Cavernas y palacios

En busca de la conciencia en el cerebro

por Diego Golombek

Colección Ciencia que Ladra… Siglo XXI Editores 2008

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El cerebro es más amplio que el cielo y más hondo que el mar. EMILY DICKINSON

2

en términos más poéticos. El “mundo” es. los sentidos tienen que arreglárselas para transformar la energía de los estímulos que conforman el mundo en algún tipo de energía aprovechable por el sistema nervioso. el proceso mediante el cual se transforma la energía de los estímulos –radiación electromagnética (visión). Claro está que cada sentido tiene sus propias particularidades. esta última será una energía de tipo eléctrica. con cualquier sentido pasa siempre lo mismo: provoca una respuesta (percepción) a través de un proceso de transducción. entonces. the doors of perception: aquellas puertas de la percepción que nos abrieran alguna vez William Blake y Aldous Huxley1 y que inmortalizó Jim Morrison con el grupo californiano The Doors2. Básicamente. lo que en definitiva no deja de ser un proceso de abstracción. compresión de aire (audición). estímulos mecánicos (tacto)– a cambios eléctricos identificables por las neuronas se denomina transducción. abrir las puertas de la conciencia o. Conocer el funcionamiento de los sentidos es. hasta el advenimiento de las tecnologías de análisis de imágenes por métodos no invasivos) una estrategia posible es la de acercarnos de la misma manera en que nos llega el mundo: a través de los sentidos. entonces. para el sistema nervioso.4 Las puertas de la percepción ¿Cómo abrir la puerta de la conciencia para ir a jugar? Dado que los fenómenos mentales no se caracterizan por ser precisamente sencillos de estudiar (al menos. 3 . partículas químicas disueltas en agua (gusto) o aire (olfato). Como acabamos de ver en el capítulo 3. lo que nuestros sentidos y sus receptores “transducen”. Pero a fin de cuentas. no es más (ni menos) que una colección de estímulos que le llegan a través de los sentidos. pero existen principios generales de la fisiología sensorial que podremos aplicar a cada uno de ellos. El mundo.

como la respuesta de un receptor visual o auditivo frente al estímulo. Un buen ejemplo es considerar la sensación de unas manchas blancas sobre un fondo celeste: esta sensación puede ser percibida como un cielo con nubes. Para entender bien los conceptos vale la pena imaginar situaciones en los cuales ocurra una y no la otra: por ejemplo. 4 . Al mismo tiempo nos proveen de un concepto de los objetos externos y de una invencible creencia en que éstos existen. Esta distinción no es nada nueva: si bien utiliza una definición diferente de la actual. el fenómeno sensorial puro. el final de “El corazón delator”. es otro excelente ejemplo de percepción sin sensación. otras indiferentes. constituido por ideas y nombres. los sueños son buenos ejemplos de percepción en ausencia de un estímulo externo. algunas placenteras. que entonces se vuelve consciente.Es importante diferenciar los conceptos de “sensación”. sin sensación. Cuando huelo una rosa. de Edgar Allan Poe. o sea. 3 La rosa parece ser también un ejemplo muy popular a la hora de entender los límites de cómo la percepción y la sensación van delineando un universo consciente. Por otro lado. Nos brindan una variedad de sensaciones. se pregunta “¿Qué hay en un nombre? Por más que la llamemos de otra manera. con la alucinación del sonido del corazón latiendo. y el de “percepción”. que ocurre cuando el estímulo pasa a ser explicable e interpretable. A este concepto y esta creencia los denominamos percepción. ya en 1764 Thomas Reid nos decía que: “los sentidos externos poseen una capacidad dual: la de hacernos sentir y la de hacernos percibir. mientras que al sentimiento que acompaña a la percepción lo llamamos sensación. Cuando Julieta se entera de que su apuesto Romeo es un maldito Montesco y ello dificultará sus planes amorosos. la rosa seguirá teniendo su dulce perfume”. otras dolorosas. se producen tanto sensación como percepción”.

percepción del ambiente interno del cuerpo. a veces se desdibuja. no tenemos cocos o cerdos en el cerebro. en realidad está quemando el concepto que identifica esa bandera). No sólo los estímulos se codifican para recorrer las vías de los sentidos. El estudio de las sensaciones es sin duda la entrada al conocimiento de los procesos mentales. una caja negra a la que al menos podemos definirle una señal de entrada y una de salida. la “mente” es aún un misterio. ¿será que el mundo está ahí afuera?5 Lo que es seguro es que ese mundo se construye a partir de los distintos tipos de información sensorial que recibe el cerebro: a) la exterocepción. percepción del mundo a través de los sentidos tradicionales. Sin embargo. Obviamente. ya que podremos identificar imágenes con conceptos absolutamente concretos (dice Bateson que aquél que quema una bandera. En definitiva. la distinción lógica entre el mapa y el territorio. el desafío mayor consiste en entender cómo a partir de ese conjunto de abstracciones llegamos a identificar patrones que nos signifiquen algo a nivel consciente4. por el contrario. La señal de entrada. b) la interocepción. o entre el nombre y la cosa nombrada. el cerebro en general sólo puede responder de dos maneras frente a una estimulación: ordenando una respuesta motora o bien secretoria.Como bien afirma Gregory Bateson . 5 . Esta vía de salida es bastante aburrida. cuando pensamos en (o miramos) cocos o cerdos. es más misteriosa: ¿será que el mundo que está ahí afuera es sólo lo que nuestros sentidos nos permiten que sea? Es más. pero en fisiología sensorial el principio es estricto. sino que a medida que se asciende por estas mismas vías se extrae cada vez más información hasta llegar a una interpretación absolutamente abstracta del estímulo a nivel de la corteza cerebral (algo que recuerda vagamente cómo el pintor Piet Mondrian partía de un bosque de álamos hasta llegar a un dominó de colores con formas rectangulares).

percepción de los movimientos y posición del cuerpo en el espacio. un papel en blanco que sólo será escrito paulatinamente mediante la experiencia sensorial – “todo el conocimiento llega a través de los sentidos”). Estas reglas preexistentes –pero modificables por la experiencia– que en cierta forma limitan el mundo que nos ofrecen los sentidos (el “preconocimiento” de Kant) son 6 . Nuestro “mundo” no es exclusivamente un conjunto de huellas que dejan marcadas los primeros estímulos: es una combinación entre esos estímulos y la información que tiene el cerebro para procesarlos.c) la propiocepción. aunque en muchos casos ya puede procesarla al menos parcialmente) hasta zonas en la corteza cerebral que podrán decidir si nos están acariciando o preparando el zarpazo. Sin embargo. que pesar los kilos adecuados de la psicofísica que estudie las características del estímulo y su percepción. Los modernos del siglo XIX decidieron que es en las sensaciones donde reside todo el problema y la explicación de lo mental. como veremos. y hasta con una garantía a prueba de leyes de Murphy. ni para el siglo XIX ni para ahora. su percepción. no alcanza con irse a la plaza a pensar y tomar unos mates sino que habrá que realizar los experimentos adecuados. En todos los casos se sigue una vía que va desde un receptor (especializado en recibir la información. a veces se la puede engañar). es poca cosa. Lo cual. finalmente. entonces. estos empiristas a ultranza sentaron las bases de lo que luego sería la psicología experimental. junto con los paquetes de fisiología sensorial que analicen las consecuencias nerviosas de la sensación y. De las tres. En la balanza sensorial tenemos. Aunque un tanto extremistas en sus apreciaciones (según Locke. En otras palabras: si queremos saber qué pasa en esa cabecita de novia. la exterocepción es la única forma puramente consciente (más allá de que. estos mismos experimentos echaron por tierra la tabula rasa de los empiristas: el cerebro ya viene de fábrica con instrucciones más o menos precisas. ya el XXI. la mente humana no es al nacer más que una tabula rasa.

7 . Esto no quiere decir que haya intensidades adecuadas como para “ver” sonidos o “escuchar” temperaturas. porque los receptores sensoriales no responden a cualquier estímulo. Para resolverla podemos realizar el siguiente experimento: tóquense suavemente el párpado de un ojo cerrado con un dedo. Así. en términos más técnicos. Sin embargo. Sin embargo. La diferencia parece ser cuantitativa. Volvamos a los principios sensoriales. un sándwich). el sistema sensorial “visión” es el que capta luz. comprender cómo es que un sistema sensorial determinado capta principalmente un tipo particular de energía que ande dando vueltas ayuda a encauzar las ideas sobre la entrada a la conciencia. la visión responde más a una menor intensidad de luz que a un estímulo mecánico. un fotón6 (equivalente a acariciarnos levemente el párpado): en ambos casos. color madera. El resultado es que. La luz es el estímulo adecuado frente al cual el sistema visual responde más fácilmente o. de acuerdo a estas reglas. Algo anda mal en el imperio de los sentidos: ¿estamos viendo un estímulo puramente mecánico? Si en lugar de tocarnos el párpado solamente lo acariciamos. en muchos casos “vemos” luz (o bien una mancha oscura). responde con mínimo umbral. los que una vez conocidos serán aplicables a cualquiera de los sentidos. que huele a jamón y queso y tiene gusto a pan con mayonesa y jamón y queso deberá ser. por ejemplo. entonces no veremos esa luz o mancha oscura.las que ordenan la información que viene de a parches (un cuerpo de forma aproximadamente redonda. hay una pequeña trampa en todo esto. la respuesta del sistema será la de “ver” luz en mayor o menor grado. Comencemos diciendo que cada sentido se caracteriza por una cierta modalidad sensorial. “audición” es el que capta sonidos y así sucesivamente. además de sentir el roce del dedo (un estímulo mecánico. Podemos repetir este experimento iluminando el ojo con mucha luz (el equivalente a tocarnos o apretarnos levemente el párpado) o con una cantidad ínfima de luz. captado por el sentido del tacto).

los estímulos que lleguen a distintas partes del organismo serán representados en forma absolutamente diferente. entonces. más precisamente. ya que sus formas se correspondían con la sensibilidad sensorial que representaban. la distancia para que se produzca el mismo efecto es mayor: la espalda discrimina mucho menos los estímulos táctiles. es justo considerar que el cuerpo representa un verdadero mapa del mundo. Volvamos a los experimentos de entrecasa: si pinchamos con dos alfileres el dorso de la mano del enemigo que tengamos más cerca y la distancia entre los alfileres es suficientemente pequeña (de aproximadamente 1 centímetro) la percepción corresponderá a un solo pinchazo. Si bien el concepto de homúnculo ha sido dejado de lado paulatinamente (entre otras cosas. tonotopía (audición). donde “algo” se reemplazará por el sentido en cuestión: retinotopía (visión). la temperatura y el dolor). hasta llegar a la corteza cerebral. y cada parte del cuerpo tendrá su propio dominio o. porque se comprobó que no existiría una representación única de los sentidos en la corteza sino representaciones múltiples). Estas diferencias en cuanto a la representación de los estímulos constituyen verdaderos mapas que se mantienen todo a lo largo de la vía sensorial. etc. A esta representación geográfica en la corteza se la denominó durante mucho tiempo el homúnculo sensorial: un hombrecito bastante particular. Así. sus propios dominios “geográficos”. El principio básico al que nos estamos refiriendo puede denominarse “algotopía”.En cuanto a la localización de los estímulos en el espacio. somatotopía (sistema somatosensorial –encargado de percibir y sentir el tacto. también habrá cajones en donde guardar las distintas informaciones sensoriales. La “algotopía” es la que permite mantener esa representación casi geográfica del cuerpo a medida que los sentidos van siendo procesados por las diferentes estaciones de peaje a lo largo de las vías. En la corteza. Así. 8 . Si repetimos el mismo procedimiento pero pinchando la espalda. el debate acerca del localizacionismo cerebral (una forma elegante de decir dónde está cada cosa en el cerebro) está particularmente activo en estos tiempos y nos referiremos a él en otro capítulo. el homúnculo poseía labios y pulgares enormes y piernas más cortas que las de las mentiras.

en la retina. que se identifique una diferencia de 1 contra 2. Pongamos en un sobre una moneda (sobre 1) y en otro sobre. Al colocar los zapatos sobre las manos de nuestro ya no tan feliz voluntario. Los receptores. porque la imagen se fija en un solo punto de la retina. o sea. El sistema sensorial. muy feliz de poder comprobar sus capacidades sensoriales intactas. alrededor del 10%. en el primer caso. un reflejo llamado “nistagmo fisiológico”. un zapato. repitamos el experimento. por ejemplo. En el segundo caso. la diferencia ha sido de 11 contra 12. y los captadores son los denominados receptores sensoriales.Los sistemas sensoriales no son capaces de percibir al mundo. Un sentido está preparado para captar diferencias. que son neuronas especializadas presentes en la piel. nuestro voluntario optará por el sobre 2. de manera absoluta. en la lengua y en todos los comienzos de las vías sensoriales. que al poco tiempo deja de responder. pero colocando cada sobre dentro de algo más pesado. El ojo está todo el tiempo percibiendo diferencias: de ahí su movimiento continuo. En términos numéricos hemos pedido. Si interrumpimos este reflejo. coloquemos sobre las palmas de sus manos los sobres y pidámosle que determine cuál pesa más. Podemos realizar un nuevo miniexperimento para comprobarlo. fijando mecánicamente el globo ocular (se recomienda no utilizar voluntarios para esta comprobación). dos monedas (sobre 2). además de poder ser un buen geógrafo. Elijamos al voluntario de turno. y cada zapato un peso de “10”. Supongamos que cada moneda tiene un peso de “1”. sobres y zapatos. Sin mucho esfuerzo. como bien lo indica 9 . siempre con los ojos cerrados. o a los estímulos que lo forman. el ojo deja de ver. del 100%. tiene que poder determinar la duración del estímulo y responder en forma concordante. Esto no es exclusivo de monedas. El estímulo comienza a ser representado allí donde es captado. El sistema está preparado para captar diferencias superiores a cierto valor mínimo o umbral. Ahora. éste dudará mucho al momento de tener que elegir cuál de las dos cargas resulta más pesada.

Este es el principio de jerarquía de los sistemas sensoriales: la señal asciende por vías específicas. el receptor deja de responder. y en otros lo hace dinámicamente. En la visión. lleva implícita una orden que hace que los receptores vuelvan a responder. Sin embargo. por ejemplo. La medida del lapso entre la respuesta de los receptores y el momento en que dejan de hacerlo es una forma de determinar cuánto dura el estímulo. Al igual que lo que ocurriría en una empresa. respondiendo al comienzo y al final de un estímulo. responden frente a los estímulos de la única manera que puede responder una célula nerviosa: modificando su lenguaje bioeléctrico. La información –para exasperación de los clientes– pasa a través de numerosas estaciones de relevo: los empleados. si el estímulo es suficientemente largo. el tejido roza la piel y estimula los receptores sensoriales. Pero al cabo de cierto tiempo. Cada una de estas estaciones le pone su propio sello a los expedientes y extrae más y más información (que ya viene predigerida): cada nivel “sabe más” que el anterior. Por último. en las que se va obteniendo cada vez mayor información mediante la abstracción de diversos componentes. Veamos un ejemplo: si uno se pone un par de medias. la retina ya tiene una idea bastante completa de algunas cualidades del estímulo: su forma. los gerentes. Pero luego. su movimiento. una observación como: “¡Qué lindas medias que usa!”. los jefes de sección. su color. mencionaremos dos principios complementarios de este entramado que significa la fisiología sensorial. los receptores se “adaptan” al estímulo y dejan de responder: uno no siente que tiene las medias puestas.su nombre. y así hasta el directorio y la presidencia. la información llega a mesa de entradas en donde se le pone un sello que corresponde a cuándo llegó y de qué tipo es. 10 . canalizándola así por las vías correspondientes. y a ese proceso lo llamamos adaptación del receptor. En algunos casos el receptor se adapta lentamente.

empezamos a tener problemas. Pero hecha la ley. dando así oportunidad para que el sistema extraiga mayor información del expediente (o. Una mosca patas arriba 11 . calor o vibración. situada en las cortezas sensoriales: en la corteza visual. cuando queremos explicar la “rositud” de una rosa. en los casos más acabados de sistemas empresariales. Todos estos procesos están basados en mecanismos físicos y. su olor a rosa o su gusto a rosa (lo que trae aparejada la tarea para el hogar de probar alguna vez las famosas codornices en pétalos de rosa). de acuerdo a sus características. hecha la burocracia: el mismo expediente que llegó a mesa de entradas puede llegar hasta el directorio a través de múltiples caminos alternativos. llegar a perder el expediente inicial. Una queja por un producto determinado podrá encaminarse hacia la sección de ventas o a la del servicio técnico. explicables. de acuerdo al principio de paralelismo. Un roce de la piel. contrastes delicados. podrá ascender por diferentes vías somato-sensoriales de la médula espinal. Sin embargo. Con los sentidos ocurre algo similar: la información proveniente del mundo puede ser procesada a través de vías alternativas.La información llega así a otras zonas del cerebro –en el caso de la visión (y de la mayoría de los sistemas sensoriales) a una estructura subcortical denominada tálamo– que van extrayendo otras propiedades del estímulo: detalles finos. sentido del movimiento. por lo tanto. Con esta desmitificación de las vías sensoriales hemos intentado explicar los sentidos a través de las bases que todos ellos tienen en común. así sea la visión de una rosa. que informarán cualidades tales como intensidad. existirán neuronas capaces de discriminar los detalles más íntimos del estímulo y de asociarlo así con recuerdos y otras informaciones sensoriales para darle un sentido final. para que así haya que comenzar de nuevo todo el proceso…). Finalmente llegamos a la presidencia.

y a una distancia de 5 cm. en taparle un ojo al sapo y colocarle una mosca enfrente. Una interpretación de este experimento es que para el sapo. Sperry estaba interesado en los procesos de desarrollo y los sapos son muy buenos modelos para estudiar la regeneración neuronal: en determinados estadíos de su vida estos animales pueden soportar lesiones en su estructura y crecer casi normalmente. o para cualquier organismo. por lo tanto la lengua recibe la orden de dirigirse hacia allí. se puede tomar un renacuajo. darle media vuelta (un giro de 180 grados) y volverlo a su posición original. tirar y cortar el borde del ojo. moscas y bisturíes adecuados. Si la ve con el ojo sano. la experiencia sensorial depende de la anatomía misma de los órganos de los sentidos. El mismo consiste. sencillamente. dotado de sapos. fue realizado hace más de 50 años por el neurofisiólogo inglés Roger Sperry. hacia la derecha. debemos asumir que. sino una representación interna8 entre el lugar donde la información es recibida por los sentidos y las acciones a tomar en consecuencia. Este renacuajo puede convertirse en un hermoso sapo y ser el objeto del experimento. el animal no aprende y sigue papando moscas donde no las hay. la lengua irá a buscarla atrás y abajo. saca la lengua con un error de 180 grados: si la mosca está arriba y adelante. Así. Antes de describirlo brevemente. Recordemos el juego que permite determinar el llamado punto ciego: si se dibuja en un papel un punto. se la come como cualquier sapo de vecino. el sapo saca la lengua apuntándole directamente y se lo come7. al colocar al insecto en su campo de visión. Por ejemplo. Ese conjunto de correlaciones o representaciones responden a una estructura determinada: en otras palabras. un sapo no es más que una certera máquina de cazar moscas. y por más que repitamos el experimento. Para el sapo del experimento el conjunto de imágenes internas que simbolizan “mosca” se ha representado en un lugar del espacio distinto al real. Pero si ve el apetitoso manjar con el ojo operado. no hay un mundo externo en términos absolutos.Un experimento excelente que nos dice que mucho más hay en el cielo y en la tierra que lo que nos informan nuestros sentidos. para el experimento. una 12 .

el grupo de los escépticos afirma que la neurofisiología no está (y tal vez no llegue a estar nunca) preparada para explicar estos fenómenos: habrá siempre un problema 13 . y cerramos el ojo derecho observando la cruz con el otro. no son fijos. o de un pinchazo. El mundo de los qualia Sin embargo. o un olor. Un gatito criado en un mundo compuesto por rayas verticales exclusivamente. más cautos. Hay quienes afirman que existen neuronas individuales capaces de responder ante qualia determinados. que poder determinar la sensación subjetiva del rojo.cruz. hay características subjetivas de los estímulos que no son tan fácilmente explicables por los principios básicos o las limitaciones anatómicas de los sentidos. sin embargo. carente de fotorreceptores. un sistema sensorial estimulado constantemente por todos los sentidos es un sistema mucho más desarrollado y. A esas sensaciones subjetivas se las llama qualia. No es lo mismo afirmar que percibimos un color. o hasta que algo “duele”. la imagen del punto se ubica en una zona de la retina en donde nace el nervio óptico. dejan esta capacidad subjetiva librada al arbitrio de grupos de neuronas y sus relaciones características. Estos límites. Por el contrario. Finalmente. La explicación es sencilla: a cierta distancia. otros. por lo tanto. y pueden ser modificados por la experiencia. perderá la capacidad de “ver” fenómenos horizontales en su mundo de adulto. Una de las formas en que se expresa el problema de la conciencia es en la explicación de cómo aparecen sensaciones subjetivas en cerebros hechos de neuronas y es en esta cuestión donde surgen en la actualidad las posturas más disímiles. capaz de generar una mayor variedad de respuestas. Esta experiencia pone en evidencia la limitación anatómica del reino de los sentidos. o del perfume. acercando y alejando el papel lentamente el punto desaparecerá como por arte de magia9. que va moldeando la capacidad representativa de los sistemas sensoriales.

borravino. la miel es chloros y esto. o lágrimas) y así veían “verde”. sería un proceso eminentemente subjetivo. pero nunca azul. El uso de los términos para representar a los colores no parece ser metafórico sino literal: para algunos autores. Es interesante que alguien que sabía bastante acerca de observar la naturaleza. tenía el pelo kyanos. que en la actualidad significa “azul”. gris. el héroe troyano. entonces podemos suponer que los qualia asociados a los diferentes colores eran diferentes en esas épocas. Galileo Galilei. los griegos veían algo con cierta frescura (como un árbol. modernismos menos) “los gustos. es en las epopeyas de Homero un adjetivo que corresponde a oscuro. con un alto grado de probabilidad. Obviamente. No sólo habrá diferencias de qualia a nivel personal: también parece haberlos en un sentido histórico. Sabemos que los griegos no eran daltónicos ni ciegos para el color. Algo similar ocurre con chloros.difícil (hard problem) más allá de las consideraciones físicas del funcionamiento cerebral. pero de todas estas rencillas domésticas nos ocuparemos en el capítulo siguiente. El qualia de “rojo” que pueda sentir una persona frente a distintas situaciones. el mar oscuro. muy distinto. En el siglo pasado. 14 . junto con otras observaciones. El problema de los qualia fue advertido hace varios siglos. en La Ilíada. los primeros le achacan a estos últimos un cierto aire místico y vitalista que no les cae nada simpático. ha sido propuesto como una indicación de que el término. olores. afirmara que (palabras más. sombrío. así como kyanos representaba lo oscuro. púrpura. o bien diferentes personas frente a un mismo estímulo será. que luego se asociaría con “verde”. Goethe observó que a lo largo de toda La Ilíada y La Odisea no existe el término “azul”: el cielo puede ser hierro o bronce. El término kyanos. y no parece sensato interpretar que los héroes troyanos se tiñeran el pelo de azul como algún punk de Londres en los años ochenta. simbolizaba lo nuevo o lo fresco. O sea que las impresiones sensoriales. Héctor. la “sensación”. por ejemplo. colores y demás propiedades de una cosa no son más que nombres en lo que respecta al objeto que representan y residen solamente en la conciencia”10.

¿Qué quiere decir esto de “engaños”? Las llamadas ilusiones ópticas son en el fondo juegos que ponen en evidencia las limitaciones a las que nos somete la visión. Dado que este tipo de efectos ópticos es bastante conocido12. Siempre fue así: la suerte del mundo dependía de los ojos de Ra (el dios-sol de los egipcios) y los ojos de los mortales también poseían su propia luz. la visión es un sentido particularmente útil para determinar las diferencias entre los procesos de percepción y de sensación. Mirar no cuesta nada La visión es posiblemente la puerta de entrada a la conciencia acerca de la cual más se conoce. así como de engaños de los que no siempre somos conscientes. Por otra parte. el uso y abuso de ejemplos visuales para la explicación de los fenómenos sensoriales y los qualia no es casual. Otra característica de la percepción y sensación visuales es la capacidad de generar una idea de conjunto a partir de elementos aparentemente dispersos. Todas estas imágenes tienden a demostrarnos la idea central de este capítulo: el “mundo” es lo que nuestros sentidos nos permiten que sea. Nuevamente. no sólo podía desprenderse una cáscara y llegar a la pupila sino que además una luz salía de los ojos para iluminar el mundo11 (de hecho. no nos detendremos demasiado en ilustraciones y juegos de líneas y formas que aparecen o desaparecen. debe aceptarse que la visión es un proceso de abstracciones y construcciones sucesivas. si observamos el ojo del vecino. Como buenos bichos diurnos. la visión es probablemente nuestro sentido principal y es a través de la visión como han aparecido muchas hipótesis acerca de la conciencia. Algo de esto sabían los psicólogos de la Gestalt: pensaban en una psicología abarcativa en la que la percepción es una propiedad emergente de los elementos básicos que se perciben. el 15 . Para San Matías “la luz del cuerpo son los ojos” y para los griegos contemporáneos de Homero.En realidad. En principio. veremos esa “cáscara” como una imagen en la pupila).

una forma captaban su atención y provocaban comentarios… pero no percibió en ningún caso la escena en su conjunto”. En el cuadro La alegría de vivir de Matisse hay un grupo central muy pequeño de cuatro o cinco personas tomadas de las manos (el mismo grupo luego daría origen al cuadro La danza). o un cuadrado y un triángulo. El tratamiento propuesto por el neurólogo Sacks para este sujeto fue de lo más simple y creativo: le sugirió que dedicara su tiempo a la música. en la que su afán de sensaciones abstractas se vio completamente satisfecho. o bien haciendo algún extraño tipo de gimnasia. también puede suceder lo contrario: en El hombre que confundió a su mujer con un sombrero. Pero sin embargo. Esta percepción gestáltica es absolutamente intuitiva: un chico puede dibujar una casita con cuatro trazos y el cerebro. el efecto de conjunto es muy diferente: está claro que están bailando y. tal vez ésa sea una buena analogía de una propiedad emergente del cerebro: las neuronas individuales pueden poseer una neurofisiología particular pero las relaciones entre ellas son las que le darán sentido al proceso mental. Quizá Matisse tuviera 16 . un color. es un buen ejemplo de esa propiedad gestáltica de la visión: es el conjunto lo que da una cierta subjetividad a la imagen.todo es más que la suma de las partes13. transmite una idea de alegría que proviene justamente de esa unión particular que Matisse les impregnó con pocos trazos. Por un lado. Existen situaciones de déficits neurológicos en los cuales se pierde la capacidad de abstracción. Oliver Sacks narra el caso de un paciente que pierde su capacidad de formarse imágenes concretas a partir de figuras geométricas abstractas: “…una claridad chocante. Si recortamos cada una de estas personas y las miramos por separado. o corriendo. además. lo identifica como “casita”. puede dar la impresión de que están paradas. en lugar de interpretarlo como 4 líneas. Por otro lado. no se es capaz de reconocer formas abstractas. Sin embargo.

y recrear los circuitos necesarios para identificar visualmente al mundo es una tarea que puede llevar años. “soy Dios cuando pinto”. Visión a ciegas Una situación en la cual la visión nos puede servir de puerta de entrada a la conciencia es. la que no sólo 17 .una imagen semejante cuando afirmaba “creo en Dios cuando pinto” o. ¿Será esta luz interior la misma que mencionamos anteriormente. El mundo no aparece como una explosión de luces y formas claramente identificables sino como una amenaza que suele disparar severas crisis en algunas de estas personas. Entonces. El daño producido por la falta de estimulación temprana puede ser irreversible. Esto recuerda a los experimentos de deprivación sensorial en animales. Supongamos un caso de ceguera total. más temerariamente. para “ver” la luz exterior. quedará ciego como adulto. de lo contrario. No necesariamente se produce una ceguera total por fenómenos de deprivación temprana: ya hemos visto que un gatito que sea estimulado exclusivamente por un mundo hecho de rayas horizontales. Algunas de estas situaciones son modificables por cirugías. Aprender a ver no es un fenómeno sencillo. cuando sea un señor gato no podrá responder a ningún estímulo compuesto por rayas verticales. sobre todo en gatos: parece existir un período crítico durante el cual si el gatito no es estimulado visualmente. podemos pensar que requerimos de una “luz interior”: nuestro sistema debe estar preparado para poder percibir y sentir la información ya que. Ante todo debemos recalcar que la ceguera es una condición de lo más heterogénea. la ceguera. ésta carecerá de sentido. por ejemplo. justamente. Los pacientes así recuperados tienen que “aprender a ver” nuevamente y las descripciones de este aprendizaje no son necesariamente agradables. en el que el individuo realmente no ve nada. por transplante de córnea.

compensaciones entre ambos ojos y movimientos continuos. Todo lo que caiga en el punto ciego será invisible a los ojos. Aunque parezca cosa de magos y brujos. Si se le pide a uno de estos sujetos que identifique un estímulo visual en esa zona de su campo sensorial. El punto ciego está allí todo el tiempo. Cuando ocurre una lesión en la corteza occipital. particularmente en la corteza.14 Aunque sabemos poco de los mecanismos de esta condición. En la ceguera visual (blindsight) se pierde la percepción pero algunos aspectos de la sensación parecen quedar intactos. habría una explicación neuroanatómica para este fenómeno. si es un cuadrado o un círculo). seguramente se enojará y dirá “¡pero si ya le dije que no veo nada!”. pero saben que el estímulo está allí (y también ellos se sorprenden de lo acertado de sus intentos). El agujero negro es el punto ciego que mencionamos anteriormente. la visión puede quedar afectada parcial o totalmente. pero dado que nuestra percepción se basa en comparaciones. En las personas con una lesión en la vía visual. en qué zona de su campo ciego y hasta a qué se parece este estímulo (por ejemplo. Pensemos en un Houdini que recorre los pueblos con su ayudante y se 18 . lo más sorprendente es que pueden adivinar con una frecuencia bastante más alta a la debida a una elección al azar. Y la gente con estas lesiones es. No lo ven. nos arreglamos bastante bien.está en la Biblia (“la luz del cuerpo son los ojos”) sino también la que según los griegos se desprende de la retina para iluminar al mundo? Un fenómeno muy interesante es el de la llamada ceguera visual o agnosia visual. por lo tanto. como la rosa del principito. Sin embargo. habrá una zona del mundo definitivamente invisible. ciega frente a este pedazo del mundo. aunque es más frecuente que la lesión sea circunscripta y se origine así un agujero negro en el campo visual del paciente. los casos más frecuentes son aquéllos derivados de accidentes traumáticos o de la presencia de tumores que afecten a zonas corticales relacionadas con las áreas secundarias de la corteza visual. si nos armamos de paciencia y les pedimos que adivinen si se está produciendo el estímulo.

La información visual puede llegar por diversas vías a distintas regiones del cerebro. pero eso no me impedirá ver lo que se inventa”15. Borges”. Otra forma de confundir a la conciencia son las llamadas imágenes híbridas. Se cuenta que uno de nuestros ciegos más famosos. pese a que el sujeto no parece advertirlo. el mundo de la conciencia. Este fenómeno de la agnosia visual está siendo ampliamente estudiado como un trampolín para el mundo de las invenciones internas. dependiendo de la distancia y el ángulo de la visión. otras situaciones que los psicólogos aprovechan para disfrazar información visual y entender cómo el cerebro la identifica. que combinan dos figuras manteniendo algunos detalles pero filtrando otras características relativamente groseras (de acuerdo con las frecuencias altas y bajas de colores y contrastes). se percibe la información visual (los pacientes le aciertan a la opción correcta que representa el estímulo). esta percepción híbrida también ayuda a entender cómo el cerebro reconoce al mundo en forma visual y. En la ceguera visual. Borges. cuánto de este reconocimiento es consciente. además. Más allá de su posible uso en publicidad. con los ojos tapados con una venda. le pidió a un amigo que lo llevara al cine en Londres. Nuevamente. y el escritor insistió: “Cierto: no veo lo que pasa de verdad.dedica a adivinar. en forma consciente o no. puede ser 19 . De esta forma. se podrán percibir imágenes completamente diferentes. Su amigo respondió: “¿Al cine? Si usted no ve. Existen. habrá una redundancia en las vías de comunicación y esta información llega a otras zonas corticales. entonces. y aun en el caso de que haya determinadas zonas de la corteza occipital dañadas. Una pregunta posible sería la de qué grupos de neuronas son responsables de este proceso de la sensación visual consciente. los objetos que eligen sus espectadores. su ayudante le irá dando pistas acerca de la naturaleza del objeto a adivinar: se estará llegando a una explicación visual por caminos alternativos. pero ésta no es procesada correctamente a nivel consciente (los pacientes niegan haber visto algo). El truco es sencillo: al formular las preguntas. de paso.

mientras que para otros los procesos de integración sólo podrán ser llevados a cabo por patrones de interrelación neuronal. o bien éstos están generados por grupos de células que actúan concertadamente? Esta cuestión tan básica está lejos de ser comprendida en su totalidad: como ya dijimos. En los monos parece haber grupos de áreas que podrían responder a dos preguntas muy bien definidas: “¿Qué es lo que estoy mirando?” y “¿Dónde está eso que estoy mirando con respecto a donde estoy yo?”. entre otros) existirían las neuronas individuales capaces de responder “conscientemente”. a los que justamente hemos llegado por la puerta grande: las puertas de la percepción.necesario reformular la pregunta antes de buscar una respuesta: ¿será que hay neuronas responsables de estos fenómenos conscientes. 20 . para algunos investigadores (Crick y Koch. La relación entre bananas y neuronas miradoras de bananas nos acerca a la cuestión de los llamados correlatos neurales de la conciencia. Pero esto es tema de los capítulos siguientes.

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