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RIESGO CALCULADO

Catherine Neville

FRANKFURT, ALEMANIA, JUNIO DE 1815 En una destartalada oficina que daba a la Judengasse se hallaba sentado, solo, un joven plido que contemplaba la salida del sol. Haba permanecido despierto durante toda la noche y frente a l se apilaban varias tazas con un poso de amargo caf turco. En la chimenea ya no quedaba ms que un montn de cenizas fras, pero volver a encender el fuego le pareci un gasto injustificado. Era un hombre ahorrativo. El cuarte presentaba un aspecto desolador; apenas contena unas cuantas sillas y un escritorio astillado. En una de las paredes haba una pequea chimenea; en la opuesta, una sucia ventana que daba a la calle y, junto a ella, una estructura de madera que cubra la pared casi por completo. Pareca una librera, pero estaba dividida en pequeos cubculos, cada uno de los cuales se hallaba provisto de un batiente de paja entretejida semejante a una puerta. Todas estas puertas estaban abiertas. Los nicos objetos de valor que haba en la estancia eran la silla de cuero marroqu, de un color amarillo verdoso, en la que estaba sentado el hombre, y el reloj de bolsillo de oro que yaca abierto ante l sobre el escritorio. Ambos objetos mostraban las huellas del uso prolongado. Constituan, junto con la casa de Judengasse, el legado de su padre, y los conservara para siempre. La Judengasse era la calle en la que se les permita a los judos vivir y ganarse el sustento como Dios les diera a entender. Para muchos eso significaba tener que cambiar y prestar dinero. A esa hora de la maana la calle todava esta silenciosa, ya que an no haban aparecido los vendedores ambulantes. Poco faltaba para que los prestamistas sacaran sus mesas a la calle y colgasen en las puertas de sus casas los carteles de colores brillantes que anunciaban su negocio. En breve, la calle se llenara de colorido y del clamor de los hombres que comerciaban con el oro. El joven segua sentado en silencio. Al despuntar el sol, se inclin hacia delante para encender un delgado cigarrillo turco en la llama de la vela de sebo. Una pequea paloma gris se pos en el antepecho exterior de la ventana abierta. El pjaro mene la cabeza de un lado a otro para ajustar su visin a la tenue luz. El hombre permaneci inmvil, pero en sus ojos azules haba un extrao brillo, como si un negro carbn hubiera

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despertado a la vida. Era una mirada aterradora, que muchos tenan motivos para desear olvidar. El pjaro se detuvo all slo un momento; luego vol hasta uno de los cubculos de la gran estructura situada junto a la ventana y entr dando saltos. El batiente de paja se cerr tras l. El hombre termin de fumarse el cigarrillo y sorbi los restos del ltimo caf. A continuacin, cogi el reloj de oro. Eran las cinco y diecisiete minutos. Entonces cruz la estancia y abri la puerta de la jaula. Con gran cautela, introdujo la mano en su interior y acarici suavemente al pjaro hasta que ste se calm. Luego, cerrando la mano sobre la criatura, la sac de la jaula. Alrededor de una pata llevaba una pequea tira de papel aceitado, que el hombre le quit cuidadosamente. En el papel haba una sola palabra impresa: Gante.

Gante se encontraba a una semana de largas horas a caballo desde Frankfurt, y la extensin de tierra que separaba ambas ciudades estaba ocupada por restos de ejrcitos que se buscaban unos a otros a travs de los bosques de las Ardenas. Sin embargo, cinco das despus de su partida, el plido joven, extenuado y cubierto de salpicaduras de barro, at su caballo a un pulido aro de latn ante una casa de Gante. Al ver que no haba luces en la casa, entr con su propia llave para no molestar a los sirvientes. Una anciana apareci en el rellano, en ropa de cama y con una vela en la mano. El joven se dirigi a ella en alemn. -Dile a Fritz que lleve mi caballo al establo. Despus quiero verlo en el estudio. La luz de la luna se filtraba a travs de las amplias ventanas del estudio, divididas con maineles. Sobre el aparador de caoba brillaban, tenuemente, unas botellas de cristal tallado llenas de licor. Largos jarrones con ramos de malvarrosas y gladiolos recin cortados adornaban las mesas de marquetera, enceradas a mano, que haba dispersas por la habitacin. Junto a la puerta destacaba un enorme reloj de pndulo, de madera tallada, y cerca de la chimenea de mrmol se apiaban unos sofs tapizados de terciopelo. Aquella estancia, tan diferente de la que haba dejado en Frankfurt pocos das antes, permaneca siempre inmaculadamente limpia ante la eventualidad de la llegada de su propietario. El hombre se acerc a los ventanales, desde donde se disfrutaba de una perfecta vista de la casa situada frente a la suya; tan slo las separaba un pequeo cenado de emparrado. Tanto el gabinete como el saln de la casa vecina daban al estudio en el que l se hallaba, de modo que poda observar claramente toda actividad que all se desarrollase. Precisamente sa era la razn por la que, tres meses antes, haba comprado aquella casa completamente amueblada.

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El joven se volvi y se sirvi un coac de una de las botellas del aparador. Estaba cansado, pero todava no poda irse a dormir. Al cabo de casi media hora, se abrieron las puertas del estudio y entr un hombre corpulento y toscamente vestido. -Seor dijo con un fuerte acento alemn, permaneciendo en espera de una respuesta. -Fritz, estoy muy cansado. Su voz era casi un susurro-. Quiero asegurarme de que, si llega algn mensajero a esa casa, lo sabr de inmediato. Est claro? -No tema, seor, me quedar aqu y vigilar. Le despertar si veo cualquier movimiento. -No debe haber fallos insisti el joven-. Es de la mayor importancia. Fritz se qued junto a los ventanales toda la noche, pero la otra mansin permaneci silenciosa bajo la luz de la luna. Por la maana, el seor de la casa se levant, se ba y se visti, tras lo cual baj para reemplazar a Fritz en su puerto. Aquella vigilia se prolong durante tres das. Llegaron las lluvias y convirtieron el paisaje en charcos de barro que hacan intransitables las carreteras. Al final del tercer da, alrededor de la hora de la cena, apenas la anciana acababa de servirle al joven una bandeja con comida cuando Fritz entr. -Disculpe, seor, pero se acerca un hombre solo por la carretera del este, la que viene de Bruselas. El joven asinti, dej la servilleta sobre la bandeja y, con un gesto de la mano, despidi a los dos criados. Acto seguido, apag la vela, camin hasta la ventana y se ocult tras los adamascados cortinajes. En la casa vecina se haba producido una gran conmocin. Varios hombres recorran apresuradamente habitacin tras habitacin, encendiendo candelabros colgantes y de pared con largas velas. Muy pronto brill la luz en todas las estancias, y el observador pudo escudriar los detalles interiores que haba ms all de la oscuridad: cristal reluciente que penda de los altos techos y goteaba como diamantes de las hornacinas en forma de concha practicadas en las paredes; muebles y cortinajes de lujosas telas bordadas en rojo y oro; paredes cubiertas de espejos y mesas chapadas en oro. El plido joven se puso tenso cuando vio que un nico jinete apareca por la carretera del este, entre la neblina del clido y hmedo crepsculo, y se acercaba a la casa de enfrente. Las puertas se abrieron y se la dej entrar de inmediato, a pesar de su capa y sus botas enlodadas. El jinete, embarazado, aguard en el centro de la habitacin, con la mirada clavada en el suelo y sin parar de parle vueltas al sombrero que sujetaba entre sus manos. Finalmente, las puertas interiores se abrieron, dando paso a un hombre alto y corpulento rodeado de hombres y mujeres, que retrocedieron al ver la jinete sucio y cubierto de barro. El hombre alto se detuvo, expectante, y el mensajero se inclin.

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El observador de la ventana contuvo el aliento. Vio al mensajero dar dos rpidos pasos hacia el hombre alto y arrodillarse como si rindiera homenaje a un monarca reinante. El hombre alto permaneci de pie en el centro de la estancia, con la cabeza inclinada, mientras todos los presentes se acercaban a l y se arrodillaban del mismo modo. El plido joven cerr los ojos y estuvo varios minutos sin ver otra cosa que sus propios sueos. Luego dio media vuelta y sal precipitadamente de la habitacin. Fritz, que le esperaba fuera, sentado en una gran silla del vestbulo, se cuadr de inmediato. -Mi caballo orden su seor en tono suave, antes de volverse para subir la escalinata y recoger sus pertenencias. Ya no regresara a Gante, su misin all haba concluido.

No saba cuntos das y noches llevaba cabalgando a travs del pas, azotado por la lluvia. El terreno pareca un pantano, y tras aquella cortina de agua no poda distinguir dnde acababa el cielo y dnde empezaba la tierra. Su caballo tropez en ms de una ocasin, succionado por el fango deslizante que pareca no tener fondo. Aunque le dola el cuerpo de pura extenuacin, sigui cabalgando; no poda detenerse. Se diriga hacia Ostende, en busca del mar. Era la noche del segundo da cuando, al enjugarse los goterones de lluvia que le inundaban los ojos, distingui las luces de Ostende, vacilantes en medio de los malecones y grandes olas blancas que se estrellaban contra el muelle. Al parecer, todos los habitantes de la ciudad se haban refugiado en sus casas y haban cerrados las puertas para protegerse de las inclemencias del tiempo. En el muelle encontr una posada donde pareca probable que hubiera marinos. El posadero sali amablemente a recibirlo y llev el caballo al cobertizo. El joven entr en la osada, empapado y cansado, y pidi un coac, que apur rpidamente sentado junto al fuego. Los marineros beban whisky fuerte y mascullaban reniegos contra el mal tiempo, ya que les haca perder trabajo y dinero. La atmsfera estaba cargada del olor dulzn de su tabaco. Unos cuantos interrumpieron su ociosa charla, sbitamente interesados en el recin llegado, que haba roto la monotona de su largo confinamiento. -De dnde viene con este tiempo endiablado, amigo? inquiri uno de ellos. -Vengo de Gante y me dirijo a Londres respondi el joven. Utiliz la palabra Londres en francs porque observ que, a pesar de que hablaban flamenco, la mayora eran franceses, y deseaba granjearse su simpata. En el

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alma de todo buen francs, el inters pecuniario se mezclaba con el romanticismo, mientras que el corazn flamenco estaba hecho de puro pragmatismo. El hombre levant tres dedos en posicin horizontal para indicarle al camarero que quera otro coac y que deba ponerle esa cantidad. -Hace ya una semana que estamos encallados aqu dijo otro marino-. Nuestras mercancas se pudren en el puerto y en las bodegas de los barcos. Ayer se resquebrajaron dos malecones enteros y fueron arrastrados por el agua. El oleaje ha levantado muchos barcos y los ha estrellado contra el muelle. Quiz tenga que quedarse aqu una buena temporada antes de que tiempo le permita hacer la travesa con seguridad. -Debo ir a Londres, tanto si es seguro como si no, y debo hacerlo esta noche replic-. Quin es lo bastante hombre como para llevarme al otro lado del canal? Los marineros rieron, se dieron palmadas en la espalda unos a otros y se pellizcaron los brazos mutuamente. Era una buena broma; nunca haban visto a nadie tan loco como aquel joven que tenan delante. El marino de mayor edad estaba sentado junto al fuego. Tena el rostro tan nudoso y moreno como una nuez. Los dems le haban hecho sitio respetuosamente. El joven dedujo que se trataba de un capitn de barco, dueo quiz del suyo propio. -No conseguir a ningn hombre en Ostende que le lleve al otro lado del canal esta noche, muchacho dijo el viejo con gravedad-. El mar es la amante de los marinos, y hoy est ms furioso que una mujer a la que han dejado plantada. Con el humor que se gasta esta noche, no encontrar a un solo hombre en Ostende que se atreva a apoyar la cabeza en su pecho! Los dems rieron al orlo, y uno de ellos pas una jarra de cerveza. Todos los hombres echaron un buen trago, como si quisieran borrar de su mente el pensamiento de salir al mar con un tiempo semejante. Pero, mientras rean y beban, el capitn mir con sus ojos claros al extranjero y pens que quiz podra enterarse de algo ms. -Qu negocios le llevan a Londres? pregunt. -Se trata de un asunto, de la mayor urgencia respondi el joven, percibiendo que haba encontrado un odo atento-. Tengo que cruzar el canal esta noche. No har falta ms que un hombre de garra, temple y arrojo para llevarme. Tras estas palabras, mir de uno en uno a los hombres presentes hasta que sus ojos se detuvieron sobre el viejo capitn. -Pero tenga en cuenta el peligro... repuso ste. -Debo cruzar el canal esta noche. -Sera ir hacia una muerte segura. Un bote no puede salir del puerto con unas olas como stas. -Debo cruzar el canal esta noche repiti, en un tono tan suave y firme que los marinos dejaron de rer y, uno tras otro, se volvieron para clavar su mirada borrosa en

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el extranjero cubierto de barro. Nadie haba visto jams a un hombre que anunciara con semejante calma su propia muerte. -Mire dijo por fin el capitn-, si tiene que hacerlo, debe de ser por algo que valore ms que su vida, porque el mar se alzar y lo matar, tan seguro como que estoy aqu. El joven se levant; a la luz rojiza del fuego del hogar, sus cabellos se vean claros, su piel transparente y sus ojos, que no se apartaron de los del viejo ni un instante, tan descoloridos y fros como el mar invernal. -Ah, esto es de mal agero! murmur el viejo, escupiendo en el suelo para ahuyentar el influjo malfico. La lluvia golpe las ventanas y puertas cerradas. Un leo se parti en dos y uno de los trozos cay fuera del hogar; unos cuantos hombres se pusieron en pie de un salto y miraron a su alrededor con nerviosismo, como si acabara de entrar un fantasma, pero nadie dijo nada. El extranjero rompi el silencio. Hab con calma y en voz baja, pero todos los presentes oyeron con absoluta precisin lo que dijo. -Estoy dispuesto a pagar cinco mil livres francesas en oro, ahora mismo, al hombre que me lleve al otro lado del canal esta noche. La conmocin sacudi a todos los presentes; no haba un solo barco amarrado en los malecones del exterior que costara esa suma, a menos que contuviera una valiosa carga. Con el dinero que el joven haba mencionado se podan comprar dos barcos llenos. Los marinos aplastaron el tabaco en las cazoletas de sus pipas y se quedaron mirando sus jarras de cerveza. El joven saba que estaban pensando en sus familias, en el bienestar de que disfrutaran sus mujeres e hijos con esa cantidad de dinero, superior a la que cualquiera de ellos podra ganar en toda una vida. Le daban vueltas a la idea; l les dej el tiempo suficiente para hacerlo. Sopesaban las probabilidades, repasaban la suerte que haban tenido en los ltimos tiempos y calculaban el riesgo, se preguntaban si un hombre podra atravesar el canal esa noche y sobrevivir. El capitn interrumpi las meditaciones en un tono un tanto elevado. - Le dir una cosa: si un hombre sale al mar en una noche como sta, ser un suicidio. Slo el diablo tentara a un marino cristiano de esta manera, y ningn cristiano vendera su alma al diablo por cinco mil livres! El plido joven deposit su vaso de coac sobre la repisa de la chimenea y se acerc a la gran mesa de roble que haba en el centro de la estancia, donde todos pudieran verle con claridad. - Entonces, qu les parecen diez mil? dijo tranquilamente. Sin esperar respuesta, arroj una bolsa sobre la mesa y sta se abri. Los marinos contemplaron en silencio las monedas que se esparcieron por la mesa y cayeron tintineantes al suelo.

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En la ciudad Londres empezaba a formarse una ligera niebla. Cuando se abrieron las puertas de la Bolsa y entraron sus miembros, dispuestos a ocupar sus lugares respectivos para emprender la jornada diaria, un joven plido de fros ojos azules se hallaba entre ellos. El joven en cuestin se quit la capa y se la entreg, junto con el bastn de pomo de oro, al portero. A continuacin les estrech la mano a algunos de sus colegas y ocup su sitio. El mercado de valores se mostraba errtico, pues los ttulos brtnicos de deuda pblica consolidada (bonos de guerra) se estaban ofreciendo a precios muy reducidos. Las noticias que llegaban de la guerra eran malas. Se rumoreaba que Blcher haba sido derribado del caballo (los franceses haban derrotado a su ejrcito en Ligny) y que Arthur Wellesley, duque de Wellington, se encontraba atrapado por culpa de unas desafortunadas lluvias en Quatre-Bras y era incapaz de sacar su artillera pesada del barro. Las cosas parecan ponerse mal para los aliados, pues, si los britnicos bajo el mando de Wellesley caan con tanta rapidez como los prusianos, Napolen, apenas transcurridos tres cortos meses desde su huida de Elba, volvera a atrincherarse firmemente en Europa. Y, en tal caso, los bonos britnicos que se haban emitido para financiar una costosa guerra, no valdran ni el papel en el que estaban impresos. Pero uno de los hombres que se hallaban en la sala tena noticias frescas. El joven plido permaneci tranquilamente en su puesto y compr todos los bonos que se pusieron a su alcance. Si haba cometido un error de apreciacin, l y su familia se arruinaran; sin embargo, su juicio se basaba en informacin, y la informacin era poder. Estando en Gante haba visto llegar al mensajero procedente del campo de batalla de Waterloo, el cual se haba arrodillado ante un hombre alto y corpulento como si fuera un soberano reinante. Ese simple gesto significaba que el resultado de la batalla se haba decantado del lado britnico, y no del francs, como todo el mundo supona, ya que el hombre alto de Gante era Louis Stanislaus Xavier, conde de Provenza, conocido en toda Europa como Luis XVIII, rey de Francia, y depuesto por el usurpador Napoln Bonaparte cien das antes. No obstante, esa informacin slo significaba poder si se utilizaba con rapidez y eficacia. Desafiando la ruina y el miedo a la muerte en el canal, el joven haba logrado llegar a la Bolsa de Londres unas horas antes que la noticia de la derrota de los franceses en Waterloo; y, transcurridas varias horas de actividad, haba comprado tantos bonos devaluados que haba atrado la atencin general. - Oye!, qu trama hoy el judo, comprando todos esos bonos de guerra? le coment un agente a otro-. Acaso no se ha enterado de la derrota de Blcher en Ligny? Crees que piensa que se puede ganar una guerra con la mitad de un ejrcito? - Quizs haras mejor en pujar como l replic su compaero framente- Segn mi experiencia, suele tener razn.

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Cuando por fin llegaron las nuevas de Waterloo a Londres, pronto se extendi la noticia de que el joven haba acaparado el mercado de bonos de guerra a menos de un diez por ciento de su valor real. Una maana, el hombre que haba puesto en duda su juicio encontr a su joven colega entrando solo en la Bolsa. - Oye, Rothschild le dijo, palmendole cordialmente la espalda-, estuviste muy acertado en el asunto de los bonos. Dicen que obtuviste un beneficio de ms de un milln de libras en menos de un da! - Eso dicen? replic el aludido. - La gente afirma que vosotros, los judos, en cuestin de dinero olfateis las oportunidades mejor que nadie, y que por eso tenis la nariz tan larga! El hombre, cuya bulbosa y roja nariz era, con mucho, ms larga que la de su compaero, se ech a rer-. Pero lo que quiero saber, de primera mano, como se suele decir, es esto: fue realmente intuicin juda? O sabas antes que todo Londres que Wellington haba ganado la batalla? - Lo saba le respondi Rothschild con una sonrisa glacial. - Lo sabas! Pero cmo demonios...? Acaso te lo dijo un pajarito? - Exactamente contest Rothschild.

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UNA NOCHE EN LA PERA Oro del Rin! El ms precioso oro! Oh, si tu pursima magia se despertara de nuevo entre las olas! Lo que tiene valor mora tan slo en las aguas! Despreciables y ruines quienes se encumbran por encima de ellas! El lamento de las doncellas del Rin El Oro del Rin, Acto I RICHARD WAGNER

SAN FRANCISCO Se han compuesto ms piezas musicales sobre el dinero que sobre el amor y, a menudo, con un final ms feliz y una meloda ms pegadiza. La pobreza puede mover a algunos a cantar blues, pero la riqueza y la codicia parecen exigir una msica a mayor escala: la pera. Bien saba yo a qu alturas elevaba el tema del dinero las almas de los hombres. Era banquero. Aunque, para ser exactos con el gnero, debera decir banquera: un cerebro en ordenadores y la ejecutiva ms cotizada del todopoderoso Banco del Mundo. Si no hubiera ganado tanto dinero, no podra haberme permitido tener un asiento en un palco de la pera de San Francisco, y si no hubiera estado sentada en ese palco de la pera aquella aburrida noche de noviembre, nunca se me habra ocurrido la idea. La idea consista en cmo hacer ms dinero. La pera es el ltimo refugio del capitalismo salvaje. Nadie que est lo bastante loco como para pagar por ir a la pera, dejara de asistir por nada del mundo. ES la nica

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forma de entretenimiento en la que se gasta mucho dinero por el mero placer de ver cmo se gasta mucho dinero en muy poco entretenimiento. Era un mes antes de Navidad, durante la poca de las grandes lluvias; las lluvias se haban llevado incluso la niebla, sustituyndola por montaas de lodo que cubran carreteras y puentes. Slo los locos se aventuraban a salir con un tiempo semejante. Naturalmente, la pera estaba atestada de gente cuando llegu. Llevaba el terciopelo y las perlas literalmente chorreando. No haba encontrado aparcamiento cerca de la pera, as que haba tenido que chapotear por todos los charcos como un guerrillero que se entrena para el combate. Llegaba tarde y echaba chispas, pero ninguna de las dos cosas se deba al mal tiempo. Acababa de tener una ria con mi jefe. Como de costumbre haba malogrado mis planes, pero en aquella ocasin no lo iba a olvidar. An trataba de digerir la rabia que senta cuando sub corriendo la escalera de mrmol. Sonaba el tercer timbrazo cuando un acomodador de guantes blancos abri la puerta de mi palco. Aunque haca ya tres temporadas que ocupaba el mismo asiento, llegaba y me iba con tal celeridad que slo tena tiempo de intercambiar mudos asentimientos con las personas que compartan el palco. Eran del tipo que grita bravi en lugar de bravo. Se aprendan de memoria todos los libretos y siempre llevaban consigo su propio cubo para enfriar el champn. Ojal hubiera dispuesto del tiempo suficiente para comprometerme de ese modo con alguna otra cosa que no fuera la maldita banca. Estoy segura de que les pareca curioso que llegara tarde tan a menudo y siempre sola. Pero tan pronto como haba empezado a trabajar en el banco, diez aos antes, me haba dado cuenta de que ni la vida social ni las aventuras amorosas se llevaban bien con la olla a presin que era el mundo de las altas finanzas. Una banquera tena que concentrarse en el balance anual. Me abr paso hasta el primer asiento justo cuando se apagaban las luces y me dej caer en la silla tapizada. En la oscuridad, alguien tuvo la amabilidad de pasarme una copa de champn. Beb a sorbos el espumoso mientras me suba el escote del vestido que, empapado como estaba, empezaba a deslizarse en el momento en que se alz el teln. La pera de aquella noche era la menos indicada para mi estado de nimo: El oro del Rin, una de mis favoritas y la primera de las impresionantes y recargadas obras que forman El anillo de nibelungo, de Wagner. Da comienzo con el robo del precioso oro de las profundidades del Rin, pero la obra completa, que consta de cuatro peras, desarrolla la eterna historia de la corrupcin entre los dioses, cuya codicia los induce a sacrificar su propia inmortalidad a cambio de una selecta propiedad llamada Valhalla. Al final de El anillo, los dioses son destruidos y el magnfico Valhalla desaparece en un estallido de llamas. Ms all de las relucientes candilejas vi las oscuras profundidades acules del Rin. El enano Alberico acababa de robar el oro y las estpidas doncellas del Rin chapoteaban

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tras l, tratando de recuperarlo. Pase la vista por el pblico: apariciones fantasmales cubiertas de joyas, raso y terciopelo parecan flotar por las cavernosas bvedas del tesoro, en lo ms profundo del lecho del ro. Comprend que, en realidad, la pera de San Francisco tena un gran parecido con la inmensa bveda de un banco, y fue entonces precisamente cuando se me ocurri la idea: yo saba robar tan bien como el desgraciado enano! Al fin y al cabo, era banquera. Adems, despus de los acontecimientos del da, estaba plenamente justificado que lo hiciera. Mientras las oscuras aguas del Rin se evaporaban en una fina neblina azul y el dorado sol se elevaba por encima de los dioses, que despertaban en Valhalla, mi mente discurra como una calculadora. Me obsesionaba aquella idea. Estaba segura de saber cmo robar una gran cantidad de dinero y quera ponerme a prueba de inmediato. Aunque en El oro del Rin no hay intermedios, cuando se tiene asiento en un palco se puede entrar y salir a discrecin, como la realeza. Slo tena que cruzar la calle para ir a mi despacho del centro de clculo del banco. As pues, me ech la capa empapada sobre el vestido empapado, baj la escalinata de mrmol y sal a la noche wagneriana. Las calles estaban an mojadas y relucientes y el macadn pareca regaliz. Los faros de los coches proyectaban su luz sobre la superficie del pavimento y, en medio de la niebla, me producan la extraa impresin de que stos circulaban al revs bajo el agua. Me sent como si tambin yo me estuviera ahogando. Mi estado de nimo haba sufrido un buen remojn; me estaba hundiendo en el pozo negro de mi propia carrera, caa en l por tercera vez. Mi jefe era la oscura nube que agitaba las aguas. A primera hora de esa misma noche, cuando me haba dejado caer por mi despacho tras un largo da de reuniones agotadoras y dispuesta ya a ir a la pera, me haba encontrado las luces apagadas, las cortinas corridas y a mi jefe sentado en la oscuridad tras mi mesa. Llevaba gafas de sol. Mi jefe era uno de los vicepresidentes decanos del Banco del Mundo; no se puede llegar mucho ms arriba. Se llamaba Kislick Willingly III y, a pesar de que mis subordinados haban ideado infinidad de nombres imaginativos para referirse a l a sus espaldas, la mayora de la gente le llamaba Kiwi a la cara. Kiwi proceda de la zona central de Estados Unidos, la parte que yo llamo el Interior, y haba deseado ser ingeniero. Llevaba siempre una regla de clculo colgada del cinturn y camisas de manga corta con un protector de bolsillos de plstico lleno de bolgrafos, entre los que figuraba un lpiz de delineante, por si se le peda que dibujara algo, y una pluma estilogrfica de oro, por si le pedan que firmara algo. Tambin llevaba rotuladores de colores; as, cuando se le ocurra una idea de improviso, poda precipitarse al interior del primer despacho que tuviera a mano e ilustrar sus pensamientos sobre una pizarra Vileda. Normalmente, Kiwi era un hombre alegre y entusiasta que haba alcanzado una posicin y un salario elevados a base de apualar por la espalda, alegre y

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entusisticamente, a un gran nmero de sus colegas. En el mundo de la banca, a esta combinacin de entusiasmo y traicin se le da el nombre de lumbrera poltica. Kiwi haba pertenecido al equipo de ftbol americano de su instituto y conservaba la capacidad de consumir grandes cantidades de cerveza. Su estmago se haba dilatado en consonancia, por lo que a menudo le asomaban los faldones de la camisa fuera de los pantalones cuando corra por los pasillos dispuesto a firmar algo importante. Su madre haba insistido en que abandonara el ftbol americano, la cerveza y la fantasa de convertirse en ingeniero, para estudiar contabilidad, as que se convirti en CPA (Certified Public Accountant). Pero ser contable le hizo desgraciado y, en mi opinin, provoc que surgiera su lado oscuro. Su lado oscuro era algo digno de verse, porque realmente Kiwi descenda a las simas de la oscuridad cuando alguien desbarataba sus planes o l tena la impresin de que no poda salirse con la suya. Empezaba por llevar gafas de sol con cristales negros en la oficina y con cristales de espejo en la calle. Corra las cortinas, apagaba todas las luces y diriga las reuniones entre tinieblas. Las personas como yo pueden sentirse muy incmodas cuando las obligan a conversar con una voz sin cuerpo. Cuando Kiwi se hallaba sumido en tales estados de nimo, se deslizaba en los despachos de otros, apagaba las luces y se quedaba sentado en silencio, en lo que l llamaba un estado de incgnito. As lo haba encontrado en mi despacho esa noche antes de ir a la pera. - No enciendas la luz, Banks musit en la oscuridad-. Nadie sabe que estoy aqu; voy de incgnito. - De acuerdo dije yo, y, dado que su voz proceda de la silla de detrs de mi escritorio, tante por la habitacin buscando dnde sentarme-. Qu ocurre, Kiwi? - Eso tendrs que decrmelo t replic l, malhumorado. Sostena en alto algo, grande y rectangular, que apenas distingu en la penumbra, y ledio unos golpes con el dedo-. Segn creo, esta propuesta es cosa tuya, no? Kiwi saba ser desagradable cuando le pareca que un empleado haba traspasado sus lmites, en especial si eso significaba que el empleado poda acaparar una parte de luz de los focos que l reservaba para s mismo. Efectivamente, esa misma maana yo haba enviado una propuesta a la direccin, en la que sugera que se reforzara la seguridad de todos los sistemas informticos que manejaban dinero, y solicitaba los fondos para llevarlo a cabo. No se lo haba consultado a Kiwi porque saba que l rechazara cualquier idea que no fuera suya. Y la idea de la seguridad no iluminara jams su limitada imaginacin; ya que sta careca de la brillantez y el encanto necesarios para permitirle avanzar en su carrera; slo le serva para hacer buenos negocios. De modo que haba pasado por encima de Kiwi al enviar la propuesta sin decrselo, y ya se haba enterado. Pero yo saba algo que l no saba, as que sonre en la oscuridad, porque cualquier da, pronto, dejara de estar bajo su yugo.

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Exceptuando las formalidades de una comprobacin de mi historial y de una oferta escrita, tcnicamente me haban aceptado como directora de investigaciones de seguridad del Banco de Reserva Federal, el proveedor de seguros de toda institucin financiera con licencia federal de Estados Unidos. En unas pocas semanas asumira esa responsabilidad y, gracias a ese trabajo, conseguira tener ms influencia en la industria financiera que ningn otro banquero del sexo femenino de Estados Unidos, y quiz del mundo. Naturalmente, la primera tarea que emprendera una vez que ocupara dicho puesto sera asegurarme de que los mayores bancos, como el Banco del Mundo, tuvieran las seguridad adecuada para proteger los depsitos de sus inversores. La propuesta que haba enviado aquella maana era slo una forma de poner la pelota en juego. Una vez que estuviera en la Fed, era muy poco probable que Kiwi pudiera rechazar mis sugerencias, como haba estado haciendo con toda mejora que haba propuesto en el pasado. - La propuesta es ma, seor admit, sin dejar de sonrer en la oscuridad-. S que la seguridad es un tema que le afecta profundamente. Y tambin la aerofagia, pens. - Muy cierto. En las tinieblas, su voz sonaba en un tono que no me preocupaba-. Lo que explica mi sorpresa al enterarme de que habas presentado una propuesta sin consultarla conmigo. Yo podra haberte ayudado; despus de todo, el trabajo del director es engrasar las ruedas de su personal. Traducido, quera decir que yo deba trabajar para l, y no al revs, y que conoca a personas ms importantes en el banco que yo, cuyas ruedas poda engrasar. Pero no por mucho tiempo, trataba de recordarme a m misma mientras l segua con su discurso rimbombante. Estaba tan abstrada, disfrutando de ese pensamiento, que casi no me di cuenta cuando el martillo cay. - Banks, no soy el nico que opina que tu peor enemigo eres t misma. El jefe de marketing tambin ha ledo tu propuesta. Cmo se supone que va a hacer publicidad del hecho de que el banco necesita mejorar su seguridad? Qu opinaran nuestros clientes si les dijramos eso? Sacaran todo su dinero y se iran a otro banco! No podemos despilfarrar fondos en nuevos sistemas como ste, en cosas que no atraern a un nuevo y ms amplio sector de clientes. Esta falta de consideracin por la parte que la banca tiene de negocio me ha obligado a explicarles a los responsables del Fed que no eres la candidata adecuada... - Perdn? salt, alarmada. Se me estaba formando un nudo fro, helado en el estmago. Esperaba no haberlo odo bien. - Me han llamado esta tarde deca Kiwi, mientras yo me agarraba a los brazos de mi silla giratoria-. No tena la menor idea de que estuvieras pensando en un trabajo como se, Banks. Vosotros, los currantes, deberais tener a vuestro jefe mejor informado. Pero, claro est, despus del fiasco de esta propuesta, he tenido que decirles la verdad: que an no ests a punto...

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A punto... A punto? Qu era yo? Una maldita tetera lanzando pitidos? Quin era l para decidir si yo estaba a punto y para qu? La conmocin me dej paralizada, apenas poda respirar, y mucho menos hablar. - Eres un tcnico brillante, Banks prosegua, en su tono de djame que te eche sal a esas heridas-. Con el asesoramiento adecuado y un poco de paciencia, aprenders a ser un director medio decente; pero, mientras te empees en defender sofismas en vez de preocuparte por nuestras necesidades bsicas como negocio, me temo que no podr darte el respaldo que deseas. Le o hacer trizas mi propuesta, lenta y deliberadamente, en la penumbra. La ira me haba dejado sin habla. Not que me temblaban las manos y di gracias porque l no pudiera verlas. Haba estado trabajando diez aos para alcanzar ese objetivo y l lo haba machacado con una simple charla telefnica. Cont hasta diez y me levant para marcharme. Nunca haba necesitado tanto una bocanada de aire fresco. Tuve el pensamiento fugaz de aporrearle la cabeza con la placa de bronce de mi mesa de despacho, que me quedaba a mano, pero no estaba segura de darle en la oscuridad que lo envolva todo; poda fallar, y ya haba tenido bastantes decepciones en un solo da. Cuando estaba llegando a la puerta, Kiwi aadi: - Banks, esta vez te he sacado del apuro y le he asegurado a todo el mundo que no volvers a perder la cabeza ni a presentar propuestas estpidas. Adems, nuestra seguridad no necesita ser mejorada; nuestro banco es tan hermtico al agua como cualquier otro del mercado. Tambin lo era el Titanic, pens yo cuando sal en direccin a los lavabos para ejecutivos con la intencin de cambiarme para ir a la pera. Una vez all, saqu de un tirn las perlas de mi maletn y me las colgu del cuello sin dejar de mirarme la cara; tensa y plida, en el espejo. Cuando regres una hora ms tarde, empuj las puertas de cristal del centro de clculo del banco y avanc con paso airado por el vestbulo de granito pulido; estaba an ms furiosa que antes. Los guardias charlaban de pie tras el macizo panel desde donde se controlaban las alarmas y cmaras electrnicas de todo el edificio. Supongo que me tomaron por una borracha vagabunda y cubierta de barro que se les haba colado, porque uno de ellos se volvi hacia m sobresaltado. - Ah, no pasa nada dijo el otro, tocndole el brazo-. Es la seorita Banks. Vive aqu, no es cierto, seora? Estuve de acuerdo en que realmente viva en un maldito centro de clculo. Eso era lo malo de m, pens mientras caminaba con ruido de chapoteo por el vestbulo, en direccin a los ascensores: que tena la vida social de una calculadora. Me haba pasado cada hora de los ltimos diez aos, a excepcin de las dedicadas al sueo, comiendo, bebiendo, respirando y sudando altas finanzas, y apartando de mi vida todo cuanto pudiera interferir en mi obsesin y mis objetivos.

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Llevaba la banca en la sangre. Despus de todo, era el negocio de la familia. Cuando mis padres murieron, mi abuelo, Bibi, educ a su nieta con el propsito de que se convirtiera en la primera mujer vicepresidente ejecutivo de una institucin financiera importante. En lugar de eso, era probable que en el corto espacio de unas horas, durante un entreacto de El oro del Rin decidido por m misma, me convirtiera en la primera ejecutiva que cometa un robo en un banco de categora internacional. Claro que, en realidad, mi intencin no era robar dinero, pensaba cuando se cerraron las puertas del ascensor y sub hasta el decimotercer piso. Y no slo porque el enriquecimiento sbito de los banqueros resultara sospechoso; a causa de mi elevada posicin, por ejemplo, mis cuentas sufran una auditoria trimestralmente. Tambin porque, como mi vida giraba en torno al dinero ste no significaba demasiado para m. Precisamente por el hecho de manejar grandes sumas de dinero cada da, haba desarrollado un sentido esotrico sobre su naturaleza transitoria. Quiz le parezca extrao a alguien ajeno al mundo de la banca, pero la mayora de la gente comete dos errores fundamentales respecto a la naturaleza del dinero y al bienestar que ste proporciona. El primero es suponer que el dinero posee determinado valor intrnseco o, al menos, establecido. No lo posee. El segundo es creer que se puede proteger fsicamente metindolo en la cmara acorazada de un banco o en algn lugar seguro. No se puede. Para comprender por qu no, uno tiene que aceptar que el dinero es un simple smbolo. Cuanto ms dinero se mueve y cuanta ms velocidad se imprime al movimiento, ms simblico se vuelve; lo difcil es entonces controlar su valor absoluto, o incluso aproximado. Cuando se mueven sumas de dinero de cierta envergadura de un lugar a otro, y se hace con la suficiente rapidez, prcticamente desaparecen. Lo mismo ocurre con respecto al robo; slo cambian los mtodos, no los conceptos ni los motivos. Los seres humanos han robado desde mucho antes de que se inventara el dinero; pero, cuanto ms manejable es una fortuna, ms fcil resulta robarla. Cuando el trueque se efectuaba por medio de vacas, los ladrones tenan un verdadero problema. Sin embargo, con la aparicin de los ordenadores el dinero en efectivo se ha vuelto tan manejable que apenas existe, si no es como un leve parpadeo electrnico. Creo que esta poca de alta tecnologa en la banca es una especie de amanecer del simbolismo fiduciario, es decir, de la era en la que el dinero no ser ms que puntos diminutos de luz emitidos por satlites espaciales. Yo deba saber cmo funcionaba; era jefe de un departamento del banco llamado Transferencia Electrnica de Fondos o TEF. Nuestro trabajo consista en mover dinero, y en todos los bancos del mundo haba un departamento como el mo con un tlex o un telfono. Yo saba lo que hacan todos esos departamentos y cmo lo hacan. En aquel momento pens que tales conocimientos podran serme tiles. Naturalmente, no se puede hacer pasar el dinero real a travs de una lnea telefnica. Las transferencias por cable que utilizbamos eran tan slo comunicados en

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los que un banco autoriza a otro a sacar dinero de la cuenta corresponsal del primero; es como extender un cheque. Casi todos los bancos tienen ese tipo de cuentas en otras entidades financieras con las que suelen hacer negocios; si no es as, deben realizar las transferencias a travs de un tercer banco en el que ambos tengan cuenta. Slo en Estados Unidos se mueven trescientos billones de dlares al ao de ese modo a travs de sistemas de transferencia telefnica; una cantidad mayor que la suma de los activos de todos los bancos del pas. Los bancos no tienen ni idea del dinero en efectivo que han pagado hasta que cierran al final del da y suman todas las transferencias recibidas. Asimismo, a los gobiernos de muchos pases les preocupa que el dinero pueda cruzar sus fronteras sin pasar por la aduana para pagar impuestos. Quin sabe si un iran est moviendo dinero de Salzburgo a San Jos una docena de veces al da? Ahora bien, cmo puede regularse algo que se realiza con el mismo secreto que un apretn de manos entre dos caballeros en un club privado? Las leyes que regulan la banca datan de siglos; las leyes sobre transferencias ocupan apenas una ficha de cinco por diez centmetros. Si haba una actividad bancaria necesitada de mayor seguridad, era sa. Con eso contaba yo. Sin embargo, como cualquier buen banquero con tinta negra en las venas, nunca me lanzara a nuevas empresas con los ojos cerrados. Mi abuelo, Benjamn Biddle Banks, Bibi, me haba enseado las reglas del juego cuando yo tena cuatro aos. Calcula siempre el riesgo, me dijo. Fue una pena que no siguiera su propio consejo. Bibi haba sido propietario de una pequea cadena de bancos en California. Los haba levantado de la nada y aunque no podan compararse con bancos de la categora del Wells Fargo, el Banco de Amrica, o el Banco del Mundo, cubrieron unas necesidades que ningn otro haba podido satisfacer. Justo despus de la gran depresin, cuando California recibi un aluvin de trabajadores hispanos de otros estados y de emigrantes rusos y armenios, todos en busca de empleo, Bibi ayud a toda aquella gente a salir adelante, a comprar terrenos para granjas o ranchos, y a convertirse en la columna vertebral econmica que salv a California del destino sufrido durante dcadas por el resto del mundo civilizado; y todo ello gracias a una gran inteligencia financiera y a unos principios inquebrantables. En los aos sesenta, cuando la palabra fusin se hizo popular y la cadena de bancos de mi abuelo puso a la venta sus acciones, un grupo de hombres de negocios del Medio Oeste las compraron tranquilamente y, no tan tranquilamente, obligaron a Bibi a aceptar un trabajo de asesor sin voto en su propia junta, desde el que pudo contemplar el pillaje descarado a que era sometida la institucin que a l le haba costado toda una vida levantar. Muri ese mismo ao. Fue entonces cuando decid que la banca no era lo mo, la llevara o no en la sangre. Me fui a Nueva York, estudi informtica y me convert en una cotizada tecncrata de Manhattan. Una cruel irona del destino, no demasiado benevolente, quiso que la segunda compaa para la que trabaj fuera vctima de otra OPA hostil, similar a la que haba

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destruido a Bibi, aunque, en esa ocasin, nada menos que del Banco del Mundo. Me qued cuando me trasladaron a San Francisco porque me hicieron una oferta que no poda rechazar: dinero, poder y la posicin ms elevada de que jams haba disfrutado una ejecutiva, ni cualquier persona de veintids aos de edad, hombre o mujer, en toda la historia de la banca. Me sent tan impresionada que me qued diez aos. Aun as, me trataron como si necesitara permiso del profesor y una escolta cada vez que quera ir al lavabo. Haba vendido mi alma, as como los sueos y esperanzas de mi abuelo, por una vida de gloria indirecta y una placa de bronce donde figuraba mi cargo sobre la mesa de mi despacho. Me dije a m misma que en lugar de rezar Verity Banks, vicepresidente, debera haber dicho La puta de la banca. De todas formas, nunca era demasiado tarde para cambiar las cartas que el destino te haba deparado. Tambin eso me lo haba dicho Bibi y yo crea que tena razn. Adems, en ese momento tena en la manga las cartas adecuadas.

Mi plan consista en destruir los sistemas automatizados de seguridad, entrar en el sistema de transferencias telefnicas y trasladar dinero a un lugar donde nadie pudiera hallarlo; luego hara sonar el silbato y le demostrara a todo el mundo lo fcil que haba sido. La primera responsabilidad de un banquero consiste en salvaguardar el dinero que otros le confan. Si yo poda destruir la seguridad del banco con tanta facilidad como un cuchillo caliente corta la mantequilla, y consegua poner las manos sobre la pasta, no slo lograra que a Kiwi se le quedara congelada en la cara la sonrisa de desprecio, sino que tambin demostrara la existencia del problema que el Fed haba querido que yo resolviera. Pero para hacerlo necesitara ayuda. Tena un amigo en Nueva York que saba ms sobre las diferentes maneras de robar dinero que la mayora de los banqueros sobre la forma de manejarlo. Mi amigo tena acceso a los archivos criminales del FBI, a los informes interestatales de la polica e incluso a algunos ficheros de la INTERPOL; su nombre era Charles y haca doce aos que lo conoca. Otra cosa era que esa arisca prima donna compartiera sus datos conmigo, sobre todo cuando se enterase de cmo pensaba utilizarlos. A pesar de que era casi medianoche en Nueva York, saba que an estara despierto. Charles me deba ms de un favor. En una ocasin le haba salvado de perder su puesto y quizs incluso la vida. Haba llegado la hora de reclamar el pago de la deuda. No tena ms remedio que estarme agradecido, pens cuando sala de los ascensores en direccin a mi despacho del centro de clculo, dbilmente iluminado por luces a ras del suelo. Desgraciadamente, la palabra gratitud no exista en el vocabulario de Charles.

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- Esa idea apesta me dijo, con su habitual reticencia, cuando le expliqu lo que tena en mente-. Las probabilidades de xito son un 1,157 ms elevadas que las de una bola de nieve en el infierno. Mi idea, en resumen, era hacer transferencias sin fondos. Muchas personas, en un momento u otro de su vida, han extendido un cheque sin fondos, a menudo sin saber que es ilegal. Uno va a un supermercado un sbado y paga con un cheque por un importe de veinte dlares, pese a saber que no tiene fondos en la cuenta para cubrirlo. El lunes, antes de que el cheque llegue al banco, extiende otro, por un importe de treinta dlares, por ejemplo, de los que veinte sirven para cubrir el primero, y as sucesivamente. Lo nico que impide a la gente jugar a este tipo de ruleta es que los mercaderes de nuestro tiempo pueden cobrar los cheques antes de que nosotros, libradores de cheques sin fondos, podamos ir al banco a cubrirlos. Para llevar la delantera en el juego y conseguir una suma de dinero realmente grande, uno tiene que saber con exactitud cunto tarde cada cheque en llegar a su cuenta del banco, de modo que pueda llegar antes. En el caso de los sistemas de transferencia por cable del Banco del Mundo, resultaba sumamente prctico no slo que esa informacin se procesara nicamente por ordenador, sino que los sistemas que lo procesaban fueran obra ma. No necesitaba a Charles para queme dijera si le gustaba mi idea o no. Quera que me dijese qu probabilidades de xito tena, utilizando la informacin de la que l dispona. Por ejemplo, cuntas cuentas bancarias ficticias necesitaba abrir para esconder la pasta? Cuntas transferencias deba tomar prestadas y devolver en un determinado momento? Cunto dinero poda mantener haciendo malabarismos en el aire, sin que se cayera y se estrellara contra el suelo? Y, finalmente, cunto tiempo poda seguir jugando sin que me descubrieran? Estaba dispuesta a esperar toda la noche para obtener las respuestas a esas preguntas, sin importar el tipo de juegos que Charles quisiera poner en prctica. Me sent, en espera de que l se encontrase en el estado de nimo adecuado, y tamborile con los dedos sobre mi mesa chapada de madera, mientras dejaba vagar la vista por el despacho. Deba admitir que, para ser el lugar donde pasaba una media de doce horas al da, no pareca estar habitado. Por la noche, como en ese momento, e iluminado con luces fluorescentes, tena un aspecto espectral, como el de un mausoleo. No haba absolutamente nada en las estanteras empotradas y la nica ventana daba a la pared de cemento del edificio de enfrente. Slo haba contribuido a la decoracin con unos cuantos libros que seguan apilados en el suelo, ya que ni siquiera me haba molestado en colocarlos en las estanteras en los tres aos que llevaba en ese despacho. Era lo que podra llamarse austero; decid que pondra una planta. Charles interrumpi mis reflexiones para compartir conmigo algunas de las suyas. - Estadsticamente me inform-, las mujeres tienen ms xito como ladronas que los hombres. Cometis ms delitos de guante blanco, pero os cogen menos.

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- Misgino repliqu. - Dato no procesable repuso Charles- Me limito a exponer los hechos tal como los veo. No emito juicios de valor. Estaba apunto de contestarle con la misma moneda cuando agreg en tono malhumorado: - He calculado los factores de riesgo que me has pedido. Te los doy, o quieres que tambin te los analice? Mir el reloj de pared; pasaban de las diez, lo cual quera decir que en nueva York era ms de la una. Me supo mal tener que ofender a Charles, pero era ms lento que una tortuga; dudaba de que pudiera analizarse el ombligo en el tiempo que nos quedaba. Como si la Divina Providencia hubiera odo mis pensamientos, vi aparecer un mensaje en mi monitor. VAMOS A DESCONECTAR DENTRO DE CINCO MINUTOS, POR FAVOR, SAL. Por lo visto, haca rato que haba pasado la hora en que Charlie sola irse a dormir, y sus operadores de Nueva York se disponan a desconectarlo, como cada noche, para realizar el mantenimiento preventivo. NECESITO DIEZ tecle con impaciencia-. ECHA EL FRENO. MANTENIMIENTO PROGRAMADO PARA LAS 01.00. TAMBIN NOSOTROS NECESITAMOS DORMIR, MADEMOISELLE. PERO BONNIE CHARLIE TE ECHA DE MENOS. TMATE DIEZ, FRISCO. SALUDOS. BOBBSEY TWINS. As que Frisco, pens, mientras grababa tan rpidamente como poda todo lo que Charles haba calculado para m. Quiz Charles fuera slo un pedazo de hardware de un milln de dlares, pero algunas veces los ordenadores tienen intuiciones ms valiosas que las personas. Guard el diskette en mi bolso de mano de lentejuelas. Cuando estaba a punto de salir del sistema, record que deba imprimir los mensajes del da de mi ordenador, cosa que la charla con Kiwi me haba hecho olvidar. Justo antes de que desconectara, en mi pantalla apareci un ltimo comentario alegre de los operadores de Charles: INTERESANTE PREGUNTA, FISCO. PUERAMENTE TERICA, CLARO EST. NO ES CIERTO? NO HAY TIEMPO PARA CHARLAS. Y LOS QUE SABEN DE QU VA DICEN SAN FRANCISCO tecle-. TENGO NOCHE DE PERA. CHAO POR AHORA. UNA NOCHE EN LA PERA... UN DA EN EL BANCO? T.T.F.N. replicaron, y la pantalla se apag. Sal a la fra y hmeda noche y me dirig a la pera. El champn que servan all era malsimo, pero el caf irlands era fantstico. Ped uno antes de volver a mi palco. Sorba la nata de la superficie cuando los dioses bajaron por el puente del arco iris y entraron en Valhalla. Los dorados compases de la msica me transportaron por el aire y el whisky me calent los huesos. Me calm tanto que casi me olvid de Kiwi, del empleo fallido, de mi carrera arruinada, del fracaso que era mi vida y de la idea idiota de

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vengarme poniendo en evidencia todo el sistema de la banca. A quin quera engaar? Pero eso fue antes de que viera la nota. Los crescendos de la msica se deslizaban ondulando sobre las candilejas cuando ech un vistazo a la hoja de papel arrugada y mojada donde haba impreso los mensajes del da antes de salir del despacho. Eran los de siempre: de mi modista, de mi proveedor, de mi dentista, unos cuantos de mi personal y otro que, segn indicaba la hora de entrada, haba llegado justo despus de que hubiera terminado de hablar con Charles. Not un lento y pesado zumbido en los odos cuando le el mensaje: Si quieres hablar sobre tu proyecto, llama. Siempre tuyo, Alan Turing. Me result inquietante por dos motivos. En primer lugar, Alan Turing era un tipo muy famoso, un mago de los ordenadores y matemtico, que no me conoca de nada. En segundo lugar, haca cerca de cuarenta aos que haba muerto.

UN DIA EN EL BANCO Un mercado de dinero organizado tiene Muchas ventajas, pero no es una escuela de tica social ni de responsabilidad poltica R.H. Tawney

A la maana siguiente de mi noche en la pera, mientras tomaba un zumo de naranja bajo una ducha de agua hirviendo, se me encendi una bombilla y comprend finalmente quin era en realidad Alan Turing, el fantasma que me haba enviado un mensaje. Turing, el autntico, era un mago de las matemticas de Cambridge que haba desarrollado algunos de los primeros ordenadores digitales. En su corta vida de tan slo cuarenta y un aos se convirti en una de las figuras punteras del procesamiento de

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datos en Gran Bretaa, y se le consideraba internacionalmente el padre de la inteligencia artificial. La mayora de las personas que trabajan con ordenadores han ledo sus obras en un momento u otro. Pero yo, aparte de eso, conoca a alguien tan experto en la materia que haba dado clases sobre el tema. El tipo en cuestin era uno de los principales gurus de la informtica de Estados Unidos, un tecncrata de primera categora. Haba sido mi mentor doce aos antes, cuando fui a Nueva York por primera vez. Era la persona ms reservada que haba conocido, un hombre de mil caras e igual nmero de aptitudes. Quizs yo supiera ms de l que nadie, pero lo que saba apenas llenaba una pgina. A pesar de que no le haba visto haca varios aos y de que raramente haba tenido noticias de l, era la persona que haba influido de forma ms notable en mi carrera y, aparte de Bibi, de forma ms duradera en mi vida. Se trataba del doctor Zoltan Tor. En el mundo de la informtica, todos conocan ese nombre. Tor era el padre de las conexiones de redes y haba escrito los textos clsicos sobre la teora de las comunicaciones. Tan famoso era que la gente joven que lea esos textos imaginaba que haba muerto haca ya tiempo, pese a que an no haba cumplido los cuarenta y disfrutaba de una salud de hierro. Ahora que me haba telefoneado, despus de tantos aos, cunto iba a durarme a m la salud? Siempre que Tor decida involucrarse en mi vida me meta en problemas. Aunque quiz problemas no fuese la palabra adecuada, pens mientras ala de la ducha. La palabra era peligro. Entre las muchas aptitudes de Tor se contaba su dominio de la criptografa. Haba escrito una obra sobre el tema que se aprendan de memora todos los investigadores asociados al FBI. Por eso estaba nerviosa, porque su libro abarcaba todos los aspectos del arte de forzar cdigos informticos, piratear, y robar informacin, adems de explicar cmo podan prevenirse tales robos. Por qu me haba telefoneado Tor/Turing? Cmo poda haberse enterado tan pronto del tipo de investigacin al que me haba dedicado la noche anterior? Era casi como si pudiera leerme el pensamiento a casi cinco mil kilmetros de distancia y supiera lo que yo estaba tramando. Decid que sera mejor averiguar cuanto antes lo que pensaba sobre mis intenciones. No obstante, primero tena que encontrarlo. Y no era tan sencillo, teniendo en cuenta que se trataba de un tipo que no crea ni en el telfono ni en las direcciones postales ni en dejar mensajes firmados con su verdadero nombre. Tor era dueo de una compaa a travs de la cual realizaba transacciones financieras. La empresa se llamaba Delphic Group, sin duda por el orculo, pero su nmero de telfono no apareca en el listn de Manhattan. Aunque eso no importaba, porque yo lo tena. Desgraciadamente, Tor no iba jams a su despacho, y cuando llamabas all obtenas extraas respuestas. Pese a todo, decid intentarlo. - Delphic me espet la recepcionista, poco prdiga en informacin.

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- Estoy intentando localizar al doctor Tor, al doctor Zoltan Tor. Est ah? Ni soarlo. - Lo siento contest ella, con voz de no sentirlo en absoluto-, se ha equivocado de nmero. Comprubelo, por favor. Era como la maldita CIA. - Bien, si encuentra a alguien cuyo nombre se parezca a se, poda darle el mensaje? pregunt con impaciencia. - A qu mensaje se refiere? - Dgale que le ha llamado Verity Banks. Antes de que pudiera pedirme que le deletreara mi nombre o se lo repitiera, colgu el telfono. El velo de misterio que envolva la vida de Tor, ms impenetrable que los sistemas de seguridad de la comunidad bancaria internacional, me molestaba tanto como me haba molestado que se entrometiera constantemente en mi vida diez aos antes. Mientras tanto, tena que trabajar. Eran las nueve cuando acab de vestirme. Baj a la calle, puse en marcha mi BMW abollado y me adentr en la espesa niebla de San Francisco camino del a oficina, atenindome as al horario de los banqueros. Haba adoptado la norma de levantarme siempre al amanecer, pero en invierno no amanece hasta las ocho y media. Tena la extraa sensacin de que, por muy tarde que comenzara, sera un da muy largo.

El mundo de la banca est infestado de asesores, de la misma forma que la lepra est infestada de llagas. En el Banco del Mundo tena mos expertos en eficacia que nos decan cmo distribuir mejor nuestro tiempo, ingenieros industriales que nos decan cmo realizar nuestro trabajo y psiclogos industriales que nos ayudaban a soportar el entorno en le que nos movamos. Nunca prest la menos atencin a ninguno de ellos. Por ejemplo, no me interesaban los estudios que demostraban que los banqueros que vestan trajes de franela gris despedan un aura de poder. Yo prefera vestirme como si el banco me perteneciera y me hubiera dejado caer por all slo para comprobar qu tal marchaban mis dividendos. Aquella maana llegu a la oficina vestida con los metros de seda azul marino suficientes para tapizar un sof. Pareca una tnica andante, pero me haban asegurado que los mejores modistos de Miln se haban exprimido los sesos para disearlo. Eso en cuanto al cdigo de la indumentaria. Tampoco mis subordinados se tomaban en serio tales cosas. Cuando sa del ascensor en la decimotercera planta, andaban de un lado a otro vestidos con tejanos, zapatillas de deporte y camisetas con inscripciones tales como: Rendimiento ptimo o Arranque en fro.

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Yo siempre pensaba en la planta decimotercera como la planta comercial. Era un laberinto para ratas, formado de unidades modulares supuestamente diseadas para crear una atmsfera en la que se compartieran los problemas, todo ello en un tranquilizador tono azul... que contrastaba con un estimulante fondo de moqueta color naranja. Segn mi propia experiencia, esa combinacin produca esquizofrenia; pero, en cualquier caso, los que trabajan con ordenadores no son demasiado normales. Me haba aprendido el camino que deba seguir por el laberinto para llegar a mi despacho. Entr en l y cerr la puerta hasta que mi secretario, Pavel, tuvo un momento para traerme una taza de caf. Pavel era alto, moreno y guapo, con los modales de un secretario de embajada. Podra haber sido una estrella de cine; de hecho, asista a clases nocturnas para ser actor. Afirmaba que el trabajo en el banco le permita experimentar la vida en su estado emocional ms primitivo. Todos los que trabajaban conmigo conocan la norma de las dos tazas, es decir, que no podan ponerse en contacto conmigo hasta que me hubiera bebido dos tazas de caf, o hasta las diez de la maana, lo que se cumpliera primero. Hasta entonces poda recibir, pero no transmitir. Pavel entr de puntillas con el caf y cerr la puerta suavemente. Despus deposit la taza delante de m, sobre la mesa de despacho. - Tibio, como a usted le gusta me asegur-. Hoy tiene tres reuniones; las he apuntado en su calendario. Todava quiere que se reserve la sala de conferencias pequea para las cuatro? Puede asentir en caso afirmativo. - Cancela las reuniones le orden, y l me mor con ojos desorbitados-. Esta maana ya he tomado el suficiente caf para poner a flote un rin. Kiwi cancel mi propuesta anoche. Ya que nadie saba lo de mi trabajo en el Fed, cre ms prudente no mencionar esa parte. - Me lo haba imaginado susurr Pavel, perplejo, mientras se bajaba las mangas del suter de seda-. He visto los pedazos en la papelera esta maana cuando he entrado. Se sent frente a m. Pareca tan preocupado cuando se inclin hacia delante y apoy la barbilla en ambas manos que sonre-. Qu va a hacer? me pregunt. - Presentar una nueva propuesta contest- Treme el fichero de procedimientos burocrticos. Quiero todos los aburridos libros de normas del banco. Pavel sonri y se dirigi a la puerta, donde se detuvo un instante para esgrimir un puo en el aire. - Plebeyos al poder! exclam-. Atquelos con sus propias gilipolleces.

Conocer las reglas constituye la esencia del juego, tanto en la banca como en el cricket. Jugar respetando las reglas es algo ms.

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Algunas personas opinan que las reglas estn hechas para infringirlas, pero yo nunca he estado de acuerdo. Para m las reglas son como las astas con banderines que forman las puertas en las pruebas de eslalom; tienes que respetar su presencia religiosamente, rodearlas aproximndote a ellas cuanto te sea posible y no permitir nunca que disminuyas tu velocidad. El Banco del Mundo era un banco muy grande, quiz, como sugera su nombre, el mayor banco del mundo. Debido precisamente a su tamao, produca infinidad de normas, tantas que nadie tena tiempo de lerselas todas y mucho menos de cumplirlas. Haba departamentos enteros cuya nica funcin consista en producir normas nuevas en abundancia, y a menudo se peleaban entre s para decidir cules eran las oficiales. Cada semana atestaban las mesa de mi despacho con normas y procedimientos nuevos, que me enviaban departamentos de los que yo ni siquiera haba odo hablar. Pavel guardaba debidamente esos documentos en el archivo de procedimientos burocrticos, donde enseguida caan en el olvido. Yo saba que entre aquel montn de gilipolleces hallara algo que sirviera a mis propsitos. Despus de todo, si existan tantas normas contradictorias sobre el manejo del dinero, deba de haber una que me permitiera robaruna parte y demostrar que Kiwi era el estpido irresponsable que yo saba que era. Me llev gran parte del da encontrar lo que buscaba: un paquete de procedimientos de nuevo cuo elaborados por el departamento de Sistemas de Planificacin de la Informacin General, o SPIG, como a ellos les gustaba llamarse. Conoca bien a los del SPIG; eran los creadores de estrategias ms prolficos del banco. Haban establecido un rcord en la produccin de documentos intiles. Sin embargo, estaba convencida de que iba a dar un uso excelente a su ltima elucubracin tctica. Tuve que echarle cierta imaginacin al asunto, pero se siempre haba sido mi fuerte. Las primeras palabras que atrajeron mi atencin fueron: Este mtodo fue utilizado con gran xito en el United Trust para poner a prueba sus sistemas de seguridad. Poda haber algo ms adecuado? El mtodo se conoca como teora Z. Yo ya saba de qu iba y me daba ganas de vomitar. Lo haban importado de Japn y, cuando lo lanzaron en las revistas financieras como lo ltimo en gestin administrativa, am me pareci el ataque ms despiadado de los japoneses desde Pearl Harbor. Pero, desde que me haba convertido en una ladrona terica, la teora Z haba adquira para m un aspecto nuevo; era de color rosa. La idea general consista en que los directores resultaban totalmente innecesarios. Los autores del mtodo explicaban que, en Japn, toda gestin la llevaban a cabo pequeos grupos sin rostro llamados crculos de calidad. Estos crculos se encargaban de realizar todos los pasos para crear un producto diseo, fabricacin, pruebas- y todas las decisiones se tomaban por consenso; era la direccin mediante comit. A la comunidad bancaria le haba encantado esa teora, la haba adoptado y

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prcticamente la haba encerrado en un relicario, pero no estaba demasiado segura de qu hacer con ella exactamente. Yo tena la impresin de que podra decrselo. Llam a Pavel por el interfono, le ped que telefoneara al United Trust de inmediato y que me pusiera con el jefe de sistemas de seguridad. Slo tendra que decir, con su voz de ngel, que llamaba de parte del Banco del Mundo, y se pelearan por atender su llamada. El dinero manda, y el Banco del Mundo era inmensamente rico, incluso en un mercado con tendencia a la baja. Pavel me comunic, a travs del interfono, que el jefe de seguridad estaba al aparato. - Es un vice, y se llama Peacock, se lo juro. (en ingles Peacock significa pavo real) - S, seorita Banks, aqu utilizamos la teora Z. La voz de Peacock retumb con podero a travs de la lnea telefnica-. Tenemos un crculo de calidad que pone a prueba todos nuestros sistemas. El grupo est formado por nuestros mejores cerebros. Segn el seor Peacock, su crculo de calidad intentaba forzar la seguridad y jugar con el dinero burlando los sistemas de control y seguridad, para comprobar si stos eran capaces de detectarlo. Los informes sobre sus resultados deban de haber resultado realmente embarazosos. - El nombre de nuestro crculo de calidad para la comprobacin de la seguridad es SADO me cont-. Significa Bsqueda y Destruccin en Accin! Peacock prorrumpi en carcajadas. Es un rasgo caracterstico de nuestra profesin convertirlo todo en acrnimos. Yo lo llamo la ADME: la Amargura De Mi Existencia-. Hasta ahora prosigui, hemos conseguido forzar las contraseas de los ficheros de nuestros clientes y hacer dos intervenciones activas. La semana pasada instalamos una bomba lgica y todava estamos esperando que explote. ja,ja,ja! Todo aquello no tena nada de misterioso. Una intervencin activa consiste en intervenir o pinchar una lnea mientras se estn moviendo datos (es decir, dinero) y en alterar la transaccin, o sea, cambiar la cantidad o hacer que la abonen en su cuenta. Lo contrario es una intervencin pasiva, que consiste en tomar prestado el nmero de cuenta y la contrasea de otra persona y quitarle el dinero. Una bomba lgica es ms interesante, pero es preciso tener acceso al ordenador para poder instarla. Se programa el sistema para que, en determinado momento, de repente haga algo que nunca habra hecho, como ingresar dinero en tu cuenta, por poner un ejemplo al azar. Me alegraba que el seor Peacock estuviera tan ansioso por compartir su experiencia con una completa extraa. Yo ya me haba enterado de lo que necesitaba saber y tena poco que ver con el xito de su trabajo. Presentara otra propuesta esa misma noche. Una idea mereca un pblico nuevo; el prximo iba a ser notable: el Comit de Direccin, el grupo de jefazos que decida cmo se deban aplicar los presupuestos del banco. Su autoridad trascenda todos los

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departamentos, incluido el de Kiwi; y, aunque l no formaba parte del Comit, su jefe era el presidente. Redact mi alegato utilizando la informacin queme haba proporcionado Charles la noche anterior. Les preocupaba el estado de indefensin de nuestros sistemas? Deba preocuparles, les deca, hasta un nio de seis aos poda acceder a nuestros ficheros! Pero los delitos informticos conocidos era tan slo la punta del iceberg, cuntos de ellos quedaban impunes? Los banqueros deban de saber la respuesta mejor que nadie, pensaba yo, pues eran ellos quienes renunciaban a denunciarlos. A las personas que tenan cuentas bancarias no les gustara enterarse de que el dinero en efectivo, que ellos crean encerrado tras cuatro metros de acero y hormign, en realidad andaba circulando por todo el mundo a travs de lneas telefnicas, tan seguro como una llamada transatlntica. Despus de meterles miedo, me lanzaba a saco. Dentro del mismo banco tenamos la tcnica que poda resolver ese terrible problema: la teora Z, ese maravilloso mtodo que los japoneses haban aplicado con tanto xito, que se haba convertido en la estrategia oficial de los principales bancos de Nueva York, como el United Trust, y del que se contaban maravillas. Si el Comit de Direccin aceptaba financiarme, yo escogera personalmente a los expertos necesarios y forzara nuestro sistema de seguridad, as de sencillo. Despus de todo, de qu otro modo iba a hacerlo? Me sent maravillosamente bien cuando le entregu la propuesta a Pavel metida en un sobre. La ped que pusiera el sello de urgente y confidencial en cada copia y que las enviara esa misma noche. Estaba segura de que ninguno de los miembros del Comit iba a oponerse; consegua dar uso a una nueva teora y resolver un antiguo problema. Oponerse a mi propuesta sera como renegar de las madres y de la tarta de manzana. Lejos de tener que sufrir represalias o que se sospechara de m como una ladrona potencial, lo ms probable era que me ganara los laureles por llevarme el dinero y devolverlo luego con mi rbrica: Verity Banks, banquera electrnica. Evit a Kiwi permaneciendo encerrada en mi despacho durante todo el da. A las ocho de la tarde me puse la gabardina, guard el trabajo en el bolso y cog el ascensor para bajar al garaje. Estaba oscuro y desierto, pero yo saba que haba cmaras de vdeo por todas partes, de modo que si alguien me atacaba, los tipos de seguridad que vigilaban desde arriba podran verlo con toda comodidad. Sub la rampa, introduje mi distintivo en la ranura correspondiente, esper a que las grandes puertas de acero se abrieran y recorr las calles cubiertas por la espesa niebla en direccin a casa. Cuando llegu ante el edificio donde viva, las negras calles an seguan hmedas a causa de la lluvia. Me cost un rato encontrar aparcamiento, pero por fin entr en el iluminado vestbulo de mrmol y cog el ascensor hasta el tico. Nunca encenda las luces cuando entraba en casa. Me encantaba ver el perfil de mis innumerables orqudeas sobre el fondo de luces distantes de la ciudad. En mi apartamento casi todo era blanco: los mullidos sofs, las espesas alfombras y las

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estanteras lacadas. Las mesas eran piezas de grueso cristal, sobre las que reposaban enormes recipientes, tambin de cristal, donde flotaban gardenias blancas. Al entrar en el apartamento uno tena la impresin de caer en el espacio. La ciudad brillaba y resplandeca en una niebla perpetua a travs de las paredes de cristal, y por todas partes surgan orqudeas blancas, como una jungla que trepara a travs de una nube. A pesar de lo mucho que me gustaba, raras veces llevaba a alguien all. Se decan muchas cosas de mi apartamento y saba que muchos pensaban que era una especie de mausoleo o de museo de mi propia soledad. El tero blanco. En cierto sentido era eso precisamente. Me haba roto los cuernos trabajando para conseguir todo lo que haba ganado, y me lo gastaba en lo que ms apreciaba: paz y soledad; la cima de una montaa en la ciudad. Despus de cenar me puse en contacto con Charles y dedicamos el tiempo necesario para completar el clculo del riesgo. Yo ya saba que estaba hablando con enormes sumas de dinero. A travs de las lneas telefnicas del banco se movan miles de millones cada da. Aunque no poda hacerlo desaparecer todo de una vez sin que se echara en falta, s poda escamotear una buena parte de ese dinero durante intervalos prolongados. Faltaba averiguar la cantidad, y la forma de distribuirla para que mis actividades no fueran descubiertas. Tambin quera comprobar cunto aumentaba el riesgo, desde la perspectiva del nmero de delitos detectados a escala internacional, razn principal por la que haba recurrido a Charles. l poda proporcionarme informacin sobre el nmero anual de delitos y auditoras, as como sobre los tipos de delito descubiertos mediante auditora o por otros medios. Despus de tomar unas cuantas notas sobre la charla que haba mantenido con Charles la noche anterior, estuve lista para empezar: DAME LA EXTENSIN DE LAS APROPIACIONES ELECTRNICAS A ESCALA NACIONAL EN UN GRFICO DE CINCO AOS tecle. PUEDES HABLARME EN INGLS me dijo Charles-. SOY UN ORDENADOR AMISTOSO CON LOS USUARIOS. CUNTO DINERO SE HA ROBADO EN LOS LTIMOS CINCO AOS UTILIZANDO ORDENADORES? ROBADO DE DNDE? pregunt Charles. Empezaba a acabrseme la paciencia. A ESCALA NACIONAL repet, aporreando las teclas. QUIERES SABER CUNTO DINERO SE HA ROBADO DE LAS CASAS DE LA GENTE? pregunt inocentemente. Muy listillo. EN LA ZONA CONTINENTAL DE ESTADOS UNIDOS DE AMRICA respondNO JUEGUES.

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ESTOY PROGRAMADO PARA RECONOCER LA LGICA, NO PARA DESCIFRAR SIGNIFICADOS OCULTOS seal Charles. Acto seguido puso en marcha su cerebro, que estaba bastante apolillado, tuve que admitirlo. Era un ordenador de una antigua pero rara cosecha, y, a pesar de su personalidad, deseaba que siguiera en servicio una docena de aos ms. Saba la edad exacta de Charles; lo conoca prcticamente de toda la vida. De hecho, de no ser por m, no estara vivo. Al terminar mis estudios, haca doce aos, empec a trabajar en la gigantesca compaa Monolith Corp., de Nueva York, especializada en ordenadores. Como la mayora de los programadores, andaba siempre a la caza de un centro de clculo que funcionara durante toda la noche y donde pudiera trabajar con grandes mquinas. Lo hall un da, hojeando la voluminosa Gua de centros de clculo de Manhattan de la compaa. Se llamaba Centro Cientfico de clculo y, a juzgar por la direccin, nadie que estuviera en sus cabales ira all de noche. Aquella noche cog un taxi que me llev a un edificio de oficinas pequeo y sucio, encajonado entre almacenes oscuros y siniestros, no lejos de la zona de muelles de East End. No haba ni vigilantes nocturnos ni interfono en la puerta; tan slo un montacargas de propulsin manual, que descubr en el callejn de la parte de atrs. Utilizando mi propia fuerza, sub al sexto piso, donde supuestamente se hallaba el Centro, y encontr una sala pequea y triste. El espacio era apenas suficiente para albergar los ordenadores; haba que trepar por encima de ellos para llegar a las disqueteras y por todas partes colgaban cables, incluso del techo. Una capa de holln de dos centmetros de espesor lo cubra todo. Pareca un cruce entre un taller de mecnica y una fbrica de espaguetis. Cmo podan funcionar las mquinas en medio de aquella suciedad y aquel desorden? Los operadores nocturnos dos britnicos, ambos llamados Harris-, se quedaron atnitos y se emocionaron al verme. Haca aos que nadie visitaba aquel centro y se pasaban las noches solitarias jugando al ajedrez, al go o al mah-jong con los ordenadores. Segn me contaron, el centro era en realidad un archivo del gobierno de Estados Unidos, su nico cliente, y haba estado acumulando datos aos tras ao, en cumplimiento de una normativa olvidada que exiga una copia de seguridad de los archivos histricos del gobierno fuera de su emplazamiento original. Esa fue la noche en que encontr a Charles, Charles el hermoso, Charles el imparcial, Charles, cuyo increble bagaje de conocimientos haca temblar la tierra y me dej deslumbrada durante aos. Adems, nadie saba que estaba all o que su existencia tuviera algn valor, nadie excepto yo! A lo largo de los aos, los datos que Charles haba acumulado sobre transporte, banca y media docena ms de industrias reguladas por el gobierno, me haban ayudado

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en infinidad de ocasiones. Mis clientes pensaban que yo era un genio porque me sacaba de la manga una serie de cifras que costaba aos de investigacin reunir. Cada noche, despus de desconectar a Charles a la una, lo dos Harris venan a cenar conmigo a un restaurante italiano destartalado que haba en la misma calle y cuyo letrero de nen proporcionaba la nica luz de aquella manzana tenebrosa. A travs de la barrera de tela metlica de gallinero que haba junto a la mesa, veamos a los viejos jugando a una especie de petanca por unas botellas de chianti barato. Comamos pasta y ternera a la parmesana y cantbamos viejas canciones populares napolitanas. All fue donde, un ao ms tarde, los Harris me contaron entre susurros que la vida de Charles estaba a punto de concluir. Las mquinas no envejecen como las personas ni tampoco se mueren con sus seres queridos y sus abogados apiados en torno al lecho, esperando que exhalen el ltimo suspiro. El modelo de Charles haba aparecido en la lista oficial de obsoletos, lo que significaba que un da no muy lejano y con escasa fanfarria, lo recogeran, lo arrojaran al fondo de un camin y lo llevaran a una empresa que reclamara las partes metlicas valiosas de sus conexiones y vendera el resto como chatarra. Pareca un triste destino para un ordenador tan maravilloso como Charles. Y no slo eso; si se converta a Charles en chatarra, sera reemplazado por una nueva mquina y alguien podra darse cuenta de la mina de oro en datos que atesoraba en los pequeos bancos de memora de su interior. De modo que, una maana, fui al departamento de contratos de Monolith Corp., saqu todos los documentos que haba sobre Charles y les puse el sello de vendido al gobierno de Estados Unidos. Voil! Charles desapareci de la lista de bienes corporativos fijos. Adelant la fecha de su venta al ao anterior para que nadie se fijara en ella durante la auditora de ese ao. El gobierno seguira pagando por operar en el centro una tarifa mensual en la que se inclua el coste de Charles. Y la Monolith Corp., seguira manteniendo la instalacin, creyendo que el gobierno era el dueo de Charles y que continuaba pagndole slo por el servicio y el local. Al recordar todo aquello me di cuenta de que la adquisicin de Charles haba sido mi primer acto ilegal. Charles volvi a nacer gracias a m para llevar una vida delictiva, as que no era de extraar que ahora me ayudara a planear un nuevo delito.

Sin embargo, por valiosos que resultaran sus datos, la velocidad no era precisamente su mayor cualidad. Haba pasado de largo su hora de dormir cuando me mostr en pantalla la nica pgina de bits que grficos que le haba pedido y, aun as, tuve que componerlos yo misma a mano para averiguar su significado. De los veinticinco millones de dlares a que ascendan los robos cometidos mediante ordenador en los ltimos cinco aos, slo se haban recuperado cinco millones. Yo haba dividido el eje horizontal de la tabla en las cincuenta y dos semanas de un ao,

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y el eje vertical en cuentas bancarias por grupos de mil, hasta cincuenta mil. Los nmeros que Charles me haba proporcionado indicaban cunto dinero poda depositar semanalmente en cada bloque de mil cuentas. Por encima, y marcado con pequeas equis rojas, Charles ofreca el grfico que mostraba el riesgo en trminos de semanas y de dlares. Este grfico se sal de la pgina cuando alcanzaba los diez millones de dlares; no estaba mal para unos cuantos meses de trabajo. Me serv un coac y me sent en la oscuridad. Contempl las luces de un pequeo bote que navegaba hacia el puerto de San Francisco de vuelta de la isla Tiburn. Se haba aclarado la niebla pero no se vean las estrellas. En conjunto, era una hermosa noche para estar viva y en San Francisco. En un momento semejante resultaba imposible imaginar la decisin de la que dependa mi vida. Decid no pensar en ello en absoluto. De repente son el telfono, haciendo que se agitaran las orqudeas sobre la mesa de cristal. Derram una gota de coac y la limpi con el dedo. Luego cog el telfono. - Hola dijo la vieja voz familiar-. Me llamaste? Era una voz suave y fina como de filo de una cuchilla, de sas que hacen que un escalofro te recorra la espina dorsal aunque te creas impenetrable. - Vaya, seor Turing! exclam-. Quin iba a imaginrselo, despus de tantos aos! Pensaba que haba fallecido en mil novecientos cincuenta y tres! - Los viejos tecncratas nunca mueren replic Tor- Ni se evaporan. Sobre todo cuando tienen protegidas como t para mantenerlos en la brecha! - Protegida seal- significa que la persona est resguardada, a salvo. No ha sido se el caso entre nosotros. - Sera mejor decir protegida de ti misma admiti l alegremente. - No es un poco tarde para una simple charla telefnica? inquir-. Tienes idea de la hora que es? - Aqu se oye el gorjeo de los pjaros en los rboles, querida. Me he pasado toda la noche intentando localizarte. Al parecer, tu telfono ha estado muy ocupado. - Qu es eso tan importante que no puede esperar? - No trates de negarlo. Tengo informacin de primera mano: Charles Babbage, creo que es as como se llama a s mismo. Sabes perfectamente que mantengo relaciones ntimas con todos los ordenadores del pas. Saba muy bien que sa era la imagen que a Tor le gustaba proyectar, pero no explicaba cmo se haba enterado de la existencia de Charles. Not unos latidos detrs de las orejas y ech otro trago de coac. - Cmo has conseguido enterarte de lo de Charles? le pregunt-. Ni siquiera existe sobre el papel. - Eso es cierto, querida convino-. T misma alteraste su dossier hace aos, no es as? Y lo has estado utilizando desde entonces. - Tienes alguna prueba de esas acusaciones? dije, sabiendo la respuesta de antemano.

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- Mi querida muchacha, esqua el Papa en Gstaad? repuso l de un modo encantador-. Si estuvieras en mi lugar, podras imaginar alguna razn por la que alguien, en apenas unas horas, quisiera revisar las medidas de seguridad de la Reserva Federal, las normas nacionales norteamericanas para la transferencia de dinero, todos los archivos histricos de todos los servicios internacionales de transferencia telefnica y los ficheros del FBI sobre las condenas por intervenciones telefnicas interestatales...? - Soy banquera; mi trabajo consiste en interesarme por la seguridad de los sistemas financieros repliqu, furiosa como slo poda estarlo un culpable-. Aunque quiz pueda parecer sospechoso, lo admito. - Sospechoso? Premeditado, eso es lo que parece! Falsificaste el registro de ese ordenador hace diez aos, y ahora te ests introduciendo en ficheros confidenciales con un ordenador robado. - Nadie les obliga a descargar all sus estpidos ficheros, o acaso lo hacen? - Lo hace me corrigi Tor-. Mi querida jovencita, me temo que te conozco demasiado bien para atribuir tus acciones a una curiosidad ociosa. Podras realizar tu estpido trabajo con las manos atadas y los ojos vendados. Tus muestras de ingenuidad adolescente no me conmueven. Bien, me gustara hacerte una sencilla pregunta, y recibir una respuesta sincera; despus puedes acostarte si quieres. - Dispara dije. - Ests planeando robar el Banco de Reserva Federal? No tena ni idea de cmo responder. Aunque se haba equivocado de banco, lo que yo haba planeado hacer no pareca en ese momento, a la fra y cruda luz de la realidad, ms que el capricho de una chiquilla malhumorada. En el nombre de Dios, en qu estaba yo pensando? La lnea permaneci en silencio. Ni siquiera oa el sonido de su respiracin. - No tena intencin de robarles ningn dinero musit al fin. - No? - No. Hice una pausa-. Slo iba a tomar prestada una parte durante cierto tiempo. - El Banco de Reserva Federal no presta dinero, salvo a otros bancos dijo l-. Eres un banco? - No estaba pensando en un prstamo admit. Tena los labios pegados al auricular y la cabeza apoyada contra el cristal de la ventana. Cerr los ojos y tom otro sorbo de coac. - Ya veo dijo Tor por fin-. Bueno, quiz deberamos continuar esta discusin maana, cuando ests algo ms despejada. - Ests preocupado? Ests acaso moralmente indignado? pregunt. - No. No estoy ni preocupado ni moralmente indignado me asegur. - Bueno, entonces, qu sientes? Tras una pausa, me contest con una voz extraa e indiferente:

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- Siento curiosidad. - Curiosidad? Sobre qu? Ya te he explicado lo que estoy haciendo dije. - S, sin duda me lo has explicado corrobor-. Pero quiero ver tu plan. - Mi plan? Para qu demonios quieres verlo? Estaba verdaderamente asustada. - Soy perro viejo, querida. Quin sabe? Quizs yo pueda mejorarlo. Bien, buenas noches. Y colgamos. Encend un cigarrillo y contemple la ciudad durante largo rato. Luego lo apagu y me encamin al dormitorio entre el laberinto de orqudeas. Luchaba contra emociones que me eran totalmente desconocidas; ni siguiera podra haberles dado nombre. De todas formas, ira a Nueva Cork ese fin de semana. De eso estaba segura.

EL MOTIVO

Al hombre de negocios le es indiferente Que las perturbaciones que sus transacciones Provocan en el sistema industrial beneficien O perjudiquen al sistema en general, salvo en Lo concerniente a objetivos posteriores. Sin Embargo, la mayora de los principales capitostes De la industria moderna tienen unos Objetivos posteriores. Thorstein Veblen, The Mahine Age

Nunca dese las riquezas por si mismas, Sino para la consecucin de un propsito Ulterior.

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Thomas Mellon

Nunca me pregunt cul hubiera sido el resultado de no haber telefoneado Tor aquella noche. Desde el momento en que l entr en mi vida, sent que perda el control. Tor quera que pareciese que era yo quien provocaba aquellos cambios, que l era un mero observador, pero yo saba que los ordenadores no le bastaban, que quera cambiar la realidad; para ser ms exactor, mi realidad. Eso era lo que me preocupaba. El primer cambio se produjo a la maana siguiente, cuando me mir en el espejo del cuarto de bao lleno de vapor. Siempre me preparaba una fuerte infusin de ctricos y caf antes de encararme con mi rostro en el espejo. Cuanto ms vieja te haces, ms sensatas son tales precauciones. Pero, aquella maana, el rostro que me devolva la mirada desde el trozo limpio de vaho del espejo me dijo que haba sido una mentirosa. Era el rostro de una aventurera por naturaleza. Con qu astucia me lo haba ocultado a m misma! Despus de diez aos de frustracin y amargura, de luchar contra el sistema hasta tener la cara cubierta de cardenales slo para realizar un trabajo decente cada da, de repente deseaba ir a trabajar! Me senta alegre y diez aos ms joven, y saba porqu: si Tor me ayudaba realmente, y la noche anterior me haba dicho que lo hara, podra arrancarles la careta a mis hipcritas compaeros banqueros con toda facilidad. Silb unos cuantos compases de la Cabalgata de las valquirias, me vest y me dirig a la oficina.

Debo confesar que, a pesar de que mi jefe, Kivi, tena fama de traicionar alegremente y ascender en el escalafn de manera implacable, mi fama en ciertos crculos era an peor. Sin embargo, el rumor segn el cual yo trataba a mis subordinados como si estuvieran en galeras constitua una exageracin. Simplemente yo saba cmo motivas a los especialistas en ordenadores; y lo que ocurri aquella maana lo demostr. Los individuos que trabajan con ordenadores no son seres humanos normales y corrientes. Los psiclogos no han escarbado la parte superficial de esa raza ni podran hacerlo, porque parten de la premisa de que todo el mundo tiene unas necesidades bsicas primordiales, como dormir, comer y recibir calor humano. El tipo de individuo que yo estoy describiendo no necesita esas cosas. En nuestro mundo se conoce como teckie. *(Teckie, o tambin techie, se utiliza para denominar a los fanticos de los ordenadores o, simplemente, a quienes los utilizan)

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El teckie se relaciona ms con los ordenadores que con las personas. Trabaja mejor de noche, cuando todos, menos las bestias nocturnas depredadoras, se han ido a dormir. Come poco, subsiste esencialmente de comida basura. No ve nunca la luz del da ni respira aire fresco, sino que florece bajo luz artificial y sometido a una temperatura controlada. Si se casa y se reproduce, lo cual es raro, clasifica a sus hijos como analgicos o digitales. Puede ser arrogante, indisciplinado, ingobernable y antisocial. Yo lo saba todo sobre los teckies porque era uno de ellos. Consideraba, adems, que los rasgos teckies, desde el punto de vista evolutivo, constituan un capital ms activo que pasivo. Todos los teckies del banco conocan mi reputacin. Acudan a m desde los rincones ms alejados porque saban que sera justa con ellos y les hara trabajar hasta la extenuacin. Anhelaban horarios apretados, largas horas de trabajo y problemas tan complejos que hicieran palidecer a Einstein y rascarse la cabeza a Dios. Debido a que yo siempre intentaba proporcionarles ese tipo de ambiente, se rumoreaba que tena pelotas, que es la expresin coloquial teckie para decir que alguien tiene agallas. Aquella maana mi reputacin tuvo su recompensa: al llegar me encontr con un gran paquete del director de personal sobre mi mesa. El paquete contena currculos de tcnicos de todo el banco, e iba acompaada de una breve y alegre nota del propio director: Querida Verity, no saba que estabas reclutando gente. El director de personal siempre es el ltimo en enterarse. Quiz el director de personal fuese el ltimo en enterarse, pero radio macuto era siempre la primera. Antes de que me diera tiempo de expresar una posicin abierta (mi propuesta haba sido impresa y enviada la noche anterior), ya haba recibido los currculos de varios de los teckies ms duros del banco, solicitando un puesto en mi nuevo proyecto: el crculo de calidad para implantar la teora Z. Por supuesto, eso significaba que radio macuto saba algo que yo ignoraba hasta ese momento: que el Comit de Direccin haba ledo mi propuesta y le haba gustado. Iba a morder el anzuelo.

Haba alguien ms a punto de morder. Kivi haba estado echando espumarajos por la boca ante la puerta de mi despacho, donde Pavel lo mantena a raya. Yo haba permanecido encerrada todo el da pues empec a entrevistar a los aspirantes al crculo de calidad en cuanto obtuve la probacin oficial, y ya haba empleado a Tavish, uno de los mejores tcnicos del banco, a pesar de las objeciones acaloradas de su jefe. Pero,

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antes de enfrentarme a Kivi sobre la cuestin de haber pasado por encima de l, era preciso que me ocupara de otro asunto: mi viaje a Nueva York. A primera hora de la maana le haba enviado a Kivi los papeles que deba firmar, esperando que, sin darse cuenta, aprobara mis planes de viaje. Yo dispona de un presupuesto propio para tales viajes, de manera que su firma sola ser un mero formulismo. Por lo general, no haba nada que le gustara ms que enviarme lejos para as poder dedicarse a supervisar a mi personal. Kivi tena pocos informes directos del suyo..., apenas un puado de directores que conocan su trabajo y le consideraban un obstculo innecesario para llevarlo a cabo. Cuando yo me iba, mis subordinados se escondan en los lavabos para esquivarlo. -Qu quera el seor Willingly?- le pregunt a Paven cuando asom por fin-. Eran mis billetes de avin lo que iba sacudiendo por ah? Los ha firmado ya? -Quin puede saber lo que quiere? se quej Pavel-. Ni siquiera lo sabe l mismo. No tiene trabajo que lo mantenga ocupado. Debera aprender a delegar en sus superiores y as nos dejara en paz. Bsalo Willingly el Mierda, as lo llamamos en la salita de secretarios. Todo el mundo la compadece por tener que trabajar... -Pavel, te he hecho una pregunta le dije, en un tono inusualmente brusco. Pavel me mir sorprendido y orden los lpices que haba sobre su mesa. -Su Majestad desea verla en su despacho de inmediato me contest-. Ahora. Ayer. Anteayer. Se trata de Tavish, ese tipo al que ha entrevistado, y del idiota de su jefe. El jefe de Tavish, cuyas objeciones yo haba pasado por algo para contratar a Tavish, era un prusiano pomposo llamado Peter-Paul Karp. Decid que sera mejor ocuparme de l y dejar a Pavel mirando su mesa con cara larga. Para acceder al despacho de Kivi, situado en el lado opuesto de aquella planta, tena que atravesar el laberinto. Su secretaria me hizo un gesto sin levantar la vista de la mquina de escribir. Entr preparada para lo peor, pero me aguardaba una sorpresa. -Ah, Banks! me salud l, respirando profundamente, como si acabara de llegar de un paseo inmediato-. Buenas noticias! Buenas noticias! Pero primero djame entregarte tus papeles; lo he firmado todo. As que te vas a Nueva York el fin de semana, no? Y tambin me han dicho que ests a punto de lanzar un nuevo proyecto. Kivi me tendi el expediente con los papeles para el viaje. -De hecho, estaba a punto de venir para discutirlo con usted... -Y segn me cuentan se trata de un proyecto de altas miras. Quiero que sepas que estoy aqu para ayudar, Banks, mi puerta permanece siempre abierta. Como dijo Ben Franklin: Debemos mantenernos unidos o acabarn colgndonos por separado Kiwi hizo una pausa antes de lanzarme una mirada y aadir: Y Ben Franklin tena razn. S, menudo tipo ese Ben Franklin. En fin, aquello quera decir que haba hecho bien en actuar deprisa. El Comit de Direccin haba aprobado y financiado una propuesta ms amplia an que la que Kivi

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haba echado por tierra. No le haba servido de nada arruinar traicioneramente mi futuro en el Banco de Reserva Federal. No poda cancelar mi proyecto actual ni golpearme en los nudillos. Tampoco poda arrogarse el mrito, puesto que yo me haba asegurado de que l no tuviera siquiera una copia para poder leerlo. As pues, intentara meter la nariz en el asunto; pero yo contrarrestara sus esfuerzos, como haba hecho en el pasado en situaciones semejantes. Antes de que pudiera congratularme por la partida ganada, aadi: -As que ya puedes imaginar mi sorpresa al ver que no compartas los problemas que has tenido con la seleccin de personal, antes incluso de que tu proyecto haya salido de la primera base. -Problemas de seleccin de personal?-. Nuestro amigo Karp, el de sistemas para el departamento de divisas, acaba de telefonearme. Al parecer, no quiere que ese... consult el bloc de notas que tena sobre su escritorio-, ese Tavish se le escape. Es cierto? -En realidad repliqu, maldiciendo a Karp, para mis adentros por haber metido a Kivi de por medio-, ha sido apenas hace un momento. Karp ha demostrado una obstinacin irracional en todo esto. -As que le dijiste que poda llamar a Lawrence si no le gustaba, no es as? Asent sombramente. Lawrence era el jefe de Kiwi, uno de los ejecutivos de ms alto nivel del Banco del Mundo, y el presidente del Comit de Direccin. Haba utilizado esa tctica slo porque saba que Karp no lo hara jams. Nadie llamaba nunca a Lawrence; l te llamaba a ti. Y, cuando lo haca, solas desear que no hubiera encontrado nunca una razn para buscar tu nmero. -Al parecer, hemos empezado con mal pie este proyecto me deca Kiwi-. No queremos molestar a Lawrence con nuestras pequeas y mezquinas disputas de personal, no es cierto? Le he dicho a Karp que t y yo no nos andaramos con rodeos y hallaramos una solucin. Si ese tipo, Tavish, es tan indispensable para el departamento de Karp, hace falta que se lo quitemos? Adems, Karp asegura que Tavish le debe un favor. Eso me puso en un autntico aprieto. El mayor problema que presentaba la teora Z era que, por definicin, un crculo de calidad funcionaba sin jefe. Yo poda seleccionar a los miembros del equipo, pero, una vez establecido ste, operara a puerta cerrada, sin mi participacin. Por consiguiente, necesitaba un aliado dentro del grupo, alguien que tuviera la suficiente destreza tcnica como para ganarse el respeto de los dems y, aun as, hacer las cosas a mi modo. Tavish era el nico de quien saba que hara todo eso y que, adems, impedira que Kiwi metiera las manos en el tarro de las galletas. Lgicamente, no poda utilizar ese argumento para justificarme ante Kiwi. Por otro lado, haba algo en la actitud de Kiwi que me inquietaba. SE mostraba demasiado razonable, por no decir alegre. Me dio la impresin de que aquel asunto de Karp era un pretexto. Resolv averiguar qu se ocultaba bajo la superficie. -De qu buenas noticias hablaba cuando he entrado? pregunt.

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-Bueno, se supone que no debo decrselo a nadie... respondi, exhibiendo una sonrisa de oreja a oreja. Bingo! Fui hasta la puerta para cerrarla y luego me sent frente a l. -No tiene que contrmelo si no quiere dije, inclinndome hacia delante-, pero sabe que soy capaz de guardar un secreto. -Que quede estrictamente entre nosotros me pidi, mirando a su alrededor como si las paredes oyeran-. Adivina adnde voy a cenar esta noche. Le solt los nombres de todos los restaurantes elegantes de la ciudad que se me ocurrieron y l los descart uno a uno con un gesto de la cabeza, mientras su sonrisa se iba ensanchando. De repente empez a hacerse la luz en mi mente, aunque esperaba estar equivocada. -Es mucho ms exclusivo; es un club privado explic. Me qued paralizada por la rabia que empezaba a crecer en mi interior. Kiwi estaba tan excitado que no recordaba lo que me haba hecho apenas dos noches antes al impedir que progresara en mi carrera. Intent preparar una expresin que encajara en algn lugar intermedio entre el asombro y el entusiasmo, pero not que mis verdaderos sentimientos se adheran a mi rostro como si fuesen de yeso. -El Vagabond Club! susurr con voz trmula a causa de una alegra histrica-. Lawrence me ha invitado! El Vagabond Club, como todo el mundo saba, era su sueo ms ansiado. Se hubiera cortado las venas de haber credo que mediante ese sacrificio conseguira entrar en los sacrosantos salones del Vagabond Club. El Vagabond Club era la estrella de San Francisco, una ciudad que se jactaba de tener ms clubes privados para hombres que ninguna otra de Norteamrica. No era ni el ms antiguo ni el ms exclusivo, pero entre sus muros cubiertos de hiedra se cerraban ms tratos al ms alto nivel que en todas las salas de juntas de los bancos de toda Norteamrica. Me pona furiosa que, despus de que la mujer hubiera conseguido por fin el derecho al voto, un salario y un sitio en las mesas de direccin, los hombres siguieran desarrollando su juego a puerta cerrada. De hecho, la banca pagaba a sus ejecutivos las cuotas de tales clubes, cuya poltica con las ejecutivas (yo misma, por ejemplo) consista en tratarlas como si fueran fregonas y negarles la entrada. Y lo hacan con el dinero de los accionistas! El Vagabond Club tenas guardias apostados en la puerta para asegurarse de que no se le permita la entrada a ninguna mujer, a fin de evitar que estropeara la conversacin o se apoderase de un pedazo de pastel. La madre naturaleza segua imponiendo su ley. Para unirse a aquella asamblea de brujas no era preciso tener cerebro. Felicit a Kiwi por su buena suerte, que se deba a una baza contra la que nada se poda oponer: ser un hombre. -Teniendo en cuenta que Lawrence va a recomendar mi admisin Kiwi hablaba con efusin excesiva y sin aliento, como una colegiala-, no es conveniente que le moleste.

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No podras echarle un hueso a Karp hasta que se le pase? Si quieres a ese Tavish, encuntrale a Karp otro tipo que le sirva. Dejo el asunto en tus manos, Banks; eres un buen hombre..., quiero decir, una buena mujer. Le llamar y le dir que hemos encontrado un candidato misterioso, alguien verdaderamente increble. Delego en ti la tarea de buscarlo. Abandon el despacho de Kiwi aferrada a mis papeles para el viaje a Nueva York. Me senta afortunada por haber salido tan bien parada. Despus de todo, me quedaba por lo menos un da para mantener mi postura sobre Tavisch hasta que ideara un plan para quedrmelo, y el viernes estara ya en la Gran Manzana. Una vez que tuviera a Tor de mi parte, nada me detendra. Adems, tener unos cuantos millones de dlares dando vueltas por ah, aunque fuera por poco tiempo, aplacara las quejas de cualquier empleado descontento. Al menos eso era lo que yo pensaba entonces. Haba invitado a Tavish a cenar conmigo en mi propio club: Le Club, mi restaurante favorito de San Francisco. Quera que el crculo de calidad estuviera en funcionamiento antes de ir a Nueva York a finales de semana, y saba exactamente lo que sus miembros tenan que hacer. Quiz Tavish, un teckie honrado y franco, sintiera escrpulos con respecto a algunas de las cosas que yo tena en mente. Sin embargo, si no le daba algunas directrices, seguira buscando bajo las piedras equivocadas cuando yo regresara. Yo slo intentaba ayudar. Despus de todo, iba a forzar los sistemas cuya direccin haba estado a mi cargo durante los diez aos anteriores. Cuando par el coche un poco antes de llegar al restaurante, vi a Tavish esperando bajo el toldo verde oscuro. Llevaba traje, corbata y zapatillas deportivas. SE haba recortado los largos cabellos rubios, que le llegaban hasta los hombros, consiguiendo casi aparentar los veintids aos que en realidad tena. -Caramba! Espero que no te hayas comprado ese traje slo para la cena de esta noche le dije cuando me acerqu, despus de haber aparcado-. Dnde te has dejado la camiseta? Pensaba que era tu uniforme. -La llevo debajo de la camisa, como Superman me contest-. Tengo la impresin de que me infunde una especie de energa interior. Aunque Tavish pudiera parecer infantil e ingenuo, se haba afilado sus dientes de teckie con algunos importantes cerebros de la matemtica. El mundo del procesamiento de datos presenta la peculiaridad de que muchos teckies, con independencia de su edad, ganan ms dinero que los altos ejecutivos. Segn las cifras mencionadas en la ficha de Tavish, ste haba sobrepasado la cuanta de mi salario en el Banco del Mundo cuando apenas contaba dieciocho aos. Sus credenciales eran tan impresionantes que me pregunt por qu seguira en el banco, trabajando para un burro como Karp, cuando poda marcharse a Silicon Valley, a cincuenta kilmetros, en

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cuanto se lo propusiera. Quera saber qu era lo que motivaba a Tavish; por eso le haba invitado a cenar. Y no esper a terminar los cinco platos para ir al grano. -Me gusta este sitio dijo Tavish media hora ms tarde, inspeccionando el clido y acogedor saln donde nos hallbamos cmodamente sentados en sillas tapizadas de terciopelo verde oscuro. Los camareros nos servan platos esplndidamente presentados y rellenaban nuestras copas de champn en un silencio discreto-. Y me alegra tener la oportunidad de darle las gracias por arrancarme de las garras de Karp. -Me temo que an no ests completamente fuera repuse, regando mi blanquette de veau con un delicioso borgoa blanco-. Tu amigo Peter-Paul ha telefoneado a Kiwi poco despus de que yo me hubiera quedado convencida de que te haba contratado, y le ha dicho que no haba trato. Al parecer piensa que t estars de acuerdo con l. Dice que le debes un favor. -Le debo algo, de acuerdo replic Tavish torvamente-, pero no lo que l piensa. No es un secreto, al menos para usted. Trabaj con Karp antes, sabe?, en Florida. Me contrat para desarrollar programas registrados que despus comercializara su firma. Yo iba a llevarme el cincuenta por ciento de los derechos, o al menos eso afirm, y otra cosa que deseaba an ms. -Y qu era? -Me dijo que me avalara para conseguir la tarjeta verde, un permiso de residencia permanente. Sin l, siendo extranjero, no puedo trabajar en este pas, a menos que sea ilegalmente. Pero el negocio de Karp se fue al garete debindome medio milln en derechos de autor. Todos mis beneficios se los meti por la nariz, pero no poda denunciarlo porque era mi fiador oficial. -Te refieres a cocana? pregunt, sorprendida. -Tiene un vicio de cien mil dlares al ao que no puede permitirse, a pesar de su desorbitado salario- me cont Tavish-, de modo que utiliza a sus subordinados y los sistemas informticos del banco para producir programas en abundancia que luego vende en el mercado libre. Aunque no puedo probarlo, creo que todos sus subordinados hacen horas extras para l y las cobran con comisiones. A m tambin me lo pidi, amenazndome con entregarme a Inmigracin. -Pero t no ests aqu ilegalmente repliqu-. Tienes un permiso temporal y ests intentando obtener la tarjeta verde. Lo he visto en tu ficha esta misma maana. -l ya no puede ser mi fiador. Tcnicamente su empresa ya no existe. En ese sentido, tambin mi trabajo en el banco es un fraude. Fue l quien les dio mis referencias, comprende? Si me deportaran de vuelta al Reino Unido, tendra suerte si consiguiera un pequeo porcentaje de lo que gano aqu por mi cualificacin tcnica. No he asistido a un colegio prestigioso, comprende?, slo soy un chico de clase trabajadora. -Supongo que te das cuenta de que esto me pone en un verdadero aprieto ment. Qu asombroso milagro de buena suerte haba resultado aquella cena!-. No puedo

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denunciar a Karp si no tengo pruebas de sus actividades ilegales; adems, silo hiciese, ello significara tu deportacin o, como mnimo, tu ruina profesional por haber entrado en el banco de manera fraudulenta. Pero si dispusiera de un poco ms de tiempo para encontrar a otra persona que trabajase para l, alguien a quien no pudiera rechazar, entonces, ms adelante, ideara un modo de sacarte de este lo. -No he pensado en otra cosa en todo el da. Estaba completamente seguro de que montara el nmero me confes Tavish-, y por fin he encontrado a la persona perfecta, alguien que est deseoso de entrar en ese departamento para siempre. -Conoces a alguien que quiere trabajar para Karp? inquir yo con perplejidad-. Sea quien sea, debe de tener un encefalograma plano. -Es una mujer me explic- Su nombre es Pearl Lorraine y se encarga de las divisas. Es especialista en econometra y mi cliente, puesto que creo el apoyo para sus sistemas. Es brillante y negra, Karp tendr que buscar una buena razn para rechazarla. -Pearl Lorraine? La de la Martinica? Conoce el negocio de las divisas mucho mejor que Karp y tambin posee conocimientos de informtica. Pero qu piensa ella de la idea? Por lo que yo saba de Pearl Lorraine, no hara un movimiento semejante sin tener un buen motivo. En el banco tena fama de ser una oportunista militante del medro. -Dice que Karp es una especie de nazi, entre otras cosas. Al parecer, Karp llama negritas de la jungla a sus subordinadas y alardea de que contrata exclusivamente a secretarias negras porque tienen unos culos estupendos. -Dios mo! exclam-. Si eso es cierto, qu te hace pensar que ella querra trabajar para un tipo as? -Muy sencillo contest Tavish con una sorisa socarrona-: sabe de divisas ms que l y aspira a ocupar su puesto. Y, si quieres hacer una carrera completa, tienes que darle a la bola cuando te la lanzan. Estuve de acuerdo con Tavish en que, dadas nuestras apuradas circunstancias, Peral era la solucin perfecta. Cuando llegaron el queso y la fruta decid que era el momento indicado para pasar al verdadero tema de la cena. -Me voy a Nueva York a finales de semana le dije a Tavish-. El crculo de calidad estar en marcha para entonces. Seris seis, y hay unas cuantas cosas que me gustara discutir antes de irme. Tavish me mir con seriedad por encima del tenedor y asinti, esperando que continuara. -En primer lugar, quiero que entris en el fichero de clientes y sus correspondientes datos sobre cuentas bancarias, y luego en el sistema de transferencia electrnica de fondos. -En las transferencias telefnicas? En su propio sistema? se sorprendi Tavish-. Ese debe de ser el sistema ms complejo de todo el banco; habr que entrar al menos desde dos lugares diferentes...

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-Necesitis las claves de verificacin, para acceder a las transferencias telefnicas en s admit-, y tambin los nmeros de cuentas de los clientes y sus contraseas secretas para sacar dinero de cuentas concretas. -Quiere decir que hemos de robar una clave de verificacin durante un da, slo para demostrar que puede hacerse? -Los bancos no pueden cambiar sus claves todos los das expliqu-. Debe de existir un programa en el sistema que descifre todas las claves y que, de alguna manera, determine su validez aunque cambien sin previo aviso. -Asombroso dijo Tavish-, e increble. Si existiera un programa de decodificacin de ese tipo, cualquiera podra sacar dinero de la cuenta que ms le gustara y transferirlo a cualquier otra, suponiendo que dispusiera de los nmero de cuenta.

(GRAFICO)

Sonre, cog una servilleta de papel y dibuj sobre ella un esquema rudimentario: -Cada agencia del banco tiene una ficha como sta. El nmero de la parte superior es el nmero de localizacin, que nos dice qu agencia realiza la transferencia. En la primera columna figura un cdigo especial para indicar el mes en curso, la segunda columna muestra el da y la tercera, la cantidad en dlares de la transferencia. Estos cuatro nmeros, el de localizacin, el cdigo del mes, la fecha del da y la cantidad en dlares, son la clave de comprobacin! Todas las claves cambian cuando cambian el da y la cantidad de dinero. Eso es todo! -Bromea dijo Tavish-. Yo trabajo en sistemas de divisas y no s nada de las operaciones de las agencias del banco; pero, si es tan sencillo, cualquiera podra introducirse en el sistema y robar fondos! -Quiz lo haya hecho ya coment, tomando un sorbo de champn-. Eso es lo que se supone que tenis que averiguar. Aunque, lgicamente, tal vez resulte ms difcil de lo que creo. Yo no he visto los sistemas que decodifican estas claves. -Pero qu complejidad podra tener con una input as? pregunt Tavish, blandiendo la servilleta en su excitacin-. Despus de todo, slo son programas, no es cierto? Pero, si tiene razn y realmente funciona as, la seguridad debe de ser un horror inimaginable! -Te arrepientes de haberte apuntado a este proyecto? inquir.

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-En su lecho de muerte le preguntaron a Lord Maynard Keynes si se arrepenta de algo en su vida replic Tavish-. Su ltima frase fue: Deseara haber bebido ms champn! Brindamos por eso.

Haba olvidado mencionarle a Tavish que conoca a Pearl Lorraine desde haca aos. En realidad, la conoca tan bien que fue ella quien me llev al aeropuerto en su Lotus de dos asientos color verde esmeralda aquel viernes despus de mi noche en la pera. Todo en Pearl lanzaba destellos esmeralda, desde sus improbables ojos verdes en un rostro negrsimo, pasando por los pantalones de ante color esmeralda, ceidos como una segunda piel, hasta el dije de esmeralda autntico que colgaba entre el escote ms que generoso de su suter. Pearl era una ta marchosa, pero demasiado rpida al volante para mi gusto. De camino al aeropuerto me pregunt si estara intentando romper la barrera del sonido cuando, tras ver pasar volando el borrn de un eucalipto, Peral meti una marcha cuya existencia yo desconoca y tom la rampa de la autopista sin peaje sobre dos ruedas. -Caramba, de haber sabido que podamos llegar antes que el avin te hubiera pedido que me llevaras a Nueva York coment, aferrandome a la portezuela con las uas. -Encanto, no te compres un coche rpido si no sabes conducirlo me contest; luego toc la bocina y le arranc la pintura a un taxi que renqueaba a ciento treinta-. Adems, he salido pronto del trabajo para que podamos disponer de tiempo, sentarnos a tomar algo y darle al palique. ltimamente te has vuelto una ermitaa y apenas te veo. -Creo que tendremos tiempo de sobra le asegur-. Acabamos de traspasar la lnea horaria internacional. Al parecer, en la Martinico no hay educacin correctiva para conductores. -Cuando al mundo empiecen a gustarle los listillos, encanto, llegars a la cima me inform alegremente, al tiempo que nos detenamos ante la puerta con un chirrido de frenos. Pearl salt del coche cuando el polvo an no se haba vuelto a posar, le tir las llaves y un billete de diez dlares al asombrado portero y le ofreci una de sus deslumbrantes sonrisas-. Nosotras cogeremos las maletas dijo, mientras me haca entrar apresuradamente. -Tienen un mozo para aparcar? inquir. -A caballo regalado no le mires el diente me contest Pearl, conducindome hacia el bar, una pesadilla de curiosidades polinesias con aspecto de haber sido diseado por un equipo de arquitectos mormones de Guam. Pearl haba pedido dos Bloody Mary y estaba ya mascando su trozo de apio cuando volva de facturar mis maletas.

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-Gracias por conseguirme el trabajo con el imbcil de Karp murmur entre dientes-. Cuando quieras que te devuelva el favor... -Espera a llevar unas cuantas semanas all. Para entonces, a lo mejor has cambiado de opinin. Tom dubitativa un sorbo del aguado jugo de tomate y aad-: Tavish me dijo que queras trabajar all para quitarle el puesto a Karp, aunque no consigo imaginar por qu. He odo decir que es un racista. No ser una especie de vendetta? No me parece tu estilo... -Para demandarle por discriminacin racial, quieres decir? Pearl ri y agit la mano en el aire para que la camarera nos trajera otra ronda-. Por supuesto que no. Odio ese tipo de cosas en las que hay abogados metidos por medio. Siempre he pensado que debe de existir alguna razn para que en francs la misma palabra sirva para abogado y para aguacate. No, Karp me importa un rbano. Es el poder, las riendas, encanto, se es el nombre del juego. Tengo un mster en economa, lo cual significa que puedo aumentar los ceros de mi salario. Karp gana el doble que yo, pero todo lo que sabe producir son problemas. Cuando termine con l, le pondr el culo en una catapulta y lo arrojar al espacio exterior. Diez aos antes, cuando conoc a Pearl en Nueva York, su padre era un prestigioso marchante de arte africano y de Oceana, campo que entraba justo entonces en su edad de oro gracias a que los museos le pedan con insistencia las mercancas que l haba ido atesorando durante cuarenta aos. Haba empezado desde cero como chico de los recados (algunos dicen que como contrabandista) y muri cuando Pearl, con tan slo veinte aos, acababa de obtener el ttulo de economista por la Universidad de Nueva York. All haba adquirido Pearl el gusto por el marchoso argot yanqui, los coches rpidos, el feminismo duro y el color verde, del que deca que le recordaba al dinero. Pap le dej mucho verde, lo cual le haba ayudado ms que todos los ttulos a derribar las puertas en su bsqueda, siempre ascendente, de poder. A pesar de que Pearl era ms agresiva que yo, tenamos algo en comn: el dinero no era nuestra meta. Como si me hubiera ledo el pensamiento, coment: -No es por dinero, sino por principios. Me refiero a principios ticos, no econmicos. Qu importa que yo sea rica y no necesite el puesto? De todas formas, nadie lo sabe en el banco excepto t. Me merezco ese puesto y Karp no. He llevado el tema de las divisas durante aos y he ganado millones para el banco. Si slo me interesara el dinero, debera haberme retirado cuando baj de aquel bote en Fort-deFrance; me hubiera ahorrado diez aos de follones. -Desde luego, pero Cmo piensas quitarle el puesto convirtindote en su subordinada, si antes era l quien tena que mantenerte contenta proporcionndote sistemas? -Un da u otro cometer un desliz contest Pearl con una sonrisa socarrona y misteriosa, al tiempo que llegaba nuestra segunda tanda de agua con sabor a tomate-, y

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yo siempre llevo una piel de pltano en el bolso para tales contingencias. Pero dejemos ese tema; quiero saber cunto tiempo vas a estar en la Gran Manzana y lo que vas a hacer. Despus de todo, prcticamente es nuestra ciudad natal! -Slo dispongo de una semana le cont. -Eso no es nada dijo Pearl, arrugando la nariz-. Por qu no te tomas unas vacaciones y te relajas? Todo el mundo sabe que eres una esclava del trabajo, pero por qu te castigas de esa manera? Ve a los teatros, cmprate trapos exticos, conoce caras nuevas, saborea la comida selecta, djate llevar..., sabes a lo que me refiero? -No crees que esta conversacin es demasiado personal? pregunt. -Hace diez aos que nos conocemos me inform Pearl-, y sabes que no soy famosa por mi discrecin. No nac con un traje de franela gris, un lpiz entre los dientes y las piernas bien pegadas con cemento como t. Quiz joda a los tos en la oficina, pero te garantizo que despus de las cinco tengo cosas mejores que hacer con los hombres. Adems, empiezas a parecerte a un monje budista! -Voy a Nueva York por cuestiones de trabajo le dije con voz neutra. -Bah!, ese rollo del crculo de calidad no se puede llamar trabajo. Y por qu se te ha ocurrido esa idea cuando tienes una divisin de cinco millones de dlares bajo tus pies? Me he enterado de que has sacado de sus casillas a todos los directores del banco. -Tengo un motivo excelente le contest tranquilamente-. Voy a robarle al banco. -Y un huevo! exclam Pearl. Luego bebi un trago con aplomo-. Adems me comer esta esmeralda aadi mientras me estudiaba, dando golpecitos sobre la mesa con una de sus largas y rojas uas-. Por Dios! Si no te conociera tan bien, dira que vas en serio. La dej en ascuas un buen rato antes de contestar con gran calma: -Voy en serio. -No puede ser verdad dijo-. T, la quintaesencia del banquero, la Mujer del Ao, la Chica del Oeste Dorado..., vas a arrojar por la borda todo lo que tu abuelito quiso siempre...? Pearl se detuvo a la mitad de su discurso y se qued reflexionando en el asunto. -Por Dios, a lo mejor lo dicen en serio! exclam asombrada-. Quieres vengarte por el tiempo perdido y las injusticias pasadas... Pero por qu demonios un bloque helado de virtud como t traspasara la raya? Eso es lo que quiero saber. Justo entonces anunciaron mi vuelo pro la megafona. Me levant y arroj unas monedas a la mesa para pagar las copas. -Pearl, te has preguntado alguna vez por qu los bancos tienen tantos directores de rango medio cultos, cualificados, que trabajan duro y con tica y estn relativamente mal pagados, como nosotras, mientras que los puestos de ms categora se los reparten un puado de esnobs ignorantes, vanidosos, toscos y engredos, a quieres slo les preocupa su propio bienestar?

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Aquella larga pregunta era la manifestacin ms clara que haba hecho nunca delante de Pearl, o de cualquier otra persona, sobre mis sentimientos. Ella me mir con ojos desorbitados antes de contestar. -Bien, por qu? -Porque la mierda flota le dije. Y me fui para subir en el avin.

LA ERA DE LAS MQUINAS La disciplina de las mquinas elimina los Cimientos de ley y orden sobre los que se basa La empresa comercial. Qu puede hacerse para salvar a la humanidad civilizada de la vulgarizacin y la desintegracin forjadas por la industria de las mquinas?

Thorstein Veblen, The Machina Age

Era agradable volar gracias a la tarjeta de crdito del banco, porque siempre viajaba en primera clase. Sin embargo, en la mayora de lneas areas incluso la comida de primera clase me daba nuseas, as que sola llevarme una cesta con viandas de un restaurante italiano cercano a mi casa: Vivande.

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Aquel da, al levantar la servilleta descubr una cueva de tesoros culinarios: caviar fro y ensalada de judas, un trozo de panceta cubierta de higos machacados, una tarta de limn amargo y media botella de verdicchio para regarlo todo. Me sent, me puse msica de Mozart en los auriculares y trat de dejar la mente en blanco, pero mi mente no haca sino volver al plan que acababa de maquinar y a lo que ocurrira cuando hablara con Tor. A pesar de haber puesto en rbita el crculo de calidad con bombo y platillo, de haber suscitado el inters de Pearl y de hallarme camino de Maniatan para iniciar mi misin, saba que an no era demasiado tarde para bajar a todos del carro a puntapis si decida cambiar de opinin. Al menos no era demasiado tarde en ese momento. Cuando me hubiera encontrado con Tor, podra serlo. Muchos aos antes, Tor me haba sacado de algunas situaciones difciles, pero lo conoca demasiado bien para no darme cuanta de que, incluso en tales casos, haba sido su intervencin la causa de que me encontrase en apuros! Pedir ayuda a Tor para resolver un problema informtico era como conseguir que Leonardo te ayudara a dibujar: pareca no tener precio, hasta que te pasaba factura. Yo saba, adems, que a Tor le gustaba cobrar las cuentas impagadas. Por primera vez en muchos aos desde la ltima vez que lo haba visto, tuve la sensacin enfermiza y vertiginosa de que me balanceaba con un pie apoyado en el eje de deudas devengadas y el otro en una ruleta, una posicin que no es precisamente la favorita de alguien a quien le gusta dominar la situacin.

Doce aos antes, en la poca en que conoc a Tor, yo era una novata de veinte aos en el mundo de los ordenadores, una recin llegada a la Monolito Corp., una de las empresas de ordenadores ms importantes del mundo, Gracias a mi total ignorancia del negocio del procesamiento de datos (pensaba que IBM era la marca de un reloj y Honeywell la de un termostato), la firma me concedi de inmediato el impresionante ttulo de experta tcnica y, como tal, me envi a instalar sistemas de ordenadores a gran escala. Naturalmente, me vi en un autntico aprieto para empollar la gran diversidad de temas que mis clientes crean que dominaba. Desplegando una actividad febril, tomaba abundantes notas en casa de los clientes, me apresuraba a volver a la oficina para buscar expertos que me ayudaran y volva a visitar a los clientes a la maana siguiente con las respuestas. Viva aterrorizada por la idea de que me desenmascararan, pero durante varios meses aquella rutina pareci funcionar. Entonces se destap el pastel. Un lunes, al entrar en la oficina, encontr a mi jefe, Alfie, un tipo fofo y quejica a quien no le era simptica, de pie junto a mi mesa con los labios apretados y los brazos en jarras.

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A m me haba contratado un superior de Alfie, el cual me haba confiado a ste como empleada en prcticas. No haba nada que Alfie odiara ms que preparar a personas de las que crea que estaban mejor relacionadas que l. As que, en lugar de ensearme, dedicaba todos sus esfuerzos a intentar poner de manifiesto mi incompetencia. Cuanto mejor realizaba los trabajos que me asignaba, ms furioso se pona. -Verity, quiero verte inmediatamente en mi despacho me dijo en tono de burla, mirando en derredor para comprobar que todos, sbitamente silenciosos, haban notado mi nerviosismo. Desde su cubculo de paredes de cristal situado en la parte posterior de la planta, Alfie disfrutaba de una vista completa de la galera de escritorios dispuestos en largas y rectas hileras. De espaldas a ellos, se aseguraba de que los programadores trabajaban duramente. Si nos pillaba alguna vez cuchicheando entre nosotros, haca sonar un timbre que tena sobre su mesa. Contaba las lneas codificadas que cada uno de nosotros produca cada mes y clavaba esas estadsticas en el tabln de anuncios de la entrada, con pequeas estrellas doradas, rojas y verdes pegadas en la hoja. Aquello era igual que un parvulario. Cada hora del da, como un reloj, un carrito recorra toda la planta; cuando pasaba por nuestro lado tenamos que arrojar en su interior las hojas cifradas y las tarjetas perforadas que seran procesadas despus. Disponamos de dos pausas insignificantes al da y de media hora de comer; cualquier otra ausencia supona un descuento en el salario. Debido a que yo trabajaba principalmente en la calle, con los clientes, consegua evitar buena parte de aquella atmsfera dickensiana. -Verity empez Alfie cuando nos sentamos tras la pared de cristal-, voy a pedirte que te hagas cargo de algunos clientes nuevos. Mi jefe sac una larga lista y me la pas. La recorr con la vista. -Pero, seor, ya tengo ms clientes que los dems protest-. Y algunas de estas firmas utilizan hardware y lenguajes de programacin con los que no estoy familiarizada. Quiz me lleve algn tiempo... -No hay tiempo me inform, con una voz que sonaba sospechosamente a regocijo. Si no queras trabajar duro, no deberas haber venido a Monolito. No hay lugar para los gandules en nuestra nmina. La mitad de tus colegas de ah delante dara cualquier cosa por estar en tu piel, y ah los pondr si metes la pata. Eso es todo. Penda de un hilo y lo saba. Tena doble nmero de clientes que cualquier otra persona de la oficina. Muchos de ellos eran los usuarios ms sofisticados, as como los que precisaban de un trabajo de apoyo ms complejo. Me descubriran en menos de un mes. Al final de aquella semana estaba exhausta de trabajar desde el amanecer hasta entrada la madrugada; mi mesa se hallaba llena de trabajos que deba llevarme a casa y terminar durante el fin de semana. Pasaba de largo la hora de salir el viernes cuando

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apareci Alfie con una amenazadora pila de manuales y dej caer su carga sobre mi mesa con un golpe sordo. -Louis va a concederte un gran honor me inform. Louis Findstone era el jefe de Alfie, el director de la seccin-. El lunes por la maana, a primera hora, sers presentada a la junta de directores de la Transpacific Railroad, nuestro mayor cliente, como su nuevo representante. No te piden que digas nada durante la reunin, pero he pensado que quiz te gustara leer algo sobre la Transpacific durante el fin de semana, por si acaso te hacen alguna pregunta. Ciertamente era un gran honor, como yo bien saba. Los teckies no eran mostrados pblicamente ante un grupo tan selecto como aqul, pero cmo diablos iba a leer todos aquellos libros y realizar el trabajo que tena pendiente para ponerme al da? Como si me hubiera ledo el pensamiento, Alfie aadi: -Francamente, no estoy de acuerdo con tu eleccin para este trabajo; an ests demasiado verde y me da la impresin de que te has dedicado a achicar agua para intentar mantenerte a flote con tu trabajo diario. Pero lo dejo a juicio de Louis. Y tras esas palabras se fue. As que me qued en la oficina esa noche cuando todos los dems se haban ido para disfrutar del fin de semana, tratando de leer los libros que Alfie me haba dejado, demasiados en nmero y en volumen para transportarlos a casa en metro; porque, desde luego, no poda permitirme pagar un taxi. No me llev mucho tiempo comprender que estaba metida en un verdadero atolladero. Aquellos libros eran como jerga de brujas para m. Quizs aquellos trminos significaran algo para una persona con estudios empresariales, pero yo era licenciada en matemticas. Ni siquiera saba leer un estado de cuentas! Decid darme una vuelta por el edificio para ver si por casualidad se haba quedado alguien hasta tarde aquel viernes. Pero a medida que las puertas del ascensor se abran ante las plantas vacas y oscuras, mis esperanzas se fueron desvaneciendo. Baj al centro de clculo, que estaba abierto toda la noche, llevando conmigo un grueso tomo y pensando que tal vez uno de los operadores nocturnos podra explicrmelo. -Esto es chino para m me contest el tipo al que encontr all-. Todos los dems han salido a cenar y creo que el resto del edificio permanece cerrado durante la noche, pero echemos una ojeada. Se acerc al panel de control de edificio y repas las plantas-. Aj! Todava se cuece algo en la planta doce; quiz sea alguien que se ha quedado tambin a trabajar. Yo ira a probar suerte. Cuando se deslizaron las puertas del ascensor en la planta decimosegunda, vi que haban encendidas unas cuantas luces de los pasillos, sin embargo, el resto se hallaba sumido en la ms completa oscuridad. Recorr de un lado a otro los pasillos formados por paredes de cristal, pero realmente todos los despachos estaban vacos y en tinieblas. -Puedo ayudarte, jovencita?

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La suave voz sonaba justo detrs de m. Me dio un vuelco el corazn; not que me temblaba el labio a causa del susto cuando tragu saliva y me di la vuelta. Me encontr con el hombre de aspecto ms asombroso que jams he conocido. Era alto meda quizs uno noventa o dos metros-, y se inclinaba hacia delante ladeando la cabeza, como si estuviera acostumbrado a tratar con personas mucho ms bajas que l. Su delgadez era comparable a su altura; tena la tez plida, ojos juntos y de mirada intensa, nariz aguilea, labios finos y cabellos de color cobrizo. A pesar de que sus maneras sugeran una edad ms avanzada, no deba de tener ms de treinta aos. Algo en l hizo que me relajara de inmediato. Ms tarde me di cuenta de que no ejerca ese efecto tranquilizador sobre todo el mundo. Y haba en l otra cosa ms difcil de explicar, pero que an sigue viva en mi memoria despus de tantos aos. Tena una especie de energa voltil, como si se tratara de un tomo constreido y mantenido bajo control a duras penas y con grandes esfuerzos. En toda mi vida he percibido esta caractersticas en muy pocas personas, lo que me ha conducido a creer que se trata, pura y sencillamente, de inteligencia, aunque en una cantidad tal que resulta difcil imaginar cmo podra ser utilizada. Los que poseen esta rara cualidad parecen contener un alto explosivo cuyo detonador pudiera dispararse la ms mnimo movimiento. Tales personas hablan con suavidad, se mueven lentamente y parecen sobrellevar con infinita paciencia el trato que deben mantener con el mundo exterior. Pero en su interior hay mares y montaas de agitacin. Permanec en silencio durante un buen rato antes de darme cuenta de que me estaba mirando con expresin divertida, casi como si tambin l estuviera viendo algo por primera vez. Ignoraba por completo lo que poda ser, pero tena la inquietante sensacin de que aquel hombre poda ver los engranajes movindose dentro de mi cabeza, impresin que volva a tener en muchas ocasiones posteriores. En aquel momento y, a la luz vaga del pasillo, no distingu el color de sus ojos. -Mi nombre es Tor, Zoltan Tor me dijo, hablando con cautela, como si no tuviera la costumbre de presentarse a s mismo-. Te has perdido? Quizs yo podra ayudarte a encontrar la salida. El modo en que lo dijo, pronunciando cada palabra como si la estuviera cortando con un cuchillo para hacerla ms precisa, me hizo detenerme a pensar antes de contestarle. Aunque slo me haba preguntado si poda ayudarme a salir del edificio, daba la impresin de que se ofreca a ayudarme a salir de mi vida. -No lo creo le contest tristemente-. Me temo que necesito un tcnico experto. Y desde luego l no pareca serlo con aquel terno hecho a medida. Quiz los diplomticos llevaran camisas de seda y gemelos de oro como los suyos, pero ningn teckie se vestira de esa forma. -Por qu no me cuentas tu problema? me pregunt con una sonrisa-. La tecnologa me interesa slo superficialmente, por diversin; pero, algunas veces, lo que yo tengo que decir tambin divierte a los dems.

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No estaba segura de lo que significaban sus palabras, pero me senta tan preocupada y a la vez tan aliviada por su oferta de ayudarme que se lo solt todo de un tirn all mismo, en el pasillo. Cuando llegu a la parte sobre la gran oportunidad que me haban ofrecido esa misma tarde, me detuvo ponindome una mano en el brazo. -Un momento, un momento me dijo rpidamente-. Dices que trabajas para un hombre llamado Alfie? sa es la seccin de Findstone, sistemas de transporte, no? Asent y una lenta sonrisa ilumin su rostro. -As que Alfie y Louis te van a dar esa gran oportunidad, no es cierto? Me parece muy interesante, de veras. Hizo una pausa, sin mirarme, y pareci llegar a una conclusin particular. Luego aadi-: Pero t no te has credo lo que te han dicho. Era ms una observacin que una pregunta. -No, no me lo creo admit, aunque no me haba dado cuenta de ello hasta el momento mismo en que lo deca. Tor estudi mi rostro con detenimiento, como si buscara la verdad en una bola de cristal. -Lo que crees es que te pedirn que hagas una especie de presentacin ante el cliente y que pasars por una estpida. En realidad, antes incluso de que surgiera esta situacin, temas esa posibilidad. -No s todo lo que debera saber conced-, pero creo que se equivoca con respecto a Alfie y Louis; no tendra sentido. Por qu habra de querer la gente para la que trabajo ponerme en evidencia de esa manera, y delante de sus propios clientes? -Hace tiempo que desist de intentar comprender los motivos de los ignorantes y los ineptos me contest-. Es una pobre manera de emplear un tiempo que podra dedicarse a aprender algo de mayor provecho. Cunto tiempo te queda para ese debut improvisado? -Hasta el lunes por la maana temprano le dije. -A pesar de tu juventud, est claro que posees la inteligencia suficiente para saber que la preparacin no perjudica a nadie. El pero resultado que puede producir es ser un poco ms sabio que antes. Qu te parecera aprender, para el lunes por la maana, cmo funcionan exactamente los ordenadores y las empresas? -Me encantara! Tengo unos cuantos libros ms como ste le cont, tendindole el grueso volumen que me haba dado Alfie y que segua llevando bajo el brazo. -No los necesitars me asegur sin mirarlo siquiera-. Probablemente ni siquiera te sirvan. Yo s todo lo necesario sobre la Transpacific Railroad. El presidente es un tipo llamado Ben Jackson, si no me equivoco. -Es cierto dije, roja por la excitacin. Al menos haba aprendido algo hojeando aquellos libros. -Ven a mi despacho me orden Tor. Pareca satisfecho por algo, pero no pensaba decirme por qu-. Te queda un duro trabajo por delante. Espero que no hayas hecho

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planes para el fin de semana. Yo estoy completamente libre y me siento feliz de poder serte til. No poda creer mi suerte. Nunca se me ocurri preguntarme por qu aquel completo extrao le dedicaba su tiempo libre a una persona con unas credenciales tan insignificantes como las mas y se mostraba tan solcito con ella. -Le prometo tomar nota de todo le dije alegremente mientras trotaba detrs de l por el pasillo. -No es necesario que te molestes; quiero que todo quede grabado en ese pequeo y vido cerebro. Tienes que empezar a pensar como un ordenador. Los que no puedan mantener el ritmo de la revolucin tecnolgica, se encontrarn, en el plazo de uno o dos aos, con que ellos mismos se han vuelto obsoletos. As empez el fin de semana ms importante de mi vida, unos das en los que entr en el capullo como una ignorante y emerg de l como un tecncrata en flor. Pasamos la mayora del tiempo en el despacho de Tor, aunque me permiti ir a casa cada noche para echar una cabezada, baarme, cambiarme de ropa y volver al amanecer. Lo que empez como una ardua y penosa tarea se convirti en puro placer, como el de ascender una montaa, que mereca todos los sufrimientos una vez alcanzada la cima. Pronto descubr que Tor posea un don extraordinario: la habilidad de explicar temas complejos y hacer que resultaran tan transparentes como el cristal. Comprender lo que me deca fue tan fcil como ingerir miel. Al final de la ltima noche, saba lo suficiente sobre cada uno de los ordenadores, sistemas operativos y lenguajes de programacin para dar yo misma un curso sobre el tema. Tras la noche del sbado, saba lo mismo acerca de los productos de todas las firmas competidoras y de sus diferencias con respecto a los nuestros. Al acabar el domingo, poda explicar cmo utilizaban cada una de las mquinas existentes en el mercado en las principales empresa e industrial. Los detalles eran una historia de aventuras; cada una de las palabras de Tor estaba grabada en mi mente (sin haber tomado notas), tal como me haba prometido. Sin embargo, un vistazo a su despacho me dijo ms sobre el hombre que los tres das que pas encerrada con l. Haba supuesto que su despacho sera como todos los dems en nuestro uniforme edificio: paredes de cristal, una mesa metlica, archivadores y estanteras. Pero l me condujo al centro del edificio, donde se hallaban situados los ascensores y las salidas de incendios, y me introdujo en un almacn para los productos de limpieza! Cuando encendimos la luz, vi escobillones, cubos e hileras de estanteras metlicas donde se apilaba el material: tarjetas perforadas, lpices, papel y manuales tcnicos, todo ello cubierto de una firme capa de polvo. -El espacio entre los cuartos de los ascensores se destin a almacn me dijo mientras acaba una llave del chaleco y abra una pesada puerta de metal oculta tras la ltima hilera de estanteras-. Pero yo le he encontrado una utilidad mejor. Odio

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trabajar en esa pecera de ah fuera, as que he adaptado una parte del almacn y la he insonorizado. Yo tengo la nica llave. La intimidad, como el comer y el respirar, es uno de los requisitos bsicos de la vida. Entramos en una habitacin enorme y oblonga, con suelo de parquet y paredes cubiertas de libros desde el techo hasta el suelo. Muchos de ellos estaban encuadernados en piel, y una mirada me bast para ver que pocos, si es que haba alguno, trataban sobre ordenadores. Elegantes alfombras persas cubran parcialmente el suelo. Haba sillas de piel un tanto deterioradas y lmparas Tiffany de color verde azulado con un aspecto sumamente distinguido. Sobre un anaquel se vea un servicio de t Spode y sobre una mesa, en el rincn, un antiguo samovar de cobre con tres espitas. El centro de la estancia lo ocupaba una gran mesa redonda con el tablero de piel, sobre el que haba un grueso tapete verde donde reposaban docenas de figuritas de metal, esmalte, marfil y madera. Me acerqu para examinarlas. Not que la base estaba tallada. -Son sellos me explic-. Sabes algo sobre ellos? -Slo que antiguamente se utilizaban para marcar la cera con la que se cerraban las cartas le repliqu. -Antiguamente..., s admiti, riendo-. Con eso, el hombre moderno resume todo lo que ha ocurrido en los ltimos cinco mil aos. S, los sellos se utilizaban para marcar documentos; pero haba algo ms: fueron el primer sistema criptogrfico. Las marcas talladas eran utilizadas como una especie de cdigo, dependiendo del lugar del documento en que se encontraran o de la combinacin. -Ha realizado usted un estudio sobre la criptografa -pregunt. -Soy un vido estudiante de todo arte de lo secreto, porque es un arte me contest-. El secreto es la nica libertad que an se nos permite en lo que llaman el mejor de los mundos posibles. Quiz lo imagin yo, pero me son algo amargado. -Est citando al doctor Pangloss? pregunt-. O a su creador, que dijo: Me ro slo para no colgarme a m mismo? -Claro, ya lo tengo! exclam, evitando a todas luces responder a mi pregunta-. Es a Cndido a quien me recuerdas; posees esa misma ingenua impresionabilidad que uno pierde tan rpidamente cuando se enfrenta al mundo real. Pero debes llevar cuidado y asegurarte de que sea siempre de provecho, para desvelar la verdad, como el nio en el cuento del traje nuevo del emperador, y no para desembocar en el cinismo y la soledad, como le ocurre a Cndido. Ahora, tu mente es como un trozo de cera nueva y caliente en la que an no se ha dejado marca alguna. -As que tiene la intencin de imprimir su marca sobre m? inquir. Tor, que estaba ordenando los sellos sobre la mesa, levant la cabeza vivamente. Entonces vi el color de sus ojos. Causaban un extrao desconcierto, porque en sus

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profundidades arda una intensa llama cobriza que contrastaba con sus modales distantes y formales. Pareca que su mirada pudiera penetrar como un lser, fundir esas capas de barniz con las que solemos protegernos y llegar hasta el mismo hueso. Luego pestae y se desvaneci esa impresin. -Eres una chica extraa me dijo observndome-. Tienes la habilidad de captar la verdad sin comprender realmente lo que significa. En cierto sentido es un don, aunque peligroso si te dedicas a soltar las cosas por ah con tan poco tacto. No estaba segura de por qu haba acertado y carecido de tacto, as que me limit a sonrer. -He estudiado el arte de lo secreto durante mucho tiempo prosigui l-: criptografa, decodificacin, informacin, espionaje... Pero, al final, slo he descubierto una cosa: que nada puede escapar a la visin con rayos X, por muy ocultas que estn las cosas. La verdad posee propiedades divinas, y la habilidad para captarla es un don que no se adquiere, sino que nos es concedido. -Qu le hace pensar que yo lo tengo? pregunt, porque saba que era eso lo que l quera. -Eso no importa; lo nico que cuenta es que reconozco un don cuando lo veo. Me he pasado la vida buscando desafos, para acabar por aprender al final que el mayor desafo es el de encontrar un desafo. Qu triste que cuando lo encuentro por fin, llegue en forma de una nia de catorce aos! -Tengo veinte seal. -Aparentas catorce y te comportas como si los tuvieras dijo el con un suspiro, acercndose para poner ambas manos sobre mis hombros-. Creme, querida, cuando digo que nunca me han acusado de altruista. En algunos idiomas no hay modo de expresar, como se hace en ingls, el concepto de tiempo como una mercanca; el concepto de malgastarlo, pasarlo o matarlo. Cuando utilizo mi tiempo para algo, espero una recompensa proporcionalmente valiosa. Si recojo a una nia abandonada por los pasillos y le ofrezco la posibilidad de mejorar mediante mis enseanzas, te aseguro que no lo hago por mejorar el conjunto de la asolada humanidad. -Entonces, por qu? pregunt, mirndole directamente a los ojos. Tor sonri. Era quiz la sonrisa ms enigmtica que yo haba visto nunca. -Soy Pigmalin me respondi-. Cuando acabe contigo, sers una obra maestra.

El lunes por la maana me senta realmente una obra maestra, aunque no tena aspecto de serlo. Mi cabello estaba enmaraado y profundos cercos oscuros marcaban el contorno de mis ojos. No obstante, mi cabeza est atiborrada de sabidura y, tal como haba predicho Tor, no haba olvidado ni un punto. Por primera vez en mi vida senta esa tranquila

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confianza que le invade a uno cuando posee autnticos conocimientos sobre una cosa, cuando est completamente preparado. Me senta como si me hubiera dado una larga zambullida en una piscina refrescante. Deseaba darle a Tor las buenas noticias de inmediato, pero la reunin y lo que sigui duraron ms de lo previsto. Pas por su planta varias veces a lo largo del da, pero incluso el sucio almacn se hallaba cerrado. Estaba a punto de marcharme a casa tras la jornada laboral, cuando recib una nota en mi mesa: Ven al almacn cuando tengas ocasin. Cuando llam a la puerta, Tor la abri enseguida. Vesta un traje de etiqueta y estaba muy elegante. Cuando me introduje en la habitacin, vi un gran cubo de plata donde antes estaba el samovar y, al lado, dos copas de cristal. -Champn, madame? me pregunt, doblando una toalla de hilo alrededor de su brazo-. Segn tengo entendido, has conseguido un gran xito hoy. -Lo siento, no bebo me excus. -El champn no es beber, es celebrar me explic, mientras llenaba las copas de unas burbujas de aspecto peligroso-. Por cierto, tienes algn vestido? -Por supuesto que s. -Me gustara que fueras a casa y te lo pusieras dijo-. Quiero llevar a cenar a alguien con piernas. De todas formas, tena intencin de hablar de ello contigo. Deja de intentar parecer un chico; no engaas a nadie por mucho que te esfuerces. -Va a salir conmigo esta noche? Estaba asombrada. -Esa inocencia compulsiva resulta impropia replic-. Bbete el champn. Tom un sorbo, pero las burbujas me subieron por la nariz, me quemaron la garganta y me hicieron toser. Inici el movimiento para devolverle la copa. -No te lo bebas como si fueras un caballo en el abrevadero me corrigi-. El champn se ha de beber lentamente. Tor volvi a llenarme la copa. -Me hace cosquillas en la nariz. -Bueno, entonces saca la nariz de la copa. Ahora cuntame tu xito de esta tarde. Luego te llevar a casa para que te pongas algo ms presentable, si es posible. As que le cont a Tor que Alfie, como habamos previsto, haba aprovechado la reunin para intentar humillarme delante del cliente. Me present como una experta en todo y luego convirti la reunin en un examen para que lo demostrara. Louis, que no conoca ese plan, empez a masticar pldoras para el estmago y a lanzarle miradas siniestras a Alfie. Louis era un estpido que estaba a punto de perder al cliente y haba

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confiado en Alfie para sacarle del apuro, no para sabotearlo. Pero las cosas no resultaron como ellos prevean. Gracias a las clases de Tor, yo saba lo suficiente de la industria del transporte y de nuestro papel en ella para dejarlos pasmados. Antes de abandonar la sala de juntas, el cliente, que haba estado a punto de despedirse de nuestra firma, haba decidido, por el contrario, hacer un gran pedido en equipamiento. El presidente de la junta, Ben Jackson, lleg a felicitar a Louis y a Alfie por haberme incorporado a su cuenta. -Y mientras t alcanzabas el estrellado dijo Tor-, qu hacan Louis y Alfie, hurgarse la nariz? Me sirvi ms champn, aunque yo senta ya un hormigueo en los dedos de los pies. -Me estoy emborrachando le comuniqu. -Ser yo quien juzgue eso replic l, inclinando la cabeza para indicarme que continuara. -Me interrogaron durante todo el trayecto de vuelta en el taxi le cont-, para saber cmo haba conseguido aprender todo eso en tan poco tiempo. Espero que no le importe, les dije que haba estado trabajando con usted. Al principio no me creyeron, pero cuando por fin se convencieron, se pasaron una hora discutiendo cmo podran utilizarlo en su propio beneficio. -Y a qu conclusin llegaron? pregunt Tor, sonrindome. -Al parecer se le olvid informarme sobre lo que hace realmente aqu le contest-. Es el arma secreta de nuestra firma, el cerebro pensante de Monolith Corp. Tor puso mala cara, pero yo prosegu-. Louis cree que si pueden persuadirle de que dedique unas cuantas horas aqu y all con clientes elegidos, del mismo modo que conmigo, su departamento producira millones en beneficios. -Muy cierto convino Tor-, pero es ms divertido pasar esas horas contigo. Ese es el tipo de cosas que Louis no podr comprender nunca. Su alma est hecha de cartn. Tor se inclin y le dio la vuelta a la botella vaca en el cubo; luego volvi a erguirse. -Creen que podran utilizarme como palanca aad-, que estar dispuesto a dedicarme su tiempo toda la vida. La estima de Louis por m ha crecido considerablemente y Alfie finge lo mismo, aunque ninguno de los dos consigue imaginar por qu lo hizo. -Estn en lo cierto dijo Tor, ofrecindome su mano y escoltndome hasta la puerta-. Voy a hacerlo y tampoco yo consigo imaginar por qu. Pero, mientras reflexionamos sobre esta importante cuestin, sugiero que vayamos a cenar. Tor tena un Stingray verde oscuro y lo conduca a gran velocidad. Me dej en mi apartamento, cerca del East River, y esper en el vestbulo. Me puse un vestido de terciopelo negro muy corto. Cuando baj de nuevo al vestbulo, lo hall sentado en un silln mirando melanclicamente hacia el techo. Al

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advertir mi presencia, me contempl con los ojos entornados mientras yo recorra el espacio que nos separaba; luego se levant y me cogi del brazo. -Qu lugar tan encantador has escogido! exclam, sealando el vestbulo-. Una rplica del castillo de Barba Azul, no? De cualquier modo, est bien situado. No volvi a hablar hasta que estuvimos cmodamente instalados en el coche e iniciando la marcha. -Te felicito dijo entonces, observando la carretera como si yo no estuviera all-. Al parecer, s tienes piernas despus de todo. Aplaudo tu decisin de no ensearlas a menudo. Maniatan tiene ya bastantes atascos de trfico. Dime, te gusta comer en Lutece? -No he estado nunca, pero s que es terriblemente caro le contest-. No entiendo los mens franceses y no soy glotona, as que me parece... -No temas. Las raciones son pequeas y yo pedir por ti. En realidad, a los nios no se les debera permitir que eligieran sus comidas. Tor era muy conocido en Lutece; todo el mundo empez a llamarle doctor y a hacer aspavientos hasta que estuvimos instalados. Despus de que l hubiera pedido, saqu a colacin un tema sobre el que haba estado hacindome preguntas a m misma. -Me recibi con una botella de champn descorchada. Cmo supo, antes de verme, que habra algo que celebrar? -Me lo dijo un pajarito replic mientras estudiaba la carta de vinos como si se la estuviera aprendiendo de memoria. Por fin levant los ojos-. Me telefone un amigo llamado Marcus. -Marcus? Marcus Sellars? Marcus Sellars era el presidente de la junta de Monolith Corp. Me haban dicho que Tor era importante, pero no que lo fuera hasta ese punto. -Marcus recibi una llamada telefnica de Ben Jackson, tu nuevo cliente, para preguntarle si poda entrar en la lista de espera de esos nuevos equipos que haba odo que bamos a producir. Dado que estaba hablando de un hardware que an no se ha anunciado, ni siquiera internamente, Marcus crey que deba averiguar cmo habas conseguido esa informacin. Al parecer llevaba la impronta de mi estilo y Marcus no es ningn tonto. -Quiere decir que present un montn de equipamientos que ni siquiera han sido fabricados todava? dije yo alarmada-. Y qu hizo Marcus? -Presumiblemente sac la pluma y tom nota del pedido. Luego cogi el telfono y me llam. Le complaca ver que yo haba vuelto a interesarme de forma activa por el negocio. Marcus cree que necesito cierto estmulo. ltimamente no he visitado a muchos de nuestros clientes. Dice que me echan de menos. -Y qu cree usted? -Creo que prefiero hablar sobre el vino contest Tor-. Cul te gustara tomar? -He odo hablar de uno llamado Lancers...

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-Yo lo pedir me interrumpi l, haciendo una leve sea. Un sumiller se materializ junto a la mesa; tras una breve consulta, Tor eligi un vino con un nombre largo y difcil. Cuando el sumiller lo trajo, Tor lo prob, dio su aprobacin para que lo sirviera y se volvi hacia m. -Sabes?, es divertido lo que has dicho sobre que Louis y Alfie planean utilizarte como instrumento. Creo que podramos invertir la situacin en tu favor, no te parece? -En mi favor? En realidad me encuentro en un lo por culpa de todo esto seal-. Todos esperarn que me proporcione ms informacin de la que ellos pueden desear o incluso soar. Alfie lo utilizar como una arma contra m si me niego. Tor junt los dedos y apoy el mentn sobre ellos. -Y para qu necesitas a Alfie? pregunt. -Qu quiere decir? Es mi jefe! -Aj! Pero por qu es tu jefe? Porque le dejas serlo! -l paga mi salario dije. No comprenda en absoluto de qu me hablaba Tor. -La firma paga tu salario, no lo olvides nunca seal l-. Y dejarn de pagrtelo en el momento en que dejes de producir dinero para ellos. Ahora, repito: para qu necesitas a Alfie? Reflexion sobre ello y sent que se desvaneca la nube que oscureca mi mente. Pensndolo bien, tena que admitir que Alfie no haba hecho otra cosa que desbaratar mis esfuerzos por llevar a cabo un trabajo decente. Aquella misma maana, gracias a sus trampas, podra haber perdido un cliente. -Supongo que lo hara mucho mejor sin l conced. Quizs era el champn el que hablaba, pero prefer no hacer hincapi en esa posibilidad y tom tambin un sorbo de vino. -Bien, entonces est decidido. Deshazte de l -concluy Tor, reclinndose en su silla como si el descanso fuera obvio-. Dile sencillamente a Louis que ya no necesitas a Alfie; l captar la idea. No poda creer que fuera tan fcil. Justo entonces apareci el camarero con el primer plato. -Aqu estn nuestras ostras dijo Tor-, ampliamente reconocidas como el alimento del amor. No las mastiques; deben tragarse de golpe, arrancndolas de la concha. As; deja que se deslicen por tu... Por todos los diablos, qu es ese desafortunado sonido que ests haciendo? -Estn crudas! exclam. -Por supuesto que estn crudas. Qu rbanos voy a hacer contigo? -No se preocupe, me las comer todas anunci-. Mi madre me dijo que no debera permitrsele la entrada en los restaurantes a la gente que tiene miedo de probar platos nuevos. -Una mujer muy sabia, tu madre. Ojal estuviera aqu ahora! No tengo experiencia en nios que an necesitan niera.

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-No soy una nia protest. -Oh, s! Lo eres, querida ma. Tienes las emociones de una nia de tres aos y el cerebro de un sabio de noventa, la gracia de un muchacho adolescente y el cuerpo de una ninfa prepber. S, s, no me mires de esa forma. Cmete tus ostras. Me gustara estar ah algn da, cuando todas esas partes se unan y formen una mujer adulta. Podra ser un autntico placer. -Preferira ser un hombre dije yo, dndome cuenta de repente de que era verdad. -Lo s perfectamente me respondi con una sonrisa- pero no lo eres y nunca lo sers. Acepta que eres una mujer y te aseguro que redundar enormemente en tu beneficio. En realidad, ya ha ocurrido. La azafata nos estaba pidiendo que nos abrochramos los cinturones para aterrizar en el aeropuerto Kennedy. Me pregunt si no habra sido mucho ms rica de haber inventado el cinturn de seguridad y ganado un dlar por cada cinturn que se haba abrochado cada pasajero desde el nacimiento de la navegacin area comercial. Me gustaba realizar ese tipo de clculos con la imaginacin, pero aqul result deprimente. A pesar de todas las ventajas que Tor me haba asegurado que tena por ser una mujer, haba pasado por alto un par de inconvenientes. De hecho, apenas unos meses despus de que me hubiera echado al ruedo para pelear con Alfie, mi jefe, Tor se haba ido de Monolith Corp. para fundar su propia empresa, dejndome en la estacada. -T ya sabes lo que debes hacer me dijo, dndome palmaditas en la espalda-. Slo tienes que atar los cabos sueltos. Finalmente haba conseguido darle el golpe de gracia a Alfie, aunque no result fcil. Y de poco me sirvi: nunca me ascendieron a puestos ejecutivos en Monolith Corp. Segn los directores jefes, los tcnicos de sexo masculino no aceptaran nunca trabajar para un jefe de sexo femenino. Supongo que todos habran abandonado la firma o bebido cicuta antes de sufrir esa humillacin. Pero, cuando le explicaba a Tor cosas tales como que el salario no mereca el esfuerzo que realizaba, l se limitaba a rer. -Para lograr la igualdad de derechos, las mujeres tienen que ceder un poco me coment. Pero nadie pareca comprender que no eran derechos lo que yo buscaba. Pareca ser mi maldicin personal querer a personas que trataban de presentarme la vida en bandeja de plata, una bandeja a la que haban atado montones de cuerdas. Diez aos despus, me cost mucho tomar la decisin de romper con Tor y seguir la vida por mi cuenta; y no me refiero al aspecto monetario. Cuando el avin empez a volar en crculos para esperar su turno de aterrizaje, como era habitual en el Kennedy, me pregunt cunto me costara aquel nuevo encuentro con Tor.

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EL CONTRATO Si un hombre le entrega a otro plata, oro, O cualquier otra cosa en garanta, sea lo que Sea debe hacerlo ante testigos y establecer el Contrato antes de realizar el depsito.

Cdigo de Hammurabi

La mayora de los norteamericanos aborrecen la ciudad de Nueva York durante su primera visita. Suciedad y miseria, pintadas y ruido, histeria y violencia, decadencia y precios exorbitantes... Todo ello produce un gran impacto en la sensibilidad de los visitantes procedentes de las ciudades ms ordenadas y mejor cuidadas del oeste. Pero, en realidad, como cualquier neoyorquino sabe, se trata de un inteligente camuflaje destinado a alejar a los pusilnimes. Si uno tiene que vivir en una ciudad, Nueva York es la nica ciudad del mundo. -Es de Nueva York, seora? me pregunt el coger del taxi a travs del comunicador colocado en el cristal antibalas que nos separaba. -He estado fuera mucho tiempo le contest. -No se ha perdido nada; todo es viejo, todo es nuevo, todo sigue igual. Cuantas ms cosas cambian, menos cambian. En fin, el mismo viejo vertedero de siempre, pero yo lo llamo hogar, comprende? Lo comprenda..., plus a change... Esa misma cualidad de cambio permanente (esa atmsfera de agitacin constante, violenta y desintegradota de tomos) produca una energa que me encantaba. Mucho antes de llegar al hotel, mis biorritmos estaban en sincrona con el latido de la Gran Manzana. Me registr en el Sherry, acompa a mi equipaje hasta la suite y baj al restaurante para tomar un piscolabis tardo y un cctel.

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Degustar un jerez en el Sherry Netherland era mi tradicin privada; me haca evocar la Navidad en Nueva York. Sentada all, sola mirando a travs de las ventanas escarchadas que daban a la Quinta Avenida, vi pasar a la gente cargada de montones de paquetes, paseando entre la nieve. Mientras estaba sentada, caliente y cmoda, sorbiendo el vino ligero y con sabor a nuez, volv a pensar en Tor. Quiz para Nueva York no exista el tiempo, pero las personas cambian. Desde la ltima vez que haba visto a Tor, l se haba hecho rico, famoso y viva proporcionalmente ms recluido, mientras que yo me haba convertido en una banquera. Me preguntaba en qu habra cambiado, si tendra tripa o se habra quedado calvo. Y qu le parecera yo tras todos aquellos aos en los que, extraamente, haba pensado en l ms a menudo cuanto ms haban ido espacindose sus llamadas... Contempl mi imagen en el espejo: alta y enjuta, toda ojos, boca y pmulos. Segua pareciendo, como l sola decir, un chiquillo de catorce aos haciendo novillos para ir a pescar. Termin el piscolabis y la bebida; luego, a eso de las diez, me acerqu a la recepcin y recog mi llave. El recepcionista me la entreg acompaada de una nota: Tu restaurante favorito. A medioda. No haba nombre, pero reconoc el estilo. Dobl la nota, me la met en el bolsillo y sub a acostarme.

Mi restaurante favorito de Nueva York es el Caf des Artistes, al otro lado del parque, frente a Sherry. Como una estpida, decid caminar por la nieve en medio de un fro glacial. Lament mi decisin mucho antes de haber llegado al centro de Central Park South. Preparndome para protegerme del viento cruel, sepult los puos en los bolsillos y dediqu el resto de la desafortunada excursin a recordar el brillante sol en la baha de San Francisco, mis orqudeas de invierno y los pequeos veleros blancos deslizndose por las aguas verdeazuladas, y pronto me encontr temiendo todo lo que tena que ver con el almuerzo hacia el que me encaminaba. En algn lugar recndito de mi subconsciente, saba que el problema no era slo que me preocupara poner en peligro mi carrera, la cual se encontraba ya en un callejn sin salida, al quebrantar las normas o la ley por perpetrar lo que era esencialmente un delito honorable, ni tampoco arrastrar a mis colegas a llevar a cabo un plan que podra explotarnos en las narices. Lo que me pona nerviosa era estar de nuevo en Nueva York, con Tor, aunque no saba por qu.

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Sin embargo, nada ms traspasar la puerta del Caf des Artistes volv a la realidad, a lo que era a fin de cuentas Nueva York. El caf haba sido construido en los aos veinte y segua teniendo el aspecto parisino de la poca de la expatriacin de los literatos. En sus inicios haba sido un bar para pintores, cuyos talleres de los pisos superiores se haban convertido ms tarde en apartamentos privados. Las paredes del restaurante estaban cubiertas de murales de junglas llenas de loros, pinturas de conquistadores espaoles desembarcando de sus galeones, monos, flora salvaje y coquetas desnudas de miembros dorados, asomando inesperadamente por entre el denso follaje, todo ello en un revoltijo de estilos que combinaba a Watteau, Gibson Girl y Douanier Rousseau; el autntico kitsch de la Gran Manzana. Ese da haba un carrito de latn en el centro, repleto de frutas, ramos de flores, pasteles y cestas de pan recin hecho. El pat de conejo y la mousse de salmn tambin estaban all expuestos. Unos pasos a la izquierda, donde el bar formaba ngulo con un pasillo, encontr a Tor en uno de los reservados que haba a lo largo de las paredes. Estaba tan cambiado que, de no haberme hecho seas, quiz no lo habra reconocido. Sus cabellos cobrizos le caan en rizos sobre el cuello, su piel pareca ms blanca y su mirada ms intensa. En lugar de los elegantes ternos que haban constituido su marca de fbrica, llevaba una desenfadada camisa de piel con flecos y abalorios y unos pantalones de fina gamuza que revelaban los msculos tensos de sus piernas. Tena un aspecto viril y saludable y pareca diez aos ms joven, pero su sonrisa burlona segua siendo la misma. -Has venido andando desde San Francisco? me pregunt con sarcasmo cuando se levant para saludarme-. Llegas treinta minutos tarde y tu nariz parece de licor de marrasquino. -Vaya, qu agradable bienvenida despus de diez aos dije, sentndome en el reservado frente a l-. Estaba a punto de comentar que t tienes un aspecto magnfico con ese atuendo provocativo. Extend una mano y le di un capirotazo en los abalorios de los flecos; l me dedic una de sus radiantes sonrisas, la que disparaba una seal de alarma en mi cerebro. -Gracias me contest con una buena dosis de encanto-. T tampoco tienes mal aspecto y todava lo tendrs menos cuando dejes de moquear sobre la mesa. Ten, toma mi pauelo e intenta hacer un uso adecuado de l. Lo cog y me son la nariz. -El sonido de un ruiseor y los modales de una reina dijo. -Por qu no hablamos de negocios? suger-. No he hecho un viaje tan largo para charlar sobre mis modales en la mesa. -Has estado fuera mucho tiempo contest-. Has olvidado que aqu no hacemos las cosas as. Primero el aperitivo, el pescado, el pollo, la ensalada, los dulces y quizs el queso; los negocios se discuten mientras se toma el caf, no antes.

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-Me alegrar ver cmo te llenas la barriga, si sa es la costumbre, pero yo no puedo engullir tanta comida. -Bien, entonces djamela a m dijo, y a un leve chasquido de sus dedos, un camarero se materializ junto a nuestra mesa con una botella de vino puesta ya a enfriar en su cubo. -Siempre he querido preguntarte cmo haces eso coment, sealando hacia el camarero que se alejaba. -ESP de restaurante..., gran control de la mente contest alegremente-. Funciona siempre. Con dos potentes mecanismos de transmisin no se necesita un alambre de cobre para completar un enlace con xito. Cmo crees que me enter de lo de tu amigo Charles Babbage... y que me puse en contacto contigo? (ESP: Acrnimo de Extrasensorial Perception, percepcin extrasensorial! N. De la T.) Lo mir fijamente mientras me llenaba la copa de vino. -As que has interceptado nuestras longitudes de ondas. Fantstico! Estoy almorzando con Nostradamus. No puedes controlar mi mente y nunca has podido. Me niego a creer que est sentada en un restaurante, en el corazn de Maniatan, discutiendo seriamente sobre la telepata mental. -Bien. Si lo prefieres, discutiremos sobre los robos a bancos, puesto que eso te parece ms sensato. Ech una ojeada en derredor para asegurarme de que nadie lo haba odo. A Tor no le haba llevado demasiado tiempo sacarme de mis casillas. Cmo consegua siempre ponerme a la defensiva de esa manera? Era como si pudiera leerme el pensamiento y supiera lo que iba a dar en el clavo. -Mejor ser que hablemos sobre el men insinu framente. -Ya he pedido me comunic, dndole vueltas a la botella en el hielo-. Como siempre he sostenido, a los nios no se les debera permitir... -Tengo treinta y dos aos, soy vicepresidenta de un banco le inform, tratando de no parecer enojada- y he escogido ya unos cuantos mens por m misma. Ahora soy una mujer adulta y no tu pequea protegida, as que puedes olvidar ese numerito de sage philosophe. No poda comprender qu tena Tor para conseguir irritarme de tal forma. Lo haba vuelto a descubrir en el mismo momento en que le vi levantarse para saludarme: l era la razn por la que me haba ido de Nueva York diez aos antes, y no la tentadora oferta del Banco del Mundo. Al igual que mi abuelo, Tor era la quintaesencia del artesano en busca de un pedazo de arcilla. l mismo lo haba dicho, no era cierto? Tena yo la culpa de querer ser la escultora de mi propio destino? Sin embargo, tras la pequea diatriba que acaba de soltarle, l me contemplaba con una expresin rara que no lograba descifrar.

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-Ya veo me dijo enigmticamente-. En efecto, eres una mujer adulta. As que eso es lo que ha cambiado. No se me haba ocurrido. Se interrumpi unos instantes-. Creo que tendr que revisar mis planes. Qu planes?, quise preguntar, pero me mord la lengua al ver llegar mi lenguado al limn. Me dediqu a la chchara superficial durante el resto de la comida, tratando de adaptarme a mis sentimientos contradictorios e indefinibles. Al pescado le siguieron unas chuletas de ternera con guarnicin de verdura, una ensalada de lechuga suavemente aliada y, finalmente, fresas frescas (todo un lujo en aquella poca del ao) con una espesa nata Devonshire. Tor haba permanecido extraamente silencioso durante toda la comida. Me sent como una glotona, pues, a pesar de mis protestas anteriores, haba dado buena cuenta de todos los platos. Cuando Tor trat de meterme una fresa, chorreando nata, en la boca, apart la cara. -No necesito que me alimenten a la fuerza protest-. No soy una planta, ni una nia, ni tampoco... -Ya hemos convenido en eso dijo l secamente, sirvindose caf de una pequea jarra de plata-. Y puesto que hemos venido aqu a hablar de negocios, es hora de empezar. Por qu no me muestras tu esquema? Saqu la gruesa carpeta y se la tend. Uno a uno, Tor despleg el lo de grficos que Charles haba producido para m y recorri con los dedos las lneas toscas que representaban el riesgo por dlares robados. -Dios mo, con qu has calculado estas cifras, con un dinosaurio? me pregunt, alzando la mirada hacia m. A continuacin sac del bolsillo un aparato diminuto, ms pequeo que una calculadora; era un microordenador de bolsillo del tipo que haban mencionado en la prensa y que an no haba salido al mercado. Tecle unos cuantos nmero y luego estudi los resultados atentamente. Mientras se ocupaba en garabatear nmero en un trozo de papel, estudiando alternativamente su mquina y mis grficos, le hice seas a un camarero que pasaba y ped natillas al caramelo con una racin extra de azcar quemado. Tor alz la vista brevemente para mirarme con repugnancia. -Crea que no podas comer ni una pizca ms dijo. -Es prerrogativa de las mujeres cambiar de opinin seal. Pero, cuando lleg el postre, meti una cucharilla sin levantar la vista de los grficos y se sirvi una porcin de las empalagosas natillas. Me mir con una expresin traviesa. -En el fondo siempre me ha divertido tu deseo de hacer la cosas a tu modo admiti, dando unos golpes con le lpiz sobre los grficos que tena delante-. Segn estas cifras tienes que conseguir realizar el robo en un perodo no superior a dos meses. Y lo mximo que conseguirs robar sern unos diez millones.

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Tor levant su taza y bebi un sorbo de caf. -Supongo que crees que t puedes hacerlo mejor dije con sarcasmo. -Mi querida jovencita me replic con una sonrisa-, saba Strauss bailar el vals? Al parecer has olvidado todo lo que aprendiste en otro tiempo bajo la batuta del maestro. Se inclin hacia delante para acercar su rostro al mo y me mir directamente a los ojos-. Yo puedo robar mil millones de dlares en dos semanas afirm. El camarero rondaba pro all, sirvindonos ms caf y cepillando las migas de la mesa con ademanes ostentosos. Tor pidi la cuenta y la pag en el acto mientras a m se me llevaban todos los diablos en silencio. -Me dijiste que queras ayudarme, no que ibas a elevar las apuestas! sise en cuanto se march el camarero-. Me dijiste que si te enseaba mi plan podras mejorarlo. Por eso he venido! -Y lo he mejorado replic, ofrecindome otra de sus sonrisas de gato-. Tu plan presenta muchos problemas, as que he ideado uno por mi cuenta; un modelo superior, si se me permite decirlo. Siempre he credo, sabes?, que es ms fcil robar sumas de dinero realmente importantes sin utilizar un ordenador para nada! -Oh, no, sa no me la trago espet, al tiempo que recoga mis grficos-. Si crees que estoy lo bastante loca como para robar mil millones de dlares sin utilizar un ordenador, es que has perdido el juicio. -No seas absurda dijo Tor, poniendo una mano sobre la ma por encima de la mesa para aplacar mi impaciencia-. Por supuesto que no lo creo. No te sugiero que hagas nada parecido! Naturalmente, estaba hablando de m mismo. Me qued paralizada y lo mir. Sus ojos eran dos brasas negras y las ventanas de su nariz se agitaban como un pura sangre piafando antes del pistoletazo de salida. Debera haberlo previsto, debera haber reconocido aquella mirada que tan cara me haba costado en el pasado, pero no pude resistir la curiosidad. -Qu quieres decir con eso de t mismo? inquir cautelosamente. -Me gustara proponerte una pequea apuesta me dijo-. Cada uno de nosotros robar la misma suma de dinero, t con un ordenador y yo sin l. En realidad, yo ser como John Henry con su pequeo martillo y t como la gran mquina de acero. La eterna lucha del hombre contra la mquina, del alma contra el acero! -Muy potico admit-, pero no demasiado prctico. -Que yo sepa, John Henry gan su apuesta dijo Tor con aire de suficiencia. -Pero muri por conseguirlo seal. -Todos tenemos que morir tarde o temprano, es slo una cuestin de tiempo explic Tor-. Es preferible tener una sola muerte grandiosa que muchas pequeas, no ests de acuerdo? -El mero hecho de ser mortal no me har desear elegir el modo de enterrarme esta tarde le contest-. Esto empez como una pequea travesura para demostrar que la seguridad bancaria no funciona. Dijiste que me ayudaras, pero al parecer lo quieres

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convertir en una estafa financiera internacional. Mil millones de dlares? Creo que te falta un tornillo. -Crees que esos banquero con los que trabajas son los nicos malos de la pelcula? dijo muy serio-. Yo tengo que tratar casi a diario con el SEC*, realizar las operaciones comerciales, mercantiles y burstiles. S cosas sobre su modo de actuar que te helaran la sangre. La mejor ayuda que puedo ofrecerte, mi encantadora confidenta, es ensanchar tus horizontes. Y lo voy a hacer ahora. *Siglas de Securities and Exchange Comisin, departamento gubernamental de Estados Unidos que supervisa las actividades burstiles para proteger a los inversores de los procedimientos ilegales. N. De la T.) Se levant de improviso y me tendi una mano. -Adnde vamos? pregunt, mientras nos ponamos los abrigos y nos encaminbamos hacia la puerta. -A echar un vistazo a mis aguafuertes me contest enigmticamente-. Eres una chica que al parecer necesita que la seduzcan para actuar. Al calor del taxi, camino del centro de la ciudad, Tor se volvi hacia m. -Quiero mostrarte lo que yo apuesto explic-, para que veas que hablo completamente en serio. -Devolver el dinero, comprendes? le dije-. Ni siquiera lo voy a coger. Slo lo trasladar de un lado a otro para que no lo encuentren durante un tiempo. Todo lo que quiero es ver sus caras cuando no puedan encontrar su dinero. As que, aunque aceptara tu ridcula apuesta, qu inters tiene para ti? -El inters que tiene para m, como t dices de manera tan encantadora, es el mismo que para ti y algo ms. No slo quiero ver sus caras, quiero que ellos aprendan a comportarse. -Quines son ellos? pregunt, sarcstica-. Has olvidado mencionar de dnde vas a sacar esos mil millones. -No telo he dicho? dijo Tor con una sonrisa-. Vaya, permteme enmendar mi error, querida ma. He pensado dedicarme a los grandes: a la Bolsa de Nueva York y a la Bolsa Americana.

Suele decirse que la lnea divisoria entre el genio y la locura es muy delgada, y pens que Tor la haba cruzado. Pero, pensndolo con la distancia que da el tiempo, mi pequeo plan tampoco era precisamente el resultado de una mente en su sano juicio. Al parecer, empeoraba por momentos. El taxi nos deposit en la parte baja de Manhattan, en el laberinto del distrito financiero, donde la trmula neblina del ro cercano quedaba suspendida en los estrechos caones que se formaban entre los edificios prximos al cielo. Frente a

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nosotros haba un edificio de cristal y hormign que se elevaba cuarenta pisos sobre la calle Water y ostentaba el 55 en grandes y gruesos nmero sobre la fachada. -Mis aguafuertes estn dentro de este edificio me asegur Tor con una sonrisa, al tiemo que se frotaba las manos para ahuyentar el fro-. O quiz debera decir grabados. Esta estructura alberga la mayora de los valores y bonos con que se ha negociado en las principales bolsas durante los ltimos treinta aos. La idea surgi en los aos sesenta, cuando las agencias burstiles de todo el mundo empezaron a saturarse de papel. Se requera una ingente tarea para transferir valores y bonos de una mano a otra, de modo que decidieron ponerle fin. Los valores se guardan segn el nombre de calle, es decir, el de las agencias que los negoci por ltima vez. Esa misma agencia controla la propiedad de los valores, y los instrumentos fsicos son depositados aqu. ste es el edificio financiero ms importante de Nueva York; el Depository Trust. -Todos los valores burstiles que se negocian en Estados Unidos se encuentran en este edificio? inquir. -Nadie sabe con exactitud qu porcentaje se almacena aqu en relacin con los valores y bonos que an obran en manos de agentes de bolsa, bancos o particulares, pero la intencin es que todo se traslade aqu, por mor de la eficacia. -Ya veo el gran riesgo que corren. Y si alguien tirara una bomba, por ejemplo? -Es algo ms complejo me asegur l, mientras rodebamos la gigantesca estructura para conseguir una visin mejor. Me quit el primer copo de nieve de la cara, me pas el brazo por el hombro como quien no quiere la cosa y prosigui-. La semana pasada precisamente asist a una reunin del SEC. Haban reunido a un nutrido grupo de ejecutivos de las agencias burstiles y los bancos ms importantes. El propsito de la reunin era conseguir que esos banquero y agentes de bolsa utilizaran una nuevo sistema informtico desarrollado por el SEC y que servir para localizar fsicamente los valores. -No se controlan ya los valores por ordenador? pregunt asombrada. -El comercio s, pero no la ubicacin fsica me inform Tor-. El SEC cree que de un cinco a un diez por ciento de los valores que hay en bvedas de bancos, viejos bales caseros e incluso en el Depository Trust, o bien son fraudulentos, o bien robados. Si consiguieran meterlos todos en un ordenador, podran descubrir cules son duplicados y cules falsificaciones. Quieren tener un inventario fsico y adems lo quieren ya. -Parece una gran oportunidad para todo aquel que quiera hacer un blanqueoconvine. -Ests segura? dijo Tor, alzando una ceja y mirndome en la creciente penumbra del atardecer-. Entonces quiz puedas explicarme por qu todas las instituciones sin excepcin rechazaron el plan. Desde luego, no se necesitaba ser un genio para imaginrselo. El SEC no era dueo de los bancos y no poda obligarlos a realizar un inventario, aunque ellos mismos les proporcionaran el sistema. Y ninguna de aquellas instituciones queran que se supiera

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cuntos de sus valores carecan de valor! Mientras ellos siguieran fingiendo que eran autnticos, podran seguir negociando con ellos o utilizarlos como garanta subsidiaria para otras cosas. Si se demostraba que eran falsos, bingo!, sera como tener el saco vaco. De repente me di cuenta de la enorme difusin de ese comportamiento vil a lo largo y ancho de toda la industria financiera, exactamente como haba dicho Tor, y me enfureci. Pero tambin me di cuenta de otra cosa. Haba subestimado con mucho a Tor y me sent horriblemente mal por ello. Por qu tena que ser tan malditamente farisaica y dar por supuesto que yo era la nica persona sobre la tierra que posea principios, y deseaba actuar guiada por ellos? Tor estaba en lo cierto al decirme que necesitaba ensanchar mis horizontes. Por fin saba lo que tena que hacer. Alc los ojos y lo vi contemplndome mientras nos rodeaba la niebla, que se haba convertido en una ligera nevada. Su rostro mostraba aquella sonrisa irnica tan caracterstica de l, y durante unos segundos sent renacer las sospechas, como si Tor hubiera diseado previamente los engranajes de mi cerebro y supiera exactamente cuntas revoluciones seran precisas para hacerme llegar a ese punto. -As pues, aceptas la apuesta? me pregunt. -No tan deprisa le respond-. Si se trata de una apuesta y no slo de un robo con doble dificultad, no debera haber alguna recompensa? -No haba pensado en eso concedi, molesto por un momento-. Pero tienes razn. Si tenemos que esforzarnos, supongo que debera haber una recompensa. Reflexion durante un rato mientras caminbamos del brazo por la calle vaca en busca de un taxi. Por fin se volvi hacia m y me puso ambas manos sobre los hombros, mirndome con una expresin que no logr descifrar. -Ya lo tengo me dijo, con un mohn travieso, que no me gust lo ms mnimo-. El que pierda deber concederle al ganador su ms ansiado deseo. -Un deseo? pregunt-. Eso suena a cuento de hadas. Adems, quizs el perdedor no est en disposicin de conceder ese deseo. -Quiz no admiti l, sin dejar de sonrer-, yo slo s que t estaras en situacin de concederme el mo.

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LA SOCIEDAD LIMITADA

Los hombres de piel fina, cuya conciencia Les produce picores constantes, estn fuera de Lugar en el regateo de los negocios. Una conCiencia quisquillosa sera como un mandil Blanco para un herrero. Lo que cuenta no es el modo de conseguir Dinero, sino lo que se hace con l.

BOUCK WHITE The Book of Daniel Drew

Indudablemente fue un alivio tener la oportunidad de pasear por Wall Street tras la comida. Pero, aun as, apenas puede ingerir un cuarto de la cena que Tor pidi en el comedor del Plaza esa misma noche saumon en papillote, pato a la naranja y souffl Grand Marnier, por mencionar lo ms importante mientras pulamos los defectos de nuestra apuesta. Tor no estaba dispuesto a revelar cul sera su deseo en caso de ganar la apuesta. Por eso, basndome en mi experiencia previa con l, cre que sera mejor proponer unos trminos ms concretos. La negociacin no empez con el caf, sino con el salmn, y nos llev horas; despus, a pesar de que me dola la cabeza desde mucho antes de que nos sirvieran el coac, no recordaba la ltima vez que me lo haba pasado tan bien. Tor haba tenido siempre una habilidad especial para explicarlo todo con asombrosa claridad, pero su mente en s era barroca. Era un maestro de la complejidad y la intriga, y le encantaba examinar un asunto desde todos los posibles puntos de vista. Yo saba que haba ideado aquella apuesta tanto por aburrimiento como por indignacin moral. Como de costumbre, para l la vida no constitua un reto suficiente. -Llevarse simplemente mil millones de dlares es demasiado sencillo me solt nada ms empezar-; cualquier hacker podra hacerlo. Para que sea interesante de verdad, creo que no deberamos concretar la cantidad de dinero.

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-Cmo determinaremos entonces quin ha resultado ganador? quise saber. -Estableceremos un tiempo lmite, tres meses o algo as, y aadiremos un poco ms para planear los detalles. Luego cogeremos el dinero que hemos tomado prestado... y lo invertiremos! De este modo, el desafo de la especulacin constituir un aliciente aadido. La cuestin no ser slo quin roba ms dinero, sino tambin quin hace un mejor uso del mismo. Pondremos como tope una suma razonable. El primero que consiga reunir la cantidad acordada ganar. -Claro, porque robar mil millones no es lo bastante difcil coment, sin esperar que me respondiera. En efecto, Tor ya haba empezado a teclear en su diminuto aparato. -Treinta millones de dlares! anunci, levantando la vista-. Eso es todo lo que mil millones pueden proporcionar, con un inters decente, en tres meses. Sin pararse a escucharme, sac un calendario de bolsillo-. Hoy es veintiocho de noviembre, casi diciembre prosigui-. Tardara dos semanas, como he dicho, en llevar a cabo el robo propiamente dicho, y tres meses en efectuar la inversin. Con unas pocas semanas ms para los preparativos, el asunto debera estar listo el uno de abril! -El Da de los Inocentes?* -pregunt, riendo-. Me parece muy apropiado. Pero qu me dices de m? Charles me inform que slo podra robar diez millones. Cmo voy a invertirlos para que me rindan treinta? * En Estados Unidos, el 1 de abril es el da en que se gastan las bromas tpicas de nuestro 28 de diciembre. Se denomina en ingls April Fools Day, que traducido literalmente significa El da de los tontos de abril (N. de la T.) -Nunca he menospreciado a Charles me contest, con su caracterstica sonrisa-. Pero he visto tus grficos. Lo que ocurre es que le hiciste una pregunta equivocada, a saber, cuntas transferencias telefnicas internas podras robar, apenas una gota en el ocano! Qu hay del dinero procedente del extranjero? Santo Dios, tena razn! Con eso se doblaba el volumen, o ms an, pero no haba incluido esas transferencias en mi estudio. Aunque yo no controlaba sistemas como el CHIPS o el SWIFT, las redes de transferencias telefnicas ms importantes del gobierno, naturalmente estaba conectada a ellos, y ese dinero tambin entraba y sala de nuestro banco. -Empiezo a estarte agradecida admit, bebiendo coac con una sonrisa-. Trato hecho, si nos ponemos de acuerdo en la apuesta. S lo que quiero; he estado pensando en ello durante todo el da. Quiero ser jefe de seguridad en el Fed. De todas formas iban a darme ese puesto antes de que mi jefe les dijera que no me contrataran. Ya s que, con tus contactos, podras conseguir que volvieran a ofrecrmelo ahora mismo, pero no te lo pedir, a menos que gane con todas las de la ley. -Muy bien convino l con una mueca-. Pero, querida ma, como te dije hace doce aos, tu sitio no est en una institucin financiera. Esos tipos no saben hacer la o con una canuto; creen que los prstamos son capital activo y los depsitos capital pasivo. Tu

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sitio est conmigo. He invertido demasiados aos en ti para quedarme mirando ahora cmo rellenas las columnas de los libros mayores de los banqueros, un puado de ignorantes que no saben apreciar lo que tienen. -Mi abuelo era banquero apunt yo, con el orgullo ofendido. -En realidad, no. Perdi hasta la camisa por culpa de individuos como sos. Creme, conozco la historia. Qu le falt? No te lo has preguntado nunca? No creo que fuera ni inteligencia ni integridad.- Tor hizo una sea para pedir la cuenta mientras hablaba, en un tono algo irritado-. Muy bien, tendrs lo que deseas. Pero si gano yo, como sin duda ocurrir, no tendr escrpulo alguno en exigir lo que quiero: vendrs a trabajar para m, como deberas haber hecho ya hace tiempo. -En calidad de qu? De Galatea, tu creacin perfecta? pregunt con una carcajada, aunque no lo haba encontrado nada divertido. Haba huido de aquello haca diez aos, y ahora lo tena de nuevo delante de las narices. Pero, aunque perdiera, no pensaba convertirme en vctima de la arrogancia de Tor durante el resto de mi vida-. Por cunto tiempo? le pregunt-. No esperars que sea para siempre, verdad? Tor sopes mi pregunta durante un rato. -Durante un ao y un da contest enigmticamente sin mirarme. -La lechuza y el minino! exclam-. Recuerdo ese poema: Un poco de miel cogieron y tambin mucho dinero... -Envuelto en un billete de cinco libras continu Tor, alzando la vista agradablemente sorprendido. -Y estuvieron navegando durante un ao y un da, bajo la luz plateada de la luna conclu. -Al parecer, a pesar de ser una madura y experimentada banquera, an recuerdas las fbulas, mi querida minina dijo Tor con una sonrisa-. Quin sabe! Quiz disfrutes ms perdiendo la apuesta que ganndola. -Yo no contara con ello repliqu.

Slo haba una cosa que molestara a Tor de la apuesta que me haba inducido a aceptar. Para poder llevar a cabo su parte de la apuesta, necesitaba un cmplice. Aunque saba todo lo que haba que saber sobre ordenadores, careca de una de las habilidades necesarias para realizar su plan. -Necesito un fotgrafo me explic-, y uno que sea bueno. Casualmente, yo conoca a uno de los mejores fotgrafos de Nueva York. Acept presentrselo a la maana siguiente. -Hblame de tu amigo me pidi mientras el taxi nos conduca a la parte alta de la ciudad el domingo-. Se puede confiar en l? Podemos decirle la verdad sobre nuestro planes?

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-Es una mujer y se llama Georgian Daimlisch le cont-. Es mi mejor amiga, aunque hace aos que no la veo. Te aseguro que es de toda confianza, pero no creo una sola palabra de lo que dice. -Comprendo dijo-. Te has explicado con toda claridad. Estamos a punto de encontrarnos con una esquizofrnica de mucho cuidado. Sabe por qu vamos a verla? -No estoy segura de que sepa siguiera que vamos a verla. -Pero, no me dijiste que habas hablado con su madre? pregunt Tor. -Con Lelia? S, por supuesto, pero eso no significa nada. Tor permaneci silencioso el resto del trayecto. Siempre me mostraba dura al hablar de Georgian, a pesar de que haba sido mi mejor amiga durante ms tiempo del que ella me permita revelar. Cuando viva en alguna parte, lo haca en el apartamento que su madre tena en la zona alta de Park Avenue, pero Georgian no se quedaba nunca mucho tiempo en el mismo sitio; era una mariposa de una rara especie, con su misma independencia salvaje. Georgian no era independiente en el aspecto financiero, o ms bien debera decir que nadie saba exactamente de cunto dinero dispona. Debido a su trabajo de fotgrafa, viajaba por todo el mundo, alojndose en castillos y palacios que no estaban al alcance de cualquiera. Por otro lado, sola ir vestida con tejanos rados y camiseta, y llevaba tantos anillos de oro que sus nudillos parecan de latn. La mayora de sus conocidos crean que era una frvola manaca sexual y una extravagante a la que le faltaba ms de un tornillo. Yo la encontraba seria y reservada, y la consideraba una mujer de negocios brillante con una mente como una trampa de acero. Cmo poda una persona provocar impresiones tan diversas en las mentes de tantas personas? Sencillo; era nica, se haba creado a s misma. Se haba dedicado a la fotografa para moldear su propio universo y despus vivir en l. La vea en contadas ocasiones porque, cuando lo haca, Georgian esperaba que la imitara. En cuanto acept presentrsela a Tor, empec a sentir recelos. Tenan mucho en comn; ambos se mostraban sumamente posesivos conmigo y crean que podan cambiar todo l oque no les gustaba de m. Sin embargo, sus ideas sobre los cambios a realizar eran incompatibles. Tor quera que fuera realista; Georgian quera que borrara esa palabra de mi vocabulario. Tema que se odiaran mutuamente a primera vista. El vestbulo del edificio donde vivan Lelia y Georgian pareca una sala de exposicin de coches elegantes. Slo faltaban los Cadillac. De los techos colgaban enormes araas como racimos de uvas heladas. Todo el vestbulo estaba lleno de mullidos divanes de terciopelo y, por alguna extraa razn, junto a cada uno de ellos haba una escupidera de cobre. Los pilares de mrmol formaban una autntica jungla; haba ms que en Pompeya. En todas las paredes haba blancos ventanales prdigos en oro. En una especie de urnas funerarias negras se apiaban arco iris de flores de seda y

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sobre los ascensores haba una cornucopia de yeso que derramaba sus frutos, los cuales caan en festivo abandono por entre las puertas. -Qu le ha ocurrido al buen gusto? murmur Tor, pestaeando mientras cruzbamos el amplio vestbulo. -Espera a ver la casa de Lelia le dije-. Sus gustos se decantan por el estilo decadente francs. -Pero si me habas dicho que era rusa coment Tor, al llegar a los ascensores. -Rusa, blanca y educada en Francia expliqu-. Lelia no sabe hablar demasiado bien su lengua materna, ni ninguna otra, por cierto. Es una especie de batiburrillo lingstico. -Que me aspen si no es la seorita Banks! exclam Francis, el ascensorista-. Cuntos aos hace? La baronesa estar encantada, madame. Sabe que est usted en la ciudad? Aqul era el discreto modo, tpico de Francis, de decirme que tena que llamar a la baronesa para anunciarnos. Le dije que as lo hiciera. En la vigesimosptima planta, Francis abri las puertas del ascensor con su llave y salimos a un amplio recibidor de mrmol donde una doncella nos recibi con una ligera reverencia y nos condujo a otras puertas que daban a un gran pasillo; un vasto corredor de mrmol con puerta cristaleras a ambos lados estilo Versalles. Cuando la doncella se alej para ir en busca de nuestra anfitriona, Tor se volvi hacia m y susurr: -Quin es la baronesa? -Lelia contest-. Creo que, en realidad, el ttulo es falso. Es como ser un Romanoff. Quin se va a presentar para corroborar o desmentir tu pretensin? Mientras esperbamos en el pasillo, nos llegaron sonidos procedentes de varias habitaciones distantes: un buen nmero de chillidos femeninos y puertas cerrndose de golpe. Por fin, uno de los portazos consigui que los candelabros de pared de cristal tintinearan. Una de las cristaleras se abri y asom por ella Lelia, vistiendo un largo quimono de raso verdeazulado con plumas de marab que se arremolinaban al andar. A pesar de que eran casi las doce del medioda, sus cabellos de color miel estaban revueltos, como si acabara de levantarse. Me abraz y apret su cara contra la ma dos veces, al estilo francs, luego me dio un gran abrazo de oso ruso, hacindome cosquillas en la nariz con sus plumas de marab. -Querida! Feliz feliz feliz! Siento que has esperado, pero Georgian est trs mauvaise hoy. Para acabar de completar la confusin de la jerga borschtbouillabaisse que utilizaba, Lelia sola olvidar a media frase lo que estaba diciendo, y contestaba a algo que le habas preguntado en otra ocasin. Cuando pronunciaba el nombre de Georgian,

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sonaba as como Chorchione, lo cual provocaba en muchas personas la falsa creencia de que se refera aun postre italiano. -He trado a mi amigo el doctor Tor, para presentrselo expliqu a modo de introduccin. -Ce quil est charmant! exclam Lelia, observando a Tor con mirada brillante y admirativa. Le tendi una mano y ... que me cuelguen si l no se la bes!-. Este hombre tan guapo que traes es como una estatua de orro. Vi nye ochin nrahveetis. Y su traje, trs chic, del mejor corte italiano! Toc su chaqueta deportiva delicadamente, como si estuviera admirando una obra de arte-. Siempre estoy desesperada por ti, querrida ma. Trabajas mucho, sin tiempo para los jvenes, pero ahora me traes a este atractivo... -Deja de desesperarte, Lelia le dije. Por difcil que fuera Georgian, haba olvidado que Lelia resultaba mucho ms peligrosa en lo tocante a comentar mi vida privada, tema que yo no estaba ansiosa por divulgar; aunque, en realidad, no tena lo que ella consideraba vida privada-. El doctor Tor es un colega me apresur a aadir, mientras nos acompaaba por el pasillo. -Quel dommage coment Lelia tristemente, mirndolo como si se tratara de una trucha que se hubiera soltado del anzuelo. -Tenemos que charlar de negocios con Georgian le dije, echando miradas de soslayo a las pocas habitaciones cuyas puertas cristaleras estaban abiertas-. Por qu no ha salido? -sa! resopl Lelia-. Imposible! Se viste como para conducir el camin, pero cambiarse para los invitados? Quel enfant terrible. Qu debe hacer una madre? Sentaos. Har algo bueno para comer. Chorchione vendr pronto. Lelia nos instal tras las puertas de persiana de la Habitacin Azul, su color preferido, indicando as que Tor mereca su total aprobacin. Lelia clasificaba a todo el mundo por colores. Me bes, me dio unas palmaditas en la cabeza, le ech una nueva mirada aprobatoria a Tor y sali. Un momento desps reapareci la doncella, adornada con abundantes cintas y llevando una bandeja en la que haba una botella de vodka y dos vasitos de cristal. Tor sirvi para los dos, pero yo rechac el vaso que me tenda. l se bebi el contenido del suyo de un trago. -Stolinchnaya dijo, lamindose los labios. -Menudo catador ests hecho me burl-. Es el brebaje de Lelia; tiene dos millones de grados. Te caers redondo si te tomas otro. -ste es el modo correcto de beber vodka me asegur-. Y es una grave falta rechazar una bebida en un hogar ruso. Cuando la doncella vino a decirnos que mademoiselle nos recibira, Tor apur rpidamente mi vaso, sin duda para que nuestra anfitriona no se ofendiera. La doncella nos condujo hasta la Habitacin Ciruela, que estaba al final del pasillo.

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La Habitacin Ciruela antes era el cuarto de msica y ahora tena las paredes cubiertas de espejos por encima del revestimiento de madera. Todo lo dems que yo recordaba haba cambiado. El viejo piano Bsendorfer estaba arrinconado en una esquina, al otro lado de la estancia. Todas las sillas tapizadas se hallaban abarrotadas de papeles y las alfombras de Aubusson de color melocotn, malva y gris, que en otros tiempos haban embellecido el suelo de travertino, estaban enrolladas y apiladas como columnas contra la pared ms alejada. Una lona de color verde oscuro cubra ahora el suelo y un andamiaje ocupaba el vasto espacio convertido en una especie de gimnasio laberntico. Bajo la estructura haba tres maniques angulosas envueltas en raso, lentejuelas y una lluvia de plumas blancas, inmviles en sus respectivas poses y sin respirar apenas. En lo alto, despatarrada sobre el andamiaje como una araa en su tela, estaba Georgian, con varias cmaras colgando del cuello y algunas ms montadas sobre las barras que la rodeaban por todas partes. Grandes focos Klieg brillaban como balizas en la oscura habitacin. -Cadera dijo Georgian. Una modelo adelant la pelvis unos centmetros-. Naomi, no te veo el muslo. Bien, eso es. Birgit, tienes la nariz metida en las plumas. Mentn arriba, ngulo recto. Para. Clic-. Phoebe, el hombro hacia atrs, el pie derecho delante. Clic-. Hombro abajo. Levanta esas plumas, hay una sombra. Bien. Clic. Desde la oscuridad, Tor contempl atentamente toda la escena: la colocacin de las luces, la posicin de Georgian en el andamio y la trayectoria desde las cmaras hasta las modelos, que se movan como autmatas bajo las doce toneladas de acero y aparatos. Finalmente me mir sonriendo. -Es muy buena susurr. -Silencio en el plat! espet Georgian, y sigui con su retahla-: Cabeza abajo. Levanta el brazo. Bien. Clic. Tras casi media hora de aquel cdigo mstico entrecortado entre Georgian y sus vctimas, la joven asom la cabeza por encima de la matriz de acero, colg las cmaras y objetivos de los ganchos del andamio y descendi del techo como un mono. -Luces dijo, cuando unas cortinas se descorrieron en alguna parte para dejar que la plida luz del fro invierno inundara la habitacin. Las modelos adquirieron sbitamente un aspecto extrao y grotesco. Se quitaron all mismo la ropa, se quedaron en pantis y empezaron a embadurnarse la cara de crema, como si no hubiera nadie delante. -Dios santo! Has vuelto! exclam Georgian, abalanzndose sobre m e ignorando a Tor y a las otras. Me plant un hmero y fuerte beso en la boca, enlaz su brazo en el mo y mir brevemente a Tor.

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-No se preocupe por nosotras, volveremos enseguida le dijo, y me empuj hacia las puertas. -Dnde diablos lo has encontrado? me susurr una vez fuera-. Una chica como t, que apenas sale... Me asombras, es puro sexo! -El doctor Tor es un colega, bueno, mi mentor, en realidad expliqu, con cierta rigidez. Georgia y Lelia se comportaban como si fuera un dios griego. -Me gustara tener unos cuantos colegas como l me asegur Georgian-. Todos los mos son de los que te sacan la lengua cuando hablan contigo. Lo ha visto ya mi madre? -Desde luego. Le bes la mano repliqu. -Probablemente ahora estar en la cocina preparando strudel, no es de las que dejan pasar una oportunidad. Al contrario que t aadi, tocando las diferentes capas de tela de mi atavo, como si estuvieran contaminadas-. Pareces un tanque disfrazado de mujer. No te he enseado nada en todos estos aos? Teatralidad, eso es lo que te falta. Mira que presentarlo como doctor. Es que no tiene nombre de pila? Philolaus..., Mstislav..., algo sexy, seguro. O Thor! Thor Tor! -Se llama Zoltan le dije. -Lo saba. Apostara a que tambin est haciendo piroshki. -Quin? -Mi madre, quin si no? contest Georgian-. Ven conmigo, tengo que hacer una cosa. Georgian me arrastr a travs del laberinto de estancias hasta llegar a sus habitaciones, que estaban en la parte de atrs, mascullando todo el rato. Todo en ella era teatral: sus manos de escultor con aquellos largos y grciles dedos, sus enormes ojos de un azul grisceo y sus anchos pmulos, aquel rostro camalenico, unas veces cmico y otras trgico, que se transformaba segn sus estados de nimo, y su boca ancha, expresiva, sensual, con una doble hilera de dientes perfectos. Con unos dientes como sos sola decir a menudo su madre-, yo me hubiera comido media Europa. Cuando llegamos al cuarto de Georgian, una habitacin que pareca decorada para una nia de seis aos, repleta de sedas, volantes y porcelanas, me sent delante de su tocador y empez a cepillarme el cabello y quitarme las horquillas que lo sujetaban. -Tienes mucha cara para atreverte a criticar mi ropa me quej, mirando la camiseta rota que llevaba. Los agujeros parecan estar situados exactamente para provocar el mximo efecto. -Tengo elegancia de sobra... para ser una gorrona replic riendo. Me puso brillo en los labios y me unt la cara de cosas extraas, que iba sacando del confuso montn de frascos que abarrotaban su tocador-. Si tuvieras mi estilo, todos comeran de tu mano.

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-No s por qu, me parece que el lam dorado y los zapatos de charol no seran bien recibidos en el Banco del Mundo seal-. Soy una ejecutiva, no un miembro de la jet set como t, y sencillamente no puedo comportarme... -Comportarte? Al cuerno con ese maldito banco dijo-. Te envan espas para comprobar cmo vas vestida? Vienes aqu arrastrando a ese magnfico pedazo de hombre, todas caemos al suelo en un frenes sexual, y t no dejas de llamarlo colega! Mentor! Hace un momento no te miraba como si quisiera ensertelo todo sobre mrgenes de beneficios de las empresas, te lo aseguro, pero t te niegas a creerlo. S sincera, cundo fue la ltima vez que saltaste de la cama, abriste la ventana y dijiste: Gracias a Dios, estoy viva! Hoy es un da glorioso y voy a hacer algo tan fabuloso que cambiar toda mi vida? -Quieres decir... antes del caf? pregunt a mi vez, riendo. -Ests como una cabra! exclam Georgian, revolvindome los cabellos y obligndome a ponerme en pie-. T sabes que te quiero. Lo que ocurre es que me gustara que dejaras de pensar en tu vida y empezases a sentirla. -Cul es la diferencia? inquir. -sa es precisamente la cuestin dijo, haciendo un mohn. A continuacin se acerc al armario, se quit la camiseta y meti su cabeza de cortsimos cabellos rubio platino por el escote de un suave suter rosa-. Eres capaz de decirme sinceramente que no te sientes atrada por l? me pregunt con toda seriedad. sa era una pregunta que ni siquiera me haba querido plantear. Tor era mi mentor, mi Pigmalin incluso, pero nadie haba contado nunca la historia desde el punto de vista de Galatea! Qu ocurri en su interior despus de que aquella creacin perfecta en piedra de Pigmalin se convirtiera en carne y huesos? Con todos los problemas que haba tenido en mi carrera y en mi vida, an no estaba preparada para resolver aquella cuestin, al menos a corto plazo. -Si no te interesa, amiga ma aadi Georgian-, me encantara quitrtelo de las manos. -Yo invito le respond de inmediato, preguntndome por qu mi voz me haba sonado insegura incluso a m. -Ja, ja! exclam Georgian con una sonrisa diablica-. Demasiado rpida apretando el gatillo, No crees? De repente, lament de veras haber llevado a Tor all. Siempre que en los ojos de Georgian apareca aquella mirada, significaba que algo terrible estaba a punto de ocurrir. Y no quera imaginar siquiera que. -Por favor, contrlate le dije severamente-. Es mi colega y no quiero que conviertas nuestro proyecto en tu habitual circo de tres pistas. -Bueno, ahora yo tambin tengo un proyecto me dijo enigmticamente-, y conozco cul es mi deber. Como de costumbre, te has estado mintiendo a ti misma; pero

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eso me estimula. Casualmente, corregir las impresiones que las personas tienen sobre s mismas es mi fuerte. Georgian me pas un brazo por los hombros y me llev de vuelta a travs del laberinto asin interrumpir su alegre chchara, mientras yo me senta flaquear interiormente. Cuando llegamos al amplio pasillo, omos un murmullo de voces en la Habitacin Azul. -Son retratos de familia? preguntaba Tor cuando entramos. -Niet contest Leila-. Mi familia, todos estn muertos. sos son mis querridos amigos: Pauline, que haca los trajes, cmo se dice?, era la modista. Pauline Trigre. Y se es Schiap, otro que haca trajes y tambin ha muerto. Y sa es la contessa di... -Con qu ests aburriendo a nuestro invitado, madre? pregunt Georgian, acercndose para tomarla del brazo. -Quin es ese anciano? quiso saber Tor-. Me resulta familiar. -Ah..., se es Claude, mi queridsimo ami. Era muy dulce, le encantaban todas la flores. Pero, desgraciadamente..., cmo se dice?, le era difcil ver. Yo iba a sus jardines de Giverny y le explicaba cmo eran las flores, y entonces l las pintaba sobre su lienzo. Dice que soy sus ojos jvenes. -Giverny? Era Claude Monet? Tor contempl a Lelia y luego nos mir a nosotras. -Da, Monet. Lelia mir la foto pensativamente-. l era muy anciano y yo muy joven. Haba una flor que me gustaba mucho, la recuerdas, Chorchione? Me hizo una pequea acuarela. Cmo se llamaba esa flor? -Nenfar? sugiri Georgian. Lelia neg con la cabeza. -Era una flor muy larga..., poorporniyi..., del color de los raisins, lo que llamis uvas. Prpura, existe esa palabra? -Larga y del color prpura de la uva? dije-. Quizs una lila? -No importa. Lelia desestim nuestras propuestas-. Me acordar ms tarde. -Madre interrumpi Georgian con impaciencia-, todava no me han presentado al amigo de True. -Claro que no! espet Lelia-. Porque siempre dejas a tus invitados en el recibidor. Podran morirse de asco all! Y tampoco has dicho au revoir a las modelos. Tienen que salir por la puerta de servicio, como la femme de mnage! Da gracias a le bon Dieu por tener una madre que se preocupa de tus malos hbitos. -S, doy gracias a Dios todos los das por eso replic Georgian irnicamente. -Georgian, te presento al doctor Zoltan Tor le dije con toda formalidad-. Es amigo mo desde hace casi tantos aos como t. -Y qu se supone que quiere decir eso exactamente? me pregunt ella con dulzura. -True? se sorprendi Tor-. Es muy bonito.

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-Quiere decir lo mismo que Verity, no? Y no suena tanto a banquera remilgada: Verity la de prstamos y otras cosas de ese estilo.-Georgian se volvi hacia Lelia y dijo-: Madre, True quiere que hablemos de negocios con su amigo, as que por qu no te vas y haces todo lo posible para que no nos molesten? Lelia pareci alicada, pero Georgian la rode con un brazo y la sac a la fuerza de la habitacin. Se oyeron unos cuantos susurros desabridos en francs tras la puerta y, a continuacin, Georgian regres sola. -A mi madre no le gusta perderse nada -explic. -La encuentro encantadora afirm Tor con una sonrisa-. Dgame, conoci realmente a Claude Monet? -Oh, madre conoce a todo el mundo contest Georgian. Luego agreg en voz ms alta-: Pero slo porque es una fisgona. Omos el ruido amortiguado de unos pies calzados con zapatillas deslizndose por el pasillo. Georgian sonri y se encogi de hombros; luego se dej caer en una otomana. -Siento haberme ido corriendo con True antes declar, mientras Tor y yo tombamos asiento-, pero haca tanto tiempo que no la vea! Viene a menudo a Nueva York, pero nunca me llama. Al menos cuando viene por negocios. Tiene dos personalidades completamente diferentes, sabe? Georgian pestae inocentemente. Sent que me acometa el deseo de estrangularla, aunque saba que no haba hecho ms que empezar. -Dos personalidades? Me temo que yo slo he visto una de ellas protest Tor en tono de reproche. -Es posible, puesto que, segn afirma ella, usted no es ms que un colega, pero la autntica no se parece en nada a la True que est en ese banco-como-se-llame. sa es una mera pose. Georgian agit una mano negligentemente. -Siempre sospech que haba otra Verity afirm Tor. -Entonces, no sabe lo que sus hazaas? Georgian alz las cejas-. No conoce su aventura en un harn de Riad? Ni la odisea del kama sutra en el Tbet? Ni que fue vendida en el mercado de esclavas en Camern? Ni la travesa hasta Marruecos entre ganado? -Georgian... Apret los dientes, pero Tor intervino. -Por favor, contine le dijo a Georgian. Y, volvindose hacia m con una admirable compostura, aadi-: Al parecer me has ocultado unas cuantas cosas. Creo que tengo derecho a enterarme de tu pasado antes de realizar ms tratos contigo. Mi pasado..., y un huevo!, pens. Pero Georgian haba tomado de nuevo la palabra. -Exactamente. Es adorable, pero una hipcrita. Bien, en cuanto a nuestra primera aventura, True y yo ramos muy jvenes...

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-Qu edad tenamos? le pregunt con malicia. Ella alz una mirada furiosa, pero no ech marcha atrs. -No hace mucho. ramos muy pobres; no tenamos dinero, pero sobamos con ir a Marruecos. Carecamos de las habilidades necesarias para pagar el viaje con nuestro trabajo; no necesitaban ni banqueros ni fotgrafos. Slo pudimos obtener pasajes en un horrible y viejo barco de transporte de ganado absolutamente lleno de bichos: moscas en las boigas de vaca y ese tipo de cosas. Tuvimos que viajar en el entrepuente. -En serio? interpuso Tor. -Literalmente. Dormamos con los bovinos; una autntica pesadilla. Pero True fue ms afortunada. El capitn se encaprich de ella. Una noche baj, la vio durmiendo en medio de las boigas de vaca y exclam: Ach! Das ist ein voman!, o algo parecido. -Entonces, ese capitn era alemn dedujo Tor, con una sonrisa que no me gust. -Un alemn alto, rubio y guapo convino Georgian-. Ahora que lo pienso, se pareca un poco a usted. -De verdad? dijo Tor, reclinndose con los brazos cruzados. Me di cuenta de que ya no me miraba. -La cogi en brazos, le llev hasta su cabina y la sedujo sin decir una sola palabra. La retuvo all durante tras das, sin agua ni comida; pero, cuando la liber, no pareca demasiado trastornada. Muy al contrario, le haba encantado la experiencia. Y sabe lo que hice yo durante todo ese tiempo? agreg-. Zampar boiga de vaca durante todo el viaje! Mientras ella pagaba nuestro pasaje a Marruecos con sus generosos favores sexuales al guapo y rubio capitn y su tripulacin de jvenes adonis... -Tambin la tipulacin... repiti Tor, alzando una ceja. -No haba uno solo que pasara de los veinte sigui Georgian, sin detenerse apenas para respirar-. True se baaba en cueros y retozaba como un delfn con aquellos giles y jvenes oficiales, mientras ellos se alimentaban de papayas, dndose de comer unos a otros con los dedos... -Estbamos en Marruecos, no en Tahit seal tamborileando con los dedos en seal de impaciencia. -... fue como en Rebelin a bordo. -Pgina trescientos veintisiete, para ser exactos dije, preguntndome cundo terminara aquella tortura. -Pero en realidad se haba enamorado del capitn prosigui Georgian-. Una mujer como True necesita ser dominada. Ella lo admiraba por haber tenido la audacia de jugar la carta ms alta... -Hay una moraleja en todo esto, no? pregunt Tor, intentando contener la sonrisa. -No me cabe la menor duda de que se hace la estrecha con usted, le llama colega y se comporta como tal, pero no se deje engaar por su actitud fra y su atuendo de saco! Georgian se levant y se coloc detrs de m. Hundi las manos en la maraa de

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mis cabellos ya revueltos, y los revolvi an ms.-. En su interior vibra una agitada, angustiada e insaciable pasin insatisfecha! -Es una suerte que me haya quitado la venda de los ojos dijo Tor, mientras yo escupa furiosamente los cabellos que se me metan en la boca-. Mi querida Verity, ahora que he visto ese otro lado... -Qu lado? estall-. No hay ningn lado! Por favor, podemos ponernos a trabajar? -Naturalmente contest Tor, mirando cordialmente a Georgian-. Ahora que las cosas estn ms claras, se me permite decir que creo que ste va a ser el inicio de una relacin sumamente productiva? Aunque Georgian segua detrs de m, juro que intercambiaron un guio conspirador.

He olvidado mencionar que la Habitacin Azul era una de las siete maravillas del mundo. Pareca pequea, pero yo haba medido sus dimensiones en una ocasin en que ayud a Lelia a instalar la chimenea faux de cuarzo rosa, con tallas de querubines mofletudos entrelazados con escaramujos y cisnes salvajes. Aquella habitacin contena no menos de diecisiete sillas, sofs, otomanas, fauteuils y divanes, todos lacados en blanco y tapizados en azul plido. Los estilos variaban desde el Luis XII hasta el XVI. Las mesas de diferentes tamaos estaban abarrotadas de obras de Lalique, esmaltes tabicados y porcelanas, en un nmero tan elevado que pareca que las mesas acabaran desplomndose bajo su peso. Las paredes estaban decoradas con celosas pintadas, a travs de las cuales se vislumbraban, para tormento del observador, tantas vistas que al caminar alrededor de la habitacin daba la vertiginosa impresin de estar dando la vuelta al mundo en un tiovivo. Como toque final, si es que se necesitaba algo ms, la nutrida coleccin de fotos y miniaturas de Lelia se hallaba esparcida por todos los huecos. Muchos de aquellos recuerdos estaban sujetos a celosas, de modo que parecan cientos de ojos que miraban al observador, mientras ste intentaba fijar el vertiginoso paisaje de detrs. El hecho de que Georgian, Tor y yo permaneciramos sentados all durante cuantro horas, constituye una prueba de nuestro aguante. Quizs el vodka nos ayudara. De todas formas, al llegar ala tercera hora estbamos tirados por el suelo cantando Troika. Yo cantaba la parte de las campanillas del trineo, ya que no saba ruso. Nos interrumpi la doncella, que entr con gran decoro y pas delicadamente por encima de nuestros cuerpos con una bandeja de comida en las manos. -Qu te haba dicho? exclam Georgian, mirndome con ojos velados- Piroshki!

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-Y borscht! aadi Tor, olisqueando el aire como un perro perdiguero-. Con autntico requesn ruso! Se puso en pie con dificultad cuando la doncella sali y, con gran ceremonia, sirvi comida en platos y tazones, derramando un poco aqu y all. Yo no me haba dado cuenta del hambre que tena hasta que ol la comida de Lelia. -Este borscht es delicioso- dijo Tor entre ruidos guturales. -No coma demasiado; mi madre se animara le advirti Georgian desde el suelo-, y entonces llegara la comida marchando como en El aprendiz de brujo. Nos enterrara bajo montaas de comida y tendramos que atrancar la puerta para impedir que entrara. -Me encantara morir de esa forma suspir Tor, inhalando el aroma del piroshki. Extendi la mano hacia el ms cercano y lo engull-. Pero ahora, puesto que ya hemos terminado de cantar, ser mejor que le explique por qu estamos aqu. -Dios mo, de vuelta a los negocios? dijo Georgian, rodando sobre s misma y ponindose un almohadn sobre la cabeza. -Verity y yo hemos hecho una pequea apuesta inform Tor al almohadn. Hizo una pausa y volvi a servirse borscht como si fuera el agua de la vida eterna-. Y si ella la pierde, tendr que concederme mi deseo ms preciado. La cabeza de Georgian sali de debajo del almohadn. Se sent y me mir. -Un deseo? Dme un tazn de sopa. Qu clase de apuesta es esa? -Una apuesta en la que creo que se divertira tomando parte afirm Tor con una sonrisa y sirviendo la sopa-. Para ganarla, sabe?, necesitar un aliado, un fotgrafo muy bueno. Georgian no se perda una sola slaba. -Qu conseguira cada uno si ganara? le pregunt a Tor. -Si Verity, o True, gana, conseguir un trabajo en una institucin financiera an ms aburrida que la prisin donde est ahora contest ste. Georgian arrug la nariz y me dedic una mueca-. Pero si gano yo, tendr que venirse a Nueva York y trabajar para m, ser mi esclava durante un ao y un da. Ya ve, su pequeo relato tena una moraleja despus de todo. Georgian lo mir mientras en su rostro se dibujaba una sonrisa beatfica y peligrosa. Tendi la mano y Tor se la estrech. -Le importa que le llame Thor? pregunt. -Thor? Me mir con curiosidad. -Creo que en el antiguo nrdico significaba muerte por conspiracin le inform.

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SEGUNDA PARTE

FRANFURT, ALEMANIA, OTOO DE 1785

Treinta aos antes de la maana en que Nathan Rothschild haba estado esperando a que llegara una paloma a la pequea habitacin de la Judengasse de Frankfurt, dos hombres se hallaban sentados jugando al ajedrez en un castillo situado en las afueras de la ciudad, a merced de los vientos. No saban que aquella partida de ajedrez, en particular, sealara el primer movimiento de la dinasta de banqueros Rothschild, la cual sentara sus cimientos esa misma noche. -As pues, ha seguido mi consejo, landgrave*? pregunt el general, tomando un sorbo de coac. *Ttulo que ostentaban algunos grandes seores de Alemania. -Caballo E siete dijo el landgrave, con el rostro encendido por el esfuerzo de pensar. Tambin l tom un sorbo de coac. Luego se ech hacia atrs con los ojos fijos en el tablero y aadi-: S, he enviado el mensaje esta maana. Tienen permiso para sacar al judo del recinto cercado y traerlo esta noche; todo est arreglado. Pero cierran las puertas a la puesta de sol; habr de quedarse aqu hasta la maana. -Es una vergenza que haya que encerrarlos de esa manera dijo el general, pensativo -. Caballo G cinco. -Es para protegerlos coment el landgrave-. No olvide los baos de sangre que solan producirse cuando se permita a esos judos deambular por ah a su antojo; es mejor as. Le apetece un poco ms de coac? Es bastante bueno, verdad? Me lo traen de Francia y lo envejezco yo mismo aqu. Dme la copa. -Gracias dijo el general-. Pero, aun as, me parece una vergenza. Ese joven, por ejemplo, Meyer Amschel, es un muchacho muy brillante.

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-Oh! Todos son brillantes, no me cabe la menor duda, pero slo cuando se trata de c osas prcticas, como el trueque, el comercio. Esa gente carece de cultura. Lo sabe tan bien como yo, Von Estorff. -Creo que le sorprender este muchacho en particular, landgrave. Aunque no es preciso que me crea; lo comprobar usted mismo. -Tenga, pruebe ste indic el landgrave, devolvindole a Von Estorff la copa despus de haberla llenado-. Si se emborracha, quiz consiga ganarle una partida. -Slo con la intervencin de Dios.- El general ri-. En veinticinco aos an no lo ha conseguido! Le toca mover. -Caballo por alfil dijo el landgrave-. Sin embargo, no me gusta poner mis asuntos en manos de judos, Von Estorff, de modo que no espere que lo haga. Estoy dispuesto a escuchar lo que tenga que decir ese hombre. Si sus ideas me parecen factibles y producen dinero, ciertamente tendr su recompensa. -Eso es todo l oque puede pedirse condescendi el general-, aunque me gustara sealar que es un gran experto en numismtica, la aficin favorita de usted! Caballo por pen F siete. -Maldita sea, por qu ha tenido que hacer ese movimiento? exclam el landgrave, alzando la vista irritado al percatarse de que un criado entraba en la habitacin-. Qu demonios quieres? le espet-. No ves que estamos ocupados? -Mil perdones, seor, pero hay un judo en la puerta y afirma que se le ha pedido que venga a verle. Aunque le he explicado que ya ha pasado la hora del toque de queda y que est usted ocupado, insiste... -S, s. Bien, haz pasar a ese hombre. -Como mande, seor. El criado se inclin y sali. Instantes despus volvi a aparecer y dio un taconazo-. Meyer Amschel, el judo! anunci, despus se inclin de nuevo y sali de la estancia. El landgrave no levant los ojos del tablero de ajedrez. Se qued sentado, con el entrecejo fruncido, estudiando las piezas detenidamente. Tras unos segundos percibi una sombra que se cerna sobre el tablero. Alz la vista y vio al intruso inclinado sobre el tablero y profundamente concentrado. -Cmo se llama este tipo? inquiri el landgrave sin dirigirse a nadie en particular. -Meyer Amschel respondi el general. -Perdone, seor le corrigi Meyer Amschel-, pero me llamo Escudo rojo. -Ah, s, lo haba olvidado se excus el general-. Ha adoptado el nombre de Escudo rojo por el color del escudo de armas que cuelga de la puerta de su comercio en la Judengasse. -Un escudo de armas? dijo el landgrave alzando una ceja-. Dnde acabaremos, Von Estorff? Bien, Roth-schildt*, el judo caballero, sintate hasta que hayamos terminado, no me dejas ver el tablero.

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*Escudo rojo en alemn. -Disculpe, seor, pero prefiero quedarme de pie, si no le importa. -Se da cuenta de cmo funciona, Von Estorff? El landgrave mene tristemente la cabeza-. Estos judos empiezan por tener escudos de armas, y acaban teniendo preferencias. Mira, herr Escudo de Armas, no tienes derecho a utilizar uno a menos que te hayan nombrado caballero. Y no tienes derecho a queda. Sintate de inmediato si no quieres que te arreste por arrogancia e insubordinacin! -Perdneme, seor, pero le toca mover a usted? pregunt Rothschild. -Cmo? repuso el landgrave, absolutamente atnito. -S, Meyer respondi el general con los ojos brillantes-, le toca mover al landgrave y juega con las negras. -En ese caso, landgrave dijo Meyer Amschel-, me permite sealar que tiene la victoria asegurada en once movimientos? -Qu? profiri el landgrave, agraviado-. Cmo te atreves a suponer que puedes decirme cmo debo jugar al ajedrez? -William, William intervino el general, riendo y apoyando una mano en el brazo del otro-, veamos cul es su suposicin. Estoy intrigado; adems, siempre podemos jugar otra partida si se equivoca. -Von Estorff, ha perdido el juicio? Imagine que vayan diciendo por Frankfurt que me he aficionado a jugar al ajedrez con judos! En ciertos lugares ya se toma a risa mi modo de jugar. -Pero nosotros no vamos a jugar al ajedrez con l, slo escucharemos su consejo. Y para eso es para lo que usted le ha trado aqu, no es cierto? Qu diferencia hay entre escuchar un consejo sobre ajedrez o uno sobre dinero? -Si pretende hacerme creer que un judo puede comprender una cuestin tan compleja como el ajedrez, Von Estorff, por qu no pedir que traigan tambin a mi galgo ruso y que nos ladre el padrenuestro en latn? Al ver la severa desaprobacin pintada en los rasgos de su amigo, el landgrave aadi-: Muy bien, ya s que es usted un alma bendita. Pero no olvides, herr Escudo de Armas, que juzgar tu capacidad en materias de mayor importancia por tu destreza en el ajedrez. Mientras los dos amigos hablaban, Meyer Amschel se haba comportado con tanta discrecin como los paneles de madera que revestan la pared. Cuando stos acabaron, enlaz las manos a su espalda con rostro inexpresivo. -Simplemente, debe enrocarse dijo. -Pero, por Dios, hombre! Eso dejar a mi reina a merced de su caballera! -En el pasado, muchas reinas cayeron en manos de la caballera, William dijo el general, enormemente divertido-, y unas cuantas incluso sobrevivieron! El landgrave hizo lo que le pedan, agitando la mano y farfullando. El general Von Estorff sonrea todo el tiempo, como si participara en un ejercicio escolar.

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-Bien, Meyer dijo-, qu movimiento deseas que haga? En realidad, no importa replic ste-, puesto que el landgrave ya ha ganado la partida. El landgrave no pudo reprimir una mirada de repugnancia. Se tom un buen trago de coac, apartando la vista del tablero. El general dud unos instantes mientras contemplaba el perfil del landgrave; luego cogi su alfil y captur la reina de su contrincante. -Dios mo! Dios mo! Ya te lo haba dicho! Se ha comido mi reina! exclam el landgrave con el rostro enrojecido y perlado de sudor, aferrndose al borde de la mesa. -Tenga en cuenta, seor replic Meyer tranquilamente-, que una reina no es una partida. Es el rey, por supuesto, el que debera ser objeto de su constante atencin! El rostro del landgrave haba adquirido el matiz purpreo caracterstico de la apopleja; emita jadeos rpidos y secos, y sus manos, que seguan agarradas a la mesa, empezaron a temblar. Von Estorff, alarmado, corri hacia el aparador, llen una copa de agua y se la tendi a su amigo luego se volvi hacia Meyer Amschel. -Ests seguro que debemos...? -Completamente. Sigamos replic el otro. El landgrave se atragant con el agua, apart la copa y se ech otro trago de coac. -Qu me pide que sacrifique ahora el gran maestro de ajedrez pregunt burlonamente- para ganar la partida? -Nada respondi Meyer cortsmente-. Ahora puede darle jaque al rey. Ambos hombres abrieron los ojos desmesuradamente al contemplar el tablero. -Aj! exclam el landgrave, cogiendo su alfil y movindolo hacia delante-. Jaque! anunci, recostndose sobre el respaldo con una expresin de regodeo. -Tenga en cuenta coment Meyer con calma-, que un jaque no es un mate, aunque ahora tiene una jugada de contraataque para cada movimiento que l realice. Las leyes del ajedrez son tan hermosas como las que gobiernan el universo, e igualmente mortferas. A medida que los dos amigos realizaban sus movimientos guiados por Meyer Amschel, el landgrave se mostraba cada vez ms animado. Por fin, tambin el general se arrellan en su asiento con una sonrisa de aprobacin, a pesar de que vea que haba perdido la partida. -Mi querido Escudo rojo le dijo a Meyer-, sta ha sido la partida de ajedrez ms agradable que he jugado en toda mi vida, y la ms ilustrativa. Confieso que, a pesar de que juego todos y cada uno de los das, tu mente parece ir diez movimientos por delante de la ma. Considerara sumamente ilustrativo que realizaras un anlisis a posteriori de nuestra partida, a fin de aprender lo que podra haber hecho para obtener un resultado diferente. De modo que Amschel se qued junto al tablero de ajedrez hasta el amanecer, instruyendo a los dos hombres sobre infinidad de movimientos que l llamaba

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combinaciones y que cada uno de ellos podra haber realizado en los diferentes momentos de la partida. El sol se alzaba ya sobre el ro Main cuando los tres hombres se levantaron cansados del tablero y fueron a acostarse. El landgrave se detuvo en la escalera para colocar su mano regordeta sobre el hombro del pequeo maestro de ajedrez. -Rothschild le dijo-, si sabes manejar el dinero tan bien como esas pequeas piezas de marfil, preveo que me convertirs en un hombre muy rico. -El landgrave es ya un hombre muy rico seal Meyer Amschel. -Por un accidente del destino. T, sin embargo, has nacido con otro tipo de riqueza, una cualidad que el mundo reconocer dentro de cien aos. No soy un hombre inteligente, pero s poseo la inteligencia suficiente para reconocer a alguien que sabe ms que yo y utilizarlo. -Con una recomendacin semejante, seor dijo Meyer Amschel-, quiz no sean necesarios cien aos.

EL ZEN DEL DINERO El dinero, que representa la prosa de la Vida y del que apenas se habla en los alones Sin una disculpa, es, en sus efectos y leyes, Tan hermoso como las rosas. Ralph Waldo Emerson

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LUNES, 30 DE NOVIEMBRE A las ocho de la maana, Tor entr en la Biblioteca Pblica de Nueva York y pidi que se le indicara dnde estaba la seccin financiera. La mujer que le dio las instrucciones necesarias lo mir con un suspiro cuando Tor se encamin hacia las escaleras de mrmol. Hombres con tal aspecto acudan raras veces al mostrador de informacin de la biblioteca pblica. Tor subi a saltos las escaleras. Vesta un traje de color carbn de gabardina italiana. La corbata gris perla de finas rayas con un delicado toque malva estaba sujeta por un alfiler de oro cuyo diseo era exactamente igual al de los gemelos. Varias personas volvieron la cabeza cuando Tor recorri el pasillo hasta llegar a la seccin financiera. Una vez dentro, le pregunt a la bibliotecaria dnde podra encontrar las guas del Standard and Poors y del Moodys, a lo que sta respondi sealando las estanteras correspondientes. Situado tras los estantes, Tor cogi el pesado volumen de Moodys y hoje los nmero ms recientes, que ya haban sido encuadernados. Al llegar al apartado de los bonos municipales, pas varias pginas hasta encontrar lo que haba ido a buscar. Tras echar una rpida mirada en derredor, se sac un cortaplumas del bolsillo y cort la pgina del volumen. La dobl cuidadosamente y se la meti en el bolsillo junto con el cortaplumas plegado. Luego devolvi el libro a su estante, dio las gracias a la bibliotecaria, que an segua mirndole, y abandon la biblioteca.

Menos de una hora ms tarde, Tor entr en las oficinas de Louis Straub, corredores de bolsa, en Maidon Lane. Cuando empuj la puerta de cristal, vio una habitacin llena de agentes de bolsa encorvados sobre sus telfonos, con los nudos de las corbatas aflojados y las chaquetas colgadas de cualquier manera en los respaldos de las sillas. Las secretarias y administrativos corran de una mesa a otra dejando caer documentos en las bandejas de archivo y depositando mensajes telefnicos. Aquello era un pandemnium. La recepcionista mascaba chicle y se pintaba las unas mientras sostena una entretenida conversacin telefnica. Interrumpi sus actividades para preguntarle a Tor con tono impaciente si poda ayudarle en algo. -Me gustara abrir una cuenta le contest Tor con una sonrisa irnica-. Es decir, si no est demasiado ocupada. La chica enrojeci, pidi a su interlocutor que esperara y apret el botn del interfono.

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-Seor Ludwig le dijo al interfono. Su voz reson por toda la planta-. Cuanta nueva. Por favor, pase por recepcin. Estar aqu dentro de unos minutos le inform a Tor, antes de reanudar su conversacin telefnica. Tor ech una mirada a la planta. Louis Straub era la agencia burstil ms importante del pas. La firma manejaba ingentes volmenes de valores para aquellos que no necesitaban que les ayudaran a planear sus valores en cartera ni sus fortunas. Cinco aos antes, un joven llamado Louis Straub haba comprendido que en Estados Unidos se necesitaba una agencia que manejara acciones y bonos como si fuera un supermercado donde los clientes pudieran escoger lo que quisieran y los agentes se limitaran a telefonear para efectuar la compra. No daban caf ni atencin personal a los clientes. Una transaccin en Louis Straub era tan rpida y limpia que a menudo los agentes ni siquiera recordaban las caras de sus clientes. Por eso Tor haba ido all. El seor Ludwig, un hombre menudo y calvo, cruz la puerta y estrech la mano que le tenda Tor casi sin mirarlo. -Quiere usted abrir una cuenta, seor...? -Dantes. Edmundo Dantes dijo Tor-. S. En realidad, abrirla y cerrarla. Deseara comprar unos bonos como regalo de Navidad para mis sobrinas. Traigo una lista de lo que quiero. -As pues, ser una transaccin al contado? Aceptamos tarjetas de crdito o cheques personales si lleva los documentos de identificacin. El hombre hablaba mientras conduca a Tor por la planta, hasta una pequea mesa de despacho desordenada al fondo de la sala. -Le dejar una paga y seal al contado, elegiremos los bonos y, cuando haya fijado su valor, le traer un cheque de administracin dentro de una media hora. -No podemos comprar nada hasta que tengamos el dinero o hayamos establecido una lnea de crdito, comprndalo dijo Ludwig. Tor asinti y le tendi la pgina arrancada del Moodys, en la que haba sealado con un crculo una serie de bonos. -Tiene usted un montn de sobrinas coment Ludwig, mirando a Tor con una dbil sonrisa. -Lo hago todas las Navidades explic Tor-. Normalmente se ocupa mi agente, pero este ao la temporada ya est muy avanzada y acaba de irse de vacaciones. Son unas nias encantadoras; detesto que se me pasen por alto los regalos de Navidad. Ludwig mir a Tor como preguntndose cundos aos tendran aquellas nias y qu parentesco le unira a ellas, pero inclin la cabeza sobre la hoja y empez a teclear nmero en la calculadora. -Sin comprobarlo en el ordenador, no puedo decirle con exactitud lo que est disponible ni el precio de compra le dijo Tor-. Per ocreo que rondar los cincuenta mil dlares como mximo, seor...

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-Dantes repiti Tor-. Perfecto. Si necesita localizarme, tengo el despacho en el nmero treinta de Park Avenue, en la Cristo Corporation. Por qu no empieza a trabajar en la lista? Yo volver con un cheque por cincuenta mil dlares a las diez y media. Si hay alguna variacin en el precio puede ingresarlo en mi cuenta o darme un cheque por la diferencia. -De acuerdo acept Ludwig-. Le importa que le haga una pregunta? Segn veo, ha elegido un bono de cada tipo y aqu hay decenas de tipos. Quero decir, por qu no le da a cada una de sus sobrinas un bloque de unos cuantos tipos diferentes? Sera mucho ms rpido y sencillo que comprramos bloques de mltiplos de cada tipo. Aun as, podra darles certificados por separado. -No creo que a Susie le guste tener los mismos bonos a Mary Louise replic Tor. Adems, no poda explicarle la razn real por la que necesitaba comprar un solo bono de cada tipo. Estaba ya en pie para dirigirse a la puerta. -Hasta dentro de una hora se despidi. Tor cruz la planta, sali por la puerta sin dedicarle ni una inclinacin de cabeza a la recepcionista, que segua hablando por telfono, y se encamin a un restaurante situado cerca de su banco. El banco no abrira hasta las diez, pero no se tardaba mucho en obtener un cheque de administracin. Y entonces el negocio se pondra en marcha.

Mientras Tor tomaba un caf en una pequea cafetera de Wall Street y esperaba a que abriera el banco, Georgian bajaba de un taxi frente a un enorme edificio de hormign en el Bronx. El edificio estaba rodeado de altas vallas de tela metlica con alambre de espinos en la parte superior. En la puerta haba una garita con su correspondiente guardia, y a lo largo de todo el permetro de la verja, un vigilante con un pastor alemn aproximadamente cada cien pasos. Todos lo vigilantes llevaban pistolera ceidas a la cadera y contemplaron a Georgian atentamente cuando sta se acerc a la garita del guarda. Georgian luca un vestido que dejaba poco margen a la imaginacin; era de ante teido en un rojo elctrico y muy corto. Calzaba altas botas de cuero negro y llevaba una escurridiza capa de lana tambin negra cruzada sobre un hombro. -Hola salud Georgian al guardia-. Espero no llegar tarde para la visita de las diez. He venido en metro hasta la parada ms cercana, pero luego he tenido que coger un taxi. Prcticamente me he quedado sin dinero y estoy helada. -No se preocupe, la visita an no ha comenzado la tranquiliz el guarda-. Empezar all, en la entrada principal. Si quiere, puede entrar en la garita a calentarse. Avisar para que pasen a recogerla. Siemrpe estperan a que haya unos cuantos rezagados en la puerta.

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-Oh, muchsimas gracias dijo Georgian, y entr en la diminuta cabina al mismo tiempo que el guarda coga el telfono. La joven se quit los guantes con el rostro de Santa Claus en el dorso y se frot las manos mientras el guarda intercambiaba unas cuantas palabras por telfono. A travs de las paredes de cristal de la garita, observ que los vigilantes apostados alrededor de la valla se miraban unos a otros, muy sonrientes, e inclinaban la cabeza sealando en su direccin. El guarda se volvi hacia ella. -Cmo es que una chica como usted se interesa por visitar una planta de impresin en un da tan gris como ste? inquiri. -No imaginaba que iba a hacer un da as replic Georgian, mirando hacia el cielo encapotado que prometa nieve-. Estudi oen la Art Students League y hace siglos que quera venir a visitar este sitio. Todos mis compaeros de clase dicen que tienen aqu a los mejores maestros grabadores de toda la Costa Este. -Oh, sin duda eso es cierto dijo el guarda-. El U.S. Banknote es el impresor de valores ms antiguo del pas. Vienen muchos grabadores comerciales y estudiantes como usted a visitarlo. Mientras realiza el recorrido, debera presentarse a los grabadores; les encantar charlar con usted y mostrarlo lo que estn haciendo. Vaya! Ah viene el cart y no le he pedido que firme la entrada. Slo tiene que poner su nombre y direccin en este registro. El hombre le tendi una carpeta provista de un sujetapapeles, donde haba una hoja llena de formas. Georgian escribi su nombre con todo cuidado: Georgette Heyer. Al lado, en la columna encabezada con el ttulo Nombre de la empresa, escribi: Art Students League. Se alegr de no tener que proseguir su charla con el guarda; ni siquiera estaba segura de dnde se hallaba situada la Art Students League. Agitando la mano para despedirse del guarda, sali corriendo de la pequea garita de cristal, salt al interior del vehculo elctrico que haba frente a la perta y se alej.

-No tena ni idea de que el U.S. Banknote imprimiera tantas cosas difententes! deca Georgian, al tiempo que sorba la espuma de su jarra de cerveza y traspasaba la penumbra del bar con la mirada-. Me alegro mucho de haber hecho la visita y de haber tenido la oportunidad de conocer a unos caballeros tan asombrosos como ustedes. Alrededor de la mesa de formica color rojo ladrillo se hallaban sentados cinco de los maestros grabadores del U.S. Banknote, ante platos con grandes bocadillos malolientes de embutido a medio comer y jarras de cerveza medio vacas. Todos ellos devoraban con los ojos a Georgian, con vida curiosidad cientfica, como si fuera un nuevo instrumento de grabado. -Figrense! prosigui ella rpidamente-. Sellos para comestibles, y sellos de correos, y cheques de viaje, y valores, y bonos, e incluso libros encuadernados en piel!

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Pero no tendran que especializarse en algo? Es decir, todos ustedes son expertos en todo, o unos son mejores en... huecograbado y otros en roto..., roto... -Grabado apunt uno de los hombres, y los otros rieron. Georgian fingi estar nerviosa y dej que su mirada, de ojos desorbitados por la admiracin, se posara en los cinco hombres uno por uno. -Cada uno tiene su especialidad admiti uno de los grabadores-. Nos alegra que los estudiantes como usted acudan a estas visitas programadas. Quin sabe si algunos no se convertirn en aprendices con el tiempo? Los estudiantes de hoy son los maestros grabadores de maana. Todos ellos asintieron y siguieron comiendo los bocadillos y bebiendo cerveza. -Pero la especialidad que ms me interesa a m dijo Georgian, antes de soplar la espuma de su cerveza- es el fotograbado. Yo estudio fotografa y lo que me gustara hacer es convertir una de mis fotografas en un grabado realmente bueno. Realizan ustedes fotograbados? -No demasiados explic uno de los grabadores-. Los que dominan ese campo son los japoneses. Sus litografas a color y sus grabados son increbles. Ellos hacen el tipo de cosas a que usted se refiere. Debera ir a algunos de los museos de Maniatan y ver los resultados que estn obteniendo. -Aqu, en la planta, no hacemos demasiadas cosas de ese tipo agreg otro-. Nos ocupamos principalmente de documentos de garanta, de cosas que poseen un valor monetario, como los cheques de viaje, y cuyas planchas deben ser grabadas manualmente al aguafuerte. La impresin es muy compleja, para que as los documentos que producimos sean difciles de falsificar. Algunas veces esto supone utilizar hasta treinta colores en un solo documento. Sin duda el proceso de grabado de una fotografa debe de ser mucho ms sencillo. -Me gustara saber cmo se hace declar Georgian-. Conocen a alguien que pueda ayudarme? -De hecho dijo uno de los hombres-, hay un fotograbador japons en Staten Island. Trabaja en su propia casa. Realiza trabajos muy complejos, algunos comerciales, pero en su mayor parte artsticos. Recuerdas su nombre, Bob? Era el tipo que hizo aquella plancha para billetes de un dlar hace unos aos y exhibi los billetes en una galera. Las planchas estaban tan bien falsificadas que el FBI fue a su casa y las rompi! Cmo se llamaba ese tipo? -Ah, s! dijo el otro-. Lo recuerdo, se llamaba Seigei Kawabata.

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MARTES, 1 DE DICIEMBRE Poco despus del medioda, Georgian, completamente envuelta en su bohemia capa negra, baj del ferry de Staten Island y recorri a pie la plataforma de desembarque bajo la nieve. Par el primer taxi que vio y le dio al chfer la direccin. Pag y se baj del taxi delante de una vieja casa de recargada arquitectura, en una calle flanqueada por rboles. No pareca el tipo de sitio donde pudiera vivir un grabador famoso; Georgian haba esperado algo un poco ms moderno. Georgian camin por el helado sendero de entrada, subi los escalones que conducan al porche delantero y puls el timbre. Tras unos instantes, oy ruido de pasos que se acercaban a la puerta. sta se abri con un crujido y asom una cara pequea y arrugada. -El seor Kawabata? inquiri Georgian. El viejo asinti, mirndola con recelo, pero sin abrir ms la puerta-. Soy Georgette Heyer. Le he telefoneado desde la ciudad. Soy de la Art Students League. Georgian le sonri con el mayor encanto del que era capaz, pero lo maldijo para sus adentros por mantener la puerta medio cerrada. Se estaba congelando. -Ah, s! dijo por fin el seor Kawabata, abriendo la puerta e indicndole que entrara-. La Art Students League. Yo doy conferencias all a menudo. Qu Profesores tiene? Estoy seguro de que los conozco. Le apetece un t?

Georgian se vio obligada a admitir antes el seor Kawabata, mientras tomaba t y galletas, que no estudiaba en la Art Students League. Le dijo que en realidad era una fotgrafa comercial que haba decidido pasarse al fotograbado, pero que no quera que ninguno de sus competidores supiera que iba a extender sus actividades a ese campo. La excusa le pareci endeble incluso a Georgian, pero el seor Kawabata la acept. -Seor Kawabata, los grabadores del U.S. Banknote me han dicho que usted realiz un grabado perfecto de un billete de dlar. Es eso cierto? le pregunt al seor Kawabata, que le guiaba a travs del laberinto de habitaciones victorianas de altos techos. Todas las habitaciones estaban inmaculadamente limpias. Las altas ventanas quedaban ocultas tras pantallas de papel pintadas a mano y sobre las mesas de plido lacado se apiaban, como obras de arte, hermosos tarros de tonos pastel llenos de pinceles. -S respondi Kawabata-. El gobierno se enfureci conmigo. Despus de la inauguracin en la galera, vinieron a mi casa y efectuaron un registro completo buscando otras planchas. Creyeron que era un falsificador profesional, pero yo les expliqu que tan slo trataba de mostrar el estado que haba alcanzado mi arte en el mundo occidental. Si lo desea, le mostrar una copia que no confiscaron de aquella serie.

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Georgian le asegur que le encantara. Kawabata la condujo a una habitacin que daba a un jardincillo oriental, la nica cuyas ventanas no estaban cubiertas de papel. El jardn era hermoso, con su pequeo estanque y sus senderos de lisos guijarros negros, que se abran paso entre macizos de rboles bonsai cuidadosamente guiados. El suelo de la habitacin estaba cubierto por esteras de sauce y en su derredor se esparcan cojines pintados a mano. En una pared haba un pequeo grabado de unos treinta centmetros de dimetro. El fondo era de un oscuro color gris purpreo de bella textura. En el centro del grabado haba una pequea manzana sobre una mesa y, junto a ella, de frente al observador, un billete de dlar perfecto. Pareca que lo hubieran pegado en el cuadro, como si se tratara de un collage. El color era idntico y las lneas no tenan defecto alguno. -Es magnfico musit Georgian. Sac un dlar del bolso y lo compar con el que haba en la copia. -Eso es un fotograbado explic Kawabata en su habitual tono bajo-. En realidad, fotografi el billete por un lado y la manzana y la mesa por otro, y luego superpuse las dos fotografas. Hice las planchas por separado. Si le interesa, le mostrar cmo se hace. Kawabata condujo a Georgian a una habitacin que contena varias prensas pequeas y una grande. Las prensas manuales estaban colocadas sobre gruesos tablones de madera en una lado de la habitacin y la ms grande se hallaba adosada a la pared del fondo. Una gruesa lona protega el suelo. En el centro de la estancia, una cmara de gran formato colgaba de las gruesas vigas que haban quedado al descubierto tras quitar el techo. Bajo la cmara haba una enorme mesa, cuya amplia y lisa superficie se encontraba cubierta por un limpio papel blanco. Todo era inmaculado. Georgian pens que aqulla era la imprenta ms limpia que haba visto jams. -Hacemos una copia de muestra? pregunt Kawabata. Acto seguido, apret un botn y la cmara descendi con un zumbido-. Si desea realizar unos grabados de primera, debe utilizar una cmara de gran formato para obtener una copia de alta resolucin. Cuanto mayor sea el negativo, mayor detalle obtendr, igual que en la impresin fotogrfica. Para semejante magnitud de detalle se precisa una gran paciencia y una gran percepcin. Tome esta lupa fotogrfica y vuelva a mirar su billete de dlar. Georgian cogi el pequeo cubo de cristal que le tenda y mir el billete de dlar a travs de l. Al aumentar, pareci cobrar vida. Lo que a simple vista tena el aspecto de un confuso mar de adornos verde salvia, surgi ante sus ojos como una mirada de floridos puntos, remolinos, rayas y sombras verdinegras de esmerada textura. -Cuando observe la mitad izquierda del Gran Sello, donde est la pirmide de Egipto le explicaba Kawabata-, se dar cuenta de que el ojo mstico masnico suspendido encima de halla rodeado de versos antiguos! Es este tipo de precisin el que se pretende lograr.

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Georgian alz la vista de la lupa. -Qu vamos a imprimir? pregunt. -Por qu no su billete de dlar? repric Kawabata, sonriendo y cogiendo el billete de debajo de la lupa-. Pero, hagmoslo ms interesante. Como se trata de un mero ejercicio, simulemos que el dlar se imprime en varios colores, como los billetes de algunos pases. Con un rotulador, colore cuidadosamente el ojo mstico de rojo, de modo que pareca haber pasado una noche insomne sobre la pirmide-. As podr mostrarle algunas tcnicas de grabado ms complejas. Los jvenes de hoy en da suelen tener mucha prisa por llegar a algn sitio, sin saber realmente adnde van. Pero el grabado no puede hacerse con prisas. El grabado es como la ceremonia del t; debe realizarse paso a paso, y cada paso a su debido tiempo. Entonces despliega sus secretos para ti, como una flor abrindose. Kawabata la llev al cuarto oscuro que haba junto a su estudio y all le mostr, paso a paso, los laboriosos procesos requeridos para poner un ocultador a las placas fotogrficas, cubrir las planchas de grabado con una emulsin fotosensible, preparar los baos de cido y controlar con cuidado el tiempo necesario para cada etapa de la operacin. Era similar al revelado de negativos y el proceso de impresin, pero Kawabata destacaba la importancia de cuidar extremadamente cada detalle preciso, de lograr un nivel de limpieza y esmero mucho mayor que el requerido para hacer una fotografa de primera calidad. -Para mezclar un color explic Kawabata cuando hubieron aclarado y secado cuidadosamente la ltima placa fotogrfica-, aunque se trate slo del negro, es preciso sentirlo en el alma. Ahora vamos a mi estudio para meditar. -Meditar? pregunt Georgian, desconcertada. -Un maestro grabador siempre debe meditar antes de preparar el color afirm Kawabata-, para conseguir que las vibraciones de su alma estn en armona con el universo.

Georgian no se dio cuenta de lo tarde que era cuando terminaron el grabado. Ella y Kawabata estaban sentados en la amplia sala de estar donde haban tomado antes el t. La joven sorba un sake de ciruela caliente y sostena entre los dedos el billete perfecto de un dlar de color rojo y verde. Se senta como si acabara de licenciarse en una carrera de diez aos como maestra grabadora. -Seor Kawabata dijo, soolienta a causa de la fatiga y de los efectos del sake caliente-. No tengo palabras para expresar lo que esta tarde ha significado para m. Me voy a ir derecha a casa para empezar a practicar todo lo que me ha enseado. -Tiene una prensa para trabajar?

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-No, pero supongo que podr comprar una. No habr anuncios de prensas a la venta en los peridicos? -Todas esas prensas nuevas tienen mezcladores automticos de color. Son muy buenas si lo que quiere es imprimir en serie. Pero, para una artista como usted, creo que sera preferible utilizar una prensa de estilo ms antiguo que permite hacerlo todo manualmente. As podr mezclar los colores y alcanzar la perfeccin. No destruir los delicados matices del grabado. -Dnde puedo encontrar una prensa as? pregunt Georgian. -Tengo una aqu que puedo prestarle o venderle, seorita Heyer. Cmo va a volver a casa? Quiz podamos meterla en un taxi grande. Y creo que dos personas podran bajarla hasta el sendero de entrada. Si no tiene que subir cinco pisos cuando llegue a su destino...

El telfono estaba sonando y Lelia lo buscaba por entre las pilar de cojines del sof. Por fin consigui desenterrarlo y respondi sin resuello: -Al? Al? Tras unos segundos, exclam-: Oh, no! Oh, merde! Oui, est aqu. S, har que vaya enseguida. Pero ests compltement fou, mi chri. -Lo que no consigo imaginar deca Tor, que llegaba de la cocina con las manos llenas de masa enharinada- es cmo consigue siempre que las uvas se hinchen en el strudel, si las pone entre dos capas de masa... Qu ocurre? Lelia estaba delante de l, mirndolo con la cara descompuesta. -Es Chorchione contest, volviendo a poner el auricular en su sitio con un suspiro-. Tiene que ir a recogerla. -Dnde demonios est? dijo l, limpindose las manos en el trapo que llevaba atado alrededor de la cintura-. Son casi las cinco y tena que haber vuelto a medioda. Algo ha salido mal? -Oui. Est esperando en el ferry de Staten Island a que usted vaya a recogerla. -Por qu no coge el metro para venir? pregunt Tor. -Est en el embarcadero del ferry en Staten Island. replic Lelia. -Entonces, por qu no coge el ferry y luego el metro? -Porque, mon cher ami, no encuentra a nadie que la ayude a subir y bajar del ferry con su prensa.

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FUSIONES El dinero en s no puede crecer. ARISTTELES

VIERNES, 4 DE DICIEMBRE No vi ni a Georgian ni a Tor en toda la semana. Haban llevado con gran secreto y misterio su plan, pero me aseguraron que me lo contaran todo durante la cena del viernes por la noche, antes de que regresara a San Francisco. Mientras tanto, yo tena mi propio trabajo por hacer. Nueva York estaba lleno de bancos y mi secretario, Pavel, a quien le encantaba poner conferencias, haba telefoneado a un gran nmero de ellos para simular mi itinerario. Pese a haber montado las visitas y aquellos departamentos de seguridad con objeto de encubrir mi escapada para ver a Tor, ahora que ste era mi rival en una apuesta y no ya mi consejero, tanto las reglas como los intereses haban cambiado. Y, puesto que me encontraba en Nueva York, empollar un poco de seguridad no me hara ningn dao. El seor Peacock, de la United Trust, estaba casi al final de mi lista, pero no tena nada nuevo que decirme, de modo que me las arregl para librarme de la cita que tena con l para almorzar. Necesitaba estar un tiempo a solas para pensar. Pero cuando acud a la ltima cita concertada, me encontr con una gran sorpresa. Deba de haber cien mil personas en Nueva York que se apellidaran Harris, de modo que me sorprendi descubrir que el Harris que estaba a cargo de la seguridad del Citibank era uno de mis antiguos amigos, los Bobbesy Twins!

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Diez aos antes, la ltima vez que lo haba visto, estaba algo gordo, iba despeinado, llevaba los faldones de la camisa por fuera y ceniza de cigarrillo esparcida por el vientre. Era evidente que el tiempo y el dinero haban obrado en su favor. Cuando se levant de su elegante mesa de palisandro para saludarme, me fij en sus sienes plateadas y bien peinadas, su chaqueta deportiva cachemira, su corbata de reps y el soporte lleno de costosas pipas extranjeras que adornaba la mesa. -Harris! exclam, cuando rode la mesa para abrazarme calurosamente- Qu rbanos haces trabajando aqu? Cuando habl con Charles la semana pasada estabas en el centro de clculo... Harris se llev un dedo a los labios y mir por el cristal de la puerta de su despacho. -Mal negocio si se enteran me advirti-. Aqu me consideran algo as como un alto funcionario. Vamos a ver, tienes planes para almorzar? Podramos ir a comer y charlar a alguna parte. As pues, Harris cogi su abrigo de piel de camello y su pauelo de seda con flecos y nos fuimos al Four Seasons; una leve mejora con respecto a la pista de petanca donde solamos cenar en otros tiempos. El edificio que albergaba el Centro Cientfico de Clculo no haba cambiado demasiado en los ltimos diez aos, como descubr cuando fuimos all en taxi despus de comer. Estaba ennegrecido como si lo hubiera chamuscado un incendio. Los hilos de cobre del corazn de Charles deban de estar ya verdes, pens, si an mantenan las ventanas abiertas para enfriarlo con el humo de las fbricas de Queens. Los britnicos del estilo de los Bobbsey Twins siempre se llamaban por el apellido. En su caso resultaba un poco confuso, ya que tenan el mismo. Como teckies que eran, haban resuelto el problema atribuyndose mutuamente un subndice: Harris Sub Uno y Harris Sub Dos. Y as segua yo pensando en ellos. Cuando entramos en el centro de clculo, Harris estaba de pie, de espaldas a nosotros y ocupado con una mquina dotada de muchas partes mviles y que pareca llenar y doblar sobres. El ruido era ensordecedor. La habitacin pareca algo ms limpia que en el pasado. Charles Babbage estaba en el centro de la misma, apoltronado y feliz como un pach supervisando su harn. Lo haban pintado de un alegre color azul celeste y ostentaba una vieja gorra de bisbol de los Brooklyn Dodgers colgada en la parte superior de la consola. A pesar del disfraz, resultaba fcilmente reconocible. -Caramba, si es Verity Banks! exclam Harris, cuando se dio la vuelta y me vio-. Charles, mira, chaval, tu madre est aqu! -Apaga esa mquina infernal! bram Harris1-. No puedo or ni mis pensamientos. Harris, apag el rellenador de sobres y se acerc a nosotros con una sonrisa radiante. Tambin l tena un aspecto magnfico, con su chaqueta de tweed con coderas

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de piel y un suter de cuello vuelto de varios colores. Se haba dejado crecer una barba canosa y pareca el vivo retrato de un hacendado. -Por lo que veo, a los dos os ha ido muy bien le dije-. Tenis buen aspecto y, si no me equivoco, aqu hay ms hardware que hace diez aos! -En realidad, nos hemos metido en el negocio de los pedido por correo explic Harris1-. Charles Babbage es el presidente de nuestra corporacin y nosotros los vicepresidentes. Las mquinas estaban demasiado tiempo sin funcionar e iban a seguir as durante muchos aos. Nos aburramos como ostras toda la noche aqu; por eso Harris2 se busc ese trabajo diurno en el banco. Descubrimos que podamos dirigir este sitio aunque uno de nosotros trabajara en otra parte. Luego nos volvimos ms creativos y abrimos un negocio. Luego nos volvimos ms creativos y abrimos un negocio. Hemos hecho un montn de dinero nosotros tres en estos ltimos aos. -Suena muy bien, aunque ligeramente ilegal les dije-. Despus de todo, vosotros no sois los dueos de este centro de clculo. -Tambin t has estado utilizando a Charles Babbage en los ltimos diez aos seal Harris1-. Leemos los registros diarios, sabes? Pero hemos comentado muchas veces que, si t no le hubieras salvado la vida, nosotros no habramos llegado a nada. En cierto modo, Charles nos ha dado la inspiracin que necesitbamos para convertirnos en empresarios. Yo hojeaba algunos de los listados que caan sobre la bandeja de la impresora de Charles mientras charlbamos. -Qu es esto? pregunt. -Un listado de direcciones que nos ha encargado nuestro principal cliente explic Harris2-, un consorcio de universidades de la Costa Este. Ellos han refundido sus listados de antiguos alumnos con objeto de escoger a la flor y nata, a los alumnos realmente ricos, y solicitar tipos especiales de donativos conjuntos. -Nosotros hemos completado los datos intervino Harris1-, aadiendo informacin de Dun y Bardstreet, del Registro Social e incluso de los valores en cartera de bienes races en las zonas ms elegantes de la costa. Si pusiramos en venta este listado, por s solo podra valer medio milln de dlares. Mientras escuchaba, estudi la lista con mayor detenimiento. No slo inclua nombre, categora y nmero de serie, sino tambin estadsticas familiares, afiliacin poltica, conexiones en el mundo de los negocios, pertenencia a clubes, propiedades y donativos libres de impuestos entregados a varias instituciones. Era oro puro, y yo lo saba. Tal vez esa lista valiera medio milln pera los Bobbsey, pero para m tena un valor mucho mayor. Sonre. Una vez ms, Charles Babbage acuda en mi ayuda sin tan siquiera saberlo. Tena que establecer miles de cuentas falsas cuando volviera a San Francisco, no?, cuentas donde pudiera depositar toda la pasta mientras la inverta sin que nadie sospechase a causa del volumen de los depsitos que se movan. Difcilmente hallara

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mejores nombres que los que tena ante m. Y ni siquiera me vera obligada a inventarme nmeros de la seguridad social ni situaciones financieras solventes; lo tena todo all. Claro est que, desde mi punto de vista, el argumento decisivo era que muchos de los peces gordos de aquella lista eran tambin miembros de Vagabond Club! Quizs hubiera justicia en ese mundo despus de todo. No dej de silbar de camino al hotel. La iluminacin de la Quinta Avenida le daba el aspecto de un rbol de Navidad. El aroma del invierno flotaba en el aire y las gentes recorran las calles a paso vivo. Era casi de noche cuando empuj la puerta giratoria de cristal del Sherry. Cuando llegu a mi habitacin, dispuesta a cambiarme para cenar, vi que la luz roja del telfono parpadeaba, as que llam a la recepcin para recoger los mensajes. Haba recibido dos llamadas: una de Pearl y otra de Tavish, ambas desde San Francisco. Mir el reloj. Si en Nueva York eran las siete y media, en California seran las cuatro y media; el banco an estara abierto. Decid que tena tiempo para darme una ducha primero. Llam al servicio de habitaciones para pedir una botella de jerez y me dispuse a hacer mis abluciones. Cuando sal del cuarto de bao quince minutos ms tarde, con la cabeza envuelta en una toalla, en la salita de estar haba una bandeja con vasos. Me serv y cog el telfono. -La seorita Lorraine ya no est en este nmero me inform la secretaria del banco-. Ahora trabaja para el seor Karp. No se retire, por favor; le pasar la comunicacin. Tras unos instantes , o la voz de Pearl al otro lado de la lnea. -Hola, corazn dijo Pearl-. Me alegro de que hayas llamado. Me ha parecido que debas saber que por aqu estn pasando ciertas cosas. Nuestro amigo Karp y tu jefe, Kiwi, han estado planeando medidas extremas en tu ausencia. Mi despacho, si es que a este tugurio se le puede llamar as, se encuentra al lado del de Karp y a travs de las paredes oigo todo lo que dicen. Preveo un largo viaje transocenico para ti en el futuro. -Qu quieres decir? Intentan hacer que me despidan? -Peor que eso, cielo me respondi sombramente-. De algn modo se han enterado de que tu pequeo equipo de calidad est revisando sus sistemas con lupa. El ltimo plan es hacer que te trasladen a Frankfurt durante el invierno, un lugar encantador en esa poca del ao. Sin nadie aqu para pararles los pies, podran lograr que tu proyecto acabara en agua de borrajas y deshacerse de m impunemente. Y Karp podra hacer con Tavish lo que le diera la gana. Por cierto, es el Frankfurt de Alemania, no el de Kentucky, y no se considera un ascenso! -Una sutil maniobra reconoc-. Bueno, estar en casa maana. Lo discutiremos cuando vengas a recogerme. Si puedes, trete a Tavish al aeropuerto. Ya es hora de que yo tambin comparta otras noticias. -Ser mejor que te lo pregunte ahora que estamos solas. Alguna actividad por Manhattan?

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-No me he dedicado a rondar por ah dejndome llevar, si es a eso a lo que te refieres le contest secamente. -Si no se usa, se atrofia me dijo Pearl con un suspiro. -Gracias por tan sabio consejo repliqu antes de colgar. Tavish no estaba en su mesa, al menos eso supuse cuando o que la lnea saltaba a otro nmero. Por fin, alguien cogi el telfono; mientras esperaba, escuch el sonido de fondo de las unidades de disco y el zumbido de los sistemas de control del clima. -Dnde ests, en la sala de ordenadores? pregunt cuando Tavish se puso al aparato- Puedes hablar? -En este momento, no me contest en voz baja-. Pero ya sabes quin se ha tomado mucho inters en nuestro trabajo. Nos pide un resumen de la situacin da a da, hora a hora. -Te refieres a Kiwi dije yo-. Qu le has contado? -No trabajo para l, trabajo para ti replic Tavish-, pero ha estado buscando los favores del resto del equipo, de todos y cada uno. Me complace informarte que no son unos traidores; todava no. Pero es cuestin de tiempo que acabe por perder completamente el control, si es que antes posea mesura alguna, por pequea que fuera. Cundo volvers? -Maana. Pearl Lorraine ir a buscarme al aeropuerto. Podra recogerte de camino por la maana? -Encantado. No saba que os conocierais tan bien. A propsito, ella y yo nos hemos dedicado al politiqueo en tu ausencia para tratar de proteger lo que pudiramos... -Acabo de hablar con Pearl le interrump-. Dime, habis forzado ya el acceso a algn fichero? -Me temo que no, pero estamos trabajando en ello respondi Tavish-. Quiz maana tenga mejores noticias. Me decepcion que Tavish no hubiera sido capaz de descifrar las claves de verificacin ni de entrar en el fichero de cuentas de clientes. Si no accedamos a este ltimo, ni siquiera podra abrir las cuentas a nombre de esos prestigiosos personajes, cuyos datos haba obtenido gracias a los Bobbsey Twins. No obstante, quiz fuera una suerte. Si el crculo de calidad hubiera forzado algn fichero o cdigo, tal vez Kiwi habra conseguido enterarse e informado de ello a la direccin. En tal caso, no slo se habra llevado toda la gloria, si no que tambin se habra ocupado de resolver el problema: yo. Comprend que haba sido un error poner en marcha el crculo de calidad en mi ausencia y otro an mayor dejar que Tavish trabajara en la ignorancia. Deba hacerle partcipe de mis planes si quera que me ayudara. Resulta peligroso tener un diente en una rueda dentada sin saber cul es su funcin. Sin embargo, la mayor de todas mis equivocaciones haba sido darle la espalda a Kiwi, aunque fuera durante una semana. Si consegua enviarme a Alemania, arruinara mis

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planes y yo haba perdido la apuesta antes incluso de haber despegado. Era una suerte que regresara al da siguiente. Quizs an tuviese tiempo para dar un rpido golpe de mano. Me empolv, me cepill los cabellos, me puse el traje de noche y sal a la Quinta Avenida en busca de un taxi que me llevara a casa de Lelia, para averiguar qu progresos haba hecho la otra parte.

En honor a la Navidad, haban decorado el vestbulo del edificio de Lelia con un enorme rbol artificial de color rosa, y unas llamativas luces rojas tapaban el cesto de frutas de yeso y las araas. Pareca un diseo ideado por Mara Magdalena antes de su conversin. -Champaa rosado para los visitantes dijo Francis, el ascensorista, tendindome un vaso de plstico con espumoso. La doncella estaba en el vestbulo de Lelia, danzando y balancendose con una corona de acebo alrededor de la frente. Con un cucharn me llen una taza de cristal del recipiente de ponche que haba en la mesa de la entrada. Me deshice del champaa en vaso de plstico, cog varias galletas de una gran bandeja de plata y me adentr en el pasillo. Las puertas de la Habitacin Roja, a mitad de camino, estaban abiertas. -Cenaremos dentro de media hora me inform Tor en cuanto vio el puado de galletas. -Djala comer! Tiene que engordar! exclam Lelia. Se haba instalado cmodamente en una silla de seda roja, con los pies apoyados en una otomana de cuero repujado. Tor se hallaba de pie junto a ella con una taza de ponche en la mano y vesta esmoquin de terciopelo color vino y pauelo de seda color melocotn. El fuego de la chimenea se reflejaba en sus rizos cobrizos. Tena un aspecto gallardo, como el de un caballero de otra poca. Estaba segura de que Lelia haba tenido algo que ver en su atuendo. Lelia estaba an ms radiante, sentada all, frente al gran rbol cuyas ramas ostentaban multitud de lazos de raso carmes y gruesas velas se sebo. Aquel caftn de brocado rojo oscuro serva de magnfico fonde a una gargantilla de dos toneladas de diamantes amarillo canario. Llevaba la alborotada melena de leona peinada hacia atrs, para lucir unos enormes pendientes de cabujn, cubiertos de diamantes tallados, que le colgaban casi hasta los hombros. Cuando me inclin para besarla, aspir su aroma a vainilla y clavo. -Tenis los dos un aspecto magnfico. Dnde est Georgian? pregunt. -Prepara lo ms excitante para ti contest Lelia-. Quiere mucho que te sorprendas al ver todo el trabajo que ha hecho esta semana. Luego torci el gesto y me mir con severidad-. Querida ma, otra vez llevas el negro. Pero por qu? No se muere nadie aqu; no es necesario vestir de luto. Cuando yo tena tu edad, los jvenes se

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detenan a mirarme cuando paseaba por los Champs Elyses. Me llevaban flores y joyas y me besaban la mano, y sufran si yo olvidaba notar su presencia. -Los tiempos han cambiado, Lelia le dije-. Hoy en da, las mujeres quieren algo ms que flores y joyas. -Qu? inquiri, alzando las cejas-. Qu otra cosa hay? Eso es lo que da romanticismo. No lo comprendes, eso est claro. Debes tener una gran manque en tu vida que te hace actuar as. -Dgame, por favor, qu es una manque? pregunt Tor con una sonrisa. -Una prdida..., un hueco..., una ausencia de algo traduje yo. -Quel sangfroid dijo Lelia-. Esta mujer siempre ha sido trs difficile. -Yo dira convino Tor-, que es trs difficile en francs, en ingls o en cualquier otra lengua. No lleva negro por ir de luto, sabe? El negro es ampliamente reconocido como el color del poder, y poder es lo que ella quiere. -Qu es poder? profiri Lelia-. El encanto lo es todo. Usted, por ejemplo, es un hombre encantador, trs gentil... -Buenos modales, corts le dije a Tor con una sonrisa. -Este hombre encantador slo tiene una idea en la cabeza declar Lelia-, y es hacer el amor contigo. Pero eres tan tonta que no te dar cuenta, y en cambio hablas de poder y de ser el hombre! Tor no sonrea. -En serio? le dijo framente a Lelia-. Yo no sacara conclusiones apresuradas sobre mi inters por genios de la economa vestidos de negro. No son tan atractivos como pudieran pensar algunos. Creo que ir a averiguar qu es lo que retiene a Georgian. Acto seguido, sali sin dirigirme siquiera una mirada. -Lelia, has molestado al doctor Tor le recrimin severamente-. Toda esa sabidura europea resulta divertida en pequeas dosis. -Te quiere, estoy segura sise-. T dices que soy una vieja tonta, pero a menudo es necesario la folle para decir la verdad a los cuatro vientos, donde todos puedan orla. En la ceguera de Monet, yo poda ayudar, poda ver las flores por l, pero no hay ayuda posible para la ceguera del corazn. Justo entonces lleg Georgian con un sucinto vestido, tan corto como una camisa y cubierto de lentejuelas color salmn que lanzaban destellos cuando se mova. -Tor se dirige a la Habitacin Ciruela anunci-. Venid, venid! Lo tenemos todo preparado! La gran prensa estaba en el centro de la Habitacin Ciruela, sobre una lona. Haba mesas con cajas de suministros y, montadas en el andamio, una ampliadora y una enorme cmara, ambas enfocadas hacia la superficie de la enorme mesa. Georgian se coloc delante de la mesa con una pierna enlazada en la otra, como una nia, y mirndonos con los ojos muy abiertos.

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Tor andaba toqueteando, moviendo palancas e interruptores mientras el equipo bajaba y suba con zumbidos y chasquidos. No alz la vista cuando entramos. Me pregunt qu habra adivinado Lelia de nuestra pequea apuesta. Se haba quedado justo en el umbral de la puerta y era toda odos. -No es fabuloso? pregunt Georgian, conteniendo a duras penas la excitacin. -Es impresionante admit-. Pero qu vais a hacer con todo esto? -Como te expliqu, vamos a falsificar valores respondi Tor, ocupado con las palancas. -T no me habas dicho eso desment-. Crea que ibas a cometer un robo en ese sitio, en la Depository Trust, para demostrar lo fcil que es hacerlo. -No exactamente replic l sonriendo y alzando la vista por primera vez, con su penetrante mirada-. No veo razn alguna para robar valores, sobre todo si consigues que no lleguen a entrar all. Para qu iba a necesitar un fotgrafo si quisiera tan slo robas una cmara acorazada? Por fin comprend de qu se trataba. Copiaran acciones y bonos, se quedaran los autnticos y meteran los falsos en la cmara acorazada! Por qu no lo haba adivinado antes? Aun as, tambin me di cuenta de que quedaban unas cuantas preguntas sin respuesta. -Si no piensas robar una cmara acorazada, cmo vas a sustituir los autnticos por los falsos? quise saber-. Si no me equivoco, tendrs que cambiarlos antes de que los metan all. -Exacto convino Tor con una sonrisa. -Djame que te lo explique intervino Georgian. Cogi un papel que haba sobre la mesa y me lo entreg. Tena el borde azul y una inscripcin en letras sinuosas y floridas. Pas los dedos por encima y not la superficie irregular. -Tor ha conseguido copias de diversos tipos de bonos con los que se negocia abundantemente este mes me explic-. Son los que, con toda probabilidad, llevarn ahora a la Depository Trust. Hemos hecho mltiples copias de cada tipo. Este es un ejemplo. -Lo has impreso t? pregunt, asombrada. Cuando ella asinti orgullosamente, aad-: Pero los valores tienen nmero de serie no? -S, y tambin otro tipo de informacin identificativa replic Tor-. No sabremos cul corresponde a cada uno de los bonos que copiaremos hasta que veamos el documento. Y no lo veremos hasta que una agencia o un banco lo enven a la cmara acorazada del Depository. -Disponemos de muy poco tiempo para grabar esos nmero identificativos en el documento agreg Georgian-. Eso es lo que ms me preocupa: el tiempo que tarda en secarse la tinta. La tinta de secado rpido se desmenuza y la de secado lento huele. Pero tenemos que lograr una copia perfecta.

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-sta perece muy buena admit-. No podras consultar con alguien, con un experto? -No, a menos que quieras telefonear al Departamento del Tesoro y preguntarles su opinin contest Tor secamente, apoyndose en la pared con los brazos cruzados. Tena muchas preguntas, pero all estaban ellos, haciendo que todo pareciera muy sencillo. -Cmo pensis apoderaros de esos valores, asaltando un furgn blindado? inquir-. Y qu me decs de las marcas de agua? Todos los documentos negociables las llevan, incluso los billetes. -Ah! Tenemos que guardar algn secreto replic Tor, sonriente-. Despus de todo, eres el enemigo! -Es verdad! exclam Georgian-. Esto es una competicin! Nuestro labios estn sellados a partir de ahora. -Creo que pasis por alto el valor de mi contribucin les dije, sintindome sbitamente como si me dieran de lado-. Al fin y al cabo soy banquera. Por ejemplo, apuesto a que no habis pensado en el registro! -Qu registro? quiso saber Georgian. -Cuando alguien compra acciones, imprimen el nombre del comprador en ellas. O incluso, si estn registradas por el nombre de calle, la compaa titular investiga quin es el propietario. Sin duda Tor lo ha tenido en cuenta, me lo cont el mismo. -Es eso cierto? pregunt Georgian. -En efecto dijo Tor con su crptica sonrisa suya-. Precisamente por eso no vamos a falsificar ttulos nominativos, mi pequeo y veloz pajarillo, sino ttulos al portador. Y los ttulos al portador son oro!

Durante nuestra conversacin, Lelia se haba marchado y, cuando la criada lleg para anunciar que lacena estaba lista, an no haba regresado. As pues, los tres volvimos por el pasillo. -Qu participacin tiene Lelia en todo esto? le pregunt a Georgian. -Oh, ya conoces a mi madre. Es imposible evitar que meta las narices en todo. Nos ha ofrecido su ayuda en todo lo imaginable. Sin embargo, no estoy segura de que comprenda que no se trata de un juego. De hecho, no estoy segura de crermelo ni yo. Estamos haciendo algo ilegal, por muy puros que sean nuestros motivos. Si nos cogieran antes de devolver el dinero, acabaramos en la crcel! -Razn de ms para mantener a Lelia al margen convine. Ya sabes cmo es. Tor se rezagaba detrs de nosotras, contemplando los cuadros colgados de la pared, entre las puertas cristaleras. -No tienes por qu hacer todo esto, sabes? le dije a Georgian. En realidad, aunque la idea fue ma, me da la impresin de que se me ha escapado de las manos. Ha sido Tor quien lo ha convertido en un circo. Le encanta hacerme estas cosas. Por eso le he evitado como a una plaga durante tantos aos. Aunque no siempre tengo la inteligencia de recordarlo. -Si quieres mi opinin me inform, l es lo mejor que te ha ocurrido en la vida. No has hecho nada que al menos pareciera arriesgado en muchos aos. -Haca aos que no me veas puntualic.

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Pero tena que admitirlo. Si Tor no se hubiera involucrado voluntariamente, era muy poco probable que yo hubiese ejecutado un plan tan temerario como el que estaba a punto de poner en marcha. Eso era lo que me preocupaba. Tor nos alcanz cuando llegamos al comedor, pero Lelia no estaba all. La suntuosa mesa de madera oscura brillaba gracias al aceite con que la haban pulido, y el precioso centro de narcisos blancos y acebo se reflejaba en su superficie. A ambos lados haba candelabros de varios pisos y en cada extremo un alto recipiente para mantener fro el champn. Todo a nuestro alrededor tena un brillo de oropel, un aire navideo. Estbamos a punto de sentarnos cuando Lelia entr apresuradamente en la estancia. -He hallado la solucin! barbot alegremente. Con una sonrisa de complicidad, tendi las manos que esconda tras la espalda y mostr un secador de pelo grande y con forma de revlver. Lo contemplamos en silencio. -Madre..., eres un genio! exclam Georgian por fin. Tendra que habrseme ocurrido a m. -Est tan claro como el da dijo Lelia, muy complacida. Yo lo sostendr mientras se secan los papeles para el gran golpe. Entonces ser importante, no? -Entonces ser importante, sdijo Tor, dndole un fuerte abrazo. Como era habitual en las cenas de Lelia, la comida era exquisita: crema fra de zanahorias, gelatina de verduras tiernas con trufas una especie de giardiniera y faisn asado con salsa de grosella y pur de castaas. Cuando ya no podamos comer ms, llegaron los dulces y el caf. Lelia le pas a Tor una caja de cigarros y cogi uno para ella, cort las puntas y encendi ambos con una larga vela. Tor estaba achispado y con ganas de hablar mientras echaba bocanadas de humo. Lelia le sirvi solcitamente una copa de coac. -Sabes? me dijo. Llevaba aos pensando en este problema del Depository. Pero, si no hubieras aparecido t con esa idea disparatada, probablemente no habra hecho nunca nada al respecto. -No veo para qu necesitas mi ayuda, ni esta apuesta seal. Podras haber llamado su atencin igualmente apoderndote de unos cuantos millones de dlares y envindoselos por correo. -No se necesitaran mil millones para demostrar mi teora sobre la seguridad admiti Tor. Sin embargo, hay otra leccin de vital importancia que deben aprender. Por eso quera hacer esta apuesta contigo. He visto demasiada corrupcin y avaricia desenfrenadas en el mundo de las finanzas. A pesar de que se les confa la salvaguarda del dinero de otras personas, con el tiempo, los banqueros e inversores llegan a considerar esos bienes como propios. Juegan con ellos a su antojo, arriesgndose sin detenerse a reflexionar con perspectiva de pasado o de futuro. Civilizaciones enteras han sido destruidas por esa especie de ruleta sin control. -Comprendo repuse irnicamente al or aquel bonito discurso. Eres el Conejo Cruzado que va a poner la economa mundial patas arriba. Crea que eras del tipo de personas que no hacen nunca nada por motivos altruistas. A pesar de mis palabras, saba que tena razn. Deba hacerse algo, y pronto. En todas partes haba bancos que se iban a la quiebra, y la culpa no era de hombres de particular honor o integridad. Los errores que se haban cometido en mi propio banco iban desde la incompetencia delictiva al robo descarado, pero nadie haca saltar la liebre, ni siquiera se amonestaba a los culpables. La intransigencia de Kiwi en materia de seguridad acababa siendo la falta ms leve de todas, si te parabas a pensarlo. -Dime pregunt, qu pinta nuestra pequea apuesta en ese grandioso plan? -Lo creas o no pinta mucho me asegur, y bebi un trago de coac. El plan que he ideado para invertir nuestro dinero servir sin duda para poner de manifiesto mi teora; pero, por el momento, es slo una idea. Te lo explicar ms adelante en detalle. -Estoy impaciente le dije. Y era cierto. Me mora de ganas de saber qu carta ocultaba realmente en la manga. -Si las altas finanzas se practicaran como en otros tiempos, en la poca de los Rothschild, por ejemplo dijo Tor, ahora las cosas tal vez fuesen diferentes. Eran inteligentes, quizs incluso implacables, pero no corruptos. Prcticamente por s solos, los Rothschild crearon la comunidad bancaria internacional tal como la conocemos en la

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actualidad. Estabilizaron el dinero en circulacin entre estados, crearon una economa mundial donde antes slo haban existido grupos de intereses opuestos... -Qu historia tan aburrida! le interrumpi Lelia. Tenan que casarse avec leur propre famille para ser aceptados. Aquel viejo... era un autntico cafardl -Una cucaracha traduje para Tor, tan sorprendido por aquel arranque como yo. Los Rothschild tenan que casarse con miembros de su propia familia para poder heredar, eso tengo entendido, al menos. -Quel cachn!refunfu Lelia entre dientes. -Qu cerdo! traduje. -Madre, basta intervino Georgian. Ya nos has explicado todo eso. -Si no se dice la verdad, estas cosas surgen como la ronde d'histoire prosigui Lelia, ignorndola. Tu pap se levantara de su tombeau..., le destrozaron su..., comment dit-on ame, querrida? -Alma respond. Si no hablamos sobre estas cosas, se repetirn. A tu padre le destrozaron el alma y se levantara de su tumba si... -Ya s lo que dice! Es mi condenada madre la que habla! estall Georgian. -Quiz no debera haber sacado este tema... empez Tor, pero Lelia volvi a interrumpirle. -Glicina dijo. Tor la mir confundido. -Perdn? -Glicina, se era el nombre insisti Lelia. -Glicina es el nombre de la flor que Lelia sola admirar le expliqu a Tor. Al no replicar l, aad: En el jardn de Monet, en Giverny. -Comprendo dijo Tor. -Una conversacin anterior seal. -Efectivamente.

-Me gustara mostrarte algo -me inform Tor, cuando salamos en su coche del garaje subterrneo de Lelia y nos adentrbamos en Park Avenue. -Ahora? Dios mo, es casi media noche! Tengo que coger un avin maana por la maana, no puede esperar? -No temas, no tardaremos mucho me asegur-. Es una cosa que he comprado. Quiero que me digas si es una buena inversin. -Si ya lo has comprado, qu importa lo que yo piense? Supongo que no ser el tipo de inversin que slo puede verde desde un mullido sof. -Lejos de mi intencin, a estas alturas, mancillar tu inmaculada virtud, -Ri-. Creme, esta inversin requiere cientos de metros de espacio abierto para ser apreciada en su totalidad. -Est al aire libre? Debes de estar bromeando. Esta noche? Adonde vamos? ste es el camino del puente! -Exactamente. Vamos a Long Island, donde ninguna persona civilizada pone el pie en esta poca del ao. Pero, por otra parte, ni t ni yo hemos sido nunca demasiado civilizados, no es cierto? Tor me revolvi los cabellos con una mano y, sin esperar respuesta, enfil la rampa hacia el puente. Despert, despus de lo que me parecieron varias horas, con la cabeza en su regazo. Se haba quitado la chaqueta para arroparme con ella y me acariciaba el pelo distradamente. Me incorpor en el asiento y mir a travs de las ventanas cubiertas de hielo. Delante de nosotros, la luna se reflejaba en la reluciente superficie negra del ocano. Bueno, a m me pareci el ocano, pero luego me di cuenta de que era una especie de lago o estanque, y de que lo que en un principio haba tomado por agua era en realidad hielo. Incrustados en el hielo haba docenas de botes. -Cmo es posible que la gente deje ah esos botes? pregunt. No se estropean si se congelan de esa manera?

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-Se estropearan si fueran barcos corrientes me respondi. Pero son botes mgicos, veleros para hielo. Y aquel que tiene el mstil alto y rojo es mo. -Un velero para hielo, sta es tu inversin? -Ven. Te lo mostrar. Salimos del coche con nuestros trajes de noche y caminamos por la crujiente nieve. El aire era ms fro de lo que haba imaginado y el viento levantaba la nieve, transportndola de un lado a otro sobre la superficie del hielo y dndole al lago una apariencia mstica. Record el cuento de la Reina de las Nieves, que conduca su trineo por los cielos y arrojaba trozos de hielo a la tierra para helar los corazones de los nios. -Ves? me explicaba Tor mientras me ayudaba a subir a la cubierta, donde el viento pareca an ms fuerte. Este bote es extremadamente ligero y est provisto de una vela para aprovechar la fuerza del viento. Tiene dos patines... -Como los patines de carreras de Hans Brinker dije yo. Tor abri una trampilla en la cubierta, sac la vela doblada y empez a desplegarla. -Funciona de forma muy semejante a un velero. La propulsin la obtiene del viento, pero, debido a que se desliza patinando sobre el hielo, que no ofrece resistencia, es mucho ms rpido que un bote navegando en el agua y precisa menos viento. -Para qu aparejas el bote? No pensars salir ahora, verdad? -Sintate me orden, empujndome hasta un asiento. Y abrchate esa correa. Me at aquel arns mientras l elevaba la vela con el aparejo. Por sus movimientos pareca todo un experto. El hermoso hielo negro adquiri sbitamente un aspecto amenazador. Imagin con asombrosa rapidez cmo me sentira al ser arrojada sobre el hielo y deslizarme por l sin control mientras sus dientes afilados y mellados me convertan en tiras, o al caer sobre una zona ms delgada, atravesarla y quedar atrapada bajo la siniestra superficie de las aguas subrticas. -Te gustar mucho me asegur Tor, sonriendo mientras tiraba de una cuerda y la enrollaba en torno a una cornamusa. La vela restall en el fuerte viento; la cabeza se me fue hacia atrs y el bote sali disparado, adentrndose en el lago. Cogimos velocidad tan rpida y silenciosamente que tard varios segundos en darme cuenta de la celeridad con que nos movamos. Cuando me puse de cara al viento, tuve que cerrar los ojos. Sobre el rostro reciba el impacto de las agujas de nieve que los patines arrancaban a la superficie y que me quemaban la piel. Permanec con los ojos cerrados, sintiendo el fro azote en el rostro. Cuando intent hablar el hielo se agarr a mis pulmones como un ancla. -Cmo se le da la vuelta a esta cosa? grit, para hacerme or sobre el gemido del viento. -Cambiando de posicin el cuerpo o las velas replic Tor. El ruido del hielo contra el casco se hizo ms fuerte. O tambin moviendo el timn ligeramente con esta palanca. Pareca tan tranquilo que intent mostrarme confiada. Sin embargo, volbamos sobre el hielo a una velocidad tal que tem que pronto despegaramos. El nudo que el miedo me haba formado en el estmago empezaba a quemar como un metal fro y helado al convertirse en terror. Los ojos se me llenaban de agua al deshacerse las agujas de hielo. Me pregunt cmo poda ver Tor sin protegerse con unas gafas. Cuando solt el asiento al que me aferraba para enjugarme los ojos, estbamos cambiando muy ligeramente de trayectoria. El corazn me dio un vuelco cuando vi que nos abalanzbamos contra la orilla opuesta. Mientras vea acercarse silbando la lnea de hierba, rocas y rboles helados a una velocidad de vrtigo, me sent como si hubiramos alcanzado la velocidad de la luz. La tierra se acercaba a tal velocidad que no poda creer que Tor viera lo que estaba ocurriendo. Sent deseos de gritar. Los trozos de hielo golpeaban el casco como fuego de ametralladora y una cortina de nieve me impeda la visin a medida que avanzbamos, cada vez ms deprisa. Despus capt visiones fugaces de rboles y rocas que parecan saltar sobre nosotros por encima del hielo y me di cuenta, con una sbita histeria, de que era demasiado tarde para virar! Sent, medio ahogada, que me arda la garganta y que la sangre palpitaba, no, daba golpes furiosos en las cuencas de mis ojos.

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Me agarr al borde del bote como si estuviera clavada, esforzndome en mirar mientras nos precipitbamos sin remedio, totalmente fuera de control, contra la mortfera lnea negra de la orilla. Sent que el estmago me daba un vuelco cuando se aproxim el momento del impacto. Pero nos desviamos hacia un lado al cambiar Tor de posicin y trazar el bote una amplia curva limpia y cerrada, bordeando elegantemente la orilla. El tiempo pareci detenerse y en ese instante empec a or los fuertes latidos de mi corazn. Cuando salimos de la curva, la adrenalina inund mi cuerpo en una clida oleada, bombeando la sangre de nuevo hacia el corazn y los pulmones. -Te ha gustado? pregunt Tor alegremente, sin notar al parecer que yo estaba enojada. Mis piernas y mi espalda parecan espaguetis. Nunca haba sentido un miedo semejante. Estaba furiosa. Me preguntaba si sera posible asesinarlo y conseguir volver a tierra de una pieza. -Ahora que nos hemos calentado, qu te parece si probamos algo realmente excitante? sugiri. Estaba segura de que mi corazn no resistira ms excitacin. Pero estaba tan aturdida y conmocionada que no poda hablar. Sospechaba, adems, que cualquier sntoma de debilidad por mi parte slo servira para prolongar mi agona. A Tor le encantaba poner a prueba mi temple. Sin esperar respuesta, volvi a tensar la vela y empezamos a adquirir velocidad. No tardamos en desplazarnos a tal velocidad que la orilla que discurra junto al bote se convirti en un borrn captado por el rabillo del ojo. No obstante, mientras no nos apartramos de la orilla ofreca un aspecto cmodo y seguro. Cuando de repente Tor vir hacia el interior del lago, la vasta extensin negra pareci desplegarse ante m como las fauces oscuras y abiertas de la muerte. -Estos veleros pueden alcanzar ms de cien nudos me inform despreocupadamente, elevando la voz sobre el montono gemir del viento. -Cunto es un nudo ? pregunt, haciendo un esfuerzo, pero sin querer saberlo en realidad. Se me ocurri que, si consegua hacerle hablar, quizs olvidara su idea de probar algo realmente excitante. -Una milla nutica contest, ms de ciento sesenta kilmetros por hora. Ya hemos alcanzado los cien. -Qu emocionante! exclam, aunque mi voz traicionaba mis sentimientos. Tor me mir de soslayo. -No ests asustada? inquiri. -No seas ridculo repliqu. En ese momento, la sangre caliente se agolp en el interior de mis ojos. Estaba segura de que iba a desmayarme. -Fantstico! Entonces, la desplegaremos totalmente y volaremos de verdad! dijo regocijado. Dios mo, voy a morir, pens. Las velas parecan estar a punto de romperse. La nieve que atravesaba el arco era tan espesa que formaba un tnel aislante que impeda toda visin. Nos encontrbamos dentro de una funda de almohada de nieve silenciosa cuando forc vista y odo para distinguir el entorno. El silencio y la ceguera resultaban ms aterradores que lo que ocultaban. De pronto, la nieve se desvaneci y mi corazn se detuvo. Estbamos casi sobre el embarcadero! Los botes se cernan sobre nosotros, rodendonos como horribles monstruos impdicos. Cuando nos abalanzbamos sobre ellos, Tor inclin el trineo de costado. De no haber estado atada, habra salido volando. El giro fue tan brusco que estaba segura de que los patines saldran disparados y de que nos incrustaramos en el embarcadero. Durante unos espantosos segundos, casi toqu el hielo con la cabeza cuando la gravedad nos atrajo ms y ms hacia la tierra. Luego nos desviamos totalmente hacia el

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lado contrario y dimos media vuelta en un suave y firme crculo en direccin hacia el embarcadero. Jadeaba sin resuello, tragando aire con fuerza para no desmayarme. Tor se deslizaba zigzagueando grcilmente en amplios y suaves arcos. Cuando alcanzamos la orilla, dej caer la vela, desliz el bote dentro de la grada en un inesperado corte diagonal y salt al embarcadero para amarrar el bote. Yo me qued inmvil, paralizada por el miedo, tan temblorosa que casi no me sostena en pie. Cuando me tendi la mano no estaba segura de que pudiera moverme. Pero, cuando consegu ponerme en pie y Tor me ayud a salir, me asalt sbitamente una rfaga de calor, una energa intensa y radiante, ms all de la excitacin o de la histeria. Tard unos instantes en comprender de qu se trataba. Era euforia. -Me ha encantado coment en voz alta, sorprendindome a m misma. -S, imaginaba que te gustara dijo Tor. Podras decirme por qu? -Creo que ha sido por el miedo le contest, preguntndome a m misma la razn de que fuera as. -Exacto, el miedo a la muerte es la afirmacin de la vida explic. Los hombres lo saben, pero las mujeres... casi nunca. Lo vi en ti aquella primera noche, cuando te encontr en el pasillo. Eras como una nia perdida. Estabas tan asustada que diste un salto cuando te habl. Tenas miedo de lo que iba a ocurrir en tu trabajo, pero el miedo no te detuvo. Te tend la mano y t la tomaste. Te alzaste contra todos ellos y lo hiciste sola. Tor sonri y me levant del suelo. Me sostuvo un rato demasiado largo; el calor de su cuerpo penetraba a travs de mi grueso abrigo y su rostro permaneca pegado a mis cabellos. Sbitamente sent miedo, pnico, aunque no saba por qu. -Por eso te elegme dijo por fin. -Que me elegiste? pregunt, apartndome un poco de l para mirarlo. Qu rbanos quieres decir? -Sabes perfectamente lo que quiero decir replic. El tambin pareca algo nervioso. La tenue luz de la luna tino de plata su piel y sus cabellos. Puso las manos sobre mis hombros y se inclin sobre m. No le haba visto nunca aquella expresin. -Quizs est demasiado cansado me dijo. Siempre me han aburrido las personas que me rodean. La vida ya no ofrece reto alguno para mentes como la ma. Te he echado de menos, querida. Me alegra que hayas vuelto por fin. -No he vuelto repliqu, sintiendo el corazn latir fuertemente en mi pecho. Sin duda, la palpitacin que notaba en el cerebro haba sido causada por la carrera con el velero para hielo. Adems, crea que era a m a quien se le haban agotado las emociones, al menos eso dices siempre. -Tus emociones no se han agotado, estn reprimidas me contest framente. Cmo puede agotarse algo que no se ha utilizado jams? Tor gir en redondo sobre sus talones y se dirigi al coche. Yo le segu torpemente, con mis zapatos de noche ridculos e inadecuados para la ocasin. Era asombroso que hubieran permanecido en mis pies despus de aquel torbellino. -Mis emociones s han sido utilizadas le grit a la espalda. Vi que abra la portezuela del coche y corr por entre los montones de nieve. -Tengo una emocin que est a punto de ser utilizada me dijo, empujndome al interior del coche: la ira. Y t la provocas tan a menudo que no comprendo cmo no te he dado de azotes todava! Despus de aquel arrebato, cerr la portezuela violentamente, subi al coche y se ajust los guantes a tirones. Permaneci callado mientras pona el motor en marcha y esperaba a que se calentara. Yo contemplaba cmo mi aliento empaaba los cristales. No saba qu decir. -Creo que es una buena inversin, apunt por fin. -Crees que es una buena inversin, eh? El qu? Que yo pierda los estribos? O acaso me sugieres que compre un ltigo para azotarte?

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-No, el velero para hielo aclar. Creo que es una buena... Por qu te res de esa manera? No era para eso para lo que me has trado hasta aqu? latir fuertemente en mi pecho. Sin duda, la palpitacin que notaba en el cerebro haba sido causada por la carrera con el velero para hielo. Adems, crea que era a m a quien se le haban agotado las emociones, al menos eso dices siempre. -Tus emociones no se han agotado, estn reprimidas me contest framente. Cmo puede agotarse algo que no se ha utilizado jams? Tor gir en redondo sobre sus talones y se dirigi al coche. Yo le segu torpemente, con mis zapatos de noche ridculos e inadecuados para la ocasin. Era asombroso que hubieran permanecido en mis pies despus de aquel torbellino. -Mis emociones s han sido utilizadas le grit a la espalda. Vi que abra la portezuela del coche y corr por entre los montones de nieve. -Tengo una emocin que est a punto de ser utilizada me dijo, empujndome al interior del coche: la ira. Y t la provocas tan a menudo que no comprendo cmo no te he dado de azotes todava! Despus de aquel arrebato, cerr la portezuela violentamente, subi al coche y se ajust los guantes a tirones. Permaneci callado mientras pona el motor en marcha y esperaba a que se calentara. Yo contemplaba cmo mi aliento empaaba los cristales. No saba qu decir. -Creo que es una buena inversin, apunt por fin. -Crees que es una buena inversin, eh? El qu? Que yo pierda los estribos? O acaso me sugieres que compre un ltigo para azotarte? -o, el velero para hielo aclar. Creo que es una buena... Por qu te res de esa manera? No era para eso para lo que me has trado hasta aqu? Tor se enjug las lgrimas de los ojos. -Bien, el velero para hielo es una inversin excelente. El banquero del ao acaba de dar su aprobacin. Me alegra que te guste, querida; est a tu disposicin siempre que lo desees. -No seas tonto le dije. Encend un cigarrillo para distanciarme de mis propios sentimientos. Un velero para hielo no me sirve de nada en San Francisco. Vivo all, y all es donde pienso quedarme. -Vives en tus fantasas me espet, en un tono de voz que nunca le haba odo utilizar. A continuacin, meti la primera con furia y sali a la carretera levantando nubes de nieve. Contempl su perfil ceudo, que las dbiles luces verdes del salpicadero delineaban. Tard un rato en conseguir pronunciar una sola palabra. -No te entiendo le dije por fin. Nunca te he entendido. Dices que quieres ayudarme, pero da la impresin de que lo que quieres es poseerme. No dejas de intentar remodelarme segn una imagen que tienes en la cabeza, pero no s por qu. Nunca he sabido por qu. -Tampoco yo admiti en voz baja. Luego repiti en un susurro, como si hablara para sus adentros: Tampoco yo. Proseguimos el viaje en silencio durante largo rato. Ms tarde le vi sonrer. -Supongo que pienso de ti lo mismo que t piensas del trineo de hielo confes. Me mir en la penumbra y sonri. Quiz seas una buena inversin dijo.

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NEGOCIACIONES Descubr que regatear el precio con el granjero y sacarle hasta el ltimo penique era un buen mtodo. Pues, por extrao que pueda parecer, eso induce al granjero a confiar en ti. Pronto aprend que, si no tienes miel en el cntaro, has de tenerla en la boca. BOUCK WHITE, The Book of Daniel Drew

Cuando mi avin sobrevol San Francisco, la atmsfera an era radiante, la baha conservaba su color azul, las pequeas casas de las laderas de las colinas seguan siendo de colores pastel y los eucaliptos todava se agitaban bajo las fragantes brisas. Las lluvias torrenciales de las ltimas semanas lo haban limpiado todo. Pearl y Tavish me aguardaban fuera, en el bombardero verde, ambos vistiendo camisetas que rezaban: Calidad comprobada. No se me haba ocurrido pensar en el problema de meternos tres personas, adems del equipaje, en un coche diseado para entrar con calzador. -Dejaremos que Bobby se encargue de eso afirm Pearl, saltando del coche para abrazarme. Los hombres realizan mejor esas tareas de poca monta. -En Escocia murmur Tavish, recogiendo mis maletas, son las mujeres las que se encargan de acarrear los bultos mientras nosotros los tos retiramos al pub ms cercano para deliberar sobre el papel del trabajo en la sociedad. Finalmente, result ser un trabajo de equipo. Encajamos las maletas donde encontramos un hueco y Tavish se instal precariamente encima del cambio de marchas, entre nosotras dos. -Hay algo que debo deciros a los dos empec, cuando Pearl sali disparada hacia la autopista, estableciendo un nuevo rcord de barrera del sonido para el trfico de superficie. No he montado el crculo de calidad slo para comprobar la seguridad y demostrarle a Kiwi y a todos los dems que estn equivocados. En realidad, planeo robar al banco. -Eso me dijiste. Pearl sonri irnicamente. Pero nadie creer, cielo, que ests dispuesta a lanzar tu carrera por la borda slo para demostrar que tienes razn. Por qu no escribes un libro sobre ello en vez de robar al banco? -Las cosas se han complicado le respond. No slo quiero demostrar una teora; adems, he apostado que puedo hacerlo. -Cada vez resulta ms curioso dijo Tavish, con voz amortiguada y emparedado entre las dos. T has apostado que eres capaz de robar al banco impunemente, y yo apuesto a que acabaremos todos en la crcel antes de decir esta boca es ma. Usted debe de estar mal del tarro, seora. -Oh, mierda! exclam Pearl, lanzando una mirada inquieta al retrovisor lateral. Tenemos compaa. Se par en el arcn, abri la portezuela del coche y salt fuera. Se estir la camiseta y se ajust su mercanca de calidad comprobada. Estir el cuello por encima de mi hombro y de las rodillas de Tavish y vi al fornido, guapo y jovencsimo patrullero que se aproximaba con el bloc de multas en la mano.

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-La he seguido desde el aeropuerto, seora le dijo a Pearl cuando lleg a su altura. Nos ech una mirada a Tavish y a m, que parecamos sardinas en lata. Lleva demasiados pasajeros para la seguridad del vehculo. Tendr que multarla por eso y por conducir zigzagueando entre los coches, por exceso de velocidad, por conduccin temeraria..., ha circulado por el arcn de la autopista durante un rato..., por no llevar cinturones de seguridad... El polica abri el bloc meneando la cabeza. Vaya..., qu uniforme tan atractivo, oficial! coment Pearl, palpando el tejido de la chaqueta del polica. Es un nuevo diseo? Al oficial se le escap el bloc de las manos. Pearl lo recogi rpidamente y se lo tendi con una sonrisa. Me pareci que el polica se sonrojaba, pero no estaba segura. No haba visto nunca a un polica que pudiera enfrentarse con Pearl. -S, seora deca. Bien, ahora, si me permite ver su carnet de conducir y la documentacin del coche... -Le queda muy bien. Se lo han hecho a medida? Tendramos suerte si no la arrestaba por abordarlo con intenciones deshonestas. Oficial, debe usted perdonarme, pero, para ser sincera, tena problemas con el coche. Me resulta muy difcil controlar toda esa potencia. Algunas veces, las cosas con tanta potencia parecen escaparse de las manos, usted ya me comprende. -Es un vehculo de alto rendimiento convino. S que es un Lotus, pero no haba visto nunca uno igual. -Usted debe de saber mucho de coches dijo Pearl en tono admirativo. Pertenezco al Lotus Club. ste es un modelo limitado; slo hay cincuenta en todo el mundo. Muy pocas personas lo hubieran reconocido. -Trabaj como mecnico en el ejrcito admiti l con modestia. -Oh, ha estado en las fuerzas armadas dijo Pearl. Parece demasiado joven para haber tenido tantas responsabilidades! Quizs usted pueda decirme qu debo pedir cuando lleve el coche a la prxima revisin para que no se me vaya de esa manera. -Quiere que le eche un vistazo al motor? inquiri amablemente, guardando el bloc de multas. Tavish y yo intercambiamos una mirada y sonremos. -No sabe cmo se lo agradecera dijo Pearl, y lo condujo hasta la parte frontal para que oyera su motor. Comimos entre palmeras plumosas, bajo el techo de cristal del Palace's Palm Court: huevos a la benedictina, fizzes Ramos y litros de oscuro y cremoso caf. Cuando los camareros terminaron de llenar por ltima vez los vasos de agua, nos quedamos solos. -Al parecer has escogido a la amiga adecuada para ayudarte en tu delito coment Tavish. Acabamos de ver a mademoiselle Lorraine violando con impunidad la mitad de las normas estatales para autopistas e intentando sobornar a un oficial de polica..., con su cuerpo! -Era un patrullero de la autopista le corrigi Pearl. California tiene los patrulleros ms guapos de todo el pas, y, creme, soy una experta. Me encanta cuando me paran de esa manera. El restaurante estaba casi vaco y el mar de moqueta color melocotn y oro con pilares de mrmol y blancos manteles haba recuperado su impecable elegancia tras la avalancha del medioda. Haba llegado el momento. -No quiero ocultaros nada a vosotros dos les dije. La semana pasada tena a tiro un puesto muy importante en el Banco de Reserva Federal: directora de seguridad. Me he pasado la vida trabajando para remediar el modo lamentable en que se dirigen los bancos; al menos he aportado mi modesta contribucin. Pero me encuentro en un punto muerto; no puedo ascender ms y lo s. En el banco no hay ninguna mujer que sea vicepresidente ejecutivo ni que forme parte de la junta de direccin. Es improbable que viva lo suficiente para alcanzar alguno de mis objetivos, pero podra haberlo conseguido en el Fed. -Qu ocurri? pregunt Tavish. -A ti qu te parece? Kiwi me hizo sabotaje. Adivinas por qu?

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-Estaras por encima de l y le obligaras a hacer todo lo que se ha negado a realizar hasta ahora dijo Tavish. Como gastar cincuenta centavos en algn tipo de control. -As que se trata de una vendetta intervino Pearl con una sonrisa. Quieres que te ayudemos a robar en sus sistemas para demostrar que es un bobo ignorante. -Creo que empez siendo as admit, pero he comprendido unas cuantas cosas desde entonces. Kiwi no es ms que la punta del iceberg, hay muchos ms como l. Quiero desenmascararlos a todos, pero necesito vuestra ayuda. -Pongamos las cosas en claro dijo Tavish, y bebi un sorbo de caf. Vamos a desenmascarar a todo banquero infame sobre la tierra y a obligar a la comunidad internacional de banqueros a comportarse como caballeros de un solo golpe, limitndonos a demostrar que podemos introducirnos en un pequeo sistema del Banco del Mundo? Se mostraba cnico, pero me di cuenta de que haba utilizado el nosotros. Sonre. -Me adhiero a este arisco escocs dijo Pearl. Creo que te has dejado llevar demasiado lejos, pero an podemos parar todo esto. Lo siento; debera haberte comentado por telfono que Tavish y yo hemos hecho algo en tu ausencia que podra cambiar tus planes. -Tenamos que hacerlo intervino Tavish. No creamos que fueras en serio con esa idea loca del robo. Temamos que te enviaran a Frankfurt en pleno invierno, con lo cual nosotros habramos acabado trabajando para otros Kiwi y Karp parecidos, con todas las de perder. -Oh, no! exclam. El corazn me dio un vuelco. Ser mejor que me digis lo que habis hecho. -Hemos enviado un informe oficial al Comit de Direccin contest Pearl, recomendando que te quiten el control del crculo de calidad... La furia me ceg. Tuvieron que tranquilizarme y pedir otra copa. Despus de tantas maquinaciones y planes, ahora resultaba que aquellos dos haban acabado con el crculo de calidad y con mi apuesta. Me sera imposible idear un nuevo plan como aqul en tan poco tiempo, sobre todo despus de que se hubiera fallado. Si no consegua salir de aquel lo, al cabo de un mes me vera trabajando para Tor en Nueva York. Se deshicieron en excusas, pero sin dejar de sealar la sensatez de su accin. Por fin consiguieron calmarme lo suficiente para que escuchara el relato exacto de lo que haban hecho. -No hemos dicho exactamente que el crculo de calidad no debera trabajar para ti me asegur Pearl. Sabamos que Kiwi planeaba hacerse con el control del grupo y quizs utilizarlo contra Karp, pero necesitaba asegurarse de que nuestro ataque no afectara a ninguno de sus sistemas. Te hubiera mandado a Frankfurt. Nosotros no podamos hacer nada para oponernos. -As que le dijimos aadi Tavish que, debido a la delicada naturaleza de nuestro trabajo, el crculo de calidad no deba informar a ningn director que estuviera a cargo de sistemas de movimiento de dinero. Despus de todo, sos son los sistemas que se supone que debemos atacar, correcto? -Pensamos que si te quitbamos el control del equipo, Kiwi no se empeara en enviarte lejos dijo Pearl. Supongo que lo hemos echado todo a rodar, no? -Quiz no contest yo, sintindome agotada. Sin embargo, la ira se haba desvanecido; despus de todo, lo haban hecho con la mejor intencin. Sabis a quin van a asignarle el equipo ? No pueden drselo a Karp; l tambin maneja sistemas monetarios. Pero cuando reflexion sobre el asunto, comprend que no habra director alguno en el banco que aceptara la responsabilidad de un grupo como el mo sin diluir antes su trabajo hasta que quedara irreconocible. Sera como sacar a relucir los trapos sucios de los propios colegas.

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-Nuestra propuesta dice que no deberamos informar a nadie explic Tavish. O al menos que no deberamos seguir los cauces oficiales. Se supone que estamos por encima de todo eso. -Tienen que colocaros en alguna parte le dije. No sois una manada de lobos errantes; tenis una misin oficial, bendecida por el ms alto Comit de Direccin del banco. Entonces lo comprend; todava no se haban redactado las normas. Quizs an no fuera demasiado tarde. -Y si me uniera yo misma al crculo de calidad, como coordinadora? suger. Me miraron fijamente. -Cario dijo Pearl, poniendo una mano sobre la ma, para eso tendras que dejar el departamento que ahora diriges. Te encontraras en el fondo del barril, flotando en el escabeche. Sabes cunto te costara salir trepando de ah? -Haras todo eso se admir Tavish slo para demostrar que puedes robar dinero del banco? Realmente debes de estar loca. -Ya os he dicho que he hecho una apuesta dije, y sonre de nuevo al pensar en ello. Y en este caso, quizs haya ms honor entre ladrones que entre banqueros. El caballero del que estoy hablando ha apostado a que l es mejor ladrn que yo. No puedo dejar que siga creyndolo. -Tal vez el mundo entero se haya vuelto loco filosof Tavish. Y pensar que la semana pasada crea que Karp era el mayor problema de mi vida. Me mir y se ech hacia atrs un rizo de cabellos rubios. Bien, quin es ese amigo tuyo que cree que puede, y que debera, robar ms dinero que t? -Has odo hablar del doctor Zoltan Tor? pregunt. Se quedaron callados unos instantes. -Cen con l anoche en Nueva York le asegur. Hace ms de diez aos que nos conocemos. -He ledo todos los libros del doctor Tor le cont un excitado Tavish a Pearl. Es un genio, un mago. l fue el causante de que me metiera en el mundo de los ordenadores cuando no era ms que un nio. Dios mo, cmo me gustara conocer a un hombre como l! Pero ya debe de estar chocheando. -Slo tiene treinta y nueve aos, y se conserva muy bien respond con una sonrisa. Me has preguntado quin haba hecho la apuesta conmigo. Me temo que se es el tipo de juego que ms le gusta a Tor. Los puse al corriente de lo que haba ocurrido y ellos no pronunciaron palabra durante toda mi explicacin. Cuando termin, Tavish estaba radiante. Pearl se frot la cara con las manos. -Cielo, realmente te mereces un diez me dijo. Aqu me tienes, acusndote todos estos aos de ser una mojigata. Lo retiro; si ests dispuesta a lanzarlo todo por la borda por una apuesta, eres algo ms que un banquero con traje de franela gris. -No slo es una apuesta interpuso Tavish en mi defensa. Es por principios y, francamente, creo que tiene razn. Ahora lamento que hayamos enviado esa carta y espero que no lo hayamos echado todo a perder. Me gustara ayudarte a ganar la apuesta. -Quiz fue una medida correcta le contest. En cualquier caso, no nos queda otro remedio que intentar hacer que funcione. Acaso no somos un equipo? Los dos pusieron las manos encima de la ma sobre la mesa. -Entonces, es preciso conseguir una copia de esa carta para que yo pueda leerla. El lunes debemos ir preparados para la escaramuza.

El lunes 7 de diciembre era el principio de la tercera semana despus de mi noche en la Opera. Pareca una eternidad. Pavel apareci en la puerta de mi despacho con una taza de caf en la mano. Le entregu el regalo que le haba trado de Nueva York en su caja azul celeste de

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Tiffany. Intercambiamos la taza por la caja y me sigui al interior de mi despacho mientras desataba la cinta de raso blanco. -La divina Sarah! exclam, cuando vio la vieja fotografa de Sarah Bernhardt que me haba dado Lelia en un marco de plata art deco. Es de la Salom de Osear Wilde, justo antes de hacerle el amor a la cabeza cortada del Bautista! Me encanta, la pondr sobre mi tocador. Pero, hablando de cabezas cortadas, espero que sepa lo que est a punto de pasarle a la suya! Lord Willingly ha tenido una semana realmente agitada: hibernacin, gafas oscuras como una estrella de cine, cortinas echadas, letrero de No Molestar en la puerta... Y quiere que vaya a verle antes de nada. Al parecer, su pequeo crculo de calidad le trae de cabeza. Tengo el odo atento, ya sabe. -An no he llegado le dije, sorbiendo la infusin tibia. -Me temo que s ha llegado me inform con una mueca. Hay un problema an peor. Lawrence ha telefoneado esta maana, casi al amanecer, justo cuando acababa de entrar por la puerta. Al parecer, los leones s se pelean cuando slo hay un cristiano que devorar. El conjunto de despachos de Lawrence estaba en el ltimo piso y consista en un conglomerado de espacios acristalados que se extendan como una fortaleza feudal dominando la ciudad. En el negocio de la banca, el poder se mide por metros de moqueta, y Lawrence haba acaparado el mercado de moqueta gris. Tard diez minutos en recorrer la distancia desde la puerta de su despacho hasta su mesa, pero ya haba estado antes all, de modo que conoca los escollos de la travesa. Si extendas la mano demasiado pronto, dabas la impresin de ser un pato tratando de salir del lago bajo un fuerte viento, atascado en el lodo antes de alcanzar la otra orilla. De los muchos ejecutivos del Banco del Mundo, Lawrence era el nico que no se meta jams en poltica ni en intrigas; para l no existan los chismorreos de vestuarios. Lawrence no crea en la efectividad de conspirar contra los dems, sino en la de hacerse con un completo dominio sobre ellos. Era el rey del lavado de cerebro total, una expresin que en el mundo de la banca significa: Hzselo a los dems antes de que te lo hagan a ti. Su despacho era el arma clave de aquel juego. Le gustaba llevar a cabo las reuniones en su despacho siempre que fuera posible. Cuando entrabas en aquella tierra de nadie, la ausencia de color te circundaba como un campo de batalla envuelto en la niebla. Todo era neutro, sombras de gris claro y gris oscuro, y t sabas que estabas perdiendo terreno sin saber dnde estaba el terreno en realidad. Careca de las comodidades habituales; no haba papeles cubriendo la mesa, ni tampoco diplomas o cuadros en la pared, ni instantneas de la mujer y los hijos sobre una estantera, ni ninguna otra cosa a la que la vista pudiera aferrarse en busca de refugio. El efecto era el de un arma neutralizadora aplicada a tu psique; todo se vea tan reducido a la nada que prcticamente desapareca. Todo excepto Lawrence. En aquel fondo semejante a un vaco, su persona arda como una llama fra y dura. Era un hombre sin lazos, sin compromisos, sin estpidas emociones que obstaculizaran su habilidad para tomar decisiones. Tena cuarenta aos, era delgado, atractivo y letal. Cuando entr en su despacho, Lawrence llevaba un traje gris y gafas con montura de oro. Sus cabellos rubio ceniza, grises en las sienes, brillaban a la luz del sol que entraba por las paredes de cristal. Se levant y me mir sin expresin alguna mientras yo cruzaba la estancia, como una araa observando a un insecto que entrase en su red, sin importarle si ste llegar a tiempo para la comida o para la cena. Lawrence era un depredador nato, pero no de la especie habitual. Era del tipo que mata por instinto y no por la supervivencia; en l, se trataba de una simple rutina. -Verity, siento haberte pedido que vinieras con tan poco tiempo de antelacin. Me alegra que hayas podido hacerme un hueco. A Lawrence le gustaba llamarte por el nombre de pila de inmediato para que as te sintieras cmodo, aunque su tono sugera que, de no ser por su buena voluntad, no hallaras lugar alguno en el planeta donde sentirte cmodo. El poder implica cierto protocolo. Por ejemplo, la disposicin de los asientos; es decir, la posicin del que ejerce el poder con respecto a la del sujeto sobre el cual ste se ejerce. La gran mesa de fresno de Lawrence lo colocaba al menos a tres metros

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y medio de su presa, y la silla en la que me indic que me sentara deba de dejar mi cabeza unos treinta centmetros por debajo de la suya. -Sentmonos all para poder hablar mejor suger, indicando una zona de asientos cerca de las ventanas ms alejadas, donde ninguna mesa se interpondra entre nosotros. Lawrence sac el mejor partido posible de la situacin, sentndose en una silla donde los reflejos del edificio que haba al otro lado de la calle formaran cuadrados sobre la superficie de sus gafas con montura de oro. Al darme cuenta, hice algo que probablemente no tena precedente: mov mi silla hasta que pude mirarle directamente a los ojos. Mirar a Lawrence directamente a los ojos no era una experiencia agradable; posea la rara habilidad de dar la impresin de que cerraba las pupilas, como los gatos, cuando no quera revelar lo que estaba pensando. -Acabas de volver de Nueva York, segn t-engn entendido empez, cuando nos hubimos instalado. Ah, te envidio. Mis primeros diez aos en el banco los pas en la agencia de Manhattan. Cuntame qu has hecho, has ido al teatro? Aquella campechana inicial no deba confundirse con las bromas ociosas. Se sabe de depredadores que se hacen amigos de su comida y juegan con ella durante horas, antes de comrsela. -No he tenido tiempo para eso, seor le contest. Pero he ido a muchos restaurantes excelentes, como ver cuando reciba el informe de mis gastos! -Ja, ja. Veo que tienes sentido del humor, Verity. Lawrence era la nica persona a la que yo haba visto rer sin sonrer. -Quiz sepas ya, Verity, que en tu ausencia he recibido un informe del crculo de calidad que diriges. -Se lo enviaron siguiendo mi consejo, seorle expliqu, tal como habamos acordado Pearl, Tavish y yo. -Te das cuenta, Verity, de que ese documento propone que el crculo de calidad quede fuera del alcance de todos los que controlan sistemas de produccin y, en concreto, de quienes dirigen los sistemas directos desde donde se manejan los recursos financieros del banco? -He ledo el informe repliqu. Bien, si Lawrence se preguntaba cmo demonios poda haber ledo un documento de cincuenta pginas, cuando acababa de poner los pies en el banco tras una semana de ausencia, no lo demostr; no perda jams la compostura. -Entonces, propones que te sea retirado el control de ese crculo de calidad, cuyas actividades iniciaste t misma? Mir a Lawrence directamente a los ojos; fue como recibir el impacto de un bloque de hielo en el estmago. -A m me parece que no es sa la nica alternativa que ofrece la propuesta, seor contest. Sus pupilas se contrajeron durante un instante, apenas el tiempo necesario para pestaear. -En serio? Quiz lo hayas interpretado de un modo diferente al mo. -Se dice, simplemente, que los interventores deben estar separados de las cuentas que son objeto de revisin seal. Tiene alguna objecin en contra? Sus pupilas se dilataron considerablemente y me felicit por el asiento elegido, aunque saba que yo no estaba representando el papel de la presa que lucha sin cuartel en una cacera, sin demostrar miedo alguno y dicindose a s misma: No dejes que encuentren el rastro de tu olor. -Vamos a ver si lo entiendo dijo l, empezando a traspasar la grieta que nos separaba. Lawrence no era ningn idiota; reconoca una aagaza cuando la vea. Me ests diciendo que no recomiendas que te quite el control del crculo de calidad ? Quiz deberamos repasar el asunto desde que comenz hasta ahora. T pusiste en marcha el crculo para examinar con lupa la seguridad del banco. Recurriste al Comit de Direccin para que lo financiara, sin obtener primero el apoyo de tu propio director... Aquello era un golpe bajo, pero lo dej pasar. A continuacin te fuiste a Nueva York para conseguir el respaldo de la comunidad bancana. Estoy en lo cierto hasta aqu? -S.

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-En tu ausencia me envan un informe, segn afirmas, bajo tus auspicios, donde se solicita que se evite toda relacin entre las actividades del grupo y los directores que, como t, controlan los sistemas informticos monetarios. -Correcto. -Y ello a causa de un posible conflicto de intereses, es decir, para garantizar que el grupo no tendr inters personal alguno en examinar unos sistemas ms concienzudamente que otros. Y aun as, afirmas ahora que eso no significa que t debas lavarte las manos con respecto al crculo de calidad ? sa no es la nica posibilidad, seor. -Al parecer, eres una persona capaz de ver muchas posibilidades replic con calma. La nica alternativa posible que yo veo es la de que abandones tu puesto como jefe de los sistemas monetarios. -sa parece ser la alternativa admit. Se qued callado durante unos instantes. No estaba segura, pero cre reconocer una mirada que se acercaba al respeto, aunque se convirti rpidamente en algo ms parecido a una mirada calculadora. Entonces me lanz un directo. -Recomendaras que aceptara esa propuesta, Verity? Mierda. Debera haberlo visto venir. Si deca que s, sin obtener compromiso alguno por anticipado, perdera la ventaja. Si deca que no, quedara como una maldita estpida, puesto que se supona que era yo quin haba patrocinado la propuesta. Si no consegua que Lawrence se comprometiera, por anticipado, a ascenderme a m y al equipo a su departamento, fuera del control de Kiwi, quedara a merced de los vientos imperantes que pudieran soplar. Tena que devolver la pelota al lado de Lawrence, lograr que hiciera una oferta en firme. -Seor contest, salindome por la tangente, qu inters tiene usted en declinar esta propuesta? Me mir fijamente. Sus pupilas se cerraron de golpe y luego se abrieron completamente. -Banks, juegas al ajedrez? me pregunt, sin mirarme. -S, seor, juego un poco admit. -Yo dira que juegas mucho. Dime qu quieres. -Perdn? -Qu ests persiguiendo con todo esto, t, Verity Banks? Se dio la vuelta y me mir. Qu expectativas tenas al subir aqu? Que esperabas ganar con esta pequea entrevista? -Fue usted quien me llam, seor correg. -Lo s dijo con impaciencia. Pero t esperabas que yo tomara alguna decisin; de lo contrario, no me hubieras enviado esa maldita carta. Bien, qu ser? El crculo de calidad o las transferencias monetarias? No puedes tener ambas cosas. Pero continuaba sin decir si el crculo tendra que informarle directamente a l! -Seor, yo no me atrevera... -No necesitas atreverte a nada; te lo estoy preguntando yo. Obviamente, tu carta me ha colocado en una posicin insostenible. Si no separo ese crculo de calidad de todos los departamentos de produccin, tendr interventores en el desayuno, la comida y la cena. De modo que, a partir de hoy, el crculo de calidad me informar directamente a m. Vendrs con l, o te quedars en transferencias monetarias con Willingly? A propsito, no resulta demasiado agradable trabajar con Willingly despus de pisarlo, cosa que has conseguido varias veces durante el ltimo mes. Quiz fuera mi expresin lo que provoc su risa.Supongo que ests pensando que, en ese sentido, no mejoras mucho cambiando a Willingly por m aadi. Pero si subes aqu, espero que no descubras que has quemado tus naves. -Con el debido respeto le dije, algunas naves se hunden por s solas. Tentar la suerte con usted. Me levant y me acompa hasta la puerta. -Banks, debo decirte que para ser una mujer tienes ms pelotas que ninguna otra persona que haya conocido. Slo espero que no tropieces con ellas; puede ser una experiencia dolorosa. Ahora no dispongo de tiempo para perderlo en estas cosas, pero

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ordenar que vacen unos cuantos despachos del ala oeste para tu grupo. Haz que te suban las cosas aqu hoy mismo. Y, por cierto, trata de esquivar a Willingly durante una hora o as, hasta que yo le haya explicado cmo est la situacin. Me tendi la mano para indicarme que saliera. La estrech, pero no sal. -Con todos los respetos, seor... -S? Lawrence levant una ceja. -Desde el ala este se disfruta de una vista de la baha. Bajando en el ascensor de vuelta a mi planta, me felicit de nuevo por haberme asegurado de que Pearl y Tavish haban mandado copias de aquel informe en forma de insinuacin cifrada tanto al SPIG como al departamento interno de revisin de cuentas. Cruc la planta en direccin a mi despacho silbando el tema de la Espada, de Nothung con la sensacin de ser invencible. Eso explica por qu no vi a Pavel, que agitaba frenticamente los brazos hacindome seas, hasta que fue demasiado tarde. Mi secretario dio un respingo cuando la voz de Kiwi bram desde el interior. -Interrmpenos dentro de un par de minutos con una llamada urgente le susurr. Pavel asinti resignadamente cuando pas junto a l. Kiwi estaba instalado detrs de mi mesa y llevaba gafas de espejo. Ms de diez aos antes, Tor me haba explicado cmo deba actuar con los jefes a los que ya no necesitaba. Slo era cuestin de ganar tiempo. -Hola, Kiwi! le dije alegremente, corriendo las cortinas para que la luz inundara la habitacin. Qu trama por aqu? -T ests tramando algo! Y no es nada bueno! me inform en un tono que no me gust lo ms mnimo. Empec a revolver la bandeja de entradas y a abrir el correo como si l no estuviera all. -Si pudiera darme una pista... dije con aplomo. He estado una semana en Nueva York... -Y conspirando contra m todo ese tiempo, all y aqu! grit. No intentes hacerte la nia buena conmigo! Aunque en aquella ocasin su histeria tena cierta base real, no por ello me molest menos. -No cree que exagera un poco? protest. Por qu no me dice que le preocupa y as podremos dejar estos juegos de lado? -Eres t quien ha de explicarse contest con una voz fuera ya de control. Si no sabes nada, por qu no me has dicho que acabas de bajar del despacho de Lawrence? Qu contestas a eso? Qu has estado haciendo all la mitad de la maana? Jess! Kiwi tena espas por todas partes. Justo entonces son el interfono. -Llamada urgente, seorita Banks anunci la voz de Pavel. En la lnea seis, por favor. -Perdone le dije a Kiwi cortsmente. Kiwi tuvo que desalojar su carrocera de mi silla para que yo pudiera pasar al otro lado de la mesa y coger el telfono. Se cambio a una silla del lado opuesto y me mir fijamente mientras yo descolgaba el telfono. -Hola, amiga ma, adivinas qu estamos haciendo? La ronca voz de Georgian me lleg desde el otro lado de la lnea. Dios mo, era una llamada autntica! -Qu estn haciendo? Mir a Kiwi. A pesar de las gafas de sol, not el calor de su mirada furiosa. Al parecer iba a quedarse. -Pareces preocupada dijo Georgian. Te llamo ms tarde? -En situaciones como sta, creo que las cosas deberan enfocarse de manera muy diferente le contest. -De qu demonios hablas? se extra. Hay alguien contigo ah en este momento?

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-Eso es precisamente lo que yo opino respond. Me alegra que haya comprendido los problemas que tenemos por nuestra parte. -Hay alguien ah, pero no quieres que cuelgue dijo ella. Qu debo hacer entonces? -Tmese su tiempo y explqueme con todo detalle lo que ha conseguido hasta ahora le contest. Necesito conocer los hechos concretos para poder exponer la situacin ante mi jefe, que casualmente est sentado justo frente a m. Aunque Kiwi iba a ser pronto mi ex jefe, tena que ganar tiempo hasta que Lawrence le informara del hecho. Mir a Kiwi y alc las cejas significativamente, como si algo realmente decisivo estuviera ocurriendo al otro lado de la lnea. -Tu jefe? Espero que no tengas problemas coment Georgian. Vaya, me siento como un agente secreto en una misin muy importante o algo parecido. Ests segura de que no me esta oyendo? -Creo que deberamos tomar toda precaucin posible para evitar que pueda ocurrir algo parecido le dije. Incluso en un susurro, la voz de Georgian sonaba como Tallulah Bankhead tocando en el Radio City Music Hall. -Thor ha estado aqu toda la semana me cont, revoloteando a mi alrededor mientras imprima o cocinando con mi madre. Por cierto, sus pastelillos de patata son divinos. -Vaya al grano repliqu, consciente de que Kiwi no se contendra mucho tiempo. Cmo va su proyecto? -Anoche hice un gran adelanto respondi. Se me ocurri la idea de imprimir marcas de agua sobre el papel utilizando un aceite del tipo de la gli-cerina. Cuando lo sostienes frente a la luz es traslcido, igual que las autnticas marcas de agua. Creo que no se podra detectar por medio de rayos X. Dudo mucho de que realicen una inspeccin tan completa... Kiwi haba cogido una revista y la hojeaba irritado, cruzando y descruzando las piernas como si apenas pudiera contener la impaciencia. -Y Thor ha estado perfeccionando mi equipo prosigui Georgian, ingeniera industrial lo llama l, de modo que ahora podemos sacar ocho valores con una sola placa fotogrfica. Si imprimimos cien mil bonos, es casi un milln de pavos por foto! Yo dira que no est mal si se compara con las exposiciones fotogrficas de primera fila. Garabate en el bloc de mi mesa con un ojo puesto en Kiwi, mientras Georgian segua charlando sobre gastos y dificultades. A m me resultaba difcil concentrarme viendo que Kiwi estaba a punto de estallar. En ese momento, se levant, arroj a un lado la revista y comenz a caminar de un lado a otro, acercndose cada vez ms al telfono. Yo trat de hacer pantalla sobre el auricular con el hombro y empec a reducir mis respuestas a gruidos monosilbicos, pero l prcticamente me echaba el aliento en la nuca. -As pues, cul es el resultado final? interrump, para hacerla callar. Van a cumplir los plazos previstos? Estn a punto para la siguiente fase? -Estaremos a punto la semana prxima, o tal vez antes me asegur. Mierda! Y yo ni siquiera haba conseguido entrar en un solo fichero. -Pero, Verity, ahora que estamos tan cerca, empieza a invadirme el pnico, sabes? Me refiero a que, si nos descubren antes de que hayamos terminado, el asunto se ver como algo ilegal. Ests segura de que quieres hacerlo? Qu te parece? -Tambin yo respond. -En fin, lo que cuenta es que no vamos a quedarnos con el dinero. Mi nico pretexto es que estamos haciendo algo honorable. -Tambin yo. -Por supuesto, est la parte de aventura. Cuando Zoltan me cont lo de la apuesta, me dije: Qu diablos! Creo que a tu vida le ira bien mejorar un poco. -Tambin yo. -Por otro lado, si nos pillan, creo que deberamos entregar todos los beneficios a la Madre Teresa; tal vez as me hara sentirme ms feliz el hecho de ir a la crcel. -Tambin yo. Kiwi se abalanz contra m y se detuvo a unos centmetros de mi cara. Se arranc las gafas de sol y me mir.

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-Tambin yo, tambin yo, tambin yo! explot. Qu clase de conversacin es sta? -Perdneme le dije a Georgian, ha surgido una emergencia en mi despacho. Volviendo el rostro hacia Kiwi, espet: Estoy hablando por telfono. Quiz sera mejor que concertramos una entrevista para continuar esta charla en otro momento ms apropiado. -Estamos hablando, y estamos hablando ahora, Banks me contest, con la cara negra por la rabia. Ni unos caballos salvajes ni Dios bajado del cielo podran arrastrarme fuera de este despacho. Estoy clavado al suelo. Ahora, termina esa conversacin, y deprisa. -Perdneme, seor Willingly le dijo Pavel a Kiwi desde el umbral de la puerta. Tengo a la seora Harbinger al telfono. Dice que su jefe quiere verle en su despacho enseguida. La seora Harbinger era la secretara de Lawrence. Sonre dulcemente cuando Kiwi vacil, clavado al suelo. -Dile que ir en cuanto pueda murmur Kiwi. -Entonces tal vez sea mejor que hable usted mismo con ella, seor insisti Pavel;. Est en mi lnea, dice que llevan toda la maana buscndolo, pero que no estaba en su despacho. -El seor Willingly ha estado en mi despacho toda la maana coment en tono distrado. Kiwi me lanz una mirada furiosa. -S, finalmente se les ha ocurrido buscarle aqu. Al parecer es muy importante, seor afirm Pavel. -De acuerdo, de acuerdo murmur Kiwi, mientras se diriga hacia la puerta pisando con fuerza. Pero ser mejor que no te muevas de aqu, Banks. Quiero ver tu culo en tu despacho y en esa silla cuando vuelva. Kiwi sali echando humo por las orejas, mientras Pavel y yo nos sonreamos mutuamente. -Qu ocurre? pregunt Georgian. -Unos caballos salvajes y el mismsimo Dios acaban de venir a mi despacho y se han llevado a rastras a mi jefe le expliqu. -Al parecer, la vida en el banco no es tan aburrida como yo me la haba imaginado siempre. -Es una diversin continua le asegur. Tengo que colgar ya porque he de llamar ahora mismo a los de mantenimiento para que trasladen mis cosas. Mi culo estar en la misma silla y en mi despacho cuando l vuelva. Pero mi despacho estar en la trigsima planta y no en la decimotercera. -De qu ests hablando? -Hablaba sola respond. Dime, exactamente hasta dnde habis llegado ya? -He impreso copias en blanco de todos los bonos que Thor me entreg me dijo. Lo nico que necesito ahora es un documento autntico para poder grabar los nmeros de serie y todo lo dems. Se supone que ser un da de stos; en cualquier momento, de hecho. Thor est buscando un empleo. -Un empleo? Para qu? Es dueo de una empresa repliqu sorprendida. -Creo que necesitar ese empleo me asegur.- Deja que te lo explique...

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HACIENDO INVENTARIO Era joven, pero se es precisamente el momento de empezar. Cuanto antes se siembra, antes se recoge. En aquella poca andaba siempre de un lado para otro, nunca fui un holgazn. Ms vale gastar suelas que hojas: se era mi lema. Al que madruga, Dios le ayuda. BOUCK WHITE, The Book of Daniel Drew

MARTES, 8 DE DICIEMBRE Duke Jimmy se desabroch la bragueta y ech una buena meada, calentita, en su portal favorito de la Tercera Avenida. Tras abrocharse de nuevo los pantalones, se baj el suave y viejo suter de cachemira que le haban dado, despus de zurcido, en la Liga de Salvamento de San Marcos. El suter era de un bonito color vino y combinaba bien con la chaqueta de tweed remendada que haba conseguido en la Misin de la Luz Divina. El hombre se encamin a Union Square, donde pensaba recoger la limosna habitual de la maana. Cerca de all haba un edificio con una agradable rejilla por donde sala aire caliente y junto a la cual le gustaba sentarse mientras se tomaba el desayuno. Pero la maana era ms fra de lo que haba credo. Cuando lleg a Union Square, sus manos, metidas en los bolsillos rados, estaban heladas, y notaba la humedad de la nieve filtrndose a travs de los peridicos que forraban sus zapatos. Se encontraba sentado al lado de la rejilla, con un zapato fuera, cuando se percat del hombre que lo contemplaba de pie junto a l. Duke Jimmy alz la vista. Haba algo extrao en aquel tipo. Luego se dio cuenta de que era el color de sus ojos. Jimmy no haba visto nunca unos ojos parecidos salvo en los gatos callejeros. -Muy buenos das, seor -dijo Jimmy afablemente. -Hola -replic Tor-. La maana es mucho ms fra de lo que haba pronosticado el hombre del tiempo. Debe de estar helndose con esa ropa. -Muy cierto -dijo Jimmy-. Justamente estaba pensando que una buena botella de vino tinto calentara mis viejos huesos. -Me preguntaba -dijo Tor-, si le importara ponerse de pie un momento.

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-Espero que no est pensando en robarme -repuso Jimmy, mientras se pona el zapato y se levantaba-. Si es as, no cabe duda de que ha escogido al tipo equivocado. Tor rode lentamente al viejo vagabundo, mirndolo de arriba abajo. -Creo que servir -afirm-. Qu le parecera ganar algn dinero? -Eso depende -contest Duke Jimmy con cautela. -Parece tener la misma talla que yo. Qu le parecera venderme la ropa que lleva? Slo las prendas exteriores, no estoy interesado en la ropa interior -aadi Tor rpidamente. Le acababa de llegar una bocanada del intenso olor del viejo borracho y se pregunt cunto desinfectante hara falta para eliminar los piojos de la ropa. -De cunto dinero se trata? -pregunt Jimmy-. Esta ropa es prcticamente una herencia familiar, comprende? No puedo desprenderme de ella as como as. -Cincuenta dlares -contest Tor. -Me parece justo -concedi Jimmy-. Pero qu me pondr si le vendo mi ltimo traje? Tor no haba pensado en ello, pero tampoco deseaba embarcarse en una expedicin de compra para equipar a aquel tipo. -Qu me dice del traje que lleva usted? -sugiri Jimmy-. Si mi ropa le queda bien, su ropa debera quedarme bien a m. -Este traje es bastante caro -replic Tor. -Me parece perfecto -dijo Jimmy-. Por eso me llaman Duke Jimmy, porque reconozco la calidad en cuanto la veo.

La oficina de mensajera, en el centro de Manhattan, estaba atestada de cuerpos sudorosos. El continuo zumbido de las voces, similar al de un ventilador, cesaba durante unos instantes cada vez que el empleado anunciaba el nmero de uno de ellos. Tor se levant del fondo de la estancia cuando se anunci su nmero. Era consciente del fuerte olor a lquido de limpieza en seco y desinfectante que le acompaaba al tiempo que atravesaba la habitacin, y del aroma soterrado que pareca ligeramente ms intenso. Pero nadie ms pareci percibido. Sigui al empleado hasta un espacioso almacn con muchas mesas. - Seor Duke? -pregunt el entrevistador sin apenas levantar la vista cuando Tor entr en el cubculo. -S, Jimmy Duke -respondi Tor, conteniendo una leve sonrisa. -Escribir James, le parece bien? Es se su nombre autntico? -La gente me llama Jimmy-respondi Tor. -Bien -dijo el entrevistador, y escribi James en el casillero-. Me permite ver el formulario que ha rellenado? -Cuando Tor se lo tendi, pregunt-: Ha trabajado antes en algo parecido?

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-He hecho de repartidor para tiendas de comestibles -contest Tor. -Ah, s, ya lo veo -dijo el entrevistador-. Bien, permtame que le explique el trabajo. Una agencia de valores, o la Bolsa, nos llama por telfono. Si le avisan a usted, tiene que ir a la direccin indicada. All encontrar los valores metidos en una cartera. Usted debe recogerla y comprobar que estn todos; luego firma y entrega el recibo a la agencia. Tiene que hacerles firmar el papel rosa para que podamos enviarles la factura correspondiente. - Y luego qu hago? -inquiri Tor. -Llevarlos al Depository Trust, donde anotarn la entrada. Cotejarn los impresos con los valores y le darn un recibo. Les cobramos diez dlares por entrega, y a usted le pagaremos ocho dlares la hora. La mayora de entregas le llevarn muy poco tiempo, ya que casi todas las oficinas estn situadas en el distrito financiero. Nosotros ponemos la bicicleta. Eso es todo. -Bien-dijo Tor-. Cundo empiezo? -Tardaremos unas dos semanas en tramitarle el seguro. Pero, como por lo que veo en su formulario no le han arrestado nunca ni tiene antecedentes, y ahora mismo andamos un poco cortos de personal, puede empezar de inmediato. Le enviaremos sus papeles cuando est listo el seguro, dentro de unas semanas. Presntese en la oficina de mensajera de Broad Street maana a las ocho de la. maana. -Bien dijo T or, y sali. No tendra que esperar a que llegaran los papeles del seguro. Al cabo de dos semanas, el robo ya se habra materializado.

MIRCOLES, 9 DE DICIEMBRE

A las nueve de la maana del 9 de diciembre, un hombre con una chaqueta de tweed rada y un suter color vino traspas las puertas de Merrill Lynch. Llevaba zapatillas de deporte manchadas de barro, prendedores de los que utilizan los ciclistas alrededor de los bajos de los pantalones, y una carpeta con sujetapapeles donde haba varias hojas escritas. Se acerc a la mesa de la recepcionista. -Recogida para el Depository -anunci. -Es usted mensajero? -pregunt la mujer. Tor asinti-. En el piso siguiente -indic. Tor sali del ascensor en el piso siguiente. Haba un largo pasillo con una puerta al final sobre la que se lea ENTREGAS. Lo recorri hasta llegar a la puerta, puls el timbre y la puerta se abri con un chasquido. - Recogida para el Depository? -pregunt Toral hombre que haba en la ventanilla.

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-Vale; ya est aqu! -grit ste por encima de su hombro-. Vamos, date prisa, no tenemos todo el da. Hay algo entre la A y la G? No tengo nada todava entre la H y la M. De la S a la Z est bien... El hombre repas las pilas de documentos que tena sobre la mesa, tachando los que figuraban en una lista que tena delante. -Bien, creo que esto es todo -le dijo a Tor. Ambos repasaron los valores y anotaron los nmeros. Tor los meti en la cartera de lona que le tendi el hombre y le dio un recibo a ste, quien firm los impresos que Tor llevaba en la carpeta. Por ltimo, recogi la cartera. -Clasifican estos ttulos por orden alfabtico?-pregunt. -S. Para qu quiere saberlo? -replic el hombre desde el otro lado de la ventanilla. -Si tengo que entregar valores aqu, se los he de traer a usted? -No. sos van a entradas, en el siguiente piso. -Gracias -dijo Tor. Cuando se volva para salir aadi para sus adentros-: Que la mano izquierda no sepa lo que hace la mano derecha. - Qu ha dicho? -pregunt el hombre, un poco mosca. -Una cita bblica -contest Tor, y la puerta se cerr tras l con un chasquido. Sin ayuda bblica no tenan modo de cotejar las entradas y salidas diarias de ttulos como los que l llevaba en la cartera, pens mientras volva por el pasillo. Si las cosas se manejaban y archivaban en tantos lugares diferentes, sera harto difcil cotejar la cantidad de dlares en bruto que entraban y salan por la puerta. Tor sonri. Las calles estaban llenas de fango y sucias de nieve pisada. Tor camin hasta la bicicleta y arroj la cartera de lona a uno de los cestos que colgaban de la parte de atrs. Luego liber la bicicleta del soporte y se alej por los desfiladeros de acero y hormign de Wall Street. Una hora ms tarde, cubierta de fango y cargada con varias carteras de lona parecidas, la bicicleta avanzaba laboriosamente entre el denso trfico hasta la estacin de metro de Wall Street. Tor pedale cansinamente hasta el soporte para bicicletas de la entrada este, at el vehculo y se carg los cestos al hombro. Gruendo un poco a causa del peso, baj las escaleras y se meti en el metro.

Lelia lleg corriendo por el pasillo tan pronto como la criada abri la puerta de doble hoja de la entrada. -Mein Gott in Himmel! -exclam-. Fango! Fango! Qu'est qu'il fait? No le dejes entrar. Me ensuciar el suelo! Qu quierre? -Lelia, encanto, qu hospitalidad -dijo Tor, quitndose la suciedad de los prpados y dejando al descubierto dos zonas blancas que parecan anteojos. -Oh, mon cher-dijo Lelia-. Qu le han hecho? Le han arrastrado por la cuneta, con lo

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sucio que est. De dnde viene con esas ropas? -Al parecer es la indumentaria apropiada para los mensajeros -le asegur Tor-. He llevado a cabo un estudio sobre el tema. Los encargados de las entregas se habran alarmado si hubiera llegado vestido con un traje Brioni. Al parecer prefieren mensajeros del tipo srdido. -Tiene que quitarse eso y le diremos a Nana que prepare un agradable bao de burbujas -le dijo Lelia, arrugando la nariz ligeramente al percibir el aroma de Tor. -No tengo tiempo para burbujas, querida -replic l-. Dnde est Georgian? Le ha llegado el momento de trabajar. Georgian estaba en la Habitacin Ciruela, preparando los documentos y limpiando el equipo. Tor y Lelia acarrearon las carteras por el pasillo, las abrieron una a una y examinaron su contenido, haciendo una lista de lo que haban sacado de cada una y colocando los ttulos seleccionados en una pequea pila en el suelo. Lelia llevaba una cuenta apresurada del valor nominal de cada bono que extraan para imprimir. -Ser mejor que te laves las manos antes de seguir tocndolos -le dijo Georgian a Tor-. O deja que lo haga mi madre. Estas armando un buen lo. -Si haces tu trabajo correctamente -dijo Tor, con una mueca que revel unos dientes blancos en un rostro negro-, no tendrn que salir de aqu. Georgian se qued mirndolo fijamente. -Dios mo, esto ya est. Ahora s que empieza en serio, no es cierto? -dijo. -No s qu quieres decir con esto. Pero sin duda stos son ttulos negociables, y vamos a coger las cantidades en dlares y los nmeros de cada certificado para grabarlos en nuestros certificados en blanco. No me digas que ahora sientes escrpulos. Georgian se qued sin habla. -Allons, allons! -intervino Lelia de inmediato-. Mach snell! Dpechez-vous! Tenemos todo el trabajo por hacer y vosotros estis en las nubes. T empieza las fotos y yo har un poco de potage para el pobre Zoltan. Necesitar la comida para recuperar la buena salud. -Madre, por Dios, no piensas nunca en otra cosa que no sea la comida? -Da fuerzas para que los delincuentes tengan xito -dijo Lelia, ponindose en pie. Tor miraba la pila de ttulos que haban elegido, pasando las hojas con el dedo pulgar. Levant la vista con expresin sombra. -Slo tenemos veinte -dijo. - Veinte qu? -pregunt Georgian. -Veinte certificados, de todas estas carteras, que podamos utilizar. Tienen que ser de tipos para los que ya tengamos listos los grabados. Si todos los ttulos que conseguimos son como stos, de tan slo cinco mil dlares por documento, estaremos haciendo planchas de grabado durante meses slo para imprimir los nmeros.

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-Me llev la mayor parte del fin de semana hacer las planchas para esos bonos de muestra que compraste -admiti Georgian-. Podra necesitar todo el da slo para grabar los nmeros de estos pocos. -No disponemos de todo el da -espet Tor. Se agach y rpidamente volvi a puntear la cantidad que haba en la pila-. Menos de diez millones- dijo irritado. - Y qu tiene de malo? -inquiri Georgian-. La apuesta con True consiste en ver quin roba antes treinta millones! Prcticamente lo hemos conseguido en la primera tacada! Tor suspir y se incorpor. -No se trata de robar treinta millones, sino de ganar treinta millones -explic pacientemente-. Para eso se necesitan mil millones en valores pignoraticios. -Entonces toma prestados ttulos ms altos para que yo los copie -sugiri Georgian con su lgica marca de la casa. -Hago todo lo que puedo -contest Tor, poniendo nfasis en cada palabra-. Considerando que tengo que coger lo que las empresas tienen a bien transferir, y que t te has convertido en el maestro Zen del grabado, es decir, la perfeccin o nada, yo dira que no acabaremos con esta pequea travesura hasta el prximo junio! -No entiendes nada -dijo Georgian con lgrimas en los ojos-. Tengo que preparar una plancha nueva: hacer la foto, revelar la pelcula, realizar el grabado con cido..., o sea, todo el proceso, para cada maldito bono que entre por esa puerta. Cada uno de ellos requiere demasiados pasos. Adems -aadi cogiendo un bono y agitndolo en las narices de Tor-, la mitad de los nmeros de estas tonteras ni siquiera estn grabados, se limitan a imprimirlos en una prensa normal. No veo por qu he de esforzarme tanto... -Qu has dicho? -exclam Tor, arrancndole el bono de la mano y examinndolo detenidamente. Luego sonri lentamente y mir a Georgian-. Mi pequeo genio cabeza de chorlito -le dijo en tono irnico-. Creo que acabas de salvamos el cuello a todos. Tor engulla su segundo plato del delicioso minestrone de Lelia mientras acababa de explicarle el anverso del bono a Georgian. -Podemos grabar casi toda la cara delantera antes de hacemos con el bono autntico que queramos copiar. El dibujo de la orla, el nombre y el nmero del emisor no cambian nunca, independientemente de la cantidad o del nmero de serie del bono. -Correcto -asinti Georgian-. Todo lo dems puede fotografiarse e imprimirse a partir de la foto, sin necesidad de hacer planchas de grabado. Es decir, todo menos la denominacin del bono, su valor nominal. Eso se dira que est grabado, ms que impreso, en cada tipo de bono. -De acuerdo, pero..., pasa los dedos por encima de ese nmero -dijo Tor-. Quizs est grabado, pero slo tiene un poco ms de relieve que las partes del bono impresas. Adems, la denominacin se halla situada en el centro del ttulo. Si la orla de alrededor est grabada, y eso es lo que con toda probabilidad se toca al revisar un montn de

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ttulos, resultar muy difcil detectar si uno de los floridos nmeros del centro est grabado o impreso. -Sin duda as reduciramos el tiempo necesario -admiti Georgian-. Podra hacer un negativo fotogrfico para cada ocho ttulos y grabar directamente a partir del negativo. Sera mucho ms fcil que hacer la foto y luego preparar ocho planchas de grabado antes de imprimir. -Muy bien, de acuerdo, estoy dispuesto a correr ese riesgo si t lo ests -anunci Tor-. Despus de todo, soy yo quien tiene que entregar los ttulos falsos en el Depository Trust. Ser a m a quien pillen si los documentos no pasan la inspeccin. -Me encantara estar all para hacerte una foto -brome Georgian, riendo. Pero pareca realmente preocupada-. Me pongo tan nerviosa cuando la ms mnima cosa sale mal! -explic-. Me siento como si nos hubiramos metido en una pesadilla... -No hay tiempo para pesadillas, ni tampoco para sueos -interrumpi Lelia, que llegaba para llevarse los platos de sopa-. No debis dejar para maana lo que podis hacer pasado maana. -Muy bien, madre. -Georgian ri-. Trae el secador, al parecer vamos a ponemos a trabajar. Eran las dos y media cuando Lelia entr en el antiguo vestbulo impregnado de olor a pescado del South End Yacht Club, ms abajo de Whitehall, en el East River Drive. Llevaba un sobre bajo el brazo que contena los veinte ttulos terminados. -Perdone, seora -la detuvo el portero-, pero no puede entrar a menos que vaya acompaada de un miembro del club. -Pero es que el doctor Tor me est esperando. Se trata de un asunto de grave urgence -explic Lelia. -Quizs algo le haya retenido -dijo el portero-. Hoy no ha venido. Lelia estaba a punto de protestar cuando el portero mir hacia la puerta alarmado. Tor suba corriendo los escalones cubierto de lodo, con la rada chaqueta de tweed, los pantalones desteidos y las cestas de la bicicleta colgando del hombro. -Me alegra que me haya esperado, querida -dijo, agarrando a Lelia de la manga del abrigo de piel con grandes precauciones-. George, sta es la baronesa Daimlisch. Tomaremos el t en el comedor privado, ya est reservado. Y mndanos una botella de ese clarete del treinta y dos, si eres tan amable. El atnito portero trat de no mirar el atuendo de Tor, pero abri el armarito que tena a su espalda y sac una corbata con la diminuta insignia del club. A continuacin se la tendi a Tor, que se la coloc alrededor del cuello de su suter color vino y se hizo el nudo. Tor le ofreci el brazo a Lelia y ambos se dirigieron al comedor. -Ah, George! -aadi Tor por encima del hombro- Y no pierda de vista mi bicicleta, por favor. Est justo delante de la puerta. -Por supuesto, seor-replic George.

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-Este clarete es excelente -dijo Lelia, sentada junto a la chimenea del comedor privado del club, tenuemente iluminado y con paredes revestidas de madera. -Y estos grabados son exquisitos -replic Tor, hojendolos cuidadosamente-. Ahora los pondremos en las carteras correspondientes para entregarlos. He cogido unos cuantos ms mientras usted y Georgian trabajaban en stos. Ahora son las tres menos cuarto. Cree que podr volver a casa, copiarlos y volver a las cinco para que yo pueda entregados en el Depository? -Ser dificile -opin Lelia-, pero ha hecho todo esto en menos de una hora. El problema es el tiempo que yo necesito para venir hasta aqu desde el metro, aunque es ms rpido que hacer todo el trayecto en taxi. -Entonces, quiz sea mejor que nos encontremos en el metro -sugiri Tor-. Y no ms pausas para comer o para ccteles a partir de hoy. El tiempo es esencial, as que me alegra que est dispuesta a ser nuestro enlace. No obstante, espero que comprenda que est corriendo un riesgo. - Qu es la vida si uno teme correr riesgos? -dijo Lelia. Tor asinti y mir uno de los ttulos falsos. Pas los dedos por el nmero festoneado que haba en el centro y que rezaba: $5.000 y n./ 100, un nmero que haba sido impreso en lugar de grabado. Slo un experto percibira la diferencia. Era la frase que haba seis lneas ms abajo lo que le preocupaba. No por su aspecto, sino por lo que deca: Salvo amortizacin anticipada, segn se menciona. Haban copiado un bono amortizable por anticipado, un ttulo que poda ser recuperado, como un pagar, si el emisor deseaba amortizarlo anticipadamente. Cmo no se haba dado cuenta antes? Oh, bueno, pens, ahora ya estaba hecho. Lo ms probable era que no ocurriera nada. Y, como deca Lelia, qu era la vida si uno tema correr riesgos? Tor meti el bono en la cartera para el Depository Trust. Los cuarenta pisos de cemento y cristal del edificio del Depository Trust ocultaban una construccin interna, semejante a una cmara acorazada, en la que se almacenaban cientos de miles de ttulos como los que haba en la bolsa de Tor. La mayora de entregas normales se efectuaban en la entrada principal, que albergaba al Chemical Bank. Pero las entregas importantes, el trasiego constante de ttulos, se realizaban por la parte de atrs del edificio. En la parte de atrs del 55 de la calle Water haba unas puertas construidas en acero de treinta centmetros de grosor. Detrs de stas haban instalado una serie de trampas de doble puerta, a travs de las cuales pasaban, durante todo el da, mensajeros despeinados con tejanos descoloridos y zapatillas de deporte, carteras de reparto y maletines repletos de bonos corporativos y municipales, valores ordinarios y acciones preferentes. Las cmaras acorazadas donde se almacenaban los ttulos se encontraban situadas en

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el laberinto de stanos de mltiples niveles del edificio. Pero los mensajeros no hollaban jams aquellos sacrosantos lugares, ni tampoco las oficinas que albergaban las plantas superiores. Todo lo que se haca tras las puertas de acero estaba controlado por cmaras de seguridad, mecanismos de identificacin y un puesto de control para los guardas de seguridad. A las cuatro cincuenta, exactamente, de la tarde del 9 de diciembre, un hombre vestido con chaqueta de tweed descolorida, suter de color vino y zapatillas de deporte enlodadas entr en el Depository Trust Company. Llevaba colgado del hombro un cesto doble de bicicleta que contena carteras salpicadas de barro y llenas de ttulos. Empuj las puertas de acero y traspas el laberinto de puertas subsiguientes, pas junto a cmaras y guardas de seguridad y entr en la pequea habitacin donde se efectuaban las entregas. Una vez all, se situ detrs de otro mensajero y aguard frente a la puerta de dos batientes hasta que le lleg el turno. Una a una, coloc sobre el mostrador las carteras con los impresos que las acompaaban. La administrativa que haba tras el mostrador las abri y comprob si estaban todos los ttulos que figuraban en la lista. Luego, la mujer sac y firm los impresos en cuatro copias que iban sujetos a las carteras y agreg una copia a los ttulos, que seran depositados en la cmara acorazada. Rellen la segunda copia del impreso y devolvi las dos restantes al mensajero, como prueba de que la entrega haba sido realizada. El mensajero entregara una de esas dos copias al propietario de los ttulos. . Tor recogi sus recibos y sali por las puertas de acero. Transaccin finalizada. Cuando sali a la calle, mir el reloj. Apenas eran las cinco, pero el cielo estaba absolutamente negro. Volvi a rodear lentamente el edificio hasta llegar a la parte delantera, donde haba dejado la bicicleta. La solt y alz la vista para contemplar el edificio. Las luces del Chemical Bank brillaban resplandecientes, a pesar de que el banco deba de haber cerrado ya hasta el da siguiente. Entre los dos viajes y las dos impresiones realizadas aquel da, haba depositado cerca de treinta millones de dlares en bonos al portador, que descansaran en los estantes del Depository Trust Company desde entonces hasta la eternidad. Y nadie les haba echado siquiera una mirada para comprobar si eran autnticos.

VIERNES, 18 DE DICIEMBRE, UTRECHT, PASES BAJOS

Era el ltimo viernes antes de las vacaciones de Navidad y Vincent Veerboom estaba sentado en su despacho del Rabobank, garabateando unas notas para su secretaria y

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alzando la vista ocasionalmente para mirar por la ventana. La nica y sombra ventana de su inexpugnable despacho daba a la ciudad de Utrecht, humeante y cubierta de nieve. El fino velo de nieve cristalina, que caa lentamente del negro cielo, ocultaba la fealdad de sus edificios achaparrados y grises. Veerboom oy unos golpes suaves en la puerta. Su ayudante entr en la habitacin. -S? -gru Veerboom, irritado por la interrupcin de su ensueo prevacacional. -Seor, disculpe, por favor. Ya s que est preparndose para iniciar las vacaciones, pero la baronesa Daimlisch est ah fuera. Desea que la reciba. -No estoy -contest. Era casi la hora de salir; el banco cerrara al cabo de un cuarto de hora y l se haba pasado toda la tarde pensando en ese momento y en lo que le seguira. Su mujer y sus hijos ya se haban ido a la casa rstica que tenan en Zermatt, para esquiar, y no se reunira con ellos hasta el da siguiente. Tan pronto como abandonara el banco, pasara una velada romntica arropado por el abundante pecho de su amante, Ullie, quien presumiblemente, estaba calentando la cena para l en el pequeo apartamento que le haba alquilado en la zona residencial de Utrecht. -Seor, la baronesa insiste en que es un asunto de la mxima urgencia. Desea realizar una transaccin importante hoy mismo antes de que cierre el banco. - La vspera de las vacaciones de Navidad? -le espet Veerboom-. Desde luego que no, es absurdo! Que venga cuando volvamos de vacaciones. -El banco permanecer cerrado durante toda una semana-seal el ayudante-, y la baronesa se marcha esta noche a Baden-Baden. -De todas formas, quin es esa baronesa Daimlish? El nombre me suena... El ayudante cruz la estancia y susurr en el odo de Veerboom, como si alguien estuviera escuchando por la cerradura. -Ah, ya comprendo -dijo Veerboom-. Bien, entonces hgala pasar. Esperemos que podamos despachar el asunto rpidamente. Odio hacer negocios con esas mujeres alemanas chillonas e insoportables. -La baronesa es rusa de nacimiento -indic el ayudante-. Un expatriada, ya sabe. -S s, gracias. A veces a uno se le olvidan estas cosas. Y cul es el nombre de pila de la baronesa, Peter? -Lelia, seor. Su nombre es Lelia Maria von Daimlisch. El ayudante sali e instantes despus introdujo a Lelia en el despacho. Lelia iba envuelta en pieles blancas y embutida en unas altas botas, tambin blancas, de piel de lagarto. Cuando entr, apart la capa hacia atrs, y el despliegue de diamantes que rodeaban su cuello le cort la respiracin a Veerboom. Este, tras recuperar su aplomo, avanz unos pasos y estrech la mano que Lelia le tenda. -Lelia, qu alegra volver a verla -la salud cordialmente. Veerboom no se haba convertido en un importante banquero holands precisamente por haber tirado el encanto al cubo de la basura-. Est ms radiante que nunca. Sigue siendo la jovencita

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que recordaba. Cunto tiempo hace? Parecen aos, pero, en algunos aspectos, se dira que fue ayer. -Para m -dijo Lelia, agitando recatadamente las pestaas-, el tiempo no es relativo. No haba visto jams a aquel hombre; los banqueros eran tan presuntuosos. -Eso mismo pienso yo -convino l calurosamente, indicndole que se sentara. Veerboom se sent en una silla junto a la de ella y apret un pequeo timbre para llamar al botones-. Supongo que mi ayudante le ha explicado ya que tengo una cita de negocios muy urgente esta tarde, lo que lamentablemente limita el tiempo que puedo concederle a usted. As que ser mejor que vayamos directamente al asunto. Qu le trae al Rabobank con tanta urgencia la vspera de las vacaciones de Navidad? -Dinero -contest Lelia-. Un legado de mi querido y difunto marido. Me dej una suma considerable para el cuidado de mi nica hija. Deseo invertir una parte de ese dinero en su banco, es eso posible? -Naturalmente. Por supuesto. Estaremos encantados de desempear el papel que usted desee. Desea usted que actuemos como fideicomisarios de su hija? -En absoluto. Mi hija va a venir aqu, a Europa, y deseo que tenga todo lo que desee; pero lo que le doy a usted son los.., mis propias inversiones... que no deseo convertir en lquido. -Comprendo -dijo Veerboom-. Usted tiene algo para usar como valores pignoraticios y desea obtener un prstamo sobre ellos, no es as? De este modo, no tendr que convertir sus inversiones en lquido y perder as los intereses, sino utilizarlas simplemente para garantizar una lnea de crdito. Y desea usted que esa cuenta vaya a nombre de su hija? -No, slo a mi nombre -respondi Lelia-. Y quiero sacar dinero tan a menudo como desee; ahora, por ejemplo. -Bien, eso es algo diferente -dijo Veerboom-. No slo quiere establecer una lnea de crdito, sino un saldo de apertura en forma de prstamo, lo que naturalmente dar lugar a intereses. Si lo he entendido correctamente, usted le dar a su hija las rdenes de pago que necesite a partir de esa cantidad inicial, y de ese modo usted seguir detentando el control absoluto del dinero. Muy sensato, si me permite decirlo. -Entonces, es posible? -Por supuesto, nada ms fcil, mi querida seora. Y cunto desea cmo prstamo para establecer el saldo de apertura? -sa es la razn por la que deseaba hablar directamente con usted, monsieur Veerboom. Se trata de una suma considerable. - Y de qu suma estamos hablando, mi querida baronesa? -pregunt Veerboom, sonriendo amablemente. -Veinte millones de dlares americanos, mi querido monsieur Veerboom. Veerboom se qued mirndola durante unos instantes, luego recuper su encanto. -Ciertamente. Y qu tiene pensado utilizar como valores pignoraticios para el

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prstamo? -Sern suficientes cuarenta millones? -pregunt Lelia dulcemente. - Cuarenta millones para garantizar un prstamo de veinte? -inquiri Veerboom, preguntndose si haba odo bien-. No habr ningn problema, mi querida baronesa. Pero quiz, siendo fiesta y teniendo en cuenta que el banco va a cerrar ahora mismo, podra firmar unos documentos hoy y yo me pondra en contacto con usted dentro de una semana ms o menos, en Baden-Baden, donde segn creo usted... -Eso no ser posible -le asegur Lelia-. Deseo llevarme varios millones ahora mismo, hoy. A causa de esta necesidad he trado personalmente la garanta, los valores pignoraticios. Lelia abri el gran bolso que llevaba y sac un montn de autnticos bonos al portador, cuyas copias se hallaban depositadas, acumulando polvo, en la cmara acorazada del Depository Trust, en Nueva York. Los despleg en abanico sobre la mesa mientras Veerboom trataba de no quedarse con la boca abierta. Justo entonces entr el botones. -T para la seora -le dijo Veerboom. Prcticamente se atragant al hablar, de tan seca que tena la garganta-. Y a m treme un coac. Trae la botella, mejor. Seora, le apetecera tomar un coac? Lelia asinti y sonri dulcemente.

-Ah, Hans! -aadi Veerboom, recordando algo en el ltimo momento-. Puedes decirle a Peter que telefonee al caballero con quien estoy citado a las seis y le diga que llegar tarde, por favor? Muchas gracias.

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LA FINANCIACIN Bajo ningn otro sistema econmico anterior al advenimiento de la industria de las mquinas parece haberse considerado que los beneficios obtenidos mediante la inversin fueran una fuente normal, o indiscutiblemente legtima, de lucro. THORSTEIN VEBLEN, The Machine Age

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El domingo 20 de diciembre haba pasado casi un mes desde mi noche en la pera. Ese da, en la funcin de la tarde, los dioses germnicos dieron paso a la famosa cazadora de fortunas francesa Manon. Pareca el adecuado tributo a aquella primera e inspirada velada. Me encanta la escena en la que Manon abandona su vida como reina de Pars y, cargada de diamantes, corre hacia San Sulpicio para seducir a su antiguo amante la vspera de su ordenacin como sacerdote. Manon es una chica que se debate entre el amor por los hombres y el amor por el dinero. Pero, como es habitual en la pera, el dinero acaba ganando al final. Cuando est agonizando, en la pobreza y el exilio, incluso las estrellas que brillan por encima de su cabeza le recuerdan los diamantes que sola llevar cuando nadaba en la abundancia. Regres a casa algo ms animada, no slo por el encanto de la msica, sino por el hecho de que fuera Manon la que hubiera cado y no yo. La niebla envolva mi apartamento como si fuera un calcetn blanco. Sal a la terraza y cort unas cuantas orqudeas blancas para llevarlas dentro. La niebla era tan densa que, desde all, ni siquiera distingua la torre flica que Lillie Coit haba erigido sobre Telegraph Hill, como tributo a los bomberos que sola perseguir por la ciudad. Ya estaba dentro, preparndome un t, cuando son el telfono. -Buenas noches, querida -dijo la queda y familiar voz-. Te llamo porque he pensado que quiz quieras desearme un feliz cumpleaos. -Hoy es tu cumpleaos? -pregunt-. Saba que era el de Beethoven. -Las grandes mentes estn guiadas por los mismos planetas -convino Tor-. Y al parecer hoy tengo muchas cosas que celebrar; todo funciona segn los plazos previstos. Maldicin! Significaba eso que haba conseguido los bonos que necesitaba para iniciar la segunda fase, la inversin? Y yo ni siquiera haba arrancado. Tavish y el resto del equipo no haban conseguido an descifrar un slo cdigo, de manera que segua sin poder echarle la mano encima a un solo centavo. De repente, toda aquella idea de la apuesta empez a deprimirme. -Bueno, y qu habis estado haciendo los tres para celebrarlo? -inquir para cambiar de tema. -Georgian y yo seguimos trabajando, por supuesto me cont-. Deberamos terminar la impresin de bonos a finales de semana. Pero Lelia se ha ido a Europa para ayudarnos a acelerar el asunto. As pues, haba buenas noticias y malas noticias. Las buenas, claro est, que an no haban acabado; todava contaba con una semana para alcanzarlos. Pero las malas... Pens que sera mejor descubrirlo. -Has enviado a Lelia a Europa sola? -pregunt-. Espero que sepas lo que haces. -No puede tener demasiados problemas -me asegur-. Se ha llevado los bonos autnticos, los que sustituimos por nuestras falsificaciones, y est estableciendo lneas de crdito en varios bancos del continente. A nadie, en ningn pas, le extraar que una

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mujer de su posicin abra cuentas importantes. Pero en realidad no est sacando lquido, se limita a preparar el terreno a fin de tener el dinero disponible cuando estemos listos para reclamarlo. -Espero que con ese acelerar el asunto no te salga el tiro por la culata y te vuele la cabeza -le advert-. Conozco a Lelia desde hace mucho ms tiempo que t. Le gusta hacer las cosas a su manera. -Deja que yo me preocupe por eso -me dijo alegremente-. Adems, alguien tena que poner la pelota en juego. Cuando hayamos acabado de imprimir y sustituir los bonos, a finales de esta semana, ser demasiado tarde para abrir ninguna cuenta en Europa. Estamos casi en Navidad y los bancos europeos permanecern cerrados por vacaciones. Tendramos que esperar hasta despus de Ao Nuevo. Dios mo, tena razn! No haba pensado en ello; al cabo de cuatro das, el da de Nochebuena, se desconectaran los sistemas de prueba del banco para realizar el mantenimiento de fin de ao. Si para entonces no haba conseguido entrar en los programas para apropiarme de las transferencias telefnicas, tambin yo tendra que esperar hasta despus de Ao Nuevo. Llevaramos varias semanas de retraso con relacin a Tor, y, por si fuera poco, perderamos el considerable volumen de dinero de fin de ao. Cmo poda haber sido tan estpida? -Y qu tal te va con tu pequeo robo, querida? pregunt Tor, como si estuviera leyndome el pensamiento. -Muy bien -ment, maldicindome para mis adentros por aquel imperdonable descuido y tratando de decidir qu demonios poda hacer. La tetera empez a silbar. La cog ensimismada y estuve a punto de tirarme el agua hirviendo en el pie. Al dar un salto para apartarme, el telfono cay al suelo. Lo recog y o la risa de Tor al otro lado de la lnea. -Al parecer ests realizando un gran trabajo. -Ri entre dientes-. Tan mal estn las cosas? Creo que tu actitud es errnea. Disfrutars mucho volviendo a vivir en Nueva York despus de tantos aos, y trabajando conmigo como tecncrata, destino para el que has nacido. Por qu no te rindes y reconoces que has perdido la apuesta? -No vendas la piel del oso antes de cazarlo -le dije, limpiando el suelo con el calcetn que me haba sacado del pie-. Para que yo pierda, primero tienes que ganarme. -Siempre he admirado tu determinacin ante un inminente y completo desastre -me asegur-. No has conseguido entrar en un slo sistema todava, y lo sabes. -Quiero hacer constar una cosa -le dije, arrastrando el telfono tras de m hasta la sala de estar de paredes de cristal envueltas por la niebla-. Aunque perdiera y tuviese que pagar la apuesta trabajando para ti, se no es mi destino; es slo una deuda. No puedes encerrarme en una jaula. Tor se qued callado unos segundos. Luego dijo tranquilamente: -Has levantado tantos muros a tu alrededor que jams soara con sustituirlos por una jaula. Slo quiero derribarlos y liberarte. Hazme el favor de creerlo.

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-Supongo que sa fue la razn por la que me convenciste de que aceptara esta apuesta, para liberarme de la estpida carga de la carrera que yo haba elegido. -Tanto si quieres admitirlo ahora como si no -me dijo en tono amable-, es exactamente as. Pero en el improbable caso de que ganes t, pienso cumplir mi parte de la apuesta. Como espero que t cumplas con la tuya. -Luego agreg, un poco ms alegre-: Ahora, si no te importa, creo que voy a descorchar el champn para celebrar mi cumpleaos. Cuando colgamos, me sent en la habitacin desnuda y blanca hasta que cay la noche. Luego, sin preocuparme por la cena, me acost. Saba que tena que ganar la apuesta, pasara lo que pasara. Aunque, por mucho que lo intentaba, no consegua imaginar por que pareca ser tan importante para mi.

A primera hora del da siguiente, Tavish entr en mi nuevo despacho de paredes de cristal de la trigsima planta. Se sent frente a m rascndose la rubia cabellera despeinada y con una taza de t en la mano. -Se me ha ocurrido algo; a ver qu te parece a ti -me dijo-. Si intentramos entrar en el sistema de produccin, y el ordenador no reconociera mi contrasea de acceso, me negara la entrada a los tres intentos y mi terminal quedara bloqueada. Me mir y aguard. -Correcto -conced-. As funciona el sistema de seguridad para evitar que personas no autorizadas se inmiscuyan en los sistemas reales. Adnde quieres ir a parar? -Bien, si yo fuera una persona autorizada, pero hubiera olvidado mi contrasea de acceso, qu haran? -Te daran una nueva -le contest-. Pero no veo cmo puede resolver eso nuestro problema actual. La contrasea de acceso nueva slo te permitira entrar en aquellas partes del sistema para las que ya tuvieras previamente permiso. Desde luego, no te permitira acceder a los sistemas de seguridad, y eso es precisamente lo que necesitamos. -Tienes razn -replic Tavish con una sonrisa-. Pero la nueva contrasea me permitira el acceso... si yo fuera la persona encargada de los sistemas de seguridad! Me qued mirndolo. -Se llama Len Maise -prosigui Tavish-. Su terminal tiene el nmero tres, uno, siete y est situada en la planta undcima. l se fue a Tahoe el pasado viernes y no volver hasta despus de las vacaciones. -Cmo piensas conseguir que te den su nueva contrasea de acceso? -pregunt, aunque mi corazn empezaba ya a palpitar con fuerza. -Intento conectar con su terminal tres veces, el sistema se bloquea, yo telefoneo, me identifico como Len Maise y pido una contrasea de acceso nueva de mi eleccin, para poder recordarla. Para meter esa nueva contrasea en el sistema, necesitarn una nota

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firmada, una autorizacin de un vicepresidente. Puesto que el jefe de Len, por desgracia, tampoco est, supongo que tendrs que ser t quien escriba la nota. -Por qu no me traes una taza de eso que ests tomando?-suger-. Y de paso trae tambin un impreso de autorizacin. Al parecer, Len Maise, el de sistemas de seguridad, va a necesitar una nueva contrasea.

El fin de ao es una poca movida en el negocio de la banca. El Banco del Mundo tena un lema particular: No cerramos nunca nuestras puertas mientras est entrando dinero. Al menos, se era el sentimiento general en esencia. Extendimos nuestro horario a las vacaciones de Navidad, no slo para los que compraban pavos y regalos, sino tambin para las transferencias telefnicas y dems servicios. En todo el mundo se cerraba el ejercicio, lo que supona que las inversiones para desgravar o de cualquier otro tipo no podan posponerse ms. Aquel enloquecido frenes me sumi en un doble dilema. Los sistemas de produccin, que funcionaban a contrarreloj en ese momento, estaban liquidando ms dinero en efectivo que en cualquier otra poca del ao, dinero que perdera si no consegua meterme en el sistema para apoderarme de l. Pero el da de Nochebuena los sistemas de prueba seran desconectados. Era a travs de los sistemas de prueba por donde los programas nuevos, como el mo, se introducan en el entorno de produccin, que era donde se manejaba el dinero en efectivo. Tena que traspasar esa puerta antes de que se cerrara. Pero el mircoles, el da anterior a Nochebuena, Tavish, a pesar de que ya haba conseguido introducirse en los sistemas de seguridad, an no haba descifrado la clave de verificacin, el pequeo programa que decodificaba todas las transferencias de entrada y desbloqueaba las liquidaciones en efectivo del banco para que pudiramos depositarlas en cuentas. Adems, era imposible abrir treinta mil cuentas bancarias nuevas, todas con un saldo cero. Resultara ms que sospechoso. De modo que me morda las uas y me pona histrica mirando la docena de relojes que haba al otro lado de mi pared de cristal, y que me mostraban que el tiempo pasaba en varios pases del mundo igual que para m. La maana del jueves, da de Nochebuena, Tavish an no haba descifrado los cdigos. Pavel ya se haba marchado, para evitar la locura de la ciudad, as que, cuando son el telfono, respond yo misma. -Querrida -me dijo Lelia con una voz apagada-. Se trata de un asunto de grave urgence! Qu desgracia! Tienes que venir ahora, hoy. -Clmate, Lelia. Ir adnde? Pensaba que estabas en Europa. -Da. Estoy en Eurropa, pero ahora estoy aqu, en mi dormitorio. Haba olvidado que, en momentos de crisis, Lelia slo saba conjugar un tiempo verbal.

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-Iremos paso a paso -le dije-. Estabas en Europa, pero ahora has vuelto a casa. Dnde estn Georgian y Tor? Hay alguien ah que me sirva de intrprete? -No, bozemoi, estoy tan fatigue! Chorchione se ha ido a Eurropa en mi lugar, pero Zoltan no quierre charlar conmigo. Los dos estn muy fachs avec moi. -Por qu estn los dos enfadados contigo? -pregunt alarmada-. Por qu ha ido Georgian a Europa en tu lugar? Por qu no me ha llamado Tor personalmente si tiene algn problema? -No hay telfono donde l est -me asegur Lelia. No me pas por alto que incluso en la crcel hay telfonos. Dnde poda estar? -No est ah? -pregunt. -L? Mais non! Je suis dans ma chambre! -No me refiero a tu habitacin, sino a Nueva York. -Est cerca, pero no es posible que l hable contigo. Quierre que vengas a Nueva York, tout de suite, hoy. Te envo un billete a l'aroport. Tu vas venir? le m'explique cuando llegas. -Cundo quieres t'expliquer, Lelia? -inquir-. Tengo mucho trabajo aqu. No puedo irme a Nueva York durante el cierre del ejercicio! Dile a Tor que, si quiere hablar conmigo, me telefonee l mismo. Estoy harta de sus pequeas intrigas y, francamente, me sorprende que te haya convencido para hacer esto. -Tu me creves le coeur! -exclam Lelia-. No tienes confianza en m! Ven aqu. Te dar las explicaciones cuando llegues. -Te dir lo que har -repliqu, ms que irritada-. Dejar un mensaje en el contestador automtico de Tor. Si tan importante es, puede llamarme l y explicrmelo en ingls. -No entiendes mi anglais -gimi Lelia. Ya estaba hasta las narices de aquellos jueguecitos, de modo que le mand un beso y colgu. Al hacerlo vi que la luz de la otra lnea parpadeaba; cuando cog de nuevo el telfono, me olvid por un momento de Lelia. Lo ltimo que me esperaba era una llamada de PeterPaul Karp, el antiguo jefe de Tavish y el nuevo de Pearl. Llamaba para invitarme a comer. La perspectiva de pasar una hora o ms con Karp era como una penitencia. Decid aceptar, aunque slo fuera para averiguar qu tena en lo que yo, de forma vaga, llamaba su mente. Nos encontramos en el restaurante de su eleccin: el Cout que Cout, que significa cueste lo que cueste en francs. Lo conoca bien; era el tipo de sitio donde los camareros, segn la tradicin francesa del tiempo ilimitado, pasan lentamente por tu mesa, al menos cada dos o tres horas, para ver si todava ests interesado en comer. Karp lleg quince minutos tarde y se empe en enzarzarse en charlas ociosas con todos los miembros del personal, incluido el chef, que surgi de la parte de atrs, antes de llegar a la mesa en la que yo le aguardaba.

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Se neg a ir directamente al grano. Primero se entretuvo con el men y la carta de vinos hasta que estuve a punto de ponerme a gritar. Cuando por fin terminamos de pedir, me dedic una sonrisa para darme coba. -Acabo de regresar de una visita a mi patria, Alemania -me inform-. Segn me han dicho, estaban considerando la posibilidad de asignarle un puesto all. -Lo s, gracias por la recomendacin -le dije. l indic con un gesto que no vala la pena hablar de ello. -Es un lugar fantstico, Banks. No debera haber desperdiciado esa oportunidad tan alegremente. Claro est que para m es diferente; yo hablo alemn con fluidez y mi familia, por supuesto, se remonta a ms de mil aos... -De verdad? Qu coincidencia -le dije-. La ma tambin! Lo que ocurre es que no recordamos quines fueron. Me lanz la mirada que esperaba, pero al menos consegu que volviera al tema principal. - Le he pedido que viniera, Banks, para advertirla -me inform, apoyndose al mismo tiempo sobre un codo-. Un consejo amistoso de un colega a otro. El problema que ha provocado es difcil de expresar; se extiende por todo el sistema bancario. La semana pasada me llam Willingly, diciendo que se trataba de algo muy urgente. Cuando fui a verlo me dijo: Banks no respeta las reglas del juego. Sabe a qu juego me refiero? Al juego de los hombres en los negocios. Siendo como soy alemn, s muy bien en qu se diferencian las mujeres de nosotros. Comprende? -Qu trata de decirme? -inquir, deseosa de saltarme aquella clase de biologa. -Sabe? Su jefe, Willingly, es muy amigo de Lawrence. Incluso le ha propuesto como miembro del Vagabond Club! Tal vez ingrese este mismo mes. -Qu debo hacer, echarme a llorar? Desde luego que no me entusiasma, pero Kiwi es feliz, Lawrence es feliz, todo el mundo es feliz. -Todos menos yo -repuso torvamente-. Le he contado todo esto porque me debe una. -Pongamos las cosas en claro, Karp. Yo no le debo nada, salvo una comida, es decir, siempre y cuando pague sta. Ya saba todo eso. El propio Kiwi me lo cont. -Saba tambin que Willingly va a ser, ascendido? Al puesto de Lawrence. Ya no puede tardar mucho. Tan pronto como Lawrence ascienda a lo ms alto. -Ascienda a lo ms alto? -repet estpidamente. Trat de mostrarme despreocupada, pero not que la mandbula se me desencajaba. Lo ms alto de qu? Ni siquiera los miembros del consejo, por limitada que fuera su imaginacin, seran tan ingenuos como para convertir a un hijo de puta sin escrpulos como Lawrence en presidente del banco! Eso sera como nombrar al zorro jefe del gallinero. -Ahora me debe un favor -me deca con aire satisfecho-. Ya ve que sus das estn contados. Volver a estar en la pista de Willingly y le tocar a l tirar la pelota. -Sacar la pelota -le correg. Sin embargo, no caba duda, de que Kiwi deba de haber

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preparado ya sus tcticas de presin en toda la pista. Si Kiwi pona de nuevo las manos sobre m, estaba acabada. No vala la pena fingir con Karp; probablemente saba ms sobre mi destino que yo misma en aquel momento. Si Kiwi se haca cargo de todo, poda despedirme de mi robo, mi apuesta, mi empleo y mi culo. -Qu es lo que quiere? -le pregunt-. Ser mejor que lo diga ahora; al parecer, pronto no estar en situacin de hacer muchos favores. Se inclin ms hacia delante y me susurr en confianza: -Tiene que deshacerse de ella! Est intentando hundirme! Quiere mi puesto y todo el mundo lo sabe. Me morir de una lcera si tengo que esperar a que Willingly se deshaga de ella por m. Pero s que a usted la escuchar. Usted puede hacer que se vaya. -Se refiere a Pearl? -pregunt, tratando de contener la risa. -S, la schwartze -sise-. No es cosa de risa. Se ha vuelto loca. Se pasa el da hacindome rellenar impresos, todo ese papeleo burocrtico, y me sigue a los lavabos! Usted sabe tan bien como yo que nadie cumple todas esas reglas, no tendramos tiempo para nada ms! Pero si me equivoco en una nica cosa, presentar una queja contra m; ella misma me lo ha dicho. Creo que es una espa! Tena las venas de la nariz muy abultadas a causa de la excitacin. Record lo que Tavish me haba dicho sobre su adiccin a la cocana. Pero tambin record otra cosa: el trfico ilegal de sistemas informticos que llevaba a cabo. -Qu podra estar haciendo usted que resultara interesante espiar? -pregunt con toda candidez. -Cree que no s cmo descubri lo de Frankfurt a tiempo para salvarse? O cmo ha acabado trabajando para Lawrence? Cree que Willingly y yo no sabemos lo que pretende con ese crculo de calidad? Est intentando descubrir las contraseas y las claves de verificacin. Quiere llegar al sistema de transferencias telefnicas, para demostrar que su seguridad es la peor del banco! Por suerte Kiwi largaba ms de lo que reciba! Pero era una noticia espantosa. Significaba que Kiwi me pisaba los talones y que saba lo que pretendamos hacer, aunque era de esperar que ignorase la razn. Karp no hubiera podido olfatear todo eso por s solo, con toda la cocana que se meta por la nariz. Tena que hacer algo de inmediato. -Peter-Paul -le dije con voz amable-. No soy tan amiga de Pearl como parece creer, pero es posible que halle el modo de convencerla para que abandone su departamento. Qu le parecera si le dijera que conozco un puesto al que ella se lanzara sin pensarlo? -Le estara eternamente agradecido, Banks; sera su devoto esclavo. -Har lo que pueda -le asegur, preguntndome cmo diablos iba a conseguirlo-. Pero, si lo logro, tendr que dejar de conspirar con Kiwi contra m. Detenga esta guerra entre nuestros departamentos, al menos hasta que termine con este proyecto. Y Tavish no podr volver a su departamento hasta entonces, conforme?

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-Completamente -dijo l con sinceridad-. Tavish era lo ltimo en lo que pensaba. Mtetelo por el tabique desviado, pens. Pero en voz alta dije: -Confo en usted.

Justo despus de la comida, arrastr a Tavish hasta mi despacho. Pareca bastante taciturno. -Quiero que instales programas de seguimiento en todas las contraseas que dan acceso a nuestros programas o archivos -le dije-. De alguna forma, Kiwi y Karp se han enterado de lo que tramamos y de que Pearl est tambin en el cotarro. Si no han sobornado a alguno del equipo, quiz rastreen nuestras actividades a travs del propio sistema. -Enseguida -convino Tavish-, pero primero deberas saber que Kiwi me ha estado tanteando; me ha invitado a comer hoy. Me qued paralizada. -Divide y vencers, parece ser su estrategia -le dije-. Yo he comido con nuestro querido amigo Karp. Quera un favor. Qu quera Kiwi? -Me ha ofrecido un puesto; ofrecido no es la palabra correcta, me ha amenazado. -Amenazado? -Me qued pasmada-. Qu quieres decir con eso? -En el momento mismo en que consigamos forzar un solo sistema o archivo, Lawrence espera que le enviemos un informe oficial sobre todas nuestras actividades. Entonces, nuestro grupo ser disuelto de inmediato. Kiwi dice que puedo ir a trabajar para l. La alternativa es volver con Karp. -Y por qu no quedarte conmigo en mi prximo proyecto? suger tratando de calmarle. -No vas a tener un prximo proyecto -me inform6-. Realmente estn hasta las pelotas; esta vez planean librarse de ti para siempre, y, Pearl te acompaar. Perfecto. Aquellos dos imbciles esperaban realmente que yo les entregara a Pearl como regalo de despedida. Y sin duda Lawrence estaba detrs de todo aquello. Qu cerdo! Por qu ser un bastardo pareca un requisito previo para formar parte de la banca? -En realidad -le dije a Tavish-, tengo otro proyecto en la manga. Te he hablado de mi apuesta con el doctor Zoltan Tor, pero no he mencionado nunca lo que apostamos. -Ojal no hubiera odo jams hablar de esa horrible apuesta -dijo Tavish con aire sombro y la mano en la puerta-. A quin le importa cules sean las apuestas? Son demasiado elevadas para m. Acabar en la carcel, o deportado como extranjero indeseable, iY todo porque trataba de hacer algo tan noble y honorable como robar a un banco! -Puedes dejarlo cuando quieras -le asegur-. Pero yo sigo teniendo una apuesta, que se resume as: Si pierde Tor, me conseguir ese trabajo en el Fed que Kiwi me sabote.

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Pero si pierdo yo, tendr que trabajar un ao directamente a las rdenes del doctot Tor. -Trabajar para el doctor Tor? -Tavish se anim-. A m no me parece que eso sea perder una apuesta. Si alguna vez llegara a conocerle, a estrechar su mano o a charlar con l un rato, me sentira como si me hubiera muerto y estuviera en el cielo. Quera preguntarte hace das si no podras arreglarlo t, ya que lo conoces tan bien. -Puedo decirte hasta el da en que te lo presentar le confi-. Ser el da en que salgas ah y descifres ese maldito cdigo.

A las cinco Pearl estaba en mi despacho, deambulando por l como una pantera. -Bien, entonces, qu te ha dicho? -pregunt, bufando de clera. -Me ha pedido que le libre de ti, que te encuentre otro trabajo. -Dnde? -En Siberia. Qu ms le da? Dice que le vuelves loco obligndole a rellenar impresos, y que incluso le sigues al lavabo de los hombres! -Eso es una mentira descarada!-exclam-. Quiz le haya esperado en la puerta del lavabo de hombres un par de veces... -Tienes que dejarlo. -Re-. He accedido a apartarte de Karp y debo hacerla. Slo ser durante una temporada, pero no puedo arriesgarme a sus ataques de histeria. El tiempo se me acaba. Si no conseguimos entrar en ese sistema esta noche, habr perdido la apuesta y Tor lo adivinar enseguida. Tal vez an podra mover algo de dinero, poner en evidencia a unos cuantos Karps y Kiwis, como yo haba imaginado al principio. Pero ya tengo a todo el banco respirando tras mi nuca. No tardarn mucho tiempo en imaginar el resto, y cuando lo hagan ser mejor que tenga un triunfo para oponer a su as, o me ver obligada a hacer las maletas y salir de la ciudad. -Esta noche? -dijo Pearl-. Cielo, no puedo creerlo. Hace apenas unas semanas que empez este asunto, un mes como mucho. En cierto sentido, hasta ahora todo me haba parecdo un juego. Pero vas a hacerlo realmente, verdad? -Puedes apostar lo que quieras -le dije. Al darme cuenta de las palabras que haba utilizado, hice una mueca. Era esa estpida y condenada apuesta lo que, en menos de un mes; me haba metido hasta el fondo en el lo en el que me hallaba. Cmo lo haba conseguido Tor en un corto da en Nueva York? Un mes antes, yo era la mujer que ocupaba el puesto ejecutivo ms alto en el mayor banco del mundo. Haba dedicado una vida entera a aprenderlo todo sobre la banca. Tena a mis espaldas una carrera tecnolgica de doce aos y la promesa de otra an ms gloriosa por delante. Al llegar la medianoche de aquel da, o bien estara robando un banco o bien en un avin camino de Nueva York para firmar un contrato de lo que pareca que iba ser una esclavitud eterna. Y todo gracias a Tor, que haba convertido mi chispa de venganza en una vendetta internacional. Dios mo, es que no aprendera

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nunca? Justo entonces o un leve golpe en la puerta. Al otro lado de la pared de cristal de mi despacho, las luces estaban apagadas desde las tres, hora en que el banco haba cerrado sus puertas para iniciar las vacaciones de Navidad. Pearl y yo examinamos la forma en sombras que rondaba por el exterior. -Qu explicacin damos para mi presencia aqu si es Karp?-pregunt Pearl en susurros. -Estamos charlando sobre tu nuevo trabajo -susurr a mi vez. Pearl se levant y abri la puerta. Tavish apareci en el umbral cargado de hojas de ordenador impresas. Cruz la habitacin y esparci el grueso montn sobre mi mesa. Incluso mirndolo desde arriba, supe lo que era. Me dio un vuelco el corazn. -Hemos descifrado la clave de verificacin, seora -me comunic-. Abriremos esas nuevas cuentas bancarias ahora. Creo que podemos esperar que esta noche se ingresen cantidades considerables en ellas. -El destino -dije con una sonrisa, mientras Pearl y yo chocbamos las manos. Tan slo esperaba que no fuera demasiado tarde.

Telefone a la florista y encargu flores, todas blancas: lirios, crisantemos, narcisos, gipsfilas comunes, lilas blancas y ramas de cerezo; el suministro de un mes. La florista se qued apabullada. Raras veces invitaba a gente a mi casa, ya que era mi va de escape, la nube donde me refugiaba para desconectar del mundo. Pero aquella noche decid que sera ms cmodo para Pearl, para Tavish y para m estar all que permanecer en un centro de clculo a oscuras, comiendo pizza fra. Y probablemente tambin ms seguro, desde el punto de vista de la posibilidad de ser detectados. Llam adems a la tienda de licores para pedir champn helado y al Szechuan Deli, donde eleg por telfono todos los platos especiales del men diario del seor Hsu. Al llegar a casa vi que el portero ya haba dejado el vino junto a mi puerta, en su caja de hielo seco. El seor Hsu me aguardaba sentado junto a las cajas apiladas de flores, en el ltimo escaln. -Seora True -me dijo, levantndose para saludarme-. Le traigo la comida porque precisamente ahora voy camino de casa. -Seor Hsu, le gustara tomar una copa de champn? -le propuse, mientras acarreaba las cajas de flores hasta el apartamento seguida por el seor Hsu y sus cajas de comida. -No, debo regresar a casa, mi mujer me est esperando. Pero antes de irme deseara saber una cosa. Cuntas personas cenarn con usted esta noche? -Otras dos. Por qu lo pregunta? -Es justo lo que le he dicho a mi mujer; la seora True siempre encarga para treinta,

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aunque slo sean tres. Mi mujer no me ha credo, mujer estpida. Un da, cuando venga a mi restaurante, debe explicarle su filosofa. Es muy americana. -Se refiere a lo de ms vale que sobre que no que falte? -S. Me gusta mucho esta filosofa americana. Un da me convertir en un hombre muy rico. No le expliqu al seor Hsu que todos los informticos son adictos compulsivos a las sobras. Le dej disfrutar con su sueo capitalista. El seor Hsu me ayud a meter la caja de champn y luego se despidi. Apenas tuve tiempo de sacar y arreglar las flores, poner en su sitio el champn, colocar la comida en platos para calentarla en el horno, baarme y cambiarme. Me empolv, me ech colonia, y me estaba poniendo un suave jersey de cachemira cuando son el timbre de la puerta. Pearl lleg vestida con un suter de angora de color naranja rojizo, tan ajustado como un traje de bao, y Tavish con una camiseta a juego, seguramente elegida por Pearl, en la que figuraba la siguiente inscripcin: Los autnticos hombres comen caviar Beluga. Descorchamos el champn, colocamos la botella en el cubo de plata que haba junto a la mesita del caf y nos sentamos sobre cojines desparramados por el suelo para comer y relajarnos como preparativo previo a la noche de agotador procesamiento informtico. -Sentada aqu, encima del mundo, rodeada de flores y champn -coment. Pearl-, me siento como si todo lo dems, el banco, mi horrible carrera y ese desgraciado de Karp, fuera irreal. -Pero, gracias a la tecnologa moderna -puntualiz Tavish-, slo estn a una llamada telefnica de distancia. Aqulla era la llamada telefnica que iba a cambiar mi vida, pens.

A las nueve estbamos sentados en torno a la gran mesa lacada de mi estudio. Tavish tecleaba con una expresin resuelta, mientras Pearl y yo, cansadas a causa de la tensin y en parte tambin por el exceso de champn, bebamos un caf solo muy cargado y comprobbamos sus progresos de vez en cuando. -Este ordenador, Charles Babbage se llama?, tiene su personalidad. -Tavish sonri desde detrs del PC-. Acaba de decirme que espera que le paguen horas extras por este trabajo. Yo haba hecho un trato con los Bobbsey Twins para que aquella noche me dejaran a Charles hasta muy tarde, con objeto de acoplar su lista de clientes a la del ordenador del banco y abrir nuestras nuevas cuentas. El banco reciba nuevos clientes cada da, de modo que abrir cuentas como sas no era ms que un procedimiento ordinario, siempre y cuando dispusiramos de un saldo inicial para poder abrirlas.

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Y ese dinero saldra del sistema de transferencias telefnicas en cuanto nuestros cambios en el programa se trasladaran del sistema de prueba a la ejecucin real en produccin. Debido a que hasta las cinco de esa misma tarde, cuando Bobby haba descifrado el cdigo, no supimos qu haran exactamente esos nuevos programas, tuvimos que escribirlos a toda prisa, as como redactar los documentos de autorizacin necesarios para notificar al centro de clculo que aquellos cambios iban a producirse esa noche. Por otro lado, era una poca del ao muy conveniente para pedir cambios de ltima hora a los sistemas de produccin. Siempre haba una larga cola de cosas que esperaban entrar en produccin en cada sistema justo antes del cierre del ejercicio, y el sistema de transferencias no era una excepcin. Me limit a aadir nuestros programas a los dems antes de salir de la oficina. Estaba segura de que los cdigos estaran en el ordenador mucho antes de medianoche, captando transferencias y esparciendo el dinero por todas nuestras cuentas. Pero a las diez en punto ocurri algo espantoso. Pearl y yo habamos salido a la terraza y nos encontrbamos en medio de la niebla nocturna, buscando la calma tras el enloquecedor frenes de la jornada. Tavish estaba dentro, dando los ltimos toques. Acababa de copiar la lista procedente de Nueva York y de permitir que Charles Babbage desconectara para el mantenimiento nocturno. De repente, le omos gritar: -Maldita sea! Oh, maldita sea! Corrimos al interior y encontramos a Tavish contemplando la pantalla del ordenador con mirada salvaje. -Qu ha ocurrido? -exclam, rodeando la mesa para ver la pantalla. La voz de Tavish pareci hacerse eco en el fondo de mi cerebro cuando mir impotente las letras verdes que brillaban en la pantalla: PRUEBAS EN EL BANCO DEL MUNDO CONCLUIDAS POR HOY. FELIZ NAVIDAD Y FELICES FIESTAS! -Han desconectado el maldito sistema de pruebas! dijo Tavish, casi a gritos-. Mis malditos programas estn ah fuera en la cola, y han desconectado el maldito sistema dos horas antes de lo normal! -Mierda! -exclam, paralizada delante de la pantalla y preguntndome qu demonios hacer. No me haba sentido tan impotente en toda mi vida. -Y nosotros repantigados aqu -coment Pearl-, engullendo comida china y bebiendo champn como si tuviramos todo el tiempo del mundo. Qu significa esto exactamente? Qu ocurre ahora? Desde donde ests, puedes or sus sueos -recit Tavish-. Desalientos y desesperos

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y el vuelo y la cada y los grandes ocanos de sus sueos... -Qu se supone que quiere decir eso? -pregunt Pearl, mirando a Tavish como si ste se hubiera vuelto realmente loco. -Dylan Thomas -contest Tavish-. Significa que nuestros sueos estn acabados, nuestro sistema est acabado, nuestro proyecto est acabado y nosotros estamos acabados. Se levant y sali de la habitacin en un trance vaporoso sin miramos a ninguna de las dos. -Es eso cierto? -me pregunt Pearl-. No podemos hacer nada? -No lo s -contest, mirando an fijamente la pantalla-. Realmente no tengo ni idea.

Eran las once de la noche y Pearl acababa de decirle a Tavish que le vaciara la copa de champn en la cabeza si volva a repetir una vez ms: Ojal no hubiramos... Fue entonces cuando tuve la idea. Saba que era un disparo a ciegas, o peor an, un jodido escupitajo al viento, pero estaba dispuesta a intentar cualquier cosa antes que pasarme toda la noche mirando las paredes y toda la semana siguiente mal dicindome hasta que pudiera entrar de nuevo en el sistema. -Bobby, sabes escribir cdigos objeto? -le pregunt a Tavish. -Un poco, pero no es uno de mis hobbys precisamente -me contest. -Qu es un cdigo objeto? -se interes Pearl. -Lenguaje informtico -explic Tavish-. Es aquello en lo que estn compilados los otros programas, bits y bytes, inses ejecutables, rdenes que el ordenador puede comprender y llevar a cabo. -Qu ests tramando? -me pregunt Pearl. Pero yo segua mirando a Tavish. . -Podras coger el cdigo objeto de esos programas que has escrito y colocarlo directamente en la biblioteca de produccin real, como si estuvieran ya compilados y listos para funcionar? -Claro, supongo que s -dijo Tavish, con algo ms que un deje de cinismo-. Por supuesto, tendramos que conseguir que el departamento de operaciones desconectara el sistema de transferencias telefnicas, que justo ahora est funcionando veinticuatro horas al da, y me dejara entrar en los ordenadores para hacerlo. Pero estoy seguro de que estarn encantados de detener la produccin para nosotros si les explicamos que tenemos que meternos en el ordenador para robar al banco esta noche. -No quera decir eso -protest, consciente de que lo que quera decir era an ms increble-. Me refiero a que, si tuvieras la posibilidad de entrar en el sistema de produccin ahora mismo, podras efectuar los cambios mientras el sistema de transferencias est funcionando? Tavish me mir y se ech a rer.

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-Ests bromeando, por supuesto -dijo. -Traduccin, por favor -se quej Pearl-. Quiere eso decir que al cerebro con traje de franela gris se le ha ocurrido alguna extravagancia? -Se ha vuelto majara, desde luego -concedi Tavish-. Lo que tienen en el banco son mquinas virtuales; tienen cientos de unidades perifricas en lnea, todas ellas introduciendo y extrayendo informacin rpida y eficazmente, y tambin tienen centenares de subdivisiones abiertas, paginando y analizando a una velocidad de nanosegundos... -Para el carro -le interrumpi Pearl-. Me refera a una traduccin a un ingls vulgar y corriente. -Bsicamente -dijo l con exasperacin-, es como los Harlem Globetrotters del demonio haciendo juegos malabares con un milln de pelotas de baloncesto al mismo tiempo y a la velocidad de la luz. Entrar en una mquina de este tipo para efectuar cambios sera como intentar realizar una operacin quirrgica en el cerebro de un canguro utilizando un cronmetro. -Una descripcin muy lograda -le felicit-. Crees que podrs hacerlo si consigo que entres? Tavish mene la cabeza y mir al suelo. -Estoy loco, pero no tanto -me contest en voz baja-. Adems, no es posible entrar en el sistema desde una terminal conectada telefnicamente como sta. -No estaba sugiriendo que introdujeras los cambios por telfono -le dije con una sonrisa-. Creo que deberamos implantarlos en persona. -Quieres decir... en la sala de ordenadores? -se asombr Pearl. Tavish se puso en pie de un salto y arroj la servilleta al suelo. -No. No. No y otra vez no! -grit-. Es completamente imposible! Pareca algo histrico y yo comprenda perfectamente por qu. Si cometamos el ms mnimo error mientras un complejo conjunto de mquinas como aqul estaba en funcionamiento, todo el sistema se vendra abajo, provocando ese deprimente chasquido mortal que les produce pesadillas a los informticos. Una vez que lo has odo, incluso un amago de apagn en un supermercado te pone mal cuerpo. En el caso del que yo hablaba, sera peor que bloquear un ordenador, puesto que, si metamos la pata all, nos cargaramos la produccin de todo el procesamiento internacional del Banco del Mundo. Finalmente, si algo as ocurra mientras estbamos en el centro de clculo, nos quedaramos encerrados en sus entraas, rodeados de crculos concntricos de trampas y puestos de vigilancia. Estaramos atrapados sin remisin, sin ninguna salida. -Tienes razn -admit sombramente-. No puedo pedirte nada tan peligroso. He perdido la cabeza al pensar siquiera en hacerlo yo misma. -Esa apuesta te ha llevado demasiado lejos -dijo Tavish, calmndose un tanto y sentndose-. Claro est que, si tu amigo el doctor Tor estuviera aqu, la cosa sera diferente. Sin duda l podra hacer lo que me has pedido. Incluso ha escrito libros

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sobre el tema. Fantstico, y yo no me haba molestado en devolverle la llamada. No obstante, era improbable que Tor estuviera ansioso por coger un avin y acudir en mi ayuda, aunque yo supiera qu ayuda necesitaba. Despus de todo, ramos rivales en la apuesta, como a l tanto le gustaba puntualizar. Justo entonces son el telfono. Y, pese a saber que sera llevar la sincronizacin demasiado lejos, tuve la extraa sensacin de quin podra ser cuando le indiqu a Tavish con un asentimiento que cogiera el telfono. Tavish coloc la mano sobre el auricular. -Un tipo llamado Lobachevski -me dijo-. Dice que es urgente. Sonre con una mueca, me acerqu y cog el telfono. Todo haba terminado; slo quedaba la puntilla. De algn modo, y a casi cinco mil kilmetros de distancia, Tor haba percibido que acababa de ganar la apuesta. -Vaya, Nikoli Ivnovich -dije afablemente-, qu alegra orte. No he visto ningn nuevo tratado de tu cosecha sobre matemticas euclidianas desde..., cundo fue, mil ochocientos cincuenta? -Mil ochocientos treinta y dos, para ser exactos contest Tor-. No me has llamado. -He estado muy liada -le asegur-. En un autntico embrollo, para ser exactos. -Cuando te envo un mensaje urgente, espero al menos la cortesa de que te intereses por mi situacin. Es lo mnimo que yo hara por ti. -No me pediste que me interesara, queras que me subiera a un avin porque t habas chascado los dedos, y me fuera a Nueva York tal cual! -protest airadamente-. Has olvidado que tengo que trabajar? Por no mencionar la apuesta que he de ganar. Tavish me mir con ojos de asombro al darse cuenta de quien era. -Como digo, sera lo mnimo que yo hara por ti repiti Tor, malhumorado-. Bien, puedo salir de esta maldita niebla y subir? Suponiendo, claro est, que a tu invitado o invitados no les importe. La respiracin se me cort durante unos segundos. -Dnde ests? -pregunt en un susurro. -En el quiosco que hay un poco ms abajo de tu casa -me dijo-. No haba visto nunca esta ciudad y sigo sin verla. Ests segura de que hay una ciudad por aqu? Durante todo el trayecto desde el aeropuerto no haba ms que niebla. Tuve suerte de que el avin pudiera aterrizar. Cerr los ojos, puse la mano sobre el auricular y susurr: -Gracias, Dios mo. -Luego le gui un ojo a Tavish-. Qu coincidencia -le dije a Tor-.

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Acabamos de tener una de tus transmisiones telepticas, de modo que te estbamos esperando.

No me haba alegrado tanto de ver a alguien en toda mi vida. Cuando le abr la puerta a Tor por el interfono y finalmente lo vi subiendo el ltimo tramo de la escalera desde el ascensor hasta el tico, envuelto en su elegante abrigo de cachemira y con la luz del rellano reflejada en sus rizos cobrizos, me entraron ganas de correr hacia l y abrazarlo; pero eso hubiera sido una imprudencia, considerando lo que quera pedirle en cuanto entrara por la puerta. As que me limit a cogerle el abrigo. Tras unas breves presentaciones, Tavish se qued prcticamente mudo al encontrarse por primera vez cara a cara con su dolo. Los dej a los tres instalados en la sala de estar para que Pearl y Tavish pusieran a Tor al corriente de nuestras ltimas y traumticas ocho horas. Yo me fui a la cocina para poner en marcha el asunto. -Un lugar encantador -dijo Tor a mi espalda-. De un blanco virginal. Me recuerda un captulo de Moby Dick. Aunque es muy apropiado para tu personalidad. A pesar de su cnico sentido del humor, siempre a mi costa, saba que, aunque Tor no hubiera sido mi mentor durante todos aquellos aos, aunque no me hubiera persuadido de aceptar la apuesta, aunque no necesitara un favor con la urgencia suficiente para arrancarlo de los brazos de su amado Nueva York, l nunca me dejara en la estacada cuando me hallaba en una situacin como la de aquella noche, sobre todo si se le ofreca la oportunidad de alardear de esa magia tecnolgica que slo l posea. Porque bamos a necesitar magia, como Tavish y yo muy bien sabamos. Una vez en la cocina, saqu la lista de nmeros de emergencia del cajn y la recorr con el dedo hasta que hall el nmero particular del vicepresidente de operaciones. l y yo habamos pasado juntos largas y fras noches en el pasado, abajo, en el centro de clculo, a causa de algn fallo en produccin. Saba que Chuck tena cinco hijos pequeos y una mujer que se estaba hartando de dormir sola con los pies fros. Adems, era Nochebuena y ninguno de ellos se alegrara de recibir la noticia que estaba a punto de darles. -Chuck, soy Verity Banks, de Transferencia Electrnica de Fondos -le dije cuando contest al telfono-. Siento tener que molestarte, sobre todo esta noche, pero me temo que ha habido una crisis en produccin. O unos cuchicheos de protesta y la voz de una mujer que deca: -No puedo creerlo, en Nochebuena? -Oh, est bien -me dijo Chuck-. Son las pegas de la profesin supongo. -Sonaba como si acabara de pasar con botas de clavos sobre la tumba de su madre-. Es algo que pueda resolver uno de los operadores? -pregunt esperanzado. Los operadores estaban en el centro de clculo, mientras que Chuck viva en Walnut Creek, al otro lado de la baha, a una hora larga de camino en coche.

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-Me temo que no -le contest-. Al parecer hay una unidad que funciona mal, pero no podemos desconectar el sistema para reemplazarla. Ya sabes que es fin de ao, la poca ms fuerte del banco. Podramos bloquear el sistema si empezamos a desconectar perifricos en medio de la produccin. Si accidentalmente cometiramos un error; tendramos que iniciar en fro el sistema y realizar una recuperacin reconstitutiva. -Eso es malo admiti, al borde de una autntica depresin. Ya lo creo que lo era; por eso me haba inventado aquella excusa. Poda llevamos semanas, incluso ms, recuperar todas las transacciones que estaban entrando en ese momento. Si Chuck tena que detener la produccin, el banco podra perder decenas de miles de dlares, y la noticia no se quedara en casa. Hasta la prensa se abalanzara sobre ella si un banco de la importancia del nuestro dejaba de funcionar durante las Navidades. -Voy a enviar a un ingeniero -le dije a Chuck- para actuar sobre seguro. -Eso tambin salvara la cabeza de Chuck si algo sala mal-. Pero creo que debera estar presente un director de cierto nivel para tomar una decisin, si la situacin es peor de lo que pensamos. -Estoy de acuerdo -replic Chuck con voz absolutamente compungida. En ese momento o que su mujer deca: No vas a cruzar Bay Bridge en Nochebuena, y no hay ms que hablar! Entonces me decid a lanzar los dados. -Te propongo una cosa. Si quieres, puedo ir yo en tu lugar. Vivo slo a cinco minutos del centro de clculo, y no tengo nios esperando que Santa Claus baje por la chimenea! Si es algo serio, te llamo; pero creo que sera una lstima que hicieras el viaje, para que luego resulte que no era necesario. -Vaya, eso sera fantstico! -exclam Chuck, saltando casi del telfono para estrecharme la mano-. Ests segura de que no te importa? -S que t haras lo mismo por m -contest-. Pero necesitar una autorizacin, claro est, para que el ingeniero pueda entrar. -Hecho -dijo Chuck con gran alivio-. Martinelli est a cargo del turno de noche. Tendrs autorizacin para entrar en menos de media hora. Y oye, Banks, no tengo palabras para expresar cunto te lo agradezco. -No hay problema -le asegur-. Esperemos lo mejor. Colgu el telfono y volv a la sala de estar. Tor alz la vista, interrumpiendo la conversacin con Tavish y Pearl, y sonri. -Acabo de enterarme de tu apuro, querida, gracias a tus colegas aqu presentes -me inform, sonriendo ampliamente-. Por lo que veo, esperas que te eche una mano. Supongo que es el sino de los genios tener que demostrarlo continuamente, pero siempre me complace ser de utilidad. Recuerda tan slo, mi veloz pajarillo, que despus de esta noche me debers una. -Vmonos entonces-le dije, preguntndome por qu tendra que ser siempre as con l-. No disponemos de mucho tiempo; tenemos una cita con una, maquina.

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Era asombroso que una simple llamada telefnica nos permitiera atravesar seis capas de seguridad y penetrar en el santuario sin mayores aspavientos. Habamos acordado que Tavish y Pearl se fueran a casa y que los llamaramos si necesitbamos que pagaran la fianza. Tor caminaba tras de m con la cabeza inclinada, llevando un maletn que contena el cdigo objeto de Tavish para los programas que tenamos que cargar y vestido con una gabardina usada que Tavish le haba prestado. As ofreca una imagen de teckie ms acorde con su papel de ingeniero a domicilio. -El jefe dice que hay una unidad que funciona mal-dijo Martinelli, el encargado del turno de noche, cuando entramos en el esplndidamente iluminado centro de clculo. Martinelli, un italiano rechoncho con sudadera y tejanos y un corte de pelo a lo marine, supervisaba el funcionamiento de millones de dlares en tecnologa punta de hardware, esparcidos por los cuarenta mil metros cuadrados de espacio que cubran las tres plantas del Banco del Mundo. -Hemos comprobado todas las unidades -aadi, cuando Tor deposit su maletn con decoro profesional-, pero no hemos encontrado nada que vaya mal. -Nos aparece el mensaje de error cada vez que intentamos escribir en la unidad diecisiete -le dije-. Quiz se le haya pasado algo por alto. Martinelli puso cara de malas pulgas, pero comprob la lista de configuracin. -Esa unidad no figura como informacin en este sistema -me asegur, lo que significaba que el sistema se negaba a reconocer una unidad con ese nmero porque nunca se le haba informado sobre ella. Por supuesto, no haca ms que inventar, improvisar al vuelo. Lo nico que quera era conseguir que Tor se metiera en el maldito sistema del modo que fuera. -Entonces se debe de ser el problema -le dije a Martinelli-. Nuestro sistema est tratando de recibir transferencias telefnicas, pero, por algn motivo, el directorio de la unidad donde quiere introducidas ha desaparecido. Habis estado vosotros conectando perifricos a nuestro sistema? -Nadie tiene que hacer nada con este sistema -afirm Martinelli, dando unas palmadas a un procesador cercano-. El sistema de transferencias telefnicas funciona a travs de los grandes ordenadores centrales, el sistema ms fiable y de mayor calidad que tenemos. -A menos que alguien decidiera conectar unos cuantos enchufes -dije yo en tono condescendiente-. Puesto que hemos de pagarle a este ingeniero; que sea por algo, no para que est mano sobre mano. Que monte el detector de fallos, dale permiso para entrar en el supervisor y quiz podamos terminar pronto. El detector de fallos era un programa de diagnstico que actuaba como una especie de mdico de ordenadores; se mova por el interior de la mquina mientras otros

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programas estaban en funcionamiento y los examinaba para ver si estaban enfermos. Si se permita que pasara por encima del supervisor, que diriga todo el sistema, poda entrar en esos programas y efectuar cambios en ellos sin que nadie se enterara. Tor me haba dicho que deba planteado de aquella manera y que le dejara a l el resto. Martinelli, murmurando algo sobre mujeres y barcos, cogi una cinta de un estante cercano, la coloc en una unidad y le dio la vuelta a la gua hasta que la cinta se enganch en el eje. Dej que la puerta de cristal subiera deslizndose, se aproxim a una consola e introdujo unas cuantas rdenes a travs del teclado. -Est en lnea -le dijo a Tor, apartndose de la consola. -Tienes un cigarrillo? -le pregunt a Martinelli, sabiendo que era un sempiterno fumador y que no se le permita fumar dentro de aquel clima controlado-. Dejemos que este tipo se gane sus exorbitantes honorarios, no te parece? -aad, sealando a Tor. Martinelli y yo bajamos la rampa de carga hasta la pequea salita para el caf situada tras las puertas de cristal automticas del centro de clculo. Por el rabillo del ojo vea a Tor frente a la consola mientras sus largos dedos acariciaban las teclas. Prefer no pensar en lo que podra ocurrir si algo sala mal y cometa el ms leve desliz. Retuve a Martinelli en la salita para el caf tanto tiempo como me fue posible, prestando la mxima atencin a sus explicaciones sobre lo bien que le iba a su equipo en la liga interbancaria de bolos. El caf del turno de noche era an peor, por imposible que pareciese, que el que nos daban durante el da. Cuando por fin volvimos a la sala de las mquinas, Tor segua tecleando de espaldas a nosotros. -Y bien, Abelardo? -le dije yo, dndole una palmada en el hombro-. Qu tal va? -Terminando, Elosa -replic, librndose de mi mano con desdn. Al verlo de perfil me di cuenta de que estaba ms plido de lo habitual y de que tena la frente perlada por una fina lnea de sudor. Rec por que todo fuera bien. Mir con preocupacin los listados que Tor tena delante y que Tavish le haba dado, listados que no haba visto nunca antes de aquella noche. Estaban escritos en cdigo hexadecimal y carecan totalmente de significado para m, pero Tor haba garabateado unas cuantas notas en rojo en los mrgenes. Y aunque eran un galimatas para la mayora de las personas, saba que mi vida y el destino de todos nosotros dependan de que fueran exactas al cien por cien. Si contenan el ms mnimo error, sera mejor que nos hiciramos el harakiri all mismo, en el centro de clculo. -Ha encontrado lo que era? -le pregunt Martinelli a Tor, acercndose a l con unos cuantos operadores del turno de noche a remolque-. Aqu manejamos un barco inmaculado, nunca hemos recibido mensaje alguno de que hubiera problemas. Qu ha hecho para arreglarlo? -Elemental, mi querido amigo -dijo Tor, saliendo del sistema para mi alivio-. He cambiado la denominacin de la unidad y en marcha!. -Imposible -se asombr Martinelli-. Quiere decir en el programa?, mientras el

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programa estaba funcionando? -En serio, no ha sido nada, -le asegur Tor-. Slo tiene que llamamos si lo necesita. Cruzamos el ltimo conjunto de trampas para llegar a los ascensores. Cuando llegamos al garaje, las piernas me temblaban de tal modo que apenas pude meterme en el coche. Notaba fras gotas de sudor resbalndome por la frente y un nudo que me atenazaba el estmago. Esperaba que en cualquier momento se dispararan las alarmas y nos dejasen encerrados en el edificio, cuando el ordenador encontrara por fin el cdigo que Tor acababa de insertar; pero conduje el coche rampa arriba y salimos sin que se produjera el menor movimiento. Tor haba permanecido extraamente silencioso mientras escapbamos de la escena del crimen. Me preguntaba qu estara pensando y si habra pasado tanto miedo como yo. -Espero que el maldito sistema no se vaya a hacer puetas a las tres de la maana -le dije, hallando apenas el camino en medio de la niebla cegadora. -Qu efusivo agradecimiento!-replic-. Recurdame que viaje cinco mil kilmetros en medio de la noche para ayudarte la prxima vez. -Te comprar una botella de coac cuando lleguemos a mi casa -le dije. -No vamos a esa blanca trampa mortfera a la que llamas casa -me inform-. Si lo que quieres es un sudario, querida ma, me parece que en cualquier esquina de esta blanca metrpoli fantasmal seras bien visible. Sigues perteneciendo a Nueva York. -Espero que no ests pensando en llevarme all esta noche -dije, escudriando a travs de las ventanillas para intentar descubrir en qu calle estaba. -Ciertamente debera hacerlo; pero, por desgracia, el ltimo avin ya ha salido explic-. Sigue recto hasta llegar a la baha. He estudiado un mapa de esta horrible ciudad mientras iba de camino hacia ti. Vamos a un lugar llamado Fisherman' s Wharf. -Quizs hayas estudiado un mapa -dije-, pero no las costumbres locales. Es ms de la una de la madrugada. En San Francisco est todo cerrado a esta hora. -Trogloditas rpugnantes -murmur Tor, cuya ciudad, como Las Vegas, no cerraba nunca-. No obstante, haz lo que te he dicho. Me han asegurado que el lugar al que vamos permanecer abierto tanto tiempo como nos plazca. No me gustaba la idea, pero saba que le deba a Tor no ya un favor, sino la vida. Dudaba de que hubiese muchas personas en el planeta que hubieran hecho por alguien lo que l haba hecho por m aquella noche, y mucho menos de manera tan imprevista. Si quera ver el maldito muelle, por qu no? Nos detuvimos cerca de Fisherman's Wharf. Haba montones de sitios para aparcar a aquella hora. Bajamos del coche y lo cerramos. De no ser por la niebla, habra estado muerta de miedo; pero supuse que si alguien quera asaltarme en medio de aquella niebla primero tendra que encontrarme. Tor me cogi de la mano y me gui por el muelle. Tiendas y bares empezaron a escasear y, ya casi al final, los barcos crujan y chapoteaban en el agua entre los

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fantasmales edificios desvencijados y medio derruidos. -Me parece que es ste -anunci Tor, sealando un pequeo barco de motor que apenas distingu en la penumbra. -Me llevas de paseo en bote? -pregunt, algo histrica-. En medio de la baha, a estas horas? Pero l se meti en el bote sin pronunciar una palabra y empez a buscar. -Veamos, la llave debera estar... aqu. -O su voz en la niebla-. Bien, mi querida nia -aadi, y su mano surgi de la niebla para coger la ma-, has vivido conmigo alguna vez una experiencia con la que, a la larga, no hayas disfrutado? -Creo que sta puede ser la primera -repliqu. Pero de poco me servira oponerme, de modo que le di la mano y salt al bote. Nos pusimos en marcha para adentrarnos en la baha antes de que me diera cuenta. Cuando abandonamos los muelles y estbamos ya bastante lejos, vi la luz de la ciudad que quedaba atrs reflejada en las negras aguas. En la baha no haba ms que pequeos intervalos de niebla y los altos edificios de San Francisco se elevaban por encima del sudario de nata batida como la perdida Atlntida saliendo del agua, chorreante de espuma. Haba luna llena, envuelta en nubes que pasaban velozmente por el cielo. No haba visto jams nada tan magnfico. -Es increble -le susurr a Tor, aunque no haba nadie en varios kilmetros a la redonda que pudiera orme-. No haba estado nunca en medio de la baha de noche. -No es ms que la primera de las muchas experiencias que preveo en tu inmediato futuro -me contest. -Adnde me llevas? O es slo una excursin sin destino? -le pregunt. Despus de todo, haba dicho que el sitio estara abierto. -Vamos a una isla, nuestra isla -explic en voz baja, como si hablara consigo mismo-. En medio de un mar de oscuro vino....

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LA FUSIN HOSTIL No es de la benevolencia del cervecero ni de la del panadero de lo que esperamos la comida, sino de su preocupacin por sus propios intereses. Nos encomendamos, no a su humanidad, sino a su egosmo, y no les hablamos jams de nuestras necesidades, sino de sus ventajas. ADAM SMITH

En los diez aos que llevaba en San Francisco, la nica isla de la baha de la que haba odo hablar era Alcatraz, aunque no haba estado nunca en ella. Pero Tor, que esa misma tarde estaba an en Nueva York, haba encontrado otra. Le encantaba impresionar a la gente con ese tipo de omnipotencia. No obstante, yo no poda decir que me importara demasiado. Resultaba absolutamente encantadora. La isla era pequea, quiz de un centenar de metros, con un litoral rocoso y un manto de hierba an verde tras las lluvias invernales. Con las luces de Berkeley a un lado y las de la ciudad al otro, pareca un refugio invisible desde fuera, como un islote en medio de un ocano. El suave chapoteo de las olas ahogaba los sonidos del mundo real de las distantes orillas. -Cmo has encontrado este lugar? -pregunt. -Del mismo modo en que te hall a ti -me contest-, por magia o por intuicin. Daba igual, me encantaba. Caminamos por la hierba cogidos de la mano, alejndonos del embarcadero. En el promontorio haba una pequea casa de dos plantas, cuyo interior se hallaba alegremente iluminado. Cuando llegamos a ella, Tor hurg en un tiesto de gardenias en busca de la llave y, cuando la encontr, la introdujo en la cerradura. -Estoy muy cansado -me dijo, abriendo la puerta con un crujido-. Son tres horas ms para m, casi las cinco de la maana. Si estuviramos en Manhattan, podra or a los pjaros trinando en los rboles. Creo que ya esta bien por esta noche. Esta noche? -No pensars dormir aqu! -exclam. -No creers t que vaya pasar la noche en ese atad al que llamas casa -replic l, irritado.-. Necesito espacio y tiempo para relajarme. Ha sido un da muy largo, gracias a ti. Y sera verdaderamente encantador despertarse aqu por la maana.

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-Mira... -empec yo, pero e me corto en seco con una mirada, me cogi de la mano y me condujo hasta un cmodo y mullido sof de la sala de estar. De un empujn me hundi en l. -No, mira t -dijo furioso-. Hace doce aos que te conozco y en todo este tiempo, he intentado alguna vez ponerte la mano encima? No existe precedente histrico para esos miedos que pareces albergar. -Nunca habamos estado solos en una granja desierta -seal. -Tengo yo los rasgos de la personalidad de un viajante de comercio? -resopl, acercndose a la maleta que haba junto a la chimenea y en la cual haba ropa de cama y toallas dobladas-. Aqu tienes un camisn, sbanas y mantas, y en la casa hay media docena de dormitorios; al menos eso me han asegurado. Ningn hombre que est en sus cabales, y agotado como me encuentro yo ahora, se dedicara a recorrerlos para asaltar el templo sacrosanto de tu persona, Por qu no eliges la habitacin que ms te guste para que podamos dormir un poco? Estaba portndome de un modo ridculo, por supuesto. Todo lo que Tor deca era cierto, pero yo no estaba preocupada por esos motivos. La verdad era que tena miedo, ms miedo que haca una hora, bajo la intensa luz del centro de clculo, cuando exista un autntico motivo para estar aterrada. El nico peligro en aquella casa consista en... Era absurdo pensar en ello siquiera. No haba razn alguna para ponerse nerviosa. Cog un camisn de sus manos sin decir una palabra y sub la escalera en busca de un dormitorio. Tor se qued abajo, hurgando por la cocina que haba junto a la sala principal, y subi despus con una botella de coac y dos vasos. Coloc uno sobre el lavamanos de roble situado junto a mi cama, me sirvi coac y dijo: -Tmate una copa antes de dormir, te la mereces. Volver luego y te arropar. -No te molestes -repuse rpidamente-. Lo he encontrado todo, el cuarto de bao y lo dems, yo solita. l sonri, sali y cerr suavemente la puerta. Desde luego, yo saba lo que iba mal y as lo comprend. Me desnud a toda prisa y me met el grueso camisn de franela por la cabeza. Tor haca que me sintiera dbil, absorba mi poder. Tena la costumbre de inducir me a hacer cosas, de lanzarme a ellas de cabeza y hundirme en ellas cada vez ms mientras rea. Yo era la mujer con ms xito de cuantas conoca, hasta que apareci l con aquella travesura bancaria. Ahora volva a estar sumergida hasta el cuello en una cinaga, sin que hubiera va de escape alguna a la vista. Haba tambin algo ms, mucho peor que su mana de arriesgar mi cuello. Aparte de mi abuelo Bibi, Tor era la nica persona que me haca sentir como una nia que necesita proteccin, sentimiento del que yo no era precisamente una entusiasta. Tor me abocaba a situaciones en las que yo no posea el control y luego llegaba corriendo a rescatarme para que tuviera que cogerme de su mano. Esperaba que yo me arrodillara, como Tavish

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y todos los dems, en seal de acatamiento a su fuerza e intelecto superiores, que le siguiera all donde l fuera. Era algo que realmente me indignaba. Si haca lo que saba que l estaba pensando hacer aquella noche, redoblara sus esfuerzos y tratara de robarme el alma. Ech agua de la jarra en la jofaina del lavamanos y me lav la cara mientras me miraba en el espejo. Dentro de aquel largo camisn de franela de algodn, con el rostro cansado y la masa de cabellos revueltos, pareca un chico vestido con una tienda de campaa. Nadie intentara seducir a una mujer con semejante aspecto, me asegur a m misma con cierta bravuconera, Apret la nariz contra el espejo y saqu la lengua. Justo entonces Tor volvi a entrar en la habitacin. Llevaba un pijama azul y una pila de mantas bajo el brazo. -Qu haces andando por ah descalza? -me rega.- Te vas a morir de una pulmona. Mtete en la cama. Cuando me deslic en el interior de las fras y hmedas sbanas, me ech, todas las mantas, una a una, por encima. Luego encendi la vela que haba junto a la cama y fue hasta el interruptor de la pared para apagar la luz. La habitacin se sumi en sombras y la vela lanz su pequeo crculo de resplandor. Dorados dedos de luz laman las paredes, acariciando el armario de roble y el armazn de cobre amarillo de la cama. Ms all de las ventanas cubiertas por visillos, las olas golpeaban el rocoso litoral. Tor se acerc, se sent en el borde de la cama y me dirigi una mirada inundada de fuego. -Por qu te sientas en mi cama? -le pregunt. -Vaya contarte un cuento -me contest con una sonrisa. -Crea que estabas tan exhausto que no podas ni moverte. -No del todo -dijo-. Esto es algo que necesitaba hacer desde hace mucho tiempo. Esper que aquello no significara lo que pareca. Se inclin sobre las mantas con una mano reposando sobre mi estmago. Not que el calor se filtraba por la gruesa capa de ropa hasta llegar a m. Esper, muda, a que hablara. -rase una vez una nia pequea -empez-, una nia muy mala... -En qu sentido? -pregunt. -Creo que quera ser un nio. Era muy independiente. -Qu hay de malo en eso? -dije-. A m me parece algo muy conveniente. -No interrumpas al cuentista o no podrs enterarte del final -me amenaz. -Vale, qu le pas? -Recibi su merecido -contest en voz muy baja. Yo not el estremecimiento que senta siempre que hablaba de esa manera. -Y cul era? -pregunt, no del todo segura de querer saberlo. -Mereca recibir exactamente lo que quera. Sabes qu era? -No.

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-No esperaba que lo supieras. Tor sonri. -Por qu demonios iba yo a saber lo que quera? repliqu enfadada. -Porque t eres la nia pequea -contest. -Oh, entonces no es un cuento -dije. -Es un cuento, tu cuento, y slo t sabes el final. Quiz yo sea un personaje del cuento, pero eres t quien debe decidir qu papel vaya interpretar. -Qu papel quieres interpretar? -pregunt, dndome cuenta enseguida de que estaba pisando terreno resbaladizo y, para colmo, sin trineo de hielo. Tor me contempl en silencio. Sus ojos negros y sus cabellos cobrizos llameaban como la luz de la vela. Me sent dbil y rara, y saba que estaba paralizada. Pareca que sus ojos estaban buscando un lugar en lo ms profundo de mi interior, un lugar que yo misma jams haba intentado buscar, un lugar aislado del mundo, igual que nosotros estbamos aislados en ese momento y en aquella isla. Lentamente, su puo se cerr sobre la manta por encima de mi estmago. Por fin habl en voz muy baja; pareca que le costaba pronunciar las palabras. -Quiero hacerte el amor -dijo. Luego, en voz tan baja que pareca hablar para sus adentros, agreg-: Con locura. O el tic-tac de un reloj en alguna parte del pasillo y el sonido de las olas rompiendo en la orilla. Sent que algo dentro de m se derrumbaba, caa hecho pedazos. Apenas respiraba mientras Tor permaneca inmvil, estudiando la llama de la vela como si no hubiera dicho nada en absoluto. Continuamos all en silencio durante largo rato; ninguno de los dos se movi ni un centmetro. Su mano segua aferrada a la colcha, como si fuera una roca que ofreciera la fuerza de su apoyo. Tras lo que pareci una eternidad, le vi cerrar los ojos. Respir profundamente y se volvi hacia m con expresin irritada. -Y bien? -dijo con impaciencia. - Y bien qu? -pregunt. -Acabo de decirte que quiero hacerte el amor. -Qu se supone que he de decir? -contest yo a la defensiva. Estaba conmocionada, realmente conmocionada, y mi resolucin hecha aicos. No tena la menor idea de qu hacer. Tor se levant. -Jams le haba dicho algo as a una mujer, iY quiz no vuelva a hacerla, al ver el entusiasmo que provoco! -Qu quieres que diga? Qu quieres que haga? -inquir, incorporndome bruscamente y haciendo que la ropa de cama se desperdigara en torno a m. Estaba completamente perdida. -Dios mo, eres imposible! -exclam. Tor apart las mantas y me agarr por los hombros. Me sacudi varias veces sobre

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las almohadas como si quisiera ahogarme, sin parar de rer; pareca desquiciado. Luego me dej caer sobre la cama como si fuera un saco de patatas y se dirigi a la puerta. -Adnde vas? -exclam alarmada. -Vaya buscar algo que necesitas. Qudate ah, vuelvo enseguida. Quiz regrese con una escopeta, me dije cuando se adentr por el pasillo. Tena el estmago y las piernas como de gelatina. Salt de la cama y empec a pasear por la habitacin. Una docena de sentimientos se agitaban dentro de m, todos ellos desconocidos. En el nombre de Dios, qu haca yo all? Cmo poda estar ocurriendo aquello? Me senta totalmente desconcertada. Qu deba hacer? Tor estuvo fuera un tiempo que me pareci eterno. Por fin, regres con una bandeja en la que haba dos tazas. -Crea haberte dicho que te quedaras en la cama -me recrimin, dejando la bandeja-. Quieres coger una neumona? Hay mucha humedad. -Pareces mi abuela -le dije mientras me meta de nuevo en la cama, aliviada por su vuelta. -Pues no tengo ninguna intencin de comportarme como lo hara tu abuela -me asegur-. Crrete hacia all, yo tambin me vaya meter. -Qu es eso? -pregunt, tratando de ocultar con mi chchara la turbacin que me produca el hecho de que estuviramos codo con codo bajo las sbanas. -Algo bueno para tu salud y tu carcter, que podra provocar cierta mejora, si se me permite decirlo. Me tendi la taza y sorb el lquido que contena. -Vaya, es fantstico, abuelita. Qu es? -pregunt. -Miel caliente, cario, y coac; un afrodisiaco. Muy bueno para seducir a jovencitas. Espero que funcione contigo. Tor arregl mis almohadas mientras yo beba; luego se recost y dijo: -Tengo otro cuento para ti. -Muy bien, cul es? -La miel estaba realmente deliciosa, caliente y dulce. Not sus efectos en mis entraas, como un suave blsamo. Casi consigui calmar la histeria que haba ido creciendo poco a poco dentro de m. -rase una vez una nia pequea que prefera comportarse como un nio... -se cuento me suena... -dije entre sorbo y sorbo. -Pero esta vez es mi cuento, no el tuyo. Puedo continuar? -Sigue. -Ella estaba equivocada, comprendes? Pero aunque muchos lo haban intentado, nadie haba conseguido jams hacerle comprender las ventajas de ser una mujer. -Ah es donde entras t, supongo. . -Tienes los pies helados -me dijo-. Te haba dicho que te quedaras en la cama. Y deja de moverte de esa manera, no vaya torturarte. Esto no es la Inquisicin. -Oigamos el final de la historia -suger.

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l volva a mirarme con su sonrisa caracterstica. Trat de concentrarme. -Esta nia tena un amigo al que haba conocido haca muchos aos. Siempre se haban comportado con gran decoro el uno con el otro, pues l no saba, y ella tampoco, que queran hacer el amor. Hasta que se encontraron solos una noche en una casa desierta en una isla remota... -Yo no he dicho que quiera hacer el amor contigo -aclar, en gran parte para intentar convencerme a m misma. -Oh, s, lo has hecho, querida ma, aunque quiz no con palabras. Conozco los pequeos sntomas, conozco esa masa confusa de engranajes que tienes ah dentro, la multitud de pliegues diminutos de tu materia gris. Y, creme, tambin s de qu has tenido miedo durante todos estos aos. Lo mir a la luz de la vela y el miedo me asalt de nuevo en una clida oleada. Saba que Tor apenas acababa de empezar. -Tienes miedo de perder el control, sabes? -me dijo en voz baja-. Pero el control no significa nada, ni siquiera el control de la propia alma, sobretodo cuando tienes que construir una fortaleza alrededor para defenderla. Est claro que le concedes un valor mayor a esos muros que al oro. Sin embargo, te guste o no, esta noche se estn derrumbando. Intent cambiar de tema de inmediato. No poda siquiera pensar en ello. -As pues, cul es el final de la historia? -pregunt con una alegra en la voz que hasta a m me son falsa.- Cmo terminaron los dos amigos? -Hiciern el amor, robaron un banco y vivieron felices y comieron perdices -contest con una sonrisa. -No es as como terminara mi cuento -dije. Pero l me miraba como si mi tiempo se hubiera acabado. Me quit la taza a la que an me aferraba y la dej a un lado. Luego se inclin hacia m con los ojos lanzando fuego y los labios apenas a unos centmetros de los mos. -Te deseo -me dijo tranquilamente. -Yo hubiera querido un cuento con menos sexo y ms accin -repliqu en voz baja. -Te deseo -repiti. Me hizo volver la cara hacia la suya con las manos hundidas en mi pelo. Su clido aliento, que ola a leche y coac, se mezcl con el mo. Dej que mis cabellos se deslizaran entre sus dedos, acaricindolos como si fueran seda tornasolada. -Te deseo -susurr una vez ms. Apartando una mano de mi pelo, solt la cinta del cuello de mi camisn. -Qu ests haciendo? -le pregunt, con voz apenas audible. -Lo que te he asegurado que podras confiar en que nunca hara -replic con una sonrisa irnica-. Seducirte. -Dios mo -musit. -Demasiado tarde para la fe -dijo Tor.

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Apart los cabellos de mi cuello y enterr la cara en l. Sent que la conmocin me recorra los nervios como pinchazos fros. l me mordi y me chup, y los pinchazos se volvieron ardientes. Cuando se ech hacia atrs para desatar la otra cinta, desliz la palma de una mano por mi cuello y mis hombros, all donde el camisn se haba abierto. Me estremec al verle sobre m, con su piel de bronce a la luz de la vela y sus cabellos relucientes como oro antiguo. Era tan hermoso que no pude soportado. Toda mi resolucin se derriti como hielo bajo el sol. Levant una mano para apartar la suya y le desabroch el botn superior del pijama, y luego, uno a uno, todos los de ms. l me mir conteniendo el aliento, sumido en una especie de trance, apoyado en un codo por encima de m. Me contempl en silencio, con los labios entreabiertos, mientras yo acariciaba los duros msculos cincelados de su torso que la abierta chaqueta del pijama haba dejado al descubierto. Su suave vello brillaba como el oro a la tenue luz. De repente extendi una mano, me cogi los dedos y los apret contra sus labios - Hermosa -susurro-. Y queras esto tanto como yo, no es cierto?, desde aquella noche de nuestro primer encuentro. -Es prerrogativa de la mujer ocultar sus deseos tras un velo de misterio -dije, sonriendo levemente ante mi intento bravucn. Se qued mirndome atnito, luego sus ojos se entrecerraron en un parpadeo. - Y es prerrogativa del hombre -repuso, incorporndose del todo-, desgarrar el velo. Entonces agarr el cuello de mi camisn de franela y, dando un fuerte tirn, lo desgarr hasta la cintura. Se inclin sobre m, pos sus labios en los mos y me los mordi, inundndome la boca con la humedad de la suya. Pas los dedos por mis cabellos y recorri mi piel con las palmas de las manos hasta hacerme temblar. Luego, apartando la ropa de la cama, se ech sobre m. Sent el impacto de su cuerpo y el calor de sus muslos cuando se apret contra m. Yo estaba rgida y me estremeca como una cuerda a punto de romperse; Tor me acariciaba de un modo que provocaba dolor en mi interior, en profundidades que no saba que existiesen. Sent que perda el control y luch contra la fuerza que me absorba. Todo estaba ocurriendo muy deprisa; no poda aguantar mas... l pareci darse cuenta y se apart para mirarme. Tena los cabellos revueltos y la luz de la vela inundaba su cuerpo. De sus ojos se desprenda un brillo oscuro. El calor de su pasin me llen de un deseo dolorosamente insoportable. Quera hundirme en l, pero, aun as, no poda dejarme llevar. Suavemente, Tor me abri los puos, que yo mantena apretados sin ser consciente de ello, y me bes las palmas de las manos con infinita ternura. -Librate, djate llevar; debes hacerlo, mi amor -me susurr al odo. Luego se apart de nuevo para mirarme y murmur-: Ven a m. -Tengo miedo -contest, con un hilo de voz ahogada. l asinti y sonri. Me rode con sus brazos y me apret contra s. Sent que la

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oscuridad me engulla. Sent la sangre oscura latiendo en mis venas.

Llor hasta que no pude sentir nada ms. Llor por todos los aos de tedio e ira, frustracin, luchas y dudas. Llor para sacar todo lo que llevaba dentro y, cuando cre que podra dominarlo todo de nuevo, aquella furia contenida volvi a estallar como un embalse desbordado. Llor por cosas que ni siquiera saba que estaban ah. Las lgrimas manaron, clidas, quemndome la garganta hasta impedirme respirar y obligarme a boquear en busca de aire. Me aferr a Tor, agarrndolo por los cabellos y los hombros mientras l me abrazaba. Pero aun as, la tormenta sigui y sigui. Pareci durar una eternidad, hasta que todo se liber y los lentos y largos sollozos y las lgrimas se detuvieron. Tor me abraz, me acarici y me meci, entrelazando sus dedos en mis cabellos hasta que por fin sent su calor fluyendo por mi cuerpo y una especie de paz que no haba conocido hasta entonces. Me bes la cabeza suavemente y, cuando alc la vista, vi lgrimas en su rostro, aunque no supe si eran suyas o mas. -Una mezcla de ambas -me dijo en voz baja, leyndome el pensamiento. Me hallaba en algn lugar desconocido, en un vaco entre el sueo y la languidez, deslizndome por un mar tranquilo, acunada por el sonido de las olas que llegaba desde la ventana. -Es increble -me dijo Tor-, pero an te deseo, no de nuevo sino an. -Creo que yo he saciado mi deseo -admit con una sonrisa. -T? -Tor ri y me dio un tirn de pelo-. Nos hemos enterado los dos de lo mentirosa que eres! -Me atrajo hacia s y me bes como si estuviera bebiendo un trago que no fuera a saciar su sed jams-. Debemos de estar locos para haber esperado doce aos -me dijo. -T eras el que no se acababa de decidir -afirm. -Te matar por eso -me dijo indignado. Luego aadi-. En realidad, creo que has matado una pequea parte de m. -Qu parte? No ser sta? -me interes, tocndole bajo las sbanas. -No -contest, riendo-. sa parece estar muy viva. -Entonces, cul? -pregunt, mientras l coga la mano que le acariciaba y la besaba. -Resulta difcil de explicar -contest-. Siempre he credo que intelecto y pasin constituan una combinacin peligrosa y voltil, difcil de controlar. Las pasiones se alimentan y crecen como una bestia voraz. Me temo que la parte de m que has matado es la que mantena a la bestia bajo control. Una cosa es cierta: ya no quiero dominar lo que siento por ti. -Por qu habras de querer dominar tu pasin? -inquir. Tor me puso un dedo bajo el mentn y me oblig a alzar la cabeza hacia la suya. -Sabes, querida ma?, si sigues acaricindome ah, una gran cantidad de pasin te salpicar en el lugar donde menos lo esperes.

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-Me la echars sobre el estmago? -Qu demonios voy a hacer contigo? -dijo, riendo y revolvindome los cabellos. -Tengo unas cuantas sugerencias que hacer al respecto... -S, yo tambin tengo unas cuantas -me interrumpi, y sus labios pusieron fin a la conversacin.

Me despert el ruido que producan las aves marinas revoloteando y graznando junto a la ventana. El cielo era de un blanco uniforme y brillante, y vi a tres pelcanos movindose entre la niebla tras los visillos. Tor no estaba en la cama, pero o extraos sonidos y golpes en el pasillo, como si arrastraran un objeto grande y pesado por las escaleras. Me qued sentada entre las mantas revueltas, tratando de comprender los sentimientos encontrados que haba experimentado desde la noche anterior. Pero sonre al darme cuenta de que, cualesquiera que fueran los cambios que resultaran de todo aquello, la noche anterior sera el mejor regalo de Navidad que recibira jams. Georgian y Tor estaban en lo cierto cuando me llamaban mentirosa e hipcrita; por fin comprenda que haba sido ambas cosas. Durante todo aquel tiempo haba estado huyendo de m misma. Nunca podra escapar de mis sentimientos por Tor, era el destino. Justo entonces entr Tor. Sonri cuando me vio sentada all con los restos desgarrados del camisn prestado. -Ests despierta -me dijo-. Levntate, tengo una sorpresa para ti. -Qu es eso que tienes por todo el pijama? -Suciedad -contest, mirndose-. Sal de la cama y desndate. -Antes del caf? -pregunt, riendo. -Vamos a nadar un rato -me inform. Hay una piscina climatizada en sta roca? -No seas ridcula, estamos en una isla rodeada de agua. Vamos a damos un chapuzn en la baha. -Perdona, pero acabo de consultar mi almanaque y he descubierto que hoy es Navidad. Quiz t vayas a darte un chapuzn en la baha, pero yo no estoy dispuesta a morir congelada! -Nunca te sentirs ms viva -me asegur-. Yo nado en el Atlntico todas las maanas de Navidad. Incluso con toda esa niebla ah fuera, esto es como un paraso tropical para mi. Apart la ropa de la cama de un tirn y me arrastr por los pies, mientras yo daba patadas y protestaba. Cargando conmigo al hombro, se apresur a salir por la puerta y bajar las escaleras, y corri por la hierba hasta el embarcadero donde estaba amarrado nuestro bote. Salt al llegar al borde conmigo en brazos y golpeamos el agua al caer. Cuando me envolvi el agua, pens que mi cuerpo entero se colapsara. La conmocin

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que provoco el fro me corto a respiracin, llen mi sangre de hielo y contrajo mi estmago al tamao de un nudo. Tor me sujetaba sobre las olas rompientes para asegurarse de que no me hunda. -Respira profundamente, aspira el aire y explsalo muy lentamente -me aconsej-. Deja que tu cuerpo se relaje. As. Parece un modo un poco violento de entrar en el agua, pero es mucho mejor. Cmo te sientes ahora? -Sdico! -le increp, boqueando y chapoteando boca abajo contra las olas-. Tienes la mente enferma. Esto es lo peor que me has hecho jams. Apretaba tanto los dientes que cre que nunca ms podra volver a abrir la boca. -Sigues estando demasiado tensa -me dijo-. Reljate y te encantar. -Espero que te mueras de neumona -gru. -Si nadaras un poco, te calentaras antes -afirm. -Gracias por el consejo. Ojal... -Pero l puso una mano sobre mi cabeza y me hundi. Sent entonces que el fro me penetraba hasta el cerebro. Sal a la superficie escupiendo, pero al instante me di cuenta de que empezaba a notar el calor difundindose por mi cuerpo. -Hey, qu ocurre? -pregunt-. Siento calor de repente. -Hipotermia -contest-. La primera etapa de la conmocin, justo antes de empezar a congelarse hasta morir. -Muy divertido. -En serio, debemos nadar un poco y salir enseguida, o podra ocurrirnos eso. El agua est a menos de cuatro grados. Dimos una vuelta nadando alrededor de la pequea isla. Luego, helados y con las ropas pegadas al cuerpo, trepamos por la orilla rocosa y corrimos por la hierba en direccin a la casa. -Ven aqu -dijo Tor, cogindome del brazo cuando bamos por el pasillo camino del dormitorio. Me llev a otra habitacin y entonces comprend qu haba provocado el estrpito de antes. Era un dormitorio ms grande que el mo, con una parte decorada como salita de estar y una gran cama empotrada en la galera acristalada que haba ms all. En la pared del fondo, de cara a las ventanas, haba una gran chimenea con un fuego que crepitaba ya en torno a un tronco gigantesco. Tor deba de haberse levantado al amanecer y hecho acopio de una fuerza sobrehumana para arrastrarlo escaleras arriba. Se quit el pijama chorreante y lo dej caer en el suelo, en confuso y empapado montn. Luego, me sac el camisn roto y mojado por la cabeza y me llev a la baera, donde aguardaba un bao caliente de burbujas, y me meti en ella. Me recorri un hormigueo por toda la piel, que empez a escocerme. Tor tambin se meti. Se trataba de una baera esmaltada y honda con patas en forma de garras de len. El agua me inund la nariz cuando sumerg la cabeza. -Te ha gustado? -pregunt Tor con una sonrisa.

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-Me ha encantado -confes. Me tap la nariz y volv a sumergirme para quitarme la suciedad del pelo. Cuando volv a salir, aad-: Pero ahora me muero de hambre. -Te preparar algo de comer; hay provisiones ms que suficientes, tal como dispuse cuando telefone desde Nueva York. Los propietarios se ofrecieron a cocinar como parte del trato, pero yo confiaba en que pudiramos estar solos para charlar. -An estoy recuperndome de la pequea charla de anoche -coment con una sonrisa. -Hablo en serio -afirm-. No estaba preparado para la aventura a la que me abocaste en el momento mismo en que traspas el umbral de tu casa, y tampoco para lo que pas luego entre nosotros, aunque confieso que eso se me haba ocurrido ms de una vez en el transcurso de estos doce aos. Lo cierto es que he venido a pedirte ayuda. Te cont Lelia lo que haba hecho? -Me dijo que t y Georgian estabais enfadados con ella, pero no me explic por qu respond. -Entonces ser mejor que te lo cuente. Se llev los bonos a Europa, pero no estableci las lneas de crdito que yo quera, sino que obtuvo prstamos. -Prcticamente es lo mismo -seal. -Salvo por la cuestin de los intereses -concedi-. An no estamos listos para invertir el dinero y, gracias a Lelia, ya tenemos que empezar a pagar. Pero eso no es todo; tambin acord unos trminos psimos. Con unos ttulos pignoraticios por valor de doscientos centavos el dlar, tendramos que haber conseguido unas condiciones inmejorables, iY Lelia firm contratos incluso con penalizaciones por pago anticipado! Sonaba bastante mal, tuve que admitirlo. Con aquel tipo de acuerdo, Tor no podra devolver el dinero y decir que todo haba sido una equivocacin, ni tampoco podra amortizar los prstamos por anticipado aunque acabara ganando un montn de dinero con sus inversiones. Si trataba de hacer cualquiera de las dos cosas, tendra que pagar unas penalizaciones considerables. -Lo que no entiendo -me deca, mientras se enjabonaba el pecho-, es por qu lo hizo. No quiso explicrmelo. No paraba de decir: Eso les ensear, eso les ensear, como si estuviera intentando demostrar algo. -Oh! -exclam, soplando las burbujas que tena en la mano y hundindome ms en la baera. -Oh? -dijo Tor-. Por favor, infrmame. Te aseguro que ya nada puede sorprenderme. -Es por los Rothschild, creo -le cont-. Recuerdas cmo se enfad cuando hablaste de ellos aquella noche? No a causa de los Rothshild en concreto, sino por los banqueros alemanes en general, o quiz por todos los banqueros. Los Daimlisch eran tambin una familia alemana de banqueros, sabes? Por eso los conoca tan bien, a travs de mi abuelo. El marido de Lelia era la oveja negra, el nico que quiso romper con la banca y emprender algo nuevo y diferente en su vida... Me detuve al comprender que estaba acercndome peligrosamente a un tema que me tocaba muy de cerca. Tor sonri ampliamente al orme apuntar, por primera vez, un

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indicio de que tal vez la banca no corra por mis venas como una herencia gentica. -Daimlisch prosper por su cuenta; prosegu- pero se puso enfermo y, cuando estaba agonizando, necesit dinero. Lelia fue a Alemania, en contra de los consejos de su marido y sin que ste lo supiera, y le pidi un prstamo a la familia. -Se lo negaron? -inquiri Tor, sorprendido. -l haba ido por otros derroteros, le haba dado la espalda a la banca; no le dieron ni un centavo. Lelia empe las joyas; incluso ahora, apuesto a que la mayor parte de lo que lleva es falso. No se recuper nunca. Yo saba lo que ella y Georgian opinan sobre la banca, por eso contaba con que estaran ms que contentas de cooperar en nuestra apuesta! -As que quera ser rica, aunque slo fuera por un da -dijo Tor, alzando una ceja-. Quizs eso explique su disparatada accin, pero eso no resuelve mi problema. Tengo millones en bonos, garantizando prstamos a nombre de Lelia. Ahora tendr que vigilarlos como un halcn hasta que se amorticen, por si acaso pretendieran recuperar alguno de ellos. -Recuperar? -me extra-. Qu significa eso? -Tenamos prisa en imprimir -explic Tor-. Comet la equivocacin de copiar algunos bonos amortizables por anticipado como ttulos pignoraticios, bonos que pueden recuperarse si el emisor decide cancelarios. El portador, o el dueo, cuentan con un nmero establecido de das para amortizar su valor nominal. -Tienes miedo de que los autnticos dueos los saquen de la cmara acorazada para amortizarlos y descubran que los que ellos tienen son falsos -dije. -Eso no es todo -continu Tor-. Mientras los nuestros, los bonos autnticos, estn en Europa garantizando los prstamos de Lelia, esos bancos europeos seguirn esperando que pidamos que los devuelvan para amortizarlos, puede que incluso lo hagan ellos por nosotros. Para evitarlo, tendremos que cancelar nuestro prstamo pagando una severa penalizacin, como Lelia acord servicialmente, o conseguir otros valores pignoraticios que sirvan de garanta. Y no tenemos otros, a menos que queramos robar un banco. -Oh, no! No queris -exclam-. Mientras mantenga las transferencias dentro del banco, especialmente en cuentas falsas a nombre de otras personas, tcnicamente no estoy haciendo nada ilegal. Al menos, tendrn muchos problemas para relacionarlo conmigo. Pero sacar del banco el dinero contante y sonante, que tanto me ha costado ganar, para cancelar prstamos autnticos en otro pas, eso es una condena en una penitenciara federal! -El dinero que tanto te ha costado ganar? -pregunt Tor, levantando una ceja y sonriendo maliciosamente-. Al parecer has olvidado nuestra cita de la otra noche en el centro de clculo. Quin fue el que salv tu hermoso culo con hoyuelos, querida ma? -La gratitud me rinde a tus pies -le asegur, besando una rodilla que haba surgido del agua-, y tambin me estoy convirtiendo en una pasa en esta baera. Coger la lista de tus valores en peligro y har un seguimiento por ordenador, pero tendr que

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explicrselo a los miembros de mi equipo de apoyo, a quienes conociste anoche, para saber si estn dispuestos a jugarse el cuello para cubrir tus prstamos. Por cierto, qu piensas hacer con todo ese dinero?, si puedo saberlo. -Vaya establecer un refugio fiscal, un lugar como Mnaco o las Bahamas, donde aquellos que deseen realizar transacciones libres de impuestos estn protegidos de semejante carga. Obtendremos beneficios gracias a que tendrn que utilizar nuestra moneda y atenerse a las normas de nuestras leyes fiscales. -Qu pas te permitir establecer tus propias leyes y moneda, y actuar como refugio-fiscal? -quise saber. -Ninguno -contest con una sonrisa. Sali de la baera y se sec con una toalla-. As que supongo que sencillamente tendr que crear mi propio pas. Quise preguntar muchas ms cosas, pero Tor me dijo que lo discutiramos ms tarde y sali de la habitacin. Abr la ducha cuando la baera se vaci y me lav el pelo para quitarme la suciedad de la baha. Luego me sequ, me envolv en una esponjosa toalla y me acerqu a la chimenea para secarme los cabellos junto al fuego. Tor haba bajado a preparar caf y panecillos humeantes untados de miel y mantequilla, que despedan un olor delicioso. Cuando sal de la baera estaba de nuevo all, de pie, agitando el fuego completamente desnudo. -Me siento como una rata remojada -coment, pasndome la mano por los cabellos. Tor se volvi y me mir, pero no dijo nada. -Abuelita, qu ojos tan grandes tienes -dije riendo. l solt el atizador y se acerc a m. Me quit la toalla y la dej caer en el suelo. -Son para verte mejor, querida -murmur, mientras recorra lentamente mi cuerpo con los dedos, como si se lo estuviera aprendiendo de memoria, centmetro a centmetro. -Abuelita, qu manos tan grandes tienes -segu, sintiendo algo ms que una leve debilidad. -Son para tocarte mejor, querida -susurr. Luego me levant en brazos como si fuese un fardo y se dirigi a la cama-. No te preocupa lo que viene despus? -pregunt con picarda. -No te lo creas tanto; no es tan grande. -Lo suficiente. Tor se ech a rer y me arroj sobre las almohadas. -Abuelita -dije-, creo que est creciendo. -Es para hacer mejor lo que t ya sabes, querida -me dijo, colocndose encima de m. -Vaya, creo que no eres mi abuela! -exclam con horror fingido. -Si haces estas cosas con tu abuela, querida, no me extraa que te hagas un lo con tu sexo. -No me hago un lo; s exactamente qu partes se corresponden entre s -le asegur. -Sin duda -admiti, mientras yo me retorca bajo las sbanas-. Qu crees que ests

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haciendo ah? -Explorando otras partes, para descubrir qu hacer con ellas. -Mi lengua se deslizaba por su piel, y l se estremeci-. Sabe a sal, como el mar -coment. -Se trata de un estado de cuentas? -S, te enviar informacin actualizada sobre el terreno -contest, descendiendo con lentitud por su cuerpo. - Dios mio, esto es fantstico... Que estas...? La frase qued interrumpida y not que sus manos me acariciaban los cabellos. Luego, Tor se aferr a ellos y me subi de un tirn. Sell mi boca con la suya y me abraz con fuerza. Cuando me apart, sus ojos lanzaban chispas oscuras desde las almohadas donde apoyaba la cabeza. Estaba muy plido a la luz que se filtraba entre la niebla y entraba por las ventanas. -Cmo es posible que uno desee tanto a otra persona que le produzca dolor fsico? pregunt. -Quiz me duela ms a m que a ti -repliqu-, pero eso no significa que vaya a parar. Apret los labios contra su vientre y se estremeci. Luego recorr su cuerpo como si fuera una escultura que quisiera aprender de memoria. Not que se agitaba y estremeca bajo mis manos y mis labios, mientras yo memorizaba los duros y tensos msculos cubiertos por las sbanas. Y por fin gimi y grit, y se aferr de nuevo a m cuando su cuerpo se puso rgido y tembl y sufri espasmos. Despus se qued quieto. Me dej caer junto a l y lo mir tendido all, con los ojos cerrados, el rostro de rasgos enrgicos y angulosos, y los rizos de cabello cobrizo sobre la almohada. l abri los ojos y me mir. -Qu diablos has hecho? Ha sido magnfico -susurr sin moverse. -Capuchina -dije. Al ver la confusin en su rostro, aad-: Sabes a capuchina. - Una flor? -pregunt con una sonrisa. -En el jardn de Monet, en Giverny -confirm, riendo. Pero de repente pareci preocupado y yo no estaba segura de la razn. -Qu pasa?-inquir. -Hay algo que supongo que debera decirte -contest, levantando la vista hacia m y estudiando mi cara-. Me temo que es bastante peor que el problema de Lelia y de los bonos, y desde luego no formaba parte de mi plan inicial. Aunque hace tiempo que lo s, no estaba seguro de cmo decrtelo. -Es algo potencialmente peligroso? -pregunt al tiempo que me incorporaba, algo alarmada. -Mucho-admiti-. Querida ma, te amo.

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MOVIMIENTO DE DINERO En ningn otro lugar se desarrolla mejor la riqueza que en la entrepierna de las personas. EZRA POUND, Los Cantos VIERNES, 25 DE DICIEMBRE Said al-Arabi no visitara La Meca aquel ao. Era el operador de la red de transferencias del Banco Comercial Nacional en Riad, Arabia Saud. La tarde del 25 de diciembre estaba solo en la sala del tlex del banco, enviando transferencias a Estados Unidos para realizar pagos por cuenta de hipotecas sobre propiedades inmobiliarias sauditas en ese pas. Said al-Arabi, sentado ante la mquina del tlex, tecleaba el cdigo de acceso, que era enmascarado por la mquina (ocultacin en la pantalla) mientras l lo introduca, para que nadie pudiera verlo aunque estuviera mirando por encima de su hombro. Luego introdujo el resto de la informacin necesaria para efectuar la transferencia: De: Banco Comercial Nacional, Riad, Arabia Saud Nmero de cuenta: XXX A: Banco del Mundo, San Francisco, California, USA Pagar a la orden de: Nmero de cuenta en depsito: XXXX Importe: $50.000 y n/1OO Fecha: 25 de diciembre de 19xx Mensaje: Para pago de propiedad comercial, Lago Tahoe, California Fin. Said al-Arabi apret tecla de enviar de su tlex, poniendo as en marcha la transferencia. Despus cogi del montn otra de las transferencias que deba introducir.

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LUNES 28 DE DICIEMBRE

A las ocho y media de la maana, Susan Aldridge lleg a la sala de transferencias del Banco del Mundo. Era el primer operador que entraba en ella despus de las Navidades, y la puerta an estaba cerrada. Echando pestes de su jefe y de sus colegas por llegar tarde, y consciente de que tendra que ser ella quien se encargara de la mayor parte del trabajo atrasado, baj a la sala de seguridad para pedir la llave con su firma. Probablemente se estaban recuperando de las vacaciones de Navidad, pens hoscamente mientras regresaba para abrir la puerta y ponerse a trabajar. Susan conect su terminal y se retoc los labios en un espejo de mano mientras esperaba la seal de que la mquina estaba lista para empezar. Al cabo de unos minutos recoga el primer cable del da: De: Banco Comercial Nacional, Riad, Arabia Saud Nmero de cuenta: XXXX A: Banco del Mundo, San Francisco, California, USA Pagar a la orden de: Frederick Fillmore, Nmero de cuenta XXXX Importe: $800 y n/100 Fecha: 25 de diciembre de 19xx Mensaje: Ninguno Fin. Qu extrao!, se dijo Susan. A finales de cada mes, el banco saud sola realizar los pagos hipotecarios de sus propiedades en California, pero se trataba de cantidades mucho ms importantes que ochocientos dlares. No vala la pena enviar un cable que costaba nueve dlares por un importe tan pequeo. Pero con aquellos rabes, quin saba? Tenan intereses en todas partes. El cdigo de acceso haba sido aceptado por el sistema, por lo tanto Susan saba que la transferencia era legal. As pues, introdujo los datos para preparar los impresos de cobro y abono, los imprimi, puso el sello de conformidad, los uni con un clip y los meti en un sobre de seguridad para la recogida de las diez. -La razn no es cosa ma -dijo en voz alta, y pas a la siguiente transferencia que apareca en la pantalla.

A las diez, la sala de transferencias estaba medio llena de operadores que haban llegado tarde. La repartidora de correo lleg con su carrito y se detuvo ante la puerta de doble batiente. -Algo que recoger? -pregunt.

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Susan cogi los sobres donde haba metido las hojas de transferencia, los cerr y sell y se dirigi hacia la puerta. -N o hay gran cosa -se disculp-. A la gente le cuesta ponerse en marcha despus de las vacaciones de Navidad. -Desde luego -convino la repartidora-. Tenemos que trabajar, pero a los supervisores se les han pegado las sbanas. La chica firm el recibo de los sobres, los arroj al interior de su cesto y empuj el carrito en direccin a los ascensores.

En Movimiento de Efectivos, Johnny Hanks, el administrativo de dbitos, abri los sobres que contenan las transferencias de las diez. Le llev menos de media hora introducir todos los dbitos y abonos en su mquina de lectura y entradas. Llevaba unos auriculares conectados a su walkman Sony, sujeto a la cintura, y escuchaba a Guns 'N Roses, con lo cual sofocaba el ruido de la gran mquina y sus hileras de cajetines de recepcin. Hanks sac las hojas de transferencias del cajetn, le puso una etiqueta de control del total y at el montn con una cinta de goma. Luego lo dej caer en un carrito de recogida que tena al lado. Las chicas de la sala de transferencias deban de estar an dormidas, pens. Deberan haber recogido ms transferencias en el primer lote de ese da que ningn otro da del ao, pero el total no llegaba siquiera a los tres millones de dlares, y muchas de las transferencias eran realmente pequeas. Mierda! -se dijo, siguiendo el ritmo del heavy metal-. Nosotros tenemos que llegar al amanecer y sumergimos en este ruido infernal, mientras que las operadoras de las transferencias estn sentadas ante silenciosos teclados, limndose las uas y contndose chismes. En serio, le sentaba como un tiro en el estomago.

En las profundidades del edificio sin seas identificativas de la calle Market haba una cmara acorazada a prueba de bombas e incendios, toda clase de medidas de seguridad y diecisis hectreas de extensin atiborradas, de pared a pared, de millones de dlares en reluciente hardware y equipamiento. El letrero de la puerta rezaba PROCESAMIENTO INTERNACIONAL. Era all donde se llevaban a cabo todos los movimientos de efectivos del banco. A las tres de la tarde de cada da, cuando las oficinas del banco cerraban, aquel lugar cobraba vida. Al llegar la media noche del 28 de diciembre, se haba convertido en una casa de locos, en un tempestuoso mar subterrneo de cuerpos en movimiento y papeles volando, trabajando a contrarreloj para cumplir el plazo legal segn el cual los bancos deban registrar todas las transacciones antes de poder abrir a las nueve de la maana

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del da siguiente. El departamento de Procesamiento Internacional no dejaba jams de trabajar. No haba error, avera, fuego, tormenta o terremoto al que se le permitiera interrumpir, o incluso retrasar, la produccin. Haba sistemas auxiliares, otros de seguridad, suministros elctricos adicionales y, por si alguien olvidaba las prioridades en caso de emergencia, que tanto se haban ensayado, un gran cartel en la pared del fondo en el que se lea: LOS PAPELES PRIMERO! Despus de todo, el papel era dinero. A las doce y diez de la noche lleg una cabecera de lote tras pasar por la enorme clasificadora y compaginadora, seguida por un ticket de dbito y abono que registraba la transferencia recibida aquella maana desde el Banco Comercial Nacional de Arabia Saud. Aquella transferencia haba sido revisada y aprobada en al menos cuatro sitios diferentes del banco antes de llegar all. Los tickets se introducan en una mquina lectora y la informacin de las transferencias se escriba en cinta magntica. Cuando la cinta estaba llena, un operador la sacaba de la unidad, le pegaba una etiqueta y la colocaba en un estante. Unos minutos ms tarde lleg el mensajero, la recogi y la meti en su carrito. -Cunto falta para esta tanda? -le pregunt al operador. -Unas cuantas cintas ms. Unos quince o veinte minutos -le contest. El mensajero, con su carrito lleno de cintas de transferencias por cable, cogi el ascensor hasta la planta inmediatamente superior, donde unos hombres apilaban contra la pared cajas llenas de cintas y disquetes. Junto a las puertas de acero del otro extremo, los transportistas cotejaban las cajas con los papeles de resguardo y luego sacaban las cajas en carretillas apiladas de cuatro en cuatro para cargadas en el camin. -Si esperis un rato, muchachos -les grit el mensajero desde lo alto de la rampa-, podris llevaros la ltima tanda de dbitos y abonos antes de iros. Los transportistas asintieron y salieron a fumar un cigarrillo mientras esperaban. A la una de la madrugada, lejos, al otro lado de la ciudad, el centro de clculo del Banco del Mundo dio permiso de entrada al empleado del muelle que haba descargado el camin. Este subi la carretilla cargada de cajas por la rampa. Un guarda de seguridad comprob el ticket de entrega que haba sobre la caja y le indic al empleado del muelle que se dirigiera a la ventanilla. El hombre descarg la carretilla y esper a que el archivador de cintas que haba tras la ventanilla le hiciera el recibo. -Vaya -dijo el archivador-, ya era hora. Hace horas que lo esperbamos. -Luego cogi un micrfono, que difundi su voz por la enorme sala de mquinas que haba en el interior, y anunci-: Preparados para movimiento de efectivos. Treinta y siete ficheros. Nos llevar toda la noche, chicos! Los lamentos se dejaron or por la sala de mquinas. Segundos ms tarde son el telfono en la ventanilla del archivador, justo cuando ste acababa de rellenar el recibo y se lo tenda al empleado del muelle. Era Martinelli, el supervisor del turno de noche.

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-Dile a ese idiota del muelle que intente hacerles entender a sus transportistas que no deben pararse a tomar caf cuando tienen trabajo para doce horas en el camin y nosotros solo disponemos de seis para realizarlo. El chasquido del telfono al ser colgado retumb en el odo del archivador, que le sonro irnicamente al empleado del muelle. -Supongo que lo habr odo tan bien como yo -le dijo. Luego coloc las cajas en la amplia carretilla plana y las introdujo en el centro de clculo.

MARTES, 29 DE DICIEMBRE A las nueve de la maana, un joven programador de cabellos rubios y revueltos se sent frente a una terminal del centro de clculo. La planta estaba prcticamente desierta y las pocas personas que llegaban y se quitaban los abrigos no parecieron percatarse de su presencia cuando conect la terminal y ejecut el procedimiento de entrada en el sistema. El joven sac una lista arrugada del bolsillo y, tras comprobar los nmeros, entro en el fichero de cuentas de clientes para revisar el saldo de algunas cuentas. La primera era una cuenta nueva abierta a nombre de Frederick Fillmore, que tena un saldo de apertura de ochocientos dlares. Tavish sonri y revis algunas cuentas ms rpidamente. Los miles de cuentas hacia las que haba desviado parte de las transferencias recibidas utilizando la tcnica del salami>>(NOTA????) deban de alcanzar la suma, hasta ese momento al menos, de ms de un milln de dlares.

Era la maana del 30 de diciembre cuando Said al-Arabi abra la puerta de la sala del tlex en el Banco Comercial Nacional de Arabia Saud. Lo primero que hizo fue entrar en el sistema de la terminal para comprobar si haba llegado algn mensaje por la noche. Haba un mensaje ya impreso; as que arranc el papel de la impresora y lo ley: De: Banco del Mundo, San Francisco, California, USA A: Sala de tlex, Banco
Fraude informtico que consiste en transferir cantidades muy pequeas a partir de un gran nmero de fuentes. Se asocia en

ocasiones a la recuperacin de redondeos. (N. de la T.)

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Comercial Nacional, Riad, Arabia Saud Mensaje: Ref: Su cable para transferir $USA de fecha 25-12-Xx. Depsito no realizado. Stop. Transmisin indescifrable. Stop. Por favor, retransmita. Stop. Repito. Depsito no realizado. Stop. Cable ilegible. Stop. Por favor, retransmita. Fin. Said al-Arabi suspir. El problema era que, en Arabia Saud, las malditas lneas telefnicas no valan para nada. La mitad de las veces las lneas del desierto quedaban enterradas por tormentas de arena. Cmo pretendan que el banco realizara negocios en todo el mundo si utilizaban unos condenados conductores de camellos para reparar las lneas? Said al-Arabi se dirigi al archivo, abri el cajn, que estaba cerrado con llave, y sac la hoja correspondiente a la transferencia que haba efectuado al Banco del Mundo cuatro das antes. Luego record que probablemente los bancos americanos estaran cerrados por las vacaciones de Navidad. Lo nico que poda hacer era retransmitir el mensaje y esperar que no tuvieran que pagar intereses por retrasarse en el pago de la hipoteca. Se sent de nuevo para enviar el cable. Era improbable que el dinero se recibiera antes de otras cuarenta y ocho horas, pens. Las nueve de la maana en Arabia Saud eran las siete de la tarde del da anterior en San Francisco. El Banco del Mundo haba cerrado varias horas antes.

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LA SUBASTA El oro es algo maravilloso! Quien lo posee es dueo de todo lo que desea. Con oro se puede incluso hacer que las almas entren en el cielo. CRISTBAL COLN

Cuando entr en la oficina el lunes por la maana, Pearl estaba sentada sobre mi mesa con las piernas cruzadas, contemplando la baha de un deslumbrante azul turquesa y el esbelto puente plateado que se extenda en la distancia. -Bueno, bueno, bueno -dijo maliciosamente cuando dej caer mis cosas y me situ al otro lado de la mesa para repasar el correo-. Las diez y media es un poco tarde, incluso para ti, no? No has estado en casa este fin de semana. Te he llamado. -No es ese vestido un poco escotado, incluso para ti? -repliqu-. O se trata de un nuevo enfoque para progresar en tu carrera? -Si alguien ha iniciado un nuevo camino este fin de semana, al parecer has sido t. Pearl ri-. Las aventuras amorosas mejoran el cutis, corazn, iY t tienes todo el aspecto de haber seguido un tratamiento de siete das en La Costa! -Esta conversacin me parece totalmente impropia del lugar en que nos hallamos -le dije, al tiempo que rasgaba un sobre. -Seguro. Qu lugar sera ms apropiado? Entre sbanas de raso, embadurnada de aceites corporales o sumergida en un bao caliente? -He pasado el fin de semana en profunda meditacin le asegure. -Desde luego, l est buensimo -prosigui Pearl-. Y mientras, yo dndote consejos sobre cmo pasar el rato en Nueva York! Pero Tavish me ha dicho que realmente fuisteis al centro de clculo la otra noche, cuando nos dejasteis. Los programas funcionaban perfectamente esta maana. Supongo que estabais demasiado preocupados para llamarnos y decrnoslo. -Te gustara saber qu he estado haciendo en realidad este fin de semana? -le pregunt, acercndome a la puerta para cerrada-. Te interesa enterarte, ya que puede afectar a toda tu carrera. -Qu carrera? -pregunt Pearl amargamente-. Despus de tu pequeo tte-a-tete con Karp la semana pasada, mi carrera ha bajado a las penumbras del lavabo. Mi querido jefe parece creer que todo est decidido, que t me encontrars otro trabajo para que me pueda despedir sin previo aviso y que me ir tranquilamente del banco sin pestaear siquiera. -As es, lo he encontrado y te irs tranquilamente -contest, sentndome al otro

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lado de la mesa donde ella se hallaba sentada-. No es una broma, Pearl. Adems, todos nos iremos del banco antes o despus. Slo es cuestin de tiempo. -Muy bien. Hay vida despus de la banca? y todo eso -dijo ella-. Pero an no estoy preparada para levar anclas. Qu eres t, mi asesor o algo parecido? -He hecho un trato este fin de semana, con Tor, para ser exactos. Resulta que su parte de la apuesta es un poco ms compleja de lo que yo haba pensado. -Seguro -dijo Pearl, sonriendo maliciosamente. -Para decido en pocas palabras -la interrump-, l tiene el trabajo perfecto para ti, algo para lo que se requiere una persona de tus habilidades. -Le ensear mis habilidades si l me ensea las suyas-replic con una mueca. Cuando vio que yo no morda, aadi-: A qu tipo de habilidades te refieres? -A dos. La primera, el mercado de divisas. Sabes tanto de eso, creo, como cualquiera en el negocio. -Y la segunda? -inquiri Pearl. -Gastar dinero -respond.

Era extrao. Haca doce aos que conoca a Tor, que lo conoca tan bien como se poda conocer a un hombre como l. Pero despus de pasar un fin de semana juntos, me di cuenta de que en realidad no lo conoca en absoluto. Al igual que yo, mantena una parte de l en secreto, contenida, oculta a la curiosidad de los dems, exactamente como aquella oficina semejante a un tero que ocupaba doce aos antes. Qu ocultaba? Su pasin, lo haba llamado l. Pero yo saba realmente que no se refera nicamente a hacer el amor. Algo haba cambiado -no slo entre nosotros, sino dentro de nosotros- en los tres das que Tor y yo pasamos en aquella isla. Era como si nos hubieran metido juntos en un ciclotrn para reordenar nuestras molculas, de modo que cada uno de los dos contuviera una parte del ser del otro. No era preciso conocer a otra persona cuando ya se formaba parte de ella. Pero exista un insufrible deseo por la otra mitad. No era as como defina Platn el amor? La aoranza que siente el alma por la parte que le falta, que perdi en algn lugar de las nubes primigenias del tiempo. Ese sentimiento haca muy difcil la vuelta al trabajo. Contemplaba la baha, tratando de analizar aquellas extraas emociones, cuando Peter-Paul Karp entr en mi despacho. -Banks, est mirando por la ventana! Le ha ocurrido algo?-pregunt sorprendido. -A m no. Pero ha ocurrido algo -contest, recobrndome y ponindome a ordenar mi mesa. Slo me faltaba que el cerebro se me reblandeciera ms que el de Karp-. Recuerda aquel problema del que hablamos el otro da? -le pregunt-. Creo que tengo la solucin. -En serio? -dijo, acercando una silla. -He recomendado a Pearl para el seminario Forex, el Consorcio de Tratantes de

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Divisas -le cont-. Se celebra en primavera y dura tres meses. Tendr que darle una excedencia para ir y autorizar que le paguen los gastos. -Una excedencia -dijo-. Eso significa que el banco tendra que darle un empleo cuando volviera, pero no necesariamente en mi departamento, no es as? -Cierto. El simposio empieza el prximo domingo en Nueva York. Empuj los documentos hacia el lado opuesto de la mesa para que los firmara. -Banks, pondr en marcha los trmites de inmediato -afirm, garabateando su nombre en los impresos de aprobacin. Y mis ms rendidas gracias. Creo que Willingly se equivoca completamente en todo lo que dice de usted. Aunque me mora de ganas de saber exactamente qu era, me mord la lengua. Tena peces ms importantes que pescar y no se poda decir que Karp fuera el ltimo del estanque. -Quiz le sorprenda con otra noticia -dije-, si puede guardarme el secreto. Mi proyecto est a punto de concluir. Podr devolver a Tavish a su departamento dentro de unas pocas semanas. U n poco ms de jabn y caera de lleno en la baera. -Pero, eso es ms de lo que yo esperaba... -balbuce Karp. -Se lo debo -le asegur-. Despus de todo, fue usted quien me proporcion aquella informacin. Y con Kiwi tratando de robamos a Tavish a los dos... -De qu est hablando? -pregunt Karp, al tiempo que su expresin se ensombreca. -Dios mo, estaba segura de que lo saba. Kiwi invit a Tavish a comer la semana pasada y le dijo que ira a trabajar para l, no para usted -le expliqu. El rostro de Karp se torn de un precioso color rojo. -As que Willingly est tratando de jugar a dos bandas-sise-. No s cmo agradecerle que me lo haya dicho. Karp estaba a medio camino de la puerta cuando aad: -No dir que no le advert sobre Kiwi, Peter-Paul. Pero le sugiero que deje creer a todo el mundo que la idea de lo de Pearl ha sido suya. No nos gustara que dijeran que hemos conspirado a espaldas de nadie, aunque a nosotros nos lo hayan hecho. -Se habr ido a finales de semana -me asegur, ya en la puerta. Por la expresin agitada de su rostro comprend que la semilla de la duda que haba plantado no necesitara demasiada agua para convertirse en una saludable desconfianza hacia todos los que le rodeaban, en especial hacia Kiwi. Eso era, sin duda, lo que ms me convena. Esa noche cant el grito de batalla de las Valquirias mientras bajaba en el ascensor hacia el parking, donde me esperaba Pearl. -Qu demonios significa hou-you-tou-hou? -me pregunt cuando suba al coche-. Parece un encantamiento de vud. -Un mantra para darte buena suerte en tu viaje -le contest-. Esta tarde he hecho un trato con tu jefe, Karp.

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-Ests loca! -exclam-. Con las dos caras que tiene ese desgraciado podra pasar por hermanos siameses. Deba de haberme figurado que se coca algo; se ha pasado todo el da sonrindome. Me encantara borrarle esa sonrisa maliciosa tirndole un taco de calendario a la cara. Qu tipo de trato has conseguido? -Financiero -expliqu, mientras subamos por la rampa-. Va a pagar las facturas de tu nuevo trabajo. Pero creo que le sorprender comprobar que hay alguien que tiene la lengua tan viperina como la suya. -Le has mentido? -Me temo que s. Le he hablado de unos impresos de autorizacin para el Consorcio de Tratantes de Divisas. Estaba tan excitado por librarse de ti durante los prximos tres meses que hubiera firmado cualquier cosa. Lo que ha hecho en realidad es aprobar que el dinero del banco se utilice para enviar a unos traficantes de cocana a Hong Kong, a pasar una temporada sin hacer nada concreto. Al menos eso es lo que dicen los documentos. Slo por si sigue respirando encima de m como hasta ahora. Pearl se llev la mano a la boca y ri cuando llegamos a la cuesta de la calle California y nos dirigimos a Russian Hill. -Entonces, si no me vas a enviar al Forex durante tres meses, de qu vamos a hablar durante la cena? -inquiri. -Quera explicarte en qu consiste realmente tu nuevo trabajo -le dije, sonriendo para mis adentros al pensar en lo que Tor y yo habamos ideado-. Creo que te gustar... alojarte con unos amigos mos en un tico de Park Avenue. -De los de traje de franela gris? O acaso has mejorado en estos ltimos aos? -Nobleza europea, o su variante francesa. Podrs hablar tu lengua materna para satisfacer tu corazoncito mientras lo aprendes todo sobre el negocio familiar. -Que es...? -Tengo entendido que acuden a gran nmero de subastas-le dije.

DOMINGO, 10 DE ENERO A la una de la tarde, una gran limusina negra sali del parking subterrneo de un edificio de apartamentos de la parte alta de Park Avenue. En el asiento de atrs viajaban dos mujeres, tan exageradamente vestidas y enjoyadas que parecan prostitutas de lujo. Se dirigan a las galeras de subasta Westerby-Lawne, de Madison Avenue. -Hbleme de su hija Georgian -le pidi Pearl a Lelia-. Dnde est ahora? -Ah, Chorchione! En Francia. Estamos haciendo planes para ir a Grecia a pasar la printemps, lo que aqu llaman primavera.

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-Sabe?, puede hablar conmigo en francs si le resulta ms fcil -dijo Pearl. -Non, ahora me siento ms cmoda hablando en anglais -replic Lelia-. Es la mejor lengua que estoy hablando. Tengo lo que llaman aqu un ingls extremadamente fluido. -Ya veo -dijo Pearl, que tena problemas para entender a Lelia en cualquier idioma-. Y qu est haciendo en Francia, aparte de los preparativos para el viaje? -Visita los banques; el Banque Agricole, el Banque Nationale de Paris, el Crdit Lyonnais... Hace las pequeas inversiones, comprende?, para preparar nuestro viaje al extranjero. Tout droit! -Lelia palme la espalda del conductor-. Justo ah delante, es all. -Ya hemos llegado? Estoy tan entusiasmada con esto!-exclam Pearl. -Moi aussi. Hace mucho tiempo que voy a ir a las galeries de subasta. El chfer detuvo el coche frente a las galeras y despus ayud a Lelia y a Pearl a salir de la limusina. Los viandantes volvan la cabeza para mirarlas; ambas llevaban manguitos y vestan abrigos rusos a juego, de recargados bordados y amplio vuelo, que Lelia haba desempolvado para la ocasin. -Ahora vers, chrie, cmo doblan los ricos le genou ante los pauvres -dijo Lelia, cuando traspasaron las enormes puertas de las galeras. El portero se inclin y las personas que haba en el pasillo interrumpieron su conversacin. Lelia se cogi del brazo de Pearl. -Pero usted no es pobre, Lelia -seal Pearl-. Tiene un magnfico apartamento, una limusina con chfer, muebles y joyas caras. Sus joyas son magnficas. -Lous, alquilados, chrie. Y lo que se puede vender se ha vendido. Las joyas, todas de estrs. Sus hermanitos y hermanitas se fueron hace tiempo. Y el chfer viene a buscarme por doscientos francos la hora, se es el lmite de sus servicios. El dinero lo es todo, el dinero es poder, nadie te respeta si no tienes dinero. Ahora conoces mi gran secreto, que ni si quierra Chorchione sabe. -Pero cmo puede pujar en una subasta si no tiene dinero? -pregunt Pearl. -Es magia -contest Lelia con una sonrisa-. Compramos esta pieza de propiedad con dineros prestados y despus todos nos hacemos ricos. -Vamos a comprar una propiedad? Un edificio de apartamentos, o un rancho, o algo as? -Non -dijo Lelia, llevndose un dedo a los labios-. Es una belle le que nosotros compramos, y luego vamos a vivir all, al pays des merveilles. -Vamos a comprar una isla en el pas de las maravillas?-pregunt Pearl, incrdula. -Oui -replic Lelia-. Te gusta el Egeo, supongo. Lionel Bream no dio crdito a sus ojos cuando mir hacia el otro lado de la sala y vio a Lelia von Daimlisch sentada entre el pblico. Haba visto el nombre de Daimlisch en la lista de asistentes, claro est, pero nunca hubiera imaginado que se tratara de Lelia. Haca aos que no saba nada de ella. Cuando Lionel era joven, Lelia le haba ofrecido la oportunidad de ganarse la

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reputacin de que disfrutaba en el negocio de las subastas, aunque eso nadie lo saba. Se present ante l en privado, con su impresionante coleccin de joyas, y le pregunt cmo podra venderlas. No quera tratar con nadie, le dijo, que no fuera sympathique. Aunque l no lleg a enterarse de los motivos por los que Lelia se vea en tan apurada situacin, incluso un ojo tan joven e inexperto como el suyo reconoci de inmediato el valor de las joyas. Algunas se enumeraban en los inventarios de los Romanoff y se crean perdidas para siempre tras la revolucin. Pese a no saber gran cosa del pasado de Lelia, Lionel conoca sin duda el valor de las joyas que posea. Y eso era todo lo que importaba. Tard aos en sacar a subasta las joyas de un modo discreto. Lelia no quiso que se supiera que ella era la fuente de procedencia de tan increble flujo de gemas. Por encima de todo, quera ocultrselo a su marido, que estaba muy enfermo. Sin duda necesitaba el dinero y no quera que su marido se enterase de dnde proceda; pero Lionel no haba entrado en ese negocio para fisgonear en las vidas privadas de los dems, y menos cuando le ponan un regalo como aqul a los pies. Subastar el legado de los Daimlisch era ms de lo que un subastador poda esperar en toda una vida de trabajo, y Lionel era an joven, un novato en la empresa. Poco despus de la muerte de su marido, Lelia desapareci del mapa. Quiz tambin fuera debido a razones monetarias. Lionel haba odo pronunciar su nombre de vez en cuando, pero no volvi a visitarla. Le pareca de mal gusto recordarle su antigua relacin profesional y la situacin que, en apariencia, la haba llevado a vender las joyas. Al reconocerla entonces entre el pblico, su mente retrocedi rpidamente hasta la poca en que la haba conocido. Era una gran belleza, y l, apenas un jovencito en realidad, se haba enamorado de ella. Lelia posea un aire trgico, aun que en l lata el humor. Recordaba el modo en que brillaban sus ojos al mirarlo, como si slo ellos compartieran un secreto, a la vez mgico y especial. Tena todo lo que los jvenes como l, en aquellos das romnticos, crean que las mujeres deban tener: tristesse, un aire trgico y una gran belleza. Lionel observ que Lelia le devolva la mirada. En sus ojos vio el mismo brillo secreto y supo que tambin ella lo recordaba, aunque l haba envejecido ms en el nterin y sus escasos cabellos se haban vuelto grises. De repente, al mirar desde la plataforma de subastas, se sinti invadido por una sensacin perteneciente a su propio pasado. Ansi estar sentado en la Habitacin Ciruela del extico apartamento, tomando t y escuchando a Lelia interpretar a Scriabin en el viejo Basendorfer, como hizo en una ocasin. Los ojos de Lionel se nublaron al recordarlo y, siguiendo un impulso sin precedentes, baj de la plataforma de subasta y camin hacia ella. -Lelia -dijo en voz baja, tomando sus manos. La mano derecha de Lelia luca una copia de estrs del rub Falconer, rodeado por zafiros negros y diamantes. El original se lo haba vendido l a William Randolph Hearst en 1949.

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-No puedo creer que haya vuelto por fin -le dijo-. Cmo la hemos echado de menos!. -Ah, mon cher Lionel -replic ella, pronunciando su nombre en francs-. Tambin yo estoy muy, muy contenta. He venido para verte hacer la bonita subasta, cosa que no he visto nunca. Era cierto, pens Lionel. Nunca asisti a una sola subasta en la que se vendieran sus joyas. Se limit a pedir que depositaran los cheques en su cuenta para no enterarse del dinero por el que haba cambiado cada uno de los hermanitos y hermanitas. -Pero qu hace aqu, querida? -le pregunt l en un Susurro-. Ya sabe que la subasta de hoy es muy extraa. La gente haba vuelto la cabeza con la intencin de echar un vistazo a la mujer que haba conseguido que el famoso Lionel Bream retrasara el inicio de la subasta para saludada personalmente. Aunque Lionel estaba seguro de que nadie en la sala reconocera o recordara a Lelia, les vio mirar vidamente la imitacin de las esmeraldas Faberg que llevaba al cuello, copias de las que l le haba vendido al rey Faruk en 1947. -Deseo que haga la connaissance de mi queridsima amie, mademoiselle Lorraine -dijo Lelia, mientras Lionel besaba formalmente la mano extendida de Pearl. -Es un honor -dijo l-, y a mademoiselle Lorraine le corresponde el honor de tener como amiga a una de las grandes damas de nuestro siglo. Espero que estime en lo que vale esta amistad, como debemos hacer todos los que la hemos conocido. Pearl asinti sonriendo; saba que algo estaba pasando en la sala por el modo en que la gente los miraba, pero no saba que exactamente. Justo entonces, Lelia se levant y rode a Lionel con los brazos, dndole un fuerte abrazo. De la fila de atrs se elev un murmullo. Pearl no estaba segura, pero crey ver que Lelia susurraba algo al odo del subastador. -Ya sabe que hara cualquier cosa por usted -dijo Lionel-. Espero que no vuelva a dejamos, ahora que se encuentra de nuevo entre nosotros. Tras darle un leve apretn en la mano, Lionel volvi a la plataforma y abri la subasta. De vez en cuando, miraba a Lelia y sonrea, como si an compartieran un gran secreto del que el resto del mundo estaba excluido. La subasta se prolong durante casi cinco horas. A medida que la tarde iba transcurriendo, el pblico iba menguando. Lelia permaneca sentada, tan erguida e inmvil como un icono. A Pearl le sorprendi que una mujer de su edad poseyera tanto vigor. Ella misma estaba soolienta a causa del calor de la sala y el sonsonete del subastador. Pero, de repente, not que algo en la sala haba cambiado y tambin ella se puso alerta. Cuando Pearl se volvi hacia Lelia, algo en la apariencia de sta se haba alterado, O acaso slo lo pareca? La mirada de Lelia estaba fija en el subastador.

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Los ojos de Lionel Bream se movan de un lado a otro de la sala, para tomar nota cuando alguien levantaba un dedo o se rascaba una oreja y mencionar luego la puja ms alta. Pero, despus de cada puja, su mirada volva de inmediato a Lelia, cuyos ojos parecan brillar cada vez con ms intensidad. Pearl comprendi que Lelia estaba pujando por aquella propiedad, aunque no poda descifrar el cdigo que utilizaban. As pues, dedic su atencin a la propiedad que se subastaba. Segn el programa era la propiedad nmero diecisiete, una de las veinte diminutas islas situadas frente a las costas de Turqua. Meda treinta kilmetros cuadrados y estaba compuesta casi exclusivamente de piedra: una montaa en forma de cono truncado, con una gran depresin en forma de cuenco circular que la coronaba. El subastador les asegur que el volcn estaba extinguido desde haca miles de aos. A Pearl no le importaba si estaba extinguido o no. Pero, por la fotografa que figuraba en el programa de aquella roca con escasa vegetacin, empez a dudar del juicio de Lelia. La isla se llamaba Omphalos Apollonius: el ombligo de Apolo. Como explic Bream al pblico, que rea disimuladamente, tambin era el nombre de la depresin de piedra hueca de Delfos, o de cualquier depresin natural desde la cual profetizara el orculo. Tena que haber recibido el nombre por el centro hueco del cono volcnico, la caracterstica ms relevante de la isla. Pearl pens que Lelia deba de estar poseda por una visin oracular para pujar por aquel horrible pedazo de roca. All sentada, Lelia pareca sumida en una especie de trance mstico, iY la puja haba alcanzado ya los cinco millones de dlares! Pearl toc levemente el brazo de Lelia y le dirigi una mirada interrogadora. sta sonri con confianza y volvi a mirar hacia delante, de modo que Pearl se concentr de nuevo en el programa en busca de ms pistas que la ayudaran a comprender aquella extraa eleccin. Al parecer la isla tena una poblacin de ciento setenta habitantes, que se dedicaban principalmente a la pesca y a fabricar velas. El nico pueblo, llamado tambin Omphalos, se encontraba ubicado en el lado oeste de la isla, encarado hacia la costa griega. En la desierta costa este no haba ms que unas cuantas ruinas venecianas. Sigui leyendo hasta descubrir que todo el lote de islas lo venda un expatriado yugoslavo, magnate naviero, que lo haba adquirido poco despus de la Segunda Guerra Mundial. Al parecer, durante la confusin que se produjo en la particin de Europa, los gobiernos de Grecia y Albania reclamaron las islas y, teniendo en cuenta que se hallaban situadas entre las aguas territoriales griegas y las turcas, tal vez los turcos las reclamaran tambin. Pero desde un punto de vista estratgico, o incluso turstico, carecan de valor. Su terreno volcnico e irregular haca imposible que se construyera una pista de aterrizaje y la accidentada lnea costera slo serva de puerto para barcos

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muy pequeos. Incluso en la actualidad contaban con pocos o ninguno de los servicios habituales: telfono, caeras, sanitarios, luz o calefaccin; ni siquiera disponan de carbn o madera para quemar, ni de tierras de pasto para animales. La mayor parte de los alimentos, incluidos los productos esenciales diarios, haba que comprarlos en el continente. La disputa sobre la nacionalidad se enfri rpidamente cuando se conoci el escaso valor de las islas. Y el inters se disip por completo cuando el magnate naviero soborn generosamente a los burcratas correspondientes de los tres pases en disputa para que miraran hacia otro lado. No era tonto aquel eslavo, pens Pearl. Se haba construido una residencia para las vacaciones en la ms bonita de las islas y financiara el coste subastando el resto en el mercado de ricos neoyorquinos, capaces de pagar por la roca ms nfima que estuviera en el Egeo. La subasta de aquella roca en particular haba decado mucho ms deprisa que la de las dems, pues pareca la menos atractiva de todas. A Lelia slo le quedaban dos competidores en la puja. Pearl empez a alarmarse ligeramente cuando vio el rostro encarnado y enfebrecido de Lelia. Pareca transportada, iluminada por una luz interior que Pearl no poda comprender. Para empeorar las cosas, la puja haba sobrepasado ya los diez millones de dlares. Aunque era una suma inferior a las ofrecidas por islas subastadas previamente, segua siendo muy elevada, y Pearl no tena ni idea de dnde saldra el dinero. Se dio cuenta de que el subastador, Lionel Bream, no apartaba los ojos del rostro de Lelia. Tambin l pareca preocupado. En realidad, Lionel estaba ms que preocupado; lo haba estado desde el momento en que vislumbr a Lelia sentada entre el pblico. No se haban requerido garantas ni estados financieros antes de la subasta, ya que los invitados haban sido seleccionados personalmente por los propietarios. El nombre de Lelia no figuraba en la lista de invitados, pero ella se las haba arreglado para introducirse all pese a todo. Lionel esperaba que pudiera pagar la propiedad por la que estaba pujando. Nadie en la sala conoca el estado de la fortuna de Lelia en el pasado, salvo Lionel y Claude Westerby. Fue el joven Westerby quien acept el riesgo de encargarse de aquellas joyas que Lelia le haba llevado a Lionel Bream mucho tiempo atrs. Aunque Lionel haba prometido no revelar su origen, en el caso de una coleccin semejante deba mostrarla a los dueos de la galera antes de aceptar subastarla. Consider que el joven Claude, adems de ser el ms sympathique (Lionel se sonri) saba un par de cosas sobre joyas. No slo eran unas piedras magnficas, le asegur a Lionel, sino que las piezas mismas eran en su mayora los ejemplos ms inslitos y poco conocidos de colecciones en otro tiempo famosas. Aunque el asunto no se discuti nunca abiertamente, Lionel estaba

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convencido de que Claude Westerby haba conducido su propia investigacin hasta averiguar quin era el vendedor. Lionel vio a Claude Westerby sentado al fondo de la sala revestida de madera, con los brazos cruzados y observando la subasta. Lionel dej que sus ojos se posaran brevemente sobre el hijo del director, lo suficiente para transmitirle el mensaje de que algo no iba bien y pedir consejo. Claude se encogi de hombros para indicar que tambin l estaba preocupado por la puja enfebrecida de Lelia, pero que crea que poco poda hacer al respecto. Salvo interrumpir la puja, pens Lionel; lo cual, sin duda, no tena precedente histrico. Pero a medida que la puja continuaba, un ligero cambio en el ritmo le dijo, gracias a sus largos aos de experiencia, que la propiedad estaba a punto de ser vendida, y que la compradora sera Lelia. Le invadi una pacfica sensacin de deber cumplido, como si le hubieran quitado un peso de encima. Golpe suavemente el soporte de latn con el martillo y dijo tranquilamente: -Vendido a madame Von Daimlisch por trece millones de dlares. Felicidades, seora Von Daimlisch, acaba de comprar una propiedad excelente. Lelia asinti y, con la ayuda de Pearl, se levant para abandonar la sala. Entre las diversas personas que volvieron la cabeza para contemplar su partida estaba Claude Westerby. Aunque se trataba de un procedimiento irregular, era l quien haba asentido levemente a los guardas para que la dejaran pasar sin pedirle invitacin cuando apareci en la entrada de la galera de subastas. Saba que no tena invitacin porque haba sido l mismo quien preparara la lista. Ahora se levant para seguirla. -Adnde vamos? -susurr Pearl mientras recorran los pasillos. -La caisse, el cajero -replic Lelia-. Cuando terminamos la comida, tenemos que pagarr l 'addition. -sta es la parte divertida -dijo Pearl sombramente-. Cmo demonios piensa pagar esta cuenta? -Con un cheque, naturralmente! Lelia ri. No obstante, pareca, por fin, realmente agotada. Pearl se inquiet. Despus de todo, Lelia no era ninguna jovencita. -Mis felicitaciones, madame -dijo Claude Westerby, alcanzndolas por el pasillo. Se cogi del brazo libre de Lelia y se uni a ambas mujeres en su avance hacia la caja. Si algo sala mal, quera estar presente para manejar la situacin. -Monsieur, no nos han presentado nunca formalmente -empez Lelia-. Yo soy... -S quin es usted, querida. Lelia von Daimlisch. Aunque estoy seguro de haber cambiado desde la ltima vez que me vio, usted sigue siendo la mujer a la que se consider la ms hermosa de Nueva York. -Lelia lo deslumbr con una sonrisa-. Yo soy Claude Westerby -prosigui-. Hoy ha obtenido usted una buena pieza por su dinero. Me temo que el anterior propietario se enfadar conmigo; habamos valorado la isla en lo que ha pagado por ella ms la mitad. Esperemos que el resto alcance un precio mayor,

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por mi bien! Me alegro de que haya sido usted la compradora. Y ms me alegrar -pens- si puede pagarla. Qu pesadilla sera para todos si no pudiera! -Aqu est la caja -anunci Westerby cuando llegaron-. La dejar sola para ocuparse de la parte desagradable, aunque estar por aqu cerca por si necesita mi ayuda. Permtame que le diga que ha sido un gran placer conocerla formalmente despus de tantos aos. -Merci, monsieur -dijo Lelia. Luego extendi una mano y cogi la del hombre. Su voz temblaba de un modo que Claude hall alarmantemente femenino para una mujer de su edad-. Y gracias por..., en el pasado fue muy discreto con mis bijoux, mis joyas. S que fue usted quien hizo las pequeas investigaciones para m. Soy como el elefante; tengo una memoria muy buena para los momentos buenos. Una vez ms, merci, mon ami Claude. Claude la mir, sorprendido, y sinti un sbito encogimiento en el corazn. Lelia segua conservando una gran belleza, del tipo que aumentaba desde el interior. Era, pens, ms encantadora an de lo que recordaba despus de cuarenta aos. Estaba tan encantado por el hecho de que hubiera comprado la isla que, en ese momento, no le import un pimiento si poda pagarla o no. l mismo ansiaba comprrsela como regalo. Tras apretar la mano de Lelia con suavidad, se despidi bruscamente y se alej a paso vivo por el pasillo, en direccin a la sala de subastas.

-----------------------------------------$--------------------------------------TERCERA PARTE ----------------------------------------$----------------------------------------

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FRANKFURT, ALEMANIA, ENERO DE 1810 Era a principios del ao 1810 y Meyer Amschel Rothschild segua viviendo en Frankfurt, aunque sus hijos ya eran mayores y su favorito, Nathan, se haba ido al extranjero. -Esta noche he tenido un sueo -le cont Meyer Amschel a su mujer, Gutle, mientras tomban su desayuno de pan duro remojado en leche. - Un sueo? -inquiri Gutle, en un tono que pareca sugerir que jams haba odo una cosa semejante. Gutle llevaba el pelo cortado segn la, tradicin ortodoxa y oculto bajo una gruesa peluca sin empolvar, cubierta a su vez por un enorme tocado de rgido algodn, encaje holands y cintas de tafetn. -Y qu sueo ha sido se? -pregunt Gutle a su marido, echndole un poco ms de leche sobre el pan con una cuchara-. El sueo de una fortuna an mayor? Creo que hemos hecho ya ms fortuna de la que nos conviene. Algunas veces creo que tanto dinero nos traer mala suerte algn da. Gutle golpe la mesa con la cuchara para alejar a los demonios que pudieran estar escuchando. -Ha sido un sueo extrao -contest Meyer Amschel, pensativo-. Vea nuestra casa sometida a la prueba del fuego y del agua, tal como dice el antiguo libro que se someter a prueba a la humanidad ante Dios. Nuestros hijos luchaban unidos por una causa comn, igual que Judas Macabeo, Juntos, como una fuerza que desafiara a la naturaleza... -Ya conocemos tus ideas sobre este tema -le interrumpi Gutle-. Todo eso de que una ramita se puede romper fcilmente con las manos, pero que es imposible romper un puado de ramitas juntas. -Este sueo me ha revelado que algo grande y magnfico est a punto de ocurrir -le asegur Meyer a su mujer-. Y que, a causa de ello, la casa Rothschild pervivir durante cientos de aos. Ya lo vers, querida, pronto empezar.

En 1810, tal como el sueo de Meyer Amschel haba predicho, su hijo

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Nathan estaba trazando un plan tan osado y lleno de peligros que poda muy bien costarle a la familia, no slo su fortuna, sino tambin su libertad. Nathan llevaba doce aos en Inglaterrra y le haba ido bien all. Haba empezado en Manchester, en 1798, exportando algodn ingls al continente, donde su padre y sus hermanos vendan la mercanca. En 1809, Nathan se naturaliz ingls, y al ao siguiente fund su propio banco; Era el tercero de los cinco hijos de los Rothschild y, con mucho, el ms emprendedor. A principios de marzo de 1810, Nathan le escribi a su padre para decide que deseaba que su hermano menor, James, fuera enviado a Pars y pudiese disponer de libertad de movimientos por toda Francia, as como por Espaa, Italia y Alemania. Meyer Amschel se qued perplejo. Cmo podra un judo obtener tal privilegio? Resultara particularmente difcil conseguir el permiso de residencia en Pars, dado que los Rothschild no slo eran judos, sino tambin prusianos. Pero, confiando en que la premonicin de su sueo estaba a punto de cumplirse, Meyer Amschel se puso su sombrero de seda, su chorrera de encaje y su ms elegante traje negro, y se fue a hacerle una visita a su amigo el prncipe de Thurn und Taxis, a cuya familia haban prestado los Rothschild elevadas sumas de dinero en el pasado. Quizs hubiera llegado el momento de reclamar la deuda, en otra forma de pago. -Ah, Rothschild, se te ve muy atildado hoy -dijo el prncipe-. Veo por tu semblante que la tuya no es slo una visita de cortesa. Dios mediante, te conceder todo aquello que desees y este en mi mano. -Vuestra Alteza demuestra su gran astucia, como siempre -replic Meyer Amschel-. Se trata de algo difcil: deseo que se otorgue a mi hijo James permiso para establecer su residencia en Pars. -Ah, eso en verdad supone un problema -convino el prncipe-. Ni siquiera yo puedo obtener ese permiso, siendo como soy prusiano. -S que mi peticin es difcil-dijo Meyer Amschel-. Pero es necesario que lo consiga, por motivos familiares personales. -Teniendo en cuenta que tus motivos familiares personales suelen estar relacionados con la adquisicin de ms riquezas, supongo que actuar en inters propio ayudndote. Tienes alguna idea al respecto? Rara vez pareces carente de ideas!

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El prncipe se ech a rer. -En realidad, he pensado en una posible solucin admiti Rothschild modestamente-. Si mi hijo pudiera viajar en el squito de un miembro de la nobleza, alguien de quien Vuestra Alteza supiera que planea viajar a Francia con algn propsito, entonces podra persuadirse a la persona en cuestin... -En realidad, est a punto de producirse un acontecimiento semejante en Pars, lugar al que pronto acudir toda Europa, como estoy seguro de que ya sabes -dijo el prncipe, frunciendo el ceo ligeramente. -Os refers quizs, a las bodas reales? -sugiri Meyer Amschel. -Si se puede honrar el matrimonio de ese pagano y advenedizo corso con una descripcin tan amable, s -gru el prncipe-. Dios del cielo, repudia a su mujer ante los ojos de Dios y desposa a otra antes de olvidar a la primera! Voto a..., se me hiela la sangre! Ni siquiera los cardenales asistirn; pero toda la nobleza europea se disputa los mejores sitios como si se tratara de una pelea de gallos. Bien, Rothschild, si te place ver a tu hijo en semejante compaa... Aunque confieso que no se me ocurre quin, de entre mis conocidos, si me disculpas por decirlo, estara dispuesto a admitir al hijo de un mercader judo en su squito en semejante ocasin. Tendremos que discurrir mucho para resolver este problema, porque yo no pienso asistir a ese desastre. -S, Alteza. Tendremos que hallar a alguien que desee con vehemencia asistir a la boda de Napolen y la archiduquesa Mara Luisa, pero que por alguna razn, quiz por la falta de recursos financieros... -Aj! Rothschild, saba que no acudiras a m sin tener un plan! De modo que es mi tetera lo que quieres, no mi consejo, no es as? -dijo riendo. El prncipe de Thurn und Taxis se mostraba un tanto indiscreto, pues, en su calidad de administrador jefe de Correos de la Europa central, en el pasado haba tenido a menudo la oportunidad de abrir sobres con aspecto oficial mediante vapor y de compartir el contenido con Rothschild, para beneficio de ambos. El prncipe dio dos palmadas y un ayudante se apresur a acudir. El prncipe garabate varios nombres en un trozo de papel y se los tendi al ayudante. -Ve a Correos y recoge toda la informacin que encuentres sobre estas personas -le orden-. Rothschild, quiz tengas la solucin antes de que el

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sol se ponga. -Vuestra Alteza es sumamente amable y, si se me permite decirlo, posee una gran agudeza para hallar la solucin a los problemas -replic Meyer Amschel con un centelleo en los ojos. El gran duque Van Dalberg se neg a incluir al joven James Rothschild en su squito para las bodas reales. Sin embargo, el prncipe, conocedor de la situacin financiera del gran duque, se lo propuso en otros trminos. Rothschild asumira por completo el coste de carruajes, ropas suntuosas y dems gastos necesarios para disfrutar de una lujosa y larga estancia en Pars, siempre y cuando el duque le hiciera el favor de proporcionarle, no uno, sino tres pasaportes abiertos que permitieran a sus hijos instalarse en Francia. El duque accedi con entusiasmo. En marzo de 1811, Carl y Solomon Rothschild estaban firmemente establecidos en Francia, y James, el ms joven de todos los hermanos, se hallaba comiendo pasteles con monsieur Mollien, el ministro francs de Finanzas, en el despacho de ste. El sol inundaba la habitacin, que se hallaba repleta de jacintos cortados en los jardines nevados de las Tulleras. -Monsieur Rothschild -empez a decir monsieur Mollien, limpiandose el labio superior, manchado de la espesa crema del pastelillo que se estaba comiendo-, acabo de escribirle al emperador advirtindole de lo que me ha dicho usted. Pero ni siquiera ahora puedo creer que semejante golpe de suerte sea verdad. -Vaya, bromea usted -replic James-. Sin duda el ministro francs de Finanzas no esperar que crea que considera a los ingleses ms inteligentes en materia financiera que los franceses. -Oh, no! Por supuesto que no! Son unos estpidos, los ingleses! Todo el mundo piensa lo mismo. Slo quiero decir que a cualquiera le resulta difcil imaginar que los ministros de Londres, a menos que sean los ms viles traidores, decidan devaluar la libra un diez por ciento y la guinea ms de un treinta por ciento! Cmo es posible que reduzcan su propio papel moneda en tiempo de guerra? -Pero, usted mismo, monsieur Mollien, ha visto las cartas -repuso James tranquilamente. -S, s, por supuesto. Y aunque no fuera as, la poltica del emperador es

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conseguir que a Inglaterra se le agoten todas sus reservas de oro y plata, poltica a la que esa medida no hace ms que contribuir. Sabemos que ningn ejrcito puede luchar con el estmago vaco o descalzo. Y sabemos que el general Wellesley est pasando grandes apuros en la pennsula. La guerra terminar pronto, se lo aseguro. Hemos interceptado cartas de Wellesley a sus ministros de Londres pidiendo que se llame a las tropas de vuelta al pas, puest9 que su propio gobierno no puede proporcionarle suministros. Quiz los ingleses controlen los mares, como tanto les gusta afirmar, pero nosotros, los franceses, controlamos la tierra! Mientras anden escasos de oro, no podrn enviarle grandes cargamentos a Wellesley; no pueden arriesgarse a que cortemos sus lneas de suministro. El ministro francs concluy su conferencia sobre la guerra y la economa con una floritura y se meti otro pastelillo en la boca. -Es una suerte que el emperador haya adoptado esta estrategia, monsieur Mollien -replic James cortsmente-, ya que me resultara harto incmodo pasar ese oro ingls a Alemania. Para ello tendra que atravesar los Pases Bajos, y seran precisos tantos sobornos que realmente no valdra la pena el esfuerzo realizado. En cambio, al permitrseme traerlo a travs de Dunkerque, el gobierno francs ser el primer beneficiado. Le felicito por su visin de futuro. -Me enorgullezco -dijo Mollien, con la boca llena- de ser un juez excelente del carcter de las personas. Es bien sabido en Francia que los judos estn ms interesados en conseguir beneficios para s mismos que en afiliaciones nacionales de ningn tipo. En cierto sentido, son hombres sin pas. Quiz resulte costoso arrancarle ese oro al tambaleante imperio britnico, pero sus prdidas supondrn un beneficio para Francia; y cuando el Cdigo Napolenico se implante en Alemania, los judos de Frankfurt podrn negociar libremente y tener propiedades por primera vez en mil aos. -Es en verdad una suerte para nosotros que monsieur Mollien vea las cosas de ese modo -dijo James-. y la historia le recordar por ello.

Nathan se haba pasado dos aos comprando lingotes de oro y plata de la Compaa de las Indias Orientales, en Londres. Consigui comprar una

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cantidad considerable, pues, mientras el gobierno britnico esperaba que bajase el precio, l estaba dispuesto a pagar lo que le pidieran. El precio no baj y, al llegar la primavera de 1811, cuando el Tesoro britnico buscaba desesperadamente el oro que necesitaba para sostener a sus ejrcitos, Nathan se lo vendi a un precio ms bajo que el del mercado, pero suficiente para que le reportara beneficios. Nathan crea en la accin, no en las promesas, e Inglaterra era el nico pas europeo donde todos los ciudadanos, independientemente de su religin, tenan derecho a la propiedad. Su intencin era hacer que las cosas continuaran siendo as. -Seor Herries -le dijo Nathan al comisionado en jefe-, ahora que nuestra transaccin se ha completado a su entera satisfaccin, puedo tener la osada de preguntarle qu piensa hacer con todo ese oro? -sa es una pregunta muy atrevida, seor Rothschild -repuso Herries-. Como cualquiera debera haber supuesto ya, nos encontramos en una gravsima situacin debido a ese maldito corso que gobierna toda Europa, casndose con nuestros aliados y sentando a sus parientes en el trono de todo pas que se le pone a tiro. -As pues, planean utilizar el dinero para extender su podero naval y proteger as las costas inglesas de sus vecinos? -pregunt Nathan. -Rothschild, usted no es ningn estpido -replic Herries rudamente-. Es el hombre ms inteligente que conozco y, sin duda, el que tiene mayor visin de futuro. Ya sabe que lord Wellington est atravesando una situacin crtica en estos momentos. El ejrcito con el que lucha en la pennsula Ibrica no ha recibido oro alguno en varios meses, puesto que no tenamos nada para enviarle. Nuestra economa ha empeorado muchsimo en estos tiempos, las colonias americanas han vuelto a rebelarse y confieso que la guerra contra ellas puede estallar en cualquier momento, ahora que se sienten lo bastante fuertes como para desafiar nuestra supremaca martima. El rey, seamos francos, est .demasiado enfermo para ser de utilidad. El primer ministro toma una decisin distinta cada da, por lo que ha conseguido enfurecer al pueblo. Confidencialmente, debo decirle que el estado de la nacin es el de la ms completa confusin, que si Wellington no consigue ganar la guerra peninsular rpida y limpiamente, ser llamado de vuelta de Espaa.

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-De verdad? -dijo Nathan, que conoca el estado del Tesoro britnico mejor que el propio Herries. El invierno anterior, Nathan haba acaparado las letras de cambio que el predecesor de Herries en el ministerio aconsejado girar a lord Wellington, con cargo a los bonos del Tesoro britnico, para contribuir a financiar la guerra. Esas letras de cambio haban pasado a manos de Nathan a travs del despiadado y traidor bloque financiero siciliano, cuyas riquezas, conseguidas por mtodos reprobables, siempre eran obtenidas mediante especulaciones en los pases de estrella declinante. Los sicilianos eran las aves carroeras de la comunidad financiera europea y nunca compraban nada por ms de una cuarta parte de su autntico valor; en consecuencia, si los valores negociables ingleses obraban en su poder, deba de ser porque eran los nicos a quienes Wellington poda vendrselos para obtener los fondos que tanto necesitaba. Gracias a ese solo hecho, Nathan saba ms de la situacin que si hubiera recibido un informe financiero detallado del propio Tesoro. -Entonces, planean enviar ese oro a Wellington para mantenerle vivo en la pennsula? -inquiri Nathan. -se es el propsito al que est destinado el oro, pero me temo que no hay modo de llevarlo a cabo -admiti Herries tristemente-. Imposible enviarlo por barco; tres barcos han sido hundidos frente a la costa en otros tantos meses. Y enviarlo a travs de territorio aliado llevara demasiado tiempo y lo pondra en ,grave peligro. La guerra podra terminar, en realidad, antes de que hallemos el modo de hacerle llegar el oro a Wellington. -Quiz yo pueda sugerirle algo -apunt Nathan. -Cualquier sugerencia ser bienvenida en estos momentos -dijo Herries-, aunque temo que hayamos agotado todas las posibilidades. -No todas -repuso Nathan-. Hay una que no ha mencionado. Si lo desea, yo estara dispuesto a llevarle el oro a Wellington personalmente, claro est, por un cierto precio. Estoy dispuesto a garantizar la entrega. -Personalmente? -dijo Herries, con una sonrisa flotando en sus labios-. Mi querido Rothschild, es usted un brillante financiero, pero me cuesta creer que pueda caminar por encima de las aguas, que es justo el milagro que necesitamos ahora. Y cul sera la garanta?

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-Que todo el oro que no pueda entregar lo repondr de mi propio bolsillo - contest Nathan tranquilamente. -Pero cmo piensa llegar hasta all? -Deje que yo me preocupe por eso -repuso.

Mientras Mollien enviaba cartas al emperador felicitndose a s mismo por el gran xito que estaba obteniendo en su tarea de vaciar las arcas britnicas de oro, James Rothschild se hallaba en los mercados monetarios de Pars, convirtiendo el flujo regular de oro que reciba de Nathan en letras pagaderas en bancos espaoles. Sus hermanos Carl y Solomon se relevaban en el trayecto de Pars a Espaa, a travs de los Pirineos, desapareciendo en las montaas con sus letras y volviendo con recibos del duque de Wellington. Y los franceses no se dieron cuenta jams de que el oro que haban permitido sacar de contrabando de Inglaterra en direccin a Francia, estaba siendo enviado por medios legales a Espaa y utilizado para alimentar al ejrcito de Wellington. ste, con las arcas repletas, pronto consigui derrotar a los franceses en la guerra peninsular y entrar en Madrid. El padre de Nathan, Meyer Amschel, permaneci en Frankfurt con su hijo mayor, Amschel, controlando cuidadosamente las noticias que llegaban de la guerra a travs de la central de Correos y enviando esas noticias a los dems. Ahora que era ya un hombre anciano, tena poca cosa ms de que ocuparse, excepto de cuidar el nuevo palomar que Nathan le haba enviado desde Londres como regalo y suministrar alimento a las numerosas palomas que lo ocupaban. En septiembre de 1812, mientras Napolen luchaba en Borodino de camino hacia Mosc, Meyer Amschel pas a mejor vida. Tres das ms tarde, el general ruso conde Rostopchin incendi Mosc, dejando al ejrcito de Napolen el nico recurso de la retirada a travs de Rusia en pleno invierno, tras la derrota final. Era el fin de una poca.

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EL FED Segn la Constitucin, el Congreso tiene el derecho y el deber de crear dinero. Se trata de una tarea que corresponde exclusivamente al Congreso, pero ste ha arrendado dicho poder, ponindolo en manos del sistema bancario. Constitucionalmente hablando, la Reserva Federal es una especie rara. WRIGHT PATMAN Cuando pas la avalancha de primeros de ao, Tavish ech una mirada a los programas que habamos instalado en Nochebuena y los puli un poco. Nos estbamos apoderando de un buen porcentaje de las transferencias de dinero que llegaban al banco cada da, trocendolas como salami y dejando que las rodajas cayeran en las falsas cuentas bancarias que habamos abierto con aquellos nombres destacados de la lista de los Bobbsey Twins. Tratamos cada una de las transferencias recibidas de esa forma, pero tan slo durante unas veinticuatro horas, para no levantar sospechas. Levantamos la liebre y luego dejamos que se escapara. Pero, teniendo en cuenta que nuestro prstamo ascenda ya a varios cientos de millones, los ingresos que obtenamos crecan a pasos agigantados, a pesar de que vacibamos los saldos cada da. Tor y su equipo, que ahora inclua a Pearl, se haban marchado a Europa. Pareca que las cosas discurran plcidamente por ambas partes. Al menos eso pensaba yo hasta que Tavish entr en mi despacho un viernes por la maana justo despus de Ao Nuevo. -Tengo noticias buenas y noticias malas -anunci. -Oigamos primero las buenas -dije.

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-He estado siguiendo la pista de los bonos del doctor Tor a partir de la lista que me diste y a travs de los peridicos. Nadie ha intentado rescatarlos o amortizarlos, al menos por ahora, de modo que no hay motivo para preocuparse por esos prstamos en Europa de los que me dijiste que son garanta. Adems, he puesto a punto nuestros sistemas para que podamos cortar rodajas ms grandes de salami. Eso ha elevado nuestro saldo medio a unos trescientos millones de dlares, que ya podemos invertir. -Fantstico -le felicit-. Ahora di me las malas. -He repasado las cifras que te proporcion Charles Babbage sobre la cantidad de dinero que necesitas robar para invertir y ganar treinta millones antes del uno de abril, es decir, dentro de cuarenta y cuatro das laborables a partir de ahora. Son errneas; no puedes hacerlo. Y es un problema muy serio, no slo por la apuesta. Si ocurriera algo con esos prstamos del doctor Tor y tuviramos que cubrirlos nosotros, dudo de que bastara con nuestros beneficios. Y ya sabes que no podemos retener las transferencias en s ms de cuarenta y ocho horas como mucho. Cmo poda ser que no estuviramos obteniendo los beneficios suficientes? Haba calculado esas cifras una docena de veces y siempre me haban dado el mismo resultado. Tavish interrumpi mis pensamientos para explicarse. -Tus clculos se basan en todas las transferencias que llegan al banco dijo-. Tu plan era arrancar cuanto pudiramos de cualquier actividad que traspasara nuestras puertas sin atraer la atencin. -Exacto -convine-. Dnde est el problema? -No podemos ponerle las manos encima a uno de los mayores volmenes de transferencias: los de la red federal. Se utiliza para transferir, ajustar o manipular nuestra reserva en el Fed. Pero el dinero est en su bolsillo, no en el nuestro. No deberas haber incluido la actividad del Fed. Maldita sea! Tena razn, claro, pero el problema que planteaba era peor an que la idea de robar un banco. La red de transferencias del Fed era propiedad del gobierno de Estados Unidos, y se poda acabar en una prisin federal slo por una multa de aparcamiento en una propiedad del gobierno. No quera ni pensar en lo que haran si pillaban a alguien jugando con su dinero.

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-Pero an no sabes lo peor -prosigui Tavish-. He visto a Lawrence hace un momento en el ascensor. Te ha enviado un memorndum. Al parecer se ha enterado de que hemos conseguido forzar los sistemas de seguridad. Ya sabamos que no podramos mantenerlo en secreto eternamente, pero ahora hasta los auditores lo saben y estn esperando que les enviemos algn tipo de explicacin. Lawrence dice que esta noche se va en viaje de negocios y que, cuando vuelva, quiere ver el proyecto terminado, el informe entregado, el sistema completamente normalizado y nuestras manos fuera del pastel. Si queremos incrementar alguna actividad del sistema, disponemos de menos de dos semanas para llevarlo a la prctica. Qu podemos hacer? Suspir y enlac las manos sobre la mesa. Luego le ofrec a Tavish una sonrisa resignada. -Por lo que parece, vamos a tener que robarle al Fed -dije.

La Reserva Federal est situada al final de la calle Market. Parece un bosque de pilares de granito rosa sobre los que se apoyan los arcos de granito enrejado que ocultan su fachada, la cual ocupa toda la manzana. El Fed no ha variado ni sus preferencias arquitectnicas, ni su funcionamiento, ni su concepto de la tecnologa en sus ms de setenta y cinco aos de existencia. Al parecer sigue anclado en la tradicin del Partenn. Todos los bancos con carta federal estn obligados a ser miembros del Fed, y se exige de ellos que guarden all unos dpositos como seguro. Toda transaccin realizada por el Banco del Mundo requera un tipo diferente de cuenta en el Fed, con diferentes requisitos para la reserva. Cada mircoles, se repasaban las sumas de reserva de la semana anterior para asegurarse de que nuestros depsitos se mantenan dentro de los lmites marcados por la ley. Los bancos que presentaban un recuento negativo durante dos semanas seguidas, se encontraban con que el Fed les pona las esposas con cierta rudeza. Pero tampoco les gustaba a los banqueros dejar que el exceso de fondos se quedara all, puesto que esos depsitos no producan ni intereses ni ingresos. As pues, la actividad requerida para cumplir la ley al pie de la letra era constante y frentica, y generaba toneladas de papel.

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Tanto mejor para moi, pens. Cuando un banco como el nuestro reduca o incrementaba el saldo en las cuentas del Fed, poda o bien hacer entrar o salir el dinero del propio Fed, o bien comprar o vender sus reservas a otro banco en lo que reciba, en consonancia; el nombre de Mercado de Fondos del Fed. Todas esas transacciones se realizaban mediante la red Federal, lo que significaba que el dinero entraba y sala por la puerta como si quemara en las manos; y se distribua por muchos, muchos lugares; Cuando hubiera finalizado aquel delito, sera la experta en seguridad bancaria del Fed por excelencia.

-Al parecer es una cuestin de grados -coment Tavish. Estbamos sentados en mi despacho de paredes de cristal, esa misma tarde, estudiando las interfaces con la red federal, es decir, los sistemas que previamente haba incluido en mis clculos-. Me refiero a esto de robar explic-. Un desliz, y te metes en la mierda hasta el cuello.. Pero lo que est claro es que, si conseguimos robarle al Fed, ser porque su seguridad es tan ineficaz como la nuestra. -Del dicho al hecho hay un buen trecho -reconoc yo-. Pero no seremos delincuentes si no consiguen pescarnos. Si logramos llevar a cabo el robo, eliminaremos nuestro cdigo del sistema para borrar nuestra pista. No podrn probar nunca que lo hicimos nosotros, pero nadie podr tampoco desmentir los resultados: cientos de millones depositados en cuentas equivocadas! Estaba tan encerrada en m misma que no recordaba ya la poca en la que crea que podra saltar al vaco yo sola. Pero Tor estara orgulloso de m, y tambin Bibi, me dije, por dar el salto sin necesitar su empujn. Saba sin lugar a dudas que lo que hacamos era correcto. Le expuse a Tavish mi plan, ideado con la mxima complejidad para demorar la tarea de los auditores tanto como fuera posible. l alz la vista y se rasc la cabeza de alborotados cabellos rubios. -Quieres apoderarte de mil millones o ms en dos semanas? -inquiri-. No crees que el Fed se dara cuenta si le faltara todo ese dinero de repente? -No es suyo, es nuestro, del banco -expliqu-. y hay ms de ocho mil

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millones de dlares depositados all ahora mismo. La ley nos exige guardar all un tanto por ciento promedio de nuestro activo, pero eso no significa que el Fed sepa de dnde procede o para qu es. Aunque detecten una discrepancia, tal como lo he ideado yo, les llevar meses hallar la pista de una de las innumerables transacciones. -Has mejorado nuestra tcnica anterior -concedi Tavish-. Ahora es como un salami interestelar. Probmoslo.

-Bien, Banks -dijo Lawrence cuando entr en mi despacho a ltima hora del mismo da, con abrigo y bolsa en la mano-, no es un poco tarde para convocar una reunin imprevista? Tengo que coger un avin. -He recibido su memorndum -le dije-. Segn parece tengo que finalizar mi proyecto antes de que vuelva. Creo que sera demasiado apresurado. Haba pensado presentar otra propuesta sobre cmo resolver algunos de los problemas que hemos... -Creo que ya hemos tenido propuestas de sobra, Banks -me interrumpi abruptamente-. Limtate a redactar un informe sobre lo que has hecho hasta ahora y yo me encargar de que llegue a quien mejor convenga. No te necesitarn para el seguimiento posterior, tal como yo lo veo. Voy a devolverte al departamento de Willingly dentro de dos semanas. Un buen hombre, Willingly. Es una pena que no estis de acuerdo, pero los dos tenis un fuerte carcter. T eres una protagonista y l es... -Un antagonista? -suger amablemente. Aquel bastardo estaba firmando mi sentencia de muerte. Tena que ganar tiempo-. En ese caso -le inform-, antes de que se vaya me gustara que diera su aprobacin para estos papeles de traslado. Voy a devolver a Bobby Tavish al departamento de Karp, su antiguo jefe. Al parecer hay cierta controversia sobre la persona para la que habr de trabajar, pero lo haba acordado con Karp hace tiempo. -Debes aprender a manejar a estos teckies, Banks -dijo Lawrence, al tiempo que firmaba los impresos-. No llegars muy lejos si los mimas y escuchas sus quejas, creme. Si terminas con este proyecto y te deshaces del grupo, tendrs tu recompensa. Te doy mi palabra. - Si, seor -conteste cortsmente-. Ya sabe cuanto valoro su palabra.

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Lawrence me ech una breve mirada, luego me dese buenas noches y se fue. Cog el telfono y reserv un billete para el vuelo a Nueva York. Luego llam al director de personal y le dije que se haba aprobado el traslado de Tavish al departamento de Karp, para que pudiera adelantar el papeleo. Telefone a Karp, que me dio las gracias efusivamente y me solt ms mentiras y gilipolleces de las suyas. Por ltimo llam a Tavish. -Han picado? -pregunt. -Se han tragado anzuelo, sedal, caa y parte del carrete -le asegur-. A nadie le extraar que dimitas el lunes, excepto quizs a Karp, que es un poco lento de entendederas. -Ojal vinieras conmigo -me dijo tristemente-, pero comprendo que alguien debe quedarse para cuidar del cotarro. Pensar en ti en Nueva York. -Dales recuerdos a Charles y a los Bobbsey -dije, pues habamos acordado que Tavish podra controlar nuestras operaciones perfectamente a travs de Charles, y los Bobbsey se alegraban de contratar a un operador que pudiera ayudarles, aunque fuera de manera temporal, para tomarse un descanso-. Si por casualidad ves a Pearl o a Tor -aad-, desales buena suerte de mi parte, pero diles que vamos a ganarles! Cuando colgu, sent un terrible estremecimiento helado que me inundaba por dentro. Me haba quedado sola, rodeada de canallas, quin saba por cunto tiempo? No saba nada de Tor desde haca semanas, desde que se haban ido a Europa. Mir el calendario de la pared: 1 de febrero, algo ms de dos meses desde mi noche en la pera. En los setenta y dos das que haban pasado, les haba robado a dos de las mayores instituciones financieras del mundo (si contaba el robo de Tor, eran tres) y mi vida haba dado un vuelco. Aunque lo saba, no consegua sentirlo en realidad; en mi interior estaba como muerta. Tena treinta y dos aos y, segn las normas generales, era una triunfadora. Los logros de mi vida los haba conseguido derrotando al sistema. Pero pronto no quedara ya un sistema al que derrotar. Acaso no lo estaba destruyendo yo?

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Tor lo haba sabido siempre, claro est. De un gil puntapi haba derribado mis muletas, de modo que a lo nico que pudiera aferrarme fuera a la realidad, a la realidad autntica, no a la del tipo que se encuentra en los sistemas, las estructuras y las reglas de otras personas. Tor quera que contemplara mi vida pasada, que dejara de parapetarme tras los juegos que todos inventamos para convencernos a nosotros mismos de que lo que no vivimos no es real. Y si lo que yo vea tras de m era un puente podrido y desmoronado, mi propia obra, una ruina total, saba qu querra l que hiciera. Estaba sentada en mi despacho, rodeada de cristal, y miraba la orqudea marchita que haba en el jarrn delante de m. Unos cuantos ptalos marrones haban cado y se hallaban esparcidos por la mesa. O la voz de Tor susurrndome, tan suave como siempre. Deca: Enciende la cerilla.

Al llegar el lunes en que Lawrence deba regresar, cuando se esperaba que yo diera por concluido mi proyecto y saliera del sistema, an no tena la solucin para el dilema. Para entonces, Tavish y yo habamos acabado de transferir el control de nuestro delito a Charles Babbage, que tendra que dedicarse a ello a tiempo completo, aunque eso significaba que, durante una temporada, el pequeo ordenador habra de permanecer despierto por las noches en Nueva York. Alguien tena que quedarse en San Francisco para vigilar los sistemas en el banco, slo para asegurarse de que nadie fisgoneaba por ah. Pero si me devolvan al departamento de Kiwi, como amenazaba Lawrence, estara demasiado ocupada en limpiar los lavabos con el cepillo de dientes. Cuando atraves el pas de las hadas de paredes de cristal para ir al despacho de Lawrence, mi humor era sombro. Aunque Tor siempre haba dicho que la mejor defensa era un buen ataque, no estaba segura de qu ataque podra emprender para detener los engranajes que ya se haban puesto en marcha. Lo mnimo que poda hacer era esforzarme al mximo. Lawrence me salud sin levantarse; estaba atrincherado tras su mesa y pareca poco dispuesto a ceder terreno. Poco importaba; la municin de que dispona en aquella ocasin se derretira fcilmente bajo un soplete, y yo saba que la respiracin de Lawrence sera mucho ms potente.

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-Veamos, es se el informe de conclusin? -pregunt, extendiendo la mano. Hoje las primeras pginas y luego ley el resto ms atentamente de lo que yo esperaba, considerando que mis horas estaban contadas. Mientras tanto yo balanceaba las piernas en el asiento y contemplaba el panorama cubierto por la niebla. Saba que, con suerte, tendra una posibilidad; Cerr los ojos e intent imaginar el terreno en la oscuridad. -Banks -dijo Lawrence, mirndome con aire paciente-, este informe me parece innecesariamente alarmista. Sugieres que se pueden forzar los sistemas de seguridad... -Han sido forzados -correg. -Pero no deberas decir que la seguridad de nuestros sistemas es negligente. Podra malinterpretarse. Soy consciente de que nuestros sistemas no son precisamente los ms modernos... -A menos que lo sean los frescos renacentistas coment con irona. -En fin, francamente, todos estos estudios me hacen perder la paciencia, y no tengo intencin de seguir financindolos. Me hago responsable de que tus preocupaciones sean atendidas. Tu peticin para realizar un trabajo de seguimiento queda rechazada. -No estoy pidiendo que usted financie una mejora en la seguridad afirm-, ni tampoco que lo haga el Comit de Direccin. -Me levant y respir profundamente; era entonces o nunca-. Por eso voy a comunicar mis hallazgos al departamento de revisin de cuentas -anunci-. En realidad les corresponde a ellos asegurarse de que nuestros sistemas dispongan de los sistemas de seguridad necesarios y, ahora que Tavish se ha ido yo soy la nica que puede aconsejarles dnde deben buscar para hallar los agujeros. Por supuesto que yo no deseaba que los auditores se pusieran a inspeccionar el sistema justo en ese momento, pero puesto que al parecer ya saban que habamos forzado los sistemas de seguridad (esperaba que no supieran el motivo!), sin duda deban de estar esperando ver mi informe; sa era la razn que haba dado Lawrence para poner punto final al proyecto. Por otro lado, trabajar con ellos me servira a un tiempo para estar al corriente de sus actividades y para escapar de las garras de Kiwi. Sin embargo, la reaccin de Lawrence no formaba parte de mis

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expectativas y me dej estupefacta. Yo haba supuesto que, o bien me enviara de vuelta al departamento de Kiwi, o bien aceptara mi sugerencia. En cambio, se qued sentado con mi informe entre las manos sin decir una palabra. Y luego, despus de un rato ms que largo, sonri! -Los auditores? -dijo, alzando una ceja como si la idea le pareciera una novedad-. No veo qu necesidad hay de mezclarlos en esto. Respuesta errnea, amigo mo, que te costar la reina y la torre. La respuesta correcta, como director de la divisin ms amplia del banco, era que deba informar de inmediato a los auditores. Era l quien debera subrayar que nuestros trapos estaban ms que sucios, no yo. Era l quien debera insistir en que no tenamos nada que ocultar, no yo. Era l quien debera coger el telfono en ese mismo momento y contrselo todo a los chicos de azul, no yo. Al no hacer nada de todo eso, me estaba diciendo que, con toda probabilidad, s tenamos algo que ocultar. Me pregunt qu demonios podra ser.

Lawrence se levant sonriente y tendi la mano para estrechar la ma, al tiempo que deslizaba subrepticiamente mi informe en un cajn. No tena ni idea de qu estaba pasando, pero me levant tambin. -No me gusta depender de los auditores para resolver nuestros problemas, Banks -me explic-. Al menos hasta que tengamos una solucin que proponer. Te dir lo que haremos. Tmate cierto tiempo, un mes quizs, y dales un buen repaso a nuestros sistemas de seguridad. Sin compasin, si lo deseas. Quin sabe? Tal vez sea necesario empezar desde cero y disear un sistema de seguridad totalmente nuevo, aunque eso signifique un gasto suplementario. Y si necesitas personal para que te ayude, hzmelo saber. -De acuerdo -le contest, absolutamente desorientada-. Redactar un programa y se lo presentar maana. -No hay prisa -me asegur, acompandome hasta la puerta-. Queremos hacer las cosas bien. Recorr el pasillo de paredes de cristal completamente perpleja. Aquel

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hombre que apenas dos semanas antes me haba ordenado que pusiera punto final a mi proyecto y me desprendiera del personal, y que haca dos minutos me haba dicho que estaba harto de propuestas y estudios, de repente haba parado los relojes, haba detenido el tiempo y me haba asegurado que el dinero no supona ningn problema. La cabeza me daba vueltas cuando llegu a mi despacho. -Sigue trabajando aqu? -me pregunt Pavel-. Parece haber salido intacta. Se ha contado los dedos de las manos y de los pies? -Los tengo todos, pero desde luego falta algo. Puedes sacar las cosas de las cajas mientras yo intento descubrir qu es. Al parecer vamos a quedarnos durante un tiempo. Entr en mi despacho, cerr la puerta y contempl la capa de niebla que cubra la baha. Un yate de recreo emergi entre la niebla. Lo mir pasar por debajo del puente de la baha. Me record al que Tor y yo utilizamos para ir a la isla. Aquello pareca haber ocurrido un centenar de aos antes. Dnde estaba Tor y por qu no haba llamado? Necesitaba hablar con alguien que fuera un maestro en el anlisis de los seres humanos y sus motivaciones, cosa que desde luego yo no era. Comprend, all sentada, sola en medio de la niebla, que Lawrence no tena inters alguno en la seguridad del banco y que an le interesaba menos lo que los auditores pensaran del asunto. Aquello no tena nada que ver ni con la seguridad ni con los auditores. Tena que ver con el propio Lawrence. Estuve revisando las cuentas de Lawrence durante semanas, prcticamente hasta fines de febrero, pero no consegu encontrar nada turbio. Me volva loca. Pareca todo tan limpio como una patena. Por qu un tipo como Lawrence, al que le llenaban el calcetn con medio milln en acciones preferentes cada Navidad, iba a cargarse a su gallina de los huevos de oro? Quiz no haba hecho nada an, quiza se trataba de algo que pensaba hacer. Pero cmo poda descubrir sus planes? Pens en enviar a Pavel a su despacho para que le echara un vistazo a su calendario, pero record que Lawrence lo tena todo en la cabeza y no apuntaba nada. Sin embargo, exista un archivo de correspondencia que no se guardaba

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en ningn archivador, y yo tena la llave. Era el fichero de mensajes que utilizaban todos los empleados del banco para enviar memorndums electrnicos a travs de los ordenadores. Si Lawrence estaba tan nervioso como su comportamiento haba sugerido, deba de tratarse de algo que pensaba hacer muy pronto. Tuve que leerme doscientos aburridos memorndums antes de encontrarlo. Consista tan slo en media pgina dirigida al Comit de Direccin y titulada: Proteccin de Fondos Invertibles. El tema era el aparcamiento, pero de un tipo que no tena nada que ver con los automviles. Estaba relacionado con el dinero y era ilegal. No obstante, casi todos los bancos lo hacan y lo camuflaban bajo otro nombre hasta que se descubra. Al final de cada jornada bancaria trasladaban los beneficios obtenidos fuera de Estados Unidos, a un paraso fiscal, como las Bahamas, haciendo que las agencias de all compraran esos beneficios. De ese modo se sacaban de los libros antes de pagar impuestos. Era una mera coincidencia que ese memorndum tratara exactamente sobre el mismo tipo de plan de inversiones que mi mentor, el doctor Zoltar Tor, estaba poniendo en marcha? Me encontraba a punto de ahondar en el tema cuando se present en mi despacho inopinadamente Lee Jay Strauss, el director de auditorias internas. Lee Jay Strauss era algo ms que el director de auditorias. Su trabajo principal consista en resolver las discrepancias inusuales en nuestros depsitos de la Reserva Federal. De las habituales se ocupaba el departamento de cuentas. La presencia de Lee en mi despacho implicaba que se sospechaba algo. -Verity, puedo llamarla Verity? -pregunt, mirndome con sus ojos tristes bajo los prpados cados tras las gafas de concha. Contest que s-. Esto es slo una visita informal, oficiosa -me asegur-. Al parecer, el mes pasado se produjo una pequea variacin transitoria en nuestra posicin de reserva. Estoy seguro de que hay una explicacin. Probablemente una interferencia en el sistema. Se ri de su propio ingenio.

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-Me temo que no s mucho sobre la Reserva Federal -repliqu-. No s siquiera cunto se les manda cada mes. -En realidad se hace cada da -me dijo, consultando sus notas como si se trataran de una chuleta donde hubiera esbozado nuestra conversacin. -As que nos esquilman cada da, eh? -No deberamos tomrnoslo a broma -replic Lee, muy serio-. Despus de todo, la Reserva Federal nos proporciona muchos servicios y ofrece unas garantas de proteccin que, de otro modo, los bancos tendran que agenciarse por su cuenta. Recuerde lo difcil que era el negocio de la banca antes de que se estableciera ese sistema! -Me temo que eso fue antes de que yo naciera -dije-. Pero, segn tengo entendido, era bastante duro. Bien, y qu puedo hacer por usted? -Probablemente muy poco. Es slo que hemos echado en falta parte de nuestra reserva para finales de enero y no estamos seguros de adnde ha ido a parar. -Bueno, yo no lo tengo -afirm, mirndome la manga y echndome a rer. -No, estoy seguro de que no. La cuestin es que sabemos adnde ha ido, pero no podemos explicarlo. Al parecer ha acabado directamente en nuestro banco, aqu, en San Francisco. -Entonces, cul es el problema? No pueden devolverlo a su sitio? -No es tan sencillo -contest, aunque no era necesario que me lo explicara, puesto que era yo la causante de todo-. Mire, al parecer el dinero que deberamos haber enviado a la Reserva Federal se ha vendido a otros bancos; cosa que solemos hacer cuando necesitamos disminuir nuestra reserva y otro banco necesita aumentar la suya. Sin embargo, en este caso no se trata de lo mismo, de modo que no est claro por qu el dinero se ha movido de esa manera. Lee me tendi un papel donde constaban mltiples transacciones que se haban recibido en diversos bancos -Chase Manhattan, Banque Agricole, Crdit Suisse, First of Tulsa- y algunas en cuentas del mercado monetario al azar. Levant la vista del papel y sonre. -sa es tan slo una transaccin con el depsito del Fed -me explic-. Me ha llevado una semana seguirle la pista por todo el mundo, y al terminar volva a estar en el Fed. Creemos que hay muchas ms discrepancias de este tipo, y al parecer las provoca uno de nuestros sistemas.

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-Cul? -pregunt, como si no lo supiera. -La interface con el sistema de la red federal, una parte de la red de transferencias. -Comprendo. Desgraciadamente, ya no estoy a cargo de esos sistemas, Lee -dije-. Hace meses que dej ese departamento. -S, ya lo sabemos -replic. Desvi la mirada hacia las manos que reposaban sobre su regazo y prosigui-: Pero tenemos entendido que usted est llevando a cabo un estudio sobre la seguridad de los sistemas principales. Pens..., pensamos que quizs hubiera descubierto algo que nos fuese de utilidad. Habra apostado a que se haba alterado el tema de mi estudio en el departamento de revisin de cuentas, por no mencionar el hecho de que se haba suprimido el informe. -Me temo que no est en mi mano proporcionar esa informacin, Lee -le dije-. Tiene idea de la suma de la que estamos hablando? -Durante la ltima semana de enero tan slo, unos sesenta millones hasta ahora. Desde luego no es ms que un grano de arena comparado con nuestro saldo de reserva, pero podra ser mayor. Esas cuentas corrientes a travs de las cuales se ha movido el dinero son objeto de miles de transacciones cada da, y tenemos que comprobado todo manualmente. -Guau, no tena ni idea! El departamento de auditoria no tiene apoyo informtico -dije. Mejor que mejor-. Les compadezco de verdad. Se me ocurre una cosa. Aunque no me est permitido compartir mis descubrimientos todava, nadie ha dicho que no pudiera echar un vistazo personalmente, en privado, y teniendo en cuenta su problema en concreto. Despus de todo, podra ser la red federal la que sufriera alguna anomala, en lugar de nuestra interface. En tal caso nosotros no tendramos nada que ver. -Vaya, eso sera fantstico! -me asegur Lee-. Nos ahorrara un montn de tiempo si supiramos cmo se ha esparcido el dinero de esa manera. Se levant y me tendi la mano. -Ah, Lee -le llam, cuando lleg a la puerta-. Ha hablado ya de este problema con Kislick Willingly? -Todava no -contest en tono precavido-. Usted es la primera persona a

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la que he acudido. -Perfecto. Ahora son sus sistemas, as que debera estar informado; pero quiz sea mejor no alarmar a nadie por el momento, hasta que haya descubierto dnde est el problema. La diminuta semilla de duda sembrada sobre Kiwi se propagara sin remedio, como el fuego, por las giles neuronas del departamento de auditoria. Los auditores eran desconfiados por naturaleza, de lo contrario no seran auditores. Tena muchas cosas que decirle a Lee Jay Strauss cuando estuviera preparada, pero los auditores siempre trabajan mejor cuando le das tiempo a su desconfianza natural en la humanidad para extenderse por s sola, como los hongos, en la oscuridad.

EL MERCADO DE DIVISAS Diez centavos para el banco, un centavo para gastar. JOHN D. ROCKEFELLER MIRCOLES, 3 DE MARZO Pearl se diriga a su paseo matinal por el puerto de Omphalos. Al otro lado del mar se vea la soleada lnea costera de Turqua. Le alegr que la isla que haban comprado fuera ms bonita de lo que sugera la fotografa del catlogo. El mar reluca en tonos turquesa bajo el sol y abajo, en el muelle, unos jvenes griegos de aspecto saludable limpiaban sus redes sobre grandes soportes de madera. Hasta seis semanas antes, cuando haba llegado a la isla en compaa de Lelia, Pearl no se haba involucrado realmente en aquel delito, excepto para dar apoyo moral y advertir a sus amigos de los peligros inminentes. Pero

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ahora que se haba dejado arrastrar hasta la isla, ahora que se haba convertido en cmplice, vea las cosas de modo diferente. Y lo que vea, para su asombro, era que la mayor parte del supuesto delito no era ni siquiera ilegal! De acuerdo, iba contra la ley falsificar valores. Pero no haban convertido en dinero en efectivo ni las falsificaciones ni los autnticos valores! En esencia, utilizarlos como valores pignoraticios no era diferente de usar el ttulo de propiedad de tu coche para avalar un crdito, sabiendo que la noche antes lo has despeado por un barranco! No por ello dejas de tener un documento legal que dice que posees un coche. Y si acabas pagando el prstamo con intereses, nadie se entera y todos se benefician. De modo que haban comprado una roca que ningn pas haba reclamado en cincuenta aos, la haban declarado estado soberano (a pesar de que, segn se haba informado Tor, no haba tribunal internacional al que dirigirse para pedir la soberana de un pedazo de tierra no reclamada!) y la haban convertido en un refugio fiscal internacional. La propia Pearl se haba encargado de la econometra y la puesta en marcha sin ayuda, exigiendo que todo negocio realizado en la isla, si queran que ella le pusiera el sello de libre de impuestos, deba realizarse con la moneda local, y que ella decidira la cotizacin de esa moneda con respecto a las otras, aadiendo un margen de beneficios al mercado. Era como el cambio de divisas al por menor, o sea, cuando uno cambia dinero en el aeropuerto y le hacen pagar una comisin que est incluida en el tipo de cambio, y eso Pearl lo haca cada da en el banco. Despus, con los beneficios obtenidos con la comisin, tomaba posiciones diariamente en el mercado de divisas mundial para aumentar sus ganancias, es decir, cambiar divisas al por mayor: la otra cara de la misma moneda. Pero nada de todo ello era ilegal, excepto las falsificaciones iniciales de los valores. Aun as, mientras todo el mundo siguiera creyendo que aquellos valores falsos que haba en la cmara acorazada eran autnticos, sus propietarios legtimos seguiran obteniendo beneficios por su uso! Para Pearl, ser cmplice de aquel delito supona ms que diez vidas enteras en cualquier institucin financiera, pues haba puesto en marcha el sistema econmico de todo un pas que, adems, renda beneficios. Era el Fed y el SEC, el Tesoro, Fort Knox y todas las casas de la moneda, bancos y

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agentes de bolsa en uno! No le costara gran cosa encontrar un trabajo con semejantes referencias, aunque quiz no sera necesario que lo buscara. Si prolongaban el negocio de aquella isla lo suficiente para devolver todos aquellos prstamos con inters, no vea por qu no iban a poder quedarse un par de meses ms y hacerse con unos cuantos millones para s mismos, sin que le costara nada a nadie! Pearl se detuvo para contemplar la escena como cada maana, respir profundamente el aire del mar y baj los escalones de piedra del muelle. Los jvenes pescadores griegos interrumpieron su faena y la saludaron alegremente al pasar. La joven se dirigi al embarcadero. Acababa de llegar el barco matinal del continente. Recogi su paquete habitual de peridicos y lo guard en un gran cesto tejido que llevaba al hombro. Luego continu a lo largo del muelle hasta llegar a la taberna de marinos para tomar una taza de caf. Iba por la segunda taza y el tercer peridico cuando lo encontr. Se qued sentada un momento conteniendo la respiracin, luego sac un lpiz rojo del bolso y traz un crculo alrededor del anuncio. Maldiciendo por lo bajo, recogi los peridicos esparcidos, ech unas monedas sobre la mesa y sali corriendo del restaurante. Subi la colina y recorri la calle empedrada hasta el taller donde fabricaban velas, una estructura semejante a un granero que Tor haba comprado para convertir en cuartel general. Entr en la oscura planta baja y salud al recepcionista, un joven griego que trabajaba tambin como recadero y guarda. Luego subi por la desvencijada escalera hasta el siguiente piso y, sin llamar, abri de golpe la puerta de la primera habitacin situada a la izquierda. -Lee y llora -le dijo a un sorprendido Tor, arrojando el maltratado ejemplar de The Wall Street Journal de dos das antes sobre la mesa que haba ante l. Estaba abierto por la pgina en la que haba hecho el crculo rojo. Tor lo repas rpidamente. Su expresin se torn grave. -As que han ejercido la opcin de exigir la devolucin para cancelar los bonos -dijo-. Cul es el valor nominal de los que tenemos nosotros, y por cuntos bancos estn esparcidos? -Agrrate a la silla -contest Pearl-. Tenemos que reunir veinte millones,

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ahora mismo, para cubrir esos bonos. Los que han reclamado sirven como garanta de nuestros prstamos en media docena de bancos franceses y uno italiano. se es el dinero que utilizaste para comprar esta bonita isla. Si no podemos cubrir esos prstamos y descubren los duplicados falsos en la cmara acorazada, dispondremos de mucho tiempo en prisin para recordar la encantadora aunque breve temporada que pasamos aqu. -Me sorprende que no hayas ganado ya ese dinero en beneficios -repuso Tor con una sonrisa-. Has estado negociando con el dinero en circulacin durante seis semanas en un paraso fiscal. Y, despus de todo, eres una de las mejores negociadoras en divisas del mundo. -Quin te ha dicho eso? -espet Pearl. -Bueno, t misma, querida. Sin embargo, ya haba previsto esta contingencias y s cmo conseguir dinero rpidamente sin arriesgar nuestra libertad ni pedirles a nuestros amigos de California que nos saquen del apuro. Si manejamos bien este asunto, creo que podra acabar incluso con dinero suficiente para ganar la apuesta! -Si crees que vas a conseguir todo ese dinero vendindoles mi cuerpo a todos esos jvenes marinos de ah abajo, te advierto que no sacaremos ni para un billete de autobs de vuelta a casa -dijo Pearl-. Qu se te ha ocurrido? -Algo ms pragmtico, aunque quiz menos interesante desde tu punto de vista -le contest l con una sonrisa-. En realidad, ha formado parte de mi plan desde el principio, tan slo ser necesario modificar en una semana o dos el calendario previsto. Querida, creo que ha llegado el momento de vender nuestro pequeo pas.

VIERNES, 12 DE MARZO El Vagabond Club estaba situado en el saliente de pronunciadas curvas de Nob Hill, en San Francisco, sumido en la hiedra y la nostalgia. Justo despus del abigarrado vestbulo de mrmol, se hallaba la amplia sala de

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lectura. Sus ventanas biseladas daban a la calle Taylor, que bajaba en picado hasta el Tenderloin. En el silencio de la sala de lectura, con sus alfombras color azul de Prusia y melocotn, sus macizas mesas de biblioteca, su revestimiento de madera oscura y sus leos franceses de diversas exposiciones de Pars, perviva an el ambiente clido del San Francisco decimonnico. Al pie de la escalera, en la Sala Roja, se haban dispuesto asientos para cien personas. Los candeleros Waterford brillaban, la traslcida porcelana blanca reluca bajo la tenue luz romntica y las rosas de intenso carmes, el color de la sangre, se apiaban abundantemente en recipientes de cristal colocados en el centro de cada una de las mesas redondas. En la habitacin contigua, tras una maciza puerta de dos hojas, los caballeros, vestidos de etiqueta, tomaban unos ccteles y esperaban que les anunciaran la cena. Eran hombres de todas las profesiones, procedentes de todos los pases del mundo, pero todos ellos tenan dos cosas en comn: eran miembros del Vagabond Club y se lo haban ganado. Tanto si haba sido a travs de conexiones familiares como gracias a su gran riqueza o el prestigio de un gran poder personal, cada uno de los presentes en aquella habitacin haba pagado su cuota. Cuando por fin se abrieron las dos hojas de la maciza puerta, entraron en fila en el comedor y ocuparon sus asientos. Se haban dispuesto los lugares con la acostumbrada discrecin. Aquellos que se distinguan por poseer ms ttulos, ocupar las posiciones ms prestigiosas o tener las cuentas bancarias ms abultadas se sentaban en la mesa principal; el orden de importancia se determinaba por la relativa proximidad a esa mesa. Delante haba un estrado para los discursos de despus de la cena. A un plato ligero de salmn escocs, preferido por los miembros del club al de Nueva Escocia, ms barato, le sigui el famoso pato rustido al estilo del chef. La ensalada se sirvi tras los platos fuertes, como era tradicin en el club, y a los quesos les sigui un plato de dulces. Cuando finalmente lleg el caf, el primer orador, un banquero britnico, subi al estrado. Esper a que se acallaran las voces y luego dio unos cuantos golpecitos al micrfono para asegurarse de que estaba al volumen

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adecuado. -Caballeros, sta es verdaderamente una ocasin memorable -empez-. Como saben, es tradicin y regla no quebrantada en este club no mencionar jams los asuntos mundiales, la poltica o los negocios entre sus sagradas paredes. Somos vagabundos, a pesar de que entre nuestros miem bros se han contado ms embajadores, personas de la realeza, presidentes de Estados Unidos, presidentes de juntas directivas, fundadores de empresas, en resumen, ms hombres de sangre azul y peces gordos que en cualquier otra asociacin privada del mundo! As pues, atenindonos a esa regla inviolable del club que nos prohbe hablar del srdido trfico cotidiano que se produce tras estos muros, sugiero que alcemos nuestras copas para brindar sencillamente por el despegue de la nueva y excitante empresa que todos conocemos y celebramos hoy aqu, reunidos, la vspera de su puesta en marcha, cuyo amanecer... -Qu intentas decir, Paul? -pregunt alguien de una mesa cercana. Todos rieron. -Brindemos por nuestra nueva empresa -dijo el banquero, riendo tambin. Se oyeron los tintineos de las copas entrechocando. Los camareros volvieron a servir vino y luego abandonaron discretamente el comedor. Al banquero britnico lo sucedi en el estrado Livingston, el orador de la noche y presidente de un consorcio petrolero internacional. -Buenas noches, amigos mos. Creo que todos me conocis. He sido miembro de este club desde que tena veinticinco aos. Ahora tengo unos cuantos ms! -Leves risas-. Mi padre y mi abuelo tambin fueron vagabundos. Los hombres de mi familia hemos considerado este club como un segundo hogar, a menudo ms cmodo y familiar que el primero! Risas guturales y codazos mientras Livingston prosegua-. Pero en todas las dcadas que he pertenecido al club nunca he sentido tanto orgullo como en estos momentos, de pie ante vosotros. Porque, caballeros, esta noche no slo vamos a bautizar una nueva empresa, sino una nueva forma de hacer negocios, una audaz empresa hacia el futuro. Cuando nos embarcamos en este navo, nos despojamos de nuestras cadenas y dejamos el pasado a nuestras espaldas. Si fracasamos, quiz la historia hable mal de nosotros. Pero si triunfamos, s, si triunfamos, nos

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coronar con los laureles que merecemos. Por lo tanto, no se trata tan slo de una empresa, sino de una aventura. Nuestra hermandad ana nuestros destinos y los echa a suertes, dejando un glorioso legado para la posteridad, abriendo un nuevo libro en la historia del dinero, e inscribiendo nuestros nombres en una nueva pgina de la historia! Los miembros del club se levantaron de inmediato para prorrumpir en aplausos y gritar: Muy bien!, al tiempo que entrechocaban las copas y golpeaban las mesas. Cuando se calm la tormenta, Livingston prosigui. -Los miembros del club que pusieron en marcha esta empresa, que crearon la base financiera y recogieron fondos entre los presentes, estn sentados aqu, entre nosotros. Pero si les diera las gracias uno a uno, no conseguiramos salir de aqu serenos! -Vtores y silbidos-. As pues, levntense, caballeros, y saluden. -Una docena de hombres se pusieron en pie y fueron saludados con estruendosos aplausos. Cuando volvieron a sentarse, Livingston aadi-: Espero que los hayis visto bien, de modo que, si esto sale mal, ya sabis a quin echarle la culpa! -Ms risas y palmaditas en la espalda de los banqueros-. Maana, nuestro representante saldr en direccin a Pars para finalizar la ltima fase de la negociacin. Si todo va bien, se desprender de un montn del dinero que tanto os ha costado ganar. Una vez que se haya concluido la negociacin, nuestro equipo de direccin podr ir a Grecia para asumir el control del consorcio europeo que ha puesto el negocio en marcha. Por lo tanto, caballeros, con la ayuda de Dios y un poco de dinero, seremos los propietarios de nuestro propio pas! La sala volvi a convertirse en un pandemonio. Los hombres se pusieron en pie para lanzar vtores y alzar las copas. Cuando empezaron a salir del comedor en direccin al saln del piso superior, para tomarse el coac, un miembro alcanz a uno de los banqueros a los que Livingston haba distinguido en sus alabanzas. -Bueno, Lawrence -le dijo cordialmente-, ciertamente habis conseguido poner esto en marcha limpia y rpidamente. Si logras llevar a buen trmino la negociacin de Pars, seremos mucho ms ricos que ahora. -Lucro es el nombre del juego -repuso Lawrence, al tiempo que ambos hombres entraban en el ascensor. -S, eso es lo que quera preguntarte. Livingston me ha dicho que fue idea tuya, y muy inteligente, obligar a esos europeos, los propietarios actuales

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de la isla, a que abandonen el proyecto. Una especie de OPA hostil? -Prcticamente est hecho, aunque ellos an no lo saben -respondi Lawrence-. Pedan treinta millones de dlares ms el valor del haber de su negocio. Nuestras investigaciones revelaron que haban financiado toda la operacin, isla y todo lo dems, mediante prstamos obtenidos en numerosos bancos europeos. Ayer compramos todos esos prstamos. -Quieres decir que nosotros, el club, somos ahora sus acreedores? -Con esos documentos en nuestro poder -respondi Lawrence-, tcnicamente somos los propietarios de su negocio. Todo lo que tienen que hacer es incumplir uno solo de los pagos y los tendremos en desventaja. En tales circunstancias, me parece totalmente innecesario gastar treinta millones suplementarios. -Brillante -dijo su compaero-. As pues, la negociacin de Pars consistir tan slo en que te entreguen las llaves. Por cierto, dnde est tu nuevo candidato al club esta noche? Kislick Willingly. No s por qu, crea que estara aqu esta noche. -He retirado su candidatura -contest Lawrence. El otro lo mir rpidamente, sorprendido, porque era algo que no tena precedentes-. Despus de todo, cualquiera podra haberlo vetado en la votacin. No tiene por qu saber que he sido yo. La tenue luz del ascensor destell en la montura de oro de sus gafas. Su compaero pens con un sbito estremecimiento que no haba visto jams una mirada tan fra. El ascensor se detuvo y ambos se encaminaron en direccin al saln con el resto. -Por qu ese sbito cambio de opinin? -le pregunt a Lawrence. -En realidad no es uno de nosotros -repuso ste.

MIRCOLES, 17 DE MARZO La rue de Berri era un callejn estrecho perpendicular a los Campos Elseos y situado a corta distancia del Arco de Triunfo.

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En el piso superior de un edificio de tres pisos, aproximadamente a una manzana, se hallaba el club privado y exclusivo La Banque, el club de los banqueros. En un rincn del saln principal de dicho club, tras cruzar un mar de moqueta verde descolorida, estaba sentado Tor, tomndose una bebida gaseosa y rojiza, y mirando por la ventana. Al otro, lado de la calle vio los castaos, desperezndose tras su largo sueo invernal. Las rgidas ramas atiborradas de apretados capullos rojos golpeaban suavemente las ventanas, semejantes a los ojos de buey de Le bateau, el antiguo estudio de Picasso en Pars. El sol del atardecer tea las sucias ventanas de oro. Tor mir su reloj, se ech otro trago y dirigi la vista hacia la puerta. Entr un hombre vestido con un traje gris perla, que pase la vista por la sala y, al divisar a Tor, se dirigi a su mesa. -Lo siento, llego tarde. No se moleste -dijo, al ver que Tor se dispona a levantarse-. Qu es eso que bebe? -Grosella con soda -replic Tor. -Yo tomar un whisky escocs con hielo -le dijo al camarero que se haba acercado. Tan pronto como ste se hubo alejado, aadi-: Todo est atado prcticamente. Slo necesitamos que firme estos documentos y la transaccin estar terminada. -No del todo -dijo Tor, contemplando los cubos de sol que se reflejaban en la superficie de las gafas con montura de oro de su oponente-. Creo que an queda la pequea cuestin del pago. -Me temo que no -repuso Lawrence con frialdad-. Ver, hemos adquirido sus valores; ahora todos sus prstamos estn en nuestras manos. Tcnicamente, la isla ya nos pertenece; toda la operacin, de hecho. Podr recuperar sus valores pignoraticios cuando firme estos papeles.

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-Comprendo -dijo Tor, bizqueando un poco a causa del brillo de las gafas de Lawrence. Hizo una pausa mientras el camarero serva el whisky y luego prosigui-: Y los treinta millones que se comprometi a pagar? Despus de todo, va a comprar un negocio prspero, no un pedazo de roca con buenas vistas. -Hemos cambiado de opinin -explic Lawrence-. A fin de cuentas, usted est operando bajo una dudosa legalidad; cualquier pas cercano podra reclamar esa roca, ahora que posee cierto valor, para sacar tajada. Sabemos que lo hicieron en el pasado, aunque quiz no con tanta tenacidad como con Chipre. No tenemos garantas de que lo que compramos ahora siga prosperando. Pero a fin de acelerar las cosas, como acreedores suyos, le daremos un milln en metlico para evitar tener que acudir a los tribunales; adems, estamos dispuestos a renunciar a las penalizaciones por pago anticipado que, al parecer, usted acept al acordar los prstamos. -Un milln en lugar de treinta se aparta mucho del trato que cerramos -dijo Tor con fra clera-. Su propuesta es inaceptable. -No es una propuesta -replic Lawrence, bebindose el whisky-. Es definitivo. Un milln es ms que suficiente. No le pedimos ms que una retirada discreta: su nombre en la lnea de puntos. -Lo lamento -dijo Tor con una sonrisa amarga-. No soy la persona que busca despus de haber modificado el trato. Debera habrmelo dicho. He venido aqu como apoderado, pensando que tena la intencin de cumplir con sus compromisos. Pero los inversores a los que represento no podan saber que usted no cumplira su palabra. -Esto no tiene nada que ver con el honor; son slo negocios -repuso Lawrence-. Mis colegas esperan asumir el control de la operacin dentro de una semana como mximo. Para entonces, tendr que presentarse con sus inversores; de lo contrario, embargaremos su propiedad a travs de los tribunales al primer movimiento errneo en cualquier prstamo de cualquier pas. Tor saba que no servira de nada sealar que ni la isla ni el negocio se haban utilizado como garanta para los prstamos. Lawrence no era un estpido; deba de haber tomado buena nota de los bonos amortizables que haban sido reclamados, y de que todava no se haba hecho nada por

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cancelarlos. Si se una este hecho a la prisa de Tor por cerrar el trato, hasta un ciego se dara cuenta de que no podra pagar los prstamos sin vender. Tena que hacer algo para ganar tiempo y cubrirse las espaldas. -S6lo cuenta uno de los inversores, el jefe y el genio que hay detrs de toda nuestra empresa -le comunic a Lawrence con una sonrisa-. Si puede aplazar su viaje una semana, digamos hasta el treinta y uno de marzo, quiz yo tendra tiempo para discutir el asunto y obtener un consenso sobre estas nuevas condiciones. -Muy bien -concedi Lawrence. Se levant-. Pero ni un da ms. Quin es ese jefe, por cierto? Es la primera vez que oigo hablar de l. -La baronesa Von Daimlisch -contest Tor-. Creo encontrar en ella a un rival de su altura, aunque..., quin sabe? que

LIQUIDACIN DE BIENES El dinero, como la fama que se obtiene por el talento, es ms fcil de conseguir que de mantener. SAMUEL BUTLER, El camino de la carne

Estaba en casa, cambindome la ropa que haba llevado en el trabajo, cuando me llam Tavish desde Nueva York. -Hola, antigua jefa -me salud-. Cmo van las cosas por el banco? Los mismos baos de sangre y asesinatos polticos? -Considrate afortunado por estar en el nirvana -le dije-. Qu tal Charles Babbage?

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-Siguiendo los movimientos de todas nuestras inversiones perfectamente, gracias -respondi-. No te lo haba dicho, pero una parte de los bonos del doctor Tor estaba en la lista de reclamados la semana pasada. A pesar de eso, no nos han pedido ayuda; al parecer ahora tienen otros planes. -Cmo lo sabes? -inquir, excitada. Haca casi diez semanas que no saba nada de ellos. Era como si hubieran desaparecido de la faz de la tierra. -Estn trabajando tras un velo de misterio, como de costumbre -me cont-. Pero he recibido un crptico comunicado de Pearl. No hay modo de responder s o no, es un billete de avin slo de ida para Grecia. Para ti. -Perdona? -dije. -Pearl le ha mandado todo un paquete de informacin a Charles -me deca Tavish-. Horarios, programas, dinero, billetes, instrucciones. Te lo enviar durante la noche. Debes salir el prximo viernes. No finjas que no tienes suficientes das de vacaciones acumulados, tengo acceso a tu ficha personal! Adems, ni Charles, ni los Bobbsey, ni yo te necesitamos para seguir trabajando en lo nuestro. Aunque Charles Babbage no va a sacar nada de todo esto, yo ya he conseguido ms de lo que poda soar! Sabes?, el doctor Tor me envi a travs del ordenador una oferta de trabajo en su propia firma! Afirma que mis brillantes programas le salvaron la vida aquella noche en el centro de clculo, aunque a m me cuesta creerlo. Comprendes, mademoiselle Banks? se es el sueo de toda mi vida convertido en realidad, y s que te lo debo todo a ti. -Oh, Bobby, muchas gracias. Me alegro muchsimo por ti, desde luego. Pero Tor nunca te habra ofrecido un empleo si no pensara todo lo que te ha dicho. El mrito es tuyo, no mo. Felicidades! Pero por qu de repente me piden que vaya?-pregunt-. Han esperado meses para llamarme. Se dira que queran esperar un poco ms, hasta que Tor pudiera decirme que haban ganado la apuesta. En realidad, por mucho que deseara derrotar a Tor, nuestra apuesta pareca un mero tema de debate comparado con lo que enfrentbamos en ese momento.

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-Quin sabe? -contest Tavish alegremente-. Quizs hayan ganado ya! No haba pensado en eso. Y, como deca Tavish, mi presencia en San Francisco era totalmente intil. Me haba exprimido los sesos y haba examinado con lupa todos los sistemas para tratar de hallar pruebas concluyentes contra Lawrence, pero, aparte de aquel memorndum, no haba encontrado nada. Aunque aparcar el dinero fuera ilegal, no poda probar que l estuviera obligando al banco a hacerlo basndome en ese escrito, ni tampoco poda preguntarle a Tor qu saba de todo eso, si es que saba algo, puesto que ignoraba cmo ponerme en contacto con l! De modo que le agradec a Tavish que me enviara todo el material, colgu y me qued un rato mirando las paredes. Luego apagu todas las luces y me sent en la oscuridad. Desde luego, conoca la causa de mi inquietud. Menos de cuatro meses despus de mi noche en la Opera me encontraba sola, mirando no unas paredes blancas, sino una vida destruida. Haba robado dos bancos, era cmplice de crear un pas posiblemente ilegal -por no mencionar que haba estafado a toda la industria de valores-, haba destruido mi carrera y me haba acostado con mi mejor amigo, mentor y rival, el cual, durante los tres meses subsiguientes, no haba dado seales de vida. Me senta como si la vida me hubiera arrebatado las fuerzas. Si aqulla era la excitacin que Georgian intentaba siempre venderme, confieso que anhelaba volver al tero blanco de mi antigua existencia al que Tor haba llamado mausoleo y donde yo haba credo estar a salvo. Con todo, era demasiado tarde para echar marcha atrs, lo saba, aunque no tena la menor idea de cmo comportarme con Tor cuando llegase a Grecia. Al parecer, haba perdido la apuesta, a pesar de su ayuda, y l no me haba pedido la ayuda que yo esperaba dar a cambio. Tavish deca que se haban reclamado los bonos, pero nadie me haba reclamado a m. Estaba claro que Tor no necesitaba rebajarse para ganar. Pero lo peor era el sentimiento de haberlo perdido todo a causa de aquella apuesta. Me haban arrebatado mi vida; no haba quedado nada salvo Tor y un billete para Grecia. Permanec sentada en la oscuridad durante largo tiempo. Luego abr la pequea caja de cristal que haba sobre la mesa, saqu una cerilla y la encend. Mientras contemplaba

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cmo se iba extinguiendo silenciosamente en la oscuridad, imagin el puente. Sonre.

El motor del barco resoplaba con dificultad por las cristalinas aguas que rodeaban, sinuosas como cintas dispersas, los entresijos de la cadena de islas. Sobre el cielo se alzaba el perfil del cono negro de Omphalos. Su desigual costra de lava brillaba como diamantes negros all donde rompan las olas, empapndola de espuma. La lnea costera estaba flanqueada por una procesin regular de cipreses, grabados al carbn en contraste con las casas de blanco yeso que se apiaban cerca del puerto. Un pequeo malecn de piedra se curvaba hacia el mar. En l haba unos cuantos botes de pesca, rojos y azules. Las olas laman silenciosamente el muelle. Cuando mi barco atrac vi a Lelia sentada sobre un muro de piedra ms all del muelle. Me saludaba. Su parasol se agitaba bajo la brisa. El vestido de muselina floreada con mangas ablusadas, los cabellos rojizos cayendo en rizos sobre la frente, el cesto de flores sobre el muro junto a ella; todo era tan encantador que me entraron ganas de llorar. -Querrida -exclam, corriendo hacia m sin resuello cuando colocaron la pasarela y pude bajar a tierra-. Me preocupaba tanto que no vinieras! -Por supuesto que he venido -le dije. Aspir el intenso aroma de sus flores. Quera ver a Tor. -Dnde est todo el mundo? -pregunt. -Todos trabajan, tout le monde. Chorchione hace fotografas de la isla. La encuentra tan herrmosa que no puede resistir la tentacin. Pearl est ganando el dinero para nosotros, como siempre. Y el encantador Zoltan est en Francia. -En Francia? -dije, asombrada de que Tor me hubiera hecho viajar hasta all para luego ausentarse-. Bien, dejemos mis maletas en el hotel y vayamos a ver qu hacen las chicas. -No hay hotel- replic Lelia, sonriendo de un modo muy posesivo al tiempo que me coga del brazo. Los tacones de mis zapatos se metan continuamente entre las rendijas de los pintorescos adoquines del muelle-. Tenemos un chteau, un castillo -me explic-, y lo decoro yo

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misma. Es nico.

Era nico, en efecto. Pero llegar hasta l era una experiencia an ms fascinante. Dejamos atrs la pequea aldea de casas encaladas, tejados rojos y fragantes limoneros arracimados en torno a la baha, y subimos por el sucio camino serpenteante que cruzaba la montaa. Nuestro raqutico caballo, una especie de patrimonio nacional segn Lelia, pareca conocer el camino, pues tiraba de nuestra carreta al paso tranquilo que l mismo decida, entre los olivares plateados y los arroyuelos que aparecan aqu y all. Estos ltimos alimentaban la vegetacin que brotaba por todas partes: lirios silvestres, hierba doncella, flores de color azul, prpura y amarillo salpicaban el follaje verde oscuro. Afortunadamente nada de todo eso se vea en la fotografa de la galera de subastas; de lo contrario, Omphalos no se habra vendido por los insignificantes trece millones de dlares que haban sido la puja ganadora de Lelia. En la cima del risco, en el borde del volcn, a cuatrocientos metros de altura o ms, se vea toda la abrupta ladera de roca negra que bajaba hasta la lmpida agua cristalina, tan transparente que pareca una aguamarina tallada. Incluso a esa distancia pude distinguir bancos de peces multicolores movindose entre los bajos. En el extremo ms alejado, al borde del mar, estaba el castillo. Lelia no haba exagerado al darle ese nombre. Estaba construido en piedra ocre y circundado por muros almenados que rodeaban el patio interior. Lelia afirm que lo haban construido los venecianos en el siglo XVI para defender el canal entre Turqua y las islas griegas ms populosas. Aunque su pasado se haba convertido en un misterio enterrado bajo el polvo de los siglos, Lelia crea que Grimani, el poderoso dogo de Venecia, poda haber pasado sus primeros aos de exilio en un lugar como aquel. Cuando por fin llegamos al mar, vi la maciza base del castillo, casi sumergida en el agua, y la torre que se cerna sobre ella con una angosta

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ventana que daba al mar. Cuando acabamos de descargar mis cosas, vi que nuestro caballo daba bruscamente la vuelta y se alejaba trotando terrapln arriba. -Nuestro transporte se escapa! -exclam, echando a andar en pos de l. -Oh, volver -me asegur Lelia, riendo-. Se va al quai para los turristas cuando acaba. Est entrenado como una paloma que siempre vuelve a casa. Casa? De repente me sent sola, abandonada, como si es tuviera en el borde mismo del mundo, a punto de saltar al vaco.

Lelia resplandeca de placer mientras colocaba las grandes fuentes de cordero y arroz sobre la maciza mesa de piedra. Pearl la ayudaba mientras Georgian permaneca sentada sobre el parapeto, de espaldas a nosotras, fotografiando la puesta de sol en el mar. Lelia haba llenado de flores las urnas de piedra y metido velas de cera en cada rendija de los muros medio desmoronados. A pesar de que el castillo careca de electricidad, gracias a sus esfuerzos el parapeto resplandeca generosamente. Ante nosotras se extenda el mar, en tonos que iban del rosa fuerte al bermelln oscuro bajo la luz que declinaba. Una ligera humedad se alzaba a lo largo de la costa, pero nosotras nos encontrbamos dentro del crculo de calor de las velas. Me puse el grueso jersey de tosca lana que me dio Lelia y me acerqu al muro sobre el que estaba sentada Georgian. -Es maravilloso -le dije-. Me entran ganas de quedarme aqu para siempre y dejarlo todo. -Se te pasar cuando trates de tomar un bao sin agua caliente-dijo Pearl a mi espalda. -O cuando tengas que hacer de vientre por primera vez -convino Georgian-. Despus de un tiempo una se cansa de tener que sacar el culo por encima del rompeolas... -Por favor! -profiri Lelia-. Eso no es la discusin romantique! Ya basta, Madame la Photographe. Tenemos que comer estas cenas que

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estoy haciendo, no? Georgian baj del muro. Vesta un pesado caftn adornado con espejuelos. Lelia llevaba otro de color azul verdoso y Pearl estaba esplndida con el suyo, de color verde esmeralda, por supuesto. Nos reunimos todas alrededor de la losa de piedra que haca las veces de mesa y Lelia llen de vino las copas tachonadas de clavos. Me serv verduras sobre el cordero con una cuchara mientras Pearl hablaba. -Maana te llevar a ver lo que hemos hecho -explic-. Tor ya habr vuelto. Lo esperbamos hoy, pero ha llamado a la oficina, la nica centralita de telfonos de la isla, creo, y ha dicho que se ha presentado una pequea anomala de la que tena que ocuparse. -En Pars? -pregunt. Estaba indignada por haber viajado ms de doce mil kilmetros a un chasquido de los dedos de Tor, justo como siempre haba sospechado que l esperaba de m, y que no se hubiera molestado en estar presente para recibirme. Pero Pearl malinterpret el tono de mi voz. -Estoy segura de que no le retiene nada grave -afirm-. Es muy minucioso, como hemos tenido ocasin de comprobar trabajando con l todos estos meses. De hecho, tengo que agradecerte que me enviaras aqu con cargo al banco. Ha sido la mejor experiencia que he tenido, concentrada en unos pocos meses. Ha cambiado mi vida. Cuando vuelva, podr hacer lo que se me antoje. No hay mucha gente a la que se le presente esa oportunidad. -Entonces, piensas volver?-dije yo, con cierto sarcasmo-.Crea que todo esto era tan idlico que os querais quedar para siempre! -No exactamente -replic Pearl, intercambiando miradas maliciosas con Lelia-. Quiz tengamos que enfrentamos a la realidad un poco antes de lo que desearamos.

Georgian me despert al amanecer, su hora favorita, para que pudiera contemplar la salida del sol, la cual no se cuenta entre mis vistas preferidas. Me sacudi en el colchn de paja que me serva de cama en el suelo de la torre. Me meti por la cabeza un largo caftn de amplio vuelo y me arrastr escalera abajo antes de que hubiera abierto los

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ojos. -Caf -murmur incoherentemente, buscando a tientas la barandilla. -No lo necesitars -me asegur, arrastrndome hasta la deslumbrante luz del sol-. Mira qu da tan magnfico! No te hace latir el corazn ms deprisa ver la naturaleza en todo su esplendor? No te estremece el mero hecho de estar viva? -Un caf me hara feliz -consegu balbucear-. Me duelen los ojos. No creo que las personas estemos hechas para ver toda esta magnificencia antes del desayuno. -Vaya llevarte a un sitio y no te escabullirs -me inform en tono mandn-. Cuando Tor regrese del continente todos estaremos muy ocupados y puede que no consiga tenerte para m sola en mucho tiempo. Me cogi por el brazo y me condujo a un sendero que atravesaba la pendiente y luego bajaba hasta el mar. Al pie, un manantial de agua caliente brotaba de la roca para caer en un pequeo y oscuro estanque formado en la roca de lava, cual una piscina oval suspendida entre el cielo y el mar, que se desbordaba luego y verta en cascada sus aguas al mar. Flores silvestres y plantas carnosas trepaban por los riscos en derredor, con sus colores brillantes y sus formas diversas que recordaban una jungla tropical, pese a tratarse de una roca seca en el Egeo. Georgian, despus de quitarse el caftn a rayas prpura y amarillo, se haba metido en el estanque negro. El agua se agit espumosa a su alrededor y en sus cabellos plateados brillaron las gotas. Con el brillante mar zafiro y los acantilados turcos de intenso color prpura a su espalda, en la distancia, pareca una sirena intentando atraer a los marineros hacia aquellas rocas. Mientras estaba all de pie, en el sendero, tuve una sbita y espantosa visin de la realidad. Vi el banco: los fluorescentes, el aire acondicionado, la humedad controlada, los pases de seguridad, las trampas y las paredes de cristal a prueba de balas, en resumen, las caractersticas de una prisin modelo. Cmo poda haber pasado diez aos de mi vida de ese modo, cuando tambin exista ste que tena ante m? -Deja de soar despierta, holgazana, y mtete -me llamaba Georgian-. Este agua sale del volcn. Cuando llegamos aqu an era invierno. Yo me

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ba en el agua caliente y humeante mientras me caa la fra lluvia sobre la cabeza : ying-yang -Espero que hicieras fotos -le dije, acercndome para meter el dedo del pie en el agua. -No se puede fotografiar la magia, como aprend hace tiempo-me contest-. Ese es tu problema, quieres que todo sea blanco, sin defectos, perfecto, y que est congelado en gelatina. Tor y yo estamos de acuerdo en que ha llegado el momento de tirar un poco de tu cadena. -Ah, s? -dije, despojndome de mi caftn y deslizndome hacia el interior del estanque burbujeante-. Y qu es exactamente lo que habis tramado? -Por qu no se lo preguntas a l? Est bajando por la colina justo ahora. Mir pendiente arriba y, efectivamente, ah estaba Tor bajando con cuidado por el terreno desigual, como un pez fuera del agua, con su traje y sus elegantes zapatos italianos que resbalaban sobre el sendero rocoso. -Me he encontrado con un par de ninfas acuticas -nos dijo, contemplando el panorama.-No saba que existiera este lugar! Lelia me esperaba al bajar del barco y me ha dicho que siguiera este sendero. Debo confesar que vala la pena el paseo. Qu vista tan imponente! Esta ltima frase iba dirigida a m, no slo al paisaje, y me sonroj levemente. Tena que admitir que estaba ms guapo de lo que haba querido recordar durante los meses anteriores pasados en soledad. Y ahora tena la piel bronceada, y los cabellos cobrizos le caan hasta el cuello de su blanca camisa de seda. Mientras hablaba se afloj la corbata. -Me unir a vosotras si me prometis no mirar. Debo confesar que soy sumamente pudoroso cuando estoy rodeado de jvenes atractivas... Complacida con aquella descripcin de s misma, Georgian se volvi y se tap los ojos con las manos, mientras Tor se desvesta y se una a nosotras en el estanque. Me pregunt qu les habra contado Pearl a ella y a Lelia sobre el cambio en la relacin entre Tor y yo. Pareca evidente que haban dedicado tiempo de sobra a conspirar a mis espaldas. -Mira qu he encontrado por el camino -me deca Tor, movindose

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hacia m por el agua caliente y humeante. En la mano sostena una pequea orqudea salvaje, que entrelaz en mi pelo. -Maravilloso -dije-. Quiz pueda trasplantar unas cuantas en mi casa de San Francisco cuando vuelva. Tor mir a Georgian con asombro fingido y alz una ceja. -Cree que va a volver -dijo-. Por qu has dejado que siga creyendo en esas fantasas? No sabe que ha sido secuestrada en la isla del Tesoro? -Te toca a ti enfrentarte con su mente de banquera gris -replic Georgian-. Y no miris, voy a salir de esta baera caliente. Nos dimos la vuelta y, al poco, omos a Georgian que nos gritaba desde lo alto de la colina. Nos volvimos y la vimos con la tnica prpura y roja agitndose a su alrededor como una mariposa. -No hagis nada que yo no hiciera! -nos dijo con una mueca burlona, y desapareci al otro lado del borde del risco. -Qu no hara Georgian? -pregunt Tor con una sonrisa. -No se me ocurre nada -respond. -Entonces, tal vez deberamos intentar una de las cosas que s hara sugiri-. Mmmm, supongo que podramos quedamos flotando por aqu y hablando de sexo todo el da. Re, pero me cost mucho ocultar el enorme desasosiego que me haba producido ver a Tor aparecer sbitamente en el sendero, despus de haber permanecido sola aquellos meses. Mis emociones eran confusas, estaban enmaraadas como ovillos, y saba por qu. Durante doce aos habamos mantenido una relacin mental tan potente que, tena que concedrselo a Tor, a menudo pareca un cordn umbilical real. A continuacin, dos meses de despiadada rivalidad y peligros, seguidos por un fin de semana de actividad sexual tan intensa, tan magnfica, que apenas poda soportar recordarlo incluso despus del tiempo transcurrido. Y luego, nada. Ni una llamada de telfono, ni una carta, ni una alegre postal: Me lo paso en grande en Bora-Bora. Ojal estuvieras aqu. Me haba abandonado a una intriga ideada por m y se haba marchado para seguir viviendo su propia aventura como si yo nunca hubiese existido. Despus, de repente, mediante una llamada a una tercera persona,

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esperaba que fuera corriendo a arrojarme en sus brazos. Estaba an ms enfadada conmigo misma que con l por haber hecho lo que me peda. -Siento no haber estado aqu cuando llegaste -me dijo, como si me hubiera ledo el pensamiento-. No haba lugar donde deseara estar ms, pero ocurri algo imprevisto... Se acerco a mi, movindose a travs de las negras aguas, puso las manos sobre mi cara y se inclin para besarme, pasndome los dedos mojados por los cabellos y dejando que se deslizaran por mi espalda. -Tu piel es como la seda, no puedo soportar no tocarte -me susurr-. Eres como una anguila dorada y ondulante... -Una anguila? -Re-. Eso no suena muy seductor. -Te sorprendera descubrir el efecto que esa idea produce en m -me dijo con una sonrisa. -Ya veo el efecto que produce en ti -le asegur-. Pero estabas a punto de hablarme de algo imprevisto en Pars. -Es el agua caliente -dijo, cerrando los ojos-. Todas mis ideas han volado. Mi mente est perdiendo las fuerzas. -S, ya veo hacia dnde las dirige -contest-. No deberamos salir de aqu y buscar un lugar con musgo para tumbamos? O es demasiado pragmtico? -No has hecho nunca el amor en un estanque? pregunt con los labios en mi cuello, antes de deslizarse hacia abajo. -No, ni tengo intencin de hacerlo -le asegur, sintindome flaquear a pesar de todos mis esfuerzos-. Creo que sera difcil, complicado e incmodo. Podra ahogarme intentando averiguar cmo hacerlo. -No te ahogars, querida ma- afirm. Sus manos y su lengua recorrieron mi cuerpo hasta que me estremec y aferr sus cabellos con las manos mojadas-. Creme -murmur-, ests hecha para esto.

Con la camisa an por abrochar, las perneras de los pantalones arremangadas, la chaqueta al hombro y la corbata y los calcetines en los bolsillos, Tor se volvi hacia m y me sonri. Nos dirigamos al castillo.

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-Mojada, despeinada y descalza. Quin hubiera dicho que la vicepresidenta de un banco tendra un aspecto tan encantador? -No querrs decir como si la hubieran violado? Le devolv la sonrisa. Nunca me haba sentido ms relajada, reconfortada y pacfica en mi vida. Cuando llegamos al castillo vimos a Georgian, Lelia y Pearl, las tres por debajo de nosotros, sobre el parapeto. Llevaban traje de bao, tomaban el sol y beban chartreuse. Se incorporaron cuando descendimos por el sendero. -Todos mis pequeos poulets han venido, hora para el djeneur anunci Lelia. Acto seguido sac una gran fuente de largas y crujientes barras de pan, rellenas de atn, olivas y rodajas de cebolla, pimiento morrn y guindilla. Nos servimos nosotros mismos de aquella comida improvisada y regada con jarras de cerveza helada., -El pan es casero; lo ha hecho Lelia en un horno de piedra -me cont Pearl ---Lo hemos construido con una vieja cocina de lea que haba abajo. Por m puede cocinar cada da, pero apuesto a que durante esta pequea excursin he engordado por lo menos cuatro kilos. -No hablamos de eso, ahora estamos hablando de affaires- intervino Lelia, volvindose hacia Tor-. Qu pasa con esos hombres que estn deseando comprar nuestro negocio? Comprar su negocio? De modo que as era como pensaban ganar! Podran cancelar los prstamos y obtener un beneficio neto; luego devolveran los bonos robados sin que nadie se enterara qu se haba hecho con ellos. En realidad, no haban robado nada; slo haban pedido prestado dinero a los bancos y lo haban devuelto. Nadie tena por qu enterarse nunca de que la garanta utilizada haba sido tomada en prstamo durante tres meses del Depository Trust. Los beneficios que hubieran obtenido en el nterin equivalan a obtener un prstamo sin necesidad de garanta. -Quines son los compradores?-quise saber, cuando comprend de qu se trataba.

Juego de palabras intaducible, basado en la semejanza entre ravishing, encantadora, y ravished, violada"

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-Candidatos misteriosos -susurr Georgian-. Nadie, salvo Thor, sabe quines son ni de dnde proceden. Francamente, me da miedo. Despus de todo, hay montones de indeseables por ah a los que les gustara apoderarse de un negocio como el nuestro. Quizs incluso les estorbemos! -Puedo unirme a la charla? -pregunt Tor irritado-. Despus de todo, yo he dirigido el negocio y los resultados no son ningn misterio para m. -Georgian se sent, escarmentada, y l prosigui:- He estado en contacto con un grupo internacional de hombres de negocios desde hace bastante tiempo -nos inform. -Cunto tiempo? -inquir. -Desde que asist a aquella reunin en el SEC, cuando los banqueros se negaron a hacer inventario de sus propias acciones. Fue entonces cuando ide este plan... -Pero eso fue antes de que compraras la isla, y de que tuvieras los bonos -seal-. Fue antes de que conocieras a Lelia, a Georgian y a Pearl... Fue antes de que hiciramos una apuesta! -exclam. -Efectivamente -replic, con su deslumbrante sonrisa-. Pero me gusta pensar con visin de futuro, querida, y saba que t apareceras. Estaba tan furiosa que apretaba los puos con fuerza. Aquel canalla haba ganado haciendo trampas. Lo haba planeado todo y haba encontrado los compradores para la venta antes incluso de que hubiramos cargado la pistola para dar la salida. Si crea que iba a someterme a su esclavitud durante un ao despus de eso, tendra que pensar en otra cosa! -Quines son esos tipos y cmo los has encontrado? -pregunt Pearl, interrumpiendo mis pensamientos. -Todos tienen conexiones importantes, valores en bienes races y mucha influencia a nivel financiero. Pero eso no es todo lo que tienen en comn -agreg-. Encontr sus nombres en el mismo lugar donde True encontr los de vuestra lista. Me los dio Charles Babbage! -Dios mo! -exclam Pearl. Volv la cabeza para mirar a Tor fijamente cuando tambin yo lo comprend. -Ya s lo que tienen esos nombres en comn. No es slo su rango

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social. Si no me equivoco, la mayora son miembros del Vagabond Club! -Has dado en el clavo -dijo Tor con una sonrisa-. Imaginaba que lo comprenderas. -Eso significa que Lawrence tambin est metido en esto?-pregunte. -Me temo que s -respondi Tor-. Y se es el problema con el que me he encontrado en Pars. Veris, despus de cuatro meses de negociacin, esos encantadores caballeros se niegan a pagar. As que de eso trataba el memorndum sobre el aparcamiento de dinero! Aquel bastardo de Lawrence estaba obligando al banco a aparcar dinero, ilegalmente, en un refugio fiscal que pensaba comprar l mismo. Utilizar el poder que le proporcionaba su posicin para obtener beneficios personales era exactamente lo mismo que utilizar informacin confidencial para negociar con acciones! Todo aquello tena una amarga irona. Yo haba escogido las cuentas de los tipos ms despreciables que conoca como una especie de broma privada, con objeto de depositar all el dinero que consegua ilegalmente, y ahora me enteraba de que ellos mismos haban planeado algo an ms infame! Qu lnea tan delgada separa unos negocios de otros! Pero la peor de las ironas slo yo poda comprenderla; lo que Lawrence le haba hecho a Tor y a los otros era casi exactamente lo mismo que le haba ocurrido a mi abuelo veinte aos antes. Arrebatarle a alguien una idea brillante, llevada a cabo con sudor y lgrimas, y exprimirle todo su valor hasta sangrarla por completo. Tena que haber un modo de vengarse. -Maldita serpiente! exclam Pearl, cuando Tor hubo terminado de explicar cmo haban quedado las cosas con Lawrence-. Si no amortizamos esos bonos antes de dos semanas, lo har por nosotros, como acreedor nuestro, y entonces nos habr jodido. -Oui -concedi Lelia-. Nos estn dando las vueltas como a un tornillo. -No creo que sea eso a lo que se refiere, madre -dijo Georglan. -Pero se acerca bastante -reconoci Tor. -Tenemos que arrebatarle esos bonos robados antes de que se d
Juego de palabras intraducible. El trmino screwed significa normalmente atornillado, pero en un lenguaje ms coloquial significa jodido. (N. de laT.)

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cuenta de que lo son -dijo Pearl, volvindose hacia m-. Se me ha ocurrido algo. Habis ganado Tavish y t lo suficiente para, si transfirierais el dinero que habis robado, cancelar nuestros prstamos? Saba a lo que se refera, lo haba sabido desde la primera vez que Tor mencion la idea, y era ms que peligroso. Robarle dinero a un banco para cubrir una deuda personal en un pas extranjero no era lo mismo que utilizar bonos prestados como garanta de un prstamo que ibas a devolver; sera un fraude internacional a gran escala. Pero Tor se opuso con una voz extraamente indiferente. -No puedo aceptar eso -declar-. Despus de todo, la apuesta la tiene conmigo, no con el resto. An seguimos compitiendo. Si aceptara su dinero en este momento, equivaldra a perder la apuesta. -Pero si hace un momento nos has dicho que estabas a punto de perder la camisa -dije yo, exasperada-. Por qu no admites que todo ha acabado? Esta lamentable apuesta ya me ha costado demasiado: mi trabajo, mi carrera, quizs incluso mi independencia, todo por lo que he trabajado en la vida... -Te interesa saber por lo que he trabajado yo? -me interrumpi con crudeza-. Por el honor y la integridad, por un salario diario justo, por una jornada de trabajo justa, por la justicia en el mercado para que las personas de honor y vala sean recompensadas, y para que aquellos que no tienen honor sean siempre, siempre castigados. -Hizo una pausa y me mir con una frialdad que nunca le haba visto-. T trabajas para Lawrence -aadi, antes de dar media vuelta, airado. -Es injusto y cruel que digas eso -protest, consternada. Pero, de repente, supe que l estaba totalmente en lo cierto. Por qu me haba inquietado tanto tener que trabajar para Tor? Qu tipo de independencia perdera realmente? La de jugar al gato y al ratn con gente como Lawrence, Karp y Kiwi, consiguiendo pequeos triunfos a la vez que perda mi vida, mi capacidad para producir, como dira Tor? Qu era yo, en realidad, si no la rata ms inteligente del laberinto? -No me importa ganar -le dije, pasendome de un lado a otro, mientras mis tres amigas permanecan clavadas en sus sitios, contemplndonos impotentes-. Me met en esta apuesta por las mismas razones que t,

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para demostrar que haba estafadores y sinvergenzas y mentirosos en abundancia en la industria financiera a nivel internacional. No volver al banco cuando todo termine, independientemente de quin gane la apuesta. Quiero quedarme aqu y ayudaros a vencerlos. Pera no s cmo, si no es aportando el dinero para cubrir esos prstamos... -Es demasiado tarde para eso, -afirm Tor-. Demasiado tarde. -No quiero que mis amigos acaben en la crcel cuando yo tengo los medios necesarios para ayudarlas -dije-. Adems, t me ayudaste a m cuando lo necesit. -De verdad? -replic Tor-. Es eso lo que piensas? Tal vez hice justo lo contrario. Se levant inopinadamente y se alej mientras Pearl y yo nos mirbamos sorprendidas. -De qu va todo esto? -pregunt Georgian-. Ella se ofrece a salvarnos el cuello y l se niega por una apuesta de caballero. A m no me suena condenadamente caballeroso! -Eso es porque no tienes los odos para escuchar el interior del corazn -seal Lelia tranquilamente-. El divino Zoltan cree que hace mal cuando meti a Verity en esta apuesta, cuando la ayuda a continuar en ella a pesar de que perda al principio. Si no hay esa ayuda, quizs ella estara libre y a salvo de todo lo que ocurre ahora. Y nosotras, nosotras somos sus amigas; tambin se siente culpable por nosotras. Debemos hacerle comprender que todas somos seres humanos adultos. Lo que hemos hecho, lo hacemos libremente. Tena razn, claro est. Eso explicaba la frustracin y la rabia que Tor deba de sentir, pero no resolva el problema. Me levant y fui en su busca. Me cost media hora o ms de deambular por los bosques y la playa pedregosa encontrarlo, vestido an con la camisa arrugada y los pantalones arremangados, sentado con aire taciturno sobre una roca junto al mar. -As que no puedes dejar de competir -dije. Me acerqu con una sonrisa y me sent en sus rodillas-. Demasiado orgulloso para aceptar una moneda de mi pastel. -Si fuera realmente tu pastel, como dices t de manera tan

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encantadora, me encantara que me mantuvieras -dijo, aunque su voz sonaba muy poco convincente-. Pero cuando te has ofrecido a meterte en una penitenciara federal durante veinte aos para salvarme a m, realmente me ha parecido que ah tena que trazar la lnea. Te he parecido demasiado duro? -De acuerdo, entonces esto es la guerra -dije, sonriendo an-. Cul ser tu siguiente paso?, si me permites preguntarlo. -Que me aspen si lo s -contest, besndome la mueca distradamente mientras contemplaba el agua-. He estado tratando de idear algo desde que ocurri. Me he pasado de listo y tal vez nos cueste a todos la libertad. Es increble que sea precisamente a m a quien una traicin como sta le haya pillado desprevenido. -Cmo qued la cosa? -inquir. -Intent ganar el mayor tiempo posible afirmando que Lelia era quien estaba a cargo de todo y que deba ser consultada. Pero vendrn a la isla dentro de dos semanas y esperan que entonces firmemos en la lnea de puntos o que la justicia embargue nuestros bienes. -Mira, ya s que Lawrence es un criminal-le dije-, pera no puedo demostrarlo slo con un memorndum y pruebas circunstanciales, como el tipo de clubes a los que pertenece. Por no mencionar que Lawrence se cubre tan bien las espaldas que podran darle el ttulo de empapelador. Sin embargo, dos semanas son mejor que nada y, puesto que es todo lo que tenemos, espero que no desprecies mi ayuda, si se trata tan slo de investigar. -Si honestamente piensas lo que has dicho antes ah arriba -me dijo, rastreando mi interior con sus increbles ojos de un dorado rojizo-, entonces aydame a destruirlos como se merecen. sa es la finalidad de todo esto.

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--------------------------------------$--------------------------------------CUARTA PARTE --------------------------------------$---------------------------------------

LONDRES, SEPTIEMBRE DE 1814 Dos aos despus de la muerte de Meyer Amschel Rothschild, prcticamente el mismo da, los jefes de estado aliados de Europa se reunieron en Viena para decidir cmo se iban a dividir el continente europeo tras haber desterrado y encarcelado al tirano Napolen en la isla de Elba. En Londres, Nathan Rothschild reciba en sus habitaciones a otro de los distinguidos personajes del momento, el cual haba contribuido a la ruina de Napolen. -Lord Wellington -dijo Nathan-, tengo entendido que le han concedido por fin su deseo y le han dado permiso para retirarse del campo de batalla. -S -replic Wellington-. Como he observado a menudo; cualquiera que haya visto alguna vez una batalla, aunque slo sea durante un da, no est muy predispuesto a volver a ver otra, aunque fuera por una hora. - Y sin embargo, lo hace muy bien en un campo que no le gusta. Imagnese, de haber escogido algo que le gustara, lo que hubiera podido lograr! -S, ya veo que es usted un vivo ejemplo, Rothschild. Se dice de usted que ama el dinero ms de lo que nadie lo ha amado jams. Y ahora es ms rico de lo que nadie, vivo o muerto, lo haya sido jams; lo bastante rico como para haber salvado al imperio Britnico de una ruina devastadora, as como a la mayor parte de Europa.

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-El dinero ha comprado la libertad y un estilo de vida que ni siquiera mi padre podra haber imaginado cuando empez -admiti Nathan-. El poder de la riqueza para hacer el bien, o el mal, no debera subestimarse jams. -Segn creo, ahora que Europa es libre, usted y sus hermanos van a iniciar algo nuevo, algo que les proporcionar un control an mayor. -En realidad es slo una idea; y un servicio que los financieros han prestado de manera informal durante siglos. Lo llamamos cmara de compensacin. -Cambiarn el dinero para las cabezas coronadas de Europa, es eso? -Eso y mucho ms -replic Nathan-. Hasta ahora los bancos se han ocupado de proporcionar dinero o intereses sobre un depsito. Pero a partir de ahora, podremos cambiar monedas segn las necesidades, incluso en poca de guerra, sin depreciar el valor de ninguna de ellas. En la prctica, controlaremos la estabilidad de las monedas de ese modo. -Ser una bendicin para la economa de Europa, una especie de mercado de moneda comn -convino Wellington-. Debo confesar que no me haba quedado jams tan atnito como cuando dej Espaa, despus de derrotar al ejrcito francs. Al entrar en Francia nos encontramos con los ejrcitos de Napolen, que volvan de Rusia tras haberse batido en retirada. Y el oro que haba recibido de usted proceda de Francia, el pas del enemigo, y en moneda francesa! Cmo obr el milagro? -Convencimos al gobierno britnico de que extendiera el rumor de que iban a devaluar su propia moneda. Como resultado, los franceses nos permitieron llevar oro britnico a Francia, pensando que as despojaban al enemigo de sus reservas de oro. Nosotros lo utilizamos para comprar letras de crdito giradas a cargo de bancos espaoles. De esta manera, pasamos el dinero a travs de las fronteras internacionales evitando tanto las sospechas como los impuestos. Mi querido Wellington, llegar el da en que los gobiernos comprendern, como nosotros, los banqueros, que el cordn de la bolsa es el nico hilo que vale la pena mover. Y un gobierno justo es aquel que apoya el libre mercado. -Ah, Rothschild, es usted un hombre de genio y ambicin. Yo slo soy un pobre soldado harto de guerras. Para m mismo, ahora que tengo una renta vitalicia y un ttulo, slo anso la paz. Maana parto en direccin a

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mis propiedades en Irlanda, donde me ocupar de mi jardn, como nos aconsej Voltaire que hiciramos y ojal no vuelva a haber guerra mientras vivamos. Lo que a usted le ha hecho rico, a m me ha agotado. -Le aconsejo que no le coja demasiada aficin a la jardinera -dijo Nathan-. Nunca se sabe lo que nos deparar el futuro. Mi padre jugaba al ajedrez, sabe? Sola decir siempre que el mejor jugador no es el que prev las jugadas con antelacin, sino, ms bien, el que sabe adaptar su estrategia a la situacin de las piezas en todo momento. Y eso es cierto para muchas cosas, aparte del ajedrez. -Sin duda es cierto en la guerra -admiti Wellington-. En fin, yo vena a despedirme antes de retirarme a Irlanda. Haba pensado incluso en un regalo de agradecimiento por todo lo que ha hecho por m y por Gran Bretaa, pero no se me ha ocurrido nada que pudiera ofrecerle a un hombre de su riqueza y posicin. Ya tiene un ttulo que ha decidido no utilizar. Hay algo que quiera, y que yo pueda darle en muestra de agradecimiento por su ayuda? -En realidad, s -respondi Rothschild-. Me gustara que aceptara un regalo mo. -Suyo? Imposible! Ya ha hecho demasiado... -Mi querido Wellington, debe recordar que los regalos de un hombre rico siempre se entregan atados a una cuerda, as es como se ha hecho rico. -Qu es ello, pues? -Wellington ri-. Me pica la curiosidad. -Esta pequea cesta -dijo Nathan-, que espero conserve a su lado en todo momento. No, no la abra ahora. Dentro hallar unas cuantas aves grises. Le dir lo que quiero que haga con ellas...

LA CANCELACIN

El dinero es el origen de toda civilizacin WILL Y ARIEL DURAN

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A la maana siguiente nos dirigimos a pie al otro lado de la colina, Pearl y Lelia nos seguan en la carreta. Parecamos un pequeo ejrcito camino de la batalla. Cuando el comit del Vagabond apareciera al cabo de dos semanas como nuevo propietario de la isla, alguien tendra que mostrarles los entresijos del negocio que haban comprado. Puesto que Lawrence podra reconocer a Pearl y sin duda me conoca a m, ambas tendramos que permanecer ocultas en el castillo durante su estancia. Por lo tanto, recay en Georgian la tarea de mostrar el funcionamiento del negocio de las divisas. Aqul era su primer da de entrenamiento y no le gustaba lo ms mnimo. -Los grados de abertura de las cmaras son los nicos nmeros que entiendo -se quej, mientras caminbamos delante de la carreta, levantando polvo-. Dicen que tengo que explicar todo eso como si lo hubiera estado haciendo toda la vida. -No creo que te resulte demasiado duro -le dije-. Despus de todo, si Pearl ha conseguido millones en slo unos meses, cualquiera puede hacerlo! Mir por encima del hombro a Pearl, que me lanz una mirada airada desde la carreta. Georgian, Tor y yo nos hicimos a un lado para dejar pasar el caballo y la carreta, con Lelia y Pearl dando botes al descender por la montaa. Recorrimos las calles entre hileras de casitas de estuco, puertas iguales de color turquesa y oro y balconcillos dorados con enrejados de flores. Al final de la calle haba una estructura de dos plantas, larga y ancha, con un tejado puntiagudo como el de un granero. -Antes era el cobertizo donde fabricaban las velas me explic Pearl-, la industria del pueblo antes de que llegsemos. Pero, como

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necesitbamos urgentemente un lugar para nuestro negocio, les pagamos el dinero suficiente para que se construyeran otro. Era un edificio grande y oscuro que ola levemente a moho y a mar, con altos techos abovedados en la parte delantera y una escalera en el centro para subir al segundo piso, que pareca un desvn. En la recepcin, hoje el registro de entradas, donde vi los nombres de algunas importantes empresas internacionales que, presumiblemente, an seguan haciendo negocios all. -Clientes europeos? -le pregunt a Tor, cuando el grupo inici el ascenso al segundo piso. -Y de Oriente Medio..., y de cualquier lugar que se te ocurra contest con una sonrisa-. Todo aquel que quiera evadir impuestos y est dispuesto a jugar segn nuestras reglas es bienvenido. Arriba haba un largo y oscuro pasillo con una pequea ventana al otro extremo, Estaba flanqueado por dos hileras de puertas. Entramos en la primera habitacin de la izquierda. Pearl se dirigi a la gran mesa de despacho que haba al fondo, decorada nicamente con una lmpara, y recogi unos cuantos papeles. Detrs de la mesa haba una pequea y antigua centralita telefnica y, justo detrs, un montn de telfonos sobre otra mesa. En lugar del habitual panel elctrico con teleimpresora, Pearl tena una pizarra con un trozo de tiza, donde haba escrito ya los cambios de moneda cuando cogimos las sillas colocadas contra las paredes y nos sentamos frente a ella. -Bien, amigos -dijo ella en tono profesional-. Esto es un negocio de divisas, FX para vosotros, y este negocio tiene una jerga propia, como todos los dems. Georgian, cuando lleguen nuestros compradores, sers nuestra experta profesional. Lo primero que debes hacer es explicarles, de forma sencilla, como hacemos dinero. Mustrales los tipos y dales unos cuantos detalles. Por ejemplo, diles que cada maana telefoneas a los grandes bancos centrales de dinero para comprobar los tipos mundiales y que luego estableces nuestros tipos de cambio con respecto a nuestra moneda vehculo, que resulta ser el Krugerrand de oro. -Qu es una moneda vehculo? -pregunt Georgian. -La moneda con la que se comparan las otras, cario, la numeraria. -Yo lo explique -se ofreci Lelia, alzando la mano-. Vers, chrie, no

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puedes cambiar dlares por francos y francos por marcos y marcos por libras esterlinas, sera demasiado confuso. As que eliges una moneda para el tipo de cambio que tendrn todas las dems. -De acuerdo -dijo Georgian, con aspecto de estar algo confusa cuando Pearl continu hablando. -Una vez que les hayas explicado cmo establecemos el... el tipo vehculo, les cuentas cmo... -Espera -interrumpi Georgian-. Cmo establecemos el tipo vehculo? -Lo establecemos a unos cuantos pips por encima del mercado explic Pearl-. Te ensear la frmula cuando hayamos... -Qu son pips? -pregunt Georgian en tono de desesperacin. -Puntos de porcentaje de inters -contest Pearl, intentando mantener la paciencia. Nos mir de soslayo a Tor y a m con una ceja levantada, como preguntando si deba continuar. -Por qu no empiezas por definir toda la terminologa?- suger-. Quizs as resulte ms fcil. -Buena idea -reconoci Pearl-. Bien, para empezar, cada moneda tiene un apodo. Eso no figura en ningn libro; se trata nicamente del argot que utilizamos entre nosotros para realizar negocios. Por ejemplo, las liras italianas son espaguetis, las libras esterlinas britnicas cable, los francos franceses Pars y los riales Saud, Cuando se realiza un negocio, nos referimos al volumen en metros; as, un milln de liras, por ejemplo, sera un metro de espaguetis. -No puedo creer que tenga que aprenderme toda esa jerga en menos de dos semanas -me dijo Georgian en un susurro-. Ni siquiera recuerdo lo que son cuerdas... -Cable -corrigi Pearl, mirndola con los ojos entornados y una irritacin apenas disimulada-. Pero eso no es lo importante; te dar una lista. Lo esencial es que comprendas cmo se realizan los negocios. Bien, hay dos mercados en el negocio FX; el inmediato, es decir, ahora, y el futuro, es decir, despus. Lo cual nos lleva a la distincin entre operaciones compensatorias y operaciones especulativas. Pearl cogi la tiza. -Vers, chrie -intervino Lelia tranquilamente-, en realidad es muy

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sencillo si piensas en esto: que puedes ofrecer el precio del dinero hoy, o que puedes decidir adivinar el precio que esperas que tendr maana. Pero hay modos diferentes de acordar la compra de dinero y... -No aguanto ms! -exclam Georgian, ponindose en pie de un salto-. Est claro que hasta mi madre lo comprende mejor que yo! -Sin duda -dijo Pearl con firmeza-. Lelia, qu te parecera reemplazar a tu hija en el foro de los negocios? -Oh, estoy feliz, feliz, feliz por hacer esta cosa tan importante! contest Lelia, radiante por recibir ese reconocimiento a su vala-. Pero me temo que mi problema es cmo hablo ingls. Creo que a veces resulta demasiado penoso hasta para los odos de mis amigos. -No es problema, cielo -le asegur Pearl, acercndose a ella para rodearla con un brazo-. Cuando acabe contigo, sers tan buena que nadie se dar cuenta si hablas en ruso. Pearl nos pidi a los dems que las dejramos solas toda la tarde para que pudieran iniciar el duro entrenamiento de Lelia. De modo que Georgian, con gran alivio, se fue a hacer ms fotografas por la isla, y Tor y yo volvimos al castillo para comer y deliberar, hasta que la diferencia horaria nos permitiera telefonear a Tavish a Nueva York. -S que Lawrence es un canalla -le dije a Tor-. Encontr un memorndum redactado por l sobre la cuestin de aparcar dinero. Ha estado planeando todo esto desde hace tanto tiempo como t. Si pudiera demostrarlo antes de que sepa demasiado sobre nosotros... -No debera preocuparme tanto por todo esto -replic Tor, mientras ascendamos por la colina-. No creo que ninguno de nosotros acabe en prisin, ni tan slo que lo lleven a los tribunales. No es probable que esos caballeros quieran atraer la atencin sobre nosotros, si eso significa atraer la atencin sobre ellos. Apostara a que todos han intentado coaccionar a sus propias firmas para que aparquen el dinero aqu, en un refugio fiscal de su propiedad. Como t dijiste, eso no slo es evasin de impuestos, sino aprovecharse de su posicin para obtener beneficios personales. Adems, a los que son banqueros, como el propio Lawrence, la ley les prohbe comerciar en FX en competencia directa con sus propias instituciones! Estn corriendo un riesgo doble. Seguramente querrn ocultar su participacin y dudo que puedan demostrar la

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nuestra, para implicarnos en un robo real. Era, cierto. Por mucho que el Depository Trust estuviera lleno de bonos falsos, sera terriblemente difcil descubrir cmo llegaron all o dnde estaban los autnticos. Aunque Lawrence hubiera comprado los prstamos de Tor, llevndose, de paso, los bonos amortizables, no podamos estar seguros de que sospechara que haba unos duplicados en alguna parte (despus de todo, los nuestros eran los autnticos!); adems, haba accedido a devolverlos tan pronto como hubiramos firmado la cesin de la isla. An tenamos tiempo para hacerla antes de que venciera la fecha de amortizacin de los bonos. En cuanto a Tavish y a m, slo tenamos que destruir nuestros programas para borrarlos en un instante. Nunca habamos utilizado claves de acceso, ni habamos puesto dinero en cuentas que estuvieran a nuestro nombre. De hecho, a ninguno de nosotros le podan acusar de haberse beneficiado de un delito. En general, sera difcil incluso probar que habamos estado implicados en uno. As pues, an era posible concluir nuestras operaciones sin que nos pillaran. Pero eso no me bastaba. El problema iba mucho ms all de una mera inquietud por salvar el pellejo. Haba malgastado cuatro meses de mi vida, y todo para no conseguir ni una maldita cosa de las que Tor y yo habamos pensado inicialmente. El panorama pareca poco prometedor, de acuerdo, pero no estaba acabada ni mucho menos. Haber fallado el tiro no significa que uno no siga teniendo un objetivo. Tor y yo pasbamos por un bosquecillo donde los naranjos en flor esparcan sus ptalos de intenso aroma por la tierra que pisbamos. Tor arranc una ramita de un rbol cercano y me la puso en el pelo. Me ech el brazo por los hombros y aspir el aroma mientras seguamos paseando. Nos encontramos con un grupo de nios que se acercaban corriendo entre los rboles, llevando unos pjaros toscamente tallados en madera y cubiertos de flores primaverales. Tor se ech a rer, se llev la mano al bolsillo y reparti un puado de monedas entre ellos. Los nios gatearon para recoger el botn, nos dieron las gracias con su chchara alegre y salieron disparados. -Es una tradicin mediterrnea muy antigua explic Tor-. Al acercarse

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la Pascua, los nios tallan unas golondrinas en madera, las pintan, las adornan con flores y van por ah pidiendo monedas. Se menciona en los escritos y leyendas ms antiguos. -Es una costumbre encantadora -reconoc. -Me recuerda aquella fbula para nios del pjaro en la jaula de oro. Un pjaro que, como t, necesitaba estar libre para poder cantar. He pensado en ello a menudo durante estos ltimos meses. Me ha resultado prcticamente imposible permanecer alejado de ti despus de lo que paso entre nosotros. No poda soportar no or tu voz, quera llamarte todas las noches y despertarme contigo todas las maanas, pero saba que un gesto as por mi parte, aunque hubiera sido posible, lo habras interpretado como la peor forma de... -Qu? -exclam, detenindome en seco y mirndolo fijamente. No poda creer lo que estaba oyendo. Luego estall en risas sincopadas. Tambin l se haba detenido, asombrado, para mirarme. Pero no pude dejar de rer. Se me saltaban las lgrimas. Tor me contemplaba en un silencio glacial. -Podras compartir la broma conmigo, si no es mucho pedir -sugiri con irritacin-. Al parecer te divierte que te quiera; y tal vez, despus de todo, sea un poco extrao. -No es eso. -Contuve la risa y me enjugu las lgrimas-. No lo comprendes. Estaba furiosa contigo por marcharte de esa manera. Te habra llamado, si me hubieras dicho adnde! Me senta absolutamente desgraciada, me preguntaba por qu no me llamabas, por qu no me escribas, qu haba sido de ti. Y durante todo ese tiempo t intentabas hacerme feliz dejndome en libertad como aquel pajarillo! Tor me mir con sus extraos ojos, del color de las llamas, al darnos cuenta ambos del tipo de confesin que por fin acababa de hacer. Su expresin glacial se convirti en su familiar sonrisa irnica. -Realmente parece extrao -admiti- que dos personas cuyas mentes comparten una potente longitud de onda, y cuyos cuerpos se combinan de modo tan perfecto, necesiten un intrprete para expresar algo tan simple como un sentimiento. -Quiz t puedas traducir este sencillo sentimiento -dije, devolvindole la sonrisa-. Te amo.

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Tor se qued inmvil unos segundos, como si nunca hubiera odo aquella palabra. Luego me atrajo hacia s con un rpido movimiento, me abraz y enterr el rostro en mis cabellos. -Creo que hemos llegado -susurr.

Sin embargo, aunque Tor y yo hubiramos descubierto por fin nuestro aspecto romntico, el mar segua turbulento en lo que se refera a empresas ms pragmticas. A medida que transcurran los das y se acercaba la fecha de llegada a la isla de los nuevos propietarios, mi estado de nimo sufra una progresiva transformacin. De hecho, comenz siendo autntica ira (la vendetta impassionata, como lo llamaba Lelia), para convertirse en fuerte determinacin, justa indignacin, frustracin impotente, penosa desesperacin y, por ltimo, desembocar en un agotamiento sin esperanzas. A pesar de que hablaba con Tavish diariamente y me exprima los sesos da y noche, no logr hallar la solucin ni el modo de librarnos de las garras del infame Vagabond Club. Por supuesto, todos tenamos en mente la idea de que la apuesta era con aquellos hombres. Era para desenmascarar a hombres como ellos por lo que lo habamos arriesgado y perdido todo. Aquellos eran los hombres que haban echado a Bibi de su propio banco, un banco que l haba levantado con pequeos inversores a los que la empresa les haba costado sangre y lgrimas. Un banco construido por gente que crea que los banqueros cumpliran su palabra: proteger los depsitos y aumentar el capital, en lugar de utilizarlo para otorgar prstamos bajo mano a sus amigos y sobornar a senadores indulgentes. A hombres como sos haba que arrastrarlos hasta la vieja plaza del pueblo y descuartizarlos, en lugar de invitarlos a cenar en la Casa Blanca. Pero no era as como funcionaban las cosas. Sin embargo, desde mi punto de vista, la peor desgracia, por extrao que parezca, era el club mismo. No slo el Vagabond Club, que no gozaba de unas prerrogativas especiales, sino todos los clubes de su calaa. Esos clubes no existan para convertir el mundo en un lugar mejor. No prestaban ningn servicio, no fabricaban producto alguno ni tenan una

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funcin especfica, como, por ejemplo, mejorar a sus miembros mediante el aprendizaje o el asesoramiento para que pudieran desempear un papel productivo y valioso en la sociedad. Hombres como aquellos ingresaban en clubes como aquellos porque crean que ya eran los miembros ms valiosos de la sociedad y queran mantener fuera a todos los dems. Si el propsito principal del Vagabond Club hubiera sido tan slo el de disfrutar de una camaradera algo adolescente, a quin le habra importado? Pero aquella supuesta hermandad era una licencia para obtener privilegios no merecidos fuera de los muros del club. Los tres ltimos jefes del ejecutivo del Banco del Mundo, por ejemplo, haban sido elegidos entre las paredes revestidas de madera de clubes privados como aqul. No los elegan por su inteligencia, su eficacia, su rendimiento, su capacidad para el mando o su valor, como tampoco el puado de hombres que los elega estaba necesariamente cualificado para juzgar tales mritos. Los elegan porque pertenecan al club! Crea que haba llegado la hora de poner fin a aquel gobierno en la sombra de la economa norteamericana, pero la tarea era ardua y el tiempo se acababa. Tan inevitable como el destino, lleg por fin la noche anterior a la llegada de los vagabundos. Llam por ltima vez a Tavish para cerciorarme de si haba encontrado alguna pista que pudiera utilizar contra Lawrence. Durante aquellas dos ltimas semanas haba llegado a tal desesperacin que incluso le haba pedido que telefoneara a sus compaeros teckies del banco para intentar captar algn chisme, pero tambin haba resultado infructuoso. Aquella ltima noche su voz sonaba tan deprimida como yo me senta. Sabamos que a las diez de la maana del da siguiente, hora en el Egeo, cuando el barco del continente llegara a la isla, sera el fin. Y no haba una sola y maldita cosa que pudiramos hacer. -Aunque no sirva de ayuda -dijo Tavish a travs de la lnea plagada de interferencias-, hay una cosa bastante divertida que he pensado que te animara. He hablado con tu secretario, Pavel; siempre tiene los chismes ms sabrosos de todo el banco. Adivina lo que los hados le han deparado a tu antiguo jefe, Kiwi. Le han negado el ingreso en el Vagabond Club! -En serio? -Me qued boquiabierta-. Cmo ha podido suceder

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algo as? - Al parecer fue en la votacin secreta para decidir su admisin explic Tavish-. Pero Pavel dice que, segn los rumores, fue el propio Lawrence quien emiti el voto en contra. -Imposible -le asegur-. Lo s de buena tinta: Lawrence era su nico valedor. Difcilmente lo considerara el tipo de persona que cambia de opinin en el ltimo momento. -No obstante, incluso Kiwi lo cree -me cont Tavish-. No te puedes imaginar cmo est. Pavel dice que se ha pasado das encerrado, con gafas de espejo y echando espumarajos por la boca! Al parecer, nadie sabe tampoco si sigue siendo el candidato para suceder a Lawrence en el banco. Lo nico que me alegrara ms sera que deportaran a Karp a Alemania! Colgamos despus de habernos redo un montn y de fingir que estbamos animados. Le dije a Tavish que lo llamara al da siguiente para darle el veredicto final sobre nuestro destino comn, una vez que supiera cul era. Pero si el rechazo del ingreso de Kiwi en el club era todo lo que Tavish poda sacar del banco, mucho me tema que ya conoca nuestro destino.

El sol se elev resplandeciente sobre el da fatdico, arrojando con indiferencia sus diamantes de luz sobre el mar. El barco con los cerdos an no haba llegado, pero los de nuestro grupo daban la impresin de ser ellos los que iban camino del matadero cuando se dispusieron a subir la colina en direccin al pueblo, dejndonos a Pearl y a m en el castillo para ocultar nuestros rostros reconocibles. Me tumb en el parapeto baado por el sol absolutamente confusa, contemplando absorta una mariposa que se mova como un trozo de papel plateado entre las abundantes flores de Lelia. Pearl se fue al estanque caliente a baarse, probablemente para que as no tuviramos que estar mirndonos la una a la otra como un par de bobas infelices e impotentes, mientras esperbamos el taido fnebre del destino, que poda tardar horas. Me qued all sola contemplando la mariposa. Revoloteaba sin un

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propsito aparente, apartndose de vez en cuando del muro, dejndose llevar por una corriente de aire en un crculo sin sentido, explorando sin gran inters una flor. Qu extrao que un insecto pudiera sobrevivir sin un propsito, pens, mientras que las personas no podan. Lawrence, por ejemplo. Yo saba que cada uno de sus actos tena un motivo, aunque no haba conseguido demostrar que ninguno de ellos fuera infame e ilegal. El motivo por el que haba mantenido a los auditores al margen era que planeaba comprar aquella isla y aparcar el dinero all. Y su motivo para patrocinar el ingreso de Kiwi en el Vagabond Club era... Me incorpor en la tumbona y mir a la mariposa ms de cerca. Aquel revoloteo sin sentido alrededor de un lugar, no sera un camuflaje o una tctica de evasin? Qu motivo tena Lawrence para patrocinar el ingreso de Kiwi en el Vagabond Club? Si un tipo como Lawrence patrocinaba a alguien como Kiwi, lo ms seguro era que primero se asegurara de que nadie vetara al candidato que l haba elegido. Tena que haber sido el propio Lawrence quien hubiera terminado con Kiwi, pero por qu? Entonces, la idea acudi a m como en un flash. Durante todo el tiempo haba estado hacindome la pregunta equivocada. La pregunta no debera haber sido por qu, sino cundo. Cundo haba propuesto Lawrence a Kiwi como miembro del Vagabond Club? Respuesta: La semana en que yo empec a poner en marcha mi proyecto del crculo de calidad. Cundo haba decidido Lawrence que mi equipo deba informarle directamente a l? Respuesta: Cuando Pearl y Tavish sugirieron que deba informar al Comit de Direccin o al departamento de revisin de cuentas. Cundo haba decidido Lawrence que mi proyecto deba continuar, en lugar de ser cancelado? Respuesta: Cuando yo amenac con ponerlo en manos de los auditores. Cundo le haban negado a Kiwi la entrada en el club como miembro? Respuesta: La semana en que mi proyecto concluy y yo me fui de vacaciones. ltima pregunta: Si Lawrence haba hecho todo eso porque su

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objetivo era librarse de m para poder hacer algo turbio en los sistemas informticos del banco, cul sera el mejor momento para hacerlo? Respuesta: Ahora! Ahora! Ahora! Qu idiota haba sido al no darme cuenta! Tuvo que ser Lawrence desde el principio! Lawrence quien rechaz mi primera propuesta sobre seguridad. Lawrence quien se encarg de que no tuviera ninguna posibilidad de trabajar en el Fed. Lawrence quien intent enviarme a Frankfurt a pasar el invierno. Tan soterrado era el control de Lawrence sobre los dems, que el pobre Kiwi haba llegado a pensar que todas aquellas ideas eran suyas, incluso que otro, y no Lawrence, haba vetado su ingreso en el club. Pero el hecho de que Kiwi hubiera sido vetado porque ya no era til, de que yo no estuviera en el banco y de que Lawrence se encontrase a punto de desembarcar en la isla, me demostraba que el momento haba llegado finalmente. Tena que ir hasta el telfono y llamar a Tavish de inmediato. Me puse en pie de un salto y corr hacia la casa maldiciendo a Pearl por dejarme en la estacada. No tena ni idea de dnde se guardaban las cosas en el castillo o dnde encontrar algo que pudiera usar como disfraz, pero no dispona de tiempo para bajar hasta el estanque y pedirle ayuda. Recorr tres o cuatro estancias, revolviendo maletas y cajas hasta que por fin hall un viejo albornoz negro con una capucha para cubrirme la cabeza. Me lo puse rpidamente, luego cog uno de los grandes pauelos de seda de Tor y me lo at alrededor de la cabeza para taparme la cara de los ojos hacia abajo. Al echar un rpido vistazo al enmohecido espejo de la pared, me vi como un monje franciscano con una mascarilla de cirujano, pero tendra que servir. Me calc unas sandalias de cuero y, levantando la parte inferior del albornoz, baj corriendo por la ladera rocosa sin preocuparme por seguir el sendero en zigzag; era demasiado largo. Al llegar al edificio de los fabricantes de velas, me ajust la capucha alrededor de la cara velada, dejando que tan slo asomara un ojo, como hara una musulmana corriente. Cuando llegu a la entrada, un tipo rabe y distinguido que vesta a la occidental sali por la puerta y yo torc el gesto ante mi mala suerte. Era una autoridad en la materia que poda

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desenmascarar mi descuidado disfraz. -Allah karim -dijo, pasando junto a m con repugnancia. Lo cual quera decir: Dios es benefactor o, en otras palabras, pdele a l y no a m una limosna. Algn da tendra que hablar con Georgian sobre el estado de su guardarropa. Aunque quiz me haba salvado, por el momento. Corr escaleras arriba y, con el albornoz an levantado, me dirig a toda prisa a la habitacin donde estaban los telfonos. Abr la puerta de golpe, irrump en la habitacin y... me qued paralizada. Lelia estaba de pie ante la pizarra con la tiza detenida en el aire. Ante ella, sentados en rectas filas, como en un aula, se hallaban Tor, Georgian y una docena, o ms, de miembros del Vagabond Club! Lelia me mir fijamente; todos los dems se volvieron para averiguar el motivo de la interrupcin y Lawrence, en la ltima fila, a tan slo unos centmetros de m, comenz a levantarse de su asiento! Inclinndome y retrocediendo tan rpidamente como me fue posible, volv al pasillo y extend la mano para cerrar la puerta, pero Tor era demasiado veloz para m. Tan pronto como me vio, en tres giles zancadas cruz la habitacin, me cogi del brazo, me empuj contra la pared y cerr de golpe la puerta tras nosotros. -Qu demonios ests haciendo aqu? -susurr frenticamente-. Es que has perdido el juicio? Y si te hubieran reconocido? -...desesperadamente... telfono... -balbuc a travs del velo y la capucha. -Qu tienes en la boca, una manzana? -dijo, irritado, abrindome la capucha. Se qued mirando el pauelo, luego sonri, me puso una mano bajo el mentn y movi m velada cara a izquierda y derecha para verla mejor-. Qu encantadora! -exclam, sonriendo an-. Me gusta mucho tu nuevo aspecto. Quiz si slo llevaras el pauelo y nada ms... Justo entonces la puerta, que no estaba cerrada del todo, se abri de nuevo. Lelia volvi a quedarse paralizada con la tiza en la mano, Georgian parpade al ver el atuendo que haba elegido y los otros se quedaron mirando. Tor, que segua aferrndome del brazo y con la otra mano debajo de mi mentn, sonri tmidamente al grupo de dentro. -Perdnenme -dijo, recobrndose y aclarndose la garganta-. Caballeros, les presento a madame Rahadzi, la esposa de uno de

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nuestros ms importantes clientes de Kuwait. Me ha pedido que la acompae a una habitacin privada don de esperar a que su marido concluya sus negocios aqu. Si me perdonan... -Por supuesto -replic Lelia por ellos, inclinando la cabeza en nuestra direccin-. Y saha, madame Rahadzi! -Cuando Tor cerr de nuevo la puerta, la o decir, con mayor firmeza esta vez-: Ahora prosigamos, caballeros. Tor me arrastr prcticamente a lo largo del pasillo. Al llegar al otro extremo, me meti en una habitacin vaca con suelo de madera dura, entr tras de m, cerr la puerta y, apoyndose en ella, me atrajo hacia s, tir de mi velo hacia abajo y me bes con una intensidad tal que sent mis piernas flaquear. -Madame Rahadzi -susurr, cuando salimos a la superficie a por aire-, le importara mucho a su marido que jugueteara un poco por debajo de su albornoz? -Esto es serio! -repliqu yo firmemente, tratando de concentrarme en el propsito de mi presencia all. -Yo dira que s -convino-. No puedo mantener las manos lejos de ti, no puedo pensar en otra cosa, es ms que serio! -Se inclin y me bes de nuevo hasta que llegu a sentirlo en los dedos de los pies-. Madame Rahadzi, me va a costar mucho, pero que mucho, devolverla a su marido. Por qu no cerramos la puerta con llave y fingimos que no est casada? -dijo. Aspir profundamente y lo apart cuando intent volver a abrazarme. -Tengo que llegar al telfono y llamar a Tavish -consegu explicar-. He descubierto lo que planea Lawrence, pero ahora tengo que demostrarlo. -Te refieres a algo ms de lo que ya sabemos? -dijo Tor, y sus ojos se animaron. -Creo que l es su banquero -le expliqu-. De qu otro sitio podran haber sacado todo ese dinero, cientos de millones de dlares, para comprar esos prstamos? Creo que ha estado financiando algunas cosas curiosas durante estas ltimas semanas. -Sin pasar por el departamento de prstamos para su aprobacin? -sugiri.

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-l es el jefe del procesamiento de datos de todo el banco. Si nosotros pudimos meternos en el sistema y coger toda esa pasta, por qu no l? Slo lo necesitaba a corto plazo. -Sobre todo si economizaba en las cosas pequeas, como negndose a pagarnos a nosotros -dijo Tor-. Creo que has dado con algo. Los nicos telfonos para llamadas internacionales estn ah, en esa habitacin. Qudate aqu. Ir a decirle a Lelia que termine cuanto antes, los saque de ah y se los lleve a ensearles la isla o algo parecido. No te preocupes, conseguir que entres. -No podras haber esperado a una hora ms razonable para llamar? se quej Tavish, con voz somnolienta-. Tienes idea de qu hora es aqu? -Es una emergencia -le dije-. Levntate, sumerge la cabeza en agua helada, hazte un cubo de caf, lo que sea. Quiero que conectes con el banco en San Francisco y revises cada fichero hasta dar con lo que busco. -Y qu buscas? -pregunt. -Dinero. Montones de dinero. Unos cuatrocientos millones de dlares en prstamos a corto plazo, bajo inters y sin penalizaciones. -Alguien a quien conozcamos? -inquiri Tavish, con una voz mucho ms animada. -Slo el tiempo lo dir -respond.

Pero dos horas ms tarde era un poco menos optimista. Seguamos al telfono. Tor y Lelia haban dejado una nota diciendo que iban a llevar a los del Vagabond a un largo paseo turstico por la isla y que se reuniran conmigo para tomar unos ccteles en el castillo. Estaba tumbada en el suelo de la habitacin de la centralita con el telfono de la Segunda Guerra Mundial sobre el pecho y el auricular apoyado en el suelo, junto a la oreja, mientras Tavish y yo le dbamos vueltas al asunto. -He repasado cada maldito prstamo del sistema que fuera a corto plazo y bajo inters -me inform-. Incluso he comprobado los prstamos para enmoquetar automviles, vehculos tursticos, pequeos

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barcos y tasas educativas! Me temo que, a pesar de los rumores, no hay licenciaturas universitarias de cuatro aos que cuesten ms de cincuenta millones de dlares! -Tiene que haber algo -dije, profiriendo reniegos para mis adentros-. No hay tantos miembros del Vagabond. A cuntos hombres podran confiar algo tan confidencial, a veinticinco, a cincuenta, a cien como mximo? Y todos esos tipos son jefes del ejecutivo de las principales empresas, no ociosos herederos de una pequea fortuna. Quiz les paguen bien, pero no tanto. No tienen tanto dinero en efectivo en sus cuentas corrientes. Lo han conseguido de alguien, y ese alguien es Lawrence. Por qu si no iba estar tan ansioso por apartarme a m y a los auditores del sistema? -Estupenda teora. Estoy absolutamente asombrado dijo Tavish-. Pero he agotado todas las piedras bajo las que mirar. Alguna idea, ya que estamos sufragando la factura mundial de las comunicaciones por satlite? -Intntalo en el fichero de claves de acceso -indiqu-. Fuera lo que fuese, Lawrence debi de hacerla con su propia clave de acceso. -No lo dirs en serio, verdad? -replic Tavish-. Hay cincuenta mil identificadores en el sistema. Podra haber utilizado cualquiera de ellos, o dos o tres, o una docena, O un centenar! -Prueba con Lawrence -suger. -Perdona? -Lawrence! -repet-. L-a-w-r-e-n-c-e. O Larry, o algo as. -No seas absurda -dijo Tavish desdeosamente-. Nadie utilizara su propio nombre como clave de acceso, ni la fecha de su cumpleaos, ni el nombre de soltera de su madre; eso es lo primero que buscara un ladrn. -A estas alturas no tenemos nada que perder -dije-. Hazme ese favor, intntalo. Tavish, sigui mascullando, pero unos minutos ms tarde o exclamaciones y luego un grito. -Hay una clave de acceso Lawrence! -profiri-. Dios mo, sta es la cosa ms repugnante, infame y criminal que he visto en mi vida! -Qu es? -exclam, sentndome y apretando el auricular contra mi

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oreja. -Lo grabar en Charles Babbage para tener una copia en disco duro dijo-, ya que no puedo grabarlo a travs de tu lnea. Pero te leer lo bsico. Espero que tengas una pluma a mano. -Qu es? -repet, apretando pluma y bloc en las manos. -Son acciones, preciosa, trescientos millones en acciones bancarias, todas ellas transferidas en las dos ltimas semanas. -Acciones bancarias? Te refieres a acciones del Banco del Mundo? -Creme, no tengo ni idea de dnde proceden -respondi Tavish-, pero puedo darte nombre, clase y nmero de serie de muchos millones de acciones. Quiz Tavish no supiera de dnde procedan, pero yo s y sonre. No resultaba demasiado difcil imaginar dnde haba un volumen de acciones bancarias de semejante magnitud y que, adems, estuviera a mano. De hecho, poda transferirse sin ni tan siquiera abandonar el sistema informtico del banco. Haban robado el fondo de pensiones para los empleados del propio banco!

Era tarde, casi de noche, cuando acort camino a travs de los bosques y aparec por debajo del castillo para entrar en l desde la pequea pennsula. Desde all, una escalera interior cubierta de telaraas suba directamente hasta la atalaya que daba al parapeto y al mar, sin pasar por el patio central, donde podra ser vista. Saba que el sonido viajaba mejor colina arriba, y pens que sera preferible saber primero cmo estaban las cosas all abajo, en el parapeto, donde Lelia, Tor y los del Vagabond deban de estar tomando unos ccteles. Pero, cuando mir por la angosta ventana, slo vi tres figuras de pie sobre la vasta extensin enbaldosada: Lawrence y mis dos amigos. Sus voces llegaron hasta m tan claramente como si estuvieran tan slo a un metro. -Baronesa Daimlisch -le deca Lawrence mientras Tor serva el champn-

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. El doctor Tor me ha dicho que es usted la responsable principal de este consorcio. Espero que no le importar que le diga que me resulta difcil creer que haya estado usted en el mundo de las altas finanzas desde hace tiempo. Sus expectativas de obtener un beneficio adicional de treinta millones de dlares por este negocio son insostenibles. -Entonces, por qu estuvo de acuerdo initialement, monsieur? pregunt Lelia dulcemente. -Adems de carecer de valor como propiedad -prosigui l, ignorando su comentario-, en calidad de compradores no tenemos la seguridad de que podamos seguir operando en esta roca como refugio fiscal permanente. Geogrficamente, estamos entre las aguas territoriales griegas y las turcas. Si esos dos pases decidieran disputarse la propiedad, como hicieron con Chipre, nos enfrentaramos con graves problemas. -Y sin embargo, desea usted tan desesperadamente comprar este negocio sin valor que intenta obligarnos a cedrselo. Espero que no le importe que le diga, monsieur, que no es usted muy gentil. -En el mundo real, madame, el mundo de los negocios y las finanzas, ser un caballero no es un buen criterio. Si no firma los contratos que hemos trado hoy, por el milln y no ms, le aseguro que tomaremos medidas muy poco caballerescas para sacarla a usted y a sus colegas de aqu sin mayores contemplaciones. Todos estuvimos de acuerdo en arriesgar en esta empresa, pero con un riesgo calculado. Y mis clculos sugieren que ya hemos arriesgado bastante hacindonos cargo de los prstamos que sirvieron para financiar les en un principio. -No se puede decir que sea un riesgo -intervino Tor, acercndose con las copas de champn desde la mesa donde las haba servido-. Sobre todo teniendo en cuenta que usted planea que su banco, y todas las corporaciones en las que sus hombres son ejecutivos, aparquen su capital y tramiten contratos gravables aqu, tan pronto como ustedes se hagan con el control. -Es ilegal que los bancos y otras corporaciones aparquen reservas en refugios fiscales -dijo Lawrence framente-, como seguramente usted ya sabe. -Sin embargo, todos lo hacen, como seguramente usted ya sabe -replic

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Tor con una sonrisa-. Qu pensara la junta de su banco si supiera que les ha estado obligando a realizar un acto ilegal del que usted ser el principal beneficiario? -No s de dnde procede su informacin, pero estoy seguro de que esas acusaciones infundadas no se sostendran ante un tribunal -replic Lawrence. -Esto no es un tribunal, y ms de una brillante reputacin se ha hundido en las costas de las insinuaciones replic Tor. Sin embargo, debera haberse preguntado, como haca yo, por qu a Lawrence pareca preocuparle tan poco su reputacin en el banco. Despus de todo, si se enteraban de que uno de sus principales ejecutivos era el director de un paraso fiscal que haca negocios en competencia directa con el banco, no tomaran primero las medidas necesarias para protegerse? A menos que Lawrence tuviera mucha ms influencia en el banco de la que yo le haba otorgado. Entonces, claro est, vi la imagen al completo y la sangre se me agolp en la sienes. No haba robado esas acciones del fondo de pensiones, el fondo le perteneca! No se trataba en absoluto de una adquisicin a corto plazo del pequeo negocio de nuestra isla; eso era tan slo la punta del iceberg. No slo queran un refugio fiscal para los fondos de otras personas, queran un pas propio. Y ya saba por qu! -Por lo que veo, no sabe con quin est tratando -le deca Lawrence a Tor. -Pero yo s! -grit desde mi ventana de la torre, incapaz de controlarme por ms tiempo. Los tres alzaron la vista y bizquearon al recibir directamente la luz del sol. Vi que Tor sonrea. -Ah! -exclam con gracia casual-, al parecer nuestra socia muda ha decidido hablar por fin. -Socia muda? -pregunt Lawrence, mirndolo. Me arremangu el albornoz y baj de tres en tres la escalera de caracol para salir al parapeto. Lawrence me mir framente. Estaba segura de que yo era la ltima persona en el mundo a la que deseaba ver en ese momento, pero tuve

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que reconocerle el mrito de no demostrarlo. -Banks, quiz puedas explicarme qu crees que ests haciendo aqu -dijo. -Yo preferira explicar qu est usted haciendo aqu -le dije, tratando de controlar la ira en mi voz-. Vosotros, hijos de puta, vais a apoderaros del banco! Tor volvi la cabeza bruscamente para mirarme y Lelia se llev una mano al pecho. Lawrence se qued quieto; su cara era una mscara inexpresiva y sus pupilas rendijas de helada autosuficiencia. Dej la copa de champn sobre el muro y sac un paquete de documentos del bolsillo interior de la chaqueta. -Desde luego que s -me dijo gravemente-. Poco pueden hacer a estas alturas, as que les sugiero que saquen el mayor partido posible de la situacin, acepten nuestra oferta de un milln de dlares y firmen estos documentos. Es decir, si consiguen descubrir quin de ustedes est autorizado a firmar. -Quizs antes alguien pueda decirme qu est pasando -sugiri Tor. -Deben de haber estado planeando todo esto durante aos -expliqu-. Poseen cientos de millones en acciones bancarias, compradas quiz con un margen de cincuenta centavos por dlar, pero compradas con su propio dinero. Tan pronto como tengan esta isla, que nosotros les hemos proporcionado, podrn fundar una casa central aqu, con sus propias leyes, transferir esas acciones bancarias a esa compaa iY hacerse con el control del Banco del Mundo! -Un resumen muy preciso -convino Lawrence, sosteniendo an los contratos en la mano-. Habamos planeado constituimos en sociedad en Liechtenstein, Luxemburgo, Malta o cualquier otro sitio, hasta que surgiera esta oportunidad. Pero ya hemos gastado demasiado tiempo y dinero. Creo que ha llegado el momento de terminar con todo esto. Vern, no pueden hacer nada por detenemos. En la prctica, esta isla nos pertenece, y el banco tambin. Tena razn, y yo saba lo que haran exactamente cuando tomaran el mando. No haban llegado hasta all para formar una junta directiva mejor, mejorar los servicios o aumentar los bienes de la corporacin para el resto de los accionistas. Cuando le echaran la zarpa a un negocio

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como aqul, lo exprimiran hasta el fondo; y no slo de dividendos. Haran lo que haban hecho con el banco de Bibi, pero a una escala inconcebible. Lo que se proponan podra hacer que toda la economa norteamericana se tambalease y gracias a que nosotros les bamos a entregar un pas de nuevo cuo, todo lo que hicieran estara dentro de los lmites de la ley, puesto que ellos mismos podran dictar las leyes. El mayor error de todos los que haba cometido en aquel asunto haba sido no reconocer el autntico mal cuando lo tena delante de las narices. Haba tratado a Lawrence con demasiados miramientos, creyendo que le engaara al demostrarle que la seguridad del banco no era buena. Qu estpida haba sido. La corrupcin haba empezado en lo ms alto, no en un sistema informtico ni en un comit de direccin, sino en la oscura mente hambrienta de poder de un solo hombre. Quiz no pudiera detenerlo, pero no pensaba ayudarle a salirse con la suya. De repente, Tor apareci junto a m y me tendi una copa de champn con una sonrisa. Lo que vino despus fue una autentica sorpresa. -Mi querida Verity, brindemos por el mejor y tratemos de paliar nuestra derrota con el milln que nos ha ofrecido. Despus de todo, ha sido una buena lucha, pero incluso el ms inteligente puede perder alguna vez. Clav la vista en l; no tena ni la ms remota idea de lo que intentaba hacer. Tor no se renda nunca sin luchar. En realidad, no le haba visto ceder jams hasta que venca, incluyendo mi seduccin. Sin embargo, entrechoc su copa con la ma y la levant. Una confusa Lelia hizo lo mismo. -Por Lawrence y sus compatriotas, que siguen exploran do la isla. Una pena que no estn aqu para ser testigos de nuestra capitulacin. Pero lo celebrarn sin duda con igual alegra cuando lleguen y vean estos contratos debidamente firmados. -Bebi otro sorbo de champn y me cogi del brazo con una fuerza innecesaria-. Y por Verity, nuestra socia muda, cuya inteligencia puso en marcha este negocio. Aunque no es lo que esperabas, estoy segura de que el milln que has ganado te compensar en cierta medida por los mil millones o as que has invertido estos ltimos tres o cuatro meses.

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-Qu tena que ver Banks con ese capital? -pregunt Lawrence-. Crea que la baronesa era el soporte financiero de este negocio. -El soporte no, la fachada -dijo Lelia, dedicndome una sonrisa de complicidad. Era obvio que todos saban de qu se trataba menos yo. -Lo que quiere decir la baronesa -explic Tor- es que ella era la fachada de nuestra inversin: la compra de los bonos que utilizamos como garanta, la obtencin de los prstamos, as como la compra de la isla y la creacin del negocio. Pero el cerebro, el ngel financiero, si as lo prefiere, era Verity Banks. -Eso es completamente absurdo -dijo Lawrence-. De dnde iba a sacar Banks un capital de esa magnitud? Est hablando de mil millones en ttulos! Pareca ms que inquieto. Incluso l haba comprendido que las cosas no eran como esperaba. Pero yo segua perdida. -Quiz deberas decirle cmo conseguiste los fondos -sugiri Tor, con su encantadora sonrisa. Me apret an ms el brazo y aadi-: Exactamente cmo conseguiste mil millones de dlares y en tan poco tiempo! Entonces lo comprend por fin. Sonre. -Lo rob -contest dulcemente. Luego apur la copa de champn y me dirig a la mesa para llenarla de nuevo. -Perdn? -dijo Lawrence. Cuando volv a levantar la vista despus de servirme, sus pupilas se haban convertido en dos rendijas diminutas. Acab por quitarse las gafas y limpiarlas, como si eso pudiera ayudad e a or mejor. -Acaso tartamudeo?-pregunt cortsmente, levantando una ceja-. Rob mil millones de dlares de la red de transferencias del banco. Oh, y un poco de la Reserva Federal tambin, no debera olvidar mencionarlo. Lo utilizamos para comprar valores, pero pensbamos devolverlo tan pronto como consiguiramos nuestros treinta millones. Claro est que, ahora que se ha echado atrs, ya no ser posible. Lawrence se qued petrificado, mientras nosotros le sonreamos ampliamente. -Desde luego, en realidad no tiene importancia, puesto que

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obviamente no met el dinero en cuentas a mi propio nombre. No podrn seguir el rastro de esos fondos robados para llegar hasta m -expliqu. Despus contuve la respiracin-. Llegarn hasta usted, por supuesto, y hasta sus amiguitos. Reinaba un silencio tan grande en la terraza como si nos hubiera engullido un vaco. Lawrence estaba mortalmente plido y apretaba su copa con tanta fuerza que pens que acabara rompindola. Sin duda haba comprendido que ningn tribunal creera a un hombre que pretenda hacerse con el control de uno de los bancos ms importantes, y de un pas, cuando intentara fingir que no saba nada de cmo haban aparecido mil millones de dlares robados en su cuenta bancaria. De repente, Lawrence arroj su copa directamente hacia mi cabeza, y Tor me empuj para apartarme. La copa golpe el muro que tenamos detrs. -Maldita zorra miserable! -aull con una voz tan aguda que, por un momento, cre que era un animal. Cuando me recobr del susto, Tor ya se haba abalanzado sobre Lawrence y le sujetaba los brazos mientras l segua gritando. Entonces, sbitamente, aquello se convirti en un pandemnium cuando Pearl y Georgian llegaron corriendo por el sendero, con los del Vagabond detrs. Todo el mundo gritaba y trataba de or a un tiempo, mientras Tor luchaba por arrastrar a Lawrence, que segua lanzando chillidos, hasta una silla cercana. Lelia golpe su copa de champn con una cuchara hasta que todos callamos. -Caballeros -dijo tranquilamente, sonrindoles-.Sugiero que todos tomen asiento otra vez. Nuestra clase an no ha terminado y tengo algo que deseo que firmen. Aunque no es un contrato. -Qu est pasando aqu, baronesa? -pregunt uno de los banqueros, con los ojos clavados en un Lawrence que echaba espumarajos por la boca. -Vamos a darles las vueltas como a un tornillo -dijo dulcemente, y se sirvi un poco ms de champn.

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-Te gusta? -pregunt Tor, estudindome a la luz de las velas. -Es la cosa ms repugnante que he probado en mi vida -contest, escupiendo por encima del muro. -Uno se ha de acostumbrar al gusto de la retsina afirm Pearl. -Sabe a cloro de piscina -le contest. -Es resina de pino -explic Tor-. Los antiguos griegos solan meter el vino en barriles de pino para desanimar a los romanos que quisieran robarlo. -De acuerdo -dijo Georgian-. Prefiero un trago de ajenjo. Georgian estaba sentada en equilibrio sobre el muro, vestida con un caftn de color rojo oscuro. El cielo era una orqudea nacarada y el mar estaba baado por una luz rojiza. Las velas se haban ido derritiendo en los muros; las pocas llamas que quedaban vacilaban y chisporroteaban. Los msicos estaban sentados formando un pequeo crculo. El dulce tintineo del santuri se mezclaba con las melodiosas cadencias del buzuki. Tor le haba enseado a Lelia los difciles pasos de una danza, mientras el resto de nosotros contemplaba cmo se extinguan las velas una a una. -Esa pequea flauta es una floghera y el tambor es un defi -explic Georgian-. Los escuchbamos todas las noches en el puerto antes de que t llegaras. Odio pensar que tenemos que irnos de aqu. Ha sido una suerte que pudiramos quedamos una semana ms mientras Tor acompaaba a los del Vagabond en su viaje a Pars para recuperar nuestros bonos. -Crees que dejarn salir algn da a Lawrence de esa casa de locos de Lourdes? -pregunt Pearl-. Al parecer, cuando uno padece un estreimiento emocional semejante, se le seca el cerebro. -Verdaderamente se volvi majara -convine-. Pero sus colegas parecieron comprender lo razonable de nuestra exposicin. Nos han devuelto los valores pignoraticios, se han desembarazado de sus acciones para la toma de poder y han firmado las confesiones de su intento de fraude sin ningn problema. De este modo, nosotros devolveremos el dinero robado a donde pertenece y lo sacaremos de las cuentas que llevan su nombre. Pero aunque presenten cargos contra ellos, saldrn fcilmente del apuro. Y estn decididos a echarle la culpa de todo a Lawrence, puesto que l apenas puede hablar ya.

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-Nosotras les dimos un pequeo empujn en la direccin correcta, slo por si acaso. -Georgian ri-. Pearl y yo los llevamos al estanque de agua caliente mientras charlabais. Tengo unas cuantas fotos Polaroid interesantes para ensearos... Nos tendi las brillantes fotografas. All estaba la docena de vagabundos, chapoteando en cueros y echando champn sobre Pearl! Se lo estaban pasando de miedo. -Cremos que sera mejor tener algn tipo de seguro para un chantaje, por si acaso a vosotros no os salan bien las cosas -dijo Georgian, admirando su arte-. Fjate qu resolucin! Se puede ver cada gota de champn que tiene en las tetas! Y eso que tuve que ocultarme entre los arbustos para hacerlas. -Sois despiadadas -dije, riendo. -Las ms mortferas de la especie -reconoci Pearl-. T me enseaste. A medianoche, cuando los msicos hubieron recogido sus instrumentos para irse, nos quedamos sentados en la fra y hmeda oscuridad, contemplando al primero de la procesin que ascenda por la montaa. Las velas se apiaban debajo de nosotros, junto al mar. Recortadas en un fondo de aguas de color cerleo y plata, vimos las siluetas de figuras que se separaban y formaban una nica fila para subir lentamente, cantando, la colina. -Se llama el Akathistos -susurr Tor, que estaba sentado a mi lado y me rodeaba con un brazo-. Uno de los kontakion, el nico que se ha conservado intacto. Lo escribi el patriarca Sergio la vspera de la liberacin de Constantinopla de los persas como himno de gracias. Pero aqu lo cantan a medianoche cuando llega la Pascua. -Es hermoso -musit. Lelia se levant. -Ahora iremos a or la misa -anunci. Pero, cuando los otros se levantaron, Tor me retuvo con una mano. -Nosotros dos no -dijo, y volvindose hacia los otros explic-: An tenemos un asunto por resolver. De modo que se alejaron en direccin a la carreta para seguir a la procesin que cruzara el cono de Omphalos hasta llegar a la pequea iglesia. Cuando desaparecieron las luces de la procesin, Tor volvi el

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rostro hacia m. -Hoy es el ltimo da de nuestra apuesta -me dijo-. Y creo que la has ganado t. Al menos, creo que has estado ms cerca que yo de reunir los treinta millones que habamos acordado. Me gustara hablar sobre nuestro acuerdo, pero primero me gustara hablar sobre nosotros. -No s si me atrevo a pensar en eso -repliqu-. Tengo la impresin de que me han arrancado mi vida y me han puesto otra nueva en su lugar, con la que an no me he familiarizado. Quiero estar contigo, pero hace cuatro meses ni siquiera me hubiera imaginado teniendo una relacin. -Yo no quiero tener una relacin con R mayscula -me asegur, estudindome detenidamente bajo la dbil luz de la luna-. Qu te parece si empezamos por una relacin con r minscula? -Y qu te parece sin ninguna r? -suger con una sonrisa-:-. As sera una elacin. -Totalmente de acuerdo. -Tor sonri-. Pero, si te consigo ese trabajo en el Fed, t estars en Washington y yo seguir en Nueva York. No hemos vivido ya suficientes aos separados? Dime, exactamente cuntos aos tienes? -Debo confesar que paso de los veinte. Por qu lo preguntas? -Edad ms que suficiente para saber que a pocas personas se les concede lo que a nosotros nos ha sido dado. Me gustara arrojar cierta luz sobre el asunto. Un momento, enseguida vuelvo. Entr en la casa, dejndome en el parapeto con la botella de coac y los vasos. Me serv un trago, contempl las nubes que pasaban ocultando la luna y escuch las olas que laman los cimientos bajo el parapeto. Entonces regres Tor con un gran maletn. Vaci su contenido sobre las baldosas y encendi una cerilla. Vi sus cabellos cobrizos iluminados por su luz, luego mir la pila que haba en el suelo justo cuando coga una hoja y le prenda fuego. -Qu ests haciendo? -exclam alarmada-. Son los bonos! Los autnticos! Le ests prendiendo fuego a mil millones de dlares en valores! Ests loco? -Quiz -contest, sonriente. Sus ojos, del color de las llamas, se haban vuelto dorados a la luz del fuego-. Puse un cable al Depository

La frase tiene sentido en ingls porque elation (de relationship) significa regocijo. (N. de la T.)

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desde Pars dndoles los nmeros de serie de las falsificaciones que tienen en su cmara acorazada. Pens que sera mejor borrar todo rastro de cmo pudieron llegar hasta all, slo por si los del Vagabond llegan a enterarse e intentan hacernos a nosotros lo mismo que nosotros a ellos. En cualquier caso, ya hemos demostrado lo que queramos. Esos agentes de bolsa y banqueros que se negaron a hacer inventario fsico tendrn problemas para explicar por qu los valores que enviaron al Depository son falsificaciones, aunque los clientes a los que se los vendieron estarn protegidos por sus certificados de compra. Oh, sintate querida, por favor. Me pones nervioso ah de pie. Yo le pona nervioso! Me sent en el borde de la mesa y le observ mientras quemaba hoja tras hoja hasta que todo el montn prendi. Al final las llamas se extinguieron sobre un montn de cenizas, que el viento levant y movi en lentos crculos por encima del parapeto. A la maana siguiente, mil millones de dlares habran desaparecido sin dejar rastro, llevndose con ellos la prueba de nuestro robo. Seran as tambin los treinta y dos aos siguientes de mi vida? Tor se acerc a m; me atrajo hacia s como si hubiera ledo mis pensamientos, enterr su rostro en mi cuello y oli mis cabellos. -Tengo que volver a casa, regar mis orqudeas y reflexionar sobre todo esto -le dije, abrazada a l-. Cuando me met en esta apuesta, no saba que al final sera una persona distinta. No soy clarividente como t. -Desde luego -dijo. Me bes en la garganta y me apart para mirarme a los ojos-. Pero, en lugar de preocuparte por el ayer o el maana, por qu no por el hoy? Tengo la sensacin de que hemos dejado algo inconcluso. -Inconcluso? -pregunt, sorprendida-. Qu quieres decir con eso? -No te das cuenta? Pese a que hemos detenido el avance de los vagabundos, cualquiera que quisiera intentarlo podra hacer lo mismo, tanto si tuviera un pas propio como si no. Adems, cualquier banco puede hacerse con el control de otro utilizando acciones sobre valoradas como parte de la compra. Sencillamente no existe modo alguno, mediante el sistema econmico internacional, de garantizar que el capital del banco se valora o asegura correctamente, o de que

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cualquier bastardo ambicioso no triunfe maana en el mismo delito que ha fracasado hoy. -Qu tiene que ver eso con nosotros? -inquir. -Contigo en el Fed, examinando sus reservas y la liquidez de sus fondos- explic, con aquella extraa y peligrosa sonrisa, mientras me miraba a la luz de la luna-, y yo analizando la cartera de adquisiciones en las bolsas, deberamos ser capaces de hacer un buen trabajo, no te parece? Apuesto a que puedo descubrir ms fusiones ilcitas y adquisiciones corruptas que t en..., digamos un ao. Qu opinas, mi pequea rival? Le lanc una mirada de indignacin, pero no pude permanecer seria demasiado tiempo. Estall en risas. -De acuerdo, cunto quieres apostar? dije.

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