Cavernas y palacios

En busca de la conciencia en el cerebro

por Diego Golombek

Colección Ciencia que Ladra… Siglo XXI Editores 2008

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El cerebro es más amplio que el cielo y más hondo que el mar. EMILY DICKINSON

2

compresión de aire (audición). Claro está que cada sentido tiene sus propias particularidades. esta última será una energía de tipo eléctrica. en términos más poéticos. El mundo. hasta el advenimiento de las tecnologías de análisis de imágenes por métodos no invasivos) una estrategia posible es la de acercarnos de la misma manera en que nos llega el mundo: a través de los sentidos. Conocer el funcionamiento de los sentidos es.4 Las puertas de la percepción ¿Cómo abrir la puerta de la conciencia para ir a jugar? Dado que los fenómenos mentales no se caracterizan por ser precisamente sencillos de estudiar (al menos. 3 . lo que en definitiva no deja de ser un proceso de abstracción. no es más (ni menos) que una colección de estímulos que le llegan a través de los sentidos. partículas químicas disueltas en agua (gusto) o aire (olfato). el proceso mediante el cual se transforma la energía de los estímulos –radiación electromagnética (visión). El “mundo” es. Pero a fin de cuentas. pero existen principios generales de la fisiología sensorial que podremos aplicar a cada uno de ellos. entonces. Como acabamos de ver en el capítulo 3. para el sistema nervioso. Básicamente. los sentidos tienen que arreglárselas para transformar la energía de los estímulos que conforman el mundo en algún tipo de energía aprovechable por el sistema nervioso. entonces. estímulos mecánicos (tacto)– a cambios eléctricos identificables por las neuronas se denomina transducción. abrir las puertas de la conciencia o. con cualquier sentido pasa siempre lo mismo: provoca una respuesta (percepción) a través de un proceso de transducción. the doors of perception: aquellas puertas de la percepción que nos abrieran alguna vez William Blake y Aldous Huxley1 y que inmortalizó Jim Morrison con el grupo californiano The Doors2. lo que nuestros sentidos y sus receptores “transducen”.

se producen tanto sensación como percepción”. sin sensación. A este concepto y esta creencia los denominamos percepción. Nos brindan una variedad de sensaciones. Cuando huelo una rosa. se pregunta “¿Qué hay en un nombre? Por más que la llamemos de otra manera. constituido por ideas y nombres. de Edgar Allan Poe.Es importante diferenciar los conceptos de “sensación”. y el de “percepción”. mientras que al sentimiento que acompaña a la percepción lo llamamos sensación. 3 La rosa parece ser también un ejemplo muy popular a la hora de entender los límites de cómo la percepción y la sensación van delineando un universo consciente. algunas placenteras. Cuando Julieta se entera de que su apuesto Romeo es un maldito Montesco y ello dificultará sus planes amorosos. otras indiferentes. o sea. con la alucinación del sonido del corazón latiendo. la rosa seguirá teniendo su dulce perfume”. ya en 1764 Thomas Reid nos decía que: “los sentidos externos poseen una capacidad dual: la de hacernos sentir y la de hacernos percibir. que entonces se vuelve consciente. Un buen ejemplo es considerar la sensación de unas manchas blancas sobre un fondo celeste: esta sensación puede ser percibida como un cielo con nubes. como la respuesta de un receptor visual o auditivo frente al estímulo. Para entender bien los conceptos vale la pena imaginar situaciones en los cuales ocurra una y no la otra: por ejemplo. 4 . Al mismo tiempo nos proveen de un concepto de los objetos externos y de una invencible creencia en que éstos existen. es otro excelente ejemplo de percepción sin sensación. el fenómeno sensorial puro. Esta distinción no es nada nueva: si bien utiliza una definición diferente de la actual. Por otro lado. que ocurre cuando el estímulo pasa a ser explicable e interpretable. el final de “El corazón delator”. los sueños son buenos ejemplos de percepción en ausencia de un estímulo externo. otras dolorosas.

la distinción lógica entre el mapa y el territorio. a veces se desdibuja. por el contrario. o entre el nombre y la cosa nombrada.Como bien afirma Gregory Bateson . pero en fisiología sensorial el principio es estricto. es más misteriosa: ¿será que el mundo que está ahí afuera es sólo lo que nuestros sentidos nos permiten que sea? Es más. En definitiva. no tenemos cocos o cerdos en el cerebro. Esta vía de salida es bastante aburrida. b) la interocepción. ya que podremos identificar imágenes con conceptos absolutamente concretos (dice Bateson que aquél que quema una bandera. una caja negra a la que al menos podemos definirle una señal de entrada y una de salida. 5 . el desafío mayor consiste en entender cómo a partir de ese conjunto de abstracciones llegamos a identificar patrones que nos signifiquen algo a nivel consciente4. percepción del mundo a través de los sentidos tradicionales. Obviamente. No sólo los estímulos se codifican para recorrer las vías de los sentidos. Sin embargo. La señal de entrada. El estudio de las sensaciones es sin duda la entrada al conocimiento de los procesos mentales. percepción del ambiente interno del cuerpo. cuando pensamos en (o miramos) cocos o cerdos. sino que a medida que se asciende por estas mismas vías se extrae cada vez más información hasta llegar a una interpretación absolutamente abstracta del estímulo a nivel de la corteza cerebral (algo que recuerda vagamente cómo el pintor Piet Mondrian partía de un bosque de álamos hasta llegar a un dominó de colores con formas rectangulares). el cerebro en general sólo puede responder de dos maneras frente a una estimulación: ordenando una respuesta motora o bien secretoria. ¿será que el mundo está ahí afuera?5 Lo que es seguro es que ese mundo se construye a partir de los distintos tipos de información sensorial que recibe el cerebro: a) la exterocepción. en realidad está quemando el concepto que identifica esa bandera). la “mente” es aún un misterio.

su percepción. Sin embargo. Los modernos del siglo XIX decidieron que es en las sensaciones donde reside todo el problema y la explicación de lo mental. es poca cosa. aunque en muchos casos ya puede procesarla al menos parcialmente) hasta zonas en la corteza cerebral que podrán decidir si nos están acariciando o preparando el zarpazo. percepción de los movimientos y posición del cuerpo en el espacio. entonces. como veremos. y hasta con una garantía a prueba de leyes de Murphy. junto con los paquetes de fisiología sensorial que analicen las consecuencias nerviosas de la sensación y. Nuestro “mundo” no es exclusivamente un conjunto de huellas que dejan marcadas los primeros estímulos: es una combinación entre esos estímulos y la información que tiene el cerebro para procesarlos. Estas reglas preexistentes –pero modificables por la experiencia– que en cierta forma limitan el mundo que nos ofrecen los sentidos (el “preconocimiento” de Kant) son 6 . que pesar los kilos adecuados de la psicofísica que estudie las características del estímulo y su percepción. Lo cual. estos empiristas a ultranza sentaron las bases de lo que luego sería la psicología experimental. estos mismos experimentos echaron por tierra la tabula rasa de los empiristas: el cerebro ya viene de fábrica con instrucciones más o menos precisas. En todos los casos se sigue una vía que va desde un receptor (especializado en recibir la información. ni para el siglo XIX ni para ahora. ya el XXI.c) la propiocepción. Aunque un tanto extremistas en sus apreciaciones (según Locke. un papel en blanco que sólo será escrito paulatinamente mediante la experiencia sensorial – “todo el conocimiento llega a través de los sentidos”). En otras palabras: si queremos saber qué pasa en esa cabecita de novia. la mente humana no es al nacer más que una tabula rasa. De las tres. a veces se la puede engañar). finalmente. no alcanza con irse a la plaza a pensar y tomar unos mates sino que habrá que realizar los experimentos adecuados. la exterocepción es la única forma puramente consciente (más allá de que. En la balanza sensorial tenemos.

de acuerdo a estas reglas. que huele a jamón y queso y tiene gusto a pan con mayonesa y jamón y queso deberá ser. porque los receptores sensoriales no responden a cualquier estímulo. Esto no quiere decir que haya intensidades adecuadas como para “ver” sonidos o “escuchar” temperaturas. Comencemos diciendo que cada sentido se caracteriza por una cierta modalidad sensorial. Para resolverla podemos realizar el siguiente experimento: tóquense suavemente el párpado de un ojo cerrado con un dedo. un sándwich). además de sentir el roce del dedo (un estímulo mecánico. El resultado es que. captado por el sentido del tacto). los que una vez conocidos serán aplicables a cualquiera de los sentidos. por ejemplo. Volvamos a los principios sensoriales. 7 . entonces no veremos esa luz o mancha oscura. responde con mínimo umbral. Sin embargo. Algo anda mal en el imperio de los sentidos: ¿estamos viendo un estímulo puramente mecánico? Si en lugar de tocarnos el párpado solamente lo acariciamos. color madera. La diferencia parece ser cuantitativa. hay una pequeña trampa en todo esto. comprender cómo es que un sistema sensorial determinado capta principalmente un tipo particular de energía que ande dando vueltas ayuda a encauzar las ideas sobre la entrada a la conciencia. Sin embargo. La luz es el estímulo adecuado frente al cual el sistema visual responde más fácilmente o. la respuesta del sistema será la de “ver” luz en mayor o menor grado. el sistema sensorial “visión” es el que capta luz. “audición” es el que capta sonidos y así sucesivamente. en términos más técnicos. Podemos repetir este experimento iluminando el ojo con mucha luz (el equivalente a tocarnos o apretarnos levemente el párpado) o con una cantidad ínfima de luz. Así.las que ordenan la información que viene de a parches (un cuerpo de forma aproximadamente redonda. la visión responde más a una menor intensidad de luz que a un estímulo mecánico. un fotón6 (equivalente a acariciarnos levemente el párpado): en ambos casos. en muchos casos “vemos” luz (o bien una mancha oscura).

ya que sus formas se correspondían con la sensibilidad sensorial que representaban. porque se comprobó que no existiría una representación única de los sentidos en la corteza sino representaciones múltiples). etc. Si bien el concepto de homúnculo ha sido dejado de lado paulatinamente (entre otras cosas. El principio básico al que nos estamos refiriendo puede denominarse “algotopía”. entonces. sus propios dominios “geográficos”. la distancia para que se produzca el mismo efecto es mayor: la espalda discrimina mucho menos los estímulos táctiles. la temperatura y el dolor). Estas diferencias en cuanto a la representación de los estímulos constituyen verdaderos mapas que se mantienen todo a lo largo de la vía sensorial. y cada parte del cuerpo tendrá su propio dominio o. En la corteza.En cuanto a la localización de los estímulos en el espacio. Así. donde “algo” se reemplazará por el sentido en cuestión: retinotopía (visión). Así. es justo considerar que el cuerpo representa un verdadero mapa del mundo. La “algotopía” es la que permite mantener esa representación casi geográfica del cuerpo a medida que los sentidos van siendo procesados por las diferentes estaciones de peaje a lo largo de las vías. tonotopía (audición). A esta representación geográfica en la corteza se la denominó durante mucho tiempo el homúnculo sensorial: un hombrecito bastante particular. los estímulos que lleguen a distintas partes del organismo serán representados en forma absolutamente diferente. Volvamos a los experimentos de entrecasa: si pinchamos con dos alfileres el dorso de la mano del enemigo que tengamos más cerca y la distancia entre los alfileres es suficientemente pequeña (de aproximadamente 1 centímetro) la percepción corresponderá a un solo pinchazo. 8 . el debate acerca del localizacionismo cerebral (una forma elegante de decir dónde está cada cosa en el cerebro) está particularmente activo en estos tiempos y nos referiremos a él en otro capítulo. somatotopía (sistema somatosensorial –encargado de percibir y sentir el tacto. Si repetimos el mismo procedimiento pero pinchando la espalda. el homúnculo poseía labios y pulgares enormes y piernas más cortas que las de las mentiras. también habrá cajones en donde guardar las distintas informaciones sensoriales. más precisamente. hasta llegar a la corteza cerebral.

El sistema sensorial. el ojo deja de ver. porque la imagen se fija en un solo punto de la retina. Supongamos que cada moneda tiene un peso de “1”. en el primer caso. un reflejo llamado “nistagmo fisiológico”. Al colocar los zapatos sobre las manos de nuestro ya no tan feliz voluntario. sobres y zapatos. alrededor del 10%. en la lengua y en todos los comienzos de las vías sensoriales. del 100%. En el segundo caso. Sin mucho esfuerzo. y los captadores son los denominados receptores sensoriales. Elijamos al voluntario de turno. repitamos el experimento. siempre con los ojos cerrados. o sea. como bien lo indica 9 . El sistema está preparado para captar diferencias superiores a cierto valor mínimo o umbral. un zapato. por ejemplo. que al poco tiempo deja de responder. muy feliz de poder comprobar sus capacidades sensoriales intactas. además de poder ser un buen geógrafo. coloquemos sobre las palmas de sus manos los sobres y pidámosle que determine cuál pesa más. Esto no es exclusivo de monedas. la diferencia ha sido de 11 contra 12. Un sentido está preparado para captar diferencias. El estímulo comienza a ser representado allí donde es captado. en la retina. El ojo está todo el tiempo percibiendo diferencias: de ahí su movimiento continuo. pero colocando cada sobre dentro de algo más pesado. éste dudará mucho al momento de tener que elegir cuál de las dos cargas resulta más pesada. dos monedas (sobre 2).Los sistemas sensoriales no son capaces de percibir al mundo. de manera absoluta. y cada zapato un peso de “10”. Los receptores. que se identifique una diferencia de 1 contra 2. En términos numéricos hemos pedido. Ahora. nuestro voluntario optará por el sobre 2. Pongamos en un sobre una moneda (sobre 1) y en otro sobre. tiene que poder determinar la duración del estímulo y responder en forma concordante. que son neuronas especializadas presentes en la piel. Si interrumpimos este reflejo. Podemos realizar un nuevo miniexperimento para comprobarlo. fijando mecánicamente el globo ocular (se recomienda no utilizar voluntarios para esta comprobación). o a los estímulos que lo forman.

el receptor deja de responder. y así hasta el directorio y la presidencia. En la visión. los receptores se “adaptan” al estímulo y dejan de responder: uno no siente que tiene las medias puestas.su nombre. los gerentes. su movimiento. en las que se va obteniendo cada vez mayor información mediante la abstracción de diversos componentes. mencionaremos dos principios complementarios de este entramado que significa la fisiología sensorial. 10 . Veamos un ejemplo: si uno se pone un par de medias. y a ese proceso lo llamamos adaptación del receptor. canalizándola así por las vías correspondientes. la información llega a mesa de entradas en donde se le pone un sello que corresponde a cuándo llegó y de qué tipo es. Al igual que lo que ocurriría en una empresa. Este es el principio de jerarquía de los sistemas sensoriales: la señal asciende por vías específicas. La información –para exasperación de los clientes– pasa a través de numerosas estaciones de relevo: los empleados. Sin embargo. Pero al cabo de cierto tiempo. si el estímulo es suficientemente largo. por ejemplo. una observación como: “¡Qué lindas medias que usa!”. responden frente a los estímulos de la única manera que puede responder una célula nerviosa: modificando su lenguaje bioeléctrico. el tejido roza la piel y estimula los receptores sensoriales. En algunos casos el receptor se adapta lentamente. Cada una de estas estaciones le pone su propio sello a los expedientes y extrae más y más información (que ya viene predigerida): cada nivel “sabe más” que el anterior. respondiendo al comienzo y al final de un estímulo. Por último. la retina ya tiene una idea bastante completa de algunas cualidades del estímulo: su forma. los jefes de sección. y en otros lo hace dinámicamente. lleva implícita una orden que hace que los receptores vuelvan a responder. su color. Pero luego. La medida del lapso entre la respuesta de los receptores y el momento en que dejan de hacerlo es una forma de determinar cuánto dura el estímulo.

sentido del movimiento. podrá ascender por diferentes vías somato-sensoriales de la médula espinal. Un roce de la piel. calor o vibración. que informarán cualidades tales como intensidad. contrastes delicados. de acuerdo al principio de paralelismo. cuando queremos explicar la “rositud” de una rosa. así sea la visión de una rosa. Todos estos procesos están basados en mecanismos físicos y. explicables. Sin embargo. por lo tanto.La información llega así a otras zonas del cerebro –en el caso de la visión (y de la mayoría de los sistemas sensoriales) a una estructura subcortical denominada tálamo– que van extrayendo otras propiedades del estímulo: detalles finos. situada en las cortezas sensoriales: en la corteza visual. Con esta desmitificación de las vías sensoriales hemos intentado explicar los sentidos a través de las bases que todos ellos tienen en común. de acuerdo a sus características. empezamos a tener problemas. para que así haya que comenzar de nuevo todo el proceso…). llegar a perder el expediente inicial. Una mosca patas arriba 11 . en los casos más acabados de sistemas empresariales. existirán neuronas capaces de discriminar los detalles más íntimos del estímulo y de asociarlo así con recuerdos y otras informaciones sensoriales para darle un sentido final. Con los sentidos ocurre algo similar: la información proveniente del mundo puede ser procesada a través de vías alternativas. Una queja por un producto determinado podrá encaminarse hacia la sección de ventas o a la del servicio técnico. Finalmente llegamos a la presidencia. su olor a rosa o su gusto a rosa (lo que trae aparejada la tarea para el hogar de probar alguna vez las famosas codornices en pétalos de rosa). hecha la burocracia: el mismo expediente que llegó a mesa de entradas puede llegar hasta el directorio a través de múltiples caminos alternativos. dando así oportunidad para que el sistema extraiga mayor información del expediente (o. Pero hecha la ley.

hacia la derecha. fue realizado hace más de 50 años por el neurofisiólogo inglés Roger Sperry. sencillamente. Ese conjunto de correlaciones o representaciones responden a una estructura determinada: en otras palabras. saca la lengua con un error de 180 grados: si la mosca está arriba y adelante. Para el sapo del experimento el conjunto de imágenes internas que simbolizan “mosca” se ha representado en un lugar del espacio distinto al real. Pero si ve el apetitoso manjar con el ojo operado. sino una representación interna8 entre el lugar donde la información es recibida por los sentidos y las acciones a tomar en consecuencia. el animal no aprende y sigue papando moscas donde no las hay. por lo tanto la lengua recibe la orden de dirigirse hacia allí. o para cualquier organismo. se puede tomar un renacuajo. Este renacuajo puede convertirse en un hermoso sapo y ser el objeto del experimento. dotado de sapos. se la come como cualquier sapo de vecino. no hay un mundo externo en términos absolutos. Sperry estaba interesado en los procesos de desarrollo y los sapos son muy buenos modelos para estudiar la regeneración neuronal: en determinados estadíos de su vida estos animales pueden soportar lesiones en su estructura y crecer casi normalmente. el sapo saca la lengua apuntándole directamente y se lo come7. moscas y bisturíes adecuados. Así. Una interpretación de este experimento es que para el sapo. en taparle un ojo al sapo y colocarle una mosca enfrente. El mismo consiste. una 12 . darle media vuelta (un giro de 180 grados) y volverlo a su posición original. al colocar al insecto en su campo de visión. debemos asumir que. Recordemos el juego que permite determinar el llamado punto ciego: si se dibuja en un papel un punto. Si la ve con el ojo sano. y a una distancia de 5 cm. Antes de describirlo brevemente. un sapo no es más que una certera máquina de cazar moscas. Por ejemplo.Un experimento excelente que nos dice que mucho más hay en el cielo y en la tierra que lo que nos informan nuestros sentidos. la lengua irá a buscarla atrás y abajo. tirar y cortar el borde del ojo. y por más que repitamos el experimento. para el experimento. la experiencia sensorial depende de la anatomía misma de los órganos de los sentidos.

A esas sensaciones subjetivas se las llama qualia. Finalmente. la imagen del punto se ubica en una zona de la retina en donde nace el nervio óptico. no son fijos. La explicación es sencilla: a cierta distancia. carente de fotorreceptores. que va moldeando la capacidad representativa de los sistemas sensoriales. otros. Un gatito criado en un mundo compuesto por rayas verticales exclusivamente. por lo tanto. más cautos. el grupo de los escépticos afirma que la neurofisiología no está (y tal vez no llegue a estar nunca) preparada para explicar estos fenómenos: habrá siempre un problema 13 . o de un pinchazo. El mundo de los qualia Sin embargo. perderá la capacidad de “ver” fenómenos horizontales en su mundo de adulto. o del perfume. capaz de generar una mayor variedad de respuestas. o un olor. Esta experiencia pone en evidencia la limitación anatómica del reino de los sentidos. dejan esta capacidad subjetiva librada al arbitrio de grupos de neuronas y sus relaciones características. que poder determinar la sensación subjetiva del rojo. un sistema sensorial estimulado constantemente por todos los sentidos es un sistema mucho más desarrollado y. Por el contrario. sin embargo. hay características subjetivas de los estímulos que no son tan fácilmente explicables por los principios básicos o las limitaciones anatómicas de los sentidos. No es lo mismo afirmar que percibimos un color. o hasta que algo “duele”. y pueden ser modificados por la experiencia. Hay quienes afirman que existen neuronas individuales capaces de responder ante qualia determinados. Una de las formas en que se expresa el problema de la conciencia es en la explicación de cómo aparecen sensaciones subjetivas en cerebros hechos de neuronas y es en esta cuestión donde surgen en la actualidad las posturas más disímiles.cruz. acercando y alejando el papel lentamente el punto desaparecerá como por arte de magia9. y cerramos el ojo derecho observando la cruz con el otro. Estos límites.

olores. ha sido propuesto como una indicación de que el término. así como kyanos representaba lo oscuro. tenía el pelo kyanos. pero nunca azul. es en las epopeyas de Homero un adjetivo que corresponde a oscuro. Es interesante que alguien que sabía bastante acerca de observar la naturaleza. Sabemos que los griegos no eran daltónicos ni ciegos para el color. Galileo Galilei. Héctor. El problema de los qualia fue advertido hace varios siglos. o bien diferentes personas frente a un mismo estímulo será. en La Ilíada. Algo similar ocurre con chloros. sería un proceso eminentemente subjetivo. el mar oscuro. gris. afirmara que (palabras más. Goethe observó que a lo largo de toda La Ilíada y La Odisea no existe el término “azul”: el cielo puede ser hierro o bronce. O sea que las impresiones sensoriales. o lágrimas) y así veían “verde”. modernismos menos) “los gustos. 14 . muy distinto. con un alto grado de probabilidad. la miel es chloros y esto. sombrío. junto con otras observaciones. borravino. el héroe troyano. que en la actualidad significa “azul”. Obviamente. El uso de los términos para representar a los colores no parece ser metafórico sino literal: para algunos autores. El qualia de “rojo” que pueda sentir una persona frente a distintas situaciones. pero de todas estas rencillas domésticas nos ocuparemos en el capítulo siguiente. entonces podemos suponer que los qualia asociados a los diferentes colores eran diferentes en esas épocas. colores y demás propiedades de una cosa no son más que nombres en lo que respecta al objeto que representan y residen solamente en la conciencia”10. los primeros le achacan a estos últimos un cierto aire místico y vitalista que no les cae nada simpático. la “sensación”. púrpura. y no parece sensato interpretar que los héroes troyanos se tiñeran el pelo de azul como algún punk de Londres en los años ochenta. simbolizaba lo nuevo o lo fresco. El término kyanos. No sólo habrá diferencias de qualia a nivel personal: también parece haberlos en un sentido histórico. En el siglo pasado. que luego se asociaría con “verde”. los griegos veían algo con cierta frescura (como un árbol. por ejemplo.difícil (hard problem) más allá de las consideraciones físicas del funcionamiento cerebral.

Siempre fue así: la suerte del mundo dependía de los ojos de Ra (el dios-sol de los egipcios) y los ojos de los mortales también poseían su propia luz. Mirar no cuesta nada La visión es posiblemente la puerta de entrada a la conciencia acerca de la cual más se conoce. la visión es un sentido particularmente útil para determinar las diferencias entre los procesos de percepción y de sensación. ¿Qué quiere decir esto de “engaños”? Las llamadas ilusiones ópticas son en el fondo juegos que ponen en evidencia las limitaciones a las que nos somete la visión. si observamos el ojo del vecino. Dado que este tipo de efectos ópticos es bastante conocido12. Por otra parte. Nuevamente. Todas estas imágenes tienden a demostrarnos la idea central de este capítulo: el “mundo” es lo que nuestros sentidos nos permiten que sea. no nos detendremos demasiado en ilustraciones y juegos de líneas y formas que aparecen o desaparecen. En principio. Para San Matías “la luz del cuerpo son los ojos” y para los griegos contemporáneos de Homero. el 15 . así como de engaños de los que no siempre somos conscientes. veremos esa “cáscara” como una imagen en la pupila). Otra característica de la percepción y sensación visuales es la capacidad de generar una idea de conjunto a partir de elementos aparentemente dispersos. la visión es probablemente nuestro sentido principal y es a través de la visión como han aparecido muchas hipótesis acerca de la conciencia. no sólo podía desprenderse una cáscara y llegar a la pupila sino que además una luz salía de los ojos para iluminar el mundo11 (de hecho. el uso y abuso de ejemplos visuales para la explicación de los fenómenos sensoriales y los qualia no es casual.En realidad. Algo de esto sabían los psicólogos de la Gestalt: pensaban en una psicología abarcativa en la que la percepción es una propiedad emergente de los elementos básicos que se perciben. Como buenos bichos diurnos. debe aceptarse que la visión es un proceso de abstracciones y construcciones sucesivas.

o un cuadrado y un triángulo. en la que su afán de sensaciones abstractas se vio completamente satisfecho. Esta percepción gestáltica es absolutamente intuitiva: un chico puede dibujar una casita con cuatro trazos y el cerebro. puede dar la impresión de que están paradas. Quizá Matisse tuviera 16 . el efecto de conjunto es muy diferente: está claro que están bailando y. Si recortamos cada una de estas personas y las miramos por separado. una forma captaban su atención y provocaban comentarios… pero no percibió en ningún caso la escena en su conjunto”. además. El tratamiento propuesto por el neurólogo Sacks para este sujeto fue de lo más simple y creativo: le sugirió que dedicara su tiempo a la música. en lugar de interpretarlo como 4 líneas. un color. o bien haciendo algún extraño tipo de gimnasia. es un buen ejemplo de esa propiedad gestáltica de la visión: es el conjunto lo que da una cierta subjetividad a la imagen. transmite una idea de alegría que proviene justamente de esa unión particular que Matisse les impregnó con pocos trazos. también puede suceder lo contrario: en El hombre que confundió a su mujer con un sombrero.todo es más que la suma de las partes13. no se es capaz de reconocer formas abstractas. lo identifica como “casita”. Oliver Sacks narra el caso de un paciente que pierde su capacidad de formarse imágenes concretas a partir de figuras geométricas abstractas: “…una claridad chocante. Por otro lado. o corriendo. Sin embargo. Pero sin embargo. tal vez ésa sea una buena analogía de una propiedad emergente del cerebro: las neuronas individuales pueden poseer una neurofisiología particular pero las relaciones entre ellas son las que le darán sentido al proceso mental. En el cuadro La alegría de vivir de Matisse hay un grupo central muy pequeño de cuatro o cinco personas tomadas de las manos (el mismo grupo luego daría origen al cuadro La danza). Existen situaciones de déficits neurológicos en los cuales se pierde la capacidad de abstracción. Por un lado.

en el que el individuo realmente no ve nada. Entonces. Aprender a ver no es un fenómeno sencillo. sobre todo en gatos: parece existir un período crítico durante el cual si el gatito no es estimulado visualmente. Visión a ciegas Una situación en la cual la visión nos puede servir de puerta de entrada a la conciencia es. podemos pensar que requerimos de una “luz interior”: nuestro sistema debe estar preparado para poder percibir y sentir la información ya que. Algunas de estas situaciones son modificables por cirugías. justamente. Los pacientes así recuperados tienen que “aprender a ver” nuevamente y las descripciones de este aprendizaje no son necesariamente agradables. la ceguera. ésta carecerá de sentido. más temerariamente. quedará ciego como adulto. Esto recuerda a los experimentos de deprivación sensorial en animales. ¿Será esta luz interior la misma que mencionamos anteriormente. Ante todo debemos recalcar que la ceguera es una condición de lo más heterogénea. Supongamos un caso de ceguera total. y recrear los circuitos necesarios para identificar visualmente al mundo es una tarea que puede llevar años. No necesariamente se produce una ceguera total por fenómenos de deprivación temprana: ya hemos visto que un gatito que sea estimulado exclusivamente por un mundo hecho de rayas horizontales. El mundo no aparece como una explosión de luces y formas claramente identificables sino como una amenaza que suele disparar severas crisis en algunas de estas personas. por ejemplo.una imagen semejante cuando afirmaba “creo en Dios cuando pinto” o. por transplante de córnea. cuando sea un señor gato no podrá responder a ningún estímulo compuesto por rayas verticales. de lo contrario. para “ver” la luz exterior. la que no sólo 17 . “soy Dios cuando pinto”. El daño producido por la falta de estimulación temprana puede ser irreversible.

En las personas con una lesión en la vía visual. No lo ven. Aunque parezca cosa de magos y brujos. habrá una zona del mundo definitivamente invisible. si nos armamos de paciencia y les pedimos que adivinen si se está produciendo el estímulo. por lo tanto. Y la gente con estas lesiones es. si es un cuadrado o un círculo). particularmente en la corteza.14 Aunque sabemos poco de los mecanismos de esta condición. nos arreglamos bastante bien. pero dado que nuestra percepción se basa en comparaciones. Todo lo que caiga en el punto ciego será invisible a los ojos. Cuando ocurre una lesión en la corteza occipital. seguramente se enojará y dirá “¡pero si ya le dije que no veo nada!”. Si se le pide a uno de estos sujetos que identifique un estímulo visual en esa zona de su campo sensorial. Pensemos en un Houdini que recorre los pueblos con su ayudante y se 18 . ciega frente a este pedazo del mundo. habría una explicación neuroanatómica para este fenómeno. El agujero negro es el punto ciego que mencionamos anteriormente. los casos más frecuentes son aquéllos derivados de accidentes traumáticos o de la presencia de tumores que afecten a zonas corticales relacionadas con las áreas secundarias de la corteza visual. lo más sorprendente es que pueden adivinar con una frecuencia bastante más alta a la debida a una elección al azar. Sin embargo. aunque es más frecuente que la lesión sea circunscripta y se origine así un agujero negro en el campo visual del paciente.está en la Biblia (“la luz del cuerpo son los ojos”) sino también la que según los griegos se desprende de la retina para iluminar al mundo? Un fenómeno muy interesante es el de la llamada ceguera visual o agnosia visual. como la rosa del principito. pero saben que el estímulo está allí (y también ellos se sorprenden de lo acertado de sus intentos). compensaciones entre ambos ojos y movimientos continuos. En la ceguera visual (blindsight) se pierde la percepción pero algunos aspectos de la sensación parecen quedar intactos. El punto ciego está allí todo el tiempo. en qué zona de su campo ciego y hasta a qué se parece este estímulo (por ejemplo. la visión puede quedar afectada parcial o totalmente.

con los ojos tapados con una venda. Se cuenta que uno de nuestros ciegos más famosos. puede ser 19 . se percibe la información visual (los pacientes le aciertan a la opción correcta que representa el estímulo). El truco es sencillo: al formular las preguntas. La información visual puede llegar por diversas vías a distintas regiones del cerebro. Borges”. dependiendo de la distancia y el ángulo de la visión. cuánto de este reconocimiento es consciente. pero eso no me impedirá ver lo que se inventa”15. se podrán percibir imágenes completamente diferentes. habrá una redundancia en las vías de comunicación y esta información llega a otras zonas corticales. entonces. pese a que el sujeto no parece advertirlo. de paso. Borges. De esta forma. su ayudante le irá dando pistas acerca de la naturaleza del objeto a adivinar: se estará llegando a una explicación visual por caminos alternativos. Existen. Nuevamente.dedica a adivinar. le pidió a un amigo que lo llevara al cine en Londres. otras situaciones que los psicólogos aprovechan para disfrazar información visual y entender cómo el cerebro la identifica. y el escritor insistió: “Cierto: no veo lo que pasa de verdad. Su amigo respondió: “¿Al cine? Si usted no ve. además. los objetos que eligen sus espectadores. pero ésta no es procesada correctamente a nivel consciente (los pacientes niegan haber visto algo). En la ceguera visual. que combinan dos figuras manteniendo algunos detalles pero filtrando otras características relativamente groseras (de acuerdo con las frecuencias altas y bajas de colores y contrastes). Este fenómeno de la agnosia visual está siendo ampliamente estudiado como un trampolín para el mundo de las invenciones internas. y aun en el caso de que haya determinadas zonas de la corteza occipital dañadas. esta percepción híbrida también ayuda a entender cómo el cerebro reconoce al mundo en forma visual y. Una pregunta posible sería la de qué grupos de neuronas son responsables de este proceso de la sensación visual consciente. Más allá de su posible uso en publicidad. en forma consciente o no. el mundo de la conciencia. Otra forma de confundir a la conciencia son las llamadas imágenes híbridas.

mientras que para otros los procesos de integración sólo podrán ser llevados a cabo por patrones de interrelación neuronal. para algunos investigadores (Crick y Koch.necesario reformular la pregunta antes de buscar una respuesta: ¿será que hay neuronas responsables de estos fenómenos conscientes. 20 . o bien éstos están generados por grupos de células que actúan concertadamente? Esta cuestión tan básica está lejos de ser comprendida en su totalidad: como ya dijimos. En los monos parece haber grupos de áreas que podrían responder a dos preguntas muy bien definidas: “¿Qué es lo que estoy mirando?” y “¿Dónde está eso que estoy mirando con respecto a donde estoy yo?”. La relación entre bananas y neuronas miradoras de bananas nos acerca a la cuestión de los llamados correlatos neurales de la conciencia. Pero esto es tema de los capítulos siguientes. a los que justamente hemos llegado por la puerta grande: las puertas de la percepción. entre otros) existirían las neuronas individuales capaces de responder “conscientemente”.

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