, lo ltimo que le preocupaba a Eleanor eran las vistas que tena la habitacin y, por suerte, las cortinas estaban bajadas. Ella centr su atencin en la cama y en la figura que se mova bajo las sbanas. Se acerc despacio, sin apartar la vista. Estaba Brahm dormido? Ella frunci el cejo. El cuerpo que haba all tumbado pareca demasiado pequeo para ser el de Brahm. Demasiado pequeo, demasiado voluptuoso, y demasiado rubio. Eleanor se qued petrificada ante lo que estaba viendo. Haba una mujer en la cama de Brahm. Y no cualquier mujer: lady Dumont. Brahm no estaba por ninguna parte, pero all estaba lady Dumont, desnuda y tan sorprendida como

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Eleanor por lo que estaba pasando. Lady Eleanor! Lady Dumont se sent y se cubri con las sbanas. Estaba tan horrorizada que su expresin no poda ser fingida. Qu est haciendo aqu? Eleanor sinti cmo primero le herva la sangre, luego se le helaba, y luego no sinti nada en absoluto. Fue curioso, algo que debera hacerle tanto dao slo consigui que se sintiera... vaca. Yo podra preguntarle lo mismo seal Eleanor con voz entrecortada, pero la respuesta es evidente. La mujer, mucho mayor que Eleanor, la miraba con una curiosidad que empezaba a incomodarla. Supongo que as es. Pero la respuesta al porqu est usted aqu no lo es tanto. A Eleanor se le hizo un nudo en la garganta que le impidi hablar. Le haba clavado lady Dumont un pual entre las costillas mientras no estaba mirando? Eso explicara por qu le costaba tanto respirar. Necesitaba hablar con lord Creed. Lady Dumont se cubri an ms con las sbanas y fingi estudiar la habitacin. l no est aqu. Eso era evidente, a no ser que el canalla estuviera escondido debajo de la cama. Cmo se haba atrevido a hacerle eso otra vez! S, ya lo veo. Lo esperara, pero creo que tres son multitud. Buenas noches. Tena que salir de all antes de echarse a llorar. No poda mantener aquella farsa ni un minuto ms, estaba a punto de desmoronarse. Lady Dumont y Brahm. Al menos esta vez no haba sido Lydia la que estaba en su cama. Poda estar contenta por eso, pero no lo estaba. Cmo poda hacerle eso? Acaso no tena ningn autocontrol? Haba reemplazado su necesidad de bebida con las mujeres? Por otra parte, al lado de la cama haba una botella de vino con dos copas. Vino. Haba vuelto a beber? Era todo aquello una pesadilla, o Brahm Ryland le haba estado mintiendo desde su llegada a la fiesta? l le haba dicho que no era un seductor, que haba dejado de beber, y ante ella tena pruebas de todo lo contrario. Pruebas que Eleanor no quera creer y que no quera seguir viendo. Simplemente, le dola demasiado. Por favor, dgale al vizconde que he venido a verle dijo ella, y se dio la vuelta. S, que el bastardo supiera que lo haba descubierto. Pero no pudo escapar. Slo haba dado tres pasos cuando lady Dumont dijo: Est enamorada de l. La suave acusacin fue como si le echaran aceite ardiendo por todo el cuerpo. Ella se dio la vuelta sintiendo un enorme peso sobre los hombros. Disculpe? Iba lady Dumont a presumir ante ella de su conquista? Tal vez fuera a decirle que un hombre como Brahm nunca tendra bastante con una nica mujer, y menos una tan provinciana y corriente como ella. Pero lady Dumont no pareca sentirse muy orgullosa de s misma; la
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verdad era que pareca estar muy, muy avergonzada. Lady Eleanor, creo que le debo una explicacin. Usted no me debe nada, se lo aseguro. Cunto ms debera soportar? Aquella mujer estaba en la cama de Brahm, la misma cama que ellos dos haban compartido. Era como si profanara todo aquello con lo que ella haba soado, todo lo que haba deseado. Cuando Brahm se fuera, hara que la quemaran. No es lo que usted piensa. Lady Dumont pareca mucho ms joven sentada all, con la melena suelta sobre los hombros. Eleanor poda entender por qu a Brahm le pareca atractiva. Era evidente que le gustaban las rubias. Oh, creo que es exactamente lo que pienso se burl Eleanor. Ahora, si me disculpa, lady Dumont. Seguro que su amante no tardar en regresar. Y ella no quera estar all cuando eso ocurriera, no responda de sus actos. Lady Dumont se incorpor en la cama como si se fuera a seguirla. Al darse cuenta de que estaba desnuda, se lo replante. Por favor, deje que me explique. No. Ella ya tena suficiente, ya haba sufrido bastante. Eleanor ignor las splicas de la mujer y sali de la habitacin. Sin pensar en su reputacin, ni en nada en absoluto, se levant las faldas y corri por el pasillo hacia el ala donde estaban las habitaciones de la familia. Se hizo dao en el pie y ese dolor se extendi por toda la pierna, logrando distraerla del que senta en el pecho. No dej de correr hasta alcanzar su habitacin, con los pulmones a punto de estallarle por el esfuerzo. Su habitacin estaba en silencio, era como un santuario para su roto corazn. Podra tumbarse en la cama y llorar, pero en esos momentos estaba demasiado enfadada como para hacerlo. Caminar. Caminar le ira bien. Tena que moverse, si se tumbaba no volvera a levantarse jams. Sus pasos quedaban amortiguados por el espesor de la alfombra color beis. Sus movimientos eran torpes, descoordinados, como si las piernas se le hubieran quedado dormidas. De hecho, era como si todo su cuerpo se hubiera quedado dormido. Cmo poda haber sido tan estpida y haber confiado en aquel hombre? Cmo poda ser an tan estpida y querer encontrar una justificacin a su comportamiento? Estaba borracho? Eleanor se mordi el labio pensativa. Habra confundido a lady Dumont con ella? Sera sa siempre su excusa cuando estuviera con otra mujer cuando se supona que tena que estar con ella? Se supona que tena que estar con ella. Eleanor se detuvo. Todo eso era demasiado raro para ser verdad. Por qu iba Brahm a organizar una cita con lady Dumont en su habitacin a la misma hora en que se supona que tena que encontrarse all con ella? Y por qu estaba lady Dumont sola en la cama? Lady Dumont se haba sorprendido tanto como Eleanor al verla all, y le haba dicho que poda explicarlo. Explicar qu exactamente? Lo que estaba haciendo en la cama de Brahm? Estaban teniendo ellos dos una aventura desde el principio y lady Dumont haba querido sorprenderle? No, de ser as ella se habra enterado. Lady Dumont no era para nada discreta; habra sido la primera
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en hacer correr el rumor de que se acostaba con Brahm. No, no tena sentido. Brahm no era estpido. l no habra organizado una cita con lady Dumont cuando se supona que tena que estar con ella. Y conociendo a Eleanor como la conoca, no sera tan idiota como para dejar que otra mujer entrara en su habitacin. l habra ido a la habitacin de su amante, no al revs. l saba que Eleanor era lo bastante impulsiva como para meterse en su habitacin, al fin y al cabo ya lo haba hecho antes. Cmo poda casarse con Brahm si tena tantas dudas? Ella saba que tena que haber alguna explicacin que justificara que lady Dumont estuviera en la cama de Brahm. Lo ms probable era que ella hubiese ido all por propia voluntad, con la esperanza de seducirlo. Seguro que Brahm ni siquiera saba que ella estaba all. Pero dnde estaba l? Se supona que debera haber estado esperndola. Ella no confiaba en l. No, eso no era del todo cierto. Eleanor saba que l iba a serle fiel mientras ella siguiera interesndole. Pero por otra parte, no crea ser capaz de mantener su inters por mucho tiempo; crea que l encontrara a alguien mejor que ella. A pesar de que le haba perdonado por lo de aquella noche con Lydia, no poda evitar pensar que alguna parte de l haba sabido que no era Eleanor quien estaba en su cama. En aquel entonces, l ni siquiera haba intentado seducirla, y sin embargo para Lydia haba sido muy fcil. Si no confiaba en l, era porque no crea que lo que senta por ella fuera a durar. Era injusto por su parte, Eleanor confiaba en lo que ella senta, pero no en lo que senta l. En su caso era evidente, se haba acostado con l, le haba dado su inocencia. Los hombres eran distintos en ese sentido. Acaso el propio Brahm no le haba confesado que l no haba amado a Fanny Carson ni a su otra amante? Ella quera ser mucho ms que su compaera, mucho ms que su amante. Quera que la amara. No se mereca menos que eso, ni Brahm tampoco. Y ambos se merecan ser tratados con respeto y confianza por parte del otro. Al salir corriendo de la habitacin de l pensando lo peor haba demostrado que ni confiaba en l ni le respetaba. Cmo haba entrado lady Dumont en la habitacin? Cunto tiempo llevaba all? Y por qu? A pesar de la relajacin moral de lady Dumont, no era el tipo de mujer que se mete en la cama de un hombre sin ser invitada. Quin la haba invitado? No tena sentido que hubiera sido Brahm cuando l ni siquiera estaba all. A no ser que l quisiera que Eleanor encontrara a lady Dumont. Quiz la estaba poniendo a prueba, poniendo a prueba su confianza. No, eso era absurdo. Nadie en su sano juicio hara algo tan ridculo. Tal vez haba cambiado de opinin y no quera casarse con ella. Tal vez se era su modo de romper el compromiso. Eso era casi tan ridculo como lo de poner a prueba su confianza. Tena que haber alguna explicacin racional para todo aquello. Lady Dumont haba intentado drsela, pero Eleanor estaba demasiado alterada como para escucharla. Por qu no haba sido capaz de esconder sus
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sentimientos? Ella siempre haba presumido de su habilidad para mantener la calma, pero esa noche no haba podido hacerlo. Si se hubiera quedado, lady Dumont le habra contado lo que estaba haciendo en la habitacin de Brahm. Eleanor tena demasiadas preguntas que necesitaban respuesta. Haba demasiadas cosas que no encajaban. Cada teora que formulaba era ms rocambolesca que la anterior. Debera regresar a la habitacin de Brahm. Lady Dumont tena muchas de las respuestas que buscaba y, cuando Brahm regresara, si es que no lo haba hecho ya, tendra el resto. Entonces slo debera creer lo que ellos le contaran. Pero no poda regresar, no poda. Aunque Brahm no hubiera vuelto an, si Eleanor volva a su habitacin, lady Dumont se convencera de que realmente estaba enamorada de l. Y eso era lo ltimo que ella quera en ese momento. A pesar de que la dama en cuestin haba parecido de verdad preocupada, Eleanor saba que le gustaba chismorrear, y ella no iba a darle ms motivos para hacerlo. No, la nica persona que poda decirle la verdad era Brahm, pero haba muchas posibilidades de que cuando l lo hiciera ya fuera demasiado tarde. Algo no iba bien. Protegido por la oscuridad, Brahm aprovech para inspeccionar los alrededores. La cabaa estaba sucia y fra, con los muebles cubiertos por sbanas. El aire era hmedo y estaba viciado, lo que indicaba que haca mucho tiempo que nadie haba entrado all. Sus pisadas eran las nicas marcas que haba en el suelo lleno de polvo. Eleanor quera encontrarse con l all? All era donde quera pasar las preciosas horas que podan estar juntos y a solas? Imposible. Pero en la nota que le haba mandado las instrucciones estaban muy claras. Esa cabaa era el sitio que haba escogido. Al principio, l crey que algo le haba impedido adecentar el lugar, pero ahora ya no estaba tan seguro. No haber tenido tiempo para limpiarlo era una cosa, tal vez ella no haba querido que ningn sirviente lo hiciera, y sus deberes como anfitriona se lo haban impedido, pero otra era que ya llevaba esperndola ms de media hora, y Eleanor segua sin aparecer. Era improbable que ella creyera que esa cabaa era un sitio romntico, pero an era ms improbable que llegara tan tarde. Empez a preocuparse. Seguro que haba alguna explicacin para que no hubiera ido a buscarle. Seguro que encontrara una nota en su habitacin explicndoselo todo. No tena sentido seguir esperndola. Eleanor no iba a acudir. Utiliz el bastn para identificar los obstculos que entorpecan su camino y se dirigi a la salida. Si hubiera sido el hombre que sola ser, aquella cabaa no le habra supuesto ningn problema, pero ahora, disminuido como estaba, cada centmetro desconocido era un peligro potencial. Claro que, si hubiera seguido siendo aquel hombre, lo ms probable era que hubiese muerto en algn sitio miserable y desde luego ahora no estara prometido con Eleanor. El camino de vuelta a la casa no era demasiado difcil a la luz del da,
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pero de noche, con nubes cubriendo la luna, era igual de peligroso que la cabaa para un hombre con bastn. El jardn estaba bien conservado, pero aun as haba races y piedras que deba evitar. Un paso en falso podra hacerle tropezar y que la pierna se le volviera a romper o, Dios no lo quisiera, romperse la buena. Lo ltimo que quera era tener que explicar qu estaba haciendo tan lejos de la casa de noche, sin olvidar que primero tendran que encontrarlo y llevarlo de vuelta a la civilizacin. As que empez a caminar con cuidado hacia la mansin, maldiciendo su pierna y su falta de fuerza de voluntad que era, al fin y al cabo, la culpable de su cojera. Por fin lleg al jardn y, con paso firme, recorri el camino de entrada. Lleg a la casa con la pierna y la rodilla destrozadas. La ida a la cabaa y la vuelta de ella lo haban agotado, sin contar con que all haba estado de pie todo el rato. No culpaba a Eleanor del dolor que senta, pero, maldicin, esperaba que ella tuviera una buena excusa para no haber ido all a encontrarse con l. Caminar por la casa a oscuras tampoco era nada fcil. Su bastn tropez dos veces con muebles que no saba que estaban all, y Brahm casi se cay encima de ellos. Nada de eso contribuy a mejorarle ni el humor ni el dolor que senta en la pierna. Si no encontraba una nota de Eleanor en su habitacin tendra que asumir que algo importante le haba pasado y tendra que esperar hasta la maana para hablar con ella. Cuando lograra llegar a su cuarto iba a quedarse all. Su habitacin no estaba vaca. Lady Dumont estaba en su cama, en su cama deshecha, en camisn y bata, y con la melena suelta cayndole por la espalda. Para muchos hombres habra sido una imagen muy seductora, para cualquiera que no hubiera sido Brahm; y si lady Dumont no hubiera parecido Juana de Arco a punto de ser quemada en la hoguera. Brahm cerr la puerta despacio. Si los pillaban juntos iba a tener problemas. Nunca lograra explicrselo a Eleanor. Seguro que ella pensara lo peor, y no podra culparla por ello. Pareca que lady Dumont acabara de acostarse con l. Le importara explicarme qu hace en mi habitacin vestida as? No haba sido demasiado educado, pero fue lo ms que pudo serlo teniendo en cuenta las circunstancias. Despus de todo, ella estaba en su habitacin, casi desnuda, sin que nadie la hubiera invitado. Lady Dumont lo mir compungida. Una expresin que Brahm nunca antes haba visto en los ojos de esa mujer. Usted me invit. Brahm parpade, no slo por lo que dijo, sino por el tono de resignacin con que lo dijo. Disculpe? Creo que me acordara de haberlo hecho, y le aseguro que no es as. A m tambin me extra recibir ese tipo de invitacin de usted le dio ella la razn, pero ayer una persona me dijo que usted estaba interesado en m. Si eso le hubiera pasado unos aos atrs, l habra asumido que estaba borracho cuando hizo ese comentario. Pero ahora eso era totalmente imposible.
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Seora, si bien usted me parece una dama atractiva seguro que ira al infierno por eso, yo nunca he dicho tal cosa a nadie. Debo preguntarle quin la enga de ese modo. Lady Dumont apart la mirada y se cerr an ms la bata. l nunca la habra credo capaz de tanta modestia. Debe de creer que soy estpida. Por qu hacan eso las mujeres? Por qu decan cosas de ese tipo de un modo que un hombre siempre se vea obligado a contestar? Por qu no decan simplemente Me siento como una tonta o Soy una completa idiota? Por qu obligaban al pobre hombre a involucrarse? No importaba lo que respondiera, nunca iba a acertar. Si deca que s, sera cruel. Si deca que no, iba a darle pie a que volviera a comportarse as en el futuro. Creo que algo estpido ha pasado. Eso era decir poco, y haba logrado evitar responder. Dgame, por favor, quin le dijo que yo estaba interesado en usted? Por un instante, Brahm crey que no iba a responderle. Lady Brend. A Brahm un escalofro le recorri toda la espalda. Debera haber sabido que Lydia estaba detrs de todo aquello. No le sorprendera nada que ella hubiera mandado tambin la nota que se supona que le haba escrito Eleanor. Se frot la cara con las manos. Para eso ya no haba justificacin posible. Hasta entonces l haba intentado creer que Lydia quera proteger a Eleanor, pero ahora estaba convencido de que esa mujer era el demonio en persona. Tiene la nota que supuestamente yo le envi? Ella extendi la mano, en su interior haba un papel arrugado. Lo haba arrugado al ver que l no iba a encontrarse con ella? O lo haba estado retorciendo entre sus dedos mientras le esperaba para hablar con l? Brahm cogi la nota y la abri. No le sorprendi ver que la letra coincida con la nota que l haba recibido. Sin duda, era la caligrafa de una mujer. Cmo no se haba dado cuenta de eso lady Dumont? Cre que la letra era un poco afeminada dijo ella como si le estuviera leyendo el pensamiento. Pero su hermano Wynthrope tiene muy buena letra, as que pens que era un rasgo hereditario. l se la devolvi y prefiri no hacer caso del comentario sobre Wyn. All no se deca nada que pudiera ayudarle, eran slo unas pocas lneas en las que se le deca a lady Dumont que si lo deseaba, esa noche fuera a su cuarto. Eso s, la hora de la cita era la misma que constaba en la nota que l haba recibido. Brahm tena la esperanza de que la coincidencia de horas le permitiera mantener en secreto ese fiasco entre l y lady Dumont, al menos hasta que hubiera podido hablar con Eleanor. l no iba a ocultrselo, eso sera lo mismo que mentir. Creo que hemos sido vctimas de una broma de muy mal gusto, lady Dumont. Y crame si le digo que lo siento. Esto es humillante. Ella neg con la cabeza. Por favor, no se preocupe. Brahm empezaba a sentir pena por ella
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. A m tambin me han engaado; yo recib una nota similar a la suya. ste ser nuestro secreto. A Brahm le dio un vuelco el corazn al ver cmo ella cambiaba de expresin. Iban a mantener el secreto, no? Sabe alguien ms lo que ha pasado? Ella volvi a apartar la mirada. Al parecer le costaba mucho mirarlo a los ojos. Tal vez no era tan vctima como aparentaba. Por eso le he estado esperando. El corazn de l estaba descontrolado; el muy maldito. Por qu? Yo estaba aqu... ella mir hacia la cama, esperndole, cuando alguien ha entrado en la habitacin. Dios, no. No, eso no poda ser cierto. Quin? Lady Eleanor. Maldicin. Lydia lo haba planeado todo mejor de lo que pensaba. Tanto, que estaba seguro de que el que Eleanor hubiese ido a su habitacin justo en ese momento no era ninguna casualidad. Se lo habra dicho alguna de sus hermanas? O Lydia habra conseguido hacerse con la nota que l haba deslizado bajo la puerta de Eleanor para confirmar su cita de esa noche? Qu diablos importaba eso ahora? Seguro que Eleanor le consideraba un crpula de la peor calaa. Cundo ha estado ella aqu? Hace apenas cuarenta minutos. Mientras l se haba estado pelando de fro en aquella horrible cabaa, Eleanor haba acudido a su cita y se haba encontrado a otra mujer en su cama. Maravilloso. Se apret el puente de la nariz. Aquello no poda estar pasando. No poda. Ella le ama. Brahm ech la cabeza hacia atrs como si hubiera recibido un puetazo. Frunci el cejo y se enfureci. Qu? Lady Dumont se puso de pie, y su cara reflejaba la envidia que senta. Oh, ella no me lo dijo, pero no haca falta. Lo vi en sus ojos. Pareca muy alterada. A Brahm se le encogi el corazn. Por supuesto que estaba alterada. Seguro que crea que l era un bastardo mentiroso. Intent explicrselo, pero no quiso escucharme. Como si quisiera dar ms credibilidad a su historia, lady Dumont seal a la puerta. Crea que la puerta iba a darle la razn?. Sali corriendo. Pobre chica. S, pobre chica. Lo siento mucho, lord Creed. Si hubiera sabido que entre usted y lady Eleanor haba algo, nunca hubiera aceptado la invitacin, aunque hubiese credo que era verdad. Yo nunca le hara dao ni a usted, ni a lady Eleanor. Ella pareca sentirlo de verdad, y Brahm se sinti agradecido al ver que era as. Gracias. Lady Dumont se limit a bajar la cabeza, pas por su lado y se dirigi
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a la puerta. Ahora me ir a mi habitacin. Ya s que no me lo ha pedido, pero si me lo permite, djeme darle un consejo: si yo fuera usted, le llevara estas notas a lady Eleanor inmediatamente. Lo har. Era un buen consejo. Buenas noches. Ella le sonri triste. Para usted y para m no han sido muy buenas, milord, pero gracias de todos modos. Lady Dumont sali de su habitacin tan silenciosa como un gato. Seguro que eso se deba a la experiencia que tena en ese tipo de cosas. l no iba a juzgarla, todo lo contrario. En ese preciso instante, estaba muy agradecido de que tuviera tal habilidad. Esper unos minutos, lo suficiente como para que lady Dumont hubiera llegado a su habitacin, y sali. El oscuro pasillo le dio la bienvenida de nuevo. Intent recorrerlo haciendo el menor ruido posible, pero su bastn y su dolorida pierna no colaboraban demasiado. Lleg a la escalera que conduca al ala de la familia, y all dej de preocuparse por el ruido; no haba querido que los otros invitados lo descubrieran, pero no le importaba lo ms mnimo despertar a los familiares de Eleanor. De hecho, le gustara ensear esas notas al padre y al marido de Lydia, a ver qu tenan que decir sobre eso. Pero el padre y el marido de Lydia tendran que esperar. Ahora mismo, lo que ms le preocupaba era la hermana de Lydia. Cmo reaccionara al ver las notas? Lo absolvera de todo? Dios, esperaba que s. Golpe la puerta de la habitacin con los nudillos, el ruido era menor que si la golpeaba con el bastn. Tal vez an no estaba preparado para enfrentarse a toda la familia. El silencio fue la nica respuesta. Tras la pesada puerta no se oa nada. Estara dormida? O peor, estara en otra habitacin, llorando y maldicindole los huesos? Podra buscarla durante el resto de la noche y jams la encontrara. Los nicos sitios en los que a l se le ocurrira buscar seran la biblioteca, el saloncito y el invernadero, y ella seguro que iba a evitar esos sitios a sabiendas de que seran los primeros a los que l acudira. Iba ya a darse la vuelta y empezar su bsqueda, cuando la puerta se abri. Entr en la habitacin con cautela, esperando que las cinco hermanas Durbane descendieran sobre l hechas unas furias. Cre que tal vez vendras reconoci ella con la voz tan triste como se la vea. Qu iba a hacer ahora? La abrazaba y la estrechaba entre sus brazos, tal como deseaba hacer? Intentaba explicarle lo que haba pasado? O le enseaba las notas y esperaba a que ella lo dedujera por s misma? Yo no tengo una aventura con lady Dumont dijo l al acercarse a ella. Nunca he tenido una aventura con ella. Ella afirm con la cabeza, pero sigui vindosela muy triste. Lo s. No s qu estaba haciendo ella en tu habitacin... Bueno, la verdad es que s lo s, lo que no s es cmo pens que sera bien recibida.
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La engaaron. Y a m tambin. Por eso no estaba en la habitacin cuando t llegaste. Ella volvi a mover la cabeza y pareca que su cuello no fuera a soportar el peso. Ya me lo haba imaginado. Eleanor dej de mirarle, y su vista se desliz dolorosamente hasta su escritorio. Brahm vio all una nota doblada. Mi puerta no estaba cerrada. Supongo que lady Dumont pudo entrar y leer la nota. No lo s. Deba decirle ahora que l crea que no era lady Dumont quien haba entrado en su habitacin? O deba esperar hasta ms tarde? Eleanor, todo esto ha sido orquestado. No es nada ms que un gran error que nunca debera haber ocurrido. Ella volvi a mover la cabeza. Apret los labios con fuerza para controlar el temblor de su barbilla. Ya me he dado cuenta, pero ha pasado, y en cierto modo me alegro. A ella le costaba tragar saliva. Tard unos segundos en volver a hablar: Porque me ha obligado a darme cuenta de algunas cosas que yo misma me estaba esforzando en ignorar, y por eso te debo una disculpa. Aquella conversacin no estaba tomando el rumbo que l esperaba. Tampoco estaba yendo como l haba temido, pero algo en el tono de voz de ella le dijo que no le iba a gustar el resultado. Ojal se equivocara. Eleanor lo mir con los ojos llenos de lgrimas. Lo siento tanto, Brahm. l sinti que se le helaba la sangre, que el corazn le dejaba de latir, que los pulmones le empezaban a arder. Esa disculpa esconda demasiadas cosas. Eleanor, qu me ests diciendo? No puedo casarme contigo. Una nica lgrima descendi por su mejilla.

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Captulo 14
Ella no poda casarse con l? Por qu no, maldita sea? Eleanor se asust por su tono de voz, pero Brahm no senta haber gritado. Ella tena motivos para asustarse. sa era la segunda vez que rechazaba casarse con l, y esa vez iba a decirle por qu. Esa vez l no iba a irse tan fcilmente, no cuando se haba esforzado tanto para conquistar su corazn. Tal vez no haba logrado conquistarlo para nada. Estara mal que nos casramos dijo ella despacio. Sera injusto para ti. Injusto para l? Qu diablos pensaba que estaba haciendo al rechazarle? Hacerle feliz? Creo que me debes ms explicacin que sa, Eleanor. Ella tom aliento y enderez los hombros, como si ella fuera la que estuviera siendo atacada, herida mortalmente, cuando era l a quien le acababan de destruir todos los sueos y esperanzas. l era el que se haba esforzado tanto en cambiar, slo para descubrir que no haba sido suficiente. Despus de encontrar a lady Dumont en tu habitacin... Brahm no la dej terminar. Ya te he dicho que yo no la invit. T me has dicho que me creas. Ella afirm con la cabeza y apret las manos con fuerza sobre su estmago. Lo hice. Lo hago. Entonces sabes que esto es un error. No tiene nada que ver con nosotros. No tiene nada que ver con tu decisin de casarte conmigo. Y si l tena algo que decir, ella iba a casarse con l. La idea de vivir sin Eleanor ahora que saba lo que era estar juntos, era insoportable. Un suspiro de resignacin escap de los labios de ella. Tiene mucho que ver con mi decisin de no casarme contigo, Brahm. Ella saba exactamente qu decir para que el pual que l senta clavado en su pecho se hundiera an ms hondo. Brahm apret la mandbula. Cmo? Ms le vala explicarse. l estaba procurando no decirle lo que saba de Lydia para evitarle ms tristeza, aunque al parecer ella no estaba dispuesta a evitarle a l ningn dolor. Al verla, yo no confi en ti. Crea que te habas acostado con otra mujer. Cre que tenas una aventura con lady Dumont. Ella pareca abatida, y l no saba si tena ms ganas de abrazarla o de zarandearla para que entrara en razn y no fuera tan idiota.

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Es normal, la encontraste en mi cama. l no poda culparla por haber credo lo peor de l en primera instancia. Una sorpresa de ese tipo poda afectar al sentido comn de cualquiera. Yo habra credo lo mismo si la situacin hubiera sido al revs. No, no lo habras hecho. Sus ojos se llenaron de lgrimas y l sinti cmo su corazn empezaba a romperse. Dentro de poco no quedara nada de l. T no habras dudado de m, y no porque fuera virgen la primera vez, sino porque t confas en m. Ella tena razn. l se habra enfadado. Primero, habra roto todos los muebles de su habitacin, y luego le habra exigido al impresentable seductor que hubiera encontrado all que le contara la verdad. Ellie... Eleanor se enjug las lgrimas con una mano y con la otra le detuvo. Incluso llegu a pensar que quiz habas vuelto a beber. Casi dese que lo hubieras hecho, as podra perdonarte lo de lady Dumont lo mismo que te haba perdonado lo de Lydia. Brahm no poda dejar de mirarla. Dios. No estoy segura de si te he perdonado lo de Lydia, Brahm. Ella intent controlar las lgrimas, pero sigui mantenindolo alejado de ella. Sus ojos brillaban en la oscuridad. Quiz por eso me precipit tanto en mis conclusiones. Pero pronto te diste cuenta de que eran slo eso, conclusiones precipitadas. Las palabras salan de su boca con mucha rapidez, como si as pudieran ayudarlo a conservar a Eleanor a su lado. l no poda decirle ahora la verdad sobre Lydia, ella no iba a creerle. O s lo hara? Y si vuelve a pasar, cunto tiempo tardar en darme cuenta? pregunt ella irguiendo la barbilla. l no pudo evitar sonrer ante lo absurdo de la pregunta. Nunca ms encontrars una mujer en mi cama. Seguro que no. Quiz no, pero cuando vayas al club y no regreses a la hora prevista, empezar a pensar que ests con otra mujer? Empezar a pensar que ests borracho? Un sabor amargo le subi por la garganta. l no poda luchar contra eso. Debera haber sabido que no sera fcil ignorar su pasado; haba vuelto para perseguirle. No lo s. Lo hars? Me encantara poder decir que no. Eleanor movi la cabeza negando. Pero lo hara. Creo que siempre tendra miedo de que encontraras algo mejor que yo. No confas en m. O, mejor dicho, no confiaba en s misma. Tampoco importaba. Eleanor no confiaba en ellos dos juntos, y l no poda hacer nada para arreglar eso. Era algo que tena que ver ella sola. No. Ella no estaba segura de su respuesta, l poda verlo en sus ojos. Qu le estaba escondiendo?. T mereces a alguien que confe en ti, Brahm. Mereces a alguien que no dude de ti. T no dudaste de m. l aprovech su inseguridad. No de verdad. S lo hice. Segua sin sonar completamente convencida, pero estaba mejorando. Y volver a hacerlo. No puedes estar segura. Tal vez si l segua insistiendo acabara
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por convencerla. Eleanor se olvidara de toda esa tontera y les dara a los dos una oportunidad. No puedes pasarte el resto de tu vida intentando demostrarme tu vala. Haba llegado el momento de cambiar de tctica. Haba llegado el momento de decirle de qu iba todo aquello, de demostrarle que no estaban teniendo esa discusin porque ella no confiara en l, sino porque alguien haba sembrado esa desconfianza entre los dos. Eleanor, se te ha pasado por alto averiguar quin es el culpable de todo esto. Ni t ni yo hemos hecho nada malo. Entonces, quin? Brahm tom aliento. Haba llegado la hora. l le haba prometido honestidad e iba a mantener su promesa, a pesar de que estaba seguro de que iba a hacerle ms dao. Lady Dumont y yo recibimos unas notas escritas por la misma persona. Una mujer. Yo creo que fue Lydia. Lydia! Eleanor palideci, y slo sus mejillas mantuvieron cierto color. Oh, Brahm, no! Ella no quera pensar que su hermana haba cado tan bajo. Eleanor, Lydia est enfadada conmigo porque te ped en matrimonio. Est celosa. Lydia fue quien le dijo a lady Dumont que yo tena inters en ella. Todo este asunto lleva su firma. No. Me niego a creer que mi propia hermana hiciera algo as. Ha sido algn otro quien ha escrito las notas. l le ofreci los trozos de papel. No vas a mirarlas? Ella mir las notas que l sujetaba en la mano como si estuviera viendo unas serpientes venenosas. No. No hace falta. Eso no cambiara nada. Tena miedo. En su cerebro, ella ya haba tomado una decisin, por extraa que fuera, y no podra soportar que su hermana hubiera conspirado en su contra. Eleanor prefera seguir pensando mal de s misma que echar las culpas a Lydia. Lo cambiara todo, Eleanor. No es de m ni de ti de quien debes desconfiar, sino de tu hermana Lydia. No permitir que la acuses de ese modo, Brahm. Ya s que en el pasado ha hecho cosas horribles, pero Lydia no hara algo tan espantoso, an menos sabiendo que estamos prometidos. Si lo hubiera hecho antes de que supiera lo del compromiso estara justificado? Hiciste tambin esto la noche en que nos encontraste juntos? pregunt l antes de poder detenerse. Encontraste el modo de culparte a ti en vez de al borracho y a la puta que te haban causado tanto dolor? Ella retrocedi como si le hubiera escupido. No hables de mi hermana de ese modo tan vulgar. En eso l y ella eran distintos. Brahm seguira a sus hermanos hasta el fin del mundo, pero al menos, poda reconocer sus errores. Perdname. l no iba a retirar unas palabras que consideraba ciertas, pero no quera causar ms dolor a Eleanor. Pero tienes que reconocer que todos los indicios apuntan hacia ella.
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Lo nico que tengo que reconocer es que t pareces empeado en que desconfe de mi hermana sin ningn motivo aparente. Ella no era la mujer que encontr en tu habitacin. A medida que afloraba la lealtad hacia su hermana tambin lo hacan sus celos. Ella estaba dispuesta a admitir que Lydia haba mentido sobre su seduccin aos atrs, pero no que hubiera orquestado aquella farsa. Por qu? Ha montado todo esto, porque sabe que ni siquiera t sers tan inocente como para creer que ella y yo nos hubisemos acostado por segunda vez. Disculpa? Ella palideci. Brahm hizo una mueca de preocupacin, inocente no haba sido la palabra adecuada. Eleanor, ella saba exactamente cmo ibas a reaccionar. Ella neg con la cabeza, lo negara hasta el final. Lydia nunca me hara algo as. Nunca. Era obvio que no lograra persuadirla. Se negaba a ver la verdad. En ese momento, a Brahm le encantara estrangular a Lydia. Ahora ya no habra que preguntarse cmo iba a aguantar a una arpa as como cuada durante el resto de su vida. A no ser que Eleanor cambiara de opinin, ella ya no iba a ser su cuada. Querras mirar las notas? l volvi a ofrecrselas. T reconoceras la caligrafa de tu hermana. No. Eleanor irgui orgullosa la barbilla. No tengo que mirarlas para saber que mi hermana no las escribi. No s quin lo hizo, pero acaso importa? La paciencia de Brahm haba llegado a su fin. Por su puesto que importa, maldita sea! Alguien est intentando separarnos, y al parecer lo est consiguiendo. Eleanor sacudi la cabeza y fij la vista en el bal que haba a los pies de su cama. No importa quin sea el culpable de todo esto, Brahm. Lo que importa es que me ha obligado a darme cuenta de algunas cosas sobre m misma. No me gusta sentirme as. No me gusta sentirme poca cosa y mezquina, pero es lo que siento, y no puedo pedirte que compartas tu vida con una mujer que va a cuestionar todo lo que hagas. No vas a cuestionrmelo todo. Y tus inseguridades se desvanecern con el tiempo. O se harn ms fuertes y nos separarn. Es una posibilidad reconoci l. Pero una muy remota. Eleanor, lo nico que tienes que hacer es confiar en nosotros. Ella quera creerle; l poda verlo en la profundidad de sus ojos azules. Pero tambin poda ver la determinacin que haba en ellos. Pero no confo, Brahm. Su voz era apenas un susurro que, de no ser porque la tena delante, y lo escuch con sus propios odos, no habra reconocido como su voz. T mismo ves que no confo en ti, aunque una parte de m sepa que tienes razn, pero tampoco confo en m misma. T no mereces una mujer que dude de ti. Ella tena razn, l no se mereca eso.
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Y qu pasa con lo que t mereces? Ella sonri triste. Yo merezco casarme con un hombre del que no dude. All estaba, la estocada final. Brahm sinti cmo su corazn estallaba en mil pedazos dentro de su pecho desgarrando todo su interior. Tienes razn murmur l. Aquello no poda discutirlo. Ella se mereca a un hombre del que no dudara y, por mucho que le doliera admitirlo, l no era ese hombre. Tal vez nunca lograra serlo. No importaba que estuviera loco por ella, ni que ella lo estuviera por l. Dios, ni siquiera importaba que estuvieran enamorados. Las cosas no podan funcionar entre ellos; no de ese modo. Y Brahm no tena ni idea de cmo solucionarlo. Promteme una cosa. Fue una orden, no una peticin. Ella forz un movimiento similar a una afirmacin. Desde luego. Si cambio de opinin, te lo har saber. Gracias. Era bueno saber eso, pero no crea que fuera a pasar. Pero eso no era lo que iba a pedirte. Ella pareci sorprendida. Le haba herido el orgullo al menos un poquito? Esperaba que l siguiera intentando que cambiara de opinin? Pues no iba a hacerlo. Brahm tambin tena su orgullo, aunque ahora apenas quedaran de l unos restos. Los que estaban evitando que, para no perderlos, le suplicase de rodillas que lo perdonara, que se casara con l. Promteme que si ests embarazada acudirs a m. Aunque pareca imposible, ella palideci an ms. Lo har. l no tuvo que aadir que entonces no le quedara ms remedio que casarse con l. Su heredero no iba a ser un bastardo. Brahm saba lo que un estigma as le haba hecho a su hermano North. l criara a su hijo, y Eleanor poda desconfiar de l todo lo que quisiera, pero sera su esposa de todos modos. Satisfecho con su promesa, Brahm le hizo una tensa reverencia. Me ir inmediatamente. Ella abri la boca y los ojos de par en par. No tienes por qu irte... Entonces l se ri. Fue una risa amarga, sonora, sin importarle que alguien pudiera orle. Oh s, s tengo por qu irme. No puedo permanecer en esta casa vindote cada da y sabiendo que me has rechazado de nuevo. No me lo pidas, Eleanor, porque no estoy dispuesto a torturarme de ese modo, ni siquiera por ti. Ella se mordi el labio inferior y las lgrimas empezaron a resbalarle por las mejillas. Lo siento. El asinti e intent controlar sus propias emociones. Yo tambin lo siento. Tir las notas encima de su escritorio y sali de la habitacin sin despedirse. No le importaba ser maleducado. Estaba dejando a la nica mujer con la que haba querido compartir su vida. Le haba permitido que le rechazara. No le importaba decir que lo senta, porque de verdad lo senta; lo senta mucho.
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Pero de ningn modo iba a despedirse. Se fue antes de que amaneciera. Eleanor observ desde la ventana cmo acercaban su carruaje y cargaban el equipaje. Los hombres eran afortunados al no tener que viajar con tantos vestidos ni tantos utensilios de belleza. Lo nico que deban llevar era su ropa y lo necesario para su aseo personal. El hecho de que fuera capaz de pensar en esas tonteras cuando su vida se haba hecho pedazos no la sorprenda en absoluto. Estaba completamente aturdida, tanto por dentro como por fuera. En qu otra cosa poda pensar? Ella volva a ser una joven inocente. No, inocente no, pero nadie aparte de ella y de Brahm iba a saberlo nunca. Cmo poda estar all de pie sin sentir nada? Le haba entregado su cuerpo, le haba ofrecido su corazn, pero nunca su confianza; y eso era lo primero que debera haberle dado. Lo haba hecho todo al revs, haba seguido sus impulsos sin pensar en las consecuencias. Ella crea que le haba perdonado, pero seguro que se haba mentido tanto a s misma como a l. Perdonar. Qu saba ella sobre eso? Ese hombre haba acudido a ella para demostrarle que haba cambiado, y ella estaba tan desesperada por creerle que se haba convencido de que as era; pero no lo haba credo de verdad. Qu importancia tena que se hubiera dado cuenta de ello demasiado tarde? No poda pasarse el resto de su vida desconfiando de l. Eso destruira su relacin, su amistad, su matrimonio. l se mereca a alguien que no considerara a todas las mujeres como una amenaza. Alguien que no se menospreciara tanto y que no creyera por consiguiente que todo el mundo haca lo mismo. Alguien llam a su puerta. Quin es? Ni siquiera se molest en apartar la vista de la ventana. Arabella. La puerta se abri y Eleanor tuvo que desviar su atencin. Vio cmo su hermana la miraba preocupada. Ests bien, cario? Era obvio que Arabella saba que Brahm se iba, y ahora, mirando a Eleanor, sabra que Eleanor era el motivo de su partida. Querra hablar. Pero Eleanor no estaba preparada para hacerlo; an no. Estoy bien, Belle. Slo necesito estar sola. Su rechazo hiri a Arabella, sin duda alguna pero Eleanor no se sinti mal por ello. Se habra sentido as si hubiera podido sentir algo, pero en su corazn ya no haba nada. Ms tarde, cario aadi, sabiendo que ms tarde, cuando fuera capaz de sentir algo, necesitara el consuelo de su hermana. Arabella acept su decisin. Era evidente que no estaba contenta, pero no la presion. Cuando se fue, Eleanor volvi a la ventana. Un hombre con abrigo sala de la casa. Era Brahm. Aunque no hubiera visto el brillo de su bastn habra sabido que era l. A pesar de la plida luz del amanecer saba que lo era. Ella le reconocera siempre, sin importar las circunstancias, hasta el da de su muerte. De eso estaba segura.
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Un lacayo le abri la puerta del carruaje y esper a que l entrara. Brahm se quit el sombrero y se dispuso a hacerlo, pero antes se detuvo en el escaln y se dio la vuelta; levant la vista y mir hacia arriba. Sus miradas se encontraron. Eleanor no pudo evitar mirarle. l se iba. Ella no quera que se fuera. Abri la boca para llamarle, para decir algo, cualquier cosa para evitar que la abandonara. Brahm se dio la vuelta, pero antes de que lo hiciera ella pudo ver la frialdad que haba en sus ojos. Entr en el carruaje y cerr la puerta tras l. Pasados unos segundos, los caballos empezaron a trotar y el coche desapareci en el camino. Eleanor sinti cmo su corazn se iba tras l. Estara pensando l en ella a medida que aumentaba la distancia que los separaba? La odiaba? No, an no. Ahora mismo estara decepcionado y triste. Pasaran unas semanas, no muchas, y entonces s empezara a odiarla. l dejara de pensar en ella mucho antes de que ella lograra dejar de pensar en l. Ella volvera a su vida tranquila y recluida mientras que l volvera a la ciudad, donde muchas cosas lograran distraerle. Eleanor no tendra nada que la ayudara a no pensar en l, a no ser que aceptara casarse con alguno de los solteros que an permanecan en la fiesta. Slo de pensar en casarse con alguien que no fuera Brahm se le revolva el estmago, pero ella ya no iba a casarse con Brahm. Ya nunca se casara con Brahm. Pasara lo que pasase en el futuro, l nunca volvera a intentar conquistarla; sera un estpido si se lo pidiera por tercera vez. De hecho, si ella fuera Brahm, no volvera a dirigirle la palabra nunca ms. S, ahora su nica oportunidad de ser feliz, su nica opcin de tener una vida ms o menos agradable, era casarse con alguien y esperar que saliera bien. Si se casaba con alguno de aquellos solteros, ella no tendra sueos ni esperanzas. No le importara si beba o si se acostaba con otras mujeres. Cuanto menos tiempo estuvieran juntos, ms feliz sera ella. Acabara como Phoebe, o Muriel, o como la pobre Lydia. Pobre Lydia. Apart la vista de la ventana y del carruaje de Brahm que ahora era slo un punto en el horizonte, y se fij en las arrugadas notas que haba en su escritorio. Brahm se las haba dejado; las notas que deca que haba escrito Lydia. l no tena ninguna prueba, slo su propia intuicin. A Eleanor le bastaba con comprobar la caligrafa para probar la inocencia de su hermana. Pero eso tambin poda demostrar que Lydia era culpable. Eleanor volvi a mirar por la ventana. Ella no quera creer que Lydia fuera capaz de herirla de ese modo. No crea que Lydia fuera capaz de herirla de ese modo. No exista ningn atisbo de duda. Ellas haban sufrido juntas la prdida de su madre. Haban jugado juntas, haban crecido juntas. Ambas haran cualquier cosa por la otra. Nunca se haran dao, al menos no a propsito. No, Brahm se equivocaba. No tena razn. Alguna otra persona haba enviado las notas. Quiz la propia lady Dumont, o lady Merrott. O alguno de los caballeros les haba querido gastar una broma, aunque no hubiera tenido ninguna gracia. No importaba quin hubiera mandado las notas. Eso ya no importaba.
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Lo nico importante era que ella haba hecho dao a Brahm y se haba mentido a s misma. Ver que haba dudado de l, de que dudaba de s misma, le haba dolido, pero al menos se haba dado cuenta antes de que eso arruinara su matrimonio. Vivir sin l iba a ser un infierno, pero vivir con l ganndose cada da su desprecio, habra sido an peor. Querido Dios, por favor, haz que no est embarazada. Ella mantendra la promesa que le haba hecho, pero sera horrible casarse con l por esa razn, sera horrible que ese nio creciera en un hogar sin amor. Ella saba que Brahm haba crecido en un ambiente as. Seguro que l no deseaba lo mismo para un hijo suyo. Y sin embargo, entre ellos dos podra haber habido mucho amor. De hecho, Eleanor crea que an lo haba. Pero el amor perece rpido si no va acompaado de la confianza. Era mejor lamentar lo que ella y Brahm haban compartido, que odiarle durante el resto de sus das. Eleanor ya lo haba odiado bastante en el pasado. Haba llegado el momento de asumir su parte de culpa. Volvieron a llamar a la puerta. Eleanor se volvi hacia la entrada de su habitacin. Gracias a Dios por su hermana. Estoy cansada, Arabella. Soy lady Dumont dijo una voz desde el otro lado. A Eleanor se le hizo un nudo en el estmago. Lady Dumont? Estuvo tentada de decirle que se fuera, al igual que se lo haba dicho a Arabella, pero quera saber lo que esa mujer estaba tan interesada en contarle. Era obvio que eso no iba a mejorar su relacin con Brahm, pero aun as quera escucharla. Entre. Lady Dumont abri la puerta y entr, tmida como si fuera una sirvienta. Mantena la mirada gacha y la apartaba cada vez que Eleanor intentaba mirarla. Esa maana llevaba un bonito vestido verde y el pelo en un elegante recogido. Pareca cansada, como si no hubiera dormido. Sin duda, su doncella tampoco habra dormido nada, no si ella poda estar tan bien arreglada a esas horas de la maana. Eleanor an llevaba el camisn y la melena suelta cayndole alborotada por la espalda. Ella tampoco haba dormido mucho. Buenos das, lady Dumont. A qu debo este honor? pregunt como si no lo supiera. Como si lady Dumont no lo supiera. sta levant la vista y la mir a los ojos. Vengo a visitarla con la esperanza de que me deje explicarle lo que anoche no me dej que le contara. No hay nada que explicar. Disclpeme, lady Eleanor, pero dado que lord Creed se ha ido esta madrugada sin despedirse de nadie, creo que s. Eleanor levant una ceja. No poda refutar lo que estaba diciendo, y esper a que lady Dumont continuara. Lord Creed y yo no tenemos ninguna aventura. Ya lo s. Lady Dumont pareci sorprendida, pero continu. Ayer por la noche fui a su habitacin porque alguien me hizo creer que l quera que fuera. Me dijeron que l se interesaba por m y me
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dieron una nota invitndome a visitarlo a esa hora; yo cre que l la haba escrito. Eleanor desvi la mirada hacia las notas que haba encima de su escritorio y luego volvi a fijarla en lady Dumont. l mantiene que eso no es cierto. No. Lady Dumont se sonroj al reconocerlo. l dijo que mi nota la haba escrito la misma persona que escribi la que l haba recibido pidindole que se encontrara con usted en una cabaa, lejos de la mansin. Por el tono de su voz y por la expresin de su rostro, era evidente que lady Dumont, al igual que Brahm, tena una teora sobre la autora de aquellas notas. Eleanor se senta morir por dentro, ni siquiera poda sonrojarse de la vergenza que estaba pasando. Es obvio que yo no escrib esas notas, lady Dumont. No. Su cara de sorpresa al verme en su cama fue prueba suficiente. Creo que la persona que escribi esas notas es la misma persona que me hizo creer que lord Creed tena inters en tener una aventura conmigo. Lady Dumont estaba intentando decirle que de verdad haba credo que Brahm quisiera acostarse con ella? Puedo preguntarle quin es esa persona? A pesar de que ya no sirviera para nada, quera saber quin se haba tomado tantas molestias para arruinar su futuro. Lady Dumont pareca sentirse muy incmoda. Fue su hermana Lydia. Eleanor cerr los ojos. Ya poda volver a sentir, y, oh, Dios, cmo dola! Brahm le haba dicho la verdad. Brahm tena razn. O haba sido l quien le haba pedido a lady Dumont que le contara esas mentiras sobre su hermana? No, Eleanor saba que haba llegado el momento de dejar de engaarse. Lydia no era la vctima inocente que ella haba credo. Tal vez lo haba sido antes, pero ahora ya no lo era. Gracias por su sinceridad, lady Dumont. Confo en que puedo contar con usted para mantener este asunto en secreto. Lady Dumont se limit a mover la cabeza accediendo a su peticin. l la quiere mucho. Espero que este desafortunado incidente no les impida encontrar la felicidad juntos. Si no fuera porque Eleanor estaba intentando no perder la poca cordura que le quedaba, se hubiera echado a rer. Gracias. Tan pronto como lady Dumont sali de su habitacin y Eleanor volvi a quedarse a solas, corri hacia su escritorio y cogi las notas dobladas. Las abri y las ley. La primera iba dirigida a Brahm y lo citaba a las dos en la cabaa del jardinero. Iba firmada con su nombre, pero no era su letra. Brahm tena toda la razn al decir que las notas las haba escrito la misma persona. La segunda se limitaba a citar a lady Dumont en la habitacin de Brahm tambin a las dos. Era una coincidencia que tanto la caligrafa como la hora coincidieran? Ni hablar. Era casualidad que la letra se pareciera tanto a la de Lydia? Seguro que no. Su hermana haba orquestado todo aquello para herirla, pero no slo a ella, sino tambin a Brahm y a lady Dumont. Por qu? Qu pretenda
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con todo aquello? Evitar que ella y Brahm se casaran? Llam al ama de llaves. Cuando lleg, unos minutos ms tarde, le pidi que le dijera a su hermana Lydia que quera verla inmediatamente. Eleanor le pidi entonces a su doncella que le trajera una taza de caf. Quera estar bien despierta cuando se enfrentara a Lydia. Y el enfrentamiento lleg al cabo de una hora. Lydia entr en la habitacin oliendo a lavanda y con un vestido de muselina amarilla. Eleanor, querida, se te ve fatal! Me he enterado de que ese horrible lord Creed te ha abandonado! Ests bien? Intent abrazarla, pero Eleanor se apart. Lydia fingi quedarse petrificada, sorprendida; tan falsa en su reaccin como en todo lo dems. Querida, qu pasa? Eleanor le ense las notas. T las escribiste. Por qu? Por qu te has esforzado tanto en hacer que pareciera que Brahm me era infiel? Lydia ni siquiera intent negarlo. Mir las cartas y se encogi de hombros. Tarde o temprano te habra sido infiel. Eleanor neg con la cabeza y frunci el cejo. Pero qu clase de lgica retorcida es sa? Su hermana se puso a la defensiva, como si fuera ella la perjudicada. Te he hecho un gran favor, Eleanor. Un favor? Eleanor no poda dejar de mirar a su hermana. Enviando a otra mujer a su habitacin para engaarme? Qu clase de favor es se? Mis actos te han hecho darte cuenta de que no confas en Brahm. Lydia remarc cada palabra. Lo peor era que, de un modo muy retorcido, tena razn. No te incumba a ti hacerlo. Lo hice por ti. Lo hiciste porque no podas soportar el hecho de que yo fuera a casarme con l. Es porque lo queras para ti o porque quieres que todo el mundo sea igual de desgraciado que t? No puedo creer que me preguntes eso dijo Lydia dolida. Escrib esas notas porque te quiero. No poda permitir que mi hermana se casara con un hombre en el que nunca podra confiar; con uno que no la amara como se merece. El ltimo comentario se acerc ms al blanco. Y qu hay de lo que se merece lady Dumont? Lydia le quit importancia a la pregunta con un gesto de la mano. Lady Dumont lo superar. T eras mi mxima preocupacin. Me esforc mucho en encontrar un modo de que vieras la realidad. Tendrs que perdonarme si no te doy las gracias por ello. Al parecer, a Lydia no le gust que ella no le estuviera agradecida. Si te hubieras casado con lord Creed sin confiar en l, a la larga lo habras lamentado. S, te he hecho un favor. Ojal alguien hubiera hecho lo mismo por m antes de mi boda. Antes, Eleanor habra sentido lstima por su hermana, pero ahora lo
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nico que senta era asco. Le repugnaba que Lydia hubiera sido capaz de ser tan malvada, y le repugnaba haber sido ella tan dbil y estpida. Ojal alguien me hubiera prevenido a m sobre aquello de lo que eras capaz, Lydia. Pero no te equivoques, nunca volver a cometer el error de confiar en ti. Y ahora, sal de mi habitacin, por favor. Aquella noche, l me llam por tu nombre. Si Lydia le hubiese tirado una bolsa llena de piedras a la cabeza no le habra sorprendido ni dolido tanto como esas palabras. Eleanor tembl de rabia contenida. Lydia pareca muy satisfecha consigo misma, como si hubiera ganado la batalla. Tal vez lo haba hecho; al fin y al cabo, haba conseguido que Eleanor dudara de Brahm, que volviera a rechazarle. Esta vez de manera definitiva, para siempre. Vete. Ahora mismo. Ante su sorpresa, Lydia obedeci al instante, sin darse cuenta de lo enfadada que estaba Eleanor; o puede que ni siquiera le importara. Algn da me lo agradecers dijo sonriendo al abrir la puerta para irse. T sabes, tan bien como yo, que casarte con Brahm Ryland te habra hecho infeliz. Eleanor no contest. Se limit a permanecer all de pie, con los brazos cruzados mientras su hermana haca su salida triunfal. Quiz s que casarse con Brahm la habra hecho infeliz, pero eso no iba a reconocrselo a Lydia. Y se morira antes que darle las gracias por ello. Tampoco iba a admitir ante nadie que casarse con Brahm la habra convertido en la mujer ms feliz sobre la faz de la Tierra. Si se hubiera casado con Brahm, no importaba lo que hubiese pasado. Ahora nunca lo sabra.

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Captulo 15
Londres no le pareca ya tan tentador como antes. A su regreso, la ciudad estaba oscura y gris, fra y desangelada como su corazn. Brahm le orden al cochero que le llevara hasta su club de St. James y le dijo que no le esperara. Ya encontrara el modo de regresar a su casa. Le dola la pierna y sta se negaba a ayudarlo a subir los escalones de la entrada de su club. El portero le dio la bienvenida. Buenas noches, lord Creed. Me permite el sombrero y el abrigo, seor? Brahm se quit las prendas y se las entreg al hombre farfullando su agradecimiento. Dentro, el ambiente era clido y confortable, el club entero ola a comida y a habanos. Las conversaciones, ininteligibles pero vivaces, llenaban el ambiente. El club no estaba al completo, pero muchas mesas estaban ocupadas por caballeros que charlaban o tomaban una copa. Algunos cenaban, otros beban caf. En otra habitacin estaran jugando a las cartas o escribiendo las ltimas apuestas en el libro destinado a ese menester. S, era un buen sitio en el que regodearse en su desgracia. Y eso era lo que estaba haciendo, compadecerse. Cuando dejaba la autocompasin pasaba al enfado. Enfado con l, con Eleanor, con Lydia y con cualquiera que pudiera tener algo que ver, aunque fuera remotamente, con toda esa tragedia. Cmo pudo ser tan estpido de creer que la haba convencido de que haba cambiado? Cmo pudo creer que la haba conquistado con tanta facilidad? No lo haba hecho. Lo mximo que haba sentido ella por l era cierto cario. Todas aquellas tonteras que le haba soltado de que l se mereca algo mejor... y una mierda. Cmo se atreva a decirle eso si ella ni siquiera crea que l hubiera cambiado de verdad? Era una contradiccin en s misma. Si l no haba cambiado, entonces no se habra merecido nada peor que ella, y mucho menos algo mejor. El hombre que l haba sido en el pasado no se mereca nada ms que una patada en el trasero. Lo ms pattico era que Brahm haba empezado a creer que s se mereca a alguien como ella; que era digno de ella, de toda su bondad y de sus malditos principios. Principios. Eso tena gracia. Eleanor haba sido la que haba ido a su cama, y no al revs. Ella le haba deseado y lo haba utilizado para despus pisotear el corazn que l le haba ofrecido sin reservas. Eleanor lo haba tratado peor que nadie en toda su vida. Brahm saba que haba hombres que trataban as a las mujeres, pero l nunca haba sido de sos, ni siquiera cuando era un borracho. Lydia haba sido su nico error. Ahora que saba lo doloroso que era, se alegraba de no haber tratado nunca as a nadie.

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Maldita fuera, incluso despus de todo eso, despus de haberle insultado, l segua querindola. El corazn le dola por haberla perdido. Por un breve instante, Eleanor le haba hecho sentir que la vida poda ser algo ms, que le esperaba otro futuro. Ella le haba hecho creer que poda ser un hombre mejor y que, tarde o temprano, los dems acabaran vindolo. Por un breve, maravilloso y trgico instante, a l le haba importado lo que otra persona pensara de l, y eso lo haba destrozado. All, en su club podra encontrar algo de distraccin para su pena. Se acerc a una mesa en la que haba varios caballeros sentados, y reconoci a lord Mitchley, un viejo amigo de su padre. Sera de mala educacin no saludarle, aunque no tuviera demasiadas ganas de hablar. Lord Mitchley tena los ojos vidriosos y las mejillas demasiado sonrosadas, pero mir a Brahm y le sonri con franqueza. Buenos das, Creed. Quiere tomar una copa con nosotros? l ni siquiera lo dud. No me importara en absoluto. Los hombres intercambiaron varias miradas, pero nadie dijo nada y Brahm se sent en la silla que estaba vaca. Le pusieron delante una copa de brandy, tan inocente y tan tentadora al mismo tiempo. Brahm se qued mirndola durante un rato. No debera bebrsela. l saba que no deba, pero iba a variar eso en algo las cosas? Todo el mundo estaba convencido de que l volvera a las andadas tarde o temprano. Nadie crea que hubiera cambiado. Eleanor no lo crea. Sus propios hermanos no lo crean. Acaso Wynthrope no le haba expresado sus dudas antes de que Brahm se fuera a la mansin de Burrough? No se lo haba dicho directamente, pero estaba claro que su hermano tema que esa aventura fuera a terminar mal. Le importaba a Brahm lo que la gente dijera? S y no. No le importaba lo que pensaran de l, pero s le importaba que no le dieran una oportunidad. De qu serva intentarlo si nunca nadie iba a confiar en l? Eleanor le haba prometido darle esa oportunidad y luego se la haba arrebatado. Era agradable y reconfortante volver a sujetar una copa. La levant, se la llev a la boca, y acerc los labios al borde. El brandy le acarici la lengua, lo inund con su sabor, y l tembl al sentir cmo se deslizaba por su garganta. Dios, qu bueno era! Bebi ms, hasta vaciar la copa entera. Sus compaeros de mesa se rieron cuando baj por fin el brazo. No fue una risa maliciosa, sino de simpata. Bebes como un hombre que tiene algo que olvidar dijo uno de esos caballeros. Eso hago contest Brahm, y pidi que le llenaran la copa de nuevo. Entonces, deja que te acompaemos en tu misin dijo lord Mitchley. Levant su copa de brandy y los otros le imitaron. Por el olvido. Brahm tambin bebi. S, por el olvido. Pareca funcionar. Ya se haba olvidado de que l haba dejado de beber.
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Durante la semana siguiente a la partida de Brahm, Eleanor hizo todo lo posible por olvidarle, por seguir con su vida, pero no lo consigui. Se dedic a sus obligaciones de anfitriona. La fiesta estaba a punto de llegar a su fin; cuando acabara la semana, todos los invitados se marcharan. Se supona que para ese entonces ya habra encontrado marido. Nunca nadie lo haba dicho en voz alta, pero se haba sido el motivo principal para celebrar esa fiesta, por lo que muchos daban por hecho que eso sera lo que pasara. Nadie a excepcin de su familia, ni siquiera lady Dumont, que para el gusto de Eleanor saba demasiado, estaba enterado de que Eleanor ya haba encontrado al hombre con el que quera casarse; y tambin que lo haba perdido para siempre. As que Eleanor intent encontrar entre todos los solteros a alguien de quien poder enamorarse. Lord Locke no era para nada recomendable, as que lo elimin en seguida. Lord Birch era ms agradable, pero tampoco le interesaba. Lord Faulkner era demasiado bajito, lord Taylor hablaba demasiado, y lord Eakes no hablaba lo suficiente. Pero, dejando a un lado pequeas diferencias, todos tenan el mismo problema: ninguno de esos caballeros, a pesar de lo ricos o guapos que pudieran ser, consegua hacerla sentir como Brahm. l la haca rer, saba cundo hablar y cundo callar. Brahm nunca la trataba como si fuera una criatura delicada o irracional, a pesar de que ella le haba dado motivos para hacerlo. l nunca la haba considerado inferior a l. Y, aunque saba que l haba acudido a la fiesta para pedirle perdn por su error del pasado y para conquistarla, Eleanor nunca se haba sentido como si fuera un premio que l debiera ganar. Brahm era todo lo que ella quera, y lo haba echado de su lado. En ese momento le haba parecido lo correcto, pero ahora no lograba recordar ninguno de los motivos. Ah, s, ella no poda confiar en l. O, mejor dicho, no confiaba en s misma lo suficiente como para confiar en l, vaya estupidez. Por qu no iba a confiar? No se le haba ocurrido pensar en eso cuando sinti que se quedaba vaca por dentro y lo rechazaba de nuevo. Ahora no poda dejar de pensar en ello. Por qu no poda confiar en ellos dos como pareja? No era algo difcil de hacer. Por qu se haba asustado tanto? Por qu, si estaba segura de que lo quera, lo haba echado de su lado? En qu ests pensando? Eleanor levant la cabeza. Ella y Arabella estaban en camisn, sentadas en la cama. Era tarde, muy tarde, pero durante aquella ltima semana, Arabella haba cogido la costumbre de visitar a su hermana mayor antes de acostarse. Eleanor esperaba con ansia esas visitas; eran lo nico que haba logrado mantenerla cuerda durante esos das. Estoy intentando decidir con quin debo casarme. Arabella se burl y fingi pensarlo mucho mientras jugaba con la cola de su trenza. T hace tiempo que has tomado esa decisin dijo finalmente. A Eleanor se le hizo un nudo en la garganta. Su hermana ni siquiera haba pronunciado su nombre y su corazn ya lata descontrolado.
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Ya hemos hablado de eso, Belle. Sabes que no puedo casarme con l y, aunque yo cambiara de opinin, l ahora no me aceptara. Reconocer eso le dola mucho ms de lo que estaba dispuesta a admitir, pero cuando se dio cuenta del terrible error que haba cometido se vio obligada a asumirlo. Quiz Brahm haba sentido algo profundo por ella, pero era un hombre orgulloso, y ningn hombre dara una tercera oportunidad a una mujer que ya lo haba rechazado dos veces. No importaba que la primera vez hubiera tenido justificacin para hacerlo; Eleanor lo haba pasado casi tan mal como la segunda vez. Su hermana suspir con exageracin. Ya s que crees tener algn motivo absurdo que te impide casarte con l, pero yo sigo sin entenderlo. Otra vez no! Eleanor levant las manos desesperada. Era eso o empezar a arrancarse los pelos. Porque desconfi de l! Cre que me haba traicionado. Nunca podr confiar en l. Por Dios, Eleanor! Arabella puso los ojos en blanco. Yo tambin desconfo de Henry a veces! Ah, s? Aquello era nuevo. De hecho, esa conversacin nunca sola llegar tan lejos. Arabella haba intentado infinidad de veces que ella y Eleanor hablaran sobre el tema, pero sta no haba estado dispuesta. Al parecer, ahora haba cambiado de opinin. ltimamente sola hacerlo a menudo. Su hermana la mir como diciendo Dime que no eres tan tonta. Pues claro que s. Es humano dudar. Me preocupa que, cuando est gorda por el embarazo, encuentre a alguien ms atractiva y con mejor carcter que yo. Arabella coloc las manos en su creciente barriga. Eleanor no se haba fijado en lo embarazada que empezaba a estar su hermana. l me dice que soy una tonta, y suelo creerle, pero de vez en cuando vuelven a asaltarme los mismos miedos. Arabella estaba insegura de su matrimonio? Cmo poda ser eso posible? Ella y Henry eran perfectos... perfectos el uno para el otro. Cmo puedes soportarlo? Porque, mi querida y tontita hermana, ellos tienen los mismos miedos que nosotras. Arabella se ri como si la respuesta fuera evidente. Quines? Para Eleanor no era para nada evidente. Los hombres!, quin si no? Arabella se acariciaba el vientre. A ellos les preocupa que sus mujeres encuentren un amante ms joven, les preocupa perder el pelo y engordar. Les preocupa que nos desenamoremos lo mismo que a nosotras nos pasa respecto a ellos. Lo nico que se puede hacer es confiar el uno en el otro. Acaso su hermana no haba escuchado nada de lo que le haba contado sobre ella y Brahm? Pero es que yo no confo en Brahm, se es el problema. No insisti Arabella sonrindole con sabidura. Cul de ellas dos era la mayor? No se supona que era Eleanor la que tena todas las respuestas?. T s confas en Brahm. Si no lo hicieras, no le habras dado la oportunidad de demostrar que haba cambiado.
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Yo cre que le haba dado una oportunidad. Eleanor baj la mirada . Pero luego me di cuenta de que no lo haba hecho. Su hermana refunfu. Cunto tardaste en darte cuenta de que estabas siendo irracional? Eleanor se encogi de hombros y empez a jugar con los extremos de las mangas de su camisn. Un minuto, tal vez menos. Tan pronto como me recuper de la impresin y pude volver a pensar con claridad. Lo ves? Arabella le sonrea tranquila. Cualquiera se habra alterado al ver lo que t viste. Si yo encontrara una mujer en la cama de Henry, querra saber qu demonios estaba haciendo all. Claro que nosotros compartimos la misma cama, as que eso habra sido un poco raro. Eleanor ni siquiera pudo sonrer al or maldecir a su hermana, a pesar de lo raro que son proviniendo de Arabella. En vez de eso, se sumergi an ms en la rabia y el desprecio que senta hacia s misma. Yo no debera haber dudado de l. Cobarde. Arabella golpe a Eleanor en la pierna como si quisiera castigarla por sus pensamientos. T no dudaste de l, dudaste de ti misma, y ahora le ests castigando a l porque tienes miedo de abandonar la seguridad de vivir con pap y tener que enfrentarte t sola a la vida. No es cierto! Lo era? Era eso lo que estaba haciendo? Para ella no era tan fcil como para Brahm no dar importancia a lo que los dems pensaran. Acaso parte de ella tema darle una oportunidad porque l haba sido rechazado por tantos miembros ilustres de la sociedad? No; se negaba a creer que fuera tan superficial. Quiz se haba portado como una estpida, pero no era una esnob. Arabella la mir de nuevo. Tienes tanto miedo, que te has pasado la vida cuidando de tus hermanas, y durante ese tiempo te has construido un precioso caparazn en el que vivir. Dime, qu es lo peor que podra pasarte si te casaras con Brahm? Dios, ella no quera pensar en qu podra ser lo peor que l se muriera. No, eso sera horrible, pero no sera lo peor. Que l encontrara a otra que ocupara mi lugar. S, eso sera lo peor que podra pasarle, en especial si Eleanor segua amndole a pesar de que l ya no sintiera nada por ella. Significaba eso que ya le amaba? Arabella le impidi pensar en la respuesta a esa pregunta. Tambin podras hacerlo t. Ella movi la cabeza con fuerza y lo neg con vehemencia. No, nunca. Ella se conoca lo suficiente como para saber que, cuando amara a alguien, sera para siemprr Es imposible que ests segura de eso, lo mismo que tampoco puedes saber con seguridad que l te lo vaya a hacer a ti. Las palabras de Arabella parecan tan lgicas y tan razonadas que Eleanor se vio obligada a tenerlas en cuenta. Por qu no te preocupa que t puedas traicionarle? Porque yo nunca hara algo as! Cmo poda preguntarle eso?
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Acaso su hermana tena tan mal concepto de ella? Eleanor nunca traicionara a su marido, por muy horrible que fuera su matrimonio. Arabella meditaba sin dejar de acariciarse la barriga. Sabes que Lydia me dijo una vez lo mismo? Eleanor se qued petrificada. Disculpa? Arabella se encogi de hombros como si no hubiera dicho nada importante, como si a Eleanor casi no le hubiera dado un infarto. Lydia me dijo una vez que ella nunca traicionara sus votos matrimoniales. Eleanor sinti la rabia crecer en su pecho. Cmo se atreva Arabella a hacer esa comparacin? Ella saba el papel que haba desempeado Lydia en todo eso. Eleanor no le haba ocultado nada. El da siguiente a la partida de Brahm, y despus de hablar con lady Dumont, Eleanor se lo haba confesado todo a su hermana. Yo no soy como Lydia. No, no lo eres. Al menos Arabella no iba a discutir eso. Eleanor era capaz de matarla si lo haca. Y Brahm no es el hombre que era diez aos atrs. Nadie sabe cmo seris dentro de diez aos, pero t ests dispuesta a echar por la borda la posibilidad de ser feliz, slo porque tienes miedo? Yo... No saba cmo responder a eso. No le salan las palabras. Arabella tena razn. Estaba dispuesta a hacer algo as? Qu sera mejor, unos pocos aos de felicidad junto a Brahm o toda una vida vaca como sus ltimos diez aos? O, peor an, casarse con un hombre que nunca podra compararse con Brahm? La respuesta era tan clara que se pregunt por qu le haba costado tanto darse cuenta. Haba llegado el momento de dejar de vivir como una ermitaa. Tena ante s la posibilidad de llevar una vida maravillosa y plena. Poda casarse, tener hijos, y hacer todas las cosas que se permitan a una mujer casada. Salir, hacer amigos, a ella Londres siempre le haba interesado. Y podra pasar todas las noches en brazos de Brahm, pasar los das conocindole mejor, aprendindolo todo sobre l, envejeciendo a su lado. S, caba la posibilidad de que las cosas entre ellos no salieran bien, pero esa posibilidad exista en todas las relaciones; su padre y Arabella se lo haban dicho. Sin embargo era ms probable que ella y Brahm tuvieran una vida maravillosa. Si la fascinacin que sentan el uno hacia el otro no se haba marchitado durante diez aos, en los que adems haban estado separados y llenos de malos sentimientos, seguro que si cuidaban de ella iba a florecer y a mantenerse viva. Su padre tambin le haba dicho que tena que dejar de tener miedo de lo que pudiera pasar y empezar a disfrutar de lo que le estaba pasando. Ella y Brahm haban estropeado las cosas, pero an podan tener una preciosa vida en comn. Si no se arriesgaba y segua los dictados de su corazn, nunca lo sabra. Ella mir esperanzada a Arabella. Crees que volver si se lo pido? Su hermana cambi de expresin, y la ansiedad e incertidumbre que reflej su rostro inquiet a Eleanor. Arabella le estaba ocultando algo.
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Creo que ser mejor que t vayas a Londres, cario. Y cuanto antes mejor. Eleanor se llev una mano al corazn. Dios santo, le haba pasado algo a Brahm? Por favor, no. Qu es lo que sabes? Arabella se mostr incmoda. Han llegado noticias de Londres... Te refieres a chismes? Le fue imposible no sonar sarcstica. Tal vez. Dicen que ha estado en muchos clubes y en distintas fiestas de la ciudad. Con otra mujer? Y? Arabella tom aliento y se mordi el labio inferior. Estaba borracho. Oh. Se echaba a rer de alivio o a llorar de pena? Brahm haba vuelto a beber. Por culpa de ella? Eleanor no tard ni un segundo en convencerse de que as era. Seguro que su rechazo le haba hecho creer que no mereca la pena seguir intentando demostrar que era un hombre nuevo. O tal vez la echaba tanto de menos que se era el nico modo que haba encontrado de aliviar su dolor. S, ella prefera esa explicacin. Pero le habra gustado ms or que l estaba sobrio y melanclico, y no borracho por su culpa. Slo poda hacer una cosa. l era desgraciado, ella era desgraciada y no haba ninguna necesidad de seguir sindolo. Era una tontera seguir separados, y ella ya se haba cansado de hacer tonteras. Se puso en pie de golpe. Aydame a hacer la maleta, Belle. Me ir por la maana. Su hermana no se lo discuti, sino que tambin se puso de pie y fue directa al cajn en el que Eleanor guardaba sus medias y su ropa interior. Qu hars cuando llegues all? Qu iba a hacer? Mantener su promesa de cuidarle si se pona enfermo? No lo saba, pero s saba que tena que ir. Su corazn no iba a permitirle seguir alejada de l durante ms tiempo. Si haba alguna posibilidad de que ella y Brahm pudieran ser felices, mereca la pena intentarlo. Eleanor sac el bal del guardarropa y apret los dientes con fuerza. Voy a averiguar si l es el hombre que creo que es. El hombre que l me dijo que poda llegar a ser. El hombre que tema haber perdido para siempre. Le ardan los ojos, los tena rojos y secos como el mismo desierto. La garganta le escoca, senta la lengua spera y la cabeza a punto de estallar. Pero lo peor era que se estaba serenando. Al sentarse en la cama, a Brahm le dio un vuelco el estmago. Mantuvo los ojos cerrados hasta que not que el colchn dejaba de moverse. La habitacin no estaba dando vueltas, slo era su cabeza. l ya lo saba, pero aun as pareca que todo estuviera rodando a su alrededor. Movi los pies, al menos seguan funcionndole. No se haba roto la
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otra pierna mientras estaba borracho. An llevaba puestas las botas. Ah, y tambin conservaba la camisa y los pantalones. Era obvio que haba conseguido quitarse la chaqueta y la corbata antes de desmayarse. Era l quien desprenda ese hedor? Dios, tena que beber antes de que recuperara por completo los sentidos. Con los ojos an cerrados busc la botella que haba junto a su cama. Saba que estaba all porque siempre la dejaba en el mismo lugar. Slo encontr aire. Volvi a intentarlo. Lo nico que haba bajo su mano era la alfombra, no haba ni rastro de la botella. Maldicin. Tendra que pedir que le trajeran una. Llamara a un lacayo para que le trajera una, s, sa era la solucin. Mejor eso que la alternativa: la sobriedad. Haca mucho tiempo que no se encontraba tan mal, pero tena intencin de tardar mucho ms en acordarse de lo que senta estando sobrio. Iba a levantar la mano para tirar de la cuerda, cuando una luz cegadora le atraves el cerebro, y sinti como si le estuvieran partiendo el crneo en dos. Se dio cuenta de que ya no tena los ojos cerrados. l haba dejado la habitacin a oscuras, con las cortinas completamente cerradas, pero ahora esas cortinas estaban corridas y, al parecer, el mismo Satans lo haba hecho. Eleanor estaba all, de pie junto a la ventana, con los brazos cruzados bajo el pecho. En lugar de cabeza slo haba una sombra, rodeada por un halo angelical. Oh, s, era Satans. Hola, Brahm. El corazn le dio un vuelco. El estmago se le revolvi. Su orgullo le exiga ponerse en pie y echarla de su habitacin, pero lo nico que pudo hacer fue yacer medio muerto y suplicar por el fin de sus das. La muerte era lo mejor que poda pasarle ahora que ella le haba encontrado. Eleanor. Era Eleanor quien intentaba matarle. La bella, delicada y divertida Eleanor, la misma que le haba arrancado el corazn y se lo haba pisoteado, estaba ahora en la habitacin. l intent mirarla mal, pero lo nico que consigui fue esbozar una mueca. Se puede saber qu diablos ests haciendo aqu? Ella se acerc a l. Ahora que ya no lo cegaba la luz de la ventana poda ver la desilusin que reflejaba su bello rostro. Qu clase de pregunta es sa a tu prometida? Vuelve a la ventana le orden l. T no eres mi prometida. Ella sigui acercndose y levant una ceja, desafiando tanto su orden como su ltimo comentario. No lo soy? Reniegas de nuestro compromiso? Eso lo hiciste t, te acuerdas? l levant la cabeza como si no le pesara diez toneladas. Ah, s. Ella fingi pensar su prxima respuesta. Entonces, supongo que tendrs que considerarme tu enfermera particular. Mi enfermera! De qu demonios ests hablando? Oh, Dios, cmo le dola gritar. Ella estaba ya a su lado y se agach para hablarle cara a cara; estaba tan cerca, que l poda ver los distintos azules que haba en sus ojos. Te promet que si alguna vez te ponas enfermo cuidara de ti.
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Arrug la nariz. Y es evidente que ests enfermo. No estoy enfermo. Tengo resaca. Nada que un vaso de whisky no pueda curar. l volvi a intentar tirar de la cuerda. Maldita fuera por estar all. Maldita fuera por verlo de ese modo. Maldito fuera l por no estar lo suficientemente borracho como para que no le importara. l apestaba a alcohol, a sudor, a suciedad, y Dios sabra a qu ms. De hecho, Brahm saba a qu ms, pero ahora mismo, con el estmago tan revuelto, no se atreva a pensarlo. No te molestes en llamar a los sirvientes dijo ella con rapidez. Su mano rode la cuerda. Ella no iba a detenerle ahora que haba logrado alcanzar su objetivo, no? Ella estaba siendo cruel. Qu quieres decir? Eleanor irgui la espalda como si fuera una monja, y tena una expresin igual de seria y estricta. Qu se haba propuesto? Que no van a traerte whisky, ni brandy ni nada por el estilo. l le habra dicho todos los tacos e insultos que conoca si no supiera que el esfuerzo iba a matarle. Qu quieres decir? repiti. Dos noches atrs haba llevado una caja llena de botellas. Ni siquiera l beba tan rpido. Era su imaginacin o ahora que l haba soltado la cuerda ella haba dado un paso atrs? He dicho que lo tiraran todo, todo el whisky, el bourbon, el brandy, el oporto... Todo. De hecho, creo que alguno de tus lacayos planea venderlo a una taberna del puerto, pero se supone que yo no lo s. Se haba atrevido a tirar toda su bebida. Haba destruido la posibilidad de que volviera a estar maravillosamente borracho. Acaso no le haba bastado con destruir para siempre su felicidad? Dios santo, l nunca la habra credo capaz de semejante atrevimiento. Bueno, esperaba que supiera dnde se haba metido. Cuando el alcohol desapareciera de sus venas, y no tardara demasiado, la situacin iba a ser muy desagradable, y lo nico que lograra calmarle sera ms bebida. Si no, empezara a temblar, y Dios saba qu ms. Le subira la fiebre, pero antes de eso, empezara a vomitar sin control. De ningn modo iba a permitir que ella lo viera en ese estado. Vete de mi casa. Ella dio otro paso atrs pero mantena la espalda erguida. No. l se levant de golpe. Te he dicho que te vayas de mi casa! Maldicin, maldicin, maldicin. Se tumb en la cama, la cabeza le iba a estallar de dolor. Brahm? Eleanor acudi a su lado y le acarici la frente y la cara con sus fras manos. Brahm, ests bien? No farfull l. La palangana... debajo de la cama... de prisa. l tena los ojos cerrados para intentar calmar el dolor y que la cabeza dejara de darle vueltas, pero lo nico que poda or era cmo ella buscaba debajo de la cama y le acercaba la palangana. Esperaba que estuviera vaca. Dnde la pongo?
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Deba de estar limpia, si no ella habra manifestado su disgusto. Brahm abri los ojos lo mximo que pudo, que no fue demasiado, pero logr distinguir vagamente la silueta de ella. Dmela. Ella lo hizo al instante. Brahm le cogi la palangana de las manos y se incorpor de nuevo. S, estaba vaca, pero ahora ya haba dejado de importarle; haba decidido darse por vencido y dejar de luchar contra su estmago, as que permiti que sus msculos hicieran lo que desearan. Tuvo un par de arcadas. Amargas, repugnantes. Vaci el estmago pero sigui teniendo nuseas. Era como si la maldita cosa quisiera darse una vuelta entera dentro de l. l ya se haba olvidado de esa parte. Se haba olvidado de lo horrible que era. Tambin poda aadir humillante a la lista. Haca muchsimo tiempo que nadie lo vea vomitar. Al acabar, se limpi la boca con la manga de la camisa. Eleanor le cogi la palangana; l estaba demasiado cansado para seguir discutiendo. Las manos le temblaron un poco al soltarla. El proceso estaba empezando. Eleanor, vete, por favor. Ella neg con la cabeza. No puedo dejarte as. Cmo deseaba poder hacer algo para borrar de su rostro aquella expresin. Seguro que Eleanor se culpaba de lo que estaba pasando. No importaba. Seguro que se ira cuando las cosas empeoraran. Y l haba cado lo suficientemente bajo como para reconocer que, en el fondo, le gustaba que ella se sintiera un poco culpable de que l hubiera llegado a ese estado. Estuvo tentado de decirle eso, pero cuando abri la boca para hablar volvi a tener arcadas, y consigui alcanzar la palangana justo a tiempo. As que no poda dejarle? Le daba como mucho una hora antes de que tambin rompiera esa promesa.

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Captulo 16
Brahm se estaba muriendo. Eleanor saba que l no iba a alegrarse de verla. Tambin saba que l iba a encontrarse mal. Pero no saba que iba a empeorar cada da. No debera estar mejor ahora que no beba? l haba estado enfermo, muy enfermo, y su carcter tambin haba empeorado. Se haba vuelto cruel y egosta y se alteraba con facilidad. Entonces aparecieron los temblores, que ms tarde pasaron a ser como ataques en los que no poda dejar de temblar. Haca apenas un momento, Brahm haba empezado a temblar de tal modo que Eleanor crea que iba a tener un ataque. Y aun en ese estado le dijo que se fuera. Le dijo muchas cosas, ninguna agradable. Algunas, Eleanor ni siquiera las entenda, aunque prefera no hacerlo. Su beligerancia casi logr que se fuera, l estaba siendo cruel y mezquino, pero ella no poda dejarle mientras se encontrara tan mal. Ese ltimo ataque era lo que la haba convencido de salir de su habitacin y bajar la escalera vistiendo la misma ropa del da anterior. Se haba pasado la noche entera al lado de Brahm. Era la primera vez que le dejaba solo desde su llegada. Qu iba a hacer? Tena que ayudar a Brahm, pero haca tanto tiempo que no estaba en Londres, que no tena ni idea de cmo conseguir un buen mdico. Ni tampoco saba quin era el mdico personal de Brahm. Seguro que alguno de sus sirvientes lo sabra, probablemente su ayuda de cmara. Entr en el saln y tuvo suerte. El ama de llaves y el hombre que ella crea que era el mayordomo estaban all hablando. Seguro que hablaban de ella; esa mujer extraa que se haba presentado sin avisar, haba pedido que le prepararan una taza de t, y haba pasado la noche entera en la habitacin de su seor. En una situacin normal, se habra detenido a observar la decoracin, el fro y lustroso mrmol, el suelo que pareca un tablero de ajedrez, pero esa maana no tena tiempo para eso. Ms adelante, si Brahm permita que se quedara, si se casaba con ella, tal como ella deseaba, entonces ya disfrutara de la casa que le pertenecera por derecho. Rpido dijo ella al acercarse a la pareja , lord Creed necesita un mdico. Ahora. Los dos se quedaron mirndola como si hubiera hablado en chino. No me han odo? He dicho que lord Creed necesita atencin mdica. La hemos odo, madame dijo el hombre en un tono nada respetuoso. De dnde haba sacado Brahm a aquel hombre, de Covent Garden? Entonces, por qu no van a buscar a un mdico?

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l intercambi una mirada incmoda con la mujer. No se ofenda, madame, pero a lord Creed no le gusta que lo molestemos cuando se encuentra as. Y como a usted no la conocemos, tenemos que ajustarnos a lo que l noS dijo. Que no la conocan? Acaso el ayuda de cmara de Brahm no les haba dicho quin era ella? Ellos tenan que saberlo. Pero ahora que lo pensaba mejor, ella no haba vuelto a ver a ese hombre desde su llegada. Tal vez Brahm lo haba despedido, o le haba dicho que no requera de sus servicios en esos momentos. Yo dijo en su tono ms altivo, soy lady Eleanor Durbane, la hija del conde de Burrough y la futura vizcondesa de Creed, un ttulo que quiz no llegue a ostentar si ninguno de ustedes llama a un mdico. Ahora, por favor. El ama de llaves dio un salto y, tras una leve reverencia, se puso a sus rdenes. El mayordomo tambin le hizo una reverencia pero se qued donde estaba. Quiere que llame a los hermanos de su seora, milady? pregunt. Ellos tienen cierta experiencia en estos asuntos. Eleanor movi la cabeza como afirmacin y se masaje las sienes con la punta de los dedos. Estaba tan cansada y tan asustada. S, hgalo. Ella agradecera cualquier ayuda que pudiera encontrar. Cul es su nombre? Jeffers, milady. Tambin le dir al cocinero que prepare un poco de caldo. En situaciones como sta suele funcionar. Ella volvi a afirmar con la cabeza, pero esta vez estaba distrada. Cuando se encuentra as En situaciones como esta. El servicio de Brahm estaba acostumbrado a todo eso. Ellos saban exactamente lo que estaba pasando y qu hacer al respecto. Su corazn se tranquiliz un poco. Jeffers an no haba acabado con ella. Y si me lo permite, milady, tambin le dir al cocinero que le prepare algo a usted para desayunar. Tiene una gran batalla por delante, y necesitar de toda su fuerza para ganarla. Eleanor levant la cabeza. Batalla? Qu quiere decir con eso? Acaso no haba pasado ya lo peor? El anciano la mir con comprensin. Voy a serle sincero, milady, aunque a usted le pueda parecer que soy impertinente. Por favor, le agradecer todo lo que pueda decirme. De acuerdo acept el mayordomo. Su seora estar... insoportable durante los prximos das, y si usted tiene intencin de ayudarle a superar ese calvario, puede que lo encuentre en exceso agotador. Eleanor se qued mirndole. Los prximos das? Ella iba a tener que sentir ese miedo durante das? Imposible! Si no necesita nada ms, lady Eleanor, llamar al lord Wynthrope y al seor North. S, s, por supuesto. A ella le gustara tener a los hermanos de l a su lado. Ellos podran decirle qu caba esperar de todo aquello, si deba
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temer por la vida de Brahm. Una vez Jeffers se puso manos a la obra, Eleanor volvi a toda prisa a la habitacin de Brahm. Estaba tal como ella lo haba dejado, temblando y sudando en la cama. Debera cubrirle con otra manta? l pareca tener fro, tena la piel helada, pero en cambio sudaba como si estuviera ardiendo. Era fiebre o le pasaba algo ms? Dios, odiaba sentirse tan intil! Todo el mundo deca que ella era una mujer muy capaz. Debera saber qu hacer. La asustaba verlo de ese modo, verlo sufrir sin que ella pudiera hacer nada por ayudarlo. Brahm mova la cabeza de un lado a otro de la almohada, tena el oscuro pelo pegado a la frente. Se le haban acentuado las lneas alrededor de la boca y, bajo sus ojos, se vean unas profundas ojeras. Una barba incipiente cubra su mandbula y su labio superior. No se pareca en nada al hombre que la haba dejado haca apenas una semana. Se haba hecho eso a s mismo por culpa de ella? Estpido, idiota. Acaso no se daba cuenta de que ella no mereca que l arriesgara su salud? Nadie lo mereca. Eleanor. Estaba hablando! Eleanor corri a su lado. Brahm? Pero l no le respondi, fue como si no la hubiera odo. No dejaba de mover la cabeza de un lado para otro, frunca el cejo como si estuviera soando o teniendo una pesadilla. Eleanor repiti l con voz entrecortada. No confa en m... ella no... no cree... no cree que haya cambiado. No... no he cambiado. Eleanor empez a llorar. Aquello era culpa suya. Todo era culpa suya. Se sent a su lado y le apart un mechn de la sudada frente. S confo en ti, Brahm. De verdad. En su corazn ella saba que eso era cierto. Al menos confiaba en lo que se refera a otras mujeres. Confiaba en l de todo corazn. Quiz tardara un poco an en confiar en que no recurriera a la bebida cada vez que las cosas se pusieran feas entre los dos, pero acabara hacindolo, estaba segura de ello. Brahm se encargara de eso. A l tambin le iba a costar un poco volver a confiar en ella. Eleanor lo haba herido al rechazarlo. Ella tendra que demostrarle su lealtad y su devocin. Tardara en volver a querer casarse con ella, si es que llegaba a hacerlo. Pero ahora no iba a pensar en eso. Ahora lo nico que importaba era ayudarlo a superar ese calvario. Lo dems tendra que esperar. Pero si Brahm crea que cuando se recuperara iba a librarse de ella, se iba a llevar una gran decepcin. Eleanor no se ira a ningn lado; no sin luchar. l sigui hablando mientras ella continuaba acaricindolo. No entenda la mitad de las cosas que deca, ni tampoco intent hablarle ni despertarle, se limit a mirarlo y a cuidar de l. Con su pauelo le secaba el sudor que le empapaba la frente; no se atreva a hacer nada ms por miedo a que se pusiera an peor. Por fin lleg el mdico, su nombre era Griggs. Tena una cara amable y su tono apaciguado pronto logr tranquilizar a Eleanor. Le dijo que ya
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haba visto a Brahm antes con esos sntomas, y que haba atendido tanto a Brahm como a su padre en el pasado. Vaya a descansar un poco le aconsej con una sonrisa. Tome algo de desayuno y haga lo que sea que hagan las seoritas como usted por la maana. Yo cuidar de lord Creed. Se lo prometo. Eleanor le crey. Sin duda, l estaba mejor cualificado que ella para cuidar de Brahm. Ella le dej pero antes le hizo prometer que no se ira sin decirle algo y que si a Brahm le pasaba cualquier cosa la avisara. Fue a la habitacin que le haban preparado y llam para pedir un poco de agua caliente. Seguro que estaba hecha un asco y que deba de oler fatal. Se mir al espejo y confirm sus sospechas. Estaba hecha un asco. Ugh. Y tambin ola fatal. Se ba de prisa y se prometi que cuando Brahm se hubiera recuperado, se regalara un bao de espuma. Mary la ayud a ponerse un vestido de muselina azul y le hizo un sencillo recogido en la nuca. Eleanor no tena tiempo que perder en frivolidades. Tena que ir abajo para desayunar algo antes de que llegaran los hermanos de Brahm y de que Griggs se fuera. Eleanor saba que perdera el apetito en cuanto volviera al lado de Brahm. Y tampoco iba a comer si sus hermanos estaban all. Qu pasara si ellos la culpaban de la recada de Brahm? Antes, ella haba pensado que estaran de su lado, pero bien poda ser que la despreciaran. Estaba sola, sentada a la gran mesa del comedor, intentando beberse una taza de t y comerse el desayuno, cuando dos caballeros entraron. Deban de ser Wynthrope y North. Perdi por completo el apetito. Eran dos hombres muy atractivos, tal como era de esperar de los Ryland. Ambos tenan los ojos azules, aunque eran de distintos tonos. Wynthrope era ms delgado, tena el pelo oscuro y pareca muy seguro de s mismo. North era ms fuerte y su pelo era un poco ms claro. ste le sonri. Usted debe de ser la famosa lady Eleanor dijo l mientras se acercaba a la mesa. Dirs la infame, si lo que dice nuestro hermano es cierto. Wynthrope tambin le sonri y consigui que no se ofendiera por sus palabras. Es un placer conocerla al fin. Eleanor no pudo evitar sorprenderse. Sintense, por favor. Un placer? Por supuesto. Wynthrope segua sonriendo, y apart una silla para sentarse. Cualquiera que logre hacer enfadar tanto a mi hermano como usted lo ha hecho, cuenta con mi ms profundo respeto. Respeto! Ella se haba ganado su respeto por lo que le haba hecho a Brahm. Se haba vuelto loco? No, seguro que le estaba tomando el pelo. Poda ver en sus ojos cmo se diverta, y ella no pudo evitar sonrer. Pero entonces se acord de lo enfermo que estaba Brahm y perdi por completo las ganas de rer. Su hermano est muy enfermo. Los dos hombres, que se haban sentado a su lado, tambin se pusieron serios de golpe. Vomita? Tiembla? pregunt Wynthrope. Eleanor afirm con la cabeza.
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North mir preocupado a su hermano. Dentro de poco empezar a delirar. Creo que ya ha empezado les dijo Eleanor. Era reconfortante ver que todos aquellos sntomas les resultaban familiares. Quiz Brahm iba a recuperarse, despus de todo. Los hermanos movieron la cabeza, al mismo tiempo. Tambin empezar a estar beligerante la advirti North. Le dir algunas cosas muy desagradables. Trate de ignorarle le aconsej Wynthrope. No es l quien habla, sino el veneno saliendo de su cuerpo. sa era una manera muy interesante de verlo. Ella no les dijo que Brahm ya le haba dicho un montn de cosas horribles, y no quera ni pensar que iba a ser peor. El seor Griggs est con l ahora les inform. Debe de estar a punto de bajar. Le ped que hablara conmigo antes de irse. Entonces esperaremos con usted. North se sirvi una taza de caf. Despus de l, Wynthrope hizo lo mismo. Eleanor no poda seguir posponindolo. Si ellos iban a guardar silencio con relacin a aquel asunto, sera ella quien sacara el tema. Lo siento mucho. Ambos hombres la miraron por encima de sus respectivas tazas, sus expresiones de asombro eran idnticas. El qu? Acaso no era evidente? Temblando, ella dej su taza encima de la mesa. Quiz los temblores de Brahm eran contagiosos. Yo tengo la culpa de la recada de su hermano. Wynthrope la mir con dulzura. Le puso usted la botella entre los labios? Aquel hombre tena un extrao sentido del humor. Por supuesto que no, pero si yo no lo hubiera rechazado, esto no habra pasado. As que eso fue lo que pas. North dio un sorbo a su caf. No dejaba de preguntrmelo. Yo ya lo saba dijo su hermano, engredo. Ellos no lo saban? Brahm no se lo haba dicho? Ahora que ya estaban enterados, seguro que iban a despreciarla. Eleanor no se imaginaba ninguna otra opcin. Me siento fatal por ello. No debera. Wynthrope neg con la cabeza. No es culpa suya, de verdad. Cmo poda decir eso? La respuesta deba de ser muy evidente, porque North respondi antes de que ella llegara a hacer la pregunta. Brahm tena eleccin, lady Eleanor. Nadie lo oblig a beber. l escogi hacerlo. Lo que le est pasando ahora es su culpa, usted no es responsable. La llegada del seor Griggs impidi que Eleanor pudiera contestar. Los tres se pusieron de pie. Le gustara estar tan calmada como Wynthrope y North aparentaban estarlo, pero ella an no haba aprendido a ocultar tan bien sus emociones. Cmo est? pregunt Eleanor.
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Enfermo como un perro dijo el seor Griggs, y en un par de das no mejorar. Oh, Dios santo! Qu puedo hacer por l? El mdico le dio una nota. He hecho una lista. l necesitar muchos fluidos, aunque le va a costar retenerlos. Nada de comida slida en las prximas cuarenta y ocho horas. Slo t, caldo y agua. Eso es todo? Nada de medicinas, ni purgantes, ni ningn tratamiento? El seor Griggs la mir compasivo. La paciencia es la nica medicina que puede darle, milady. El veneno tiene que ir saliendo despacio de su cuerpo, y luego tendr que volver a acostumbrarse a la comida. Cuando desaparezca la fiebre, volver a ser el mismo, y entonces s podr ayudarle. Eleanor le dio las gracias y, aunque l dijo que no era necesario, lo acompa hasta la puerta. Ha sacado todo el licor de la casa? pregunt Wynthrope cuando los tres volvieron a estar a solas. S afirm Eleanor. Todo el que encontr ha desaparecido. Comprobar en los escondites habituales dijo Wynthrope. Y dirigindose a North: Habr ms escondido por la casa. Le sonri a Eleanor. Es mejor que nos deshagamos de l antes de que Brahm tenga fuerzas suficientes como para buscarlo. North dej su taza vaca encima de la mesa. Mandar llamar a Charles, el ayuda de cmara de Brahm. Seguro que est enfermo de preocupacin. Entonces, todo aquello era normal? Qu hago yo? Sintese junto a l dijo North. Cuando Charles regrese, entre los tres lo baaremos, pero por ahora puede llevarle un poco de agua. Y eso era todo. Se supona que ella deba cuidar de l, que deba hacer que se curase, y no saba cmo. Me siento tan intil. Eleanor se qued helada al darse cuenta de que lo haba dicho en voz alta. Ambos hermanos se acercaron a ella, y cada uno le puso una mano en el hombro. Su presencia la reconfortaba, a pesar de seguir sintindose una inepta. Fue North quien habl: Pronto tendr mucho trabajo, y le aseguro que no ser nada fcil. Y cul ser? pregunt, mirando primero a uno y luego al otro. Los dos sonrieron sombros, y Wynthrope le contest: Convencerle de que se mantenga sobrio. Cre que te haba dicho que te fueras de mi maldita casa. Estaban en la habitacin de Brahm. l acababa de despertarse, demasiado temprano para su gusto, y se haba encontrado con Eleanor a su lado. Ella llevaba una bandeja, y l poda oler los huevos en su punto, el caf recin hecho y un par de tostadas. Su estmago gru dndole la bienvenida, a pesar de lo enfadado que estaba.
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Lo hiciste. Eleanor le coloc la bandeja en el regazo sin inmutarse . De hecho, varias veces. Entonces, por qu sigues aqu? S, Dios, por qu? Ella desdobl una enorme servilleta blanca y se la puso encima del pecho desnudo. He decidido no hacerte caso. Brahm baj la vista para observar lo que ella estaba haciendo. La servilleta se vea ridicula encima de su peludo torso. No necesito un babero! Ella sigui preparndole las cosas en la bandeja como si no le hubiera odo. Cuatro das. Ella llevaba cuatro das en su casa, resistiendo, cuidndole como una gallina cuida a sus polluelos. No importaba lo que l le dijera, lo mal que se comportara, o lo desagradables que fueran los sntomas de su recuperacin, ella no iba a irse. Por qu? Por qu se haba quedado? Se culpaba por lo que l haba hecho? Seguro que s. Eleanor era una persona maravillosa, pero tambin una mrtir de primera clase cuando decida serlo. Era por esa ridcula promesa que haba hecho de cuidarle? Debera saber que l no iba a obligarla a mantenerla. Ella se haba deshecho de todo el alcohol. Brahm lo saba porque, en un momento de debilidad, dos das atrs, le haba pedido a uno de los sirvientes que le trajera bebida; l an estaba demasiado dbil como para salir de la cama, no habra podido ni con la ayuda de su bastn. Eleanor no slo haba encontrado su despensa, sino tambin sus escondites, lo que significaba que sus hermanos la haban ayudado. Malditos Wynthrope y North. Ellos lo haban visitado con frecuencia aquellos ltimos cuatro das. No le haban sermoneado ni le haban reido, pero l poda ver en sus ojos lo decepcionados que estaban. Gracias a Dios, se haba ahorrado ver a Devlin. l estaba en el campo, con Blythe y el nio. No estaba de humor como para soportar a sus tres hermanos al completo. Debera estar agradecido de que ella hubiera eliminado cualquier tentacin, pero no lo estaba. Un trago un par de das atrs, lo habra ayudado a controlar los temblores. Al menos, si estaba borracho no sufra cada vez que la vea. No se daba cuenta de que ella era mucho ms tentadora que una botella de whisky o de brandy? Eleanor, con su melena rubia y su aroma a primavera. Cada vez que la vea la deseaba, se mora por estar con ella. No slo por tocarla, quera or sus risas, ver cmo sonrea, estar a su lado. Seguro que lo que la haba retenido en su casa durante tantos das era la culpa; desde luego, ella no actuaba como si existiera algn otro motivo. North le haba contado que estaba muerta de preocupacin cuando empezaron las fiebres, pero nadie lo dira por el modo distante en que ahora lo trataba. Quiz slo se haba quedado porque tema que la gente dijera que ella era Ia culpable de su muerte. Claro que si de verdad estuviera preocupada por lo que la gente pensara, no se habra quedado ni un segundo. Era muy poco apropiado que una mujer soltera permaneciera sola en casa de un hombre que no estaba casado. La nica carabna que tena era la doncella y, por lo que haca, era como si no estuviera.
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Eleanor tena que darse cuenta de que si se quedaba con l iba a destrozar su reputacin. A lo mejor ella crea que as el volvera a pedirle que se casaran. Pues poda esperar sentada. Solo de pensarlo sinti un gran dolor en el pecho. No importaba que l an la amase. No importaba que quisiera suplicarle que por favor le aceptara. l se morira antes que volver a mostrarse tan vulnerable delante de ella. Eleanor ya le haba roto el corazn dos veces> y lo haba dejado en ridculo. No volvera a hacerlo de nuevo. No, l no volvera a declararse a menos que oyera de sus propios labios que ella quera ser su esposa. Y si conoca a Eleanor tn bien como crea, nevara en el infierno antes de que ella se tragara el orgullo y se lo dijera. Era un riesgo demasiado grande, y si al haba aprendido sobre Eleanor, era que ella slo corra los riesgps que poda controlar. Brahm la mir y frunci el cejo. Por qu tena que ser tan hermosa? Esa piel perfecta, esos ojos tan brillantes. Ahora unas ojeras rodeaban esos ojos, y estaba ms plida que de costumbre, pero aun as, le pareca la mujer ms bontia del mundo. l era la causa de esas ojeras y esa palidez, y era una pena que no se sintiera culpable de ello. Nadie la haba obligado a quedarse. Ella sola haba decidido ser testigo de los horrores de su enfermedad. Seguro que lo que haba visto le repugnaba, pero aun as, all segua, intentando contribuir a su curacin. Quieres que te ayude con la comida? pregunt ella con voz serena. Brahm la mir mal. Crea que era un invlido? Era cierto que an estaba dbil despus de todo lo que haba pasado, pero acabara recuperndose. l prefera beber a tener que soportar sus buenas intenciones. Quiero que salgas de aqu. Est bien. Camin hacia la puerta. Volver ms tarde, para ver cmo ests. Maldita fuera por ser tan obstinada. Ella saba muy bien a que se refera, pero iba a obligarlo a decrselo. No me refiero slo a mi habitacin. Quiero que te vayas de mi casa. Eleanor se detuvo, se dio la vuelta para mirarlo y cruz los brazos bajo el pecho. l se acordaba de cmo los haba sentido en sus manos, en su lengua. No. l se sonroj, en parte por el deseo y en parte por el enfado. Aqulla era su casa. Ella se haba arrogado el derecho de actuar como si fuera suya. Har que Jeffers te eche. Jeffers nunca hara eso contest ella. Y t tampoco. Eso era verdad. Ella lo conoca demasiado bien. Qu clase de castigo es ste que te empuja a quedarte aqu? Crees que te estoy castigando? pregunt ella con los ojos abiertos. Era una idiota preciosa. Pareca tan dolida, tan herida. Qu esperaba de l? Qu quera de l? Te ests castigando a ti misma. T no puedes estropear mi reputacin ms de lo que yo ya lo he hecho por m mismo. Pero antes de
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que ocurriera esto, tu reputacin era intachable. Por qu quieres arriesgar tu futuro? Ella lo mir como si existieran multitud de razones por las que hacerlo. Porque te lo debo. Estoy intentando disculparme, t precisamente deberas entenderlo. Ah, as que se estaba sacrificando. Podras haberme mandado una carta. Ella volvi a intentarlo. Porque te promet que cuidara de ti si volvas a recaer. As que era por esa maldita promesa. Slo estbamos flirteando. Ella debera ser capaz de entenderlo. Y maldita fuera por recordarle lo dulces que haban sido las cosas entre ellos dos, aunque slo fuera por un breve instante. Cuando l le haba pedido que hiciera esa promesa, no tena intenciones de volver a beber nunca ms. Pero no. Brahm tena que ser honesto, por lo menos consigo mismo. Ese da, l haba ido a su club con toda la intencin de emborracharse. S. Quera atontarse, dejar de sentir el dolor que ella le haba causado. Su orgullo necesitaba aturdirse de algn modo. Eleanor se encogi de hombros, y eso hizo que sus pechos se levantaran un poco y se acercaran hacia el escote. Fue una promesa. Tambin lo fue convertirte en mi esposa. Por qu mantienes una y la otra no? Ella se sonroj, humillada, y Brahm se arrepinti del comentario, pero no iba a decrselo. Tampoco iba a disculparse. Quera or su respuesta. Como mnimo, ella le deba eso. Sin embargo, Eleanor no dijo nada. Se limit a mirarlo como si l le hubiera atravesado el corazn con una daga. No me mires as le orden l. No actes como si t fueras la dolida. No me importa que hayas decidido sacrificarte ahora, t fuiste quien me rechaz. S, ya lo s. Era evidente que Eleanor se senta fatal por ello. Entonces, por qu farfull l entre dientes sigues aqu? Porque quiero. Seguro que ahora no te arrepientes de tu decisin de no casarte conmigo dijo l en tono de burla. Ella quedara como una tonta si lo reconoca, y l lo saba. En realidad, Brahm no quera que ella dijera nada ms, porque fuera lo que fuese, seguro que iba a dolerle. Eleanor no dijo nada. Pero si ella se iba mantener en silencio, l estaba dispuesto a continuar. Toda la rabia, el dolor, la humillacin salieron a la superficie. Tenas razn, Eleanor. No se puede confiar en m. En el mismo instante en que las cosas no salieron corno yo quera, me refugi en una botella. Cmo podrs estar segura de que no volver a hacerlo? Ella perdi el poco color que an tena en las mejillas. Dios sabe lo que hice antes de que llegaras. l se odiaba por ello, pero era cierto. Casi no se acordaba de lo que haba pasado entre la primera copa y el da en que se despert con ella mirndolo. Quiz algn
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da leers sobre ello en el libro de alguna cortesana. l saba que eso no era posible, pero no pudo evitar decirlo. Quera herirla, quera hacerle dao. La herida de su corazn an estaba demasiado abierta y demasiado sensible. Estar cerca de Eleanor y saber que nunca sera suya, que ella no quera ser suya, era mucho ms de lo que poda soportar. Yo slo quiero ayudarte, Brahm susurr ella. Que ests aqu no me ayuda, Eleanor. Su risa son muy brusca. Saber que ests aqu porque crees que me lo debes, no me ayuda. Verte y saber que no puedo tocarte, no me ayuda. De hecho, de lo nico que sirve que ests aqu es para recordarme lo estpido que fui al creer que poda cambiar. Has cambiado. Ella levant las manos como si eso aportara ms veracidad a sus palabras. Ya no eres el hombre que fuiste antes. T me lo demostraste. Por qu motivo? Porque no haba vuelto a orinar en el ponche de ninguna fiesta? Porque, a pesar de las recurrentes invitaciones, no se haba acostado con Lydia? O porque esa vez l haba sido lo suficientemente estpido como para entregarle su corazn? No quieras engaarme. El hecho de que l estuviera en esos mismos momentos tumbado en la cama, recuperndose de sus excesos, era prueba suficiente de que ella estaba equivocada. Los dos sabemos que ni t ni yo lo creemos. En lo que a ti respecta, no creo ser capaz de cambiar lo suficiente, y me parece que nunca podr hacer el tipo de promesa que t necesitas para querer estar conmigo, porque ni siquiera puedo prometrmelo a m mismo. Y no puedo porque no s si tendr la fuerza suficiente como para no volver a beber. Es obvio que no la tengo. Brahm... Ella lo mir suplicando que le dejara decir todo aquello que necesitaba para poder aliviar su sentimiento de culpa. Pero l no quera sus remordimientos. Brahm quera cosas que ella no estaba preparada para darle, y cualquier otro sucedneo era un insulto, por muy buenas que fueran sus intenciones. Eleanor no estaba all porque le amara. Estaba all porque senta que se lo deba; y ningn hombre con una pizca de orgullo querra eso. Por favor, vete. Si de verdad quieres ayudarme, dame un poco de paz y vete. El dolor que reflejaba su rostro hizo que l se sintiera todava ms miserable. Sin embargo, incluso eso era preferible a la angustia que senta al saber que ella estaba slo a unos pasos de distancia fsica, pero a miles de kilmetros emocionalmente. No se daba cuenta de que tenerla en su casa le estaba haciendo an ms dao? Eleanor dej caer los brazos a ambos lados y enderez los hombros. Brahm saba que haba ganado la batalla. Si me necesitas estar abajo, en el saln verde. No te necesitar. l la observ marchar. Un rato despus de su partida, su cara segua atormentndolo. Dej a un lado el desayuno, que ni siquiera haba probado, y volvi a recostarse en los almohadones. Que Dios lo ayudara, era un completo mentiroso. Acudira ella a su lado si l la llamaba? Porque la verdad era que s la
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necesitaba. La necesitaba desesperadamente.

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Captulo 17
Disculpe, lady Eleanor, pero una seora que dice llamarse Carson la est esperando en el gran saln. Eleanor, que estaba sentada al escritorio que haba en el saloncito verde tratando de escribir una carta a Arabella, mir a Jeffers sorprendida. Sera por casualidad Fanny Carson? Est seguro de que viene a verme a m? Tendra mucho ms sentido que esa mujer fuera a visitar a Brahm, y as le dara a Eleanor una excusa para tirarle de los pelos. Ha preguntado por usted contest el mayordomo. Eso s que era interesante. Eleanor orden los papeles, tap el tintero, se limpi las manos y guard todos los utensilios en el cajn. Entonces, ser mejor que la haga pasar. Jeffers la mir incmodo. No pretendo ofenderla, milady, pero la seora Carson es una mujer de dudosa reputacin. Eleanor limpi con un trapo un poco de tinta que quedaba en la pluma y volvi a colocarla en su sitio. Estoy al tanto, por eso quiero saber por qu quiere verme. S, seguro que su reputacin iba a resentirse por haberse quedado en la casa de Brahm sin carabina, pero Eleanor no crea que eso la hubiese perjudicado tanto como para que mujeres como Fanny Carson se consideraran sus iguales. Y no le importaba lo poco caritativo que fuera ese pensamiento. Fanny Carson haba chantajeado a muchos hombres, eso era lo que la converta en despreciable a los ojos de Eleanor, no el hecho de que hubiera tenido muchos amantes. Como guste, milady. Era obvio que Jeffers no aprobaba su decisin en absoluto. Al parecer, tanto l como la seora Stubbins, el ama de llaves, le haban tomado cario y se sentan protectores hacia ella. Ella apreciaba esa lealtad, pero no tenan de qu preocuparse. Eleanor se alis el vestido mientras esperaba. Quera estar impecable cuando Fanny Carson la viera. Aunque, despus del calvario de los ltimos das, era imposible que tuviese buena cara, as que tendra que conformarse con intentar estar lo mejor posible. Se mordi los labios y se pellizc las mejillas para que tuvieran un poco de color, y se coloc delante de la ventana con la esperanza de que la luz disimulara un poco las ojeras que tena bajo los ojos. No es que quisiera impresionar a Fanny Carson, pero tampoco quera que la encontrara poca cosa. La mujer que entr en el saloncito e hizo que a Eleanor le diera un vuelco el corazn de ansiedad, no era para nada como esperaba. Una haba credo que una mujer como Fanny Carson deba de ser bella, elegante y sofisticada. Quiz aqulla no fuera esa seora Carson.

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La mujer que estaba de pie en la puerta era alta, muy alta, y con una generosa figura. Su cara, no siendo fea, no tena una belleza clsica, aunque era inolvidable. Tena el cabello pelirrojo y, al ver el color de su piel, Eleanor supo sin ninguna duda que era natural. Tampoco iba vestida de un modo espectacular. Llevaba un sencillo abrigo verde oliva y debajo un vestido de muselina color crema que, aunque no era de ltima moda, era elegante. En realidad no le hubiera favorecido ir demasiado adornada. No, aquella mujer no era la pequea y rubia seductora que Eleanor se haba imaginado, sino que era algo ms; y a Eleanor eso no le gustaba en absoluto. Lady Eleanor dijo en voz baja y sensual, gracias por recibirme. Eleanor se apart del escritorio y seal las butacas. Debo reconocer que estoy intrigada por el motivo de su visita, seora Carson. Sintese, por favor. Le apetece un poco de t? La seora Carson se sent en una de las butacas bordadas y empez a quitarse los guantes. Gracias. Me encantara tomar el t si usted me acompaa. El motivo de mi visita es doble. Eso era interesante. Eleanor toc la campanilla y, cuando apareci la doncella, le pidi que les prepararan un poco de t con pastas. Entonces se sent en la butaca que haba frente a la de su invitada. Ninguna de las dos estaba tan cmoda como aparentaba. Doble? La seora Carson coloc las manos en su regazo, encima de los guantes. Lady Eleanor, disculpe mi franqueza, pero sabe quin soy? Fue una pregunta sincera, que no esconda ningn tipo de prepotencia ni de desafo. Fuera lo que fuese la seora Carson, desde luego no era falsa, y Eleanor tena que ir con cuidado o acabara sintiendo simpata por ella, algo a lo que no estaba dispuesta. Usted es Fanny Carson, autora de Memorias de una dama deseada. Fanny pareci sorprenderse. S, sa soy yo. Ha ledo usted mi libro? Nadie se hubiera atrevido a hacer esa pregunta a una dama soltera; no era apropiado. Claro que, Fanny Carson distaba mucho de ser apropiada. Aunque, a esas alturas, Eleanor tampoco poda decir que su propio comportamiento lo fuera del todo. Ella se haba acostado con un hombre que no era su marido, y ahora estaba viviendo en su casa. Qu la haca distinta a Fanny Carson, aparte de su familia? Slo las partes sobre Brahm contest Eleanor sonriendo. La otra mujer se ri y Eleanor se dio cuenta de que era mucho mayor que ella. Su risa era desinhibida y voluptuosa. Y tengo razn sobre l? Quiz en algunos aspectos. Fanny se acerc a ella con un picaro brillo en los ojos. En qu aspectos? Eleanor no pudo evitar sonrer. Aquella mujer estaba loca si crea que iba a comentar con ella la magnfica virilidad de Brahm. Ahora est siendo impertinente, seora Carson. Llmame Fanny. La pelirroja se seren, pero mantuvo la sonrisa.
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En otras circunstancias, ni se hubiera planteado tener ese grado de intimidad con una mujer como aqulla, pero en ese momento le pareci bien. De acuerdo. Y yo puedo llamarte Eleanor? Supuso que no haba nada de malo en ello. No haba muchas posibilidades de que coincidieran en sociedad. Si Brahm rechazaba a Eleanor, ella regresara al campo y no volvera a poner un pie en Londres en toda su vida. Pero eso era el futuro, y no vala la pena preocuparse por l ahora. Claro. Lleg la doncella con el t y Eleanor sirvi las dos tazas. Fanny lo tomaba solo. Eleanor nunca haba conocido a nadie que lo bebiera as, sin ni unas gotas de leche. La pelirroja cogi tambin una pasta y la coloc al lado de su taza. Ahora que ya hemos resuelto el tema de los nombres, cmo est el bueno de Brahm? As que Fanny lo saba. Sin duda todo Londres estaba al tanto de que Brahm haba recado. l no era un bebedor muy discreto. Cuando estaba borracho, Brahm tena por costumbre alardear de ello ante todos. Se est recuperando contest Eleanor con sinceridad despus de dar un sorbo a su taza de t. Est mucho mejor. Quieres verle? Esa invitacin la sorprendi incluso a ella. Deba de estar loca de invitar a una antigua amante de Brahm a su habitacin! Pero se dio cuenta de que no tena por qu preocuparse. Brahm no iba a tener ningn romance estando ella bajo su techo. Adems, l no deseaba a nadie ms que a ella, a no ser que sus sentimientos hubiesen cambiado. Era raro que ahora supiera eso con tanta certeza y no hubiese sido capaz de verlo cuando l se le declar. Su mente se haba aclarado con el paso del tiempo. Gracias, pero no. Fanny rechaz la invitacin con un movimiento de la mano. Dada mi reciente publicacin, dudo que l quiera verme en estos momentos. Dile que le deseo lo mejor, quieres? Ya volver a preguntar por l dentro de unos das, cuando est recuperado del todo. Ella hablaba como si supiera perfectamente por lo que Brahm estaba pasando. Todo el mundo excepto Eleanor pareca saberlo. Para ella todo eso era nuevo, y horrible al mismo tiempo. Y todo el mundo actuaba como si fuera de lo ms normal. Eso la pona furiosa. Cmo podan darle tan poca importancia a su salud? Cmo podan actuar como si no estuvieran asustados? Ella haba llegado a temer por su vida, y a nadie pareca importarle! He dicho algo malo, Eleanor? Fanny pareca de verdad preocupada, y Eleanor se sinti culpable. No, al menos no conscientemente. Es que me cuesta mucho entender cmo todos los que le rodean actan como si lo que le pasa a Brahm fuera normal. Porque todos hemos visto eso antes, querida explic ella sorprendida. Muchas veces. Fanny habl como si ella misma hubiera pasado por ello, pero Eleanor no iba a preguntrselo. Como tampoco iba a
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preguntarle si se lo haba visto vivir a Brahm en concreto. Ella ya tena bastantes celos de esa mujer como para empeorar las cosas. No es que creyera que fuera una amenaza, pero saba que en el pasado haba compartido muchas cosas con Brahm. Pues yo... yo no estoy familiarizada con ese aspecto de la bebida. Aunque ella nunca olvidara la noche en casa de lady Pennington, en la que Brahm haba orinado en el ponche. Nunca. Aunque ahora ese incidente le hiciera gracia. Qu demonios le estaba pasando? Hablas como si lamentaras no haberlo visto antes. Fanny neg con la cabeza. Tal vez sea mejor as. Por qu lo dices? La mujer se lami el dedo con el que haba sujetado la pasta. Porque as l sabe que te ha afectado, y eso har que lo piense dos veces antes de volver a las andadas. Cuando saben que ya no te afecta, que lo has aceptado, deja de preocuparles que les veas en ese estado. Ella deseaba con todas sus fuerzas que Fanny tuviera razn. Eleanor no tena intenciones de aceptar que Brahm bebiera. Ella le ayudara a luchar contra ello, estara a su lado, hara lo que fuera, excepto acostumbrarse a ello. Pero ahora no quera discutir eso, no con una mujer que era casi una desconocida, a pesar de las ganas que tena de hablar del asunto. No iba hablar de Brahm con una mujer que no tena ningn inconveniente en hacer pblicas las confidencias. Has dicho que tu visita tena un doble motivo. Tal vez haba llegado el momento de que la conversacin retomara su curso. Eres muy directa, Eleanor dijo Fanny sonriendo mientras coga otra pasta. Eso me gusta. Mucha gente habra considerado el comentario de Eleanor como grosero o maleducado. Pero a Fanny le haba gustado. Eleanor debera haber supuesto que a una cortesana no le importaban demasiado las convenciones sociales. Con ms paciencia de la que crea poseer, Eleanor esper a que Fanny terminara de comerse la segunda pasta. La pelirroja se limpi los labios con la servilleta, que dej manchada de carmn. Iba maquillada. Quera echarte un vistazo. A m? Por qu una mujer tan extica y sensual querra verla? S. Quera ver a la mujer que haba rechazado a mi querido Brahm. No una sino dos veces, pero Fanny no saba eso. O s lo saba? Se lo habra contado Brahm mientras estaba borracho? Sera humillante, pero si la gente crea que ella estaba all para arreglar el compromiso, a lo mejor su reputacin no resultara tan perjudicada. Su querido Brahm? Las palabras de la mujer penetraron por fin en su cabeza. Brahm no era de Fanny. Haca mucho tiempo que ya no lo era. l era de Eleanor, o esa mujer no se daba cuenta? Tena que ver por m misma a esa mujer tan increble que ha tenido a Brahm Ryland obsesionado durante ms de una dcada. Fanny se recost en la butaca y la observ sin disimulo. Eleanor se pregunt qu pensara de ella. l hablaba de ti a menudo, lo sabas? Eleanor neg con la cabeza.
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Fanny saba pues que Brahm le perteneca, de eso poda estar segura. No, no le perteneca. Los dos se pertenecan el uno al otro. No, no lo saba. Dicen que su recada se debe a algo que ocurri en la mansin de tu padre. Ella entrecerr los ojos. Si Brahm haba dicho algo, por suerte lo haba hecho delante de alguien muy discreto. Si se supiera ya que ella lo haba rechazado de nuevo, nadie tendra entonces por qu preguntarse el motivo de su recada, no? Y ahora que ya me has visto? pregunt Eleanor levantando la cabeza. Ella no tena intencin de confirmar nada sobre la visita de Brahm a su casa y el hecho de que bebiera. Tienes carcter. Fanny volvi a sonrer. Me haces sentir mayor. Ahora que ya te he visto, empiezo a entender por qu no logr olvidarte. Me intrigas, Eleanor. Eso hago? Esa visita estaba empezando a ser muy surrealista. Fanny dej la taza en la bandeja y se levant. S, eso haces. Ahora debo irme. Eleanor an sorprendida, tambin dej la taza y se puso de pie. Gracias por la visita. Fue extrao agradecerle eso cuando todo haba sido tan raro e inesperado. La pelirroja se puso los guantes. Cuida de mi chico. Es ms delicado de lo que parece. Eleanor quiso sonrer ante la idea de que Brahm pudiera ser delicado. Lo intentar. Fanny se detuvo al instante y la mir sin una pizca de humor ni simpata. Esa mirada era tan distinta de las otras, que a Eleanor se le par el corazn al verla. Haga algo ms que intentarlo, milady. Es obvio que si ests aqu es porque sientes algo por Brahm, y eso habla a tu favor. Pero tambin es obvio que te sientes culpable, lo que me hace pensar que quiz hayas tenido algo que ver con la recada de Brahm. l jur ante la tumba de su padre que hara todo, absolutamente todo lo que estuviera en su mano para no volver a beber jams. Si ha roto esa promesa por tu culpa es que debes de tener mucho poder sobre l. Y si abusas de ese poder, yo misma me encargar de que pagues por ello. Buenos das. Eleanor observ boquiabierta y con el corazn descontrolado cmo la magnfica cortesana sala de la habitacin. Qu haba pasado? Fanny Carson la haba amenazado? S, lo haba hecho. Pero al decirle que ella tena poder sobre Brahm le haba hecho un cumplido. Pareca incluso como si sintiera envidia de eso! Cmo poda envidiar que por ella Brahm hubiera roto el juramento que haba hecho ante su padre muerto? Se senta fatal por ello. Era mucho ms que sentimiento de culpa, se senta horrible. Con sus inseguridades haba hecho dao a Brahm. Se haba portado como una cobarde. Lo nico que poda hacer era confiar en que no fuera demasiado tarde para arreglarlo. Ella estaba all por mucho ms que una promesa, aunque tuviese miedo de reconocerlo, incluso a s misma. Unos golpes en la puerta captaron su atencin; entr la seora Stubbins.
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Disculpe, milady, pero lord Creed la necesita. S, l la necesitaba. Eleanor apret los dientes y se dirigi a su habitacin, y se jur a s misma que encontrara la manera de que l se diera cuenta de eso. Mientras Eleanor estaba abajo, llorando o insultndole, cualquiera de las dos cosas que su ltima conversacin hubiera conseguido, Brahm recibi la visita de North y Wynthrope, quienes le informaron de que Devlin y Blythe estaban en camino desde Devonshire. En cualquier otra circunstancia, esa noticia le habra alegrado, en especial porque Brahm tena muchas ganas de ver a su sobrino, pero saba que acudan porque l haba sido lo bastante estpido como para volver a beber y estaban preocupados por l; y eso no era motivo de alegra. Wynthrope y North tambin le dijeron que los chismes no estaban siendo nada amables con Eleanor ni con l, pero a l su reputacin le importaba un pimiento. Los chismes nunca le haban sido favorables, y la mayor parte de veces haban dicho la verdad. No ayuda mucho el hecho de que te siguiera hasta aqu dijo North cruzndose de brazos y tirando de las mangas de su americana. Se dice que te persigui hasta aqu para atraparte, lo que la convierte en una perdida a los ojos de la sociedad. La sociedad necesita gafas contest Wynthrope. Todo el mundo sabe que cuando ella lleg aqu l estaba tan borracho que ni siquiera poda levantar un dedo, mucho menos su entrepierna. Wynthrope tena un don para acertar con las palabras, y ahora, por desgracia, tena toda la razn del mundo. Aunque Brahm se morira antes que confesarlo. Reconocerlo no hara ms que aumentar su humillacin. La sociedad ya haba condenado a Eleanor, y lo nico que l poda hacer para solucionarlo era casarse con ella. North le mir a los ojos con aquella mirada, propia de un ex agente de Bow Street, que tanto le intimidaba. Tienes intencin de casarte con ella? S, me gustara. No tena sentido mentir a sus hermanos. Entonces, por qu no se lo has propuesto? La mirada se volvi an ms intensa. Porque ella ya me ha rechazado dos veces. No era eso razn suficiente? North se dio cuenta de lo que pasaba y sacudi la cabeza. Ah, s, yo tampoco querra que mi matrimonio empezara de ese modo. No quieres que ella acepte casarse contigo porque no le quede otra opcin. Pero ella s tena otra opcin. Poda escoger seguir adelante sola, con su reputacin destrozada, antes que casarse con l, y Brahm tena miedo de que lo hiciera. Nunca sabra si se ha casado conmigo porque me ama o porque cree que debe hacerlo dijo. Podras preguntrselo sugiri Wynthrope despus de un largo silencio, y se quit un pelo que tena en la manga del abrigo. No,
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olvdalo, demasiado fcil. Brahm le tir una almohada a su hermano, que Wynthrope esquiv con facilidad pues tena los reflejos de un gato. Brahm los haba tenido as antes. Ahora, se tambaleaba como una pila de naipes. Ella no dira la verdad, idiota. Adems, ni siquiera ha insinuado que quiera casarse conmigo. Est demasiado ocupada culpndose de que yo bebiera. Mujeres exclam Wynthrope moviendo la cabeza. Se culpan de las cosas ms tontas. La verdad es que t no le has dado ningn motivo para que lo haga. Al fin y al cabo, no fuiste a emborracharte a tu club directamente al salir de su casa, no? Chasque los dedos. Un momento, pero si eso es exactamente lo que pas. Fuera de aqu. Brahm apret la mandbula. Su hermano menor se encogi de hombros. Era obvio que no iba a irse y Brahm no tena fuerzas suficientes como para obligarle. Slo te estoy diciendo la verdad, y t lo sabes. Maldicin, Wynthrope tena razn. Si Brahm no estuviera tan dbil se levantara y plantara cara a su hermano, pero an no estaba recuperado del todo. Tienes que decirle que no es culpa suya, Brahm dijo North, que sola ser la voz de la razn. Ya lo s. Brahm suspir y apoy la cabeza en la almohada. Y tienes que casarte con ella antes de que la sociedad le d por completo la espalda. Wynthrope se burl del comentario. Qu ganar con ello? Si se casa con l su reputacin tampoco mejorar tanto. Me casar con ella si me ama y acepta ser mi esposa replic Brahm, enfadado de nuevo porque Wyn tena razn. Ella no se conformara con menos. Y por eso tena tanto miedo de volver a pedrselo. La amas? pregunt North. Ese vaco que senta en sus entraas era amor? O era que tena hambre? Ese dolor que senta en el pecho era amor, o una consecuencia ms de sus andadas como borracho? La amaba? Estaba obsesionado con ella, de eso no haba ninguna duda. Pero eso era amor? Debe de amarla seal Wynthrope. l no ha dicho nada an. North mir a su hermano y frunci el cejo. Lo s. Est tardando demasiado. Brahm mova la cabeza de un lado a otro sobre la almohada, observando cmo sus hermanos hablaban de l como si no estuviera presente. Y cmo demuestra eso que la ama? pregunt North escptico. Wynthrope levant las manos. Porque est intentando pensar en algo que demuestre que no est enamorado de ella y no puede. Quiz Brahm y Wynthrope no siempre estuvieran de acuerdo, pero era impresionante lo bien que su hermano lo conoca. Tenemos que irnos. North cogi a Wynthrope del brazo sin
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dejarse intimidar. Vamos. Wynthrope permiti que le arrastrara. Suplcale que te perdone le aconsej a Brahm antes de llegar a la puerta. No hay nada como ponerte a los pies de una mujer para que ella se d cuenta de que te ama. Creme, lo s por experiencia. Brahm se ri al ver cmo North tiraba de Wynthrope con tanta fuerza que casi lo levant del suelo. Wynthrope era un pesado a veces, pero saba hacerle rer cuando ms lo necesitaba. Y se le daba muy bien poner las cosas en perspectiva. Servira de algo suplicarle a Eleanor que lo perdonara? Y si le suplicaba que le diera su corazn? Se incorpor para tirar de la cuerda que avisaba al servicio. Cuando la seora Stubbins acudi, le pidi que le dijera a Eleanor que necesitaba verla. Despus de cmo se haba portado l en su ltimo encuentro, tendra suerte si ella no le haca esperar demasiado. Diablos, tendra suerte si ella acceda a verlo de nuevo. Pero, al parecer, la suerte estaba de su lado. Slo unos minutos ms tarde de que la seora Stubbins saliera con su recado, Eleanor apareci en la puerta de su habitacin. Me has llamado? Su tono de voz era tan custico que Brahm no pudo evitar sonrer. As que an estaba enfadada por lo de antes? Entra, por favor. Se incorpor sin preocuparle si las sbanas lo cubran por completo. Ella no era para nada inmune a la vista de su pecho desnudo, y l estaba dispuesto a utilizar todas las armas que tena en su arsenal. Eleanor hizo lo que le pidi, y con su mirada acarici por un instante su torso desnudo igual que una mariposa. Wynthrope y North acaban de irse dijo l. Oh? Pareci que la decepcionaba no haberles visto. O era alivio lo que haba cruzado su rostro? Era difcil de decir. Yo tambin he tenido una visita. Quin? Si era un hombre, l lo matara. En casa de Eleanor haba tenido que resignarse a que otros hombres estuvieran all, pero ahora que ella estaba en su casa, ningn otro hombre, aparte de l, se le acercara. Ella le mir del mismo modo que North lo haba hecho antes. Fanny Carson. Me pidi que te diera recuerdos. Si le hubiera dicho que el mismo Jesucristo haba bajado del cielo para tomar el t con ella, no se habra sorprendido tanto. Fanny? Ella ha venido a verte? A Brahm se le hizo un nudo en la garganta. Maldita Fanny. La prxima vez que la viera tendra que aclararle un par de cosas. Acaso no haba hecho ya bastante dao con su estpido libro? Ha sido todo un detalle por su parte. Dios, seguro que eso era lo ms idiota que haba dicho estando sobrio. Pero Eleanor se ri y, al or su risa, Brahm sinti cmo su corazn volva a latir. Tienes la misma cara que he tenido yo durante toda su visita. Ella no es como esperaba. Brahm cruz los brazos detrs de su cabeza para que ella tuviera una vista completa de su torso desnudo. Estaba dispuesto a utilizar la
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atraccin que ella senta hacia l para lograr lo que quera. Decepcionada? Ella intentaba no mirarlo, pero l poda ver cmo lo repasaba con disimulo por el rabillo del ojo. Me ha gustado ms de lo que crea. Ah, as que el monstruo de los celos estaba asomando su nariz. En serio? S, entiendo que ella y t pudierais ser amigos. Se senta menos que Fanny Carson? Con Fanny l lo haba pasado muy bien, pero ella no poda compararse a Eleanor. Nadie poda. Slo fuimos amigos, yo nunca la consider nada ms que eso, una amiga. Eleanor se limit a asentir con la cabeza y apretar los labios en silencio, dando por finalizada esa conversacin. Era obvio que no quera seguir hablando de Fanny, y Brahm tambin lo prefera as. Mis hermanos me han dicho algo que me ha dejado muy preocupado. Ah, s? Ella se enderez, agradecida por el cambio de tema. Al parecer, los rumores y los chismes se estn despachando a gusto con nosotros. Ella se sonroj, era un rosa muy bonito. S, yo tambin lo he odo. No tienes por qu arruinar tu reputacin por culpa de una promesa. l se puso de costado y se dio cuenta de que an estaba muy dolorido. De hecho, al levantar la mano para apoyar la cabeza en ella, sinti cmo le temblaba todo el brazo. Me duele pensar que tu relacin conmigo puede perjudicarte. Ya lo s contest ella levantando la barbilla. No me he quedado slo por esa promesa. T tenas razn, me siento responsable de tu recada. Ya s que no tena que venir. Como t tan amablemente me sealaste, podra haberte enviado una carta. l no pudo evitar sonrojarse. Se haba comportado como un completo idiota. S. O podra haber venido una tarde a visitarte, una visita de cortesa, nada ms, o podra haberte mandado flores. Seguro que hay cientos de formas distintas de decirte que lo siento sin que tenga que quedarme aqu contigo. Por qu pareca estar ms enfadada con l a cada palabra que deca?. Qu crees que significa eso, Brahm? l intent dibujar su sonrisa ms seductora. Que eres una mrtir de primer orden? La verdad era que no quera contestar a su pregunta, tena miedo de que lo que l deseaba nunca llegara a convertirse en realidad. Ella neg con la cabeza y solt un suspiro. Significa que no me he quedado aqu porque me sienta culpable. l se qued quieto. Y entonces, por qu lo has hecho? Eleanor inclin la cabeza un instante, y cuando volvi a levantarla su expresin era como una mscara, no reflejaba ninguna emocin. Cre que quiz me necesitaras.
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Brahm supo que eso no era lo que haba tenido intencin de decirle en un principio, pero no importaba. Necesitarla? Eso era slo la punta del iceberg de lo que l senta por ella. Baj la vista hacia la colcha y escogi con cuidado cada una de las palabras antes de volver a mirar a Eleanor. Te debo una disculpa. Por qu? Ella se qued perpleja. Por haberte dicho que rompiste la promesa de casarte conmigo. No deb hacerlo. No dijiste nada que no fuera cierto. Brahm se habra encogido de hombros si la postura en que estaba se lo hubiese permitido. Tal vez, pero lo dije para hacerte dao, y por ese motivo lo siento. Al parecer, soy muy bueno hacindote dao. Lo lamento muchsimo. Los dos somos muy buenos hacindonos dao el uno al otro. Una triste sonrisa apareci en sus preciosos labios. Yo tambin lo siento mucho. l la mir a los ojos e intent que toda su sinceridad se reflejara en esa mirada. No deberas continuar en mi casa sin una carabina, Ellie, lo digo de verdad. Bah. Ella rechaz el consejo como si l no supiera de lo que estaba hablando. Si no tengo ninguna reputacin que mantener, pap tendr que desistir de su empeo de casarme. Brahm intent sonrer, pero no lo logr. As que se era tu malfico plan? Ella tampoco tuvo xito al intentar forzar una sonrisa. Me has pillado. Siento mucho no ser suficiente para ti, Eleanor. Ella se qued blanca. Brahm... No. Brahm la detuvo antes de que ella pudiera explicarse, antes de que pudiera decir algo tan estpido como que ella era la culpable de lo que l haba hecho. l no podra soportar volver a escuchar esas tonteras otra vez. Y poner en prctica la teora de Wyn haba logrado que no dejaran de sudarle las manos. Tal vez no haba suplicado propiamente, pero se senta igual que si lo hubiera hecho. No tienes por qu decir nada. Yo slo quiero que sepas que lo siento... siento todo lo que he hecho... todo. Ella asinti y en su rostro aparecieron multitud de emociones que l no logr distinguir. Ahora me gustara descansar dijo l, sin darle la oportunidad de que respondiera. No quera que lo hiciera. Eleanor volvi a asentir. Entonces me ir. S. Ella se ira. Eso era lo que l ms tema que hiciera.

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Captulo 18
Se haba vuelto completamente loco o sencillamente estaba jugando con ella? Eleanor se visti para la cena e intent responder a esa pregunta por ensima vez esa semana. A esas alturas, Brahm tena que darse cuenta de que ella se haba quedado porque se haba dado cuenta del gran error que haba cometido al rechazarlo, ella casi se lo haba dicho. Acaso no vea ms all de sus narices? l saba que ella haba arriesgado su reputacin por mucho ms que una disculpa. No entenda que l le importaba? Eleanor quera que l volviera a cortejarla. Quera casarse con l. Quera que la tocara como antes lo haca; ahora ni siquiera le haba dado la mano. Pero lo ms importante, Eleanor quera que l la amara, porque ella poda admitir al fin que estaba completa y absolutamente enamorada de l. De hecho, sospechaba que haca aos que lo amaba y que ese sentimiento haba estado dormido en su interior para despertar el da que lo vio de nuevo en casa de su padre. Cuando l se fue, sinti como si se muriera una parte de ella. Haba sido necesario que fuera a Londres para darse cuenta de lo mucho que lo amaba, que lo adoraba. Durante los primeros das haba estado muy asustada, tena tanto miedo de perderle... Ahora que l ya se haba recuperado, daba gracias a Dios por ello cada da. Observ satisfecha cmo su doncella le colocaba la ltima horquilla en el pelo. Era un recogido muy elaborado, con mechones sueltos y otros recogidos con tantas horquillas que a Eleanor le dola la cabeza; pero valdra la pena si Brahm se fijaba en ella. Llevaba incluso aquel perfume de fresas que a l tanto le gustaba. La nica opinin que le importaba era la de l. Ella haba vivido toda la vida bajo los dictados de la sociedad, y ahora lo haba echado todo por la borda para estar con Brahm. Haba ledo un libro que ninguna dama respetable debera leer. Haba tenido una aventura con un hombre en casa de su padre. Sin preocuparle las consecuencias, haba seguido a ese mismo hombre hasta Londres y se haba instalado en su casa sin una carabina, dando pie a cualquier rumor o especulacin posible. Era sorprendente que no le importara lo ms mnimo lo que dijeran de ella. Y por primera vez en su vida, tampoco le importaba lo que pensara su familia. Sera horrible que ellos sufrieran por culpa de sus acciones, pero ahora, para Eleanor, lo primordial era convencer a Brahm de que ellos estaban destinados a estar juntos. Esa semana con l, mientras lo ayudaba a recuperarse, le haba enseado muchas cosas. Ahora ya no le molestaba tanto acordarse de l borracho. Senta en lo ms hondo que algo como el alcohol pudiera doblegarle de ese modo, pero saba que era una enfermedad a la que

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tendra que enfrentarse durante el resto de su vida. Tambin saba que Brahm tena la fuerza suficiente como para hacerlo y que esa ltima recada haba sido fruto de la tristeza y del dolor que l senta. S, que Eleanor lo rechazara lo haba desencadenado todo, pero era verdad que ella no le haba llevado esa primera copa a los labios. Ahora todo eso ya lo haban superado. Ella estaba dispuesta a hacer todo lo que fuera necesario para pasar el resto de su vida con l. Juntos superaran su problema con la bebida. No le importaba que en algunos crculos de la sociedad an lo consideraran un paria. La amaba? Eso era lo nico importante. Y, si as era, la amaba lo suficiente como para perdonarla por haberse comportado como una completa idiota? Tendra ella el coraje suficiente como para pedrselo? Y para pedirle que la amara? Se puso unos pendientes de diamantes. Tena un collar a juego, pero cubra gran parte de la garganta y ella saba que a Brahm le encantaba besarle el cuello. Estaba dispuesta a utilizar todas las armas que tuviera a su alcance para conquistarle. Eleanor se levant finalmente del tocador y se dio la vuelta ante el espejo para estudiar su aspecto. El recogido era perfecto. Gracias a las lociones y cremas de Mary, su piel resplandeca. El vestido de satn azul realzaba su figura y le permita lucir un generoso, pero elegante, escote. Quera que a l le fuera imposible seguir ignorndola fsicamente. Ella ya lo haba seducido una vez, seguro que podra volver a hacerlo. Pero primero tendra que confesarle lo que senta por l, porque, al parecer, Brahm iba a resistirse tanto como pudiera. Era orgulloso. El hecho de que se hubiera tragado su orgullo y hubiera ido a buscarla para pedirle perdn esa primera vez debera haberle indicado lo mucho que a l le importaba ella. O, al menos, que entonces le haba importado. Y volvera a ser as. Eleanor iba a asegurarse de ello. Est preciosa, milady. Su doncella le sonri. Y todo es gracias a ti. Eleanor le devolvi la sonrisa. Ella saba que no careca de atractivo, pero era gracias a Mary que esa noche estaba tan espectacular. Cuando Eleanor lleg al saln, la familia Ryland al completo ya estaba reunida. Devlin, el hermano de Brahm, y Blythe, su esposa, haban llegado del campo con su hijo recin nacido que ya apuntaba a ser tan alto como sus padres. A Eleanor, Blythe y Devlin le recordaban a un gran rey guerrero y su reina, y se los vea tan enamorados que casi senta vergenza al mirarlos, como si se estuviera entrometiendo en algo muy privado. North y Octavia tambin estaban all, al igual que Moira y Wynthrope. Octavia tena un embarazo muy avanzado, y Moira, tambin esperaba un beb, aunque an no se le notaba mucho. Cmo las envidiaba Eleanor. Al verlas, se alegr mucho de haber escogido el vestido que llevaba. Las tres iban muy elegantes, vestidas con sedas de ricos colores. Blythe, con un exuberante verde que destacaba el rojo oscuro de su melena. Octavia luca un vestido de un plido color dorado que resaltaba los reflejos de su rubio celestial, y Moira vesta de un intenso color ciruela que complementaba a la perfeccin su piel clara y su oscura cabellera. Las
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joyas que lucan resplandecan a la luz de las velas, elegantes sin ser chillonas. Cuando Eleanor entr en la habitacin, los hombres se levantaron. Disclpenme dijo ella. Espero no haberles hecho esperar. En absoluto contest North hacindole una reverencia. Sus hermanos hicieron lo mismo. Eleanor centr toda su atencin en Brahm. Se dara l cuenta de lo impaciente que estaba por saber su opinin sobre su aspecto? Una sonrisa se dibuj en sus bien esculpidos labios. S, a l le gustaba su aspecto. Pero a ella se le estaba haciendo la boca agua slo de mirarle. Una mujer tan bella como usted nunca necesita disculparse, lady Eleanor. Lady Eleanor. Se le par el corazn. S, ya saba que la etiqueta requera que l se dirigiera a ella con su ttulo, pero le doli que lo hiciera. Es demasiado amable, lord Creed. Permtame que le presente a los miembros de mi familia que an no conoce. Pasados los primeros minutos de las presentaciones, Eleanor se sinti como si formara parte de la familia. Las mujeres de los Ryland no desaprovecharon ni un momento para conocerla mejor. Blythe era la ms habladora, Moira la ms reservada, pero las tres eran muy amables y abiertas, y en seguida se olvid de lo nerviosa que estaba por la cena de esa noche. Con la que sinti ms afinidad fue con Moira, y eso era raro, dado que Brahm y Wynthrope eran los hermanos que tenan ms roces entre ellos. Quiz por lo mucho que se parecan. La niera trajo al hijo de Devlin y Blythe para una pequea visita antes de acostarle. Blythe lo cogi en brazos, sonriendo como slo una madre poda hacerlo, y todos se reunieron alrededor de ella. Djamelo pidi Brahm sonriendo de oreja a oreja. Eleanor se sorprendi al ver que Blythe lo haca al instante. Era obvio que ella confiaba plenamente en su cuado. Protegiendo la cabeza del pequeo, le coloc en el antebrazo de Brahm. l sujetaba al beb con un solo brazo, como si lo hubiera hecho toda la vida. En la otra mano llevaba su inseparable bastn. Al verle, a Eleanor se le hizo un nudo en la garganta. Debera haber una ley que prohibiera a los hombres viriles y atractivos sujetar un beb en brazos delante de mujeres solteras y vulnerables; en especial si eran tan hermosos como Brahm. T, mi querido hombrecito, eres mi nico heredero dijo Brahm al beb que movi los brazos como respuesta. Qu te parece? Quiz algn da t tengas un hijo. Eleanor no tuvo tiempo de reprimir esas palabras. Brahm la mir con tanto calor en los ojos que ella ardi de la cabeza a los pies; casi poda oler el humo. Tiene razn, lady Eleanor, quiz lo tenga. Su voz era clida, y tan llena de significado que ella sinti un escalofro. Se daran cuenta los dems de la tensin que haba entre ellos? No, nadie les estaba prestando la ms mnima atencin. Todos estaban muy ocupados hablando entre ellos, o al menos se esforzaban
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mucho en fingir que as era. S, ella tena que seducir a ese hombre, o lograr que confesara lo que senta por ella. Eleanor no podra soportar esa situacin mucho ms tiempo. Ella le deseaba tanto... l haba despertado partes de su cuerpo que no conoca, y que tampoco saba cmo calmar ella sola. Brahm pas su sobrino a North, quien se lo pas a Wynthrope. Era raro ver a hombres ocupndose de un beb habiendo mujeres presentes. Deba de ser alguna tradicin propia de los Ryland. Al final, les toc el turno a Octavia y a Moira, y finalmente el pequeo lleg a Eleanor. Te importa? le pregunt a Blythe. A ella siempre le haban encantado los bebs, y aqul era precioso. Por supuesto que no. Blythe neg tambin con la cabeza. Cuando Eleanor cogi al beb en brazos, los miembros de la familia intercambiaron unas miradas que no logr descifrar. Fue como si le hubieran dado su aprobacin. El pequeo Aidan estaba tranquilo en sus brazos. Tena las manos cerca de la cara y daba patadas con los pies. El pequeo miraba a Eleanor con ojos curiosos al tratarse de una persona que no conoca. Todo le deba de parecer nuevo y maravilloso. Tal vez tambin t tengas un hijo algn da le susurr una voz al odo. Un escalofro le recorri la espalda. Maldito fuera ese hombre por afectarla de esa manera! Eleanor levant la vista para mirarlo. Tal vez. Creera l tambin que la voz de ella estaba llena de significado? S, a juzgar por el modo en que sus ojos se oscurecieron. Crea que nosotros ya habamos tenido bastante con haber criado a nuestros respectivos hermanos. Eleanor se encogi de hombros y apart la vista para volver a fijarla en el pequeo que tena en brazos. Cuando es tu hijo es distinto, creo. Sers una buena madre, Eleanor. Su voz rebosaba conviccin y, para alguien como Eleanor, que se enorgulleca de saber cuidar a sus seres queridos, se era el mayor de los cumplidos. Gracias. Espero hacerlo mejor que con mis hermanas. Dejando a un lado a Arabella, Phoebe, Muriel y Lydia parecan descontentas con su vida. Eleanor no poda evitar preguntarse si lo habra podido hacer de otra manera. Si ella hubiera sido una mejor hermana mayor y mejor sustituta de su madre, quiz sus hermanas ahora seran ms felices. Aunque no crea que con Lydia las cosas hubieran acabado siendo distintas. Lydia creaba su propia infelicidad, y buscaba la felicidad en los sitios equivocados. Pobrecita. Eleanor tardara mucho en perdonar a su hermana, pero senta pena por ella. Estoy convencido de que a ningn hijo tuyo le faltar nunca el amor ni el cario. Ella volvi a mirarlo a los ojos. Se le form un nudo en la garganta que le cost engullir. No haba ninguna duda de los sentimientos que se reflejaban en los ojos de l. Ella se haba jurado seducirle esa noche, pero era l el que la estaba seduciendo dicindole todas esas cosas tan personales y tan dulces.
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Yo podra decir lo mismo de t, milord. l le sonri de ese modo que a ella tanto le gustaba. Entonces sera una lstima que ninguno de los dos tuviramos hijos. Eleanor sinti cmo el corazn le golpeaba las costillas. Una lstima convino en un susurro. Brahm la mir muy concentrado. Poda ver el amor que resplandeca en los ojos de ella? Poda ver lo mucho que Eleanor deseaba que esos hijos a los que amara tanto fueran tambin suyos? Eleanor... l dio un paso hacia ella, pero fue interceptado por Devlin. Es hora de irse a la cama, hombrecito. El pequeo de los Ryland cogi el beb de los brazos de Eleanor sonriendo orgulloso. El nio pareca muy pequeo al lado de su padre. Todo pareca pequeo al lado de Devlin Ryland. Eleanor le devolvi la sonrisa y mir cmo se alejaba. Cuando se volvi hacia Brahm, vio que se haba ido, y con l se haba llevado lo que iba a decirle. Su nimo cay en picado, pero no iba a desfallecer. La prxima vez no se le escapara tan fcilmente, se jur a s misma al empezar la cena. La prxima vez l no ira a ninguna parte hasta que ella le dijera todo lo senta. Brahm no poda aguantar mucho ms. Si no iba con cuidado volvera a declarrsele. Haba pasado ms de una semana desde la llegada de Eleanor a la casa. l casi volva a ser el mismo que antes. Lo nico que le faltaba era volver a recuperar el control, llegar al punto en que las ansias de alcohol ya no fueran tan fuertes. Eso, y averiguar qu hacer con Eleanor. Durante toda la cena la observ relacionarse con su familia, seducindolos a la vez que ellos la seducan a ella. Ella haba hecho mimos al hijo de Devlin en el saln, maldita fuera, la serenidad de su rostro casi le rompe el corazn a Brahm. Haba confortado a Moira sobre sus mareos matutinos y se aadi a la discusin sobre la eleccin de nombre para el beb de North y Octavia. Octavia estaba convencida de que iba a ser una nia. North mantena con firmeza que iba a ser un varn. Wynthrope les dijo que no importaba lo que fuera, porque su hijo iba a ser muy superior al de North. Y no poda olvidar la conversacin que ellos haban tenido sobre nios. Era un iluso si crea que ella deseaba tanto ser la madre de sus hijos como l deseaba ser el padre de los de ella? Si as era, qu haba cambiado en las dos semanas transcurridas desde que ella lo rechaz? Dios, l empezaba a estar muy cansado de intentar averiguar lo que ella pensaba. Sera mucho mejor que dejara de intentarlo. Sera mucho ms fcil decirle adis. Si todo hubiera salido como Brahm haba planeado en un principio, esa cena habra sido para celebrar su compromiso. Sus hermanos estaran tomndole el pelo a Eleanor preguntndole cundo pensaban aumentar la familia. Pero no era una celebracin. Sus hermanos y sus cuadas estaban
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llevando a cabo una investigacin encubierta. Queran averiguar el porqu de la estancia de Eleanor. Queran averiguar por s mismos si l poda estar cerca de una botella, como la que haba en la mesa, y seguir confiando en l. Era raro, pero ni siquiera se haba fijado en el vino. Lo nico que deseaba era a Eleanor, la nica cosa que no poda tener. l recordaba cmo su madre miraba a su padre cada vez que ste llegaba a casa borracho. Al hacerse mayor, haba visto cmo esa mirada se transform. Lo ltimo que quera era que Eleanor lo mirara de ese modo. Ella se mereca algo mejor que eso. Por duro que fuera, l haba acabado por aceptar que lo de ellos no iba a funcionar, a pesar de lo mucho que su corazn se opona a la idea. Brahm prefera morir soltero que verla a ella decepcionada al comprobar que l no cumpla con sus expectativas. Y no las cumplira, aunque ahora ella tuviera unas expectativas menos elevadas. La suya era una batalla muy dura. Siempre tendra ciertas puertas cerradas por culpa de lo que haba hecho. Siempre habra quienes estaran dispuestos a pensar lo peor de l. No haba ninguna necesidad de que Eleanor tuviera que soportar tambin esos estigmas. Y siempre caba la posibilidad de que l volviera a recaer y volviera a emborracharse. Era injusto pedirle a ella que viviera con eso. Ahora que Blythe y Devlin estaban en la casa, al menos la reputacin de Eleanor corra menos peligro. Brahm ya haba dejado caer algn comentario entre los miembros del servicio, y a quien quisiera escucharlo, sobre lo generosa que haba sido Eleanor al cuidarlo, y sobre lo valiente al quedarse en la casa, aun arriesgando su buen nombre, hasta que Blythe y Devlin llegaran. No saba si servira de nada, pero estaba convencido de que una mujer como Eleanor no tendra ningn problema para encontrar marido, fuera cual fuese su reputacin. Un marido. Slo de pensar en ello se le revolva el estmago. Slo l debera ostentar ese ttulo. Pero l no era el ms adecuado para hacerlo. Se lo repeta a s mismo a pesar de que ella se haba quedado a su lado, a pesar de que cada mirada de Eleanor le deca lo contrario. l empezaba a sospechar que ella quiz le amaba, y eso era lo que ms le dola. Si era as, seguro que l se morira. Si ella lo amaba, dejarla marchar sera mucho ms difcil. Y l iba a dejarla marchar, porque empezaba a sospechar que l tambin la amaba. North y Octavia se fueron poco despus de cenar. Octavia estaba cansada y North estaba ansioso por llevarla a casa y que se tumbara. Wynthrope y Moira les siguieron, y Blythe no tard en empezar a bostezar. Vamos con el horario del campo dijo la alta pelirroja mientras coga de la mano a su marido. Disculpadnos. Sonriendo, Devlin irgui sus dos metros de estatura y sigui feliz a su mujer. Era obvio que dormir era lo ltimo que l tena en la cabeza. Brahm y Eleanor se quedaron solos en el saln. La chimenea estaba encendida para calentar la fra noche. El chisporroteo de las llamas relaj a Brahm, a pesar de que tena motivos de sobra para estar nervioso. Eleanor le pareca cada vez ms tentadora. Sus pechos se acercaban al escote del vestido cada vez que respiraba. Era como si esos montes
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blancos lo llamaran, como si quisieran que sus dedos los acariciaran, que su boca los saboreara. l quera que ella le rodeara la espalda con las piernas, or cmo su voz sedosa le deca que lo amaba mientras l se mova dentro de ella. Quera ahogarse en ella. Quera besarla, amarla, exigirle que se casara con l. Yo tambin debera acostarme anunci l, y se levant tan rpido que su pierna casi no pudo sostenerle. Por suerte, tena a mano el bastn. No te vayas. Eleanor tambin se levant, y su cara reflej la ansiedad que senta. Cmo poda hacerle entender que si se quedaba acabara por volverse loco? Que no poda mirarla sin desearla? En lo que a ella se refera, l era en verdad dbil. Eleanor era mucho ms tentadora, mucho ms seductora de lo que nunca lo haba sido el alcohol. Tengo que hacerlo. Pero slo dio un paso antes de que ella lo interceptara colocndose entre l y la puerta. Tenemos que hablar le inform ella. Brahm poda oler su perfume. Su aroma, incrementado por el calor que desprenda su cuerpo, lo embriagaba y haca que la cabeza le diera vueltas. Era picante y dulce al mismo tiempo, sutil y atrevido. Y con cada aliento, l deseaba ms y ms hundir la cabeza entre sus pechos. Si me quedo le advirti l en voz ronca, hablar ser lo ltimo que haremos. Ella suspir, fue un sonido excitante, sincero. l no haba intentado acercrsele durante toda la semana. Para ser sinceros, los primeros das haba estado demasiado enfermo para ello, pero ahora que su salud haba vuelto, haba trado consigo el deseo que senta por ella. Ella lo mir a los ojos. Podemos hablar ms tarde. Durante un segundo l crey que ella lo dejaba marchar, pero entonces dio un paso hacia l, eliminando la distancia que los separaba, hasta que sus pechos se apretaron contra su torso. Las caderas de ella le rozaron los muslos. Brahm inclin la cabeza e inhal el aroma de su pelo hasta que lleg a lo ms hondo de sus pulmones. An no la haba ni tocado y ella ya temblaba. Eleanor le deseaba. Le deseaba lo suficiente como para haber propiciado ese encuentro. Si l fuera un hombre fuerte quiz pudiera resistirse, pero no lo era. La bes en la frente. Sinti su piel suave y clida como un ptalo contra sus labios. No se detuvo all. Desliz los labios ms abajo y gimi de placer cuando ella gir la cabeza para ofrecerle mejor acceso a su cuello. Brahm bes la delicada y tersa piel de la garganta, inhalando su aroma como si fuera el aire que necesitaba para respirar. Eleanor se sobresalt cuando l dej caer su bastn, y se le aceler la respiracin al sentir sus manos en el arco de la espalda. Brahm no levant la cabeza, sino que sigui besndole y lamindole el cuello. Sucumbi a la necesidad de recorrer con la lengua toda aquella salada dulzura a la vez que le colocaba las manos en las costillas. Sus dedos se movan como si tuvieran vida propia mientras ella no dejaba de acariciarle los bceps. Una ola de satisfaccin lo inund al sentir los montes de sus pechos otra vez entre sus manos. A ella se le alter la respiracin, y la sinti caliente y
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hmeda contra su oreja. Brahm se estremeci. Besarle el cuello ya no era suficiente. Levant la cabeza y la mir. Un par de ojos azules llenos de deseo se encontraron con los suyos. Los dos corran un gran peligro. l debera soltarla, ordenarle que se fuera a su habitacin y echara el cerrojo, pero en esa casa no haba ningn cerrojo del que l no tuviera la llave. Ella no estara a salvo de l mientras esa necesidad corriera por sus venas. Ninguno de los dos iba a poder negarse a eso. Ella empez a sonrojarse desde el cuello. Brahm sigui el sonrojo con los pulgares y lleg hasta debajo de la barbilla. Dibuj con los dedos la mandbula, el cuello, como si quisiera memorizar cada detalle de su exquisita cara. Eleanor no se apart cuando debera haberlo hecho, no huy ni luch contra sus labios cuando l la bes. Un profundo gemido retumb dentro de l. Ella no se resisti y separ los labios para recibir su impaciente lengua. Eleanor saba a vino. El gemido se convirti en jadeo. S, el vino era dulce y tentador, pero Eleanor era mucho ms dulce, ms fuerte, y mucho ms peligrosa para l. Ella se agarr a las solapas de su chaqueta, sus nudillos se apretaban contra la lana. La tensin del cuerpo de ella le recorri a l por completo. Poda sentir el latido del corazn de l contra sus pechos? l poda sentir el de ella, ese ritmo frentico que le recordaba lo que senta cuando sus cuerpos se movan al unsono. Que Dios lo ayudara, se supona que eso no deba pasar, pero era inevitable. l desliz las manos hasta rodearle las nalgas y la apret contra l para que ella pudiera ver lo mucho que la deseaba, hasta qu punto arda por ella. Eleanor se le acerc an ms y arque las caderas para que su suave entrepierna se encontrara con la dureza que l tena entre las suyas. Se movi despacio, haciendo que cada nervio del cuerpo de Brahm sintiera la necesidad incontrolable de poseerla. l los tumb a ambos en el suelo. El descenso fue mucho menos grcil de lo que le hubiera gustado, y el aterrizaje fue an peor, pero no le import. l se tumb de espaldas en la alfombra, con Eleanor recostada encima de l, con la falda subida hasta las rodillas y las piernas separadas debajo de la seda, para poder rodearlo con ellas. El calor que ella desprenda penetr la lana de sus pantalones y su miembro tembl como respuesta. Sus miradas se encontraron. Los ojos de ella brillaban de deseo, tena los labios rojos y hmedos. Los pechos, aplastados contra el torso masculino, estaban a punto de sobresalir por el vestido. Ella arque la espalda y apret la pelvis contra la de l, con lo que se le baj un poco el escote permitindole disfrutar de esas rosadas areolas. Brahm perdi el juicio. Acerc una mano al escote mientras con la otra le coga las nalgas para obligarla a agacharse mientras l se incorporaba. Dio un fuerte tirn y liber sus pechos. Levant impaciente su falda por encima de sus caderas y le acarici ansioso la piel que se esconda debajo. Eleanor no intent detenerle, a pesar de que estaba siendo brusco. Las suaves nalgas de ella se apartaron de su mano un instante, para volver cuando ella descendi sobre l. Poda sentir cmo su respiracin se
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volva ms dulce y ardiente. Ella continuaba con la espalda arqueada, ofrecindole sus pechos. Su mirada se haba oscurecido y no haba ninguna duda de lo que deseaba. l tambin lo deseaba. Con la boca, captur uno de sus pezones y lo acarici con la lengua. Ella estaba excitada y contrada, todo su cuerpo ondulaba sobre el de l mientras segua besndola. Brahm estaba muy excitado, como nunca antes lo haba estado en toda su vida. Se mora por estar dentro de ella. Esa necesidad de poseerla lo asustaba, pero a la vez era tan natural, tan perfecto. l no poda luchar contra eso. Brahm dio la vuelta para quedar encima de ella, se apoy en un brazo y desliz el otro hacia abajo para alcanzar con la mano la tela de la falda, ansioso por reclamar el delicado calor que all debajo lo esperaba. Volvi a besarle el pecho, a lamer con fervor aquellos montes tan tentadores. A continuacin la mordi con suavidad y, con las manos, empez a luchar contra los lazos de la ropa interior de ella. Eleanor gimi de placer y se inclin ante sus caricias. l sinti cmo el muslo que haba debajo de su mano se levantaba, cmo ella clavaba los talones en la alfombra, y separaba y arqueaba las caderas para darle la bienvenida. Eleanor movi las manos para acariciarle el pelo, cogi unos mechones entre los dedos, y le apret la cabeza con fuerza mientras l segua lamindole y besndole los pechos. Cuanto ms intensas era sus atenciones, ms fuerte le apretaba ella la cabeza y los jadeos aumentaron hasta que Eleanor estall de placer. El valle que haba entre sus piernas irradiaba calor y humedad. Debajo de la falda, los dedos de l lograron deshacer los lazos de la ropa interior y empezaron a buscar la suavidad de su entrepierna. l tembl ante el descubrimiento, y su miembro estaba ansioso por ocupar el sitio que ahora acariciaban y mimaban sus dedos. La separ con suavidad y pronto qued impregnado por sus jugos. Encontr el punto que buscaba y lo acarici despacio, torturndola con una promesa. Eleanor no pudo evitar separar las piernas. Tena la falda levantada hasta la cintura, y no pareca importarle. Mova las caderas bajo las manos de l, arquendose contra sus dedos. Bajo la caricia de su pulgar, ella se excitaba cada vez ms. Brahm dej de besarle el pecho y se apart para poder levantarse un poco. Continu acaricindola con los dedos, y su mirada se desliz desde sus pechos, ahora hmedos por su saliva, hasta su precioso rostro, bajando luego hasta donde su mano y el cuerpo de ella estaban unidos. La piel sonrosada y brillante de esa zona le atraa sin remedio. Su esencia le llenaba los sentidos, haciendo que se acercara an ms. Cambiando de posicin, Brahm se desliz hacia abajo, hasta que su cabeza qued a la altura de las caderas de ella. Qu ests haciendo? pregunt Eleanor ansiosa, entre jadeos. Brahm levant la vista por encima de sus desordenadas faldas y la mir a los ojos. Se la vea tan seductora all tumbada, con los pechos desnudos. Algo que hace mucho tiempo que quiero hacer. Baj la cabeza y bes sus hmedos rizos. Ella levant las caderas en ese mismo instante, y l sonri. Abri aquellos suculentos labios con los dedos y desliz la lengua en su ansioso interior.
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Eleanor jade al sentir cmo l lama ese punto que se endureca debajo de su lengua. Apoy los muslos en los hombros de Brahm mientras l la degustaba como si fuera un plato extico del que nunca fuera a saciarse. Ella s apret contra l, humedecindolo con su esencia, sus jadeos obligndolo a ir ms all a pesar de que casi no poda ni respirar. Brahm senta como si los pantalones estuvieran a punto de estallarle, y se sinti tentado de apretarse contra la alfombra para aliviarse, pero resisti. En vez de eso, concentr toda su necesidad y su deseo en Eleanor. La lami y la bes hasta que ella empez a temblar y a ondularse debajo de sus labios. Sus muslos se apretaron contra sus brazos y su orgasmo llen la habitacin hasta hacerle temblar a l tambin. Brahm levant la cabeza y respir hondo para disfrutar por ltima vez de su fragancia antes de limpiarla con la camisa. Se sent y se apart un poco de ella para intentar apagar el fuego que corra por sus venas. Estaba intoxicado por su aroma y la cabeza no dejaba de darle vueltas. Su cuerpo no quera calmarse, lo nico que lograra hacerlo sera entrar dentro de Eleanor. Brahm cerr los ojos y suplic ser fuerte. Si le haca el amor como l tanto deseaba, querra que ella cambiara de opinin sobre la idea de casarse con l. Llegara de nuevo a una situacin que bien poda hacer que a l se le volviera a romper el corazn. Brahm? l gir la cabeza para poder mirarla a los ojos. Ella pareca tan frgil, all tumbada en el suelo, como una mueca abandonada. Brahm sonri. S? No vas a...? Ella hizo un gesto con la mano cerca de su abdomen. Dios, era tan inocente; a pesar de su naturaleza tan sensual ella era dulce e inexperta. No. l neg con la cabeza. Por qu? Se la vea tan sorprendida. No poda disimular su deseo, ni su decepcin. Me he dejado llevar contest l, con una voz que incluso a l le pareci demasiado dura, y le baj la falda cubrindole las piernas. Debemos asegurarnos de que, en el futuro, esto no vuelva a ocurrir. Tan pronto como dijo esas palabras quiso retirarlas. Lo que l quera era estrecharla entre sus brazos y retenerla all para siempre. Quera suplicarle que no se fuera. Le prometera todo lo que ella quisiera con tal de que no se marchara. Y, que Dios le ayudara, l quera ser del tipo de hombre capaz de mantener todas y cada una de esas promesas. S susurr ella, y se sent. Las manos le temblaban al intentar arreglarse el vestido. Supongo que eso es lo que debemos hacer. A Brahm se le hizo un nudo en la garganta. No puedo estar tan cerca de ti y no reaccionar, Eleanor. Lo s. Ella lo mir sin un atisbo de arrepentimiento en los ojos. Yo tampoco. l la observ levantarse. Lo siento. l segua sentado y ella baj la vista para mirarlo. Lo s. Le sonri con tristeza. Yo tambin lo siento. Buenas
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noches, Brahm. l la mir marchar, tena los hombros rectos y la espalda erguida. Qu precio haba pagado la dignidad de ella a cambio de esa noche? l debera haberse controlado y no tocarla. l debera haber sido ms fuerte, pero ya saba que no lo era. Si lo hubiera sido, Eleanor se habra casado con l haca muchos aos.

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Captulo 19
Vaya con lo de tener a Brahm a sus pies. Estaban reunidos en el jardn, almorzando al aire libre y Eleanor lo observaba mientras l y sus hermanos se rean y charlaban. Era uno de esos agradables das de verano en los que haba la brisa justa y el calor exacto. Ella estaba agradecida por la brisa. Slo de pensar en lo que la noche anterior haba pasado en el saln, su piel suba de temperatura. De los dos, ella haba sido la nica que haba llegado al climax y aun as segua ardiendo de insatisfaccin. Sufrira Brahm tambin? Ella lo mir y vio que coma relajado un poco de uva. Pareca calmado y tranquilo, no se lo vea torturado por la lujuria. Sera posible que el deseo que senta por ella se hubiera apagado? Haba estropeado cualquier posibilidad de arreglar las cosas entre los dos? No. Se negaba a creer eso. Sencillamente, l no iba a ponerle las cosas fciles. Ya se le pasar. Por un instante, Eleanor crey que haba imaginado esa voz, pero entonces se dio cuenta de que proceda del exterior de su cabeza. Tambin se dio cuenta de que las cuadas de Brahm la estaban observando. Lo har le asegur Blythe. sa haba sido la voz que Eleanor haba odo. Slo tienes que tener paciencia. Paciencia? dijo Octavia, mientras l arruina por completo su reputacin? Yo tom esta decisin sabiendo el riesgo que corra al hacerlo replic Eleanor. No tena sentido disimular con aquellas mujeres. Ella no quera disimular. Quera tener amigas, y quera que esas mujeres, que ya haban tratado con la estupidez y el orgullo de los Ryland, la aconsejaran. Y, ya que los hombres estaban demasiado lejos como para poder orlas, no haba ningn peligro en hablar con sinceridad. Por supuesto que lo hiciste. Moira le sonri con dulzura. T amas a ese idiota. No estaras aqu si no fuera as. Tan evidente era? La cara de Eleanor debi de reflejar la vergenza que senta, porque Blythe le coloc una mano encima del brazo para tranquilizarla. Slo es evidente para nosotras, que tambin hemos pasado por esto con nuestro propio Ryland. Creo que lo he estropeado todo confes ella con voz entrecortada. Octavia, que ya tena las mejillas sonrosadas por el sol, neg con la cabeza. No lo has hecho. Brahm cree que te est haciendo un favor

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resistindose a ti. Cmo sabes eso? Eleanor estaba casi sin aliento. Le habra dicho algo Brahm? North me hizo lo mismo. La expresin de Octavia era muy graciosa. Devlin tambin dijo Blythe entre mordiscos. Wynthrope igual. Moira levant una de sus delicadas manos. Las tres mujeres compartieron una sonrisa y Eleanor las observ a la vez que empezaba a sentir algo de esperanza y de miedo al mismo tiempo. Qu puedo hacer? Haz que se d cuenta de que se equivoca. Blythe se llev una taza a los labios. De hecho, es bastante fcil continu Octavia. Es decir, cuando sabes lo que tienes que hacer. Al ver que ella no desarrollaba la idea, Eleanor levant las cejas. Y qu es lo que tengo que hacer? Las tres se echaron a rer, no de un modo cruel, sino como si dieran la bienvenida a Eleanor a su crculo de hermanas. Dale lo que l cree que quiere dijo Moira sonriendo. Hazle creer que ha logrado convencerte de que estars mejor sin l. Cmo se supona que iba a hacer eso? Despus de lo de la noche anterior l deba de saber que era el nico hombre que ella deseaba a su lado. Debi de ser muy evidente que estaba pensando eso, porque Octavia respondi a su pregunta no formulada. Dile que te vas. Irse! Y si se lo permita? Y si la acompaaba hasta la maldita puerta? Qu hara entonces? No dejar que te vayas, cario la tranquiliz Moira. No. Blythe tambin estuvo de acuerdo en eso. De hecho, l intentar convencerte para que te quedes. Las tres suspiraron. Me encanta esa parte murmur Octavia. Eso es todo? Eleanor sonri incrdula. Moira neg con la cabeza. No. Despus de eso l tendr otro momento de tozudez y t tendrs que decirle que deje de decir tonteras. Es importante que tengas presente dijo Octavia, que eres t quien debe controlar la situacin. Haz que se d cuenta de que es intil luchar contra ello. Blythe le dio la razn. Que sabes que te ama y que no vas a dejar que se salga con la suya. Pero yo no s si me ama! La tres volvieron a rerse, como si supieran algo que ella no saba. No estaras aqu si no lo hiciera dijo Octavia. l ya te habra echado. Lo intent. No. Blythe sacudi la cabeza como si Eleanor no la entendiera. Si de verdad hubiera querido que te fueras, lo habra conseguido.
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l te ama, Eleanor. Fue Moira quien habl esta vez. Todos lo sabemos, a pesar de que Brahm no se lo haya confesado ni siquiera a l mismo. l siempre te ha amado. Por qu crees que acept la invitacin para ir a esa fiesta en tu casa? l dijo que quera disculparse. Las mir a las tres. Que quera demostrarme que haba cambiado. Octavia gir la cabeza como si estuviera pensando. Me pregunto por qu le importaba tanto demostrarte eso a ti, cuando a l nunca le ha importado lo que nadie piense de l. La nica opinin que siempre le ha importado seal Blythe, es la de sus hermanos y la tuya. Entonces, por qu haba esperado tanto tiempo para ir a verla? Por qu haba tardado tanto en volver a conquistarla? l crea que no estaba preparado. La respuesta era tan clara como el agua. Haba esperado a reunir el valor suficiente, a tener fe en s mismo. Y, por desgracia, a ella le haba faltado valor. No era de extraar que ahora fuera tan cauto. Octavia tena razn, ella tena que tomar el control de la situacin. Tendra que obligarle a reconocer que la deseaba tanto como ella a l. Disclpenme, espero no interrumpir. Eleanor levant la cabeza al or una voz familiar. Belle! Salt de su silla y abraz con fuerza a su hermana. Estoy tan contenta de verte! Espero que no te importe que haya venido. Pasaba por aqu y pens que podra pasar a verte. Por supuesto que no! Eleanor solt a su hermana, le pidi que se sentara y se la present a sus tres nuevas amigas. Todas se haban visto antes, pero nunca haban sido formalmente presentadas. Os dejaremos a solas anunci Blythe diez minutos ms tarde, cuando ya haban dado la bienvenida a Arabella. Por favor, no os vayis por m insisti sta. No lo hacemos, te lo aseguro dijo Blythe con una amable sonrisa . Tengo que ir a ver cmo est mi hijo. Y yo necesito tumbarme. Octavia se estir y marc an ms su barriga. No puedo creer lo que cansa llevar este beb a cuestas. Yo voy a ver si el cocinero ha preparado algn pastel dijo Moira. De repente, me apetece comer tarta de manzanas. Oh confes Arabella, eso suena delicioso. Moira desliz la mirada hasta el redondo vientre de Arabella antes de volver a mirarla a la cara. Si encuentro algo le dijo confabuladora, dir que te traigan un trozo. Eleanor y su hermana observaron cmo las tres se iban. Son muy agradables dijo Arabella cuando se quedaron a solas. S lo son reconoci Eleanor. Cogi un vaso de la bandeja y le sirvi un poco de limonada a su hermana. Arabella sonri y acept el vaso que le ofreca. Sern unas buenas hermanas para ti. Eleanor suspir y dio un sorbo a su propia limonada. Si puedo convencer a Brahm de que se case conmigo.
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An no ha vuelto a declararse? Arabella pareca sorprendida. No. Querida, eso no es nada bueno. Arabella frunci el cejo y empez a parecer cada vez ms preocupada. Tu reputacin... Ya lo s. Eleanor la silenci con voz firme. No te preocupes por m, cario. Har todo lo que est en mi mano para que el escndalo no os afecte ni a ti ni a las dems. A paseo el escndalo! Eres t quien me preocupa. Yo estar bien le sonri tranquila. Confa en m. An no he acabado con Brahm. Ahora, dejemos de hablar de eso. Tienes que contarme todas las novedades. La fiesta acab muy bien, aunque creo que a lord Locke no le gust que te fueras. Como si lord Locke hubiera tenido alguna posibilidad de casarse conmigo. Eleanor puso los ojos en blanco. El muy cretino. Arabella arrug la nariz. No, no es muy buen partido que digamos. Tal vez tenga algunas influencias, pero l es muy desafortunado. Basta de lord Locke. Qu tal est pap? Muy bien. Arabella bebi un poco de limonada. Creo que tu decisin de seguir a lord Creed ha hecho maravillas con su salud. Ella frunci el cejo. Es raro, tendra que haber sido todo lo contrario. Eleanor se ri. Excepto que en realidad he hecho lo que pap quera. l siempre haba deseado que Brahm y yo estuviramos juntos. Arabella no pareci convencida del todo. Eleanor saba que su hermana slo quera que ella fuera feliz, pero tambin se preocupaba por su reputacin, y le pareca raro que su padre no. Claro que su padre confiaba en Eleanor mucho ms que Arabella o que ella misma. Cmo est Lydia? A pesar de lo mucho que odiaba interesarse por ella, saba que tena que hacerlo. Arabella fij la vista en la mesa. Ella no se tom nada bien que te fueras. De hecho, le exigi a pap que fuera tras de ti. Cuando l se neg, tuvo un ataque. Al da siguiente hizo las maletas y se fue. Eleanor se entristeci. Volveran a arreglarse las cosas entre ella y Lydia alguna vez? Lo dudaba. Lydia era tan infeliz que no poda soportar que Eleanor tuviera algo que ella haba buscado y no haba encontrado. Eleanor no entenda por qu era ella y no Arabella por ejemplo, cuyo matrimonio era muy feliz, el objeto de sus celos. A lo mejor era porque Lydia crea que Brahm era la respuesta a sus plegarias, y culpaba a Eleanor de que l no lo viera as. No te atrevas a poner a Lydia por delante de tu propia felicidad. El tono de voz que utiliz Arabella fue el ms serio que Eleanor le haba odo nunca. A pesar de que el tema de conversacin era triste, Eleanor consigui sonrer. No lo har, te lo prometo.
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Charlaron sobre otras cosas y, mientras, Eleanor no pudo dejar de observar a aquel hombre que jugaba tan relajado con sus hermanos. La brisa trajo las risas de l a sus odos. Le encantaba orle rer. Deseaba tanto ser ella el motivo de esa felicidad... Eleanor quera que l sonriera as gracias a ella, que estuviera as de feliz y contento a su lado. Como si sintiera que ella lo miraba, l se volvi. Su sonrisa perdi intensidad, slo un poco, pero lo suficiente como para que a ella le doliera el corazn al verlo, pero l no apart la mirada. Eleanor le sonri y levant la mano para saludarle. Brahm dud un instante y entonces tambin la salud. La amaba? Moira deca que s, que todos saban lo que senta por ella, a pesar de que la propia Eleanor no lo supiera. Bueno, ella s lo amaba. Ya haba cometido el error de dejar que Brahm se le escapara, no una, sino dos veces. No iba a cometerlo de nuevo. S, haba llegado el momento de tomar el control de la situacin. Me ir por la maana. Brahm sinti cmo se le helaba el corazn, y se qued mirando a Eleanor. Bajo la luz dorada de las lmparas del saln, ella pareca una diosa mtica. Estaba tan bonita que l nunca se habra imaginado que iba a decir algo tan horrible. Qu? No le import en absoluto que los dems se sorprendieran de su tono tan agitado. Fue alegra lo que crey ver por un instante en los ojos de ella? Me voy. Maana. Se dijo a s mismo que aquello era lo que l quera, pero eso no alteraba el hecho de que quisiera exigirle que se quedara exactamente donde estaba. Y si eso no funcionaba, una parte de l ya estaba preparada para suplicar. Antes que nada, deberas avisar a tu padre sugiri l. Oh, no hace falta dijo ella despreocupada. Voy a quedarme en casa de Arabella y Henry durante unos das antes de volver al campo. Londres. Ella iba a quedarse en Londres durante unos das. Tan cerca y tan lejos al mismo tiempo. Sera peor que tenerla bajo su mismo techo. Al menos, si estaba en su casa, l saba dnde estaba, y que no haba ningn otro hombre husmeando a su alrededor. Ahora, con su reputacin destrozada, todos los libertinos de Londres creeran que era una presa fcil. Quiz incluso cayera en las garras de uno. Despus de todo, l lo haba logrado. Me alegra que te quedes en la ciudad unos cuantos das, Eleanor dijo Moira, as podrs venir a cenar conmigo y con Wynthrope. S aadi Wyn mirando a Brahm. Claro que tendremos que invitar a otro caballero para ser cuatro. Bastardo. Moira acarici el brazo de su marido. Qu te parece Nathaniel? Una eleccin excelente sonri Wynthrope. Brahm apret los clientes. Nathaniel Caylan era rubio, muy atractivo,
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rico y demasiado agradable. De hecho, todas las mujeres parecan adorarle. l no quera que Eleanor fuera una de esas mujeres. Tampoco quera que ella se fuera, a pesar de que la noche anterior haba decidido que tena que dejarla irse. Dejar que se marchara con otro hombre, y con uno que adems poda bailar como era debido, no era lo que tena en mente. Cmo poda detenerla? Si se arriesgaba y le confesaba lo que senta por ella, tampoco haba ninguna garanta de que se quedara. De hecho, pareca muy contenta de irse. Por supuesto que estaba contenta. l la haba tratado de un modo abominable desde su llegada. Y, adems, no poda olvidarse el fiasco de la noche anterior. Su lengua haba entrado en el cielo al acariciarla. El corazn le dio un vuelco en el pecho slo de acordarse, y sinti cmo volva a excitarse. Ella le haba deseado tanto como l a ella, y l la haba dejado. Eleanor no haba entendido lo que pasaba, a pesar de que l le hubiera dado tanto placer antes de abandonarla. Disculpadme dijo, y se levant con torpeza a pesar de ayudarse con el bastn. Seguro que Nathaniel Caylan lo hara con mucha ms gracia . Creo que voy a acostarme. A acostarte? pregunt Wynthrope incrdulo. Pero si todava es pronto. Brahm intent sonrerle, pero lo nico que consigui fue esbozar una mueca. Estoy cansado. Se despidi y sali de la habitacin maldiciendo su pierna a cada paso que daba. Fue cojeando hasta el pasillo. Su rabia se incrementaba por momentos. Subi la escalera hacia su habitacin y su bastn fue clavndose con fuerza en cada escaln. Cuando por fin lleg a su cuarto, estaba que echaba humo y necesitaba una copa. Una copa bien cargada. No estaba cansado. Simplemente, no quera permanecer all escuchando cmo Eleanor haca planes sobre todo lo que hara cuando saliera de su casa. Tuviera o no la reputacin destrozada, ella iba a disfrutar de todo lo que le ofreca la vida. Mientras que l regresara a su montona realidad. Se ocupara de sus propiedades, de sus tierras, e intentara esquivar a las buscadoras de fortuna que aparecieran en su camino con el mismo desinters que antes. Aunque no saba por qu, no deseaba a ninguna mujer que no fuera Eleanor. Qu era lo que la haca tan especial? l no poda limitarlo a una sola cosa, pero saba que, cuando ella estaba cerca, l se senta completo, feliz. Tena una razn para seguir adelante. Sin ella, era slo un autmata que cruzaba por la vida sin vivirla. Se quit la chaqueta y la corbata y se sent en la silla que haba al lado de la ventana. Intent leer para pasar el rato. Estuvo all durante lo que le parecieron horas, pero slo pudo leer unas pginas. No poda dejar de pensar en Eleanor. Cuando oy que golpeaban a su puerta no se sorprendi en absoluto. Seguro que era Devlin, que vena a ver cmo estaba. Entra. No era Devlin. Era Eleanor. No deberas estar aqu. l ni siquiera se molest en levantarse. Maldicin, aquella mujer no tena problema en entrar en su habitacin
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fuera la hora que fuese. Lo s. Cerr la puerta tras ella. Cre que podramos hablar. l suspir, cerr el libro y lo dej en la mesita que tena al lado. Intent mantenerse impasible. Hay algo de lo que tengamos que hablar? Ella sonri ante su intento de hacerse el tonto. De muchas cosas, pero lo que de verdad quiero hacer es disculparme. Disculparse? Por qu? S, de qu se trataba ahora? Quiz se culpaba de que el pescado de la cena no tuviese bastante sal. O de que la luna no estuviese lo bastante alta en el cielo. Slo Dios saba de qu iba a culparse esta vez. Ella se acerc y se sent en la silla que haba justo frente a la de l. La lmpara iluminaba su rostro. Aunque viviera cien aos, l siempre se acordara de su bello rostro bajo la luz de las velas. Por no confiar en ti, ni en m. Siento todo lo que dije esa noche en casa de mi padre. Aquello no era para nada lo que l esperaba, y le lleg a lo ms hondo. Qu dijiste que no fuera verdad? Te habra costado confiar en m. A cualquiera le pasara. Hay veces, en las que ni yo mismo lo hago. T me pediste que te diera una oportunidad dijo ella, preocupada , y despus de decirte que la tenas, me ech atrs. Me asust, me comport como una estpida y te hice dao. Eso es lo que de verdad ms siento. Brahm se qued petrificado mirndola y se le hizo un nudo en la garganta. Ella senta haberlo herido. Pero lo amaba? No tienes por qu disculparte, aunque te lo agradezco. Tal vez se fue el modo que encontr tu corazn de decirte que, despus de todo, no queras casarte conmigo. No. Nada de eso. Ella son convencida. Muy convencida. Dios, l estaba aguantando la respiracin. Volvi a respirar con fuerza. Quera hablar, pero tena demasiado miedo de preguntarle lo que quera saber. Ella se inclin hacia l y le puso la mano encima de la pierna herida. El calor de sus caricias penetr a travs de su dolorido msculo hasta el hueso. Si l hubiera sido un hombre ms religioso, habra credo que ella lo haba curado. Siento que toda esa situacin te condujera a la bebida de nuevo. Al or el remordimiento que haba en su voz l sacudi la cabeza. Tampoco deberas culparte por eso. Fue decisin ma. Ya lo s, pero yo te ayud a tomarla, creo. Eleanor lo mir a los ojos con sinceridad. Volvi a erguirse y l sinti que la parte de la pierna que ella haba tocado volva a quedrsele fra y dolorida. Desde su llegada a la casa, se era el comentario menos de mrtir que haba hecho. Eso le gustaba y le dola al mismo tiempo. Le gustaba, porque ella no se culpaba de cosas que en realidad no eran culpa suya, y le dola porque aceptaba parte de responsabilidad por algo que s lo era. No te hagas eso a ti misma le aconsej l. No te culpes por las
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acciones de otra persona. T no hiciste nada. Nada. Creme, yo s lo que es sentirse culpable por nada. Esa culpa nunca desaparece, y se convierte en un lastre. Tienes que deshacerte de ella, es el nico modo de salir adelante. Eleanor volvi a inclinarse hacia l pero esta vez sin tocarle. Ahora, ella apoy los antebrazos en sus propias piernas y se cogi de las manos. Te refieres a la muerte de tu padre, no es as? l afirm con la cabeza. Ellos nunca haban hablado de eso. Brahm siempre sola evitar el tema, a no ser que se viera obligado a discutir de ello con sus hermanos. Era raro, pero ahora tena ganas de contrselo todo. l tambin se inclin hacia delante y copi la postura de ella. Slo unos centmetros separaban sus caras. l la mir a los ojos, quera que Eleanor viera lo que l senta de verdad. Desde el primer instante en que estuve sobrio me culp por la muerte de mi padre. Pero si fue un accidente dijo Eleanor sorprendida. S reconoci l sin dudarlo. Un accidente, pero no dejo de repetirme, una y otra vez, que si yo hubiera sido distinto, podra haberlo evitado. Distinto? pregunt ella ladeando la cabeza. l se pas las manos por el pelo. Oh, bueno, sobrio, o un hijo mejor, un hombre mejor. Sobrio, ms que nada. Qu habras hecho si hubieras estado sobrio? Sus preciosos labios dibujaron una sonrisa. Acaso no era obvio? Podra haberle detenido. Pero si hubieras estado sobrio, lo ms probable es que no hubieras estado all con l. Ella tena razn. Tal vez no. Eleanor lo mir a los ojos. Tal vez, en lugar de culparte por algo que no podas haber evitado, deberas estar agradecido de que t y tu padre estuvierais tan unidos, y de que pudieras estar con l la noche en que muri. l parpade. Nunca lo haba visto de ese modo. Lo s sonri ella. T no sueles ver las cosas como yo. Eso era verdad. Pero tambin era algo en lo que no quera pensar en ese momento. Slo quera disfrutar de los pocos instantes que les quedaban juntos, no quera estropearlos. Nunca pude decirle adis. Casi nadie puede. Ella hablaba como si tuviera experiencia en eso . Pudiste despedirte de tu madre? No. Yo saba que ella se estaba muriendo, pero no estaba a su lado cuando pas. A menudo deseara haberlo estado. Me habra gustado que ella supiera que yo estaba all. Qu habras hecho? No lo s. Tal vez decirle que la quera.
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Ella ya lo saba. Eleanor frunci el cejo. La gente siempre dice eso. Cuando mueres, crees que te das cuenta de quin te ama y de quin no? S, ella pensaba de un modo muy distinto de l sobre muchos temas. Tal vez cuando morimos, slo pensamos en aquellos a los que nosotros amamos, y nos alegramos de que ellos tambin nos amen. A Brahm se le hizo un nudo en la garganta. Supongo que debemos estar agradecidos de que la gente a la que amamos tambin nos ame. Y qu pasa con la que amas pero no te ama a ti? dijo Eleanor. Se refera a ella misma? Con suerte nunca sabr quines son contest l. No creo que debas preocuparte por eso, Brahm dijo ella con suavidad. T eres de ese tipo de hombres que siempre saben lo que la gente piensa de ellos. No. De ti no lo s. Las palabras salieron de su boca antes de que l pudiera evitarlo. No lo sabes? Eleanor volvi a ladear la cabeza. Nunca me has dicho por qu decidiste quedarte, a pesar del riesgo que corra tu reputacin. Ni tampoco le haba dicho por qu se iba ahora que su reputacin ya no tena arreglo. Crea que a estas alturas ya te habras dado cuenta. T no eres tonto. Slo parezco inteligente. Ella se ri. l tampoco pudo evitar sonrer, pero continu: Podra encontrar multitud de razones por las que decidiste quedarte y soportar mis cambios de humor, mis temblores, mis gritos, pero quiero ortelo decir a ti. Me lo dirs? Antes de irte, dime por qu te quedaste. De acuerdo. l aguant la respiracin. Me qued por el mismo motivo por el que me ir maana... porque te amo. Ella lo amaba. A Brahm le estall el corazn y solt la respiracin que estaba conteniendo. Creo que siempre te he amado aadi ella. Y por eso me voy. T quieres que me vaya y eso es lo que voy a hacer. l no quera que se fuera, pero era lo mejor; estaba convencido. Por mucho que su corazn le pidiera que no la dejara marchar, l no poda pedirle a ella que se quedara sabiendo como saba que no era suficientemente bueno para ella. Pero antes de irme, quiero preguntarte una cosa. A l empez a latirle el corazn a mil por hora. Si ella le preguntaba si la amaba, qu le iba a decir? Si le deca que s, ella creera que haba alguna esperanza para los dos, pero si le deca que no, sera mentira, una mentira que le hara dao. De acuerdo. Quieres casarte conmigo?

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Captulo 20
Casarse con ella? Brahm sacudi la cabeza para intentar despejarse. Se recost en la silla para poder verla mejoi, sin acabar de creerse lo que estaba pasando. Acabas de declararte? Eso he hecho. Eleanor sonri insegura. Quieres responder? l quera, pero no del modo que ella esperaba. Eleanor, t sabes tan bien como yo que no podemos casarnos. Ella se qued tan destrozada que l habra sido capaz de golpearse a s mismo por haberle hecho dao. Por qu? l se puso de pie. En ese estado, se olvid de su bastn, y sin l sus pasos eran torpes y rgidos. Porque soy un borracho y t te mereces algo mejor que eso. Te mereces a alguien en quien puedas confiar, alguien de quien no tengas que temer lo que est haciendo en el club, o con sus amigos. T misma lo dijiste. l no tena que explicrselo, ella ya lo saba. Haba sido ella quien le haba obligado a asumir la realidad. Nunca volver a dudar de ti, Brahm. Ella tambin se puso de pie, como si temiera que l fuera a irse. Tal vez dude de m misma, pero nunca volver a dudar de ti. Qu idealista sonaba eso. Se daba cuenta de lo que estaba diciendo? Dudar de ella misma? Sentira que era su culpa cada vez que l estropeara las cosas? Eso no estaba bien. l se pas las manos por el pelo. Esto no es ninguna enfermedad de la que vaya a curarme, Ellie. Decir eso casi acaba con l. Durante mucho tiempo l se haba engaado a s mismo creyendo que si era lo suficientemente fuerte y paciente acabara curndose. Pero no haba cura, ahora lo saba. Voy a hacer todo lo que est en mis malditas manos para asegurarme de que no vuelvo a beber nunca ms, pero no puedo prometerte que lo logre, lo entiendes? S. Ella estaba muy decidida, su espalda estaba recta de tanta conviccin. Ya has visto lo que pasa cuando bebo demasiado. Ya has visto lo bajo que puedo caer. Ya hace aos que te vi en tu peor momento, Brahm sonri ella serena y divertida. Con Lydia afirm l. Con el ponche de lady Pennington. S, a ella ahora le pareca divertido, pero esa noche lo haba mirado con la misma repugnancia que el resto de los invitados. l no quera que ella volviera a mirarlo as nunca ms. No creo que puedas caer ms bajo que eso. Le haba pillado. De todas las cosas que l haba hecho, sa era

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probablemente la ms humillante y la ms daina para su reputacin. Si ella poda encontrar una pizca de humor en todo aquello, si ella poda perdonarle, tal vez s tenan alguna posibilidad. Dios, empezaba a sonar tan idealista y tan esperanzado como ella. De hecho, empezaba a creer que ella le deca la verdad. Ests dispuesta a pasar el resto de tu vida preguntndote si puedes confiar en m? Ella se acerc a l y con la mano le abras la manga de la camisa. Confo en que vas a mantener tu promesa de intentarlo. Confo en ti. Eso es todo lo que necesito. Si tienes una recada, la afrontaremos juntos. No creo que lo entiendas. Cada recada matara un poco de ese amor que ella senta ahora por l, hasta que un da abandonara, al menos en espritu. No puedo sentenciarte a vivir as. Aunque eso le dara motivos para intentarlo con ms fuerza. Su amor, tratar de ser digno de ese regalo, era suficiente como para hacerle desear ser mucho mejor hombre de lo que era. Ella le apret el brazo. No puedes sentenciarme a vivir sin ti, Brahm. Ella estaba tan cerca, estaba tan desesperada, que l no pudo resistirse ms. La agarr por la cintura y la abraz. Tena que sentirla. Tengo miedo, Ellie. Yo tambin suspir ella, mirndolo a los ojos. No podra soportar perderte por culpa de no poder controlar mis ansias. l se refera a las ansias de beber, por supuesto. Las ansias que senta de estar con ella no quera controlarlas. Eleanor le acarici la mejilla y desliz la mano hasta su mandbula. Yo te ayudar a controlar esas ansias... y a descontrolarte con las otras. Entonces, l se ri, y sinti cmo se evaporaba toda su resistencia y su tozudez. Ella lo conoca muy bien. No ser fcil la advirti l. Nada que merezca la pena lo es sonri Eleanor. Pero estoy dispuesta a intentarlo, Brahm. Nunca podra perdonarnos que como mnimo no lo intentramos. Los dos hemos perdido mucho tiempo cavilando sobre lo peor que podra pasar, pero piensa en lo contrario. Piensa en todas las cosas maravillosas que podramos compartir durante el resto de nuestras vidas. De verdad quieres dejarlo escapar porque los dos tenemos miedo? No, no quiero. Y era verdad. l prefera pensar en todo lo bueno que podan compartir, como por ejemplo, la cama. Ella le mir con dulzura y l se dio cuenta de que ella haba ganado. Te amo, Brahm. l ya no poda resistirse ms; sinti cmo le arda el pecho y baj la cabeza. Te amo, Eleanor. l la bes y ella, ansiosa separ los labios para darle la bienvenida. l acarici con la lengua todos los ardientes recovecos de su boca, lami la dulzura de sus labios. Sus lenguas se enredaron, sus labios bailaron un frentico vals hasta que l crey que le iban a estallar los pulmones.
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Dej de besarla. Brahm recuper el aliento y la mir directamente a los ojos, unos preciosos ojos azules que lo miraban llenos de deseo. Iba a darle una ltima oportunidad de cambiar de opinin. Una parte de l an crea que iba a hacerlo. Ests segura de que esto es lo que quieres? Ella se abraz a l con fuerza. Sus pechos se apretaron contra su torso, sus suaves muslos le acariciaron la entrepierna. Con la pelvis roz su creciente ereccin, y la dulce friccin hizo que l no pudiera evitar un sollozo de placer. S contest ella. Es lo que quiero. l la bes, reclam sus labios una vez ms antes de deslizarse por su mandbula hasta el delicado arco de su garganta. All le mordi con suavidad la piel, y le lami el pulso que lata descontrolado en la base de su cuello, saboreando y degustando su excitacin. Eleanor se qued sin respiracin cuando sinti que las manos de Brahm, aquellas preciosas manos, se movan por sus costillas hasta acariciarle los pechos. Con los pulgares resigui los ansiosos pezones por encima del satn de su vestido, y un escalofro le recorri la espalda. Quera mucho ms que su tacto. Quera sentir su boca sobre su piel, quera sentir la feroz caricia de sus labios y su lengua. Ella lo deseaba. Brahm cogi sus pechos en las manos; sus dedos la acariciaban voraces, hasta que ella no pudo evitar gemir. S, eso era lo que deseaba, lo que necesitaba. Sus manos dejaron de tocarla, pero antes de que ella pudiera protestar, l tir de las mangas y del escote de su vestido hasta que sus pechos quedaron desnudos y sinti el aire fro contra su piel. Entonces, l inclin la cabeza y rode con sus sedosos labios la excitada piel. Eleanor tembl. Ohh. Su lengua de terciopelo la acariciaba sin tregua. Con los dedos se ocup del otro pecho y lo apret hasta que ella empez a sentir cmo el calor se deslizaba entre sus piernas. Arque la espalda y se apret contra su mano y su boca, le gustaba ver cmo l la besaba con tan deliciosa intensidad. Notaba su ereccin apretndose entre la suavidad de su entrepierna. Ella se movi para sentirla mejor, y disfrut de ese placer a pesar de que la fuerza de sus caricias dejara marcas en su delicada piel. Para incrementar esa sensacin, Brahm dobl sus caderas. l lama sus pechos con avidez, sus dientes no dejaban de rozarla. Ella le apret con fuerza los hombros por encima de la camisa. Si pudiera, rompera la molesta tela. Cuando ella crea que ya no poda aguantar ms, l se movi hasta el otro pecho para repetir en l aquella sensual tortura. Brahm la empuj hacia atrs con suavidad, y gui sus pasos hasta que las piernas de ella toparon con la cama. Su cama. Slo entonces l apart la cabeza de su pecho y la mir con ojos ardientes, deslizando los brazos hacia su espalda para desabrocharle el vestido. Se lo baj por los hombros y la dej vistiendo slo la ropa interior y las medias. Ella se haba vestido pensando en ese encuentro. Ningn hombre la haba mirado nunca como Brahm lo haca. Ninguno
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la haba hecho sentir tan bonita y deseada. Para l, ella era una diosa, una mujer hecha para ser amada. Eres lo ms bonito que he visto nunca susurr l mientras le acariciaba la mejilla con los nudillos. Quiero que te desnudes. Ella movi la cabeza para acariciar tambin su mano. De acuerdo sonri l. Eleanor observ boquiabierta cmo l coga el extremo de la camisa con ambas manos y se la quitaba por la cabeza. Sus ansiosas manos no pudieron resistirlo ms y le acariciaron el vello del torso, maravillndose de todos los msculos que haba debajo. l era tan dulce, tan fuerte, tan perfecto. Eleanor desliz las manos hacia abajo; saber que l la amaba tanto como ella a l la haca ser mucho ms atrevida. Le desabroch los pantalones y los empuj por sus piernas hasta el suelo. A partir de ah, a l le quedaba poco por hacer; estaba completamente desnudo delante de ella, que an llevaba los pendientes, las medias y los zapatos. Ella se quit los zapatos. l apoy una rodilla en el colchn y los hizo tumbarse a ambos con suavidad. Ella sinti la mullida colcha contra su espalda, sinti cmo le acariciaba la piel. Brahm estaba encima de ella, se le vea muy atractivo y seductor, iluminado por la tenue luz de la lmpara. Eleanor baj la vista y vio que l ya se haba colocado entre sus muslos. Cmo haba podido Fanny Carson olvidarse el adjetivo grandiosa al describir la virilidad de Brahm? l inclin la cabeza acercndose a ella y, con las manos, le acarici el ombligo y desliz suavemente los dedos entre los rizos que cubran su entrepierna. Eleanor se arque por instinto, y suspir de placer al sentir cmo l separaba esa piel que tanto haba echado de menos sus caricias. Con el pulgar toc la zona ms sensible, ella levant las caderas y se mordi el labio para evitar chillar. Estaba tan excitada, tan lquida y caliente... Te gusta, verdad? pregunt l cerca de sus labios mientras segua acaricindola con el pulgar. S consigui responder ella, y separ ms las piernas, abrindose por completo a sus caricias. l la penetr con un dedo y ella lo envolvi al mismo tiempo que un jadeo de placer escapaba de sus labios. Brahm sigui atormentndola con los dedos hasta que ella empez a ondularse debajo de l. Entonces apart la mano y ocup ese espacio con su satinada ereccin. Coloc la cabeza de su sexo en la entrada del de ella y Eleanor se prepar para recibirlo; quera que l estuviera dentro de ella, lo necesitaba dentro de ella. Ests tan hmeda susurr l con voz entrecortada al penetrarla. Eres tan preciosa, tan estrecha. Eleanor levant las piernas y dobl las rodillas para que l pudiera llegar a lo ms profundo de su interior. l la llenaba, la completaba. No puedo creer lo bien que me siento cuando ests dentro de m. Sus palabras, su sincera confesin, hicieron que l gimiera desde lo ms hondo. Yo tampoco puedo creerlo.
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Ella levant las manos para acariciarlo, pero l las cogi con las suyas y las coloc por encima de su cabeza a la vez que se mova despacio dentro de ella. El calor de sus cuerpos unidos, aquellas puras y dulces caricias llevaron a Eleanor al borde de la locura, y la hicieron regresar de nuevo. l la torturaba, entraba dentro de ella y luego se apartaba, Eleanor quera atraparlo y retenerlo en su interior. Apret los talones en el colchn e hizo fuerza con los hombros en un intento de buscar algo ms. Brahm no se lo impidi, sino que arque la espalda y entr por completo en su interior, enterrndose en lo ms hondo. Las caderas de l se apretaron contra los muslos de ella y la llen por completo, como si su vida dependiera de ello. Eleanor levant an ms las rodillas, separndolas para que l pudiera fundirse con ella. Brahm le solt las manos y desliz los dedos hasta su cintura. Sin alterar el ritmo de sus cuerpos, les dio la vuelta para quedar l tumbado y ella encima de l. Eleanor estaba sentada a horcajadas sobre Brahm, que segua en lo ms profundo de ella. Estaba tan contenta, tan satisfecha. No slo en su cuerpo, sino tambin en su alma. Brahm la llenaba por completo, ocupaba cada parte de su ser, de su corazn, de su alma. Ellos ya no eran dos seres separados, sino uno solo. Se levant un poco encima de l y volvi a descender, le temblaban los muslos por la tensin. Chispas de placer le recorran el cuerpo cada vez que su entrepierna senta la dureza del cuerpo de Brahm. Ella quera levantarse lo suficiente para que esas chispas se convirtieran en un fuego descontrolado, pero algo la incitaba a ir despacio, a disfrutar y saborear cada movimiento. Brahm la mir a travs de pesados prpados y le acarici los pechos con las manos. Acrcate le orden en voz baja y roca. Eleanor hizo lo que pidi, toda ella estremecida, con todos los nervios a flor de piel. Se acerc a l hasta que sinti cmo su sexo se frotaba contra l. Las chispas empezaron a ser ms intensas. Ella puso las manos a ambos de la cabeza de l y se agach hasta que sus pechos quedaron cerca de la cara del hombre. Saba lo que l quera hacer, y ella lo deseaba con la misma intensidad. Brahm le rode la espalda con las manos y la hizo descender hasta que un pecho roz la curva de su barbilla. Ella jade al sentir la caricia, y movi las caderas con fuerza contra las de l. Brahm abri la boca y bes el tembloroso monte. Eleanor gimi al sentir sus labios, el dulce mordisco de sus dientes. l la lami sin piedad mientras ella no poda dejar de moverse encima de l. Lo cabalg con abandono, incapaz de seguir manteniendo el control por ms tiempo. Separ las piernas tanto como pudo, atrapndolo al mximo, movindose en la bsqueda del climax. Gimi al sentir cmo la tensin aumentaba en su interior. Eleanor quera llegar al orgasmo, pero a la vez quera que ese instante durara para siempre. Quera decir tantas cosas. Quera decirle cmo la haca sentir, pero no
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haba palabras para describirlo. l era el cielo, el mundo entero. l lo era todo para ella. No dijo nada, el deseo que senta le haba eliminado la capacidad de hablar. Se mova, se levantaba, y se ondulaba encima de l con una intensidad que haca que miles de colores resplandecieran bajo sus prpados. Arque la espalda, apret los pechos contra sus labios, las caderas contra las de l. Poda sentir la humedad que los envolva, y saba que l estara all cuando ella perdiera el control, y que estara all cuando volviera a recuperarlo. Al sentir que empezaba a estallar se qued quieta un instante, luego empez a temblar y se estremeci encima de l hasta que sinti que tambin Brahm se sacuda debajo de ella. Eleanor gimi contra su pelo, incapaz de hacer nada mientras el placer inundaba todo su ser. l dej de besarle el pecho, sus propios jadeos de satisfaccin quedaron atrapados por el hombro de ella al apretarla contra l y vaciarse en su interior hasta que los dos se derritieron por completo. Eleanor no tena ni idea de cunto tiempo pasaron as. Podran haber sido unos minutos, o unas horas, no lo saba, pero tampoco le importaba. No tena intencin de ir a ninguna parte. Nunca la haba tenido. Haba sido un farol decirle que se iba, aunque lo habra hecho de haber sido necesario. Gracias a Dios por las cuadas de Brahm y su maravilloso consejo. Creo que me has matado murmur l ms tarde, su voz llena de sentido del humor. Eleanor tuvo que reunir todas sus fuerzas para poder levantar la cabeza y mirarlo. Ella an estaba encima de l, y su cuerpo se negaba a moverse. Ms te vale no estar muerto. Si te mueres, no podremos hacer esto otra vez. Otra vez! Dios, mujer. Esta noche no. Afortunadamente. Ella se movi encima de l. Los dos se rieron juntos, y a ella le dio un vuelco el corazn al orlo. l le acariciaba la espalda, dibujaba crculos con los dedos y resigui la curva de su cadera. No ibas a dejarme, a que no? No quera hacerlo. Ella bostez. Pero lo habra hecho si me hubieses obligado. De quin fue la idea, de Blythe o de Octavia? A m me gustara pensar que fue ma dijo ella con sinceridad y sintindose orgullosa de ello. Aunque creo que fue Octavia quien me seal el camino que deba tomar. l se ri. Lo saba. Nunca entender cmo North puede vivir con esa mujer. La respuesta era muy sencilla, y Brahm lo saba, pero ella se lo dijo de todos modos. l la ama y ella lo ama a l. Brahm le apret con suavidad las caderas. No has contestado mi pregunta le record ella. S murmur l, abrazndola con fuerza. Sus palabras hicieron que el corazn de ella diera un salto de alegra. S, mi amor. Me casar
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contigo. Felices para siempre l estaba ebrio. No de alcohol, sino de felicidad, si tal cosa era posible. El sol brillaba, los pjaros cantaban, y todo el mundo estaba contento. Era el da perfecto para casarse. Esa maana, cuando lleg la familia de Brahm, la mansin Creed bulla de actividad. l estaba sentado a la mesa, tomndose una taza de caf y disfrutando de un esplndido desayuno. Cmo puedes comer? le pregunt Wynthrope sealando el copioso plato. Vas a casarte en un par de horas! Moira sonri a su marido. Su cara resplandeca de ese modo tan especial que tienen las embarazadas. Slo porque t no pudieras comer nada el da en que bamos a casarnos, no significa que a todos los hombres les ocurra lo mismo. Yo siempre tengo hambre dijo Devlin, y le ofreci a Aidan a Brahm para as poder picar de su plato. Un poco de bacn, Moira? Oh, s! Moira tena un apetito que la mayora de las veces poda competir con el de Devlin. Ahora que estaba embarazada estaba an ms hambrienta. Muchas mujeres perdan el apetito durante los primeros meses, pero se no haba sido el caso de Moira. Brahm estaba convencido de que a Whynthrope le encantaba ver cmo su mujer engordaba da a da con el hijo que llevaba dentro. l la miraba comer como un hombre al que le gusta una mujer con apetito. Deja algo para m dijo Octavia sentndose. Ella estaba muy embarazada, tanto, que Brahm tema que su nuevo sobrino o sobrina decidiera nacer antes de que terminara la ceremonia. Complicara mucho las cosas si lo haca antes de que Eleanor hubiera podido decir S, quiero. Pero haban esperado tanto tiempo, y haban pasado por tantas cosas, que nada ni nadie iba a impedir que se casaran. Con el brazo con que no sujetaba al pequeo, Brahm acerc el plato a su cuada. Srvete. North, que se mantena apartado de toda la escena, se limit a sonrer al ver la gula de su mujer. Deba de ser una caracterstica de la familia esa preferencia por mujeres con buen apetito. Dios saba que la suya lo tena. Toma le dijo Brahm a North al entregarle a Aidan. T necesitas practicar mucho ms que yo. No aadi que odiaba ver a North apartado, como si creyera que no formaba parte de la familia. l era tan Ryland como Brahm, y ste lo quera tanto como a Devlin o a Wynthrope, quiz incluso un poco ms que a Wynthrope. North cogi al pequeo sin inmutarse. Te doy como mucho cuatro meses antes de que decidas unirte al club de la paternidad. Brahm se limit a sonrer. An no era el momento de decirles que seran menos de cuatro meses. La menstruacin de Eleanor no haba

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llegado cuando deba. Ella deca que era por culpa de los nervios de la boda, pero Brahm saba la verdad. Eleanor ya estaba embarazada de su hijo, o de su hija, al que declararan prematuro cuando llegara al mundo. Iba a ser padre. Eleanor sera madre. Ellos ya haban criado dos familias, pero ocuparse de sus hermanos no era nada comparado con lo que les esperaba. Un nio. Un heredero. Una personita que iba a ser mitad de l y mitad de Eleanor. Haba algo ms increble? Quin se habra imaginado que se casara algn da y se convertira en padre? l no. l haba ido a la mansin de Burrough con la esperanza de ganar el perdn de Eleanor, ni siquiera se haba permitido imaginar que pudiese conquistar tambin su corazn. Si hubiera tenido paciencia y no hubiera echado a correr como lo hizo, quiz las cosas se habran solucionado de un modo mucho menos doloroso. Pero ya haba tenido bastantes quiz y tal vez en su vida. Ahora los dos iban a empezar de nuevo. No sera fcil cambiar todas esas cosas que hacan que l y Eleanor dudaran de s mismos, que tuvieran miedo, pero juntos podan superar cualquier obstculo. Es hora de irnos les dijo a todos tras mirar su reloj. Eleanor y sus hermanas ya habran llegado a la iglesia. Haba sido un infierno permitir que se fuera con Arabella durante tantos das, pero tuvieron que hacerlo para mantener la poca reputacin que a Eleanor le quedaba. Su compromiso haba logrado reparar parte del dao causado por el hecho de que se hubiera quedado en casa de l sin carabina. Siempre habra gente que les criticara a sus espaldas, pero como vizconde y vizcondesa de Creed, ellos siempre encontraran muchas puertas abiertas sin importar lo que hicieran. Brahm tena muy buenos amigos, y su familia lo apoyaba por completo. Si as lo deseaban, l y Eleanor iban a tener una vida social plena. Tener un pasado escandaloso les permitira disfrutar de sus autnticos amigos sin tener que aguantar a los meros conocidos. Fueron a la iglesia en tres carruajes, porque Brahm iba a necesitar uno para regresar con Eleanor. Moira se llev un poco de bacn envuelto en una servilleta para comrselo por el camino. Wynthrope se lo fue dando mientras Brahm lo miraba sin poder dejar de sonrer ante lo feliz que lo vea. l no siempre estaba de acuerdo con Wynthrope, pero no caba ninguna duda de que su hermano era un buen marido, y de que sera un buen padre. Con el tiempo, pens Brahm, seguro que l y Wynthrope iban a ser muy buenos amigos. La iglesia no estaba llena en absoluto, slo haban invitado a los amigos ms cercanos y a la familia. Los chismes decan que mucha gente no habra asistido aunque la hubieran invitado. Claro que tambin haba rumores que decan que muchos habran deseado estar presentes. Algunos comentaban que Eleanor slo se casaba con Brahm porque l haba arruinado su reputacin. Otros contaban ya los das que tardara en nacer su primer hijo, slo para ver si llegaba a los nueve meses. se iba a ser el prximo escndalo. Pero a Brahm nunca le haban importado mucho los escndalos ni los rumores. Aparte de la opinin de sus hermanos, a l slo le importaba la de otra persona, y ella estaba justo a su lado en aquel momento;
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cogindole la mano y sonrindole a lo largo de toda la ceremonia. Estaba preciosa. La novia ms guapa del mundo, vestida de marfil y con aquel velo. Las flores eran rosas blancas y rosa, sus preferidas. Eleanor lo miraba a los ojos, con una sonrisa tan radiante que podra competir con el sol. Le haba pedido a sus hermanas que la ayudaran a vestirse, y todas menos Lydia haban aceptado. Lydia se haba negado asimismo a asistir a la boda. Brahm no lo senta en absoluto, pero saba que a Eleanor le dola el rechazo de su hermana. Tal vez con el tiempo, las cosas se arreglaran. Tal vez Eleanor y Lydia volvieran a ser amigas. El prroco los declar marido y mujer, y Brahm bes a la novia delante de Dios, de sus familias y de todos sus amigos. Cogi a Eleanor de la mano y sali de la iglesia atravesando el gento que los felicitaba. Subieron al carruaje y saludaron al despedirse. Se dirigieron a la mansin Creed, en donde se servira el almuerzo para celebrar el enlace. Moira y Devlin ya estaban impacientes. Feliz, lord Creed? Eleanor le apret la mano. Mucho, lady Creed le devolvi l el apretn. Eleanor se acerc a l y no dej de besarle mientras el carruaje recorra Mayfair. Seguro que la gente que pasaba por all poda verles, pero a ninguno de los dos les importaba lo ms mnimo. Brahm abraz con fuerza a su mujer y la sent en su regazo. A continuacin la bes sin importarle que todo Londres estuviera mirando. Cuando llegaron a la mansin Creed, tir de Eleanor hasta meterla en una pequea habitacin del primer piso que nadie utilizaba. Sonriendo, ella se levant las faldas mientras l se desabrochaba los pantalones. Hicieron el amor contra la pared. Fue un poco incmodo, y la pierna de Brahm no ayud mucho. Al acabar, se reunieron con sus invitados y su cojera era ms pronunciada, pero haba sido uno de los mejores momentos de su vida, porque era la primera vez que le haca el amor a Eleanor siendo su marido. Al final, haba conseguido todo aquello por lo que haba luchado con tanta fuerza. Haba tenido que esforzarse mucho, pero se haba asegurado de que sus hermanos fueran felices. Haba hecho las paces con su pasado. Haba ido tras Eleanor y la haba conquistado, haciendo realidad su ms preciado sueo. l la amaba y ella lo amaba a l, juntos podan hacerle frente a todo. Tal vez su noviazgo no era sacado de un cuento de hadas, pero al final haban logrado escribir un final feliz.

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RESEA BIBLIOGRFICA
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Creci en una zona rural de Nueva Escocia, Canad llamada Economy. Decidi muy pronto ser escritora, y a los 8 aos apareci su primer relato. Fue su amiga la que la anim a escribir, y su profesor de Ingls el que le asegur que tena futuro como escritora profesional. Estudi periodismo y fue editora de la revista de la facultad.Fue en esos aos cuando redescubri la novela romntica y conoci a su actual marido Steve. Este la anim a dejar su trabajo y a retomar la escritura. Su primer libro apestaba segn sus palabras. Realiz crticas a libros en la red y cuando termin el segundo haba aprendido como construir una trama. Pero fue su encuentro personal y profesional con Lisa Kleypas (quien la anim a escribir segn su propio estilo en vez de imitar el de otras autoras), la que dio un empujn final a su carrera. As en 2001 public su primera novela Elusive passion. Tiene una extensa bibliografa (en la que abarca el gnero histrico y, recientemente, el paranormal) y sus novelas han ganado alguno de los premios ms prestigiosos del gnero (varios de sus hroes han recibido el K.I.S.S.).

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Otra temporada de baile ha llegado a su fin y Brahm Ryland, vizconde de Creed, est enormemente agradecido de que as sea. Desde que perdi a su bella prometida, lady Eleanor Durbane, su vida ha sido miserable; el alcohol y un desafortunado accidente casi le matan, y desde su recuperacin cada da que pasa sin ella es ms largo que el anterior. Por eso, cuando el padre de Eleanor le invita a una cacera en su mansin, acepta encantado. Por fin va a tener la oportunidad de enderezar el pasado. Pero Brahm pronto se da cuenta de que va a necesitar mucho ms que una disculpa para recuperar a la nica mujer que ha amado y que amar jams. Lo que nadie se imagina es que l, el vizconde ms infame de Londres, est dispuesto a hacer cualquier cosa para tener una segunda oportunidad en el corazn de su querida Eleanor. Eleanor Durbane no quiere ver a Brahm cerca de ella y mucho menos desea una disculpa de su parte. Pero Brahm afirma haber cambiado y ella desea creerle. As que decide darle una oportunidad y cuando la historia comienza a repetirse se ver en la tesitura de escoger entre confiar en lo que le dicta la lgica o su corazn. Premio K.I.S.S. al mejor hroe romntico de Septiembre de 2005.

SERIE HERMANOS RYLAND


1. For the First Time 2. In Your Arms Again 3. In The Night / En la Oscuridad 4. An te llevo en el corazn / Still in My Heart

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Kathryn Smith, 2005 Ttulo original: Still in my Heart Editor original: Avon Books, Septiembre/2005 Traducido por Anna Turr Editorial Planeta, S. A., Junio/2007 ISBN: 978-84-08-07332-1 Depsito legal NA. 1 442-2007

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