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Cavernas y palacios charla San Andrés

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Cavernas y palacios

En busca de la conciencia en el cerebro

por Diego Golombek

Colección Ciencia que Ladra… Siglo XXI Editores 2008

1

El cerebro es más amplio que el cielo y más hondo que el mar. EMILY DICKINSON

2

3 . en términos más poéticos. estímulos mecánicos (tacto)– a cambios eléctricos identificables por las neuronas se denomina transducción. esta última será una energía de tipo eléctrica. El mundo. para el sistema nervioso. El “mundo” es. abrir las puertas de la conciencia o. los sentidos tienen que arreglárselas para transformar la energía de los estímulos que conforman el mundo en algún tipo de energía aprovechable por el sistema nervioso. entonces. con cualquier sentido pasa siempre lo mismo: provoca una respuesta (percepción) a través de un proceso de transducción. el proceso mediante el cual se transforma la energía de los estímulos –radiación electromagnética (visión). Básicamente. entonces. no es más (ni menos) que una colección de estímulos que le llegan a través de los sentidos. lo que en definitiva no deja de ser un proceso de abstracción. pero existen principios generales de la fisiología sensorial que podremos aplicar a cada uno de ellos. lo que nuestros sentidos y sus receptores “transducen”. Claro está que cada sentido tiene sus propias particularidades.4 Las puertas de la percepción ¿Cómo abrir la puerta de la conciencia para ir a jugar? Dado que los fenómenos mentales no se caracterizan por ser precisamente sencillos de estudiar (al menos. Como acabamos de ver en el capítulo 3. partículas químicas disueltas en agua (gusto) o aire (olfato). compresión de aire (audición). Pero a fin de cuentas. hasta el advenimiento de las tecnologías de análisis de imágenes por métodos no invasivos) una estrategia posible es la de acercarnos de la misma manera en que nos llega el mundo: a través de los sentidos. the doors of perception: aquellas puertas de la percepción que nos abrieran alguna vez William Blake y Aldous Huxley1 y que inmortalizó Jim Morrison con el grupo californiano The Doors2. Conocer el funcionamiento de los sentidos es.

3 La rosa parece ser también un ejemplo muy popular a la hora de entender los límites de cómo la percepción y la sensación van delineando un universo consciente.Es importante diferenciar los conceptos de “sensación”. Por otro lado. Para entender bien los conceptos vale la pena imaginar situaciones en los cuales ocurra una y no la otra: por ejemplo. o sea. Cuando Julieta se entera de que su apuesto Romeo es un maldito Montesco y ello dificultará sus planes amorosos. Al mismo tiempo nos proveen de un concepto de los objetos externos y de una invencible creencia en que éstos existen. Cuando huelo una rosa. se pregunta “¿Qué hay en un nombre? Por más que la llamemos de otra manera. se producen tanto sensación como percepción”. de Edgar Allan Poe. la rosa seguirá teniendo su dulce perfume”. Un buen ejemplo es considerar la sensación de unas manchas blancas sobre un fondo celeste: esta sensación puede ser percibida como un cielo con nubes. el fenómeno sensorial puro. mientras que al sentimiento que acompaña a la percepción lo llamamos sensación. ya en 1764 Thomas Reid nos decía que: “los sentidos externos poseen una capacidad dual: la de hacernos sentir y la de hacernos percibir. y el de “percepción”. 4 . A este concepto y esta creencia los denominamos percepción. que entonces se vuelve consciente. sin sensación. como la respuesta de un receptor visual o auditivo frente al estímulo. Esta distinción no es nada nueva: si bien utiliza una definición diferente de la actual. es otro excelente ejemplo de percepción sin sensación. otras dolorosas. algunas placenteras. con la alucinación del sonido del corazón latiendo. otras indiferentes. que ocurre cuando el estímulo pasa a ser explicable e interpretable. Nos brindan una variedad de sensaciones. el final de “El corazón delator”. los sueños son buenos ejemplos de percepción en ausencia de un estímulo externo. constituido por ideas y nombres.

Esta vía de salida es bastante aburrida. una caja negra a la que al menos podemos definirle una señal de entrada y una de salida. cuando pensamos en (o miramos) cocos o cerdos. en realidad está quemando el concepto que identifica esa bandera). el cerebro en general sólo puede responder de dos maneras frente a una estimulación: ordenando una respuesta motora o bien secretoria. Sin embargo. b) la interocepción. es más misteriosa: ¿será que el mundo que está ahí afuera es sólo lo que nuestros sentidos nos permiten que sea? Es más. por el contrario. En definitiva. el desafío mayor consiste en entender cómo a partir de ese conjunto de abstracciones llegamos a identificar patrones que nos signifiquen algo a nivel consciente4. la distinción lógica entre el mapa y el territorio. percepción del ambiente interno del cuerpo. La señal de entrada. ya que podremos identificar imágenes con conceptos absolutamente concretos (dice Bateson que aquél que quema una bandera. o entre el nombre y la cosa nombrada. No sólo los estímulos se codifican para recorrer las vías de los sentidos. no tenemos cocos o cerdos en el cerebro. percepción del mundo a través de los sentidos tradicionales. a veces se desdibuja. pero en fisiología sensorial el principio es estricto. ¿será que el mundo está ahí afuera?5 Lo que es seguro es que ese mundo se construye a partir de los distintos tipos de información sensorial que recibe el cerebro: a) la exterocepción. El estudio de las sensaciones es sin duda la entrada al conocimiento de los procesos mentales. la “mente” es aún un misterio. 5 . Obviamente. sino que a medida que se asciende por estas mismas vías se extrae cada vez más información hasta llegar a una interpretación absolutamente abstracta del estímulo a nivel de la corteza cerebral (algo que recuerda vagamente cómo el pintor Piet Mondrian partía de un bosque de álamos hasta llegar a un dominó de colores con formas rectangulares).Como bien afirma Gregory Bateson .

ya el XXI. De las tres. ni para el siglo XIX ni para ahora. Los modernos del siglo XIX decidieron que es en las sensaciones donde reside todo el problema y la explicación de lo mental. Lo cual. En todos los casos se sigue una vía que va desde un receptor (especializado en recibir la información. no alcanza con irse a la plaza a pensar y tomar unos mates sino que habrá que realizar los experimentos adecuados. su percepción. y hasta con una garantía a prueba de leyes de Murphy. es poca cosa. estos empiristas a ultranza sentaron las bases de lo que luego sería la psicología experimental. En otras palabras: si queremos saber qué pasa en esa cabecita de novia. Nuestro “mundo” no es exclusivamente un conjunto de huellas que dejan marcadas los primeros estímulos: es una combinación entre esos estímulos y la información que tiene el cerebro para procesarlos. la mente humana no es al nacer más que una tabula rasa. que pesar los kilos adecuados de la psicofísica que estudie las características del estímulo y su percepción. un papel en blanco que sólo será escrito paulatinamente mediante la experiencia sensorial – “todo el conocimiento llega a través de los sentidos”). percepción de los movimientos y posición del cuerpo en el espacio. Sin embargo. estos mismos experimentos echaron por tierra la tabula rasa de los empiristas: el cerebro ya viene de fábrica con instrucciones más o menos precisas. como veremos. junto con los paquetes de fisiología sensorial que analicen las consecuencias nerviosas de la sensación y.c) la propiocepción. la exterocepción es la única forma puramente consciente (más allá de que. entonces. aunque en muchos casos ya puede procesarla al menos parcialmente) hasta zonas en la corteza cerebral que podrán decidir si nos están acariciando o preparando el zarpazo. Aunque un tanto extremistas en sus apreciaciones (según Locke. finalmente. a veces se la puede engañar). En la balanza sensorial tenemos. Estas reglas preexistentes –pero modificables por la experiencia– que en cierta forma limitan el mundo que nos ofrecen los sentidos (el “preconocimiento” de Kant) son 6 .

porque los receptores sensoriales no responden a cualquier estímulo. además de sentir el roce del dedo (un estímulo mecánico. Esto no quiere decir que haya intensidades adecuadas como para “ver” sonidos o “escuchar” temperaturas. la visión responde más a una menor intensidad de luz que a un estímulo mecánico. Para resolverla podemos realizar el siguiente experimento: tóquense suavemente el párpado de un ojo cerrado con un dedo. de acuerdo a estas reglas. entonces no veremos esa luz o mancha oscura. “audición” es el que capta sonidos y así sucesivamente. en términos más técnicos. en muchos casos “vemos” luz (o bien una mancha oscura). La luz es el estímulo adecuado frente al cual el sistema visual responde más fácilmente o. Volvamos a los principios sensoriales. responde con mínimo umbral. Algo anda mal en el imperio de los sentidos: ¿estamos viendo un estímulo puramente mecánico? Si en lugar de tocarnos el párpado solamente lo acariciamos. comprender cómo es que un sistema sensorial determinado capta principalmente un tipo particular de energía que ande dando vueltas ayuda a encauzar las ideas sobre la entrada a la conciencia. La diferencia parece ser cuantitativa. por ejemplo.las que ordenan la información que viene de a parches (un cuerpo de forma aproximadamente redonda. Sin embargo. un fotón6 (equivalente a acariciarnos levemente el párpado): en ambos casos. Sin embargo. captado por el sentido del tacto). 7 . la respuesta del sistema será la de “ver” luz en mayor o menor grado. El resultado es que. hay una pequeña trampa en todo esto. el sistema sensorial “visión” es el que capta luz. los que una vez conocidos serán aplicables a cualquiera de los sentidos. Comencemos diciendo que cada sentido se caracteriza por una cierta modalidad sensorial. color madera. Podemos repetir este experimento iluminando el ojo con mucha luz (el equivalente a tocarnos o apretarnos levemente el párpado) o con una cantidad ínfima de luz. un sándwich). Así. que huele a jamón y queso y tiene gusto a pan con mayonesa y jamón y queso deberá ser.

porque se comprobó que no existiría una representación única de los sentidos en la corteza sino representaciones múltiples). ya que sus formas se correspondían con la sensibilidad sensorial que representaban. Estas diferencias en cuanto a la representación de los estímulos constituyen verdaderos mapas que se mantienen todo a lo largo de la vía sensorial. etc. somatotopía (sistema somatosensorial –encargado de percibir y sentir el tacto. la distancia para que se produzca el mismo efecto es mayor: la espalda discrimina mucho menos los estímulos táctiles. entonces.En cuanto a la localización de los estímulos en el espacio. Volvamos a los experimentos de entrecasa: si pinchamos con dos alfileres el dorso de la mano del enemigo que tengamos más cerca y la distancia entre los alfileres es suficientemente pequeña (de aproximadamente 1 centímetro) la percepción corresponderá a un solo pinchazo. donde “algo” se reemplazará por el sentido en cuestión: retinotopía (visión). sus propios dominios “geográficos”. hasta llegar a la corteza cerebral. también habrá cajones en donde guardar las distintas informaciones sensoriales. tonotopía (audición). Si bien el concepto de homúnculo ha sido dejado de lado paulatinamente (entre otras cosas. es justo considerar que el cuerpo representa un verdadero mapa del mundo. A esta representación geográfica en la corteza se la denominó durante mucho tiempo el homúnculo sensorial: un hombrecito bastante particular. En la corteza. Así. los estímulos que lleguen a distintas partes del organismo serán representados en forma absolutamente diferente. la temperatura y el dolor). Si repetimos el mismo procedimiento pero pinchando la espalda. El principio básico al que nos estamos refiriendo puede denominarse “algotopía”. el debate acerca del localizacionismo cerebral (una forma elegante de decir dónde está cada cosa en el cerebro) está particularmente activo en estos tiempos y nos referiremos a él en otro capítulo. La “algotopía” es la que permite mantener esa representación casi geográfica del cuerpo a medida que los sentidos van siendo procesados por las diferentes estaciones de peaje a lo largo de las vías. y cada parte del cuerpo tendrá su propio dominio o. el homúnculo poseía labios y pulgares enormes y piernas más cortas que las de las mentiras. más precisamente. Así. 8 .

un reflejo llamado “nistagmo fisiológico”. siempre con los ojos cerrados. tiene que poder determinar la duración del estímulo y responder en forma concordante. en el primer caso. que al poco tiempo deja de responder. sobres y zapatos. como bien lo indica 9 . por ejemplo. Al colocar los zapatos sobre las manos de nuestro ya no tan feliz voluntario. Podemos realizar un nuevo miniexperimento para comprobarlo. el ojo deja de ver. porque la imagen se fija en un solo punto de la retina. muy feliz de poder comprobar sus capacidades sensoriales intactas. El estímulo comienza a ser representado allí donde es captado. alrededor del 10%. Sin mucho esfuerzo. en la lengua y en todos los comienzos de las vías sensoriales. fijando mecánicamente el globo ocular (se recomienda no utilizar voluntarios para esta comprobación). coloquemos sobre las palmas de sus manos los sobres y pidámosle que determine cuál pesa más. Ahora.Los sistemas sensoriales no son capaces de percibir al mundo. éste dudará mucho al momento de tener que elegir cuál de las dos cargas resulta más pesada. En términos numéricos hemos pedido. o sea. El sistema sensorial. un zapato. o a los estímulos que lo forman. Supongamos que cada moneda tiene un peso de “1”. la diferencia ha sido de 11 contra 12. Los receptores. dos monedas (sobre 2). que se identifique una diferencia de 1 contra 2. repitamos el experimento. del 100%. que son neuronas especializadas presentes en la piel. y cada zapato un peso de “10”. Esto no es exclusivo de monedas. pero colocando cada sobre dentro de algo más pesado. El sistema está preparado para captar diferencias superiores a cierto valor mínimo o umbral. Elijamos al voluntario de turno. En el segundo caso. nuestro voluntario optará por el sobre 2. en la retina. El ojo está todo el tiempo percibiendo diferencias: de ahí su movimiento continuo. Pongamos en un sobre una moneda (sobre 1) y en otro sobre. Un sentido está preparado para captar diferencias. y los captadores son los denominados receptores sensoriales. Si interrumpimos este reflejo. además de poder ser un buen geógrafo. de manera absoluta.

En la visión. y en otros lo hace dinámicamente. responden frente a los estímulos de la única manera que puede responder una célula nerviosa: modificando su lenguaje bioeléctrico. La información –para exasperación de los clientes– pasa a través de numerosas estaciones de relevo: los empleados. mencionaremos dos principios complementarios de este entramado que significa la fisiología sensorial. Al igual que lo que ocurriría en una empresa. su movimiento. 10 . Pero al cabo de cierto tiempo. su color. Pero luego. respondiendo al comienzo y al final de un estímulo. una observación como: “¡Qué lindas medias que usa!”. la información llega a mesa de entradas en donde se le pone un sello que corresponde a cuándo llegó y de qué tipo es. Cada una de estas estaciones le pone su propio sello a los expedientes y extrae más y más información (que ya viene predigerida): cada nivel “sabe más” que el anterior. y a ese proceso lo llamamos adaptación del receptor. por ejemplo. y así hasta el directorio y la presidencia. en las que se va obteniendo cada vez mayor información mediante la abstracción de diversos componentes. los receptores se “adaptan” al estímulo y dejan de responder: uno no siente que tiene las medias puestas.su nombre. lleva implícita una orden que hace que los receptores vuelvan a responder. el receptor deja de responder. si el estímulo es suficientemente largo. Por último. los jefes de sección. Sin embargo. En algunos casos el receptor se adapta lentamente. canalizándola así por las vías correspondientes. Veamos un ejemplo: si uno se pone un par de medias. el tejido roza la piel y estimula los receptores sensoriales. La medida del lapso entre la respuesta de los receptores y el momento en que dejan de hacerlo es una forma de determinar cuánto dura el estímulo. la retina ya tiene una idea bastante completa de algunas cualidades del estímulo: su forma. Este es el principio de jerarquía de los sistemas sensoriales: la señal asciende por vías específicas. los gerentes.

Un roce de la piel. contrastes delicados. calor o vibración. así sea la visión de una rosa. Una queja por un producto determinado podrá encaminarse hacia la sección de ventas o a la del servicio técnico. Sin embargo. de acuerdo a sus características. para que así haya que comenzar de nuevo todo el proceso…). podrá ascender por diferentes vías somato-sensoriales de la médula espinal. Con los sentidos ocurre algo similar: la información proveniente del mundo puede ser procesada a través de vías alternativas. dando así oportunidad para que el sistema extraiga mayor información del expediente (o. hecha la burocracia: el mismo expediente que llegó a mesa de entradas puede llegar hasta el directorio a través de múltiples caminos alternativos. explicables. por lo tanto.La información llega así a otras zonas del cerebro –en el caso de la visión (y de la mayoría de los sistemas sensoriales) a una estructura subcortical denominada tálamo– que van extrayendo otras propiedades del estímulo: detalles finos. de acuerdo al principio de paralelismo. existirán neuronas capaces de discriminar los detalles más íntimos del estímulo y de asociarlo así con recuerdos y otras informaciones sensoriales para darle un sentido final. en los casos más acabados de sistemas empresariales. que informarán cualidades tales como intensidad. Pero hecha la ley. Finalmente llegamos a la presidencia. sentido del movimiento. situada en las cortezas sensoriales: en la corteza visual. Una mosca patas arriba 11 . cuando queremos explicar la “rositud” de una rosa. Con esta desmitificación de las vías sensoriales hemos intentado explicar los sentidos a través de las bases que todos ellos tienen en común. Todos estos procesos están basados en mecanismos físicos y. llegar a perder el expediente inicial. empezamos a tener problemas. su olor a rosa o su gusto a rosa (lo que trae aparejada la tarea para el hogar de probar alguna vez las famosas codornices en pétalos de rosa).

sencillamente. Si la ve con el ojo sano. en taparle un ojo al sapo y colocarle una mosca enfrente. al colocar al insecto en su campo de visión. Antes de describirlo brevemente. el sapo saca la lengua apuntándole directamente y se lo come7. el animal no aprende y sigue papando moscas donde no las hay. moscas y bisturíes adecuados. un sapo no es más que una certera máquina de cazar moscas. darle media vuelta (un giro de 180 grados) y volverlo a su posición original. la lengua irá a buscarla atrás y abajo. debemos asumir que. tirar y cortar el borde del ojo. y a una distancia de 5 cm. Ese conjunto de correlaciones o representaciones responden a una estructura determinada: en otras palabras. Una interpretación de este experimento es que para el sapo. Pero si ve el apetitoso manjar con el ojo operado.Un experimento excelente que nos dice que mucho más hay en el cielo y en la tierra que lo que nos informan nuestros sentidos. se puede tomar un renacuajo. Por ejemplo. Recordemos el juego que permite determinar el llamado punto ciego: si se dibuja en un papel un punto. hacia la derecha. Así. no hay un mundo externo en términos absolutos. para el experimento. dotado de sapos. y por más que repitamos el experimento. Sperry estaba interesado en los procesos de desarrollo y los sapos son muy buenos modelos para estudiar la regeneración neuronal: en determinados estadíos de su vida estos animales pueden soportar lesiones en su estructura y crecer casi normalmente. El mismo consiste. Este renacuajo puede convertirse en un hermoso sapo y ser el objeto del experimento. sino una representación interna8 entre el lugar donde la información es recibida por los sentidos y las acciones a tomar en consecuencia. Para el sapo del experimento el conjunto de imágenes internas que simbolizan “mosca” se ha representado en un lugar del espacio distinto al real. se la come como cualquier sapo de vecino. la experiencia sensorial depende de la anatomía misma de los órganos de los sentidos. por lo tanto la lengua recibe la orden de dirigirse hacia allí. o para cualquier organismo. saca la lengua con un error de 180 grados: si la mosca está arriba y adelante. una 12 . fue realizado hace más de 50 años por el neurofisiólogo inglés Roger Sperry.

un sistema sensorial estimulado constantemente por todos los sentidos es un sistema mucho más desarrollado y. carente de fotorreceptores. La explicación es sencilla: a cierta distancia. que poder determinar la sensación subjetiva del rojo. la imagen del punto se ubica en una zona de la retina en donde nace el nervio óptico. acercando y alejando el papel lentamente el punto desaparecerá como por arte de magia9. perderá la capacidad de “ver” fenómenos horizontales en su mundo de adulto. No es lo mismo afirmar que percibimos un color. Esta experiencia pone en evidencia la limitación anatómica del reino de los sentidos. Estos límites. más cautos. Hay quienes afirman que existen neuronas individuales capaces de responder ante qualia determinados. capaz de generar una mayor variedad de respuestas. dejan esta capacidad subjetiva librada al arbitrio de grupos de neuronas y sus relaciones características. Una de las formas en que se expresa el problema de la conciencia es en la explicación de cómo aparecen sensaciones subjetivas en cerebros hechos de neuronas y es en esta cuestión donde surgen en la actualidad las posturas más disímiles. El mundo de los qualia Sin embargo. hay características subjetivas de los estímulos que no son tan fácilmente explicables por los principios básicos o las limitaciones anatómicas de los sentidos. o de un pinchazo. Por el contrario. o hasta que algo “duele”. Finalmente. por lo tanto. o un olor. y pueden ser modificados por la experiencia. A esas sensaciones subjetivas se las llama qualia. Un gatito criado en un mundo compuesto por rayas verticales exclusivamente.cruz. no son fijos. sin embargo. el grupo de los escépticos afirma que la neurofisiología no está (y tal vez no llegue a estar nunca) preparada para explicar estos fenómenos: habrá siempre un problema 13 . que va moldeando la capacidad representativa de los sistemas sensoriales. o del perfume. otros. y cerramos el ojo derecho observando la cruz con el otro.

El qualia de “rojo” que pueda sentir una persona frente a distintas situaciones. púrpura.difícil (hard problem) más allá de las consideraciones físicas del funcionamiento cerebral. la miel es chloros y esto. 14 . los primeros le achacan a estos últimos un cierto aire místico y vitalista que no les cae nada simpático. Héctor. y no parece sensato interpretar que los héroes troyanos se tiñeran el pelo de azul como algún punk de Londres en los años ochenta. modernismos menos) “los gustos. es en las epopeyas de Homero un adjetivo que corresponde a oscuro. Es interesante que alguien que sabía bastante acerca de observar la naturaleza. pero de todas estas rencillas domésticas nos ocuparemos en el capítulo siguiente. o lágrimas) y así veían “verde”. afirmara que (palabras más. el mar oscuro. Galileo Galilei. olores. Algo similar ocurre con chloros. que en la actualidad significa “azul”. así como kyanos representaba lo oscuro. O sea que las impresiones sensoriales. sombrío. con un alto grado de probabilidad. los griegos veían algo con cierta frescura (como un árbol. Obviamente. No sólo habrá diferencias de qualia a nivel personal: también parece haberlos en un sentido histórico. tenía el pelo kyanos. colores y demás propiedades de una cosa no son más que nombres en lo que respecta al objeto que representan y residen solamente en la conciencia”10. El uso de los términos para representar a los colores no parece ser metafórico sino literal: para algunos autores. sería un proceso eminentemente subjetivo. En el siglo pasado. o bien diferentes personas frente a un mismo estímulo será. la “sensación”. entonces podemos suponer que los qualia asociados a los diferentes colores eran diferentes en esas épocas. pero nunca azul. El problema de los qualia fue advertido hace varios siglos. junto con otras observaciones. ha sido propuesto como una indicación de que el término. gris. simbolizaba lo nuevo o lo fresco. que luego se asociaría con “verde”. Goethe observó que a lo largo de toda La Ilíada y La Odisea no existe el término “azul”: el cielo puede ser hierro o bronce. muy distinto. por ejemplo. borravino. en La Ilíada. El término kyanos. Sabemos que los griegos no eran daltónicos ni ciegos para el color. el héroe troyano.

Todas estas imágenes tienden a demostrarnos la idea central de este capítulo: el “mundo” es lo que nuestros sentidos nos permiten que sea. Por otra parte. Dado que este tipo de efectos ópticos es bastante conocido12. ¿Qué quiere decir esto de “engaños”? Las llamadas ilusiones ópticas son en el fondo juegos que ponen en evidencia las limitaciones a las que nos somete la visión. En principio. no nos detendremos demasiado en ilustraciones y juegos de líneas y formas que aparecen o desaparecen. el 15 . no sólo podía desprenderse una cáscara y llegar a la pupila sino que además una luz salía de los ojos para iluminar el mundo11 (de hecho. Mirar no cuesta nada La visión es posiblemente la puerta de entrada a la conciencia acerca de la cual más se conoce. Algo de esto sabían los psicólogos de la Gestalt: pensaban en una psicología abarcativa en la que la percepción es una propiedad emergente de los elementos básicos que se perciben. Como buenos bichos diurnos. el uso y abuso de ejemplos visuales para la explicación de los fenómenos sensoriales y los qualia no es casual. Nuevamente. debe aceptarse que la visión es un proceso de abstracciones y construcciones sucesivas. Para San Matías “la luz del cuerpo son los ojos” y para los griegos contemporáneos de Homero. la visión es un sentido particularmente útil para determinar las diferencias entre los procesos de percepción y de sensación. veremos esa “cáscara” como una imagen en la pupila). la visión es probablemente nuestro sentido principal y es a través de la visión como han aparecido muchas hipótesis acerca de la conciencia. así como de engaños de los que no siempre somos conscientes. Otra característica de la percepción y sensación visuales es la capacidad de generar una idea de conjunto a partir de elementos aparentemente dispersos. si observamos el ojo del vecino.En realidad. Siempre fue así: la suerte del mundo dependía de los ojos de Ra (el dios-sol de los egipcios) y los ojos de los mortales también poseían su propia luz.

no se es capaz de reconocer formas abstractas. en la que su afán de sensaciones abstractas se vio completamente satisfecho. Pero sin embargo. una forma captaban su atención y provocaban comentarios… pero no percibió en ningún caso la escena en su conjunto”. Quizá Matisse tuviera 16 .todo es más que la suma de las partes13. el efecto de conjunto es muy diferente: está claro que están bailando y. En el cuadro La alegría de vivir de Matisse hay un grupo central muy pequeño de cuatro o cinco personas tomadas de las manos (el mismo grupo luego daría origen al cuadro La danza). Esta percepción gestáltica es absolutamente intuitiva: un chico puede dibujar una casita con cuatro trazos y el cerebro. El tratamiento propuesto por el neurólogo Sacks para este sujeto fue de lo más simple y creativo: le sugirió que dedicara su tiempo a la música. Existen situaciones de déficits neurológicos en los cuales se pierde la capacidad de abstracción. en lugar de interpretarlo como 4 líneas. transmite una idea de alegría que proviene justamente de esa unión particular que Matisse les impregnó con pocos trazos. puede dar la impresión de que están paradas. lo identifica como “casita”. además. Sin embargo. Oliver Sacks narra el caso de un paciente que pierde su capacidad de formarse imágenes concretas a partir de figuras geométricas abstractas: “…una claridad chocante. tal vez ésa sea una buena analogía de una propiedad emergente del cerebro: las neuronas individuales pueden poseer una neurofisiología particular pero las relaciones entre ellas son las que le darán sentido al proceso mental. también puede suceder lo contrario: en El hombre que confundió a su mujer con un sombrero. Por otro lado. es un buen ejemplo de esa propiedad gestáltica de la visión: es el conjunto lo que da una cierta subjetividad a la imagen. un color. Por un lado. Si recortamos cada una de estas personas y las miramos por separado. o un cuadrado y un triángulo. o bien haciendo algún extraño tipo de gimnasia. o corriendo.

en el que el individuo realmente no ve nada. Los pacientes así recuperados tienen que “aprender a ver” nuevamente y las descripciones de este aprendizaje no son necesariamente agradables. Aprender a ver no es un fenómeno sencillo. justamente. la que no sólo 17 . Ante todo debemos recalcar que la ceguera es una condición de lo más heterogénea. Supongamos un caso de ceguera total. por ejemplo. ésta carecerá de sentido. de lo contrario. podemos pensar que requerimos de una “luz interior”: nuestro sistema debe estar preparado para poder percibir y sentir la información ya que. El daño producido por la falta de estimulación temprana puede ser irreversible. ¿Será esta luz interior la misma que mencionamos anteriormente. para “ver” la luz exterior. “soy Dios cuando pinto”. Esto recuerda a los experimentos de deprivación sensorial en animales. más temerariamente. Visión a ciegas Una situación en la cual la visión nos puede servir de puerta de entrada a la conciencia es. sobre todo en gatos: parece existir un período crítico durante el cual si el gatito no es estimulado visualmente. Entonces. y recrear los circuitos necesarios para identificar visualmente al mundo es una tarea que puede llevar años. quedará ciego como adulto. Algunas de estas situaciones son modificables por cirugías. la ceguera. por transplante de córnea.una imagen semejante cuando afirmaba “creo en Dios cuando pinto” o. No necesariamente se produce una ceguera total por fenómenos de deprivación temprana: ya hemos visto que un gatito que sea estimulado exclusivamente por un mundo hecho de rayas horizontales. cuando sea un señor gato no podrá responder a ningún estímulo compuesto por rayas verticales. El mundo no aparece como una explosión de luces y formas claramente identificables sino como una amenaza que suele disparar severas crisis en algunas de estas personas.

como la rosa del principito. En las personas con una lesión en la vía visual. habrá una zona del mundo definitivamente invisible. aunque es más frecuente que la lesión sea circunscripta y se origine así un agujero negro en el campo visual del paciente. Todo lo que caiga en el punto ciego será invisible a los ojos. Aunque parezca cosa de magos y brujos. la visión puede quedar afectada parcial o totalmente. El agujero negro es el punto ciego que mencionamos anteriormente. los casos más frecuentes son aquéllos derivados de accidentes traumáticos o de la presencia de tumores que afecten a zonas corticales relacionadas con las áreas secundarias de la corteza visual. habría una explicación neuroanatómica para este fenómeno. pero dado que nuestra percepción se basa en comparaciones. por lo tanto. Cuando ocurre una lesión en la corteza occipital.está en la Biblia (“la luz del cuerpo son los ojos”) sino también la que según los griegos se desprende de la retina para iluminar al mundo? Un fenómeno muy interesante es el de la llamada ceguera visual o agnosia visual. compensaciones entre ambos ojos y movimientos continuos. Sin embargo. lo más sorprendente es que pueden adivinar con una frecuencia bastante más alta a la debida a una elección al azar. si es un cuadrado o un círculo). Si se le pide a uno de estos sujetos que identifique un estímulo visual en esa zona de su campo sensorial. si nos armamos de paciencia y les pedimos que adivinen si se está produciendo el estímulo. Pensemos en un Houdini que recorre los pueblos con su ayudante y se 18 . pero saben que el estímulo está allí (y también ellos se sorprenden de lo acertado de sus intentos). No lo ven. Y la gente con estas lesiones es.14 Aunque sabemos poco de los mecanismos de esta condición. En la ceguera visual (blindsight) se pierde la percepción pero algunos aspectos de la sensación parecen quedar intactos. nos arreglamos bastante bien. seguramente se enojará y dirá “¡pero si ya le dije que no veo nada!”. ciega frente a este pedazo del mundo. El punto ciego está allí todo el tiempo. particularmente en la corteza. en qué zona de su campo ciego y hasta a qué se parece este estímulo (por ejemplo.

de paso. además. Su amigo respondió: “¿Al cine? Si usted no ve. Existen. se podrán percibir imágenes completamente diferentes. Una pregunta posible sería la de qué grupos de neuronas son responsables de este proceso de la sensación visual consciente. La información visual puede llegar por diversas vías a distintas regiones del cerebro. Nuevamente. En la ceguera visual. Borges”. y el escritor insistió: “Cierto: no veo lo que pasa de verdad. con los ojos tapados con una venda. dependiendo de la distancia y el ángulo de la visión. De esta forma. Se cuenta que uno de nuestros ciegos más famosos.dedica a adivinar. Más allá de su posible uso en publicidad. su ayudante le irá dando pistas acerca de la naturaleza del objeto a adivinar: se estará llegando a una explicación visual por caminos alternativos. los objetos que eligen sus espectadores. habrá una redundancia en las vías de comunicación y esta información llega a otras zonas corticales. cuánto de este reconocimiento es consciente. otras situaciones que los psicólogos aprovechan para disfrazar información visual y entender cómo el cerebro la identifica. El truco es sencillo: al formular las preguntas. pese a que el sujeto no parece advertirlo. pero eso no me impedirá ver lo que se inventa”15. esta percepción híbrida también ayuda a entender cómo el cerebro reconoce al mundo en forma visual y. se percibe la información visual (los pacientes le aciertan a la opción correcta que representa el estímulo). puede ser 19 . y aun en el caso de que haya determinadas zonas de la corteza occipital dañadas. pero ésta no es procesada correctamente a nivel consciente (los pacientes niegan haber visto algo). que combinan dos figuras manteniendo algunos detalles pero filtrando otras características relativamente groseras (de acuerdo con las frecuencias altas y bajas de colores y contrastes). entonces. en forma consciente o no. le pidió a un amigo que lo llevara al cine en Londres. Borges. el mundo de la conciencia. Otra forma de confundir a la conciencia son las llamadas imágenes híbridas. Este fenómeno de la agnosia visual está siendo ampliamente estudiado como un trampolín para el mundo de las invenciones internas.

entre otros) existirían las neuronas individuales capaces de responder “conscientemente”. En los monos parece haber grupos de áreas que podrían responder a dos preguntas muy bien definidas: “¿Qué es lo que estoy mirando?” y “¿Dónde está eso que estoy mirando con respecto a donde estoy yo?”. a los que justamente hemos llegado por la puerta grande: las puertas de la percepción. para algunos investigadores (Crick y Koch. 20 . mientras que para otros los procesos de integración sólo podrán ser llevados a cabo por patrones de interrelación neuronal. La relación entre bananas y neuronas miradoras de bananas nos acerca a la cuestión de los llamados correlatos neurales de la conciencia. Pero esto es tema de los capítulos siguientes.necesario reformular la pregunta antes de buscar una respuesta: ¿será que hay neuronas responsables de estos fenómenos conscientes. o bien éstos están generados por grupos de células que actúan concertadamente? Esta cuestión tan básica está lejos de ser comprendida en su totalidad: como ya dijimos.

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