1.

RESEÑA HISTÓRICA
El proceso para la extracción de azufre conocido como «proceso Frasch» fue inventado por el químico alemán Herman Frasch (nacionalizado estadounidense en 1868) en 1894. Fig.1.1

Fig. 1.1: Herman Frasch
El proceso Frasch fue utilizado por primera vez en 1895 por la Union Sulphur Company en el domo de minas de azufre en Calcasieu, Louisiana, E.U.A. Fig. 1.2 La mayor cantidad del azufre elemental del mundo se ha obtenido por el proceso de Frasch a partir de las piedras calizas porosas que lo contienen. Herman Frasch desarrolló su ingenioso método, que consiste en fundir el azufre bajo tierra o el mar, y luego bombearlo hasta la superficie. Se utiliza equipo común de los pozos petroleros para hacer las perforaciones hasta el fondo de los estratos cargados de azufre, a una profundidad entre 150 y 750 m bajo tierra. En 1945 se encontró azufre en los primeros domos salinos en el Istmo pero no fue sino hasta 1952 cuando se comenzaron las instalaciones necesarias. En Junio de 1954 salió al mercado el primer azufre extraído en México por medio del proceso Frasch. Según las estadísticas el primer año de producción, 1954, produjo 86,000 toneladas de azufre, se extrajeron 516,000 toneladas en 1955 y 750,000 toneladas en 1956.

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Vista de zonas en el Golfo de México donde se encuentran domos salinos 2 .FIGURA 1.2.

Los minerales susceptibles a ser recuperados por el “proceso Frasch” son de: azufre. uranio y oro. mal conductor de la electricidad. El minado por soluciones se usa en depósitos donde el mineral que se va a recuperar es soluble en algún tipo de medio acuoso.1. potasa (hidróxido de potasio). Extracción La minería del azufre se encuentra dentro de los métodos especiales o métodos indirectos donde emplean técnicas de disolución.8 °C. Los minerales que son tratados por “Lixiviación” son minerales de: cobre.5 – 2. dando un líquido amarillo claro y poco denso (2. que funde a 112. ASPECTOS GENERALES 2. En la actualidad existen tres métodos básicos para el minado por soluciones: 1) proceso Frasch 2) disolución de minerales con agua caliente y 3) los procesos de lixiviación.2. que sometido a calentamiento cada vez más oscuro y viscoso. El Azufre El azufre se encuentra en la naturaleza en estado nativo y como sulfuros y sulfatos.8 g/cm3). 2. 3 .2. Los minerales que pueden ser recuperados por el método de “Disolución por agua” son: sal. Es un sólido con un olor y sabor característico.

Oaxaca. Texas y Florida. Fig. El encape es relativamente impermeable y competente. 1. Proceso Frasch El proceso Frasch es utilizado para el minado de domos de azufre. en los estados de Louisiana. Los depósitos ocurren cerca de la superficie y en los flancos externos de domos salinos. En México se explotan grandes yacimientos de azufre por el método Frasch en la región del Istmo de Tehuantepec. Este método se usa extensivamente en los grandes depósitos azufreros.2. constituido generalmente por anhidrita. Tabasco.3. asociados al petróleo. a profundidades mayores de 450 m (1500 pies). yeso o caliza. EL material normalmente está cubierto por estratos sedimentarios.2} 4 . Campeche y Veracruz.

con tres pozos en producción es claro que se llega a la figura mínima de un millón de galones por día. aunque esto es variable.000 galones por hora. y el azufre fundido entra al sistema a través de las perforaciones inferiores. extendiéndolo casi hasta el fondo de la roca cargada de azufre. un millón de galones de agua caliente por día es la capacidad mínima para la cual debe diseñarse una planta. Esta planta de agua llamada “Planta de Vapor” debe ser diseñada en proporción a la riqueza y volumen del yacimiento por trabajar. Se introduce un juego de tres tubos concéntricos. y puesto que cada pozo usara un promedio de 300 galones de agua caliente por minuto. el agua tiene que ser inyectada a presión a través de tubos concéntricos instalados en barrenos o pozos previamente colados en retículas diseñadas específicamente para tal fin. dentro de los otros. la cual debe ser sobrecalentada por encima de los 100oC. 5 . Requisitos Para este e requerirá disponer de una fuente abundante de agua de tratamiento. con objeto de alcanzar el punto de fusión del azufre nativo o elemental (112. Este “volumen-base” de azufre sirve para garantizar la inversión del capital requerido. Por lo regular se buscan depósitos de ocho a diez millones de toneladas de azufre. o sea 18. lo que es igual 432. se pasa un tubo de 10 cm a través del de 20 cm. Existe una regla basada en la experiencia que indica que es económicamente necesario el tener cuando menos tres pozos en producción.000 galones por día. de 3 cm de diámetro. de manera que algunos de estos barrenos sirvan como vía de inyección y otros (colados hacia la "falda" del domo) sirvan como pozos de “desfogue” (dar salida violentamente) para las aguas residuales que han perdido su temperatura de fusión.1. de modo que quede un espacio anular entre los dos. DESCRIPCIÓN DEL MÉTODO 3. 24 horas al día y siete días por semana. Para lograr el sobrecalentamiento sin llegar al punto de evaporación. Debe mencionarse aquí que la extracción del azufre es un proceso continuo. pues tal tonelaje por extraer se considera como un buen factor de garantía potencial. El conjunto superior de perforaciones permite que escape el agua caliente. Un tubo para aire. llega hasta una profundidad ligeramente por encima del collar mencionado.3. y se le apoya en un collar que sella el espacio anular entre los tubos de 20 y 10 cm.8 °C). El agua usada en el proceso Frasch tiene que estar decir libre de toda sustancia mineral que tiende a precipitarse en forma de incrustaciones en las calderas y tuberías.

9%) y no contiene impurezas de Se. Se inyecta agua sobrecalentada (a una temperatura de alrededor de 165 ºC y 16 atm) en la roca subterránea que contiene azufre a través del tubo exterior de una sonda formada por tres tubos concéntricos. El azufre funde (PF = 112. Te o As. Se inyecta aire comprimido (a 20-25 atm) por el tubo más interno y la mezcla azufre-agua asciende por el tubo intermedio. pasando en estas condiciones a la red de tubos de transporte que lo conducirán. formando una bolsa líquida.El azufre fundido se bombea en forma fluida y caliente a través del espacio anular formado por los tubos concéntricos que acarrean el agua sobrecalentada y el aire a presión. El azufre obtenido es muy puro (pureza del 99. a los depósitos de solidificación o a los tanques térmicos que lo conservan fundido para su manejo y transporte en estado líquido.5-99. 6 .8 ºC).

mientras más grande mejor. Este sistema de vaciado en escalonamiento es usado por compañías que prefieren solidificar el azufre en cantidades sumamente grandes así ahorrando en gastos de mano de obra y material que serían necesarios si se construyeran dos o hasta tres “bateas” de dimensiones menores. Otras compañías prefieren el construir los límites de la “batea” hasta una altura de 10 a 12 metros y proceder luego al vaciado para formar un solo bloque. He aquí por qué es necesario que las “bateas” tengan una gran superficie de evaporación. Consideraremos cada punto por separado: 1. se dejan solidificar y se vacía de nuevo. Cuando la altura del “bloque” de azufre sólido haya alcanzado un metro aproximadamente sobre éste se construye una barda de retención secundaría. De aquí el azufre puede seguir tres caminos: (1) puede ser bombeado directamente a las bateas de solidificación. como en el método anterior se vacía el azufre en capas de 3” para favorecer una rápida evaporación. se vacían capas de 3” de altura. pues si se vacía el azufre rápidamente y en capas demasiado gruesas puede darse el caso de que se formen cavernas. implica una producción bastante fuerte. todo depende de los gustos o necesidades del productor. Se continúa así hasta que la masa de azufre haya alcanzado una altura de 20 a 30 metros. Al bloque inicial se le llama comúnmente “bloque base”.. El proceso de bombeo continúa en cuanto el azufre vaciado se haya solidificado.El azufre es bombeado directamente al sitio de solidificación. Entonces se retira todo material de construcción y se procede al quebramiento y transporte del azufre. y el vaciado continúa.2. (2) puede ser bombeado a las barcazas especiales para su transportación a las plantas filtrantes para luego pasar a las bateas de solidificación y (3) puede ser bombeado directamente a vehículos de transporte para su distribución en forma líquida a los consumidores. Cuando éste nuevo “bloque” así formado haya alcanzado una altura conveniente (5 ó 6 metros) se principia otro vaciado sobre éste y a una distancia aproximada de un metro dentro de los límites del bloque anterior. Esta barda rodea completamente un área cuadrangular de dimensiones convenientes. El lugar escogido para construir la “batea” de solidificación debe ser limpiado y nivelado y de una extensión proporcional al tamaño de la “batea” deseada. El material usado comúnmente es madera y lámina corrugada. Manejo del azufre una vez extraído El azufre es extraído de los pozos y es almacenado aún en forma líquida en el ya mencionado depósito de la estación de control. Este método de solidificación. siendo esta necesariamente de grandes dimensiones. En ambos métodos de solidificación no existe regla fija para respecto a las dimensiones de la “batea”. En éste. Debido a que el azufre es mal conductor del calor es necesario el proceder en esta forma. La construcción es llevada a cabo de la manera siguiente: En el lugar escogido se levanta una barda sólida de poca altura. claro está. Este proceso es cíclico. 7 .3. Dentro de esta “caja” el azufre es bombeado de forma lenta hasta alcanzar una altura de 3” aproximadamente.

El “bloque base” se construye de azufre para evitar las explosiones que pudieran ocurrir durante el quebramiento si una pala mecánica golpease contra una base de concreto y produjese una chispa que a su vez detonase el fino polvillo se azufre que resulta durante tales operaciones. Con este método también se construye el bloque en forma escalonada. Manejo del azufre una vez extraído En los últimos años... Esta base de azufre es usada una y otra vez. Estas secciones son colocadas una a continuación de otra sobre el bloque base siguiendo el contorno de éste como unos 80 cm. 3. de tal manera que formen un espacio cerrado entre las placas de las secciones. para ahí abastecer a las barcazas tanque que lo llevarán a la planta de filtración. Dentro de este espacio se vacía el azufre y se deja solidificar convenientemente. respectivamente. cuando esto sucede se retiran las secciones y dentro del área cerrada creada por estas paredes se vacía el azufre.2. 8 .3. como el cliente requiere para sus usos un alto grado de pureza del producto. con las dimensiones menores acondicionadas para su unión con los postes. trozos de madera y clavos solían quedar incrustados en el azufre). Dos de los métodos diseñados parecen resolver el problema de una manera más aceptable.Si el azufre es bombeado directamente de la planta de control a un tanque colector en los muelles. Este sistema de placas y postes. helos aquí: En uno de ellos se hace uso de secciones de placas paralelas. por medio de pernos. en capas. permiten el uso continuo del material de construcción empleado. Las columnas miden 3 metros de largo. de sus orillas. y el bloque va creciendo en forma escalonada.Si el azufre es bombeado directamente a vehículos de transporte para su distribución directa en forma líquida a los consumidores. Mediante estos sistemas de formas metálicas es posible el obtener azufre 99. En el segundo sistema se hace uso de columnas y placas de aluminio. se han diseñado varios métodos para la construcción de las paredes límites del vaciado. aunque de un alto costo inicial al igual que el método anterior. 2. tratándose de evitar el uso de paredes con postes de madera para así reducir el grado de contaminación del azufre. desarmables. superadas medio metro la una de la otra y unidas entre sí.9% puro. Estos puntos serán tratados en las secciones que se refieren a transportes y filtración respectivamente. (Al retirarse las paredes para proceder al quebramiento. Las placas tienen 3 metros de largo y ½ metro de ancho. Cuando esto ocurre el ciclo se repite. En terrenos blandos el “bloque base” se hunde y resurge a medida que el peso sobre ella aumenta o se descarga durante el quebramiento. hasta llenarlo en su totalidad.

Estas barcazas son de fondo plano. De forma liquida debe almacenarse sin presión en depósitos de acero. De forma sólida se transporta en camiones cerrados y limpios o en barcos. Ver. para navegación fluvial. y pueden transportar una carga aproximada de 700 toneladas de azufre líquido.4. Un tipo de barcaza lleva montado longitudinalmente un tanque cilíndrico 9 . En México varias compañías azufreras hacían uso de barcazas (2 tipos) para el transporte del azufre líquido desde el campo de producción hasta la planta de filtración en Coatzacoalcos. TRANSPORTE DEL AZUFRE El azufre se puede transportar tanto de forma líquida como de forma sólida. plástico. aluminio y revestidos de hormigón y nunca en depósitos con contenido en cobre y/o cinc.

10 . la ex Unión Soviética y Francia. el proceso Claus y Tostación de piritas. PROCESO CLAUS “Proceso Claus”: Es un proceso que se da en Canadá. el H2S se reduce a azufre elemental en dos etapas 2 H2S (g) + 2 O2 (g) → 1/8 S8 (g) + SO2 (g) + 2 H2O (g). El primer paso para la recuperación del S del gas natural consiste en la separación del H2S para lo cual se aprovechan sus propiedades ácidas. y por hidrogenación de los compuestos organosulfurados contenidos en los combustibles fósiles. Este método se usa por necesidad de controlar las emisiones de azufre.5. Después de ser eliminado del combustible. ahora existen otros métodos para la obtención del azufre. las cuales proporcionan alrededor del 15% de la producción total.1. OTROS MÉTODOS PARA LA OBTENCIÓN DEL AZUFRE Aunque el proceso Frasch en su día fue la principal fuente de azufre elemental. Este proceso consiste en separar el sulfuro de hidrógeno del metano por tratamiento con compuestos básicos. como la dietanolamina HN(C2H4OH)2. 2 H2S (g) + SO2 (g) → 3/8 S8 (s) + 2 H2O (g) El azufre también se puede obtener por desulfuración de petróleos brutos en las refinerías. Se pasa el gas a través de una disolución acuosa de una base orgánica. donde el único gas retenido es el H2S. 5.

haciendo pasar el vapor por una gran cámara de ladrillos. USOS DEL AZUFRE Las mayores cantidades de azufre se destinan a la producción de ácido sulfúrico. gasolina y aceite lubricante. donde se colocan las rocas sulfurosas en grandes pilas y se prenden. El azufre líquido que se va formando pasa a unos moldes de madera en los que solidifica. líquido usado en la fabricación de gran variedad de productos químicos. De uso muy común en Sicilia. La única desventaja que presenta este método es que al quemarse el azufre se produce anhídrido sulfuroso. en cuyas paredes se condensa en forma de polvo fino llamado flor de azufre. explosivos.2. plásticos. que destruye los cultivos de las zonas inmediatas. 11 . fertilizantes. TOSTACIÓN DE PIRITAS También conocido como volatilización del azufre nativo de regiones volcánicas. produciéndose el llamado azufre en cañón. Debido a esto el método puede utilizarse sólo en invierno. Éste se puede purificar posteriormente por destilación (separación mediante evaporación y condensación). 6.5.

y dado que las tuberías son de vital importancia no se puede hacer caso omiso a su mantenimiento. El método requiere de gran mantenimiento en las tuberías para evitar el desgasto y obstrucción de éstas.CONCLUCIONES Este proceso requiere de una gran cantidad de energía. tuberías. 12 . por lo que su uso es de altos costos. y obras de preparación como es la planta de agua “Planta de Vapor” para el suavizado del agua.

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