Metales tóxicos

Ing: Ferdinan Ccorimanya Apaza

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Metales tóxicos Intoxicación por plomo Intoxicaciones por mercurio (Bahía de Minamata) Procedencia de la contaminación con metales tóxicos Los metales pesados de Aznalcóllar amenazan Doñana

Metales tóxicos Metales tan conocidos y utilizados como el plomo, mercurio, cadmio, niquel, vanadio, cromo, cobre, aluminio, arsénico o plata, etc., son sustancias tóxicas si están en concentraciones altas. Especialmente tóxicos son sus iones y compuestos. Muchos de estos elementos son micronutrientes necesarios para la vida de los seres vivos y deben ser absorbidos por las raíces de las plantas o formar parte de la dieta de los animales. Pero cuando por motivos naturales o por la acción del hombre se acumulan en los suelos, las aguas o los seres vivos en concentraciones altas se convierten en tóxicos peligrosos. La industrialización ha extendido este tipo de polución ambiental. Por ejemplo en los países más desarrollados la contaminación con el plomo procedente de los tubos de escape de los vehículos ha sido un importante problema, aunque desde hace unos años se está corrigiendo con el uso de gasolinas sin plomo. También la contaminación en los alrededores de las grandes industrias metalúrgicas y siderúrgicas puede alcanzar niveles muy altos y desechos tan frecuentes como algunos tipos de pilas pueden dejar en el ambiente cantidades dañinas de metales tóxicos, si no se recogen y tratan adecuadamente. Intoxicación por plomo La intoxicación con plomo causa daños en el cerebro y algunos historiadores han especulado con la posibilidad de que el debilitamiento del Imperio Romano hubiera podido estar relacionado, al menos en parte, con una disminución en la capacidad mental de las clases dirigentes romanas, provocado por una intoxicación con plomo. Los romanos guardaban el vino en recipientes con plomo y la acidez de esta bebida hacía que algo del plomo se disolviera y fuera ingerido por las personas cuando tomaban el vino. Ya en épocas más actuales y con datos más firmes, un Informe para el Congreso de los Estados Unidos, en 1988, identificaba la exposición al plomo como un importante problema de salud pública, especialmente para los niños. Según este informe, en un país desarrollado, el plomo que afecta a las personas procede, principalmente, de las pinturas que contienen compuestos de plomo, de la gasolina, de las estaciones de

La actividad de los microorganismos anaeróbicos de los sedimentos convirtió esos vertidos en metilmercurio que es un compuesto muy tóxico y que se va acumulando en la cadena trófica. no para que las comieran. Además de ser elementos que se encuentran en la composición normal de rocas y minerales. y el fungicida las protegía de su destrucción por los hongos. Intoxicaciones por mercurio En el siglo XIX era frecuente que los trabajadores de la industria textil de fabricación de sombreros sufriera enfermedades neurológicas. de los alimento y del agua. hasta llegar a provocar daños en la salud. cromo. Otra importante intoxicación con mercurio fue la de la Bahía de Minamata. plomo. en la década de 1960. no entendieron claramente las repercusiones que podía tener el ingerir las semillas y se intoxicaron. pueden ser especialmente abundantes como resultado de erupciones volcánicas. del polvo del suelo. cobre. Los niños todavía no nacidos y hasta la edad de preescolar son los que más vulnerables a estas intoxicaciones porque durante el desarrollo embrionario se está formando el sistema nervioso y es la época en que puede ser más afectado. se encuentran repartidos en pequeñas cantidades por todas partes. pero muchos de esos campesinos.servicio. Esto estaba claramente explicado en las etiquetas de los paquetes de semillas. murieron intoxicados por haber comido semillas de cereal que habían sido tratadas con un fungicida que contenía compuestos de mercurio. plata y uranio. en Japón. India y Pakistán. sufrieron la que se suele llamar enfermedad de Minamata que causa importantes daños en el sistema nervioso y lleva a la muerte a casi la tercera parte de los pacientes. cobalto. Una fábrica de productos químicos había estado vertiendo compuestos de mercurio de baja toxicidad a la bahía durante varios años (!932 a 1968). Algunos compuestos de estos metales pueden sufrir acumulación en la cadena trófica. Todos estos elementos son potencialmente tóxicos y pueden dañar a los seres vivos en concentraciones tan pequeñas como de 1 ppm. níquel. Da una idea de la extensión de este problema el que se solía decir: "Loco como un sombrerero". mercurio. que se alimentaban principalmente de la pesca. pueden llegar a concentrarse en plantas o animales. con muy escasa formación. como el cadmio. Procedencia de la contaminación con metales tóxicos Contaminación natural Algunos elementos químicos. Irán. porque los niños pequeños juegan y chupan objetos sucios y porque sus sistemas digestivos absorben con mayor facilidad los metales tóxicos. Estas enfermedades se producían porque se usaban compuestos con mercurio para la fabricación de los sombreros. o por fuentes de aguas termales. En épocas más recientes. lo que origina que a pesar de encontrarse en dosis muy bajas en el ambiente. Otros elementos. cientos de habitantes de Irak. Las semillas tratadas con ese veneno se repartían a los agricultores para que las sembraran. especialmente aluminio y hierro son muy abundantes en las rocas y . Los peces acumularon dosis altas de metilmercurio y cientos de personas de la población próxima.

Los automóviles contaminan. aunque algo de plomo siguen conteniendo. . Todo comenzó cuando se rompió el muro de contención de la balsa en la que la empresa minera sueca Boliden Apirsa vierte los residuos de la explotación de pirita de la mina. Una gran masa de aguas ácidas y lodo negro bajó por el río Guadiamar. Ahora ya no se usan. pero afortunadamente se encuentran en formas químicas no solubles y es muy difícil que los seres vivos los asimilen. sulfato de Cr. especialmente en las plagas forestales. etc. en principio. una buena idea que permite aprovechar los desechos de las plantas porque contienen una elevada cantidad de materia orgánica. Los vertederos de minas y las industrias metalúrgicas son otra fuente de contaminación con metales muy importante en las zonas en las que están situadas. y también pueden ser tóxicos. La gran acidez del agua (pH 2) fue dejando sin vida todo lo que encontraba a su paso y fueron retirados toneladas de peces y otros organismos muertos para evitar la contaminación de las aves y otros animales que se hubieran podido alimentar de ellos. sino que viene también de instalaciones industriales. Pero si el agua que llega a la depuradora no es solo urbana. Se han usado hasta hace no mucho tiempo. Contaminación artificial La agricultura usaba algunos pesticidas inorgánicos como arseniatos de Pb y Ca. Los metales pesados de Aznalcóllar amenazan Doñana El 25 de abril de 1998 la rotura de una presa que contenía cinco millones de metros cúbicos de agua ácida y cargada de metales pesados de las minas de Aznalcóllar (Sevilla) provocó un desastre ecológico de gran magnitud en las cercanías del mítico Parque Nacional de Doñana. magnífico nutriente para las plantas. En los vertederos se suele producir lixivación cuando el agua de lluvia disuelve y arrastra las sustancias tóxicas y las transporta por los ríos o contamina las aguas subterráneas. pero como son muy persistentes en el ambiente. La contaminación con plomo ha disminuido desde que se ha sustituido el tetraetileno de plomo por otras sustancias antidetonantes en las llamadas gasolinas sin plomo. afluente del Guadalquivir. El uso de los lodos de depuradoras como abonos es. sigue habiendo lugares con concentraciones altas de estos productos Algo similar sucedió con el uso de alquilmercuriales para recubrir semillas que desde 1960 están prohibidos. Otro metal procedente de los automóviles es el cins que es un componente de los neumáticos. especialmente en la franja de unas decenas de metros más cercanas a las carreteras y en las ciudades.en el suelo. es muy frecuente que contenga metales tóxicos que quedan en los lodos e intoxican las plantas y el suelo si se usan como abonos. que eran muy tóxicos.

no explotan. son la muerte silenciosa. zinc. Se infiltran en los acuíferos. arsénico y otros metales que han quedado depositados en la zona son el mayor riesgo. Como decía una ecologista: «Los metales pesados no arden. cadmio. El plomo. no hacen ruido. Además. son muy tóxicos y se van acumulando en el organismo.Aunque la riada se logró desviar hacia el Guadalquivir evitando que los lodos tóxicos entraran al interior del Parque. cobre. Las labores de limpieza intentan retirar todos estos lodos tóxicos pero esa es una tarea difícil y de inciertos resultados. la preocupación sobre los efectos a medio y largo plazo continúa. de presas a depredadores» . se transmiten por la cadena trófica.

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