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Oscar Wilde EL MILLONARIO MODELO

UNA NOTA DE ADMIRACIN

A menos que se sea rico, no sirve de nada ser una persona encantadora. Lo romntico es privilegio de los ricos, no profesin de los desempleados. Los pobres debieran ser prcticos y prosaicos. Vale ms tener una renta permanente que ser fascinante. Estas son las grandes verdades de la vida moderna que Hughie Erskine nunca comprendi. Pobre Hughie! Intelectualmente, hemos de admitir, no era muy notable. Nunca dijo en su vida una cosa brillante, ni siquiera una cosa mal intencionada. Pero era, en cambio, asombrosamente bien parecido, con su pelo castao rizado, su perfil bien recortado y sus ojos grises. Era tan popular entre los hombres como entre las mujeres, y tena todas las cualidades, menos la de hacer dinero. Su padre le haba legado su espada de caballera y una Historia de la guerra peninsular, en quince volmenes. Hughie colg aquella sobre el espejo, puso esta en un estante entre la Gua de Ruff y la Revista de Bailey, y vivi con las doscientas libras al ao que le proporcionaba una anciana ta. Lo haba intentado todo. Haba frecuentado la Bolsa durante seis meses; pero qu iba a hacer una mariposa entre toros y osos1? Haba sido comerciante de t algo ms de tiempo, pero pronto se haba cansado del t chino negro fuerte y del negro ligero. Luego haba intentado vender jerez seco; aquello no result; el jerez era tal vez demasiado seco. Por ltimo, se dedic a no hacer nada, y a ser simplemente un joven encantador, intil, de perfil perfecto y sin ninguna profesin.
1. Toros y osos -bulls and bears-, es el nombre que suele darse en la Bolsa inglesa a los especuladores.

Para colmo de males, estaba enamorado. La muchacha que amaba era Laura Merton, hija de un coronel retirado que haba perdido el humor y la digestin en la India, y que no haba vuelto a encontrar ni lo uno ni la otra. Laura le adoraba, y l hubiera besado los cordones de los zapatos que ella calzaba. Hacan la ms bonita pareja de Londres, y no tenan ni un penique entre los dos. Al coronel le pareca muy bien Hughie, pero no quera or hablar de noviazgo. -Muchacho -sola decirle-, ven a verme cuando tengas diez mil libras tuyas, y veremos. Y Hughie tomaba un aspecto taciturno en esos das, y tena que ir a Laura en busca de consuelo. Una maana, cuando se diriga a Holland Park, donde vivan los Merton, entr a ver a un gran amigo suyo, Alan Trevor. Trevor era pintor. En verdad, poca gente escapa de eso hoy da; pero este era artista, adems, y los artistas son bastante escasos. Como persona era un individuo extrao y rudo, con una cara llena de pecas y una barba roja descuidada. Sin embargo, cuando coga el pincel era un verdadero maestro, y sus cuadros eran muy solicitados. Hughie le haba interesado mucho; en un principio, hay que reconocer, a causa enteramente de su encanto personal. -Un pintor -sola decir- debiera conocer nicamente a las personas que son tontas 2 y hermosas, a las personas que son un placer artstico cuando se las mira y un reposo intelectual cuando se habla con ellas. Los hombres elegantes y las mujeres amadas gobiernan al mundo, al menos debieran gobernarlo.
2. En francs en el original: bte.

No obstante, cuando hubo conocido mejor a Hughie, le gust otro tanto por su radiante optimismo y su generosa naturaleza atolondrada, y le dio entrada3 libre en su estudio. Cuando lleg Hughie aquel da encontr a Trevor dando los ltimos toques a un magnfico retrato de un mendigo en tamao natural. El mendigo mismo estaba posando en pie, subido a un estrado, en un ngulo del estudio. Era un viejo seco, con una cara semejante a un pergamino arrugado y una expresin sumamente lastimera. De los hombros le colgaba una tosca capa parda, toda desgarrada y harapienta; sus gruesas botas estaban remendadas y con parches, y con una mano se apoyaba en un spero bastn, mientras que con la otra sostena su maltrecho sombrero, pidiendo limosna. -Qu modelo tan asombroso! -susurr Hughie al estrechar la mano a su amigo. -Un modelo asombroso? -grit Trevor a plena voz-, eso creo yo! No se encuentran todos los das mendigos como l. Une trouvaille, mon cher 4; un Velzquez en carne y hueso! Rayos!, qu aguafuerte hubiera hecho Rembrandt con l!
3. En francs en el original: entre. Este documento ha sido descargado de http://www.escolar.com

4. Un hallazgo, querido. En francs en el original: Une trouvaille, mon cher.

-Pobre viejo! -dijo Hughie-, qu aspecto tan triste tiene! Pero supongo que para vosotros, los pintores, su cara vale una fortuna. -Ciertamente -replic Trevor-, no querrs que un mendigo parezca feliz, verdad? -Cunto cobra un modelo por posar? -pregunt Hughie, mientras encontraba cmodo asiento en un divn. Un cheln por hora. -Y cunto cobras t por el cuadro, Alan? -Oh, por este cobro dos mil! -Libras? -Guineas. Los pintores, los poetas y los mdicos siempre cobramos en guineas. -Bueno, yo creo que el modelo debiera llevar un tanto por ciento -exclam Hughie riendo-; trabaja, tanto como vosotros. -Tonteras, tonteras!; mira, aunque slo sea la molestia de extender la pintura, y el estar de pie todo el santo da delante del caballete! Para ti es muy fcil hablar, Hughie, pero te aseguro que hay momentos en que el arte alcanza casi la dignidad del trabajo manual. Pero no debes charlar; estoy muy ocupado. Fmate un cigarrillo y estte callado. Al cabo de un rato entr el sirviente y dijo a Trevor que el hombre que le haca los marcos quera hablar con l. -No te vayas corriendo, Hughie -dijo al salir-; volver dentro de un momento. El viejo mendigo aprovech la ausencia de Trevor para descansar unos instantes en un banco de madera que haba detrs de l. Pareca tan desamparado y tan desdichado que Hughie no pudo por menos de compadecerse de l, y se palp los bolsillos para ver qu dinero tena. Todo lo que pudo encontrar fue una libra de oro y algunas monedas de cobre. Pobre viejo! -pens en su interior-, lo necesita ms que yo; pero esto supone que no podr tomar un simn en dos semanas. Y cruz el estudio y desliz la moneda de oro en la mano del mendigo. El viejo se sobresalt, y una dbil sonrisa revolote en sus labios marchitos. -Gracias, seor -dijo-, gracias. Entonces lleg Trevor, y Hughie se march, sonrojndose un poco por lo que haba hecho. Pas el da con Laura, recibi una encantadora reprimenda por su extravagancia, y tuvo que volver a casa andando. Aquella noche entr en el Palette Club hacia las once, y encontr a Trevor sentado solo en el saln de fumadores bebiendo vino del Rin con agua de seltz. -Bien, Alan, terminaste el cuadro? -dijo, mientras encenda su cigarrillo. -Est terminado y enmarcado, muchacho -contest Trevor-; y a propsito, has hecho una conquista. El viejo modelo que viste te tiene verdadera devocin. He tenido que contarle todo acerta de ti: quin eres, dnde vives, de qu ingresos dispones, qu perspectivas de futuro tienes... -Querido Alan -exclam Hughie-, probablemente le encontrar esperndome cuando vaya a casa. Pero, naturalmente, ests slo bromeando. Pobre viejo desgraciado! Deseara hacer algo por l; creo que es terrible que haya alguien tan desdichado. Tengo montones de ropa vieja en casa; ,crees que le interesara algo de ella? Como sus harapos se le estaban cayendo a pedazos! -Pero tiene un aspecto esplndido con ellos -dijo Trevor-. No le pintara con levita por nada del mundo. Lo que t llamas harapos, yo lo llamo atuendo romntico; lo que a ti te parece pobreza, a m me parece aspecto pintoresco. Sin embargo, le hablar de tu ofrecimiento. -Alan -dijo Hughie gravemente-, vosotros los pintores sois gente sin corazn. -El corazn de un artista es su cabeza -replic Trevor-; y, adems, nuestra tarea es comprender el mundo como lo vemos, no reformarlo de acuerdo con el conocimiento que tenemos de l. A chacun son mtier 5. Y ahora, dime, cmo est Laura. El viejo modelo se interes mucho por ella.
5. A cada uno su oficio. En francs en el original.

-No querrs decir que le hablaste de ella? -dijo Hughie. -Desde luego que s. l sabe todo respecto al inexorable coronel, la bella Laura y las diez mil libras. Contaste al viejo mendigo todos mis asuntos privados? -exclam Hughie, enrojeciendo y enfadndose mucho. -Mi querido muchacho -dijo Trevor, sonriendo-, ese viejo mendigo, como t le llamas, es uno de los hombres ms ricos de Europa. Podra comprar maana todo Londres sin dejar al descubierto sus cuentas

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corrientes. Tiene una casa en todas las capitales; come en vajilla de oro, y cuando quiera puede impedir que Rusia entre en una guerra. -Qu demonios quieres decir? -exclam Hughie. -Lo que digo -respondi Trevor-. El viejo que viste hoy en el estudio era el barn Hausberg. Es un gran amigo mo; compra todos mis cuadros y todas esas cosas, y hace un mes me encarg que le pintara de mendigo. Que voulez-vous? La fantaisie d'un millionnaire! 6. Y he de reconocer que haca una magnfica figura con sus harapos, o quiz debiera decir con los mos, pues es una ropa vieja que consegu en Espaa. -El barn Hausberg! -exclam Hughie-. Cielo santo! Y yo le di una libra! Y se desplom en un silln, pareciendo la imagen de la consternacin. -Que le diste una libra? -grit Trevor, lanzando una carcajada-. Mi querido muchacho, nunca volvers a verla. Son affaire c'est l'argent des autres 7.
6. Qu quieres? La fantasa de un millonario. En francs en el texto original. 7. Su negocio es el dinero de los dems. En francs en el original.

-Creo que bien podas habrmelo dicho, Alan -dijo Hughie malhumorado-, y no haberme dejado que hiciera el ridculo. -Bueno, para empezar, Hughie -dijo Trevor-, nunca se me hubiera ocurrido que fueras por ah repartiendo limosnas de ese modo tan atolondrado. Puedo entender que des un beso a una modelo guapa, pero que des una moneda de oro a un modelo feo, por Jpiter, no! Adems, el hecho es que en realidad yo no estaba en casa para nadie, y cuando entraste t yo no saba si a Hausberg le gustara que se mencionara su nombre. Ya sabes que no estaba vestido de etiqueta. -Qu imbcil debe creer que soy! -dijo Hughie. -Nada de eso. Estaba del mejor humor despus de que te fuiste; no haca ms que rerse entre dientes y frotarse las viejas manos rugosas. Yo no poda explicarme por qu estaba tan interesado en saber todo lo referente a ti, pero ahora lo veo todo claro. Invertir tu libra por ti, Hughie, te pagar los intereses cada seis meses, y tendr una historia estupenda para contar despus de la cena. -Soy un pobre diablo sin suerte -refunfu Hughie-. Lo mejor que puedo hacer es irme a la cama, y t, querido Alan, no debes decrselo a nadie; no me atrevera a dejar que me vieran la cara en el Row. -Tonteras! Esto hace honor a tu alta reputacin de espritu filantrpico, Hughie. Y no te vayas corriendo. Fmate otro cigarrillo, y puedes hablar de Laura tanto como quieras. Sin embargo, Hughie no quiso quedarse all; se fue a casa, sintindose muy desgraciado y dejando a Trevor con un ataque de risa. A la maana siguiente, cuando estaba desayunando, el sirviente le llev una tarjeta en la que estaba escrito: Monsieur Gustave Naudin, de la part de M. le baron Hausberg. -Supongo que habr venido a pedir que me disculpe -se dijo Hughie. Y orden al criado que hiciera pasar al visitante. Entr en la habitacin un seor anciano con gafas de oro y pelo canoso, y dijo con un ligero acento francs: -Tengo el honor de hablar con monsieur Erskine? Hughie asinti con la cabeza. -Vengo de parte del barn Hausberg -continu-. El barn... -Le ruego, seor, que le ofrezca mis ms sinceras excusas -balbuce Hughie. -El barn -dijo el anciano con una sonrisa- me ha encargado que le traiga esta carta. Y le tendi un sobre lacrado, en el que estaba escrito lo siguiente: Un regalo de boda para Hugh Erskine y Laura Merton, de un viejo mendigo. Y dentro haba un cheque por diez mil libras. Cuando se casaron, Alan Trevor fue el padrino, y el barn pronunci un discurso en el desayuno de bodas. -Los modelos millonarios -observ Alan- son bastante raros, pero, por Jpiter!, los millonarios modelo son ms raros todava.

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