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Cmo se reproducen los leones?

Los leones pueden reproducirse en cualquier momento del ao. Una leona puede aparearse con ms de un macho cuando est en celo. Las leonas son polistricas, y en la naturaleza una hembra normalmente estar preada cada dos aos. El tiempo en que se aparea una pareja de leones puede durar varios das. Los leones copulan veinte y hasta cuarenta veces al da y es probable que en tal tiempo renuncien a comer. El perodo de gestacin promedio de los leonas es de alrededor de 110 das, la hembra da a luz a una camada de uno a cuatro cachorros en una cueva o un rea aislada por lo general lejos del resto de la manada.

La madre suele cazar por s misma, mientras los cachorros permanecen cerca de la maleza o la guarida donde la leona los mantiene ocultos. Los cachorros de len nacen ciegos, y sus ojos no se abren sino hasta una semana despus del nacimiento. Pesan alrededor de 1,5 kg al nacer y son indefensos, empezando a caminar a las tres semanas de edad. Los machos alcanzan la madurez a los 3 aos de edad, tiempo en que ya son capaces de desafiar a los machos adultos de otras manadas.

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Reproduccin y ciclo vital

Durante el perodo de apareamiento, una pareja puede copular entre veinte y cuarenta veces al da durante unos cuantos das.

La mayora de las leonas ya se han reproducido a los cuatro aos de edad.58 Los leones no se aparean en ninguna poca particular del ao y las hembras tienen numerosas fases de estro cada ao.59 Como en otros flidos, el pene del macho tiene unas espinas apuntando hacia atrs. Cuando se retira el pene, las espinas rozan las paredes de la vagina de la hembra, lo que puede causar la ovulacin.60 Una leona puede aparearse con ms de un macho cuando est en celo;61 durante el periodo de apareamiento, que puede durar varios das, se han observado leones copulando 157 veces en un periodo de 55 horas.62 Se reproducen con mucha facilidad en cautividad. El periodo de gestacin dura una media de 110 das59 y la hembra da a luz a una camada de entre una y cuatro cras en una madriguera aislada, que puede encontrarse en zonas de matorrales, juncales, cuevas o alguna otra zona protegida, habitualmente separada del resto de la manada. Las hembras frecuentemente cazan por s solas mientras las cras todava estn indefensas, permaneciendo relativamente cerca de la madriguera donde se encuentran las cras.63 Las cras nacen ciegas y no abren los ojos hasta aproximadamente una semana despus de su nacimiento. Pesan entre 1200 y 2100 g al nacer y se encuentran prcticamente indefensas. Empiezan a arrastrarse al da o dos de nacer y a andar cuando ya tienen unas tres semanas.64 La leona mueve las cras a un nuevo lugar numerosas veces al mes, llevndolas una por una cogidas por la piel de la nuca. Este movimiento tiene como objetivo impedir que se vaya acumulando su olor en el mismo lugar y as evitar la atencin de posibles depredadores.63 En general, la madre no se reintegra al grupo con sus cras hasta que estas tienen entre seis y ocho semanas.65 Sin embargo, a veces esta introduccin a la vida en manada se produce antes, especialmente si otras leonas han dado a luz en la misma poca. Por ejemplo, las leonas de un grupo suelen sincronizar su ciclo reproductivo con el fin de cooperar en la cra y el amamantamiento de los cachorros (una vez que estos han pasado la fase inicial de aislamiento con su madre), que maman indiscriminadamente de cualquiera de las hembras cuidadoras del grupo. Adems de ofrecer una mayor proteccin, la sincronizacin de los nacimientos tambin es ventajosa en que, como los cachorros tienen un tamao muy similar, tienen las mismas probabilidades de sobrevivir. Si una leona da a luz a una camada de cachorros un par de meses despus de otra leona, por ejemplo, entonces las cras ms jvenes encuentran dificultades para alimentarse, ya que suelen ser dominadas por las mayores. Por lo tanto, la muerte de hambre es ms comn entre las cras jvenes.

En primer plano, una leona preada.

Adems de morirse de hambre, los cachorros tambin corren otros muchos peligros como, por ejemplo, ser cazados por chacales, hienas, leopardos, guilas marciales y serpientes. Incluso los bfalos, si perciben el olor de las cras del len, inician una estampida hacia la zona de matorral o la madriguera donde se encuentran los cachorros, haciendo todo lo posible por pisotear a las cras y darles muerte mientras mantienen a raya a la leona. Adems, cuando uno o ms machos nuevos desbancan al anterior macho asociado a la manada, frecuentemente matan a las cras existentes,66 quizs porque las hembras no son frtiles y receptivas hasta que sus cachorros crecen o mueren. En total, hasta un 80% de los cachorros mueren antes de llegar a los dos aos de edad.67 Cuando se integran con el resto de la manada, los cachorros carecen de la confianza hacia cualquier otro adulto que no sea su madre. Aun as, pronto empiezan a participar en la vida del grupo, jugando entre ellos o intentando empezar a jugar con los adultos. Las leonas que tienen cras tienen ms probabilidades de ser tolerantes hacia las de otras leonas que las que no tienen. La tolerancia de los machos hacia los cachorros vara: unas veces, el macho puede dejar pacientemente que las cras jueguen con su cola o su melena, mientras que otras puede gruir y echar a los cachorros.68

La tolerancia de los machos hacia los cachorros vara. Pese a ello, es ms probable que compartan comida con ellos que con las leonas.

El destete tiene lugar a los seis o siete meses de edad. Los machos logran la madurez a los tres aos de edad y con cuatro o cinco aos ya son capaces de desafiar y desbancar al macho adulto de otra manada. Empiezan a envejecer y debilitarse a ms tardar entre los diez y quince aos de edad,69 si no han sido ya gravemente heridos defendiendo su manada. Por lo tanto, en cautiverio un len puede llegar a vivir treinta aos; pero en su hbitat silvestre solo llega a vivir hasta los doce aos los machos y diecisis las hembras. Cuando el macho dominante es expulsado por su rival, raramente recupera su estatus dentro de la manada vindose obligado a exiliarse. Cuanto antes empiecen a procrear, una vez toman el control de una manada, ms xito reproductivo tendrn antes de llegar a la vejez y ser desterrados por leones ms jvenes. Las leonas a menudo intentan defender fieramente a los cachorros ante un macho usurpador, pero raramente tienen xito. El usurpador suele matar a todos los cachorros que tengan menos de dos aos. Debido a que las hembras son ms dbiles y de menor peso con respecto a los machos, la defensa de las cras puede tener ms probabilidades de xito si tres o cuatro madres de una manada se unen contra un macho. Las hembras a las que el macho usurpador mat sus cras, entran en celo nuevamente en pocos das.66 Al contrario de lo que dice la creencia popular, no slo los machos son expulsados de su manada pasando a ser nmadas, si bien es cierto que la mayora de las hembras permanecen toda su vida en su manada natal. No obstante, cuando la manada se hace demasiado grande, la siguiente generacin de cras de sexo femenino puede ser forzada a marcharse y buscar un territorio propio. Adems, cuando un nuevo macho consigue el control de una manada, los ejemplares subadultos, tanto machos como hembras, pueden ser expulsados.70 La vida de una hembra nmada es dura. Raramente consiguen que sus cras alcancen la madurez, ya que carecen de la proteccin de otros miembros de la manada.

Un estudio cientfico encontr que tanto los machos como las hembras podran mantener relaciones homosexuales.71 72 Los machos forman parejas durante unos cuantos das y empiezan la actividad homosexual con cariosas caricias con el hocico, que desembocan en coitos y empujones. Un estudio descubri que aproximadamente un 8% de las cpulas se producen entre dos machos. Se cree que las relaciones homosexuales entre hembras son bastante habituales en cautiverio, pero no se han observado en estado salvaje.

Cmo cuidan los leones de sus cras?

La manada obliga a que los cachorros de len macho se vayan.

El nacimiento
Las leonas dan a luz a sus cachorros lejos de la manada. Normalmente, una leona tendr entre uno y cuatro cachorros en una camada. Dado que los cachorros nacen completamente indefensos, ella los mantiene ocultos de todos los animales, incluyendo de su propia manada. Los cachorros ni siquiera abren los ojos hasta las dos semanas de edad. Cuando tienen cerca de ocho semanas de edad, finalmente se los presenta a su manada.

El cuidado comunitario
Hay un promedio de ocho leonas en cualquier manada. Muchas de las hembras dan a luz al mismo tiempo, por lo que tienen cachorros de una edad similar. Esto hace que sea natural para que puedan cuidar, proteger y alimentar a estos jvenes. De hecho, las leonas de una manada a menudo cuidan de otros cachorros. Es un verdadero cuidado comunitario. Este cuidado se prolongar hasta cerca de los ocho meses de edad.

El entrenamiento para la caza


La habilidad de caza es lo que cada len debe poseer. Esto significa la diferencia entre comer y morir de hambre. Mientras que las leonas son las nicas que cazan dentro de una manada, los cachorros machos tambin tienen que aprender a cazar. Cuando llegan a cierta edad y son expulsados de la manada, deben valerse por s mismos hasta que encuentren otro grupo de leonas para aparearse y hacer una manada. El entrenamiento de caza comienza en torno a los tres meses de edad. Aunque los cachorros todava son cuidados, las leonas los llevan a comer despus de la caza. Esto les acostumbra a comer carne. Luego, justo antes de que un cachorro cumpla un ao, comienza a aprender activamente a cazar y a matar a su presa. Por supuesto, sus habilidades no son perfectas, hasta que tiene unos dos o tres aos de edad.

La proteccin
Una de las tareas ms importantes de una leona es proteger a sus cachorros. La mayora de los cachorros no viven para ver su primer cumpleaos. Casi el 66% muere antes de cumplir uno. Hay dos razones para esto: la coalicin de invasores y el hambre. Una coalicin es un grupo de leones machos expulsados de otra manada. Su principal objetivo es encontrar una manada de hembras. Cuando encuentran una, primero tienen que luchar contra los machos existentes. Si tienen xito, entonces la coalicin va despus por los cachorros. Se cree que los leones matan a los cachorros para que las hembras se apareen antes y sus genes sean llevados en lo sucesivo. Las leonas, sin embargo, hacen todo lo posible para proteger a sus cras. Ellas lucharn hasta la muerte, a veces, y se unirn todas contra los machos intrusos. A pesar de que no pueden derrotar a los felinos ms grandes por su cuenta, el grupo a veces tiene xito cuando trabajan juntos.

El nido vaco
Las leonas se harn cargo de sus cachorros hasta que alcancen la edad de dos aos. Luego, la madre pasa a travs de su etapa de celo y lleva otras cras. La manada obliga a que los cachorros de len macho se vayan. Ahora tienen que valerse por s mismos o encontrar otra manada. Dicha manada permite a las hembras quedarse, pero ahora tendrn sus propios cachorros .