Cavernas y palacios

En busca de la conciencia en el cerebro

por Diego Golombek

Colección Ciencia que Ladra… Siglo XXI Editores 2008

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El cerebro es más amplio que el cielo y más hondo que el mar. EMILY DICKINSON

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Pero a fin de cuentas. the doors of perception: aquellas puertas de la percepción que nos abrieran alguna vez William Blake y Aldous Huxley1 y que inmortalizó Jim Morrison con el grupo californiano The Doors2.4 Las puertas de la percepción ¿Cómo abrir la puerta de la conciencia para ir a jugar? Dado que los fenómenos mentales no se caracterizan por ser precisamente sencillos de estudiar (al menos. lo que nuestros sentidos y sus receptores “transducen”. Básicamente. Conocer el funcionamiento de los sentidos es. estímulos mecánicos (tacto)– a cambios eléctricos identificables por las neuronas se denomina transducción. compresión de aire (audición). con cualquier sentido pasa siempre lo mismo: provoca una respuesta (percepción) a través de un proceso de transducción. Claro está que cada sentido tiene sus propias particularidades. esta última será una energía de tipo eléctrica. los sentidos tienen que arreglárselas para transformar la energía de los estímulos que conforman el mundo en algún tipo de energía aprovechable por el sistema nervioso. El “mundo” es. entonces. hasta el advenimiento de las tecnologías de análisis de imágenes por métodos no invasivos) una estrategia posible es la de acercarnos de la misma manera en que nos llega el mundo: a través de los sentidos. el proceso mediante el cual se transforma la energía de los estímulos –radiación electromagnética (visión). lo que en definitiva no deja de ser un proceso de abstracción. pero existen principios generales de la fisiología sensorial que podremos aplicar a cada uno de ellos. El mundo. 3 . en términos más poéticos. partículas químicas disueltas en agua (gusto) o aire (olfato). entonces. para el sistema nervioso. no es más (ni menos) que una colección de estímulos que le llegan a través de los sentidos. abrir las puertas de la conciencia o. Como acabamos de ver en el capítulo 3.

Es importante diferenciar los conceptos de “sensación”. Cuando huelo una rosa. o sea. como la respuesta de un receptor visual o auditivo frente al estímulo. el fenómeno sensorial puro. Por otro lado. sin sensación. que entonces se vuelve consciente. otras dolorosas. otras indiferentes. Esta distinción no es nada nueva: si bien utiliza una definición diferente de la actual. se pregunta “¿Qué hay en un nombre? Por más que la llamemos de otra manera. Para entender bien los conceptos vale la pena imaginar situaciones en los cuales ocurra una y no la otra: por ejemplo. algunas placenteras. se producen tanto sensación como percepción”. Cuando Julieta se entera de que su apuesto Romeo es un maldito Montesco y ello dificultará sus planes amorosos. de Edgar Allan Poe. la rosa seguirá teniendo su dulce perfume”. ya en 1764 Thomas Reid nos decía que: “los sentidos externos poseen una capacidad dual: la de hacernos sentir y la de hacernos percibir. los sueños son buenos ejemplos de percepción en ausencia de un estímulo externo. mientras que al sentimiento que acompaña a la percepción lo llamamos sensación. y el de “percepción”. Al mismo tiempo nos proveen de un concepto de los objetos externos y de una invencible creencia en que éstos existen. constituido por ideas y nombres. Un buen ejemplo es considerar la sensación de unas manchas blancas sobre un fondo celeste: esta sensación puede ser percibida como un cielo con nubes. con la alucinación del sonido del corazón latiendo. es otro excelente ejemplo de percepción sin sensación. 3 La rosa parece ser también un ejemplo muy popular a la hora de entender los límites de cómo la percepción y la sensación van delineando un universo consciente. A este concepto y esta creencia los denominamos percepción. Nos brindan una variedad de sensaciones. 4 . el final de “El corazón delator”. que ocurre cuando el estímulo pasa a ser explicable e interpretable.

el desafío mayor consiste en entender cómo a partir de ese conjunto de abstracciones llegamos a identificar patrones que nos signifiquen algo a nivel consciente4. percepción del ambiente interno del cuerpo. sino que a medida que se asciende por estas mismas vías se extrae cada vez más información hasta llegar a una interpretación absolutamente abstracta del estímulo a nivel de la corteza cerebral (algo que recuerda vagamente cómo el pintor Piet Mondrian partía de un bosque de álamos hasta llegar a un dominó de colores con formas rectangulares). no tenemos cocos o cerdos en el cerebro. El estudio de las sensaciones es sin duda la entrada al conocimiento de los procesos mentales. 5 . por el contrario. en realidad está quemando el concepto que identifica esa bandera). la “mente” es aún un misterio. La señal de entrada. o entre el nombre y la cosa nombrada. ya que podremos identificar imágenes con conceptos absolutamente concretos (dice Bateson que aquél que quema una bandera. No sólo los estímulos se codifican para recorrer las vías de los sentidos. cuando pensamos en (o miramos) cocos o cerdos. Sin embargo. Obviamente. En definitiva. una caja negra a la que al menos podemos definirle una señal de entrada y una de salida. Esta vía de salida es bastante aburrida. el cerebro en general sólo puede responder de dos maneras frente a una estimulación: ordenando una respuesta motora o bien secretoria. es más misteriosa: ¿será que el mundo que está ahí afuera es sólo lo que nuestros sentidos nos permiten que sea? Es más. percepción del mundo a través de los sentidos tradicionales. la distinción lógica entre el mapa y el territorio. ¿será que el mundo está ahí afuera?5 Lo que es seguro es que ese mundo se construye a partir de los distintos tipos de información sensorial que recibe el cerebro: a) la exterocepción.Como bien afirma Gregory Bateson . a veces se desdibuja. b) la interocepción. pero en fisiología sensorial el principio es estricto.

En otras palabras: si queremos saber qué pasa en esa cabecita de novia. De las tres. En la balanza sensorial tenemos. junto con los paquetes de fisiología sensorial que analicen las consecuencias nerviosas de la sensación y. Aunque un tanto extremistas en sus apreciaciones (según Locke. Estas reglas preexistentes –pero modificables por la experiencia– que en cierta forma limitan el mundo que nos ofrecen los sentidos (el “preconocimiento” de Kant) son 6 . Los modernos del siglo XIX decidieron que es en las sensaciones donde reside todo el problema y la explicación de lo mental. la exterocepción es la única forma puramente consciente (más allá de que. Lo cual. Sin embargo. estos mismos experimentos echaron por tierra la tabula rasa de los empiristas: el cerebro ya viene de fábrica con instrucciones más o menos precisas. la mente humana no es al nacer más que una tabula rasa. no alcanza con irse a la plaza a pensar y tomar unos mates sino que habrá que realizar los experimentos adecuados. su percepción. y hasta con una garantía a prueba de leyes de Murphy. es poca cosa. entonces. como veremos. ya el XXI. finalmente.c) la propiocepción. ni para el siglo XIX ni para ahora. a veces se la puede engañar). estos empiristas a ultranza sentaron las bases de lo que luego sería la psicología experimental. Nuestro “mundo” no es exclusivamente un conjunto de huellas que dejan marcadas los primeros estímulos: es una combinación entre esos estímulos y la información que tiene el cerebro para procesarlos. aunque en muchos casos ya puede procesarla al menos parcialmente) hasta zonas en la corteza cerebral que podrán decidir si nos están acariciando o preparando el zarpazo. que pesar los kilos adecuados de la psicofísica que estudie las características del estímulo y su percepción. un papel en blanco que sólo será escrito paulatinamente mediante la experiencia sensorial – “todo el conocimiento llega a través de los sentidos”). En todos los casos se sigue una vía que va desde un receptor (especializado en recibir la información. percepción de los movimientos y posición del cuerpo en el espacio.

comprender cómo es que un sistema sensorial determinado capta principalmente un tipo particular de energía que ande dando vueltas ayuda a encauzar las ideas sobre la entrada a la conciencia. además de sentir el roce del dedo (un estímulo mecánico. responde con mínimo umbral. la respuesta del sistema será la de “ver” luz en mayor o menor grado. un sándwich). Sin embargo. La diferencia parece ser cuantitativa. La luz es el estímulo adecuado frente al cual el sistema visual responde más fácilmente o. hay una pequeña trampa en todo esto. Sin embargo. un fotón6 (equivalente a acariciarnos levemente el párpado): en ambos casos.las que ordenan la información que viene de a parches (un cuerpo de forma aproximadamente redonda. Así. en muchos casos “vemos” luz (o bien una mancha oscura). en términos más técnicos. que huele a jamón y queso y tiene gusto a pan con mayonesa y jamón y queso deberá ser. Volvamos a los principios sensoriales. el sistema sensorial “visión” es el que capta luz. Para resolverla podemos realizar el siguiente experimento: tóquense suavemente el párpado de un ojo cerrado con un dedo. El resultado es que. Comencemos diciendo que cada sentido se caracteriza por una cierta modalidad sensorial. de acuerdo a estas reglas. “audición” es el que capta sonidos y así sucesivamente. Algo anda mal en el imperio de los sentidos: ¿estamos viendo un estímulo puramente mecánico? Si en lugar de tocarnos el párpado solamente lo acariciamos. los que una vez conocidos serán aplicables a cualquiera de los sentidos. entonces no veremos esa luz o mancha oscura. Esto no quiere decir que haya intensidades adecuadas como para “ver” sonidos o “escuchar” temperaturas. por ejemplo. Podemos repetir este experimento iluminando el ojo con mucha luz (el equivalente a tocarnos o apretarnos levemente el párpado) o con una cantidad ínfima de luz. porque los receptores sensoriales no responden a cualquier estímulo. 7 . captado por el sentido del tacto). color madera. la visión responde más a una menor intensidad de luz que a un estímulo mecánico.

tonotopía (audición). Así. 8 . y cada parte del cuerpo tendrá su propio dominio o. Si bien el concepto de homúnculo ha sido dejado de lado paulatinamente (entre otras cosas. entonces. es justo considerar que el cuerpo representa un verdadero mapa del mundo.En cuanto a la localización de los estímulos en el espacio. Volvamos a los experimentos de entrecasa: si pinchamos con dos alfileres el dorso de la mano del enemigo que tengamos más cerca y la distancia entre los alfileres es suficientemente pequeña (de aproximadamente 1 centímetro) la percepción corresponderá a un solo pinchazo. La “algotopía” es la que permite mantener esa representación casi geográfica del cuerpo a medida que los sentidos van siendo procesados por las diferentes estaciones de peaje a lo largo de las vías. donde “algo” se reemplazará por el sentido en cuestión: retinotopía (visión). Así. ya que sus formas se correspondían con la sensibilidad sensorial que representaban. etc. hasta llegar a la corteza cerebral. más precisamente. el homúnculo poseía labios y pulgares enormes y piernas más cortas que las de las mentiras. El principio básico al que nos estamos refiriendo puede denominarse “algotopía”. también habrá cajones en donde guardar las distintas informaciones sensoriales. sus propios dominios “geográficos”. Si repetimos el mismo procedimiento pero pinchando la espalda. el debate acerca del localizacionismo cerebral (una forma elegante de decir dónde está cada cosa en el cerebro) está particularmente activo en estos tiempos y nos referiremos a él en otro capítulo. somatotopía (sistema somatosensorial –encargado de percibir y sentir el tacto. Estas diferencias en cuanto a la representación de los estímulos constituyen verdaderos mapas que se mantienen todo a lo largo de la vía sensorial. la distancia para que se produzca el mismo efecto es mayor: la espalda discrimina mucho menos los estímulos táctiles. los estímulos que lleguen a distintas partes del organismo serán representados en forma absolutamente diferente. la temperatura y el dolor). porque se comprobó que no existiría una representación única de los sentidos en la corteza sino representaciones múltiples). A esta representación geográfica en la corteza se la denominó durante mucho tiempo el homúnculo sensorial: un hombrecito bastante particular. En la corteza.

Sin mucho esfuerzo. tiene que poder determinar la duración del estímulo y responder en forma concordante. Esto no es exclusivo de monedas. Podemos realizar un nuevo miniexperimento para comprobarlo. dos monedas (sobre 2). En términos numéricos hemos pedido. fijando mecánicamente el globo ocular (se recomienda no utilizar voluntarios para esta comprobación). y los captadores son los denominados receptores sensoriales. siempre con los ojos cerrados. en la retina. que son neuronas especializadas presentes en la piel. que se identifique una diferencia de 1 contra 2. por ejemplo. de manera absoluta. El estímulo comienza a ser representado allí donde es captado. coloquemos sobre las palmas de sus manos los sobres y pidámosle que determine cuál pesa más. Ahora. Elijamos al voluntario de turno. éste dudará mucho al momento de tener que elegir cuál de las dos cargas resulta más pesada. un reflejo llamado “nistagmo fisiológico”. en el primer caso.Los sistemas sensoriales no son capaces de percibir al mundo. El sistema está preparado para captar diferencias superiores a cierto valor mínimo o umbral. porque la imagen se fija en un solo punto de la retina. En el segundo caso. muy feliz de poder comprobar sus capacidades sensoriales intactas. un zapato. del 100%. Supongamos que cada moneda tiene un peso de “1”. pero colocando cada sobre dentro de algo más pesado. además de poder ser un buen geógrafo. nuestro voluntario optará por el sobre 2. El ojo está todo el tiempo percibiendo diferencias: de ahí su movimiento continuo. o sea. Si interrumpimos este reflejo. en la lengua y en todos los comienzos de las vías sensoriales. sobres y zapatos. o a los estímulos que lo forman. que al poco tiempo deja de responder. El sistema sensorial. alrededor del 10%. Un sentido está preparado para captar diferencias. y cada zapato un peso de “10”. Los receptores. el ojo deja de ver. Pongamos en un sobre una moneda (sobre 1) y en otro sobre. la diferencia ha sido de 11 contra 12. Al colocar los zapatos sobre las manos de nuestro ya no tan feliz voluntario. como bien lo indica 9 . repitamos el experimento.

su movimiento.su nombre. En la visión. su color. respondiendo al comienzo y al final de un estímulo. si el estímulo es suficientemente largo. el tejido roza la piel y estimula los receptores sensoriales. los receptores se “adaptan” al estímulo y dejan de responder: uno no siente que tiene las medias puestas. el receptor deja de responder. y a ese proceso lo llamamos adaptación del receptor. y así hasta el directorio y la presidencia. Por último. 10 . Pero al cabo de cierto tiempo. La información –para exasperación de los clientes– pasa a través de numerosas estaciones de relevo: los empleados. los gerentes. Veamos un ejemplo: si uno se pone un par de medias. Sin embargo. Este es el principio de jerarquía de los sistemas sensoriales: la señal asciende por vías específicas. Cada una de estas estaciones le pone su propio sello a los expedientes y extrae más y más información (que ya viene predigerida): cada nivel “sabe más” que el anterior. los jefes de sección. por ejemplo. en las que se va obteniendo cada vez mayor información mediante la abstracción de diversos componentes. canalizándola así por las vías correspondientes. La medida del lapso entre la respuesta de los receptores y el momento en que dejan de hacerlo es una forma de determinar cuánto dura el estímulo. Al igual que lo que ocurriría en una empresa. una observación como: “¡Qué lindas medias que usa!”. Pero luego. En algunos casos el receptor se adapta lentamente. mencionaremos dos principios complementarios de este entramado que significa la fisiología sensorial. responden frente a los estímulos de la única manera que puede responder una célula nerviosa: modificando su lenguaje bioeléctrico. la retina ya tiene una idea bastante completa de algunas cualidades del estímulo: su forma. lleva implícita una orden que hace que los receptores vuelvan a responder. y en otros lo hace dinámicamente. la información llega a mesa de entradas en donde se le pone un sello que corresponde a cuándo llegó y de qué tipo es.

dando así oportunidad para que el sistema extraiga mayor información del expediente (o. existirán neuronas capaces de discriminar los detalles más íntimos del estímulo y de asociarlo así con recuerdos y otras informaciones sensoriales para darle un sentido final. situada en las cortezas sensoriales: en la corteza visual. Una mosca patas arriba 11 . cuando queremos explicar la “rositud” de una rosa. Sin embargo. así sea la visión de una rosa.La información llega así a otras zonas del cerebro –en el caso de la visión (y de la mayoría de los sistemas sensoriales) a una estructura subcortical denominada tálamo– que van extrayendo otras propiedades del estímulo: detalles finos. su olor a rosa o su gusto a rosa (lo que trae aparejada la tarea para el hogar de probar alguna vez las famosas codornices en pétalos de rosa). de acuerdo al principio de paralelismo. en los casos más acabados de sistemas empresariales. Con esta desmitificación de las vías sensoriales hemos intentado explicar los sentidos a través de las bases que todos ellos tienen en común. Finalmente llegamos a la presidencia. para que así haya que comenzar de nuevo todo el proceso…). hecha la burocracia: el mismo expediente que llegó a mesa de entradas puede llegar hasta el directorio a través de múltiples caminos alternativos. empezamos a tener problemas. Pero hecha la ley. Un roce de la piel. de acuerdo a sus características. que informarán cualidades tales como intensidad. explicables. por lo tanto. Una queja por un producto determinado podrá encaminarse hacia la sección de ventas o a la del servicio técnico. Todos estos procesos están basados en mecanismos físicos y. llegar a perder el expediente inicial. contrastes delicados. sentido del movimiento. Con los sentidos ocurre algo similar: la información proveniente del mundo puede ser procesada a través de vías alternativas. podrá ascender por diferentes vías somato-sensoriales de la médula espinal. calor o vibración.

Sperry estaba interesado en los procesos de desarrollo y los sapos son muy buenos modelos para estudiar la regeneración neuronal: en determinados estadíos de su vida estos animales pueden soportar lesiones en su estructura y crecer casi normalmente. sencillamente. hacia la derecha. Por ejemplo. Así. en taparle un ojo al sapo y colocarle una mosca enfrente. un sapo no es más que una certera máquina de cazar moscas. Recordemos el juego que permite determinar el llamado punto ciego: si se dibuja en un papel un punto. la experiencia sensorial depende de la anatomía misma de los órganos de los sentidos. el animal no aprende y sigue papando moscas donde no las hay. para el experimento. fue realizado hace más de 50 años por el neurofisiólogo inglés Roger Sperry. debemos asumir que. la lengua irá a buscarla atrás y abajo. se la come como cualquier sapo de vecino. Si la ve con el ojo sano. Para el sapo del experimento el conjunto de imágenes internas que simbolizan “mosca” se ha representado en un lugar del espacio distinto al real. una 12 . y a una distancia de 5 cm. Pero si ve el apetitoso manjar con el ojo operado. se puede tomar un renacuajo. tirar y cortar el borde del ojo. Este renacuajo puede convertirse en un hermoso sapo y ser el objeto del experimento. El mismo consiste. darle media vuelta (un giro de 180 grados) y volverlo a su posición original. moscas y bisturíes adecuados.Un experimento excelente que nos dice que mucho más hay en el cielo y en la tierra que lo que nos informan nuestros sentidos. no hay un mundo externo en términos absolutos. y por más que repitamos el experimento. Ese conjunto de correlaciones o representaciones responden a una estructura determinada: en otras palabras. Una interpretación de este experimento es que para el sapo. el sapo saca la lengua apuntándole directamente y se lo come7. Antes de describirlo brevemente. por lo tanto la lengua recibe la orden de dirigirse hacia allí. sino una representación interna8 entre el lugar donde la información es recibida por los sentidos y las acciones a tomar en consecuencia. o para cualquier organismo. saca la lengua con un error de 180 grados: si la mosca está arriba y adelante. dotado de sapos. al colocar al insecto en su campo de visión.

no son fijos. Un gatito criado en un mundo compuesto por rayas verticales exclusivamente. Estos límites. y cerramos el ojo derecho observando la cruz con el otro. o un olor. carente de fotorreceptores. o hasta que algo “duele”. un sistema sensorial estimulado constantemente por todos los sentidos es un sistema mucho más desarrollado y. Esta experiencia pone en evidencia la limitación anatómica del reino de los sentidos. No es lo mismo afirmar que percibimos un color. capaz de generar una mayor variedad de respuestas. dejan esta capacidad subjetiva librada al arbitrio de grupos de neuronas y sus relaciones características. el grupo de los escépticos afirma que la neurofisiología no está (y tal vez no llegue a estar nunca) preparada para explicar estos fenómenos: habrá siempre un problema 13 . hay características subjetivas de los estímulos que no son tan fácilmente explicables por los principios básicos o las limitaciones anatómicas de los sentidos. la imagen del punto se ubica en una zona de la retina en donde nace el nervio óptico. o del perfume. por lo tanto. Por el contrario. Finalmente. otros. que va moldeando la capacidad representativa de los sistemas sensoriales. A esas sensaciones subjetivas se las llama qualia. Hay quienes afirman que existen neuronas individuales capaces de responder ante qualia determinados. y pueden ser modificados por la experiencia.cruz. o de un pinchazo. perderá la capacidad de “ver” fenómenos horizontales en su mundo de adulto. Una de las formas en que se expresa el problema de la conciencia es en la explicación de cómo aparecen sensaciones subjetivas en cerebros hechos de neuronas y es en esta cuestión donde surgen en la actualidad las posturas más disímiles. sin embargo. acercando y alejando el papel lentamente el punto desaparecerá como por arte de magia9. más cautos. que poder determinar la sensación subjetiva del rojo. El mundo de los qualia Sin embargo. La explicación es sencilla: a cierta distancia.

difícil (hard problem) más allá de las consideraciones físicas del funcionamiento cerebral. o bien diferentes personas frente a un mismo estímulo será. Obviamente. gris. colores y demás propiedades de una cosa no son más que nombres en lo que respecta al objeto que representan y residen solamente en la conciencia”10. el mar oscuro. O sea que las impresiones sensoriales. afirmara que (palabras más. los griegos veían algo con cierta frescura (como un árbol. y no parece sensato interpretar que los héroes troyanos se tiñeran el pelo de azul como algún punk de Londres en los años ochenta. así como kyanos representaba lo oscuro. los primeros le achacan a estos últimos un cierto aire místico y vitalista que no les cae nada simpático. olores. borravino. En el siglo pasado. El uso de los términos para representar a los colores no parece ser metafórico sino literal: para algunos autores. Es interesante que alguien que sabía bastante acerca de observar la naturaleza. muy distinto. tenía el pelo kyanos. 14 . en La Ilíada. con un alto grado de probabilidad. pero de todas estas rencillas domésticas nos ocuparemos en el capítulo siguiente. es en las epopeyas de Homero un adjetivo que corresponde a oscuro. Galileo Galilei. modernismos menos) “los gustos. pero nunca azul. sombrío. sería un proceso eminentemente subjetivo. entonces podemos suponer que los qualia asociados a los diferentes colores eran diferentes en esas épocas. o lágrimas) y así veían “verde”. Goethe observó que a lo largo de toda La Ilíada y La Odisea no existe el término “azul”: el cielo puede ser hierro o bronce. ha sido propuesto como una indicación de que el término. El qualia de “rojo” que pueda sentir una persona frente a distintas situaciones. El problema de los qualia fue advertido hace varios siglos. la “sensación”. por ejemplo. que luego se asociaría con “verde”. el héroe troyano. No sólo habrá diferencias de qualia a nivel personal: también parece haberlos en un sentido histórico. la miel es chloros y esto. El término kyanos. simbolizaba lo nuevo o lo fresco. púrpura. que en la actualidad significa “azul”. junto con otras observaciones. Héctor. Algo similar ocurre con chloros. Sabemos que los griegos no eran daltónicos ni ciegos para el color.

veremos esa “cáscara” como una imagen en la pupila). la visión es probablemente nuestro sentido principal y es a través de la visión como han aparecido muchas hipótesis acerca de la conciencia. Algo de esto sabían los psicólogos de la Gestalt: pensaban en una psicología abarcativa en la que la percepción es una propiedad emergente de los elementos básicos que se perciben. En principio. Siempre fue así: la suerte del mundo dependía de los ojos de Ra (el dios-sol de los egipcios) y los ojos de los mortales también poseían su propia luz. Como buenos bichos diurnos. el uso y abuso de ejemplos visuales para la explicación de los fenómenos sensoriales y los qualia no es casual. ¿Qué quiere decir esto de “engaños”? Las llamadas ilusiones ópticas son en el fondo juegos que ponen en evidencia las limitaciones a las que nos somete la visión. si observamos el ojo del vecino. Todas estas imágenes tienden a demostrarnos la idea central de este capítulo: el “mundo” es lo que nuestros sentidos nos permiten que sea. la visión es un sentido particularmente útil para determinar las diferencias entre los procesos de percepción y de sensación. no sólo podía desprenderse una cáscara y llegar a la pupila sino que además una luz salía de los ojos para iluminar el mundo11 (de hecho. Para San Matías “la luz del cuerpo son los ojos” y para los griegos contemporáneos de Homero. no nos detendremos demasiado en ilustraciones y juegos de líneas y formas que aparecen o desaparecen. Por otra parte. el 15 . debe aceptarse que la visión es un proceso de abstracciones y construcciones sucesivas. Nuevamente.En realidad. Mirar no cuesta nada La visión es posiblemente la puerta de entrada a la conciencia acerca de la cual más se conoce. Otra característica de la percepción y sensación visuales es la capacidad de generar una idea de conjunto a partir de elementos aparentemente dispersos. Dado que este tipo de efectos ópticos es bastante conocido12. así como de engaños de los que no siempre somos conscientes.

además. en la que su afán de sensaciones abstractas se vio completamente satisfecho. Oliver Sacks narra el caso de un paciente que pierde su capacidad de formarse imágenes concretas a partir de figuras geométricas abstractas: “…una claridad chocante. En el cuadro La alegría de vivir de Matisse hay un grupo central muy pequeño de cuatro o cinco personas tomadas de las manos (el mismo grupo luego daría origen al cuadro La danza). Si recortamos cada una de estas personas y las miramos por separado. o corriendo. puede dar la impresión de que están paradas. el efecto de conjunto es muy diferente: está claro que están bailando y.todo es más que la suma de las partes13. o bien haciendo algún extraño tipo de gimnasia. no se es capaz de reconocer formas abstractas. Existen situaciones de déficits neurológicos en los cuales se pierde la capacidad de abstracción. tal vez ésa sea una buena analogía de una propiedad emergente del cerebro: las neuronas individuales pueden poseer una neurofisiología particular pero las relaciones entre ellas son las que le darán sentido al proceso mental. Por otro lado. Pero sin embargo. también puede suceder lo contrario: en El hombre que confundió a su mujer con un sombrero. Por un lado. El tratamiento propuesto por el neurólogo Sacks para este sujeto fue de lo más simple y creativo: le sugirió que dedicara su tiempo a la música. es un buen ejemplo de esa propiedad gestáltica de la visión: es el conjunto lo que da una cierta subjetividad a la imagen. Esta percepción gestáltica es absolutamente intuitiva: un chico puede dibujar una casita con cuatro trazos y el cerebro. una forma captaban su atención y provocaban comentarios… pero no percibió en ningún caso la escena en su conjunto”. transmite una idea de alegría que proviene justamente de esa unión particular que Matisse les impregnó con pocos trazos. Quizá Matisse tuviera 16 . un color. o un cuadrado y un triángulo. lo identifica como “casita”. Sin embargo. en lugar de interpretarlo como 4 líneas.

No necesariamente se produce una ceguera total por fenómenos de deprivación temprana: ya hemos visto que un gatito que sea estimulado exclusivamente por un mundo hecho de rayas horizontales. Entonces. podemos pensar que requerimos de una “luz interior”: nuestro sistema debe estar preparado para poder percibir y sentir la información ya que. más temerariamente. quedará ciego como adulto. ¿Será esta luz interior la misma que mencionamos anteriormente. Esto recuerda a los experimentos de deprivación sensorial en animales. justamente. por transplante de córnea. cuando sea un señor gato no podrá responder a ningún estímulo compuesto por rayas verticales. la ceguera. de lo contrario. y recrear los circuitos necesarios para identificar visualmente al mundo es una tarea que puede llevar años. la que no sólo 17 . ésta carecerá de sentido. Algunas de estas situaciones son modificables por cirugías. para “ver” la luz exterior.una imagen semejante cuando afirmaba “creo en Dios cuando pinto” o. Los pacientes así recuperados tienen que “aprender a ver” nuevamente y las descripciones de este aprendizaje no son necesariamente agradables. Supongamos un caso de ceguera total. Ante todo debemos recalcar que la ceguera es una condición de lo más heterogénea. en el que el individuo realmente no ve nada. El mundo no aparece como una explosión de luces y formas claramente identificables sino como una amenaza que suele disparar severas crisis en algunas de estas personas. Aprender a ver no es un fenómeno sencillo. Visión a ciegas Una situación en la cual la visión nos puede servir de puerta de entrada a la conciencia es. “soy Dios cuando pinto”. El daño producido por la falta de estimulación temprana puede ser irreversible. por ejemplo. sobre todo en gatos: parece existir un período crítico durante el cual si el gatito no es estimulado visualmente.

por lo tanto. El agujero negro es el punto ciego que mencionamos anteriormente. habría una explicación neuroanatómica para este fenómeno. compensaciones entre ambos ojos y movimientos continuos. si nos armamos de paciencia y les pedimos que adivinen si se está produciendo el estímulo. Pensemos en un Houdini que recorre los pueblos con su ayudante y se 18 . No lo ven. nos arreglamos bastante bien. pero saben que el estímulo está allí (y también ellos se sorprenden de lo acertado de sus intentos). El punto ciego está allí todo el tiempo. particularmente en la corteza. la visión puede quedar afectada parcial o totalmente.está en la Biblia (“la luz del cuerpo son los ojos”) sino también la que según los griegos se desprende de la retina para iluminar al mundo? Un fenómeno muy interesante es el de la llamada ceguera visual o agnosia visual. en qué zona de su campo ciego y hasta a qué se parece este estímulo (por ejemplo. Sin embargo. Aunque parezca cosa de magos y brujos. En la ceguera visual (blindsight) se pierde la percepción pero algunos aspectos de la sensación parecen quedar intactos.14 Aunque sabemos poco de los mecanismos de esta condición. si es un cuadrado o un círculo). Todo lo que caiga en el punto ciego será invisible a los ojos. Si se le pide a uno de estos sujetos que identifique un estímulo visual en esa zona de su campo sensorial. En las personas con una lesión en la vía visual. seguramente se enojará y dirá “¡pero si ya le dije que no veo nada!”. ciega frente a este pedazo del mundo. habrá una zona del mundo definitivamente invisible. Cuando ocurre una lesión en la corteza occipital. pero dado que nuestra percepción se basa en comparaciones. aunque es más frecuente que la lesión sea circunscripta y se origine así un agujero negro en el campo visual del paciente. lo más sorprendente es que pueden adivinar con una frecuencia bastante más alta a la debida a una elección al azar. Y la gente con estas lesiones es. los casos más frecuentes son aquéllos derivados de accidentes traumáticos o de la presencia de tumores que afecten a zonas corticales relacionadas con las áreas secundarias de la corteza visual. como la rosa del principito.

Una pregunta posible sería la de qué grupos de neuronas son responsables de este proceso de la sensación visual consciente. Borges. Su amigo respondió: “¿Al cine? Si usted no ve. le pidió a un amigo que lo llevara al cine en Londres. Otra forma de confundir a la conciencia son las llamadas imágenes híbridas. De esta forma. entonces. se podrán percibir imágenes completamente diferentes. esta percepción híbrida también ayuda a entender cómo el cerebro reconoce al mundo en forma visual y. pero eso no me impedirá ver lo que se inventa”15. su ayudante le irá dando pistas acerca de la naturaleza del objeto a adivinar: se estará llegando a una explicación visual por caminos alternativos. además. Se cuenta que uno de nuestros ciegos más famosos. y aun en el caso de que haya determinadas zonas de la corteza occipital dañadas. en forma consciente o no. En la ceguera visual.dedica a adivinar. cuánto de este reconocimiento es consciente. pese a que el sujeto no parece advertirlo. se percibe la información visual (los pacientes le aciertan a la opción correcta que representa el estímulo). La información visual puede llegar por diversas vías a distintas regiones del cerebro. habrá una redundancia en las vías de comunicación y esta información llega a otras zonas corticales. dependiendo de la distancia y el ángulo de la visión. el mundo de la conciencia. que combinan dos figuras manteniendo algunos detalles pero filtrando otras características relativamente groseras (de acuerdo con las frecuencias altas y bajas de colores y contrastes). con los ojos tapados con una venda. Existen. Nuevamente. otras situaciones que los psicólogos aprovechan para disfrazar información visual y entender cómo el cerebro la identifica. de paso. Borges”. los objetos que eligen sus espectadores. pero ésta no es procesada correctamente a nivel consciente (los pacientes niegan haber visto algo). Este fenómeno de la agnosia visual está siendo ampliamente estudiado como un trampolín para el mundo de las invenciones internas. y el escritor insistió: “Cierto: no veo lo que pasa de verdad. El truco es sencillo: al formular las preguntas. puede ser 19 . Más allá de su posible uso en publicidad.

mientras que para otros los procesos de integración sólo podrán ser llevados a cabo por patrones de interrelación neuronal. a los que justamente hemos llegado por la puerta grande: las puertas de la percepción. 20 . En los monos parece haber grupos de áreas que podrían responder a dos preguntas muy bien definidas: “¿Qué es lo que estoy mirando?” y “¿Dónde está eso que estoy mirando con respecto a donde estoy yo?”.necesario reformular la pregunta antes de buscar una respuesta: ¿será que hay neuronas responsables de estos fenómenos conscientes. o bien éstos están generados por grupos de células que actúan concertadamente? Esta cuestión tan básica está lejos de ser comprendida en su totalidad: como ya dijimos. La relación entre bananas y neuronas miradoras de bananas nos acerca a la cuestión de los llamados correlatos neurales de la conciencia. para algunos investigadores (Crick y Koch. entre otros) existirían las neuronas individuales capaces de responder “conscientemente”. Pero esto es tema de los capítulos siguientes.