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La polis comprenda la ciudad amurallada, los campos de cultivos y de pastoreo y los puertos que la comunicaban con el exterior.

Cada polis controlaba su territorio y no aceptaba la sumisin a ningn poder exterior. En general, la polis albergaba grupos reducidos, no mayores de 10.000 habitantes, ocupando un territorio pequeo entre 1.000 y 3.000 km. La estructura de la polis conlleva un establecimiento urbano (, asty), generalmente instalado al pie de una acrpolis, junto con una parte rstica (, chora), compuesta por las tierras propiedad de los ciudadanos particulares, los campos sin cultivar, y los bosques.

Socialmente la polis se caracteriz por la existencia de un grupo de ciudadanos que disfrutaban de todos los derechos, de un grupo de extranjeros (metecos) sin derechos pero libres, y de un tercer grupo, los esclavos, privados de libertad y que no dispona de ningn derecho. En sus inicios, las polis estuvieron dominadas por caudillos militares, los basileus (plural basileis ). En muchos casos ejercan el poder religioso y judicial. A mediados del siglo VII a. C., el gobierno de tipo oligrquico, fue cobrando impulso sobre el monrquico. De esta manera el poder poltico pas a manos de asambleas formadas por representantes de las familias locales ms influyentes y ricas, los euptridas.

Estas asambleas cada ao elegan de entre los euptridas a un nmero determinado de magistrados. Los magistrados se encargaban de dirigir el ejrcito y llevar los asuntos religiosos, entre otras tareas.

Los miembros de la clase dirigente, denominados "de los mejores" ejercan el poder econmico y poltico, monopolizaban adems las tierras. Estos miembros eran los nicos que podan intervenir en las guerras, debido al alto coste que supona la compra de armas y armaduras de metal. El pueblo gobernado, el demas, solamente participaba en la vida pblica cuando as era requerido por la asamblea aristocrtica.

Este sistema aristocrtico o gobierno de los mejores revela la existencia de crculos de parentesco hereditarios. Desde su nacimiento una persona, ya sea un terrateniente o un campesino, quedaba integrada en diferentes tribus o phylai (griego ). Las tribus estaban divididas en comunidades que se formaban con los descendientes de un hroe o de algn dios ancestral(fratas). La rgida estructura social justific el predominio y capacidad de liderazgo de la aristocracia griega durante mucho tiempo.