Cavernas y palacios

En busca de la conciencia en el cerebro

por Diego Golombek

Colección Ciencia que Ladra… Siglo XXI Editores 2008

1

El cerebro es más amplio que el cielo y más hondo que el mar. EMILY DICKINSON

2

no es más (ni menos) que una colección de estímulos que le llegan a través de los sentidos. Pero a fin de cuentas. El “mundo” es. estímulos mecánicos (tacto)– a cambios eléctricos identificables por las neuronas se denomina transducción. pero existen principios generales de la fisiología sensorial que podremos aplicar a cada uno de ellos. the doors of perception: aquellas puertas de la percepción que nos abrieran alguna vez William Blake y Aldous Huxley1 y que inmortalizó Jim Morrison con el grupo californiano The Doors2. para el sistema nervioso. abrir las puertas de la conciencia o. Básicamente. el proceso mediante el cual se transforma la energía de los estímulos –radiación electromagnética (visión). lo que en definitiva no deja de ser un proceso de abstracción. Conocer el funcionamiento de los sentidos es. entonces. entonces. en términos más poéticos. Como acabamos de ver en el capítulo 3. lo que nuestros sentidos y sus receptores “transducen”. 3 . partículas químicas disueltas en agua (gusto) o aire (olfato). El mundo. los sentidos tienen que arreglárselas para transformar la energía de los estímulos que conforman el mundo en algún tipo de energía aprovechable por el sistema nervioso. compresión de aire (audición). esta última será una energía de tipo eléctrica. Claro está que cada sentido tiene sus propias particularidades. con cualquier sentido pasa siempre lo mismo: provoca una respuesta (percepción) a través de un proceso de transducción.4 Las puertas de la percepción ¿Cómo abrir la puerta de la conciencia para ir a jugar? Dado que los fenómenos mentales no se caracterizan por ser precisamente sencillos de estudiar (al menos. hasta el advenimiento de las tecnologías de análisis de imágenes por métodos no invasivos) una estrategia posible es la de acercarnos de la misma manera en que nos llega el mundo: a través de los sentidos.

que entonces se vuelve consciente. con la alucinación del sonido del corazón latiendo. o sea. otras indiferentes. el final de “El corazón delator”. el fenómeno sensorial puro. Esta distinción no es nada nueva: si bien utiliza una definición diferente de la actual. la rosa seguirá teniendo su dulce perfume”. constituido por ideas y nombres. los sueños son buenos ejemplos de percepción en ausencia de un estímulo externo. otras dolorosas. A este concepto y esta creencia los denominamos percepción. 4 . Por otro lado. 3 La rosa parece ser también un ejemplo muy popular a la hora de entender los límites de cómo la percepción y la sensación van delineando un universo consciente. Cuando huelo una rosa. y el de “percepción”. sin sensación. Nos brindan una variedad de sensaciones. se pregunta “¿Qué hay en un nombre? Por más que la llamemos de otra manera. algunas placenteras. se producen tanto sensación como percepción”. Al mismo tiempo nos proveen de un concepto de los objetos externos y de una invencible creencia en que éstos existen.Es importante diferenciar los conceptos de “sensación”. Para entender bien los conceptos vale la pena imaginar situaciones en los cuales ocurra una y no la otra: por ejemplo. es otro excelente ejemplo de percepción sin sensación. de Edgar Allan Poe. Un buen ejemplo es considerar la sensación de unas manchas blancas sobre un fondo celeste: esta sensación puede ser percibida como un cielo con nubes. que ocurre cuando el estímulo pasa a ser explicable e interpretable. mientras que al sentimiento que acompaña a la percepción lo llamamos sensación. Cuando Julieta se entera de que su apuesto Romeo es un maldito Montesco y ello dificultará sus planes amorosos. como la respuesta de un receptor visual o auditivo frente al estímulo. ya en 1764 Thomas Reid nos decía que: “los sentidos externos poseen una capacidad dual: la de hacernos sentir y la de hacernos percibir.

Esta vía de salida es bastante aburrida. cuando pensamos en (o miramos) cocos o cerdos. El estudio de las sensaciones es sin duda la entrada al conocimiento de los procesos mentales. En definitiva. b) la interocepción. percepción del mundo a través de los sentidos tradicionales. el cerebro en general sólo puede responder de dos maneras frente a una estimulación: ordenando una respuesta motora o bien secretoria. o entre el nombre y la cosa nombrada. la distinción lógica entre el mapa y el territorio. a veces se desdibuja. no tenemos cocos o cerdos en el cerebro. el desafío mayor consiste en entender cómo a partir de ese conjunto de abstracciones llegamos a identificar patrones que nos signifiquen algo a nivel consciente4. la “mente” es aún un misterio. sino que a medida que se asciende por estas mismas vías se extrae cada vez más información hasta llegar a una interpretación absolutamente abstracta del estímulo a nivel de la corteza cerebral (algo que recuerda vagamente cómo el pintor Piet Mondrian partía de un bosque de álamos hasta llegar a un dominó de colores con formas rectangulares). ya que podremos identificar imágenes con conceptos absolutamente concretos (dice Bateson que aquél que quema una bandera.Como bien afirma Gregory Bateson . Sin embargo. La señal de entrada. por el contrario. es más misteriosa: ¿será que el mundo que está ahí afuera es sólo lo que nuestros sentidos nos permiten que sea? Es más. 5 . una caja negra a la que al menos podemos definirle una señal de entrada y una de salida. percepción del ambiente interno del cuerpo. Obviamente. en realidad está quemando el concepto que identifica esa bandera). ¿será que el mundo está ahí afuera?5 Lo que es seguro es que ese mundo se construye a partir de los distintos tipos de información sensorial que recibe el cerebro: a) la exterocepción. No sólo los estímulos se codifican para recorrer las vías de los sentidos. pero en fisiología sensorial el principio es estricto.

como veremos. a veces se la puede engañar). Nuestro “mundo” no es exclusivamente un conjunto de huellas que dejan marcadas los primeros estímulos: es una combinación entre esos estímulos y la información que tiene el cerebro para procesarlos. Sin embargo. En todos los casos se sigue una vía que va desde un receptor (especializado en recibir la información. Lo cual. estos mismos experimentos echaron por tierra la tabula rasa de los empiristas: el cerebro ya viene de fábrica con instrucciones más o menos precisas. En otras palabras: si queremos saber qué pasa en esa cabecita de novia. la exterocepción es la única forma puramente consciente (más allá de que. un papel en blanco que sólo será escrito paulatinamente mediante la experiencia sensorial – “todo el conocimiento llega a través de los sentidos”). finalmente. y hasta con una garantía a prueba de leyes de Murphy. que pesar los kilos adecuados de la psicofísica que estudie las características del estímulo y su percepción. De las tres. la mente humana no es al nacer más que una tabula rasa. no alcanza con irse a la plaza a pensar y tomar unos mates sino que habrá que realizar los experimentos adecuados.c) la propiocepción. Los modernos del siglo XIX decidieron que es en las sensaciones donde reside todo el problema y la explicación de lo mental. estos empiristas a ultranza sentaron las bases de lo que luego sería la psicología experimental. entonces. su percepción. Aunque un tanto extremistas en sus apreciaciones (según Locke. En la balanza sensorial tenemos. es poca cosa. ni para el siglo XIX ni para ahora. aunque en muchos casos ya puede procesarla al menos parcialmente) hasta zonas en la corteza cerebral que podrán decidir si nos están acariciando o preparando el zarpazo. junto con los paquetes de fisiología sensorial que analicen las consecuencias nerviosas de la sensación y. ya el XXI. percepción de los movimientos y posición del cuerpo en el espacio. Estas reglas preexistentes –pero modificables por la experiencia– que en cierta forma limitan el mundo que nos ofrecen los sentidos (el “preconocimiento” de Kant) son 6 .

por ejemplo. en términos más técnicos. 7 . la visión responde más a una menor intensidad de luz que a un estímulo mecánico. entonces no veremos esa luz o mancha oscura. Así. de acuerdo a estas reglas. Volvamos a los principios sensoriales. el sistema sensorial “visión” es el que capta luz. hay una pequeña trampa en todo esto. Algo anda mal en el imperio de los sentidos: ¿estamos viendo un estímulo puramente mecánico? Si en lugar de tocarnos el párpado solamente lo acariciamos. además de sentir el roce del dedo (un estímulo mecánico. Sin embargo. un sándwich). captado por el sentido del tacto). en muchos casos “vemos” luz (o bien una mancha oscura). La luz es el estímulo adecuado frente al cual el sistema visual responde más fácilmente o. La diferencia parece ser cuantitativa. El resultado es que. Podemos repetir este experimento iluminando el ojo con mucha luz (el equivalente a tocarnos o apretarnos levemente el párpado) o con una cantidad ínfima de luz. que huele a jamón y queso y tiene gusto a pan con mayonesa y jamón y queso deberá ser. un fotón6 (equivalente a acariciarnos levemente el párpado): en ambos casos. responde con mínimo umbral. porque los receptores sensoriales no responden a cualquier estímulo. Comencemos diciendo que cada sentido se caracteriza por una cierta modalidad sensorial. la respuesta del sistema será la de “ver” luz en mayor o menor grado. “audición” es el que capta sonidos y así sucesivamente. Sin embargo. color madera. los que una vez conocidos serán aplicables a cualquiera de los sentidos. Esto no quiere decir que haya intensidades adecuadas como para “ver” sonidos o “escuchar” temperaturas.las que ordenan la información que viene de a parches (un cuerpo de forma aproximadamente redonda. comprender cómo es que un sistema sensorial determinado capta principalmente un tipo particular de energía que ande dando vueltas ayuda a encauzar las ideas sobre la entrada a la conciencia. Para resolverla podemos realizar el siguiente experimento: tóquense suavemente el párpado de un ojo cerrado con un dedo.

la temperatura y el dolor). Así. y cada parte del cuerpo tendrá su propio dominio o.En cuanto a la localización de los estímulos en el espacio. En la corteza. porque se comprobó que no existiría una representación única de los sentidos en la corteza sino representaciones múltiples). la distancia para que se produzca el mismo efecto es mayor: la espalda discrimina mucho menos los estímulos táctiles. Estas diferencias en cuanto a la representación de los estímulos constituyen verdaderos mapas que se mantienen todo a lo largo de la vía sensorial. es justo considerar que el cuerpo representa un verdadero mapa del mundo. Si repetimos el mismo procedimiento pero pinchando la espalda. Volvamos a los experimentos de entrecasa: si pinchamos con dos alfileres el dorso de la mano del enemigo que tengamos más cerca y la distancia entre los alfileres es suficientemente pequeña (de aproximadamente 1 centímetro) la percepción corresponderá a un solo pinchazo. hasta llegar a la corteza cerebral. La “algotopía” es la que permite mantener esa representación casi geográfica del cuerpo a medida que los sentidos van siendo procesados por las diferentes estaciones de peaje a lo largo de las vías. el homúnculo poseía labios y pulgares enormes y piernas más cortas que las de las mentiras. los estímulos que lleguen a distintas partes del organismo serán representados en forma absolutamente diferente. etc. entonces. el debate acerca del localizacionismo cerebral (una forma elegante de decir dónde está cada cosa en el cerebro) está particularmente activo en estos tiempos y nos referiremos a él en otro capítulo. también habrá cajones en donde guardar las distintas informaciones sensoriales. Así. ya que sus formas se correspondían con la sensibilidad sensorial que representaban. más precisamente. donde “algo” se reemplazará por el sentido en cuestión: retinotopía (visión). A esta representación geográfica en la corteza se la denominó durante mucho tiempo el homúnculo sensorial: un hombrecito bastante particular. sus propios dominios “geográficos”. El principio básico al que nos estamos refiriendo puede denominarse “algotopía”. tonotopía (audición). 8 . Si bien el concepto de homúnculo ha sido dejado de lado paulatinamente (entre otras cosas. somatotopía (sistema somatosensorial –encargado de percibir y sentir el tacto.

Si interrumpimos este reflejo. En el segundo caso. por ejemplo. el ojo deja de ver. además de poder ser un buen geógrafo. y los captadores son los denominados receptores sensoriales. un reflejo llamado “nistagmo fisiológico”. o a los estímulos que lo forman. que se identifique una diferencia de 1 contra 2. que son neuronas especializadas presentes en la piel. sobres y zapatos. pero colocando cada sobre dentro de algo más pesado. El sistema sensorial. dos monedas (sobre 2). En términos numéricos hemos pedido. y cada zapato un peso de “10”. El estímulo comienza a ser representado allí donde es captado. éste dudará mucho al momento de tener que elegir cuál de las dos cargas resulta más pesada. Esto no es exclusivo de monedas. muy feliz de poder comprobar sus capacidades sensoriales intactas. siempre con los ojos cerrados.Los sistemas sensoriales no son capaces de percibir al mundo. en la lengua y en todos los comienzos de las vías sensoriales. del 100%. coloquemos sobre las palmas de sus manos los sobres y pidámosle que determine cuál pesa más. tiene que poder determinar la duración del estímulo y responder en forma concordante. un zapato. la diferencia ha sido de 11 contra 12. Elijamos al voluntario de turno. Podemos realizar un nuevo miniexperimento para comprobarlo. repitamos el experimento. El sistema está preparado para captar diferencias superiores a cierto valor mínimo o umbral. nuestro voluntario optará por el sobre 2. que al poco tiempo deja de responder. Los receptores. o sea. Supongamos que cada moneda tiene un peso de “1”. porque la imagen se fija en un solo punto de la retina. Al colocar los zapatos sobre las manos de nuestro ya no tan feliz voluntario. de manera absoluta. fijando mecánicamente el globo ocular (se recomienda no utilizar voluntarios para esta comprobación). como bien lo indica 9 . alrededor del 10%. Ahora. El ojo está todo el tiempo percibiendo diferencias: de ahí su movimiento continuo. Un sentido está preparado para captar diferencias. en la retina. Sin mucho esfuerzo. en el primer caso. Pongamos en un sobre una moneda (sobre 1) y en otro sobre.

por ejemplo. en las que se va obteniendo cada vez mayor información mediante la abstracción de diversos componentes. si el estímulo es suficientemente largo. responden frente a los estímulos de la única manera que puede responder una célula nerviosa: modificando su lenguaje bioeléctrico. Al igual que lo que ocurriría en una empresa. Veamos un ejemplo: si uno se pone un par de medias. 10 . los gerentes. La medida del lapso entre la respuesta de los receptores y el momento en que dejan de hacerlo es una forma de determinar cuánto dura el estímulo. su color. la retina ya tiene una idea bastante completa de algunas cualidades del estímulo: su forma. Pero luego. respondiendo al comienzo y al final de un estímulo. y a ese proceso lo llamamos adaptación del receptor.su nombre. la información llega a mesa de entradas en donde se le pone un sello que corresponde a cuándo llegó y de qué tipo es. La información –para exasperación de los clientes– pasa a través de numerosas estaciones de relevo: los empleados. Cada una de estas estaciones le pone su propio sello a los expedientes y extrae más y más información (que ya viene predigerida): cada nivel “sabe más” que el anterior. Por último. el tejido roza la piel y estimula los receptores sensoriales. y así hasta el directorio y la presidencia. lleva implícita una orden que hace que los receptores vuelvan a responder. los receptores se “adaptan” al estímulo y dejan de responder: uno no siente que tiene las medias puestas. y en otros lo hace dinámicamente. los jefes de sección. Este es el principio de jerarquía de los sistemas sensoriales: la señal asciende por vías específicas. el receptor deja de responder. En algunos casos el receptor se adapta lentamente. una observación como: “¡Qué lindas medias que usa!”. En la visión. su movimiento. mencionaremos dos principios complementarios de este entramado que significa la fisiología sensorial. Pero al cabo de cierto tiempo. Sin embargo. canalizándola así por las vías correspondientes.

La información llega así a otras zonas del cerebro –en el caso de la visión (y de la mayoría de los sistemas sensoriales) a una estructura subcortical denominada tálamo– que van extrayendo otras propiedades del estímulo: detalles finos. contrastes delicados. su olor a rosa o su gusto a rosa (lo que trae aparejada la tarea para el hogar de probar alguna vez las famosas codornices en pétalos de rosa). calor o vibración. de acuerdo al principio de paralelismo. podrá ascender por diferentes vías somato-sensoriales de la médula espinal. Todos estos procesos están basados en mecanismos físicos y. explicables. existirán neuronas capaces de discriminar los detalles más íntimos del estímulo y de asociarlo así con recuerdos y otras informaciones sensoriales para darle un sentido final. para que así haya que comenzar de nuevo todo el proceso…). Un roce de la piel. Con esta desmitificación de las vías sensoriales hemos intentado explicar los sentidos a través de las bases que todos ellos tienen en común. Una mosca patas arriba 11 . hecha la burocracia: el mismo expediente que llegó a mesa de entradas puede llegar hasta el directorio a través de múltiples caminos alternativos. que informarán cualidades tales como intensidad. por lo tanto. de acuerdo a sus características. en los casos más acabados de sistemas empresariales. Finalmente llegamos a la presidencia. dando así oportunidad para que el sistema extraiga mayor información del expediente (o. Pero hecha la ley. llegar a perder el expediente inicial. cuando queremos explicar la “rositud” de una rosa. sentido del movimiento. Con los sentidos ocurre algo similar: la información proveniente del mundo puede ser procesada a través de vías alternativas. Una queja por un producto determinado podrá encaminarse hacia la sección de ventas o a la del servicio técnico. así sea la visión de una rosa. situada en las cortezas sensoriales: en la corteza visual. Sin embargo. empezamos a tener problemas.

Sperry estaba interesado en los procesos de desarrollo y los sapos son muy buenos modelos para estudiar la regeneración neuronal: en determinados estadíos de su vida estos animales pueden soportar lesiones en su estructura y crecer casi normalmente. no hay un mundo externo en términos absolutos. Por ejemplo. Antes de describirlo brevemente. la lengua irá a buscarla atrás y abajo. Pero si ve el apetitoso manjar con el ojo operado. Ese conjunto de correlaciones o representaciones responden a una estructura determinada: en otras palabras. una 12 . sencillamente. un sapo no es más que una certera máquina de cazar moscas. Si la ve con el ojo sano. para el experimento. la experiencia sensorial depende de la anatomía misma de los órganos de los sentidos. se la come como cualquier sapo de vecino. se puede tomar un renacuajo. o para cualquier organismo. Así. fue realizado hace más de 50 años por el neurofisiólogo inglés Roger Sperry. por lo tanto la lengua recibe la orden de dirigirse hacia allí. Este renacuajo puede convertirse en un hermoso sapo y ser el objeto del experimento. El mismo consiste.Un experimento excelente que nos dice que mucho más hay en el cielo y en la tierra que lo que nos informan nuestros sentidos. el sapo saca la lengua apuntándole directamente y se lo come7. en taparle un ojo al sapo y colocarle una mosca enfrente. debemos asumir que. y por más que repitamos el experimento. al colocar al insecto en su campo de visión. saca la lengua con un error de 180 grados: si la mosca está arriba y adelante. tirar y cortar el borde del ojo. darle media vuelta (un giro de 180 grados) y volverlo a su posición original. hacia la derecha. el animal no aprende y sigue papando moscas donde no las hay. Para el sapo del experimento el conjunto de imágenes internas que simbolizan “mosca” se ha representado en un lugar del espacio distinto al real. y a una distancia de 5 cm. moscas y bisturíes adecuados. Una interpretación de este experimento es que para el sapo. sino una representación interna8 entre el lugar donde la información es recibida por los sentidos y las acciones a tomar en consecuencia. Recordemos el juego que permite determinar el llamado punto ciego: si se dibuja en un papel un punto. dotado de sapos.

o un olor. Un gatito criado en un mundo compuesto por rayas verticales exclusivamente. Por el contrario. un sistema sensorial estimulado constantemente por todos los sentidos es un sistema mucho más desarrollado y. otros. La explicación es sencilla: a cierta distancia. por lo tanto. o del perfume. y cerramos el ojo derecho observando la cruz con el otro. carente de fotorreceptores. El mundo de los qualia Sin embargo. dejan esta capacidad subjetiva librada al arbitrio de grupos de neuronas y sus relaciones características. no son fijos. que poder determinar la sensación subjetiva del rojo. sin embargo. Estos límites. Esta experiencia pone en evidencia la limitación anatómica del reino de los sentidos. que va moldeando la capacidad representativa de los sistemas sensoriales. Hay quienes afirman que existen neuronas individuales capaces de responder ante qualia determinados. A esas sensaciones subjetivas se las llama qualia. y pueden ser modificados por la experiencia. hay características subjetivas de los estímulos que no son tan fácilmente explicables por los principios básicos o las limitaciones anatómicas de los sentidos. más cautos. Una de las formas en que se expresa el problema de la conciencia es en la explicación de cómo aparecen sensaciones subjetivas en cerebros hechos de neuronas y es en esta cuestión donde surgen en la actualidad las posturas más disímiles. capaz de generar una mayor variedad de respuestas. el grupo de los escépticos afirma que la neurofisiología no está (y tal vez no llegue a estar nunca) preparada para explicar estos fenómenos: habrá siempre un problema 13 . perderá la capacidad de “ver” fenómenos horizontales en su mundo de adulto. o hasta que algo “duele”. No es lo mismo afirmar que percibimos un color. la imagen del punto se ubica en una zona de la retina en donde nace el nervio óptico.cruz. Finalmente. o de un pinchazo. acercando y alejando el papel lentamente el punto desaparecerá como por arte de magia9.

junto con otras observaciones. simbolizaba lo nuevo o lo fresco. tenía el pelo kyanos. sombrío. la “sensación”. Obviamente. O sea que las impresiones sensoriales. los primeros le achacan a estos últimos un cierto aire místico y vitalista que no les cae nada simpático. El problema de los qualia fue advertido hace varios siglos. la miel es chloros y esto. gris. En el siglo pasado. que en la actualidad significa “azul”. Sabemos que los griegos no eran daltónicos ni ciegos para el color. Goethe observó que a lo largo de toda La Ilíada y La Odisea no existe el término “azul”: el cielo puede ser hierro o bronce. y no parece sensato interpretar que los héroes troyanos se tiñeran el pelo de azul como algún punk de Londres en los años ochenta. es en las epopeyas de Homero un adjetivo que corresponde a oscuro. ha sido propuesto como una indicación de que el término. 14 . el héroe troyano. así como kyanos representaba lo oscuro. El uso de los términos para representar a los colores no parece ser metafórico sino literal: para algunos autores. Es interesante que alguien que sabía bastante acerca de observar la naturaleza. o bien diferentes personas frente a un mismo estímulo será. El término kyanos. los griegos veían algo con cierta frescura (como un árbol. el mar oscuro. con un alto grado de probabilidad.difícil (hard problem) más allá de las consideraciones físicas del funcionamiento cerebral. colores y demás propiedades de una cosa no son más que nombres en lo que respecta al objeto que representan y residen solamente en la conciencia”10. El qualia de “rojo” que pueda sentir una persona frente a distintas situaciones. modernismos menos) “los gustos. entonces podemos suponer que los qualia asociados a los diferentes colores eran diferentes en esas épocas. Algo similar ocurre con chloros. Héctor. sería un proceso eminentemente subjetivo. que luego se asociaría con “verde”. pero nunca azul. olores. púrpura. o lágrimas) y así veían “verde”. Galileo Galilei. No sólo habrá diferencias de qualia a nivel personal: también parece haberlos en un sentido histórico. por ejemplo. borravino. en La Ilíada. afirmara que (palabras más. muy distinto. pero de todas estas rencillas domésticas nos ocuparemos en el capítulo siguiente.

debe aceptarse que la visión es un proceso de abstracciones y construcciones sucesivas. Algo de esto sabían los psicólogos de la Gestalt: pensaban en una psicología abarcativa en la que la percepción es una propiedad emergente de los elementos básicos que se perciben. ¿Qué quiere decir esto de “engaños”? Las llamadas ilusiones ópticas son en el fondo juegos que ponen en evidencia las limitaciones a las que nos somete la visión. si observamos el ojo del vecino. Dado que este tipo de efectos ópticos es bastante conocido12. En principio. Para San Matías “la luz del cuerpo son los ojos” y para los griegos contemporáneos de Homero. Como buenos bichos diurnos. Otra característica de la percepción y sensación visuales es la capacidad de generar una idea de conjunto a partir de elementos aparentemente dispersos. Todas estas imágenes tienden a demostrarnos la idea central de este capítulo: el “mundo” es lo que nuestros sentidos nos permiten que sea. la visión es un sentido particularmente útil para determinar las diferencias entre los procesos de percepción y de sensación.En realidad. Nuevamente. Mirar no cuesta nada La visión es posiblemente la puerta de entrada a la conciencia acerca de la cual más se conoce. Por otra parte. no sólo podía desprenderse una cáscara y llegar a la pupila sino que además una luz salía de los ojos para iluminar el mundo11 (de hecho. el 15 . la visión es probablemente nuestro sentido principal y es a través de la visión como han aparecido muchas hipótesis acerca de la conciencia. Siempre fue así: la suerte del mundo dependía de los ojos de Ra (el dios-sol de los egipcios) y los ojos de los mortales también poseían su propia luz. así como de engaños de los que no siempre somos conscientes. el uso y abuso de ejemplos visuales para la explicación de los fenómenos sensoriales y los qualia no es casual. veremos esa “cáscara” como una imagen en la pupila). no nos detendremos demasiado en ilustraciones y juegos de líneas y formas que aparecen o desaparecen.

Oliver Sacks narra el caso de un paciente que pierde su capacidad de formarse imágenes concretas a partir de figuras geométricas abstractas: “…una claridad chocante. En el cuadro La alegría de vivir de Matisse hay un grupo central muy pequeño de cuatro o cinco personas tomadas de las manos (el mismo grupo luego daría origen al cuadro La danza). también puede suceder lo contrario: en El hombre que confundió a su mujer con un sombrero. o un cuadrado y un triángulo. lo identifica como “casita”. Pero sin embargo. el efecto de conjunto es muy diferente: está claro que están bailando y. Sin embargo. una forma captaban su atención y provocaban comentarios… pero no percibió en ningún caso la escena en su conjunto”. no se es capaz de reconocer formas abstractas. Por otro lado. Si recortamos cada una de estas personas y las miramos por separado. un color. El tratamiento propuesto por el neurólogo Sacks para este sujeto fue de lo más simple y creativo: le sugirió que dedicara su tiempo a la música. Esta percepción gestáltica es absolutamente intuitiva: un chico puede dibujar una casita con cuatro trazos y el cerebro. puede dar la impresión de que están paradas. tal vez ésa sea una buena analogía de una propiedad emergente del cerebro: las neuronas individuales pueden poseer una neurofisiología particular pero las relaciones entre ellas son las que le darán sentido al proceso mental.todo es más que la suma de las partes13. o corriendo. Quizá Matisse tuviera 16 . además. transmite una idea de alegría que proviene justamente de esa unión particular que Matisse les impregnó con pocos trazos. en lugar de interpretarlo como 4 líneas. o bien haciendo algún extraño tipo de gimnasia. Existen situaciones de déficits neurológicos en los cuales se pierde la capacidad de abstracción. Por un lado. en la que su afán de sensaciones abstractas se vio completamente satisfecho. es un buen ejemplo de esa propiedad gestáltica de la visión: es el conjunto lo que da una cierta subjetividad a la imagen.

para “ver” la luz exterior. podemos pensar que requerimos de una “luz interior”: nuestro sistema debe estar preparado para poder percibir y sentir la información ya que. ésta carecerá de sentido. ¿Será esta luz interior la misma que mencionamos anteriormente. Algunas de estas situaciones son modificables por cirugías. Ante todo debemos recalcar que la ceguera es una condición de lo más heterogénea. Los pacientes así recuperados tienen que “aprender a ver” nuevamente y las descripciones de este aprendizaje no son necesariamente agradables. quedará ciego como adulto. justamente. Aprender a ver no es un fenómeno sencillo. Entonces. por ejemplo. El daño producido por la falta de estimulación temprana puede ser irreversible. “soy Dios cuando pinto”.una imagen semejante cuando afirmaba “creo en Dios cuando pinto” o. Supongamos un caso de ceguera total. Visión a ciegas Una situación en la cual la visión nos puede servir de puerta de entrada a la conciencia es. Esto recuerda a los experimentos de deprivación sensorial en animales. cuando sea un señor gato no podrá responder a ningún estímulo compuesto por rayas verticales. en el que el individuo realmente no ve nada. la que no sólo 17 . y recrear los circuitos necesarios para identificar visualmente al mundo es una tarea que puede llevar años. la ceguera. más temerariamente. de lo contrario. por transplante de córnea. El mundo no aparece como una explosión de luces y formas claramente identificables sino como una amenaza que suele disparar severas crisis en algunas de estas personas. sobre todo en gatos: parece existir un período crítico durante el cual si el gatito no es estimulado visualmente. No necesariamente se produce una ceguera total por fenómenos de deprivación temprana: ya hemos visto que un gatito que sea estimulado exclusivamente por un mundo hecho de rayas horizontales.

14 Aunque sabemos poco de los mecanismos de esta condición. habrá una zona del mundo definitivamente invisible. la visión puede quedar afectada parcial o totalmente. Y la gente con estas lesiones es. particularmente en la corteza. Todo lo que caiga en el punto ciego será invisible a los ojos. seguramente se enojará y dirá “¡pero si ya le dije que no veo nada!”. si nos armamos de paciencia y les pedimos que adivinen si se está produciendo el estímulo. compensaciones entre ambos ojos y movimientos continuos. pero dado que nuestra percepción se basa en comparaciones. Si se le pide a uno de estos sujetos que identifique un estímulo visual en esa zona de su campo sensorial. ciega frente a este pedazo del mundo. si es un cuadrado o un círculo). pero saben que el estímulo está allí (y también ellos se sorprenden de lo acertado de sus intentos). No lo ven. El agujero negro es el punto ciego que mencionamos anteriormente. En la ceguera visual (blindsight) se pierde la percepción pero algunos aspectos de la sensación parecen quedar intactos. aunque es más frecuente que la lesión sea circunscripta y se origine así un agujero negro en el campo visual del paciente. como la rosa del principito. Pensemos en un Houdini que recorre los pueblos con su ayudante y se 18 . Sin embargo. Cuando ocurre una lesión en la corteza occipital. nos arreglamos bastante bien. habría una explicación neuroanatómica para este fenómeno. los casos más frecuentes son aquéllos derivados de accidentes traumáticos o de la presencia de tumores que afecten a zonas corticales relacionadas con las áreas secundarias de la corteza visual. en qué zona de su campo ciego y hasta a qué se parece este estímulo (por ejemplo. Aunque parezca cosa de magos y brujos. por lo tanto. lo más sorprendente es que pueden adivinar con una frecuencia bastante más alta a la debida a una elección al azar. El punto ciego está allí todo el tiempo.está en la Biblia (“la luz del cuerpo son los ojos”) sino también la que según los griegos se desprende de la retina para iluminar al mundo? Un fenómeno muy interesante es el de la llamada ceguera visual o agnosia visual. En las personas con una lesión en la vía visual.

cuánto de este reconocimiento es consciente. Una pregunta posible sería la de qué grupos de neuronas son responsables de este proceso de la sensación visual consciente. y el escritor insistió: “Cierto: no veo lo que pasa de verdad. Se cuenta que uno de nuestros ciegos más famosos. Más allá de su posible uso en publicidad. además. Existen. Borges”. esta percepción híbrida también ayuda a entender cómo el cerebro reconoce al mundo en forma visual y. pero eso no me impedirá ver lo que se inventa”15. se percibe la información visual (los pacientes le aciertan a la opción correcta que representa el estímulo). su ayudante le irá dando pistas acerca de la naturaleza del objeto a adivinar: se estará llegando a una explicación visual por caminos alternativos. con los ojos tapados con una venda. puede ser 19 . dependiendo de la distancia y el ángulo de la visión. y aun en el caso de que haya determinadas zonas de la corteza occipital dañadas. Nuevamente. otras situaciones que los psicólogos aprovechan para disfrazar información visual y entender cómo el cerebro la identifica. Este fenómeno de la agnosia visual está siendo ampliamente estudiado como un trampolín para el mundo de las invenciones internas. Borges. Su amigo respondió: “¿Al cine? Si usted no ve. pero ésta no es procesada correctamente a nivel consciente (los pacientes niegan haber visto algo). De esta forma. los objetos que eligen sus espectadores. La información visual puede llegar por diversas vías a distintas regiones del cerebro. En la ceguera visual. habrá una redundancia en las vías de comunicación y esta información llega a otras zonas corticales. en forma consciente o no. el mundo de la conciencia.dedica a adivinar. se podrán percibir imágenes completamente diferentes. entonces. que combinan dos figuras manteniendo algunos detalles pero filtrando otras características relativamente groseras (de acuerdo con las frecuencias altas y bajas de colores y contrastes). de paso. le pidió a un amigo que lo llevara al cine en Londres. El truco es sencillo: al formular las preguntas. Otra forma de confundir a la conciencia son las llamadas imágenes híbridas. pese a que el sujeto no parece advertirlo.

o bien éstos están generados por grupos de células que actúan concertadamente? Esta cuestión tan básica está lejos de ser comprendida en su totalidad: como ya dijimos. La relación entre bananas y neuronas miradoras de bananas nos acerca a la cuestión de los llamados correlatos neurales de la conciencia. mientras que para otros los procesos de integración sólo podrán ser llevados a cabo por patrones de interrelación neuronal.necesario reformular la pregunta antes de buscar una respuesta: ¿será que hay neuronas responsables de estos fenómenos conscientes. 20 . Pero esto es tema de los capítulos siguientes. En los monos parece haber grupos de áreas que podrían responder a dos preguntas muy bien definidas: “¿Qué es lo que estoy mirando?” y “¿Dónde está eso que estoy mirando con respecto a donde estoy yo?”. para algunos investigadores (Crick y Koch. a los que justamente hemos llegado por la puerta grande: las puertas de la percepción. entre otros) existirían las neuronas individuales capaces de responder “conscientemente”.

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