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Domingo, 18 de noviembre de 2012

ADRIAN PAENZA HABLA DE SU NUEVO LIBRO, MATEMATICA PARA TODOS

Los cientficos no publican los errores, slo el acierto


Una vez ms, el periodista, escritor y matemtico hace de esa ciencia habitualmente considerada antiptica un asunto apasionante. Para Paenza, la clave es siempre el proceso que ayuda a entrenar el pensamiento, ms que la mera solucin.
Por Silvina Friera Una escuela pblica es un laboratorio de deseos que se conjugan en futuro. En el patio del colegio Juan B. Pea el alboroto de los chicos en clase irrumpe como un eco del porvenir inmediato: en pocos minutos comenzar el recreo. El movimiento parece ser la regla en Adrin Paenza. Aunque termin de grabar un bloque del programa Alterados por PI, camina con aire de estar atrapado por algn pensamiento pendiente. En la primera pgina de Matemtica para todos (Mondadori) recuerda unas palabras del matemtico estadounidense Richard W. Hamming: La matemtica es una usina constante y consistente de problemas que parecen atentar contra la intuicin. Pero, justamente, al pensarlos uno se educa, se entrena y se prepara porque la experiencia demuestra que es muy posible que vuelvan a aparecer en la vida cotidiana usando disfraces mucho ms sofisticados. Los libros de Paenza trazan un itinerario asombroso; son la compaa ideal para el viajero en trnsito que quiere poner a prueba su habilidad de enfrentar dificultades pulsear contra el equvoco de una respuesta acelerada por una percepcin que responde al sentido comn y disfrutar de bellsimas sorpresas con sombreros y otras joyas de la lgica, puntos rojos y azules en el plano, cuadrados que encierran crculos, cuerdas que se cruzan, promedios y estimaciones, la lotera infinita, cerraduras y combinaciones, el reloj con nmeros de dos colores, barriles envenenados, duplicacin de bacterias y otras curiosidades y miscelneas deslumbrantes por su aparente sencillez o su maciza complejidad.

La matemtica tiene un costado de belleza que hace que me pregunte por qu la gente no puede acceder a esa belleza.

El primer ejercicio de la seccin Matemgica casi le quita el sueo a esta cronista. Y no exagera. Hay que tomar un nmero de tres dgitos distintos cualesquiera por ejemplo 714, invertir o leer el nmero de derecha a izquierda, tomar esos dos nmeros anotar el mayor arriba y el menor abajo, 714 y 417 y hacer una resta. Ese nuevo nmero obtenido tambin se invierte, y luego se suman el nmero invertido y el nmero de la resta. El resultado final ser siempre 1089, cualquiera sea el nmero inicial. Pero si es 514 menos 415 da 99, y no se puede invertir, sintetiza la cronista en un tono suavizado por el temor de meter la pata. La primera reaccin es un sobresalto en la mirada de Adrin, una incertidumbre que se disipa en apenas unos segundos, cuando saca un papel y escribe la solucin. Yo desconsider que el cero va adelante del nmero: no se escribe 099 sino 99. Pero cuando se invierte, no pods ignorar el cero. Hay un dgito que est implcito para m y para vos no; por eso no podas invertir, explica el matemtico y periodista a Pgina/12. Tambin con 514 se llega al nmero mgico: 1089. En un aula donde la sonrisa de Carlos Gardel justo en la semana que se conoci que tuvo antecedentes como estafador podra representar la traduccin gestual del dicho el que slo se re de sus picardas se acuerda, Paenza cuenta que el ttulo de su ltimo libro se lo debe a uno de sus mejores amigos norteamericanos, Gary Crotts. El me ayud a imaginar algunas cosas, pero sobre todo me ensea que hay gente que no necesariamente

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recorri el claustro universitario pero tiene una capacidad para imaginar dentro de la matemtica sin siquiera saber que tiene ese don. En un momento me dijo que lo que hago es matemtica para todos. Aunque lo dijo en ingls, me di cuenta de que poda ser el ttulo. El objetivo es mostrar que la matemtica est para todos. Despus se la puede elegir o no, puede gustar ms o menos. Antes la matemtica, como estaba presentada, produca mucho rechazo. En el libro revela que un problema que le cont Manu Ginbili le cost mucho resolverlo. Y Manu le reproch que un compaero de San Antonio, Matt Bonner, lo resolvi en diez minutos. El reproche no fue hacia m, sino hacia su compaero. Es como si leyeras una novela donde hay un asesino y en vez de tener la tarea del investigador, como lectora, te dicen antes el final. Si uno puede lograr que te digan que se fastidian cuando le cuentan la solucin de un problema de matemtica recreativa, es extraordinario, no? Algo est cambiando; dice muchas cosas de Manu, pero Manu no es matemtico. Gary Crotts no es matemtico. Hace seis aos que hago Alterados por PI; en el equipo hay un solo matemtico que viene a controlarme. El equipo me discute cosas con razn. Mara Marta Garca Scarano, la productora del programa, me cont que el otro da le dijo al marido: Hemos hecho 13 de 72 segmentos. El marido la mir y le retruc: No me hables as, Adrin te quem la cabeza (risas). Nadie entra a ninguna parte y dice: Me da trece diecisieteavos de pizza. Pero cuando las personas incorporan palabras o expresiones que pertenecen a una jerga muy especfica, algo est pasando. Y eso les pasa sin que se den cuenta. En Alterados por PI dedicamos programas a grandes tpicos de la matemtica y discutimos los ejemplos. Ellos me ayudan muchsimo porque mi propia deformacin hace que yo crea que hay un inters donde no lo hay. O que no me d cuenta de que hay un inters donde s lo hay. Para m es una interaccin maravillosa. Usted me plante un problema hace un ratito. Y yo desconsider el cero que va adelante del nmero; por eso no poda invertir el 99. Manu mejor un problema del libro anterior. Carlos Griguol nunca fue al colegio secundario, slo termin el primario. Y sin embargo tiene observaciones que me iluminan mucho. Hay gente que puede disfrutar de estas historias y puede tolerar tener un problema no resuelto. Y eso nos educa mucho para la vida cotidiana. Adri, vamos? dice Mara Marta, la productora. Hay que grabar otro bloque en el comedor de la escuela porque en quince minutos los indmitos guardapolvos blancos se lanzarn sobre el almuerzo. Todos los celulares apagados!, pide una de las chicas del equipo de produccin. Como un coro aplicado al desafo propuesto, los chicos enumeran sin vacilar las combinaciones posibles de pizzas con tomate, jamn, queso, aceituna y palmitos. La resonancia de esta experiencia, aunque an no lo sepan, ser perceptible tan solo ms tarde. Y ms lejos en el tiempo. La matemtica recreativa es una manera mucho ms entretenida, atractiva y ldica de poder incorporar algo que despus les va a resultar natural, subraya Paenza. Es poco probable que a los chicos los paren por la calle y les digan: Tengo cinco ingredientes, decime cuntas formas tengo de hacer pizza. Pero esto los va educando de una manera. No se sabe cundo les va a servir una determinada herramienta; pero yo crec con esto y quiero compartirlo porque te da una suerte de red. Qu permite esa red? Poder hacer piruetas en el aire porque sabs que vas a caer en un lugar donde la lgica te va a ayudar. Siempre te va a ayudar a acertar? No. Pero ests mejor preparado. Por qu la matemtica tendra que estar reservada para un grupo pequeo? No estoy abogando para que todos sean matemticos porque no estara bien tampoco. Sera muy aburrido; si hubiera nicamente matemticos, el mundo estara mal. Pero tengamos la chance de ver de qu se trata. Lo desconcierta algo de los chicos, cosas que dicen o que le discuten? Siempre algo me desconcierta, no slo los chicos ac, sino en la facultad. Uno aprende dando clases porque empieza a descubrir cosas que no haba advertido solo. Usted fue un ejemplo hoy, me dio el argumento de algo que no haba pensado. La nica manera es poner a prueba los problemas. Una vez estaba en una escuela haciendo un problema que dependa de las tablas de multiplicar. Una nena me pregunta cul es la tabla del 15. En teora nunca voy a entender por qu uno aprende las tablas de multiplicar en el momento en que las aprende. Por qu paramos en la tabla del 9? Aprovechamos e hicimos la tabla del 15. Ellos descubrieron que tenan adentro algo que saban cmo construirlo si lo hubieran necesitado. Ms que saber la tabla del 15, haban internalizado la forma. Eso fue una sorpresa para m. Si te plantean un problema, hay que pensarlo entre todos juntos. El docente tiene que aprender a decir no s. Este es otro problema: no temer a exhibirse vulnerable. En una sociedad que premia al que llega primero, al que salta ms alto, al que corre ms rpido, cuesta mucho decir no s. O animarse a formular una dificultad, aunque haya un error en el planteo, como en el caso de cmo

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invertir el nmero 99. Yo no s si su planteo fue un error... Los cientficos no publican los errores, slo publican el acierto. Cuando una persona mira el producto final, piensa que nunca se le hubiera ocurrido. Y eso es muy frustrante. No te cuentan que estuvieron a lo mejor cinco, diez o veinte aos estudiando el problema. El mtodo cientfico es justamente prueba y error; probs algo y no funciona. Entonces vas por otros lugares, hasta que algn camino alternativo funciona. O no. Como en la medicina, todava en la matemtica hay problemas irresueltos. Aprender a coexistir con esos problemas es complicado. Hay gente que dedic su vida a resolver un problema y no encontr la solucin. El problema de la conjetura de Fermat, que ahora es el teorema de Fermat, estuvo abierto durante cuatrocientos aos. Un montn de gente crey que era falso y se dedic a buscar ejemplos para probar que era falso. Afortunadamente no los pudo encontrar. Otros se dedicaron a probar que era cierto y tambin fracasaron, entre comillas. Andrew Wiles, que lo resolvi, no quera comentar que lo estaba pensando. Se encerraba en el altillo de su casa y la nica persona que saba lo que estaba haciendo era su mujer. No quera tropezarse todos los das con personas que le dijeran que estaba dedicando su vida a un problema que intentaron resolver los mejores matemticos de la historia y no pudieron. Nunca se public un libro de los errores, el backstage con los problemas y frustraciones de los matemticos o de otras ramas cientficas? En El ltimo teorema de Fermat de Simon Singh se cuenta la historia de Andrew Wiles. Cuando crey que tena resuelto el problema, fue a la Universidad de Princeton a dar un par de conferencias. Sali en la tapa del The New York Times y cont la solucin al teorema. Pero para que un trabajo cientfico sea avalado tiene que ser sometido al estudio y a la investigacin de varios pares. Los dos evaluadores le escribieron a Wiles y le plantearon que haba un error. Wiles se dio cuenta de que haba un error y se fue otra vez a recluir al altillo con la presin de que haba anunciado pblicamente al mundo que lo tena resuelto. Y pas un ao ms, hasta que corrigi el error. Fermat escribi: Yo tengo la solucin de este problema, pero no me entra en el margen de la hoja. Despus se muri. Como la solucin que se conoce es tan compleja y requiri de una maquinaria que fue inventada despus, se duda de que Fermat la tuviera. Y si vio algo que los dems no vieron? Esto es lo extraordinario. Ha intentado o est intentando resolver algunos de esos problemas abiertos? No, yo me doy cuenta cul es la limitacin que tengo. Pero adems hay una limitacin que no depende de mi capacidad intelectual: resolver estos problemas abiertos requiere de una tarea full time. En algn momento de mi vida me dediqu a pensar nicamente el problema de mi tesis, que me llev cuatro aos. Yo s que escrib esa tesis, pero si tuviera el trabajo ac me desconocera y pensara que no s cmo hice para hacer eso. Pero fue en la dcada del 70. Me acuerdo de estar sentado en un aula como sta, esperando a dos amigos fsicos, en julio del 78. Eran las nueve de la noche y estaba con un problema que lo haba tenido durante dos aos. Tena que probar que dos objetos eran iguales. Haba logrado pequeos avances, pero llegaba a un punto en que no poda hacer la conexin final. De pronto no s qu hice y me di cuenta de algo. Y pens: Me acabo de doctorar. Me llev un ao ms escribirlo... Se me pone la piel de gallina mientras lo cuento porque fue un momento muy especial en mi vida. Es como haber parido algo. Y podra no haberlo resuelto. Cmo se produjo ese chispazo, ese hallazgo? A veces uno est leyendo algo y no entiende. Entonces pars y lo volvs a leer. Y as varias veces, no? En un momento determinado de pronto entends. Y lo que pass a no entender es cmo no entendas antes. No hay una frmula ni una nica manera para resolver los problemas; es como cuando entrs al cine, estn las luces apagadas y slo ves lo que la linterna del acomodador te ilumina y un poquito ms alrededor. Pero hay ms. Cunto contribuye la combinacin periodismo-matemtica en la comunicacin con los otros? Es una pregunta difcil de responder porque me cuesta diferenciar los bordes. Si cuento algo, me apasiono. Si me interes a m, quiero compartirlo con usted, con los otros, porque no me lo quiero quedar para m. La matemtica tiene un costado de belleza que hace que me pregunte por qu la gente no puede acceder a esa belleza. A m me gusta comunicar, contar, compartir. * Matemtica para todos se presentar el prximo viernes en el teatro ND Ateneo (Paraguay 918), con entrada libre y gratuita.
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