Cavernas y palacios

En busca de la conciencia en el cerebro

por Diego Golombek

Colección Ciencia que Ladra… Siglo XXI Editores 2008

1

El cerebro es más amplio que el cielo y más hondo que el mar. EMILY DICKINSON

2

partículas químicas disueltas en agua (gusto) o aire (olfato). con cualquier sentido pasa siempre lo mismo: provoca una respuesta (percepción) a través de un proceso de transducción. entonces. compresión de aire (audición). el proceso mediante el cual se transforma la energía de los estímulos –radiación electromagnética (visión). esta última será una energía de tipo eléctrica. no es más (ni menos) que una colección de estímulos que le llegan a través de los sentidos. El mundo. estímulos mecánicos (tacto)– a cambios eléctricos identificables por las neuronas se denomina transducción. Conocer el funcionamiento de los sentidos es. entonces. abrir las puertas de la conciencia o. Claro está que cada sentido tiene sus propias particularidades. en términos más poéticos. hasta el advenimiento de las tecnologías de análisis de imágenes por métodos no invasivos) una estrategia posible es la de acercarnos de la misma manera en que nos llega el mundo: a través de los sentidos. 3 . Pero a fin de cuentas. los sentidos tienen que arreglárselas para transformar la energía de los estímulos que conforman el mundo en algún tipo de energía aprovechable por el sistema nervioso.4 Las puertas de la percepción ¿Cómo abrir la puerta de la conciencia para ir a jugar? Dado que los fenómenos mentales no se caracterizan por ser precisamente sencillos de estudiar (al menos. lo que nuestros sentidos y sus receptores “transducen”. Básicamente. Como acabamos de ver en el capítulo 3. lo que en definitiva no deja de ser un proceso de abstracción. pero existen principios generales de la fisiología sensorial que podremos aplicar a cada uno de ellos. para el sistema nervioso. the doors of perception: aquellas puertas de la percepción que nos abrieran alguna vez William Blake y Aldous Huxley1 y que inmortalizó Jim Morrison con el grupo californiano The Doors2. El “mundo” es.

Un buen ejemplo es considerar la sensación de unas manchas blancas sobre un fondo celeste: esta sensación puede ser percibida como un cielo con nubes. y el de “percepción”. que entonces se vuelve consciente. los sueños son buenos ejemplos de percepción en ausencia de un estímulo externo. otras indiferentes. se pregunta “¿Qué hay en un nombre? Por más que la llamemos de otra manera. de Edgar Allan Poe. A este concepto y esta creencia los denominamos percepción. otras dolorosas. 4 . algunas placenteras. el final de “El corazón delator”. constituido por ideas y nombres. Al mismo tiempo nos proveen de un concepto de los objetos externos y de una invencible creencia en que éstos existen. con la alucinación del sonido del corazón latiendo. ya en 1764 Thomas Reid nos decía que: “los sentidos externos poseen una capacidad dual: la de hacernos sentir y la de hacernos percibir. como la respuesta de un receptor visual o auditivo frente al estímulo. es otro excelente ejemplo de percepción sin sensación. la rosa seguirá teniendo su dulce perfume”. el fenómeno sensorial puro. Para entender bien los conceptos vale la pena imaginar situaciones en los cuales ocurra una y no la otra: por ejemplo.Es importante diferenciar los conceptos de “sensación”. Cuando Julieta se entera de que su apuesto Romeo es un maldito Montesco y ello dificultará sus planes amorosos. Nos brindan una variedad de sensaciones. que ocurre cuando el estímulo pasa a ser explicable e interpretable. 3 La rosa parece ser también un ejemplo muy popular a la hora de entender los límites de cómo la percepción y la sensación van delineando un universo consciente. Esta distinción no es nada nueva: si bien utiliza una definición diferente de la actual. sin sensación. mientras que al sentimiento que acompaña a la percepción lo llamamos sensación. Cuando huelo una rosa. se producen tanto sensación como percepción”. Por otro lado. o sea.

una caja negra a la que al menos podemos definirle una señal de entrada y una de salida. pero en fisiología sensorial el principio es estricto. En definitiva. el desafío mayor consiste en entender cómo a partir de ese conjunto de abstracciones llegamos a identificar patrones que nos signifiquen algo a nivel consciente4. cuando pensamos en (o miramos) cocos o cerdos. No sólo los estímulos se codifican para recorrer las vías de los sentidos. o entre el nombre y la cosa nombrada. no tenemos cocos o cerdos en el cerebro. El estudio de las sensaciones es sin duda la entrada al conocimiento de los procesos mentales.Como bien afirma Gregory Bateson . ¿será que el mundo está ahí afuera?5 Lo que es seguro es que ese mundo se construye a partir de los distintos tipos de información sensorial que recibe el cerebro: a) la exterocepción. ya que podremos identificar imágenes con conceptos absolutamente concretos (dice Bateson que aquél que quema una bandera. percepción del ambiente interno del cuerpo. percepción del mundo a través de los sentidos tradicionales. La señal de entrada. en realidad está quemando el concepto que identifica esa bandera). es más misteriosa: ¿será que el mundo que está ahí afuera es sólo lo que nuestros sentidos nos permiten que sea? Es más. la distinción lógica entre el mapa y el territorio. a veces se desdibuja. sino que a medida que se asciende por estas mismas vías se extrae cada vez más información hasta llegar a una interpretación absolutamente abstracta del estímulo a nivel de la corteza cerebral (algo que recuerda vagamente cómo el pintor Piet Mondrian partía de un bosque de álamos hasta llegar a un dominó de colores con formas rectangulares). Esta vía de salida es bastante aburrida. la “mente” es aún un misterio. b) la interocepción. Sin embargo. 5 . por el contrario. Obviamente. el cerebro en general sólo puede responder de dos maneras frente a una estimulación: ordenando una respuesta motora o bien secretoria.

En la balanza sensorial tenemos. En otras palabras: si queremos saber qué pasa en esa cabecita de novia. la exterocepción es la única forma puramente consciente (más allá de que. no alcanza con irse a la plaza a pensar y tomar unos mates sino que habrá que realizar los experimentos adecuados. Estas reglas preexistentes –pero modificables por la experiencia– que en cierta forma limitan el mundo que nos ofrecen los sentidos (el “preconocimiento” de Kant) son 6 . estos empiristas a ultranza sentaron las bases de lo que luego sería la psicología experimental. ya el XXI. Aunque un tanto extremistas en sus apreciaciones (según Locke. entonces. un papel en blanco que sólo será escrito paulatinamente mediante la experiencia sensorial – “todo el conocimiento llega a través de los sentidos”). como veremos. Lo cual. aunque en muchos casos ya puede procesarla al menos parcialmente) hasta zonas en la corteza cerebral que podrán decidir si nos están acariciando o preparando el zarpazo. a veces se la puede engañar). junto con los paquetes de fisiología sensorial que analicen las consecuencias nerviosas de la sensación y. En todos los casos se sigue una vía que va desde un receptor (especializado en recibir la información.c) la propiocepción. y hasta con una garantía a prueba de leyes de Murphy. es poca cosa. la mente humana no es al nacer más que una tabula rasa. su percepción. Nuestro “mundo” no es exclusivamente un conjunto de huellas que dejan marcadas los primeros estímulos: es una combinación entre esos estímulos y la información que tiene el cerebro para procesarlos. estos mismos experimentos echaron por tierra la tabula rasa de los empiristas: el cerebro ya viene de fábrica con instrucciones más o menos precisas. finalmente. percepción de los movimientos y posición del cuerpo en el espacio. De las tres. que pesar los kilos adecuados de la psicofísica que estudie las características del estímulo y su percepción. ni para el siglo XIX ni para ahora. Los modernos del siglo XIX decidieron que es en las sensaciones donde reside todo el problema y la explicación de lo mental. Sin embargo.

de acuerdo a estas reglas. La diferencia parece ser cuantitativa. Algo anda mal en el imperio de los sentidos: ¿estamos viendo un estímulo puramente mecánico? Si en lugar de tocarnos el párpado solamente lo acariciamos. los que una vez conocidos serán aplicables a cualquiera de los sentidos. color madera. Volvamos a los principios sensoriales. Así. un fotón6 (equivalente a acariciarnos levemente el párpado): en ambos casos. Sin embargo. El resultado es que. hay una pequeña trampa en todo esto. comprender cómo es que un sistema sensorial determinado capta principalmente un tipo particular de energía que ande dando vueltas ayuda a encauzar las ideas sobre la entrada a la conciencia. que huele a jamón y queso y tiene gusto a pan con mayonesa y jamón y queso deberá ser. además de sentir el roce del dedo (un estímulo mecánico. un sándwich).las que ordenan la información que viene de a parches (un cuerpo de forma aproximadamente redonda. Sin embargo. La luz es el estímulo adecuado frente al cual el sistema visual responde más fácilmente o. en términos más técnicos. Para resolverla podemos realizar el siguiente experimento: tóquense suavemente el párpado de un ojo cerrado con un dedo. la visión responde más a una menor intensidad de luz que a un estímulo mecánico. captado por el sentido del tacto). 7 . Podemos repetir este experimento iluminando el ojo con mucha luz (el equivalente a tocarnos o apretarnos levemente el párpado) o con una cantidad ínfima de luz. la respuesta del sistema será la de “ver” luz en mayor o menor grado. responde con mínimo umbral. Comencemos diciendo que cada sentido se caracteriza por una cierta modalidad sensorial. el sistema sensorial “visión” es el que capta luz. porque los receptores sensoriales no responden a cualquier estímulo. entonces no veremos esa luz o mancha oscura. Esto no quiere decir que haya intensidades adecuadas como para “ver” sonidos o “escuchar” temperaturas. por ejemplo. en muchos casos “vemos” luz (o bien una mancha oscura). “audición” es el que capta sonidos y así sucesivamente.

Estas diferencias en cuanto a la representación de los estímulos constituyen verdaderos mapas que se mantienen todo a lo largo de la vía sensorial. los estímulos que lleguen a distintas partes del organismo serán representados en forma absolutamente diferente.En cuanto a la localización de los estímulos en el espacio. etc. En la corteza. el debate acerca del localizacionismo cerebral (una forma elegante de decir dónde está cada cosa en el cerebro) está particularmente activo en estos tiempos y nos referiremos a él en otro capítulo. Si repetimos el mismo procedimiento pero pinchando la espalda. la temperatura y el dolor). porque se comprobó que no existiría una representación única de los sentidos en la corteza sino representaciones múltiples). A esta representación geográfica en la corteza se la denominó durante mucho tiempo el homúnculo sensorial: un hombrecito bastante particular. sus propios dominios “geográficos”. entonces. también habrá cajones en donde guardar las distintas informaciones sensoriales. Así. el homúnculo poseía labios y pulgares enormes y piernas más cortas que las de las mentiras. tonotopía (audición). la distancia para que se produzca el mismo efecto es mayor: la espalda discrimina mucho menos los estímulos táctiles. somatotopía (sistema somatosensorial –encargado de percibir y sentir el tacto. ya que sus formas se correspondían con la sensibilidad sensorial que representaban. Si bien el concepto de homúnculo ha sido dejado de lado paulatinamente (entre otras cosas. 8 . Volvamos a los experimentos de entrecasa: si pinchamos con dos alfileres el dorso de la mano del enemigo que tengamos más cerca y la distancia entre los alfileres es suficientemente pequeña (de aproximadamente 1 centímetro) la percepción corresponderá a un solo pinchazo. es justo considerar que el cuerpo representa un verdadero mapa del mundo. donde “algo” se reemplazará por el sentido en cuestión: retinotopía (visión). hasta llegar a la corteza cerebral. Así. La “algotopía” es la que permite mantener esa representación casi geográfica del cuerpo a medida que los sentidos van siendo procesados por las diferentes estaciones de peaje a lo largo de las vías. más precisamente. El principio básico al que nos estamos refiriendo puede denominarse “algotopía”. y cada parte del cuerpo tendrá su propio dominio o.

En términos numéricos hemos pedido. éste dudará mucho al momento de tener que elegir cuál de las dos cargas resulta más pesada. Al colocar los zapatos sobre las manos de nuestro ya no tan feliz voluntario. Esto no es exclusivo de monedas. coloquemos sobre las palmas de sus manos los sobres y pidámosle que determine cuál pesa más. El sistema está preparado para captar diferencias superiores a cierto valor mínimo o umbral. de manera absoluta. muy feliz de poder comprobar sus capacidades sensoriales intactas. en el primer caso. El sistema sensorial. nuestro voluntario optará por el sobre 2. como bien lo indica 9 . además de poder ser un buen geógrafo. la diferencia ha sido de 11 contra 12. El ojo está todo el tiempo percibiendo diferencias: de ahí su movimiento continuo. del 100%. Si interrumpimos este reflejo. por ejemplo. repitamos el experimento. Podemos realizar un nuevo miniexperimento para comprobarlo. que al poco tiempo deja de responder. y cada zapato un peso de “10”. pero colocando cada sobre dentro de algo más pesado. Un sentido está preparado para captar diferencias. alrededor del 10%. el ojo deja de ver. Ahora. sobres y zapatos. Supongamos que cada moneda tiene un peso de “1”. un reflejo llamado “nistagmo fisiológico”. que son neuronas especializadas presentes en la piel. Pongamos en un sobre una moneda (sobre 1) y en otro sobre. que se identifique una diferencia de 1 contra 2.Los sistemas sensoriales no son capaces de percibir al mundo. porque la imagen se fija en un solo punto de la retina. un zapato. tiene que poder determinar la duración del estímulo y responder en forma concordante. en la retina. y los captadores son los denominados receptores sensoriales. siempre con los ojos cerrados. El estímulo comienza a ser representado allí donde es captado. dos monedas (sobre 2). Elijamos al voluntario de turno. En el segundo caso. Los receptores. o a los estímulos que lo forman. fijando mecánicamente el globo ocular (se recomienda no utilizar voluntarios para esta comprobación). o sea. Sin mucho esfuerzo. en la lengua y en todos los comienzos de las vías sensoriales.

La información –para exasperación de los clientes– pasa a través de numerosas estaciones de relevo: los empleados. por ejemplo. Al igual que lo que ocurriría en una empresa. los jefes de sección. el tejido roza la piel y estimula los receptores sensoriales. y a ese proceso lo llamamos adaptación del receptor. Este es el principio de jerarquía de los sistemas sensoriales: la señal asciende por vías específicas. una observación como: “¡Qué lindas medias que usa!”. En algunos casos el receptor se adapta lentamente. respondiendo al comienzo y al final de un estímulo. Sin embargo. los gerentes. la retina ya tiene una idea bastante completa de algunas cualidades del estímulo: su forma. su movimiento. Veamos un ejemplo: si uno se pone un par de medias. y en otros lo hace dinámicamente. lleva implícita una orden que hace que los receptores vuelvan a responder. Por último. responden frente a los estímulos de la única manera que puede responder una célula nerviosa: modificando su lenguaje bioeléctrico. 10 . canalizándola así por las vías correspondientes. los receptores se “adaptan” al estímulo y dejan de responder: uno no siente que tiene las medias puestas. en las que se va obteniendo cada vez mayor información mediante la abstracción de diversos componentes. mencionaremos dos principios complementarios de este entramado que significa la fisiología sensorial. la información llega a mesa de entradas en donde se le pone un sello que corresponde a cuándo llegó y de qué tipo es. Pero luego. Pero al cabo de cierto tiempo. si el estímulo es suficientemente largo. La medida del lapso entre la respuesta de los receptores y el momento en que dejan de hacerlo es una forma de determinar cuánto dura el estímulo. Cada una de estas estaciones le pone su propio sello a los expedientes y extrae más y más información (que ya viene predigerida): cada nivel “sabe más” que el anterior. En la visión. el receptor deja de responder. y así hasta el directorio y la presidencia. su color.su nombre.

podrá ascender por diferentes vías somato-sensoriales de la médula espinal. empezamos a tener problemas. llegar a perder el expediente inicial. Un roce de la piel. Todos estos procesos están basados en mecanismos físicos y. así sea la visión de una rosa. contrastes delicados. para que así haya que comenzar de nuevo todo el proceso…). Con esta desmitificación de las vías sensoriales hemos intentado explicar los sentidos a través de las bases que todos ellos tienen en común. dando así oportunidad para que el sistema extraiga mayor información del expediente (o. Finalmente llegamos a la presidencia.La información llega así a otras zonas del cerebro –en el caso de la visión (y de la mayoría de los sistemas sensoriales) a una estructura subcortical denominada tálamo– que van extrayendo otras propiedades del estímulo: detalles finos. cuando queremos explicar la “rositud” de una rosa. Con los sentidos ocurre algo similar: la información proveniente del mundo puede ser procesada a través de vías alternativas. en los casos más acabados de sistemas empresariales. sentido del movimiento. existirán neuronas capaces de discriminar los detalles más íntimos del estímulo y de asociarlo así con recuerdos y otras informaciones sensoriales para darle un sentido final. hecha la burocracia: el mismo expediente que llegó a mesa de entradas puede llegar hasta el directorio a través de múltiples caminos alternativos. explicables. de acuerdo a sus características. que informarán cualidades tales como intensidad. Pero hecha la ley. Una queja por un producto determinado podrá encaminarse hacia la sección de ventas o a la del servicio técnico. Sin embargo. Una mosca patas arriba 11 . calor o vibración. de acuerdo al principio de paralelismo. su olor a rosa o su gusto a rosa (lo que trae aparejada la tarea para el hogar de probar alguna vez las famosas codornices en pétalos de rosa). situada en las cortezas sensoriales: en la corteza visual. por lo tanto.

la experiencia sensorial depende de la anatomía misma de los órganos de los sentidos. la lengua irá a buscarla atrás y abajo. el animal no aprende y sigue papando moscas donde no las hay. para el experimento. al colocar al insecto en su campo de visión.Un experimento excelente que nos dice que mucho más hay en el cielo y en la tierra que lo que nos informan nuestros sentidos. Una interpretación de este experimento es que para el sapo. y por más que repitamos el experimento. sino una representación interna8 entre el lugar donde la información es recibida por los sentidos y las acciones a tomar en consecuencia. Si la ve con el ojo sano. se puede tomar un renacuajo. debemos asumir que. Por ejemplo. o para cualquier organismo. saca la lengua con un error de 180 grados: si la mosca está arriba y adelante. Para el sapo del experimento el conjunto de imágenes internas que simbolizan “mosca” se ha representado en un lugar del espacio distinto al real. el sapo saca la lengua apuntándole directamente y se lo come7. Este renacuajo puede convertirse en un hermoso sapo y ser el objeto del experimento. en taparle un ojo al sapo y colocarle una mosca enfrente. una 12 . se la come como cualquier sapo de vecino. dotado de sapos. y a una distancia de 5 cm. por lo tanto la lengua recibe la orden de dirigirse hacia allí. fue realizado hace más de 50 años por el neurofisiólogo inglés Roger Sperry. tirar y cortar el borde del ojo. hacia la derecha. Recordemos el juego que permite determinar el llamado punto ciego: si se dibuja en un papel un punto. Pero si ve el apetitoso manjar con el ojo operado. Antes de describirlo brevemente. El mismo consiste. Así. moscas y bisturíes adecuados. no hay un mundo externo en términos absolutos. Ese conjunto de correlaciones o representaciones responden a una estructura determinada: en otras palabras. un sapo no es más que una certera máquina de cazar moscas. Sperry estaba interesado en los procesos de desarrollo y los sapos son muy buenos modelos para estudiar la regeneración neuronal: en determinados estadíos de su vida estos animales pueden soportar lesiones en su estructura y crecer casi normalmente. sencillamente. darle media vuelta (un giro de 180 grados) y volverlo a su posición original.

Hay quienes afirman que existen neuronas individuales capaces de responder ante qualia determinados. la imagen del punto se ubica en una zona de la retina en donde nace el nervio óptico. Esta experiencia pone en evidencia la limitación anatómica del reino de los sentidos.cruz. perderá la capacidad de “ver” fenómenos horizontales en su mundo de adulto. o del perfume. La explicación es sencilla: a cierta distancia. dejan esta capacidad subjetiva librada al arbitrio de grupos de neuronas y sus relaciones características. A esas sensaciones subjetivas se las llama qualia. otros. o de un pinchazo. Un gatito criado en un mundo compuesto por rayas verticales exclusivamente. y pueden ser modificados por la experiencia. y cerramos el ojo derecho observando la cruz con el otro. Por el contrario. El mundo de los qualia Sin embargo. sin embargo. acercando y alejando el papel lentamente el punto desaparecerá como por arte de magia9. por lo tanto. o un olor. no son fijos. capaz de generar una mayor variedad de respuestas. carente de fotorreceptores. Una de las formas en que se expresa el problema de la conciencia es en la explicación de cómo aparecen sensaciones subjetivas en cerebros hechos de neuronas y es en esta cuestión donde surgen en la actualidad las posturas más disímiles. un sistema sensorial estimulado constantemente por todos los sentidos es un sistema mucho más desarrollado y. que va moldeando la capacidad representativa de los sistemas sensoriales. más cautos. Estos límites. Finalmente. hay características subjetivas de los estímulos que no son tan fácilmente explicables por los principios básicos o las limitaciones anatómicas de los sentidos. el grupo de los escépticos afirma que la neurofisiología no está (y tal vez no llegue a estar nunca) preparada para explicar estos fenómenos: habrá siempre un problema 13 . No es lo mismo afirmar que percibimos un color. o hasta que algo “duele”. que poder determinar la sensación subjetiva del rojo.

los primeros le achacan a estos últimos un cierto aire místico y vitalista que no les cae nada simpático. Galileo Galilei. púrpura. ha sido propuesto como una indicación de que el término. la “sensación”. sería un proceso eminentemente subjetivo. No sólo habrá diferencias de qualia a nivel personal: también parece haberlos en un sentido histórico. Algo similar ocurre con chloros. afirmara que (palabras más. junto con otras observaciones. y no parece sensato interpretar que los héroes troyanos se tiñeran el pelo de azul como algún punk de Londres en los años ochenta. simbolizaba lo nuevo o lo fresco. o bien diferentes personas frente a un mismo estímulo será. la miel es chloros y esto. El término kyanos. Sabemos que los griegos no eran daltónicos ni ciegos para el color. olores. borravino. muy distinto. El qualia de “rojo” que pueda sentir una persona frente a distintas situaciones. en La Ilíada. que luego se asociaría con “verde”. pero nunca azul. o lágrimas) y así veían “verde”. Héctor. modernismos menos) “los gustos. Obviamente. Goethe observó que a lo largo de toda La Ilíada y La Odisea no existe el término “azul”: el cielo puede ser hierro o bronce. los griegos veían algo con cierta frescura (como un árbol. Es interesante que alguien que sabía bastante acerca de observar la naturaleza. colores y demás propiedades de una cosa no son más que nombres en lo que respecta al objeto que representan y residen solamente en la conciencia”10. que en la actualidad significa “azul”. 14 . El problema de los qualia fue advertido hace varios siglos.difícil (hard problem) más allá de las consideraciones físicas del funcionamiento cerebral. sombrío. el mar oscuro. por ejemplo. El uso de los términos para representar a los colores no parece ser metafórico sino literal: para algunos autores. En el siglo pasado. O sea que las impresiones sensoriales. es en las epopeyas de Homero un adjetivo que corresponde a oscuro. así como kyanos representaba lo oscuro. pero de todas estas rencillas domésticas nos ocuparemos en el capítulo siguiente. el héroe troyano. con un alto grado de probabilidad. tenía el pelo kyanos. entonces podemos suponer que los qualia asociados a los diferentes colores eran diferentes en esas épocas. gris.

debe aceptarse que la visión es un proceso de abstracciones y construcciones sucesivas. Otra característica de la percepción y sensación visuales es la capacidad de generar una idea de conjunto a partir de elementos aparentemente dispersos. Para San Matías “la luz del cuerpo son los ojos” y para los griegos contemporáneos de Homero. Todas estas imágenes tienden a demostrarnos la idea central de este capítulo: el “mundo” es lo que nuestros sentidos nos permiten que sea. el uso y abuso de ejemplos visuales para la explicación de los fenómenos sensoriales y los qualia no es casual. En principio. el 15 . Por otra parte. no nos detendremos demasiado en ilustraciones y juegos de líneas y formas que aparecen o desaparecen. no sólo podía desprenderse una cáscara y llegar a la pupila sino que además una luz salía de los ojos para iluminar el mundo11 (de hecho. así como de engaños de los que no siempre somos conscientes. Algo de esto sabían los psicólogos de la Gestalt: pensaban en una psicología abarcativa en la que la percepción es una propiedad emergente de los elementos básicos que se perciben. ¿Qué quiere decir esto de “engaños”? Las llamadas ilusiones ópticas son en el fondo juegos que ponen en evidencia las limitaciones a las que nos somete la visión. la visión es probablemente nuestro sentido principal y es a través de la visión como han aparecido muchas hipótesis acerca de la conciencia. Siempre fue así: la suerte del mundo dependía de los ojos de Ra (el dios-sol de los egipcios) y los ojos de los mortales también poseían su propia luz. Mirar no cuesta nada La visión es posiblemente la puerta de entrada a la conciencia acerca de la cual más se conoce.En realidad. Nuevamente. la visión es un sentido particularmente útil para determinar las diferencias entre los procesos de percepción y de sensación. Dado que este tipo de efectos ópticos es bastante conocido12. veremos esa “cáscara” como una imagen en la pupila). si observamos el ojo del vecino. Como buenos bichos diurnos.

en la que su afán de sensaciones abstractas se vio completamente satisfecho. puede dar la impresión de que están paradas. Oliver Sacks narra el caso de un paciente que pierde su capacidad de formarse imágenes concretas a partir de figuras geométricas abstractas: “…una claridad chocante. Pero sin embargo. además. es un buen ejemplo de esa propiedad gestáltica de la visión: es el conjunto lo que da una cierta subjetividad a la imagen. En el cuadro La alegría de vivir de Matisse hay un grupo central muy pequeño de cuatro o cinco personas tomadas de las manos (el mismo grupo luego daría origen al cuadro La danza). Esta percepción gestáltica es absolutamente intuitiva: un chico puede dibujar una casita con cuatro trazos y el cerebro. lo identifica como “casita”.todo es más que la suma de las partes13. Sin embargo. tal vez ésa sea una buena analogía de una propiedad emergente del cerebro: las neuronas individuales pueden poseer una neurofisiología particular pero las relaciones entre ellas son las que le darán sentido al proceso mental. Existen situaciones de déficits neurológicos en los cuales se pierde la capacidad de abstracción. El tratamiento propuesto por el neurólogo Sacks para este sujeto fue de lo más simple y creativo: le sugirió que dedicara su tiempo a la música. Por otro lado. también puede suceder lo contrario: en El hombre que confundió a su mujer con un sombrero. no se es capaz de reconocer formas abstractas. Si recortamos cada una de estas personas y las miramos por separado. Por un lado. en lugar de interpretarlo como 4 líneas. el efecto de conjunto es muy diferente: está claro que están bailando y. transmite una idea de alegría que proviene justamente de esa unión particular que Matisse les impregnó con pocos trazos. una forma captaban su atención y provocaban comentarios… pero no percibió en ningún caso la escena en su conjunto”. Quizá Matisse tuviera 16 . o bien haciendo algún extraño tipo de gimnasia. o un cuadrado y un triángulo. un color. o corriendo.

para “ver” la luz exterior. por ejemplo. Ante todo debemos recalcar que la ceguera es una condición de lo más heterogénea. y recrear los circuitos necesarios para identificar visualmente al mundo es una tarea que puede llevar años. Los pacientes así recuperados tienen que “aprender a ver” nuevamente y las descripciones de este aprendizaje no son necesariamente agradables. El daño producido por la falta de estimulación temprana puede ser irreversible. quedará ciego como adulto. Esto recuerda a los experimentos de deprivación sensorial en animales. podemos pensar que requerimos de una “luz interior”: nuestro sistema debe estar preparado para poder percibir y sentir la información ya que. de lo contrario. No necesariamente se produce una ceguera total por fenómenos de deprivación temprana: ya hemos visto que un gatito que sea estimulado exclusivamente por un mundo hecho de rayas horizontales. “soy Dios cuando pinto”. la ceguera. Entonces. sobre todo en gatos: parece existir un período crítico durante el cual si el gatito no es estimulado visualmente. por transplante de córnea. El mundo no aparece como una explosión de luces y formas claramente identificables sino como una amenaza que suele disparar severas crisis en algunas de estas personas. Algunas de estas situaciones son modificables por cirugías. ésta carecerá de sentido. Aprender a ver no es un fenómeno sencillo. más temerariamente. ¿Será esta luz interior la misma que mencionamos anteriormente. justamente. la que no sólo 17 . Supongamos un caso de ceguera total. cuando sea un señor gato no podrá responder a ningún estímulo compuesto por rayas verticales. Visión a ciegas Una situación en la cual la visión nos puede servir de puerta de entrada a la conciencia es. en el que el individuo realmente no ve nada.una imagen semejante cuando afirmaba “creo en Dios cuando pinto” o.

Cuando ocurre una lesión en la corteza occipital. No lo ven. ciega frente a este pedazo del mundo. Si se le pide a uno de estos sujetos que identifique un estímulo visual en esa zona de su campo sensorial. seguramente se enojará y dirá “¡pero si ya le dije que no veo nada!”. Sin embargo. como la rosa del principito. compensaciones entre ambos ojos y movimientos continuos. nos arreglamos bastante bien. El agujero negro es el punto ciego que mencionamos anteriormente. Aunque parezca cosa de magos y brujos. habría una explicación neuroanatómica para este fenómeno.14 Aunque sabemos poco de los mecanismos de esta condición. por lo tanto. Y la gente con estas lesiones es. si nos armamos de paciencia y les pedimos que adivinen si se está produciendo el estímulo. si es un cuadrado o un círculo). pero dado que nuestra percepción se basa en comparaciones. lo más sorprendente es que pueden adivinar con una frecuencia bastante más alta a la debida a una elección al azar. la visión puede quedar afectada parcial o totalmente. En las personas con una lesión en la vía visual. En la ceguera visual (blindsight) se pierde la percepción pero algunos aspectos de la sensación parecen quedar intactos. particularmente en la corteza. Todo lo que caiga en el punto ciego será invisible a los ojos. habrá una zona del mundo definitivamente invisible.está en la Biblia (“la luz del cuerpo son los ojos”) sino también la que según los griegos se desprende de la retina para iluminar al mundo? Un fenómeno muy interesante es el de la llamada ceguera visual o agnosia visual. pero saben que el estímulo está allí (y también ellos se sorprenden de lo acertado de sus intentos). aunque es más frecuente que la lesión sea circunscripta y se origine así un agujero negro en el campo visual del paciente. El punto ciego está allí todo el tiempo. en qué zona de su campo ciego y hasta a qué se parece este estímulo (por ejemplo. los casos más frecuentes son aquéllos derivados de accidentes traumáticos o de la presencia de tumores que afecten a zonas corticales relacionadas con las áreas secundarias de la corteza visual. Pensemos en un Houdini que recorre los pueblos con su ayudante y se 18 .

entonces. en forma consciente o no. otras situaciones que los psicólogos aprovechan para disfrazar información visual y entender cómo el cerebro la identifica. pese a que el sujeto no parece advertirlo. que combinan dos figuras manteniendo algunos detalles pero filtrando otras características relativamente groseras (de acuerdo con las frecuencias altas y bajas de colores y contrastes). En la ceguera visual. Más allá de su posible uso en publicidad. Borges. y el escritor insistió: “Cierto: no veo lo que pasa de verdad. y aun en el caso de que haya determinadas zonas de la corteza occipital dañadas. se podrán percibir imágenes completamente diferentes. El truco es sencillo: al formular las preguntas.dedica a adivinar. de paso. dependiendo de la distancia y el ángulo de la visión. De esta forma. habrá una redundancia en las vías de comunicación y esta información llega a otras zonas corticales. su ayudante le irá dando pistas acerca de la naturaleza del objeto a adivinar: se estará llegando a una explicación visual por caminos alternativos. Este fenómeno de la agnosia visual está siendo ampliamente estudiado como un trampolín para el mundo de las invenciones internas. le pidió a un amigo que lo llevara al cine en Londres. pero eso no me impedirá ver lo que se inventa”15. los objetos que eligen sus espectadores. se percibe la información visual (los pacientes le aciertan a la opción correcta que representa el estímulo). Una pregunta posible sería la de qué grupos de neuronas son responsables de este proceso de la sensación visual consciente. pero ésta no es procesada correctamente a nivel consciente (los pacientes niegan haber visto algo). esta percepción híbrida también ayuda a entender cómo el cerebro reconoce al mundo en forma visual y. el mundo de la conciencia. La información visual puede llegar por diversas vías a distintas regiones del cerebro. además. puede ser 19 . cuánto de este reconocimiento es consciente. Nuevamente. Borges”. Se cuenta que uno de nuestros ciegos más famosos. Otra forma de confundir a la conciencia son las llamadas imágenes híbridas. Su amigo respondió: “¿Al cine? Si usted no ve. Existen. con los ojos tapados con una venda.

entre otros) existirían las neuronas individuales capaces de responder “conscientemente”. para algunos investigadores (Crick y Koch. Pero esto es tema de los capítulos siguientes. En los monos parece haber grupos de áreas que podrían responder a dos preguntas muy bien definidas: “¿Qué es lo que estoy mirando?” y “¿Dónde está eso que estoy mirando con respecto a donde estoy yo?”. La relación entre bananas y neuronas miradoras de bananas nos acerca a la cuestión de los llamados correlatos neurales de la conciencia. mientras que para otros los procesos de integración sólo podrán ser llevados a cabo por patrones de interrelación neuronal. 20 . o bien éstos están generados por grupos de células que actúan concertadamente? Esta cuestión tan básica está lejos de ser comprendida en su totalidad: como ya dijimos. a los que justamente hemos llegado por la puerta grande: las puertas de la percepción.necesario reformular la pregunta antes de buscar una respuesta: ¿será que hay neuronas responsables de estos fenómenos conscientes.

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