1.

RESEÑA HISTÓRICA
El proceso para la extracción de azufre conocido como «proceso Frasch» fue inventado por el químico alemán Herman Frasch (nacionalizado estadounidense en 1868) en 1894. Fig.1.1

Fig. 1.1: Herman Frasch
El proceso Frasch fue utilizado por primera vez en 1895 por la Union Sulphur Company en el domo de minas de azufre en Calcasieu, Louisiana, E.U.A. Fig. 1.2 La mayor cantidad del azufre elemental del mundo se ha obtenido por el proceso de Frasch a partir de las piedras calizas porosas que lo contienen. Herman Frasch desarrolló su ingenioso método, que consiste en fundir el azufre bajo tierra o el mar, y luego bombearlo hasta la superficie. Se utiliza equipo común de los pozos petroleros para hacer las perforaciones hasta el fondo de los estratos cargados de azufre, a una profundidad entre 150 y 750 m bajo tierra. En 1945 se encontró azufre en los primeros domos salinos en el Istmo pero no fue sino hasta 1952 cuando se comenzaron las instalaciones necesarias. En Junio de 1954 salió al mercado el primer azufre extraído en México por medio del proceso Frasch. Según las estadísticas el primer año de producción, 1954, produjo 86,000 toneladas de azufre, se extrajeron 516,000 toneladas en 1955 y 750,000 toneladas en 1956.

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FIGURA 1.2. Vista de zonas en el Golfo de México donde se encuentran domos salinos 2 .

5 – 2. dando un líquido amarillo claro y poco denso (2. El minado por soluciones se usa en depósitos donde el mineral que se va a recuperar es soluble en algún tipo de medio acuoso. mal conductor de la electricidad.2.8 g/cm3). El Azufre El azufre se encuentra en la naturaleza en estado nativo y como sulfuros y sulfatos. Extracción La minería del azufre se encuentra dentro de los métodos especiales o métodos indirectos donde emplean técnicas de disolución. 3 . 2.8 °C. Es un sólido con un olor y sabor característico.1.2. En la actualidad existen tres métodos básicos para el minado por soluciones: 1) proceso Frasch 2) disolución de minerales con agua caliente y 3) los procesos de lixiviación. potasa (hidróxido de potasio). Los minerales que pueden ser recuperados por el método de “Disolución por agua” son: sal. Los minerales que son tratados por “Lixiviación” son minerales de: cobre. que funde a 112. que sometido a calentamiento cada vez más oscuro y viscoso. ASPECTOS GENERALES 2. uranio y oro. Los minerales susceptibles a ser recuperados por el “proceso Frasch” son de: azufre.

Campeche y Veracruz.3. yeso o caliza. Oaxaca. El encape es relativamente impermeable y competente. constituido generalmente por anhidrita.2} 4 . Los depósitos ocurren cerca de la superficie y en los flancos externos de domos salinos. Este método se usa extensivamente en los grandes depósitos azufreros. asociados al petróleo. En México se explotan grandes yacimientos de azufre por el método Frasch en la región del Istmo de Tehuantepec. Texas y Florida. EL material normalmente está cubierto por estratos sedimentarios. Fig. 1. Tabasco. en los estados de Louisiana. a profundidades mayores de 450 m (1500 pies). Proceso Frasch El proceso Frasch es utilizado para el minado de domos de azufre.2.

aunque esto es variable. DESCRIPCIÓN DEL MÉTODO 3. extendiéndolo casi hasta el fondo de la roca cargada de azufre. un millón de galones de agua caliente por día es la capacidad mínima para la cual debe diseñarse una planta. de manera que algunos de estos barrenos sirvan como vía de inyección y otros (colados hacia la "falda" del domo) sirvan como pozos de “desfogue” (dar salida violentamente) para las aguas residuales que han perdido su temperatura de fusión. 24 horas al día y siete días por semana. dentro de los otros. con objeto de alcanzar el punto de fusión del azufre nativo o elemental (112. El conjunto superior de perforaciones permite que escape el agua caliente.000 galones por hora. Requisitos Para este e requerirá disponer de una fuente abundante de agua de tratamiento. o sea 18.000 galones por día. Por lo regular se buscan depósitos de ocho a diez millones de toneladas de azufre. y puesto que cada pozo usara un promedio de 300 galones de agua caliente por minuto. y el azufre fundido entra al sistema a través de las perforaciones inferiores. Un tubo para aire. de 3 cm de diámetro. Este “volumen-base” de azufre sirve para garantizar la inversión del capital requerido. lo que es igual 432. se pasa un tubo de 10 cm a través del de 20 cm. Existe una regla basada en la experiencia que indica que es económicamente necesario el tener cuando menos tres pozos en producción. Debe mencionarse aquí que la extracción del azufre es un proceso continuo. la cual debe ser sobrecalentada por encima de los 100oC.8 °C).1. Se introduce un juego de tres tubos concéntricos. con tres pozos en producción es claro que se llega a la figura mínima de un millón de galones por día. y se le apoya en un collar que sella el espacio anular entre los tubos de 20 y 10 cm. pues tal tonelaje por extraer se considera como un buen factor de garantía potencial. El agua usada en el proceso Frasch tiene que estar decir libre de toda sustancia mineral que tiende a precipitarse en forma de incrustaciones en las calderas y tuberías. llega hasta una profundidad ligeramente por encima del collar mencionado.3. de modo que quede un espacio anular entre los dos. Esta planta de agua llamada “Planta de Vapor” debe ser diseñada en proporción a la riqueza y volumen del yacimiento por trabajar. Para lograr el sobrecalentamiento sin llegar al punto de evaporación. 5 . el agua tiene que ser inyectada a presión a través de tubos concéntricos instalados en barrenos o pozos previamente colados en retículas diseñadas específicamente para tal fin.

Se inyecta aire comprimido (a 20-25 atm) por el tubo más interno y la mezcla azufre-agua asciende por el tubo intermedio. El azufre funde (PF = 112. 6 .9%) y no contiene impurezas de Se. pasando en estas condiciones a la red de tubos de transporte que lo conducirán. El azufre obtenido es muy puro (pureza del 99. Se inyecta agua sobrecalentada (a una temperatura de alrededor de 165 ºC y 16 atm) en la roca subterránea que contiene azufre a través del tubo exterior de una sonda formada por tres tubos concéntricos. formando una bolsa líquida. a los depósitos de solidificación o a los tanques térmicos que lo conservan fundido para su manejo y transporte en estado líquido.8 ºC).El azufre fundido se bombea en forma fluida y caliente a través del espacio anular formado por los tubos concéntricos que acarrean el agua sobrecalentada y el aire a presión.5-99. Te o As.

claro está. mientras más grande mejor. Debido a que el azufre es mal conductor del calor es necesario el proceder en esta forma. Otras compañías prefieren el construir los límites de la “batea” hasta una altura de 10 a 12 metros y proceder luego al vaciado para formar un solo bloque. (2) puede ser bombeado a las barcazas especiales para su transportación a las plantas filtrantes para luego pasar a las bateas de solidificación y (3) puede ser bombeado directamente a vehículos de transporte para su distribución en forma líquida a los consumidores. Este sistema de vaciado en escalonamiento es usado por compañías que prefieren solidificar el azufre en cantidades sumamente grandes así ahorrando en gastos de mano de obra y material que serían necesarios si se construyeran dos o hasta tres “bateas” de dimensiones menores. todo depende de los gustos o necesidades del productor. Se continúa así hasta que la masa de azufre haya alcanzado una altura de 20 a 30 metros. Este método de solidificación. Consideraremos cada punto por separado: 1.3. implica una producción bastante fuerte.2. y el vaciado continúa. El lugar escogido para construir la “batea” de solidificación debe ser limpiado y nivelado y de una extensión proporcional al tamaño de la “batea” deseada.El azufre es bombeado directamente al sitio de solidificación. Esta barda rodea completamente un área cuadrangular de dimensiones convenientes. siendo esta necesariamente de grandes dimensiones. De aquí el azufre puede seguir tres caminos: (1) puede ser bombeado directamente a las bateas de solidificación. Entonces se retira todo material de construcción y se procede al quebramiento y transporte del azufre.. Al bloque inicial se le llama comúnmente “bloque base”. Cuando la altura del “bloque” de azufre sólido haya alcanzado un metro aproximadamente sobre éste se construye una barda de retención secundaría. se dejan solidificar y se vacía de nuevo. He aquí por qué es necesario que las “bateas” tengan una gran superficie de evaporación. Manejo del azufre una vez extraído El azufre es extraído de los pozos y es almacenado aún en forma líquida en el ya mencionado depósito de la estación de control. En éste. se vacían capas de 3” de altura. En ambos métodos de solidificación no existe regla fija para respecto a las dimensiones de la “batea”. El material usado comúnmente es madera y lámina corrugada. El proceso de bombeo continúa en cuanto el azufre vaciado se haya solidificado. Cuando éste nuevo “bloque” así formado haya alcanzado una altura conveniente (5 ó 6 metros) se principia otro vaciado sobre éste y a una distancia aproximada de un metro dentro de los límites del bloque anterior. como en el método anterior se vacía el azufre en capas de 3” para favorecer una rápida evaporación. Dentro de esta “caja” el azufre es bombeado de forma lenta hasta alcanzar una altura de 3” aproximadamente. 7 . pues si se vacía el azufre rápidamente y en capas demasiado gruesas puede darse el caso de que se formen cavernas. La construcción es llevada a cabo de la manera siguiente: En el lugar escogido se levanta una barda sólida de poca altura. Este proceso es cíclico.

Las placas tienen 3 metros de largo y ½ metro de ancho. desarmables. Estos puntos serán tratados en las secciones que se refieren a transportes y filtración respectivamente. En terrenos blandos el “bloque base” se hunde y resurge a medida que el peso sobre ella aumenta o se descarga durante el quebramiento. 3.Si el azufre es bombeado directamente a vehículos de transporte para su distribución directa en forma líquida a los consumidores. Con este método también se construye el bloque en forma escalonada.Si el azufre es bombeado directamente de la planta de control a un tanque colector en los muelles. 2. con las dimensiones menores acondicionadas para su unión con los postes. En el segundo sistema se hace uso de columnas y placas de aluminio. cuando esto sucede se retiran las secciones y dentro del área cerrada creada por estas paredes se vacía el azufre. por medio de pernos. para ahí abastecer a las barcazas tanque que lo llevarán a la planta de filtración. Cuando esto ocurre el ciclo se repite. permiten el uso continuo del material de construcción empleado. tratándose de evitar el uso de paredes con postes de madera para así reducir el grado de contaminación del azufre. superadas medio metro la una de la otra y unidas entre sí. (Al retirarse las paredes para proceder al quebramiento. respectivamente. El “bloque base” se construye de azufre para evitar las explosiones que pudieran ocurrir durante el quebramiento si una pala mecánica golpease contra una base de concreto y produjese una chispa que a su vez detonase el fino polvillo se azufre que resulta durante tales operaciones. de sus orillas. y el bloque va creciendo en forma escalonada. Manejo del azufre una vez extraído En los últimos años. en capas.3. helos aquí: En uno de ellos se hace uso de secciones de placas paralelas. Este sistema de placas y postes. Las columnas miden 3 metros de largo. Dos de los métodos diseñados parecen resolver el problema de una manera más aceptable. Mediante estos sistemas de formas metálicas es posible el obtener azufre 99.2. aunque de un alto costo inicial al igual que el método anterior. de tal manera que formen un espacio cerrado entre las placas de las secciones.. hasta llenarlo en su totalidad. Dentro de este espacio se vacía el azufre y se deja solidificar convenientemente. como el cliente requiere para sus usos un alto grado de pureza del producto. 8 . Estas secciones son colocadas una a continuación de otra sobre el bloque base siguiendo el contorno de éste como unos 80 cm. trozos de madera y clavos solían quedar incrustados en el azufre). se han diseñado varios métodos para la construcción de las paredes límites del vaciado.9% puro. Esta base de azufre es usada una y otra vez..

TRANSPORTE DEL AZUFRE El azufre se puede transportar tanto de forma líquida como de forma sólida. aluminio y revestidos de hormigón y nunca en depósitos con contenido en cobre y/o cinc. Un tipo de barcaza lleva montado longitudinalmente un tanque cilíndrico 9 . para navegación fluvial. De forma sólida se transporta en camiones cerrados y limpios o en barcos. Ver. y pueden transportar una carga aproximada de 700 toneladas de azufre líquido. En México varias compañías azufreras hacían uso de barcazas (2 tipos) para el transporte del azufre líquido desde el campo de producción hasta la planta de filtración en Coatzacoalcos.4. Estas barcazas son de fondo plano. De forma liquida debe almacenarse sin presión en depósitos de acero. plástico.

el proceso Claus y Tostación de piritas.1. las cuales proporcionan alrededor del 15% de la producción total. PROCESO CLAUS “Proceso Claus”: Es un proceso que se da en Canadá. El primer paso para la recuperación del S del gas natural consiste en la separación del H2S para lo cual se aprovechan sus propiedades ácidas. Este método se usa por necesidad de controlar las emisiones de azufre. ahora existen otros métodos para la obtención del azufre. el H2S se reduce a azufre elemental en dos etapas 2 H2S (g) + 2 O2 (g) → 1/8 S8 (g) + SO2 (g) + 2 H2O (g). Este proceso consiste en separar el sulfuro de hidrógeno del metano por tratamiento con compuestos básicos. la ex Unión Soviética y Francia. como la dietanolamina HN(C2H4OH)2. y por hidrogenación de los compuestos organosulfurados contenidos en los combustibles fósiles. 10 . 2 H2S (g) + SO2 (g) → 3/8 S8 (s) + 2 H2O (g) El azufre también se puede obtener por desulfuración de petróleos brutos en las refinerías. Se pasa el gas a través de una disolución acuosa de una base orgánica. donde el único gas retenido es el H2S. OTROS MÉTODOS PARA LA OBTENCIÓN DEL AZUFRE Aunque el proceso Frasch en su día fue la principal fuente de azufre elemental.5. 5. Después de ser eliminado del combustible.

5. 11 . De uso muy común en Sicilia.2. gasolina y aceite lubricante. La única desventaja que presenta este método es que al quemarse el azufre se produce anhídrido sulfuroso. 6. haciendo pasar el vapor por una gran cámara de ladrillos. donde se colocan las rocas sulfurosas en grandes pilas y se prenden. Debido a esto el método puede utilizarse sólo en invierno. USOS DEL AZUFRE Las mayores cantidades de azufre se destinan a la producción de ácido sulfúrico. El azufre líquido que se va formando pasa a unos moldes de madera en los que solidifica. que destruye los cultivos de las zonas inmediatas. plásticos. produciéndose el llamado azufre en cañón. líquido usado en la fabricación de gran variedad de productos químicos. en cuyas paredes se condensa en forma de polvo fino llamado flor de azufre. TOSTACIÓN DE PIRITAS También conocido como volatilización del azufre nativo de regiones volcánicas. Éste se puede purificar posteriormente por destilación (separación mediante evaporación y condensación). explosivos. fertilizantes.

y dado que las tuberías son de vital importancia no se puede hacer caso omiso a su mantenimiento. tuberías. El método requiere de gran mantenimiento en las tuberías para evitar el desgasto y obstrucción de éstas. y obras de preparación como es la planta de agua “Planta de Vapor” para el suavizado del agua. 12 .CONCLUCIONES Este proceso requiere de una gran cantidad de energía. por lo que su uso es de altos costos.

13 . tomo 1 pág. UNAM.E.htm  http://wiki. Society for mining.: 208.citycollegiate.de/espa%C3%B1ol/mainnav/productos/agroqu%C3%ADmica/alzon%C2%AE_azufre_l %C3%ADquido/transporte_y_almacenamiento.  ING.REFERENCIAS  http://www. Howard L.  HARTMAN. México. metallurgy and exploration.answers.com/Q/Extraction_of_sulfur_by_frasch_proc ess  http://www. Facultad de Ingeniería. 2005.com/quimica/azufre/proceso-azufrefrasch  http://www. 1992.com/frasch_method.htm  ENCICLOPEDIA PRÁCTICA PLANETA.skwp. mining engineering handbook. edición 1997. S. “Manual para la selección de métodos de explotación de minas”. VÍCTOR MANUEL LÓPEZ ABURTO.textoscientificos.M.

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