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RESEÑA HISTÓRICA
El proceso para la extracción de azufre conocido como «proceso Frasch» fue inventado por el químico alemán Herman Frasch (nacionalizado estadounidense en 1868) en 1894. Fig.1.1

Fig. 1.1: Herman Frasch
El proceso Frasch fue utilizado por primera vez en 1895 por la Union Sulphur Company en el domo de minas de azufre en Calcasieu, Louisiana, E.U.A. Fig. 1.2 La mayor cantidad del azufre elemental del mundo se ha obtenido por el proceso de Frasch a partir de las piedras calizas porosas que lo contienen. Herman Frasch desarrolló su ingenioso método, que consiste en fundir el azufre bajo tierra o el mar, y luego bombearlo hasta la superficie. Se utiliza equipo común de los pozos petroleros para hacer las perforaciones hasta el fondo de los estratos cargados de azufre, a una profundidad entre 150 y 750 m bajo tierra. En 1945 se encontró azufre en los primeros domos salinos en el Istmo pero no fue sino hasta 1952 cuando se comenzaron las instalaciones necesarias. En Junio de 1954 salió al mercado el primer azufre extraído en México por medio del proceso Frasch. Según las estadísticas el primer año de producción, 1954, produjo 86,000 toneladas de azufre, se extrajeron 516,000 toneladas en 1955 y 750,000 toneladas en 1956.

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Vista de zonas en el Golfo de México donde se encuentran domos salinos 2 .2.FIGURA 1.

que funde a 112. mal conductor de la electricidad. El minado por soluciones se usa en depósitos donde el mineral que se va a recuperar es soluble en algún tipo de medio acuoso. 3 . ASPECTOS GENERALES 2.2.8 g/cm3).8 °C.2. dando un líquido amarillo claro y poco denso (2. Es un sólido con un olor y sabor característico. Extracción La minería del azufre se encuentra dentro de los métodos especiales o métodos indirectos donde emplean técnicas de disolución.5 – 2.1. El Azufre El azufre se encuentra en la naturaleza en estado nativo y como sulfuros y sulfatos. 2. Los minerales que pueden ser recuperados por el método de “Disolución por agua” son: sal. que sometido a calentamiento cada vez más oscuro y viscoso. Los minerales susceptibles a ser recuperados por el “proceso Frasch” son de: azufre. Los minerales que son tratados por “Lixiviación” son minerales de: cobre. potasa (hidróxido de potasio). uranio y oro. En la actualidad existen tres métodos básicos para el minado por soluciones: 1) proceso Frasch 2) disolución de minerales con agua caliente y 3) los procesos de lixiviación.

asociados al petróleo. constituido generalmente por anhidrita. en los estados de Louisiana.2} 4 . 1. Proceso Frasch El proceso Frasch es utilizado para el minado de domos de azufre. a profundidades mayores de 450 m (1500 pies).3. Oaxaca. EL material normalmente está cubierto por estratos sedimentarios. Tabasco. Fig. Campeche y Veracruz. En México se explotan grandes yacimientos de azufre por el método Frasch en la región del Istmo de Tehuantepec.2. Texas y Florida. yeso o caliza. Este método se usa extensivamente en los grandes depósitos azufreros. Los depósitos ocurren cerca de la superficie y en los flancos externos de domos salinos. El encape es relativamente impermeable y competente.

Esta planta de agua llamada “Planta de Vapor” debe ser diseñada en proporción a la riqueza y volumen del yacimiento por trabajar. o sea 18. Para lograr el sobrecalentamiento sin llegar al punto de evaporación. de 3 cm de diámetro. DESCRIPCIÓN DEL MÉTODO 3.000 galones por día. Por lo regular se buscan depósitos de ocho a diez millones de toneladas de azufre. el agua tiene que ser inyectada a presión a través de tubos concéntricos instalados en barrenos o pozos previamente colados en retículas diseñadas específicamente para tal fin. de manera que algunos de estos barrenos sirvan como vía de inyección y otros (colados hacia la "falda" del domo) sirvan como pozos de “desfogue” (dar salida violentamente) para las aguas residuales que han perdido su temperatura de fusión. un millón de galones de agua caliente por día es la capacidad mínima para la cual debe diseñarse una planta. Se introduce un juego de tres tubos concéntricos. de modo que quede un espacio anular entre los dos. se pasa un tubo de 10 cm a través del de 20 cm. y el azufre fundido entra al sistema a través de las perforaciones inferiores. aunque esto es variable. Debe mencionarse aquí que la extracción del azufre es un proceso continuo. El agua usada en el proceso Frasch tiene que estar decir libre de toda sustancia mineral que tiende a precipitarse en forma de incrustaciones en las calderas y tuberías. la cual debe ser sobrecalentada por encima de los 100oC. Un tubo para aire. y se le apoya en un collar que sella el espacio anular entre los tubos de 20 y 10 cm. pues tal tonelaje por extraer se considera como un buen factor de garantía potencial. Este “volumen-base” de azufre sirve para garantizar la inversión del capital requerido. con tres pozos en producción es claro que se llega a la figura mínima de un millón de galones por día. 24 horas al día y siete días por semana. con objeto de alcanzar el punto de fusión del azufre nativo o elemental (112. y puesto que cada pozo usara un promedio de 300 galones de agua caliente por minuto.8 °C). lo que es igual 432. El conjunto superior de perforaciones permite que escape el agua caliente.000 galones por hora.3. Existe una regla basada en la experiencia que indica que es económicamente necesario el tener cuando menos tres pozos en producción. 5 . llega hasta una profundidad ligeramente por encima del collar mencionado. extendiéndolo casi hasta el fondo de la roca cargada de azufre. dentro de los otros. Requisitos Para este e requerirá disponer de una fuente abundante de agua de tratamiento.1.

a los depósitos de solidificación o a los tanques térmicos que lo conservan fundido para su manejo y transporte en estado líquido. 6 . formando una bolsa líquida. El azufre obtenido es muy puro (pureza del 99. Se inyecta aire comprimido (a 20-25 atm) por el tubo más interno y la mezcla azufre-agua asciende por el tubo intermedio.5-99. El azufre funde (PF = 112.9%) y no contiene impurezas de Se. pasando en estas condiciones a la red de tubos de transporte que lo conducirán. Se inyecta agua sobrecalentada (a una temperatura de alrededor de 165 ºC y 16 atm) en la roca subterránea que contiene azufre a través del tubo exterior de una sonda formada por tres tubos concéntricos.8 ºC). Te o As.El azufre fundido se bombea en forma fluida y caliente a través del espacio anular formado por los tubos concéntricos que acarrean el agua sobrecalentada y el aire a presión.

Dentro de esta “caja” el azufre es bombeado de forma lenta hasta alcanzar una altura de 3” aproximadamente. En ambos métodos de solidificación no existe regla fija para respecto a las dimensiones de la “batea”. Consideraremos cada punto por separado: 1. El material usado comúnmente es madera y lámina corrugada. Este sistema de vaciado en escalonamiento es usado por compañías que prefieren solidificar el azufre en cantidades sumamente grandes así ahorrando en gastos de mano de obra y material que serían necesarios si se construyeran dos o hasta tres “bateas” de dimensiones menores. siendo esta necesariamente de grandes dimensiones.3. Otras compañías prefieren el construir los límites de la “batea” hasta una altura de 10 a 12 metros y proceder luego al vaciado para formar un solo bloque. como en el método anterior se vacía el azufre en capas de 3” para favorecer una rápida evaporación. pues si se vacía el azufre rápidamente y en capas demasiado gruesas puede darse el caso de que se formen cavernas. El lugar escogido para construir la “batea” de solidificación debe ser limpiado y nivelado y de una extensión proporcional al tamaño de la “batea” deseada. (2) puede ser bombeado a las barcazas especiales para su transportación a las plantas filtrantes para luego pasar a las bateas de solidificación y (3) puede ser bombeado directamente a vehículos de transporte para su distribución en forma líquida a los consumidores. El proceso de bombeo continúa en cuanto el azufre vaciado se haya solidificado. claro está. se vacían capas de 3” de altura. De aquí el azufre puede seguir tres caminos: (1) puede ser bombeado directamente a las bateas de solidificación. implica una producción bastante fuerte. Cuando éste nuevo “bloque” así formado haya alcanzado una altura conveniente (5 ó 6 metros) se principia otro vaciado sobre éste y a una distancia aproximada de un metro dentro de los límites del bloque anterior. Se continúa así hasta que la masa de azufre haya alcanzado una altura de 20 a 30 metros.El azufre es bombeado directamente al sitio de solidificación. y el vaciado continúa. se dejan solidificar y se vacía de nuevo. Entonces se retira todo material de construcción y se procede al quebramiento y transporte del azufre. La construcción es llevada a cabo de la manera siguiente: En el lugar escogido se levanta una barda sólida de poca altura. Manejo del azufre una vez extraído El azufre es extraído de los pozos y es almacenado aún en forma líquida en el ya mencionado depósito de la estación de control.. He aquí por qué es necesario que las “bateas” tengan una gran superficie de evaporación. todo depende de los gustos o necesidades del productor. Esta barda rodea completamente un área cuadrangular de dimensiones convenientes. Cuando la altura del “bloque” de azufre sólido haya alcanzado un metro aproximadamente sobre éste se construye una barda de retención secundaría. Al bloque inicial se le llama comúnmente “bloque base”. Este proceso es cíclico.2. mientras más grande mejor. 7 . En éste. Este método de solidificación. Debido a que el azufre es mal conductor del calor es necesario el proceder en esta forma.

Dos de los métodos diseñados parecen resolver el problema de una manera más aceptable. de sus orillas. Este sistema de placas y postes. tratándose de evitar el uso de paredes con postes de madera para así reducir el grado de contaminación del azufre. 2. Estos puntos serán tratados en las secciones que se refieren a transportes y filtración respectivamente. y el bloque va creciendo en forma escalonada.2. Manejo del azufre una vez extraído En los últimos años. Con este método también se construye el bloque en forma escalonada. Las columnas miden 3 metros de largo. Mediante estos sistemas de formas metálicas es posible el obtener azufre 99. como el cliente requiere para sus usos un alto grado de pureza del producto. Estas secciones son colocadas una a continuación de otra sobre el bloque base siguiendo el contorno de éste como unos 80 cm. con las dimensiones menores acondicionadas para su unión con los postes. cuando esto sucede se retiran las secciones y dentro del área cerrada creada por estas paredes se vacía el azufre. por medio de pernos.Si el azufre es bombeado directamente a vehículos de transporte para su distribución directa en forma líquida a los consumidores. (Al retirarse las paredes para proceder al quebramiento. hasta llenarlo en su totalidad. En terrenos blandos el “bloque base” se hunde y resurge a medida que el peso sobre ella aumenta o se descarga durante el quebramiento. aunque de un alto costo inicial al igual que el método anterior. de tal manera que formen un espacio cerrado entre las placas de las secciones. El “bloque base” se construye de azufre para evitar las explosiones que pudieran ocurrir durante el quebramiento si una pala mecánica golpease contra una base de concreto y produjese una chispa que a su vez detonase el fino polvillo se azufre que resulta durante tales operaciones.9% puro. se han diseñado varios métodos para la construcción de las paredes límites del vaciado. En el segundo sistema se hace uso de columnas y placas de aluminio. trozos de madera y clavos solían quedar incrustados en el azufre). superadas medio metro la una de la otra y unidas entre sí. para ahí abastecer a las barcazas tanque que lo llevarán a la planta de filtración. Cuando esto ocurre el ciclo se repite.3.Si el azufre es bombeado directamente de la planta de control a un tanque colector en los muelles. 3. 8 . helos aquí: En uno de ellos se hace uso de secciones de placas paralelas. desarmables. permiten el uso continuo del material de construcción empleado.. Las placas tienen 3 metros de largo y ½ metro de ancho.. Dentro de este espacio se vacía el azufre y se deja solidificar convenientemente. respectivamente. en capas. Esta base de azufre es usada una y otra vez.

Estas barcazas son de fondo plano. De forma liquida debe almacenarse sin presión en depósitos de acero. plástico. Ver. TRANSPORTE DEL AZUFRE El azufre se puede transportar tanto de forma líquida como de forma sólida. De forma sólida se transporta en camiones cerrados y limpios o en barcos. para navegación fluvial. En México varias compañías azufreras hacían uso de barcazas (2 tipos) para el transporte del azufre líquido desde el campo de producción hasta la planta de filtración en Coatzacoalcos. y pueden transportar una carga aproximada de 700 toneladas de azufre líquido. Un tipo de barcaza lleva montado longitudinalmente un tanque cilíndrico 9 .4. aluminio y revestidos de hormigón y nunca en depósitos con contenido en cobre y/o cinc.

el proceso Claus y Tostación de piritas. Después de ser eliminado del combustible. El primer paso para la recuperación del S del gas natural consiste en la separación del H2S para lo cual se aprovechan sus propiedades ácidas. el H2S se reduce a azufre elemental en dos etapas 2 H2S (g) + 2 O2 (g) → 1/8 S8 (g) + SO2 (g) + 2 H2O (g). como la dietanolamina HN(C2H4OH)2.5. ahora existen otros métodos para la obtención del azufre. y por hidrogenación de los compuestos organosulfurados contenidos en los combustibles fósiles. 10 . Este proceso consiste en separar el sulfuro de hidrógeno del metano por tratamiento con compuestos básicos. PROCESO CLAUS “Proceso Claus”: Es un proceso que se da en Canadá. 5. 2 H2S (g) + SO2 (g) → 3/8 S8 (s) + 2 H2O (g) El azufre también se puede obtener por desulfuración de petróleos brutos en las refinerías. donde el único gas retenido es el H2S.1. Se pasa el gas a través de una disolución acuosa de una base orgánica. la ex Unión Soviética y Francia. OTROS MÉTODOS PARA LA OBTENCIÓN DEL AZUFRE Aunque el proceso Frasch en su día fue la principal fuente de azufre elemental. Este método se usa por necesidad de controlar las emisiones de azufre. las cuales proporcionan alrededor del 15% de la producción total.

líquido usado en la fabricación de gran variedad de productos químicos. De uso muy común en Sicilia.2. haciendo pasar el vapor por una gran cámara de ladrillos. USOS DEL AZUFRE Las mayores cantidades de azufre se destinan a la producción de ácido sulfúrico.5. Debido a esto el método puede utilizarse sólo en invierno. en cuyas paredes se condensa en forma de polvo fino llamado flor de azufre. Éste se puede purificar posteriormente por destilación (separación mediante evaporación y condensación). fertilizantes. 6. donde se colocan las rocas sulfurosas en grandes pilas y se prenden. explosivos. TOSTACIÓN DE PIRITAS También conocido como volatilización del azufre nativo de regiones volcánicas. La única desventaja que presenta este método es que al quemarse el azufre se produce anhídrido sulfuroso. que destruye los cultivos de las zonas inmediatas. gasolina y aceite lubricante. El azufre líquido que se va formando pasa a unos moldes de madera en los que solidifica. produciéndose el llamado azufre en cañón. plásticos. 11 .

CONCLUCIONES Este proceso requiere de una gran cantidad de energía. por lo que su uso es de altos costos. y obras de preparación como es la planta de agua “Planta de Vapor” para el suavizado del agua. y dado que las tuberías son de vital importancia no se puede hacer caso omiso a su mantenimiento. tuberías. 12 . El método requiere de gran mantenimiento en las tuberías para evitar el desgasto y obstrucción de éstas.

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