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RESEÑA HISTÓRICA
El proceso para la extracción de azufre conocido como «proceso Frasch» fue inventado por el químico alemán Herman Frasch (nacionalizado estadounidense en 1868) en 1894. Fig.1.1

Fig. 1.1: Herman Frasch
El proceso Frasch fue utilizado por primera vez en 1895 por la Union Sulphur Company en el domo de minas de azufre en Calcasieu, Louisiana, E.U.A. Fig. 1.2 La mayor cantidad del azufre elemental del mundo se ha obtenido por el proceso de Frasch a partir de las piedras calizas porosas que lo contienen. Herman Frasch desarrolló su ingenioso método, que consiste en fundir el azufre bajo tierra o el mar, y luego bombearlo hasta la superficie. Se utiliza equipo común de los pozos petroleros para hacer las perforaciones hasta el fondo de los estratos cargados de azufre, a una profundidad entre 150 y 750 m bajo tierra. En 1945 se encontró azufre en los primeros domos salinos en el Istmo pero no fue sino hasta 1952 cuando se comenzaron las instalaciones necesarias. En Junio de 1954 salió al mercado el primer azufre extraído en México por medio del proceso Frasch. Según las estadísticas el primer año de producción, 1954, produjo 86,000 toneladas de azufre, se extrajeron 516,000 toneladas en 1955 y 750,000 toneladas en 1956.

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FIGURA 1.2. Vista de zonas en el Golfo de México donde se encuentran domos salinos 2 .

2. Es un sólido con un olor y sabor característico. Los minerales que son tratados por “Lixiviación” son minerales de: cobre.2.1. dando un líquido amarillo claro y poco denso (2. que sometido a calentamiento cada vez más oscuro y viscoso. Extracción La minería del azufre se encuentra dentro de los métodos especiales o métodos indirectos donde emplean técnicas de disolución.5 – 2. uranio y oro. Los minerales susceptibles a ser recuperados por el “proceso Frasch” son de: azufre.8 °C. Los minerales que pueden ser recuperados por el método de “Disolución por agua” son: sal. El Azufre El azufre se encuentra en la naturaleza en estado nativo y como sulfuros y sulfatos. que funde a 112. 2. En la actualidad existen tres métodos básicos para el minado por soluciones: 1) proceso Frasch 2) disolución de minerales con agua caliente y 3) los procesos de lixiviación.8 g/cm3). ASPECTOS GENERALES 2. 3 . mal conductor de la electricidad. El minado por soluciones se usa en depósitos donde el mineral que se va a recuperar es soluble en algún tipo de medio acuoso. potasa (hidróxido de potasio).

Texas y Florida. Campeche y Veracruz. El encape es relativamente impermeable y competente. yeso o caliza. Fig. Proceso Frasch El proceso Frasch es utilizado para el minado de domos de azufre. Este método se usa extensivamente en los grandes depósitos azufreros. constituido generalmente por anhidrita. a profundidades mayores de 450 m (1500 pies).3.2.2} 4 . Oaxaca. En México se explotan grandes yacimientos de azufre por el método Frasch en la región del Istmo de Tehuantepec. asociados al petróleo. EL material normalmente está cubierto por estratos sedimentarios. en los estados de Louisiana. Tabasco. 1. Los depósitos ocurren cerca de la superficie y en los flancos externos de domos salinos.

Por lo regular se buscan depósitos de ocho a diez millones de toneladas de azufre. de 3 cm de diámetro. Un tubo para aire. llega hasta una profundidad ligeramente por encima del collar mencionado. un millón de galones de agua caliente por día es la capacidad mínima para la cual debe diseñarse una planta. Existe una regla basada en la experiencia que indica que es económicamente necesario el tener cuando menos tres pozos en producción. pues tal tonelaje por extraer se considera como un buen factor de garantía potencial. con tres pozos en producción es claro que se llega a la figura mínima de un millón de galones por día. Requisitos Para este e requerirá disponer de una fuente abundante de agua de tratamiento. o sea 18. y puesto que cada pozo usara un promedio de 300 galones de agua caliente por minuto. Para lograr el sobrecalentamiento sin llegar al punto de evaporación. Este “volumen-base” de azufre sirve para garantizar la inversión del capital requerido. y el azufre fundido entra al sistema a través de las perforaciones inferiores.1.8 °C). lo que es igual 432. de manera que algunos de estos barrenos sirvan como vía de inyección y otros (colados hacia la "falda" del domo) sirvan como pozos de “desfogue” (dar salida violentamente) para las aguas residuales que han perdido su temperatura de fusión. El agua usada en el proceso Frasch tiene que estar decir libre de toda sustancia mineral que tiende a precipitarse en forma de incrustaciones en las calderas y tuberías. aunque esto es variable. de modo que quede un espacio anular entre los dos.3. El conjunto superior de perforaciones permite que escape el agua caliente. y se le apoya en un collar que sella el espacio anular entre los tubos de 20 y 10 cm. la cual debe ser sobrecalentada por encima de los 100oC.000 galones por día. Se introduce un juego de tres tubos concéntricos. Debe mencionarse aquí que la extracción del azufre es un proceso continuo. Esta planta de agua llamada “Planta de Vapor” debe ser diseñada en proporción a la riqueza y volumen del yacimiento por trabajar. dentro de los otros. extendiéndolo casi hasta el fondo de la roca cargada de azufre. el agua tiene que ser inyectada a presión a través de tubos concéntricos instalados en barrenos o pozos previamente colados en retículas diseñadas específicamente para tal fin. DESCRIPCIÓN DEL MÉTODO 3. con objeto de alcanzar el punto de fusión del azufre nativo o elemental (112. 5 . 24 horas al día y siete días por semana. se pasa un tubo de 10 cm a través del de 20 cm.000 galones por hora.

El azufre obtenido es muy puro (pureza del 99. El azufre funde (PF = 112. Se inyecta agua sobrecalentada (a una temperatura de alrededor de 165 ºC y 16 atm) en la roca subterránea que contiene azufre a través del tubo exterior de una sonda formada por tres tubos concéntricos. formando una bolsa líquida.8 ºC).9%) y no contiene impurezas de Se.El azufre fundido se bombea en forma fluida y caliente a través del espacio anular formado por los tubos concéntricos que acarrean el agua sobrecalentada y el aire a presión. 6 .5-99. pasando en estas condiciones a la red de tubos de transporte que lo conducirán. Te o As. Se inyecta aire comprimido (a 20-25 atm) por el tubo más interno y la mezcla azufre-agua asciende por el tubo intermedio. a los depósitos de solidificación o a los tanques térmicos que lo conservan fundido para su manejo y transporte en estado líquido.

y el vaciado continúa. como en el método anterior se vacía el azufre en capas de 3” para favorecer una rápida evaporación. Se continúa así hasta que la masa de azufre haya alcanzado una altura de 20 a 30 metros. La construcción es llevada a cabo de la manera siguiente: En el lugar escogido se levanta una barda sólida de poca altura. El lugar escogido para construir la “batea” de solidificación debe ser limpiado y nivelado y de una extensión proporcional al tamaño de la “batea” deseada. Entonces se retira todo material de construcción y se procede al quebramiento y transporte del azufre. El material usado comúnmente es madera y lámina corrugada.2. Este sistema de vaciado en escalonamiento es usado por compañías que prefieren solidificar el azufre en cantidades sumamente grandes así ahorrando en gastos de mano de obra y material que serían necesarios si se construyeran dos o hasta tres “bateas” de dimensiones menores.El azufre es bombeado directamente al sitio de solidificación. En ambos métodos de solidificación no existe regla fija para respecto a las dimensiones de la “batea”. se vacían capas de 3” de altura.3. 7 . (2) puede ser bombeado a las barcazas especiales para su transportación a las plantas filtrantes para luego pasar a las bateas de solidificación y (3) puede ser bombeado directamente a vehículos de transporte para su distribución en forma líquida a los consumidores. Dentro de esta “caja” el azufre es bombeado de forma lenta hasta alcanzar una altura de 3” aproximadamente. Cuando éste nuevo “bloque” así formado haya alcanzado una altura conveniente (5 ó 6 metros) se principia otro vaciado sobre éste y a una distancia aproximada de un metro dentro de los límites del bloque anterior. Debido a que el azufre es mal conductor del calor es necesario el proceder en esta forma. siendo esta necesariamente de grandes dimensiones. se dejan solidificar y se vacía de nuevo. En éste. mientras más grande mejor. pues si se vacía el azufre rápidamente y en capas demasiado gruesas puede darse el caso de que se formen cavernas. Manejo del azufre una vez extraído El azufre es extraído de los pozos y es almacenado aún en forma líquida en el ya mencionado depósito de la estación de control. El proceso de bombeo continúa en cuanto el azufre vaciado se haya solidificado. claro está. Consideraremos cada punto por separado: 1. todo depende de los gustos o necesidades del productor. Otras compañías prefieren el construir los límites de la “batea” hasta una altura de 10 a 12 metros y proceder luego al vaciado para formar un solo bloque. Esta barda rodea completamente un área cuadrangular de dimensiones convenientes. Al bloque inicial se le llama comúnmente “bloque base”. He aquí por qué es necesario que las “bateas” tengan una gran superficie de evaporación. Este proceso es cíclico. Cuando la altura del “bloque” de azufre sólido haya alcanzado un metro aproximadamente sobre éste se construye una barda de retención secundaría. Este método de solidificación. De aquí el azufre puede seguir tres caminos: (1) puede ser bombeado directamente a las bateas de solidificación.. implica una producción bastante fuerte.

con las dimensiones menores acondicionadas para su unión con los postes. Dentro de este espacio se vacía el azufre y se deja solidificar convenientemente. como el cliente requiere para sus usos un alto grado de pureza del producto. El “bloque base” se construye de azufre para evitar las explosiones que pudieran ocurrir durante el quebramiento si una pala mecánica golpease contra una base de concreto y produjese una chispa que a su vez detonase el fino polvillo se azufre que resulta durante tales operaciones. y el bloque va creciendo en forma escalonada. aunque de un alto costo inicial al igual que el método anterior. Cuando esto ocurre el ciclo se repite. En el segundo sistema se hace uso de columnas y placas de aluminio. Estas secciones son colocadas una a continuación de otra sobre el bloque base siguiendo el contorno de éste como unos 80 cm. respectivamente. Estos puntos serán tratados en las secciones que se refieren a transportes y filtración respectivamente. cuando esto sucede se retiran las secciones y dentro del área cerrada creada por estas paredes se vacía el azufre. superadas medio metro la una de la otra y unidas entre sí.2. se han diseñado varios métodos para la construcción de las paredes límites del vaciado. Las placas tienen 3 metros de largo y ½ metro de ancho. por medio de pernos. permiten el uso continuo del material de construcción empleado. trozos de madera y clavos solían quedar incrustados en el azufre). Esta base de azufre es usada una y otra vez. tratándose de evitar el uso de paredes con postes de madera para así reducir el grado de contaminación del azufre. desarmables. de tal manera que formen un espacio cerrado entre las placas de las secciones. Las columnas miden 3 metros de largo. 2.Si el azufre es bombeado directamente de la planta de control a un tanque colector en los muelles. Manejo del azufre una vez extraído En los últimos años. de sus orillas. en capas. hasta llenarlo en su totalidad. Dos de los métodos diseñados parecen resolver el problema de una manera más aceptable. 3. Mediante estos sistemas de formas metálicas es posible el obtener azufre 99. Con este método también se construye el bloque en forma escalonada... (Al retirarse las paredes para proceder al quebramiento. 8 . En terrenos blandos el “bloque base” se hunde y resurge a medida que el peso sobre ella aumenta o se descarga durante el quebramiento. para ahí abastecer a las barcazas tanque que lo llevarán a la planta de filtración. Este sistema de placas y postes.Si el azufre es bombeado directamente a vehículos de transporte para su distribución directa en forma líquida a los consumidores.3. helos aquí: En uno de ellos se hace uso de secciones de placas paralelas.9% puro.

De forma liquida debe almacenarse sin presión en depósitos de acero. De forma sólida se transporta en camiones cerrados y limpios o en barcos. Ver. En México varias compañías azufreras hacían uso de barcazas (2 tipos) para el transporte del azufre líquido desde el campo de producción hasta la planta de filtración en Coatzacoalcos.4. Estas barcazas son de fondo plano. plástico. y pueden transportar una carga aproximada de 700 toneladas de azufre líquido. Un tipo de barcaza lleva montado longitudinalmente un tanque cilíndrico 9 . aluminio y revestidos de hormigón y nunca en depósitos con contenido en cobre y/o cinc. para navegación fluvial. TRANSPORTE DEL AZUFRE El azufre se puede transportar tanto de forma líquida como de forma sólida.

10 . ahora existen otros métodos para la obtención del azufre. el H2S se reduce a azufre elemental en dos etapas 2 H2S (g) + 2 O2 (g) → 1/8 S8 (g) + SO2 (g) + 2 H2O (g). las cuales proporcionan alrededor del 15% de la producción total. la ex Unión Soviética y Francia. Este proceso consiste en separar el sulfuro de hidrógeno del metano por tratamiento con compuestos básicos.5. El primer paso para la recuperación del S del gas natural consiste en la separación del H2S para lo cual se aprovechan sus propiedades ácidas. Se pasa el gas a través de una disolución acuosa de una base orgánica. 2 H2S (g) + SO2 (g) → 3/8 S8 (s) + 2 H2O (g) El azufre también se puede obtener por desulfuración de petróleos brutos en las refinerías. y por hidrogenación de los compuestos organosulfurados contenidos en los combustibles fósiles. Después de ser eliminado del combustible. PROCESO CLAUS “Proceso Claus”: Es un proceso que se da en Canadá.1. donde el único gas retenido es el H2S. 5. el proceso Claus y Tostación de piritas. como la dietanolamina HN(C2H4OH)2. OTROS MÉTODOS PARA LA OBTENCIÓN DEL AZUFRE Aunque el proceso Frasch en su día fue la principal fuente de azufre elemental. Este método se usa por necesidad de controlar las emisiones de azufre.

11 . Éste se puede purificar posteriormente por destilación (separación mediante evaporación y condensación). 6. La única desventaja que presenta este método es que al quemarse el azufre se produce anhídrido sulfuroso. que destruye los cultivos de las zonas inmediatas. gasolina y aceite lubricante. De uso muy común en Sicilia. haciendo pasar el vapor por una gran cámara de ladrillos. en cuyas paredes se condensa en forma de polvo fino llamado flor de azufre. donde se colocan las rocas sulfurosas en grandes pilas y se prenden. TOSTACIÓN DE PIRITAS También conocido como volatilización del azufre nativo de regiones volcánicas. explosivos. USOS DEL AZUFRE Las mayores cantidades de azufre se destinan a la producción de ácido sulfúrico. El azufre líquido que se va formando pasa a unos moldes de madera en los que solidifica.5.2. produciéndose el llamado azufre en cañón. líquido usado en la fabricación de gran variedad de productos químicos. plásticos. Debido a esto el método puede utilizarse sólo en invierno. fertilizantes.

por lo que su uso es de altos costos.CONCLUCIONES Este proceso requiere de una gran cantidad de energía. 12 . y dado que las tuberías son de vital importancia no se puede hacer caso omiso a su mantenimiento. El método requiere de gran mantenimiento en las tuberías para evitar el desgasto y obstrucción de éstas. tuberías. y obras de preparación como es la planta de agua “Planta de Vapor” para el suavizado del agua.

2005. VÍCTOR MANUEL LÓPEZ ABURTO.  HARTMAN. tomo 1 pág.M. edición 1997. Society for mining.REFERENCIAS  http://www. UNAM.answers.com/quimica/azufre/proceso-azufrefrasch  http://www. Facultad de Ingeniería.  ING.E.: 208. mining engineering handbook. S.htm  ENCICLOPEDIA PRÁCTICA PLANETA.htm  http://wiki. “Manual para la selección de métodos de explotación de minas”.com/Q/Extraction_of_sulfur_by_frasch_proc ess  http://www. México.de/espa%C3%B1ol/mainnav/productos/agroqu%C3%ADmica/alzon%C2%AE_azufre_l %C3%ADquido/transporte_y_almacenamiento. 13 .citycollegiate. Howard L.skwp. metallurgy and exploration. 1992.com/frasch_method.textoscientificos.