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Historia de la Cámara Digital

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Historia de la cámara digital

• En adición a una entrada anterior acerca de la evolución de las cámaras réflex, este artículo trata sobre la historia de las modernas cámaras digitales, tanto réflex como compactas, haciendo hincapié en sus momentos más determinantes. La historia de la cámara digital se remonta a los años 80, aunque la tecnología empleada para fabricarlas es bastante anterior. Data, concretamente, de 1969. Ese año, los laboratorios Bell en los Estados Unidos inventaron el CCD o dispositivo de cargas interconectadas (ChargedCoupled Device), capaz de transmitir cargas eléctricas por la superficie de un semiconductor. Pronto, los dispositivos CCD fueron estudiados de cara a su aplicación en otros ámbitos y se descubrió su capacidad para cargarse mediante impulsos lumínicos, lo que, en consecuencia, podía crear imágenes electrónicas. Para 1974, varias compañías se habían hecho con los derechos de explotación de los CCD, y Fairchild Semiconductor ofrecía sensores CCD de 10.000 píxeles (100x100). De entre las empresas relacionadas directamente con la imagen, Sony y Kodak fueron las primeras en invertir grandes recursos en el desarrollo y estudio de los sensores CCD.

De hecho, las primeras cámaras electrónicas no vieron la luz hasta 1981 y lo hicieron gracias a Sony con sus nuevos modelos Mavica. La primera Sony Mavica (de MAgnetic VIdeo CAmera) tenía un CCD de 570x490 píxeles para un total de 280KP. Se servía de disquetes de 2" para almacenar imágenes, hasta 50 en cada uno de ellos. El cometido de los disquetes era ser reproducidos en monitores de TV. La cámara se presentaba con tres objetivos intercambiables. Por primera vez, ofrecía imágenes en color, lo que a partir de ese momento fue un estándar en el mundo fotográfico. Las Mavica ya implementaban un un patrón de lectura que Kodak había desarrollado para los sensores, el filtro Bayer (1976), que determina, aún hoy, la forma en que se recoge la información de la imagen. Cada píxel recoge información de un único canal R, G o B de la forma mostrada abajo. En la primera mitad de los 80, fueron varios los fabricantes interesados en la nueva tecnología de sensores. Canon, Casio, Panasonic, Pentax y Fujifilm sobre todo. También Hitachi, que se especializó en los sensores MOS que comentaré más adelante. Muchos logros de los obtenidos por estos fabricantes fueron probados primero en cámaras de vídeo, así que hasta 1986 no hubo movimientos importantes en el mercado de cámaras electrónicas. Dos años antes, durante las olimpiadas de Los Ángeles, Canon había testado un prototipo de cámara electrónica, que finalmente salió a la venta por aproximadamente 3000$ con el nombre de RC-701. El sistema completo, que constaba de la cámara más un reproductor, una impresora y un módulo de transmisión de las imágenes por vía telefónica alcanzaba los 28.000$. Al igual que las Mavica, contaba con montura de bayoneta para la cual existían varios objetivos dedicados, y grababa las imágenes en disquetes de 2". El CCD era de mayor tamaño que los vistos anteriormente y tenía 780 líneas para una resolución de 460KP. De alguna manera se trataba de una réflex, puesto que contaba con un sistema de espejos para el visor. Este modelo fue renovado al año siguiente para incorporar un CCD de 600KP, y renombrado como RC-760.

Aún en 1986 Sony introdujo la Mavica MVC A7AF. Un modelo visionario de grandes prestaciones; dotada de un objetivo de 6 aumentos, luminosidad F/1.4-1.7 y modo Macro, contaba con autofocus y permitía la grabación de clips de sonido de 10 segundos en acompañamiento de cada imagen. Su CCD era de 380KP. Las fotografías seguían almacenándose en disquetes de 2".

La Tessera, introducida por MegaVision en el mismo año, supuso un importante avance al tratarse de la primera cámara digital. Las cámaras tratadas anteriormente, aunque contaban con sensores electrónicos, no eran digitales; transmitían una información directa (analógica) a los soportes de grabación, sin efectuar ningún tipo de codificación. La Tessera era una cámara de gran formato destinada al uso profesional, dotada de un CCD de 2.000 líneas. También en 1986, Kodak anunció el desarrollo de un nuevo sensor CCD de 1,4 megapíxeles. La resolución era el problema más importante para las marcas, puesto que los sensores de la época no podían producir imágenes de calidad profesional. Desde aquel momento, se emprendió una carrera, aún activa, por conseguir sensores de mayor calidad y resolución. Nikon introdujo la QV-1000C en 1988. Se trataba de una cámara analógica capaz de producir imágenes en blanco y negro a una resolución de 380KP. Destinada a reporteros gráficos, tenía cuerpo y objetivos independientes y era una SLR. El precio del sistema era de más de 20.000 $. Aunque menos de 100 unidades fueron vendidas, hay toda una leyenda acerca de este curioso modelo de Nikon. Canon lanzaba el mismo año la analógica RC-250 de 200KP por 499 $ (sólo cámara), un modelo de reducido tamaño con flash integrado y batería ácida recargable.

Pero 1988 dejó para la historia, sobre todo, la primera cámara digital disponible para aficionados. La DS-1P de Fujifilm introdujo, además, la memoria flash extraíble para el almacenamiento de imágenes. Se trataba de una tarjeta SRAM de 16 MB, diseñada junto a Toshiba, que precisaba de la alimentación de una batería para mantener la información. El sensor era un CCD de 400KP, y la cámara contaba con un flash incorporado. De forma paralela, Fuji siguió comercializando modelos de cámara electrónica-analógica. También en 1988, JPEG, Joint Photographic Experts Group, establece un método para almacenar imágenes con compresión a traves de DCT. Este sistema era necesario para transferir imágenes a través de Internet o de línea telefónica. Paralelamente, se desarrolló MPEG como norma para archivos de vídeo. Ambos estándares se probaron exitosos al gozar de una amplia aceptación y ayudaron a estandarizar la incipiente industria digital en el campo de la imagen.

En 1998, las resoluciones alcanzan los 2MP para cámaras compactas, aunque ya se presentan modelos profesionales con sensores de hasta 6MP. Entre las primeras, Agfa destaca con la ePhoto 1680 (1,9MP), evolución del modelo 1280 del año anterior del cual hereda el resto de características. La Epson PhotoPC 750Z (1,9MP) también tiene un zoom 3x. La pequeña Sony DSC-F55 (2,1MP), por su parte, es la primera cámara que emplea tarjetas Memory Stick como medio de almacenamiento, y la primera Sony con un objetivo -basculante- Carl Zeiss (una alianza que perdura hasta hoy). Como cámaras de gama superior, las principales novedades vienen de la mano de Kodak y sus proyectos conjuntos con Canon y Nikon. Con la primera produce la DSC-560 de 6,1MP. Nikon se asocia también con Fuji, con la que presenta la Nikon E3, que si bien sólo alcanza 1,3MP se distingue por sus contenidas dimensiones y una capacidad de disparo en ráfaga de 3 fps hasta un total de 12 imágenes.

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