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Actualizado: octubre de 2011

Reservas Mineras
La palabra reserva nos trae a la mente algo que posee un valor y que puede ser usado cuando uno lo necesite. Ser esta percepcin vlida cuando se refieren a las reservas mineras? Todo aquel material que tiene contenido de algn mineral es reserva? Cmo es que podemos decir qu es una reserva minera y qu no? O todo el subsuelo es una reserva minera slo por contener minerales? El presente Informe Quincenal tiene la intencin de aclarar este concepto, la utilidad del mismo y sobre todo la relevancia de este concepto a la hora de evaluar un proyecto con potencial minero. Un primer punto a tener en cuenta Los minerales estn distribuidos en forma desigual en la corteza terrestre, es ms, se encuentran dispersos y mezclados con otros materiales. Debido a ello, el primer paso de la actividad minera es buscar e identificar volmenes considerables de tierra que presenten altas leyes 1 de contenido de mineral, a esto se le conoce como yacimiento. Algunos yacimientos estn ms cerca de la superficie que otros, formando cuerpos, vetas o mantos. As, en un yacimiento puede encontrarse distintos niveles de concentracin 2 y volumen, en distintas zonas del mismo, los cuales sern rentables por encima de determinados precios, como se muestra en el ejemplo de la figura adjunta. Determinando las Reservas Una vez identificado el yacimiento, se procede a determinar el volumen de mineral que se podra obtener del mismo. A esto se le denomina reservas y son generalmente clasificadas en:

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En el presente Informe Quincenal tambin se abordar el significado de ley de mineral y la ley de corte. Se refiere a que pueden ser ms ricos o no en el contenido de mineral.

o Reservas probadas.- Volumen de mineral que se calcula usando como base los resultados obtenidos de los trabajos de muestreo y sondajes. Los estudios permiten establecer matemticamente la geometra de la reserva, su volumen y la ley del mineral, por lo que se indica que se tiene certeza de su continuidad. o Reservas probables.- Volumen de mineral que se calcula en base a informacin menos exhaustiva que en el caso de las reservas probadas. Tanto la geometra, como el volumen de mineral y la ley han sido inferidos a partir de estudios preliminares, por lo que se indica que existe riesgo de discontinuidad. En este punto cabe preguntarse: el costo de construir una mina y operarla ser justificable econmicamente, dada las caractersticas del yacimiento? El volumen de mineral que hemos identificado ser suficiente? Es decir, este volumen de mineral identificado como reserva tendr valor econmico? Qu determina que una reserva minera tenga valor econmico? Lo que sucede es que los minerales presentes en el subsuelo no tienen un valor en s mismos. Su valor se va forjando a travs de las diversas etapas del proceso de productivo minero hasta convertirse en un producto que s es posible vender en el mercado. Entonces las reservas sern consideradas econmicas cuando el valor que se espera obtener por su venta supera los costos en los que se estima incurrir para sacarlos del subsuelo y procesarlos. Cabe indicar adems que, segn la legislacin peruana, las reservas mineras estn definidas como la suma del mineral probado y probable y que sean econmicamente explotables. Una vez definido esto, vale la pena detenerse para aclarar un concepto de suma importancia en la determinacin de las reservas: la ley de corte. Para determinar si se trata de reservas probadas o probables con valor econmico se tiene que definir la ley mnima o Ley de corte a la que se puede trabajar el yacimiento obteniendo rentabilidad. Es decir, en tanto la ley de un mineral nos indica la cantidad (cobre, plomo, plata, etc.), expresada en porcentaje (%), onzas por tonelada (oz/t) o gramos por tonelada (g/t) del mineral presente en el yacimiento 3 , la ley de corte (cut off), ser aquella ley mnima cuyo valor cubre todos los costos indispensables para que la reserva minera resulte econmicamente rentable. El volumen de material cuya ley se encuentre por debajo de la ley de corte, ser considerado desmonte (ya que el valor econmico del reducido contenido metlico no justifica su tratamiento por no cubrir los costos del proceso productivo). As, por ejemplo, si la ley de corte de una mina que produce cobre, es de 1%, se trabajar nicamente aquellas zonas del yacimiento en las que el contenido de cobre est por encima del 1%. Cada mina tiene una ley de corte particular, la cual se establece en funcin de las caractersticas del yacimiento, el mtodo de produccin y la tcnica de procesamiento empleada.

3 En el caso del plomo, zinc, cobre, molibdeno, etc. la unidad preferida son g/t. Para el oro, plata, platino, paladio, etc. la unidad empleada son oz/t.

Factores que afectan a las reservas mineras El factor que afecta ms directamente a las reservas mineras son las fluctuaciones de las cotizaciones de los metales. Por ejemplo, en un contexto de precios bajos el volumen de reservas se reduce, ya que se extraern nicamente aquellas reservas rentables. La paradoja es que esto se da sin que el yacimiento sufra modificacin alguna. En consecuencia, con precios ms bajos habr menos reservas y la vida til de la mina ser menor. Por el contrario, si se vislumbra un escenario internacional con mejores precios (como el actual), no slo se trabajar con las reservas probadas, sino que adems se trabajara en zonas de reservas probables. Asimismo, dado un contexto de precios altos, se podran trabajar yacimientos considerados como marginales. El mayor nivel de precios justificara el trabajo de mineral con menor contenido metlico. Contrariamente al caso anterior, el nivel de reservas sera mayor y se estara incrementando la vida til de la mina. El volumen de reservas tambin puede verse afectado por el incremento de costos indirectos (tributos, por ejemplo) As, una excesiva y creciente carga tributaria encarece el producto, por lo que se tendra que extraer aquellas reservas que permitan obtener ganancias. En este caso, estaramos exigiendo una mayor ley de corte al yacimiento, como consecuencia de un encarecimiento en los costos, lo que puede frenar el inicio de algunos proyectos mineros debido a que ya no seran econmicamente rentables. Finalmente, la tecnologa es otro factor que influye en la determinacin de una reserva minera. Los ltimos avances tecnolgicos (en mtodos de extraccin y procesamiento) han permitido reducir costos y tiempos, lo que lleva a que las empresas operen, de manera ms eficiente y limpia, obtenindose mayores volmenes y aadiendo reservas marginales a las que tenan inicialmente. Las reservas en el Per En el Per, se tiene informacin sobre las reservas mineras correspondiente al ao 2009 (ver cuadro adjunto). En el cuadro, se muestran tambin, las cifras publicadas para 1996, las mismas que al ser comparadas con las recientes cifras, muestran un sustancial incremento para la mayora de metales que produce el pas.
Reservas Mineras Metal 1996 Cobre (miles de TMF) 30,160 Oro (miles de onzas finas) 44,214 Zinc (miles de TMF) 10,811 Plata (miles de onzas finas) 986,277 Plomo (miles de TMF) 4,639 Hierro (miles de TLF) 757,144 Estao (miles de TMF) 622
Fuente: Ministerio de Energa y Minas - Anuario 2010

2009 63,886 70,924 19,984 2,178,558 7,275 973,872 324

Los resultados que se muestran dan cuenta de la inversin realizada en el sector minero, sustentada en este caso en un mayor nmero de labores nuevas y complementarias de exploracin que se han dado tanto en zonas aledaas como nuevas, con el objeto de ampliar el horizonte de vida (reservas) de su operacin. Finalmente podemos indicar que para mantener o incrementar el nivel de reservas mineras en el tiempo resulta indispensable seguir realizando trabajos de exploracin, de modo que no slo aseguremos la ampliacin de las reservas disponibles, sino que podremos hacer frente a escenarios de precios adversos con mayor soltura y al mismo tiempo estaremos alargando el ciclo productivo minero del pas.