1.

RESEÑA HISTÓRICA
El proceso para la extracción de azufre conocido como «proceso Frasch» fue inventado por el químico alemán Herman Frasch (nacionalizado estadounidense en 1868) en 1894. Fig.1.1

Fig. 1.1: Herman Frasch
El proceso Frasch fue utilizado por primera vez en 1895 por la Union Sulphur Company en el domo de minas de azufre en Calcasieu, Louisiana, E.U.A. Fig. 1.2 La mayor cantidad del azufre elemental del mundo se ha obtenido por el proceso de Frasch a partir de las piedras calizas porosas que lo contienen. Herman Frasch desarrolló su ingenioso método, que consiste en fundir el azufre bajo tierra o el mar, y luego bombearlo hasta la superficie. Se utiliza equipo común de los pozos petroleros para hacer las perforaciones hasta el fondo de los estratos cargados de azufre, a una profundidad entre 150 y 750 m bajo tierra. En 1945 se encontró azufre en los primeros domos salinos en el Istmo pero no fue sino hasta 1952 cuando se comenzaron las instalaciones necesarias. En Junio de 1954 salió al mercado el primer azufre extraído en México por medio del proceso Frasch. Según las estadísticas el primer año de producción, 1954, produjo 86,000 toneladas de azufre, se extrajeron 516,000 toneladas en 1955 y 750,000 toneladas en 1956.

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FIGURA 1.2. Vista de zonas en el Golfo de México donde se encuentran domos salinos 2 .

Los minerales que pueden ser recuperados por el método de “Disolución por agua” son: sal. En la actualidad existen tres métodos básicos para el minado por soluciones: 1) proceso Frasch 2) disolución de minerales con agua caliente y 3) los procesos de lixiviación.8 g/cm3). 2. Extracción La minería del azufre se encuentra dentro de los métodos especiales o métodos indirectos donde emplean técnicas de disolución. Los minerales susceptibles a ser recuperados por el “proceso Frasch” son de: azufre. Es un sólido con un olor y sabor característico.5 – 2. ASPECTOS GENERALES 2.2. 3 . potasa (hidróxido de potasio). El minado por soluciones se usa en depósitos donde el mineral que se va a recuperar es soluble en algún tipo de medio acuoso.1. mal conductor de la electricidad. que sometido a calentamiento cada vez más oscuro y viscoso.8 °C. Los minerales que son tratados por “Lixiviación” son minerales de: cobre. uranio y oro. dando un líquido amarillo claro y poco denso (2. que funde a 112.2. El Azufre El azufre se encuentra en la naturaleza en estado nativo y como sulfuros y sulfatos.

yeso o caliza. El encape es relativamente impermeable y competente. Campeche y Veracruz. EL material normalmente está cubierto por estratos sedimentarios. a profundidades mayores de 450 m (1500 pies). en los estados de Louisiana. Proceso Frasch El proceso Frasch es utilizado para el minado de domos de azufre.3.2. constituido generalmente por anhidrita. asociados al petróleo. Texas y Florida. Tabasco. Fig. Oaxaca.2} 4 . 1. En México se explotan grandes yacimientos de azufre por el método Frasch en la región del Istmo de Tehuantepec. Los depósitos ocurren cerca de la superficie y en los flancos externos de domos salinos. Este método se usa extensivamente en los grandes depósitos azufreros.

un millón de galones de agua caliente por día es la capacidad mínima para la cual debe diseñarse una planta. Esta planta de agua llamada “Planta de Vapor” debe ser diseñada en proporción a la riqueza y volumen del yacimiento por trabajar. de 3 cm de diámetro.8 °C).000 galones por día. o sea 18. Existe una regla basada en la experiencia que indica que es económicamente necesario el tener cuando menos tres pozos en producción. la cual debe ser sobrecalentada por encima de los 100oC. y el azufre fundido entra al sistema a través de las perforaciones inferiores. El agua usada en el proceso Frasch tiene que estar decir libre de toda sustancia mineral que tiende a precipitarse en forma de incrustaciones en las calderas y tuberías. Debe mencionarse aquí que la extracción del azufre es un proceso continuo. Requisitos Para este e requerirá disponer de una fuente abundante de agua de tratamiento. El conjunto superior de perforaciones permite que escape el agua caliente. y se le apoya en un collar que sella el espacio anular entre los tubos de 20 y 10 cm. pues tal tonelaje por extraer se considera como un buen factor de garantía potencial. Este “volumen-base” de azufre sirve para garantizar la inversión del capital requerido. extendiéndolo casi hasta el fondo de la roca cargada de azufre. Un tubo para aire.3. se pasa un tubo de 10 cm a través del de 20 cm.000 galones por hora. Para lograr el sobrecalentamiento sin llegar al punto de evaporación. 5 .1. con objeto de alcanzar el punto de fusión del azufre nativo o elemental (112. dentro de los otros. llega hasta una profundidad ligeramente por encima del collar mencionado. Se introduce un juego de tres tubos concéntricos. el agua tiene que ser inyectada a presión a través de tubos concéntricos instalados en barrenos o pozos previamente colados en retículas diseñadas específicamente para tal fin. Por lo regular se buscan depósitos de ocho a diez millones de toneladas de azufre. aunque esto es variable. y puesto que cada pozo usara un promedio de 300 galones de agua caliente por minuto. de modo que quede un espacio anular entre los dos. 24 horas al día y siete días por semana. DESCRIPCIÓN DEL MÉTODO 3. lo que es igual 432. de manera que algunos de estos barrenos sirvan como vía de inyección y otros (colados hacia la "falda" del domo) sirvan como pozos de “desfogue” (dar salida violentamente) para las aguas residuales que han perdido su temperatura de fusión. con tres pozos en producción es claro que se llega a la figura mínima de un millón de galones por día.

El azufre funde (PF = 112. Te o As. Se inyecta agua sobrecalentada (a una temperatura de alrededor de 165 ºC y 16 atm) en la roca subterránea que contiene azufre a través del tubo exterior de una sonda formada por tres tubos concéntricos.9%) y no contiene impurezas de Se. pasando en estas condiciones a la red de tubos de transporte que lo conducirán. formando una bolsa líquida.El azufre fundido se bombea en forma fluida y caliente a través del espacio anular formado por los tubos concéntricos que acarrean el agua sobrecalentada y el aire a presión. El azufre obtenido es muy puro (pureza del 99.8 ºC). a los depósitos de solidificación o a los tanques térmicos que lo conservan fundido para su manejo y transporte en estado líquido.5-99. Se inyecta aire comprimido (a 20-25 atm) por el tubo más interno y la mezcla azufre-agua asciende por el tubo intermedio. 6 .

pues si se vacía el azufre rápidamente y en capas demasiado gruesas puede darse el caso de que se formen cavernas..2. De aquí el azufre puede seguir tres caminos: (1) puede ser bombeado directamente a las bateas de solidificación. Este sistema de vaciado en escalonamiento es usado por compañías que prefieren solidificar el azufre en cantidades sumamente grandes así ahorrando en gastos de mano de obra y material que serían necesarios si se construyeran dos o hasta tres “bateas” de dimensiones menores. (2) puede ser bombeado a las barcazas especiales para su transportación a las plantas filtrantes para luego pasar a las bateas de solidificación y (3) puede ser bombeado directamente a vehículos de transporte para su distribución en forma líquida a los consumidores. Esta barda rodea completamente un área cuadrangular de dimensiones convenientes. implica una producción bastante fuerte. Manejo del azufre una vez extraído El azufre es extraído de los pozos y es almacenado aún en forma líquida en el ya mencionado depósito de la estación de control. Este proceso es cíclico. Entonces se retira todo material de construcción y se procede al quebramiento y transporte del azufre. El proceso de bombeo continúa en cuanto el azufre vaciado se haya solidificado. En ambos métodos de solidificación no existe regla fija para respecto a las dimensiones de la “batea”. El material usado comúnmente es madera y lámina corrugada. como en el método anterior se vacía el azufre en capas de 3” para favorecer una rápida evaporación. y el vaciado continúa. se vacían capas de 3” de altura. Cuando éste nuevo “bloque” así formado haya alcanzado una altura conveniente (5 ó 6 metros) se principia otro vaciado sobre éste y a una distancia aproximada de un metro dentro de los límites del bloque anterior. mientras más grande mejor. Al bloque inicial se le llama comúnmente “bloque base”. se dejan solidificar y se vacía de nuevo.3. Cuando la altura del “bloque” de azufre sólido haya alcanzado un metro aproximadamente sobre éste se construye una barda de retención secundaría. Se continúa así hasta que la masa de azufre haya alcanzado una altura de 20 a 30 metros. todo depende de los gustos o necesidades del productor. El lugar escogido para construir la “batea” de solidificación debe ser limpiado y nivelado y de una extensión proporcional al tamaño de la “batea” deseada. Debido a que el azufre es mal conductor del calor es necesario el proceder en esta forma. La construcción es llevada a cabo de la manera siguiente: En el lugar escogido se levanta una barda sólida de poca altura. Dentro de esta “caja” el azufre es bombeado de forma lenta hasta alcanzar una altura de 3” aproximadamente. Este método de solidificación. En éste. siendo esta necesariamente de grandes dimensiones.El azufre es bombeado directamente al sitio de solidificación. claro está. He aquí por qué es necesario que las “bateas” tengan una gran superficie de evaporación. Otras compañías prefieren el construir los límites de la “batea” hasta una altura de 10 a 12 metros y proceder luego al vaciado para formar un solo bloque. 7 . Consideraremos cada punto por separado: 1.

Mediante estos sistemas de formas metálicas es posible el obtener azufre 99. hasta llenarlo en su totalidad. con las dimensiones menores acondicionadas para su unión con los postes. para ahí abastecer a las barcazas tanque que lo llevarán a la planta de filtración. desarmables.2. 2.9% puro. permiten el uso continuo del material de construcción empleado. Este sistema de placas y postes. y el bloque va creciendo en forma escalonada.. cuando esto sucede se retiran las secciones y dentro del área cerrada creada por estas paredes se vacía el azufre. trozos de madera y clavos solían quedar incrustados en el azufre). Las placas tienen 3 metros de largo y ½ metro de ancho. Con este método también se construye el bloque en forma escalonada. de tal manera que formen un espacio cerrado entre las placas de las secciones. helos aquí: En uno de ellos se hace uso de secciones de placas paralelas. de sus orillas. Dentro de este espacio se vacía el azufre y se deja solidificar convenientemente.Si el azufre es bombeado directamente de la planta de control a un tanque colector en los muelles.. aunque de un alto costo inicial al igual que el método anterior. Esta base de azufre es usada una y otra vez. Estas secciones son colocadas una a continuación de otra sobre el bloque base siguiendo el contorno de éste como unos 80 cm. 8 . (Al retirarse las paredes para proceder al quebramiento. El “bloque base” se construye de azufre para evitar las explosiones que pudieran ocurrir durante el quebramiento si una pala mecánica golpease contra una base de concreto y produjese una chispa que a su vez detonase el fino polvillo se azufre que resulta durante tales operaciones. Las columnas miden 3 metros de largo. En terrenos blandos el “bloque base” se hunde y resurge a medida que el peso sobre ella aumenta o se descarga durante el quebramiento. como el cliente requiere para sus usos un alto grado de pureza del producto. En el segundo sistema se hace uso de columnas y placas de aluminio. Cuando esto ocurre el ciclo se repite. superadas medio metro la una de la otra y unidas entre sí.Si el azufre es bombeado directamente a vehículos de transporte para su distribución directa en forma líquida a los consumidores.3. Estos puntos serán tratados en las secciones que se refieren a transportes y filtración respectivamente. Dos de los métodos diseñados parecen resolver el problema de una manera más aceptable. tratándose de evitar el uso de paredes con postes de madera para así reducir el grado de contaminación del azufre. en capas. 3. se han diseñado varios métodos para la construcción de las paredes límites del vaciado. respectivamente. Manejo del azufre una vez extraído En los últimos años. por medio de pernos.

De forma sólida se transporta en camiones cerrados y limpios o en barcos. En México varias compañías azufreras hacían uso de barcazas (2 tipos) para el transporte del azufre líquido desde el campo de producción hasta la planta de filtración en Coatzacoalcos. y pueden transportar una carga aproximada de 700 toneladas de azufre líquido.4. para navegación fluvial. Ver. TRANSPORTE DEL AZUFRE El azufre se puede transportar tanto de forma líquida como de forma sólida. plástico. De forma liquida debe almacenarse sin presión en depósitos de acero. Estas barcazas son de fondo plano. Un tipo de barcaza lleva montado longitudinalmente un tanque cilíndrico 9 . aluminio y revestidos de hormigón y nunca en depósitos con contenido en cobre y/o cinc.

Se pasa el gas a través de una disolución acuosa de una base orgánica. 10 . Después de ser eliminado del combustible. Este método se usa por necesidad de controlar las emisiones de azufre.5. OTROS MÉTODOS PARA LA OBTENCIÓN DEL AZUFRE Aunque el proceso Frasch en su día fue la principal fuente de azufre elemental. la ex Unión Soviética y Francia.1. 2 H2S (g) + SO2 (g) → 3/8 S8 (s) + 2 H2O (g) El azufre también se puede obtener por desulfuración de petróleos brutos en las refinerías. y por hidrogenación de los compuestos organosulfurados contenidos en los combustibles fósiles. las cuales proporcionan alrededor del 15% de la producción total. el H2S se reduce a azufre elemental en dos etapas 2 H2S (g) + 2 O2 (g) → 1/8 S8 (g) + SO2 (g) + 2 H2O (g). donde el único gas retenido es el H2S. 5. PROCESO CLAUS “Proceso Claus”: Es un proceso que se da en Canadá. el proceso Claus y Tostación de piritas. como la dietanolamina HN(C2H4OH)2. El primer paso para la recuperación del S del gas natural consiste en la separación del H2S para lo cual se aprovechan sus propiedades ácidas. ahora existen otros métodos para la obtención del azufre. Este proceso consiste en separar el sulfuro de hidrógeno del metano por tratamiento con compuestos básicos.

11 . USOS DEL AZUFRE Las mayores cantidades de azufre se destinan a la producción de ácido sulfúrico.5. en cuyas paredes se condensa en forma de polvo fino llamado flor de azufre. Éste se puede purificar posteriormente por destilación (separación mediante evaporación y condensación).2. El azufre líquido que se va formando pasa a unos moldes de madera en los que solidifica. plásticos. TOSTACIÓN DE PIRITAS También conocido como volatilización del azufre nativo de regiones volcánicas. explosivos. haciendo pasar el vapor por una gran cámara de ladrillos. que destruye los cultivos de las zonas inmediatas. 6. Debido a esto el método puede utilizarse sólo en invierno. líquido usado en la fabricación de gran variedad de productos químicos. donde se colocan las rocas sulfurosas en grandes pilas y se prenden. produciéndose el llamado azufre en cañón. La única desventaja que presenta este método es que al quemarse el azufre se produce anhídrido sulfuroso. fertilizantes. gasolina y aceite lubricante. De uso muy común en Sicilia.

y dado que las tuberías son de vital importancia no se puede hacer caso omiso a su mantenimiento. El método requiere de gran mantenimiento en las tuberías para evitar el desgasto y obstrucción de éstas.CONCLUCIONES Este proceso requiere de una gran cantidad de energía. 12 . y obras de preparación como es la planta de agua “Planta de Vapor” para el suavizado del agua. por lo que su uso es de altos costos. tuberías.

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