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SINOPSIS Escocia 1430. Caminos entrelazados.

En cuanto Maldie cura las heridas del hombre que se encontr en el camino, intenta desesperadamente negar la atraccin que el hermano del muchacho despierta en ella desde el primer momento. Aunque Maldie y Balfour Murray pronto se descubren compartiendo la misma misin de venganza, ella necesita a toda costa mantener en secreto su identidad, pues, de lo contrario, sera acusada de espa. En nombre del honor de su familia, Balfour jur destruir a su mayor enemigo, el vil Beaton de Dubhlinn. El apoyo de Maldie sera un triunfo poderoso, pero Balfour sabe que no puede confiar en ella, as como no puede ignorar el deseo por esa mujer de rara belleza y sensualidad. Ahora Balfour est determinado a conocer los secretos de Maldie, y tambin a vivir la pasin que lo consume, sin permitir que nada se interponga en su camino ni siquiera la amenaza de ver a su clan dividido.

CAPITULO 1
Escocia, primavera de 1430.

El joven Eric se fue. Balfour Murray, laird de Donncoill, empuj el plato de sopa que haba estado probando y mir al maestro de armas, cuyo rostro plido y cansado revelaba una enorme preocupacin. Pocas cosas acostumbraban a agitar al siempre calmado y controlado James. Intuyendo graves problemas, Balfour, ya sin ningn apetito, se llev el cliz de vino a la boca. Qu pas? Secuestraron al muchacho explic James con todos los msculos del cuerpo tensos Estbamos cazando cuando doce hombres nos rodearon. Colin y Thomas, a pesar de luchar con bravura, murieron en el acto. Grit a Eric para que huyese mientras me ocupaba de los enemigos que quedaban. Pero el caballo del nio se inquiet y antes de que me fuese posible ayudarlo, los mal nacidos lo haban capturado y huan al galope. Quin se lo llev? pregunt Balfour, despus de mandar a una criada a que llamase a su hermano Nigel. Los hombres de Beaton. El hecho de que Sir William Beaton, laird de Dubhlinn, le causase problemas no lo sorprenda, considerando el pasado de luchas entre los clanes. Sin embargo el secuestro del nio se le haca raro. Eric era el resultado de un breve episodio amoroso entre su padre y la ltima esposa de Beaton. El infame, en un acto de suprema crueldad, haba abandonado al recin nacido en un lugar desierto. El destino hizo que James, al volver de una cacera, pasase por aquel lugar y recogiese al pequeo. Al encontrarlo enrollado en una manta con los colores del clan rival, no fue difcil llegar a la conclusin de quin era su padre. Que William Beaton condenase a un beb indefenso a la muerte los horripil. El que intentase asesinar a un Murray, los enfureci. A partir de aquel momento se volvieron enemigos declarados. Balfour conoca el inmenso odio que su padre senta hacia William, sentimiento que se vio acentuado con la muerte sbita y sospechosa de la mujer que el lder de los Murray amara. La antigua guerra entre las familias, convertida en un conflicto feroz y sangriento, se arrastraba ya durante aos. Tras el fallecimiento de su padre, Balfour esperaba un poco de paz. Pero ahora quedaba

dolorosamente claro que el seor de Dubhlinn no daba la mnima posibilidad de paz. Por qu Beaton querra a Eric? pregunt Balfour, que apretaba el cliz de plata con tanta fuerza, que los relieves de la pieza le cortaron la palma de la mano. Crees que el muy canalla pretende asesinarlo? Qu quiere terminar lo que empez aos atrs? No contest James con firmeza Si Beaton quisiera al nio muerto, sus hombres habran terminado el trabajo. Lo que sucedi en el bosque fue una emboscada planeada, no un encuentro casual. Aquellos guerreros nos estaban esperando, esperando por Eric. Lo que demuestra cuanto nos hemos descuidado en nuestra defensa. Ah, Nigel murmur Balfour al darse cuenta de que su hermano ms joven entraba al saln, menos mal que no tardaron en localizarte. La sirvienta que enviaste a buscarme mencion a Eric. Dijo algo sobre un secuestro Nigel se sent a la mesa y se sirvi una copa de vino. Al principio Balfour se pregunt como su hermano poda estar tan tranquilo. Entonces percibi que los dedos que tena alrededor de la copa haban perdido todo el color y los ojos de color mbar estaban casi negros a causa de la furia creciente. En pocas palabras le cont lo que saba y esper impaciente la opinin de su hermano. Beaton necesita un hijo dijo Nigel, con la voz fra como el acero. El mal nacido abandon a Eric hace aos argument Balfour haciendo una seal a James para que se sentase a la mesa. Si porque aun tena mucho tiempo por delante para concebir un varn. Y fall. Escocia est repleta de hijas legtimas y bastardas de Beaton. Hijas nacidas de esposas, amantes, prostitutas He odo rumores de que Beaton est mal en un gesto cansado, James se pas la mano por el pelo grisceo. Creo que camina a pasos largos hacia la muerte, confirm Nigel sus parientes, enemigos y vecinos ms prximos ya lo estn cercando. Entre tanto el an no ha escogido un heredero, un sucesor. Seguramente porque teme que el elegido acabe apresado a su muerte. Por lo tanto lo que le queda es resistir y luchar. Al abandonar a Eric en aquella colina, Beaton dej claro que el nio no era hijo suyo respondi Balfour.

Eric posee las caractersticas fsicas de su madre, no de los Murray. Beaton podra haberlo reivindicado como legtimo heredero. Se que pocos se tragaran esa historia, considerando la notoria historia de amor de nuestro padre con la esposa de Beaton. Sin embargo nadie lo desafiara abiertamente. Tambin encontraran natural en un hombre de naturaleza tan violenta haber abandonado a su propio hijo en un ataque de rabia y celos. El muy canalla planea usar a Eric de escudo contra los enemigos. Si, esa es mi opinin, pero no tengo pruebas para demostrarlo. Estoy plenamente de acuerdo contigo Nigel. Eric es demasiado joven para ser arrojado en aquel nido de cobras. Tal vez permanezca a salvo mientras Beaton viva pero despus de la muerte de ese mal nacido, el enfrentamiento por la liberacin del clan ser brutal y el nio se ser la primera vctima por la lucha del poder. Es posible que Eric no viva para ver al enemigo derrotado! No podemos dejarlo all. El es un Murray! Yo no estaba pensando dejarlo all, a pesar de que Eric tiene tanto derecho sobre Dubhlinn como cualquier otro. Solo estaba intentando calcular cunto tiempo tenemos para liberarlo de las garras de Beaton. Puede que das, tal vez meses, incluso hasta aos. O tal vez horas. Partiremos cuanto antes. Sombro, Balfour apur varios tragos de vino y procur calmarse. Habra una batalla ms. Ms hombres buenos perderan la vida. Mujeres que tendran que criar a sus hijos solas. Ah, como odiaba todo eso. No tema luchar, en defensa de su clan, de la iglesia y del rey no dudara en lucir la armadura. El constante derramamiento de sangre provocado por las peleas entre los clanes era lo que lo angustiaba. Tantos Murray haban muerto porque su padre se enamorara y se acostara con la esposa de otro laird. Ahora muchos otros moriran por intentar salvar el fruto de aquel romance adultero. A pesar de amar a su hermano y considerarlo merecedor de que luchasen por el, esa batalla sera un captulo ms en aquel largo conflicto, un conflicto que no debera haber comenzado. Partiremos a Dubhlinn al amanecer, rene a los hombres James. Venceremos y traeremos a Eric de vuelta. dijo Nigel firmemente, mientras el maestro de armas se retiraba. Durante varios minutos Balfour permaneci en silencio, preguntndose si su hermano realmente se senta optimista o si solo estaba tratando de animarlo. Os dos se parecan en muchas cosas y

al mismo tiempo podan ser tan diferentes como el vino y el agua. Nigel siempre haba sido ms alegre y jovial. Una de las razones de su xito con el sexo opuesto. Adems de la belleza, claro est. Balfour saba que su pelo, sus ojos oscuros y su piel morena le conferan un aspecto casi siniestro. No haban sido pocas las ocasiones en que haba envidiado la personalidad extrovertida y la apariencia de su hermano, cuyos cabellos y ojos claros fascinaban a las mujeres. En este momento, como en muchas ocasiones en el pasado, se vea inclinado a participar de la visin ms positiva de Nigel sobre la batalla inminente. Si bien, en su interior saba que pronto todos estaran marchando a una posible muerte y tema que el ataque a Dubhlinn acarrease la destruccin anticipada de Eric. Si Dios quiere, si, venceremos. dijo finalmente, esforzndose por adoptar una posicin menos pesimista. Rescatar a un nio inocente como Eric de las manos de un bastardo debera contar con la bendicin divina. Nigel sonri juguetn. Sin embargo, si Dios estuviese prestando atencin ya habra dado cuenta de Beaton hace aos. Tal vez El tenga decidido que Beaton merece esa muerte lenta y dolorosa que est padeciendo. Mejor si el hombre muere solo, sin arrastra inocentes consigo. Lo que dijiste sobre los planes de Beaton tiene sentido. Sin embargo solo un loco creera tener una oportunidad de xito. El puede incluso conseguir convencer a los dems de que Eric es su hijo legtimo, o por lo menos, impedir que lo cuestionen abiertamente. Por si solo no va a controlar a nuestro hermano. Eric es pequeo y delgado, pero est lejos de ser dbil, o miedoso. El plan de Beaton jams funcionar si Eric no desempea el papel que le corresponde. En el instante en que intente bajar la guardia, el nio huir de aquel lugar. Es verdad. Pero existen muchas maneras de presionar a un nio. Nigel se call, esforzndose por contener las emociones. Tambin sabemos que existen muchas formas de corromper la verdad. No es raro ver caballeros sin miedo y experimentados, que una vez sometidos a tortura, confiesan crmenes que nunca cometieran. Despus de las confesiones arrancadas los infelices sufren una muerte indigna. S, Eric es valiente, pero aun es un nio. Y est solo Balfour murmur, luchado contra el impulso de partir hacia Dubhlinn inmediatamente. Maana, s vencemos o no, por lo menos Eric sabr que no lo abandonamos, que su clan est luchando por liberarlo.

El amanecer lleg fro y nublado. En el patio interior del castillo, Balfour observ a sus hombres, procurando alejar el pensamiento angustiante de que muchos de ellos no volveran a casa. Aunque Eric no fuese querido en Donncoill, el honor exiga que lo liberasen del enemigo. Le gustara que hubiese un modo de salvarlo sin sacrificar inocentes. Vamos! Dijo Nigel animado, percibiendo el espritu sombro de su hermano. Deberas parecer sediento de sangre de Beaton y mostrarte confiado en la victoria. Lo s, y una vez que hayamos atravesado las puertas de Donncoill, nadie me ver vacilar ni una vez. Pero haba rezado para que tuvisemos un perodo de paz, para curar las heridas, ganar fuerzas y sembrar nuestras tierras. Estas son tierras frtiles y jams tuvimos tiempo de cultivarlas plenamente. O las descuidamos para enzarzarnos en una batalla o nuestros enemigos las destruyen, obligndonos a comenzar de cero. El hecho es que estoy harto de este crculo interminable de violencia. Lo entiendo, porque a veces yo tambin me siento as. Pero es hora de luchar por la vida de Eric y tal vez tambin por su alma. Es ese pensamiento el que me hace hervir la sangre en las venas y me da impulso para liderar a los hombres en la batalla. Durante la cabalgada, el laird de Donncoill no pens en nada, excepto en su joven hermano prisionero. Pronto estuvo ansioso por enfrentar a Beaton cara a cara. Haba llegado el momento de hacerle pagar por sus crmenes. Nigel se cay del caballo con una flecha clavada en el pecho y otra en la pierna derecha. Maldiciendo por los gritos, con una mezcla de miedo, frustracin y rabia, Balfour desmont del caballo y corri junto a su hermano, sin importarle exponerse a la lluvia de fletas que los arqueros disparaban de las murallas de Dubhlinn. No, no debemos suspender el ataque solo porque fui herido. Protest Nigel, cuando Balfour mando que lo llevasen a un lugar seguro, detrs de la lnea de frente. No podemos permitir que ese canalla venza. Beaton ya haba vencido antes mismo de que nos pusiramos en camino. El saba que vendramos detrs de Eric y estaba preparado. Girndose hacia un escudero, ordeno: que suene el toque de retirada, muchacho. Abandonaremos estas tierras antes de que seamos enterrados aqu.

Que ese maldito se pudra en el infierno Nigel grit inconforme. La derrota tiene sabor amargo. Si insistimos ahora, estaremos condenndonos a la muerte y eso no ayudar a nuestra causa. La defensa de Dubhlinn est ms preparada de lo que yo recordaba. Nos iremos ahora, lameremos nuestras heridas y pensaremos en otra forma de rescatar a Eric. Vosotros dos dijo Balfour, dirigindose a sus pajes aterrorizados Agarrad a mi hermano, mientras le saco flechas. Nigel se desmayo cuando le sacaron la primera flecha. Sabiendo que sera imposible librarlo del dolor, Balfour se esforz por acabar la tarea rpidamente. Se rasg una tira de su propia tnica y cubri las heridas, aunque la suciedad de la tela le incomodaba. Sus hombres ya se haban retirado cuanto al fin, acomod a Nigel en un camastro y los sigui. A pesar de que le asfixiaba la derrota, Balfour se oblig a aceptarla. En el momento en que se aproximaron a las murallas de Dubhlinn, no caba duda de que haba sido un error. Animados sus soldados atacaron sin esperar su orden. La defensa del adversario haba demostrado ser rpida y letal. Solo esperaba que la contienda no hubiese sesgado un vasto nmero de jvenes inocentes. Peda al cielo para ser capaz de idear una manera de librar a Eric de las garras del enemigo sin provocar ms derramamiento de sangre y tambin rezaba para que la libertad de un hermano no causase la muerte de otro.

Los sonidos speros de la batalla rompieron la paz de la maana primaveral. Maldie Kirkcaldy maldijo en voz baja, interrumpiendo as durante algunos segundos su marcha rumbo a Dubhlinn, rumbo que haba iniciado con la muerte de su madre, tres largos meses atrs. Tan pronto como el cuerpo de Margaret Kirkcaldy fue sepultado, ella jur hacer al seor de Dubhlinn pagar caro por las afrentas cometidas contra ambas. Cuidadosamente, se prepar para enfrentar cualquier desafo: mal tiempo, no tener que comer o donde dormir. Pero jams consider la posibilidad de que una batalla le impidiese avanzar. Por un breve instante pens en aproximarse al lugar del conflicto. Sera til descubrir que clan intentaba aniquilar a Beaton. Pero desisti. No valdra la pena exponerse a un riesgo innecesario. Mejor convencer al enemigo de Beaton de que era una aliada. Exhausta, Maldie se pas una mano por el cabello. Aunque era bajita y delicada, haca tres meses que vagaba sola por esas tierras desconocidas. Haba conseguido sobrevivir porque siempre fuera

cautelosa. No se permitira actuar por impulso cuando se encontraba tan cerca de alcanzar su objetivo. En efecto, necesitaba recuperar la cautela. Fallar en su propsito cuando estaba tan cerca de ejecutar la venganza que le haba prometido a su madre sera intolerable. Los sonidos de la batalla empezaron a disiparse y Maldie supo que no tena mucho tiempo para tomar una decisin. Pronto el ejrcito pasara por el camino, o eufrico por la victoria o abatido por el peso del fracaso. Una parte de ella insista para que continuase sola, pero el buen sentido le aconsejaba buscar una alianza provechosa. Por lo menos podra disfrutar de algn confort, en cuanto decidiera como utilizar la informacin que haba recolectado durante los ltimos tres meses. Acababa de convencerse de que los enemigos de Beaton eran sus amigos y que, por lo tanto, se beneficiara de esa unin de fuerzas, cuando avist a los primeros soldados. Su confianza se derrumb. An a distancia, se perciba la estrepitosa derrota. Si un ejrcito de caballeros entrenados y bien armados no fuera capaz de vencer a Beaton, Qu esperanzas tendra ella? Pero, era mejor un aliado derrotado que ninguno. Como mnimo ellos le contaran algn dato extra, algn conocimiento adicional que la ayudase a obtener lo que buscaba: la completa destruccin del laird de Dubhlinn. Esto claro, si los extraos no la mataban antes. Rezando con todas sus fuerzas para no estar acercndose a su propia muerte, Maldie sali de detrs del arbusto donde estuviera escondida y se plant en medio del camino. En silencio, Maldie pidi a Dios que el caballero alto y moreno, que se haba parado frente a ella, no escuchase los latidos desesperados de su corazn. A pesar de la postura impasible del desconocido, se senta al borde de un ataque de histeria. Cuando abandon la seguridad de su escondite y se expuso, lo hizo motivada por la creencia de que vala la pena arriesgarse para conquistar aliados. Pero ahora, delante de aquellos hombres exhaustos, cubiertos de barro y sucios de sangre, se preguntaba se no se precipitara. Y lo que era pero, no saba cmo iba a justificar su presencia all, sola, en medio del camino que iba a Dubhlinn, sin revelar sus siniestros planes de venganza. Tal vez quiera explicarme que hace una muchacha tan menuda sola en este camino? Balfour pregunt, casi incapaz de resistir la atraccin que le provocaban aquellos increbles ojos verdes. Tal vez solo quera ver de cerca a los hombres a quienes el viejo Beaton acaba de derrotar. Quin sera ese hombre de anchos

hombros y ojos oscuros que era capaz de hacer que se comportase de manera tan impertinente? Si, ese mal nacido nos ha vencido. La voz de Balfour son fra, cargada de furia. Es usted uno de esos carroeros que recogen los huesos de los muertos? Si es as, es mejor que contine su camino. Decidiendo ignorar el insulto, merecido por que lo haba provocado con sus palabras impensadas, respondi: Soy Maldie Kirkcaldy, de Dundee. Estis muy lejos de casa, muchacha. Qu os ha trado a estas tierras malditas? Busco a unos parientes. Quines son? Tal vez pueda ayudaros a buscarlos Es muy gentil de vuestra parte, pero no creo que alguien de vuestra clase social los conociese. Antes de que el caballero la presionase en busca de ms informacin, Maldie puso su atencin al hombre de la litera. Su compaero parece gravemente herido, seor. Es posible que yo sea capaz de ayudarlo. Notando la tensin en aquella figura musculosa, afirm categrica: Hablo en serio cuando digo que soy hbil en el arte de la curacin. La confianza con la que la muchacha hizo ese comentario hizo relajarse a Balfour, a pesar de no hacerle gracia saberse convencido tan rpido por las palabras de una mujer, una completa extraa. Si, una hermosa extraa, con su cabello negro, ojos de color esmeralda y cuerpo voluptuoso. Sin embargo nunca se haba permitido sucumbir a los encantos de una bonita cara. Incmodo, la observ arrodillarse junto a Nigel... Soy sir Balfour Murray, laird de Donncoill. Este es mi hermano. Balfour se arrodill tambin, dispuesto a vigilar cada movimiento de aquellas manos delicadas. Nigel fue abatido cuando el enemigo, valindose de su astucia traicionera, nos atrajo a una trampa. Al retirar las vendas que le cubran las heridas, Maldie frunci el ceo, aprensiva. Fue suficiente un rpido examen para decidir lo que iba a hacer. Desgraciadamente, en ese momento no llevaba consigo el material necesario. Siempre he odiado esa idea masculina de que todos los hombres respeten las honorables leyes de la guerra. Si hubieseis tenido un poco mas de cuidado, tal vez no continuaseis siendo diezmados.

No creo que sea irracional decir que un caballero este de acuerdo con su posicin y honre sus juramentos. Maldie dejo escapar un gruido lleno de rabia, amargura y desprecio. Aunque llevase puesto un vestido sencillo, prueba de su origen humilde, ella no encontraba ninguna diferencia con aquellos que eran de una clase superior. Sorprendido por el inters que senta por una completa desconocida, Balfour se descubri preguntndose quien la habra ofendido. y como? En silencio, la observ limpiar las heridas y contener la hemorragia, con un toque gentil que daba la impresin de estar mitigando el sufrimiento de Nigel. La suavidad y la seguridad con la que se movan aquellas manos delgadas, le haca imaginarse cmo seran al deslizarse por su piel. La reaccin inmediata e inequvoca de su sexo lo asombr. No era momento de pensar en eso. Aunque intentaba resistirse al impulso, la observ detenidamente, de arriba abajo. El vestido viejo y gastado evidenciaba las curvas deliciosas de unos pechos firmes, la cintura estrecha ofreca un contraste sensual con unas caderas marcadas y redondeadas. A pesar de su pequea estatura Maldie Kirkcaldy tena unas piernas largas y torneadas. El pelo negro y rebelde enmarcaba una cara de belleza clsica, los ojos de un verde intenso relucan bajo unas cejas arqueadas. Nariz recta, ligeramente respingona y labios carnosos y seductores. Cmo alguien poda parecer tan joven e inocente y a la vez ser tan voluptuosa? Ma, pens, entre atnito y divertido. Lo intrigaba desear a esa mujer menuda, impertinente y despeinada. Pero lo que ms le impresionaba era desearla como jams haba deseado a ninguna otra mujer, con un ardor que rayaba la locura. La forma en que Maldie Kirkcaldy despertaba su cuerpo era tan fuerte que casi lo alarmaba. Esforzndose por mantener a raya sus pensamientos lujuriosos procur mantener sus pensamientos fijos en Nigel. Mi hermano ya tiene mejor aspecto. Amables palabras las vuestras, pero reveladoras de vuestro poco conocimiento en el asunto. Maldie se limpi las manos a la falda. No he hecho nada salvo limpiar las heridas de sangre y suciedad y cambiar las vendas improvisadas. No llevo conmigo lo necesario para cuidar del paciente como debera. Qu necesitis? Balfour abri los ojos como platos delante de aquella lista interminable, que contena muchas cosas de las que

nunca haba odo hablar. No llevo ese tipo de cosas conmigo cuando voy a una batalla. Pues deberais. Despus de todo es en las batallas en las que acabis lastimados de esta manera. No es un loco quien intenta liberar a su hermano ms joven de las garras de un hijo de puta como Beaton. Levantando la mano, Balfour la silenci, decidido por el momento a poner fin a la conversacin. Ya no hemos demorado de mas aqu. No tengo la certeza de que los perro de Beaton se hayan ido, o si nos persiguen. Nigel necesita cuidados en un lugar seguro para recuperarse. Cierto. Por lo tanto debis apresuraos. Maldie se levant y alis sus ropas arrugadas, preparndose para proseguir su camino. Os las habis arreglado tan bien cuidando de Nigel, aun sin contar con aquello que consideris indispensable, que tengo curiosidad por saber que otros milagros haris cuanto tengis todo lo que necesitis. Qu queris decir? Regresis a Donncoill con nosotros. Quiere eso decir que soy vuestra prisionera? No, seris mi invitada. Maldie abri la boca para protestar, pero se trag sus speras palabras. No vala la pena aferrarse al temor y a la obstinacin. Despus de todo, existan ventajas en unir su destino al de los Murray. Al encontrarse Sir Balfour en guerra con el hombre al que pretenda destruir, en Donncoill encontrara refugio mientras planeaba los ltimos detalles de su venganza. Naturalmente habra algunas desventajas. Beaton haba derrotado a Sir Balfour, e si este descubra la verdad sobre su origen, correra serio peligro. Tambin podra tener problemas si en bello y oscuro caballero desconfiase de la razn que la hiciera tomar el camino principal a Dubhlinn. Si lo acompaase, tendra que omitir cierta informacin y el instinto le deca que el laird Murray no acostumbraba a perdonar a quin lo engaaba con facilidad. Su plan para obtener un aliado ya no pareca tan fcil como haba pensado en un principio. De todos modos otra complicacin inesperada surgira. Reconoca el brillo de esos ojos penetrantes. Un brillo que la persegua con frecuencia. Sir Balfour la deseaba. Lo que le preocupaba era la manera de como se haba resignado a eso. Si el asedio de otros

hombres siempre le despertara rabia e incluso asco, saberse deseada por este guerrero alto y musculoso la excitaba como nunca antes. Y despertaba su curiosidad. Se trataba de un hombre innegablemente apuesto, a pesar de que haba conocido a otros hombres muy apuestos. Ese cuerpo musculoso atraera a cualquier mujer, as como el rostro viril. Mentn firme, nariz recta, hombros anchos y fuertes. El cabello oscuro y largo le confera un aspecto casi salvaje, y los ojos castaos parecan tener el poder de incendiarla. Al fijarse en su boca carnosa, Maldie bajo la mirada, sintindose pisar en terreno peligroso. Cmo sera tener esos labios pegados a los suyos? Es muy generoso por vuestra parte ofrecerme refugio, seor dijo agitada, recogiendo la alforja donde guardaba sus pocas pertenencias. Pero no me puedo detener ahora. Me gustara encontrar a mis parientes antes de verme obligada a detener la bsqueda a causa de las lluvias, ya que los caminos se volvern intransitables. Si la recuperacin de Nigel se demorase, podrais permanecer en Donncoill durante el verano. Mi hermano precisa desesperadamente de vuestros cuidados. Entonces, mi seor, no es una invitacin si no una orden. Agarrndola de la cintura, Balfour la coloc sobre la silla sin esfuerzo, pensando en que unas buenas comidas le vendran bien. Maldie Kirkcaldy pesaba tanto como una pluma. Con certeza vuestra estancia en Donncoill os parecer ms agradable si pensis en mi oferta como una invitacin. No s si yo misma me creera esa mentira. Intentadlo. Sir Murray sonri y Maldie sinti su corazn dar un salto. No haba arrogancia ni engaos en aquella sonrisa, solo cordialidad y simpata. Tensa, se dio cuenta de que no solo la belleza fsica de aquel caballero representaba un peligro, sino ms bien la posibilidad de encontrar en el otras cualidades que nunca imaginara encontrar en un hombre. Tema no ser capaz de guardar sus secretos, tema abrir su corazn. Como gustis mi seor. Cundo vuestro hermano se mejore, podr partir? Claro Balfour respondi, preguntndose por que le resultaba tan difcil estar de acuerdo.

En ese caso cabalguemos seor. El sol no tardar en ponerse y vuestro hermano no resistira bien el fro de la noche. El grupo retom la marcha. Caminando junto a la litera de Nigel, Balfour observ la destreza con la que Maldie manejaba su caballo. De hecho, el garan se mostraba atento a las palabras que la joven murmuraba a sus odos y obedeca la menor orden sin rechistar. La muchacha tambin tiene mano para lidiar con los animales. coment el, notando que Nigel tambin se haba fijado en la escena. S. Caballos y hombres. Por qu te incomoda Maldie Kirkcaldy? Es evidente que sus cuidados te proporcionaron alivio. S, el dolor disminuy. No cuestiono sus habilidades en el arte de la curacin. Es una mujer hermosa, con los ojos ms bellos que jams he visto. Pero no la conocemos. Creme esa muchacha guarda secretos. Y por qu debera contarnos todo respecto a si misma? Despus de todo, tampoco ella nos conoce. Es natural que acte con cautela. Rezo para que sea solo cautela, y no est ocultando nada. Vivimos una poca demasiado peligrosa para depositar nuestra confianza en extraos tan rpidamente, aunque esa extraa tenga una bonita cara. Un paso en falso ahora podra costarnos la vida de Eric. Balfour cerr los puos. Nigel tena razn. No era un buen momento para dejarse influenciar por los encantos de una mujer. Aunque no pudiese, o no quisiese volverse atrs en la decisin que haba tomado, sera cuidadoso en cuanto llegasen a Donncoill. Su familia ya haba sufrido las consecuencias de la lujuria desenfrenada. No pretenda cometer los mismos errores que su padre. Al salir de la barrera que formaban aquellos hermosos rboles centenarios, Maldie pudo ver por primera vez los contornos de Donncoill. El castillo se ergua en lo alto de una colina, tan inexpugnable como amenazador. Las bastas tierras que lo cercaban pareca frtiles, capaces de surtir a los Murray con una cosecha que muchos escoceses envidiaran. Pero le bast una breve ojeada para concluir que no se cultivaban los campos como deberan. Las guerras constantes consuman el tiempo y el esfuerzo que, en otras circunstancias, seran dedicados a la agricultura. Cundo entenderan los hombres que las disputas y las guerras interminables les robaban lo esencial?

De prisa, Maldie alejo los pensamientos melanclicos y concentr su atencin en la fortaleza. Rodeada de altas murallas de piedra, Donncoill no pareca haber sufrido las mismas negligencia que las tierras que lo rodeaban. Si no todo lo contrario. Imponente con sus torres cuadradas, la vieja estructura bien conservada, haba ganado nuevas alas que conservaban la armona de la arquitectura original. Su madre acostumbraba a entretenerla contndole historias sobre los magnficos castillos de Francia e Inglaterra. Pero empezaba a preguntarse si el laird Balfour haba visitado tales lugares, tras haber visto el esplendor de Donncoill. Todava queda mucho que hacer aqu, pero el trabajo avanza a pasos lentos. Dijo Balfour, apareciendo a su lado de repente y agarrando las riendas del caballo. Esforzndose por controlar su nerviosismo, provocado por la simple proximidad de aquella figura masculina, ella murmur: Quiz deberais dejar vuestra espada envainada ms a menudo. Sera feliz si fuese posible. Es una pena que Beaton no comparta mi deseo de tener paz. Hablis de paz y marchis a la guerra. Dudo que Beaton os hubiese invitado a un enfrentamiento. Och, nos invito, si. An si hubiese enviado un emisario, su mensaje no habra sido ms claro. Ese mal nacido secuestr a Eric, mi hermano ms joven, en una emboscada dentro de mis tierras. Y entonces solo estaba esperando a que aparecieseis delante de las puestas de Dubhlinn. Si admiti Balfour, un poco avergonzado con su propia estupidez. Desde el principio yo saba que nuestro ataque precipitado sera un error, pero tambin saba que no poda abandonar a Eric en manos de aquella gente. Intent hablar con Beaton antes de iniciar el ataque, para resolver la cuestin sin que se derramase sangre. El muy infame me hizo creer que aceptara un acuerdo y me hizo acercarme ms a las murallas. Naturalmente se trataba de una trampa. El me quera cerca para darles a sus arqueros la oportunidad de acertasen con mayor facilidad. Y su plan casi sali bien. Por suerte, al ordenar la retirada, consegu evitar que mis hombres fuesen masacrados. No deberais haber partido hacia Dubhlinn. No lo comprendis. Por un momento Balfour se pregunt por qu se estaba tomando el trabajo de justificar sus acciones delante de una extraa. Entonces se dio cuenta de que simplemente le gustaba

hablar con ella. Y al analizar lo ocurrido en voz alta, intentaba explicarse el fracaso a s mismo. Mis hombres estaban furiosos a causa de la traicin de los enemigos y ansiosos por derramar su sangre. Decididos a asumir hasta la ltima consecuencia, perdieron la capacidad de reaccionar con claridad y me retras en hacerlos recobrar la razn. Solo cuando Nigel fue alcanzado, escucharon mis rdenes de retirada. Y Beaton continua teniendo a vuestro hermano prisionero. A pesar de no querer, Maldie sinti en su carne la angustia del caballero. Prefera no preocuparse con problemas ajenos, cuando apenas era capaz de lidiar con los suyos. Cierto. Pero por lo menos, Eric ahora sabe que los Murray lucharn para liberarlo. Y por qu el nio iba a pensar otra cosa? A fin de cuentas, es vuestro hermano. Por un segundo Balfour vacil. Entonces decidi que no haba necesidad de guardar el secreto. Eric es mi medio hermano. Hijo de mi padre y de la ltima mujer de Beaton. Cuando Eric naci, Beaton, para vengarse de su esposa adltera, lo abandon en una colina para que muriese. Uno de nuestros hombres lo encontr. No tardamos en descubrir la verdadera identidad del muchacho y el motivo de aquella bajeza. A partir de ese momento se acentu el conflicto entre los clanes. S. Lo que fuera una ria, se transform en un conflicto armado. La muerte de mi padre puso fin a la discordia. Y ahora, hay acontecimientos inesperados. Como no fue capaz de engendrar un hijo varn, Beaton pretende proclamar a Eric su legtimo heredero y usarlo como escudo para protegerse de los que intentan robarle el poder. Tenemos que rescatar a Eric antes de que la enfermedad de Beaton le robe el resto de sus fuerzas y lo deje a merced de sus adversarios polticos. Beaton se muere? Maldie se mordi el labio inferior hasta hacerlo sangrar. Sospechaba que su reaccin no haba pasado desapercibida para Sir Murray. Su voz son demasiado spera, demasiado exaltada. La idea de que la enfermedad de Beaton acabase impidindole vengarse la alarmaba. Si Beaton mora por causas naturales, no podra cumplir la promesa que le haba hecho a su madre.

Si, eso es lo que me informaron. respondi Balfour, observndola con evidente curiosidad. Cul sera el motivo de esa sbita emocin estampada en aquel adorable rostro? Disclpeme, seor, pero por un breve instante solo pude pensar en cmo podais erguir la espada contra un moribundo anciano. Esperaba que su mentira sonase convincente. No era hora de confesar la verdad al caballero. Entonces me acord del tormento de vuestro hermano. No tenis mucha fe en la honradez de los hombres, no? Nunca tuve motivos para ello. Al cruzar las puertas de Donncoill, Maldie cambi de tema. Seguro que en un castillo como este existe una persona capacitada para cuidar de los enfermos. No creo que me necesitis. Tenamos una excelente curandera que muri hace dos aos. Ella intent ensear a una sucesora, que result no poseer ni aptitud, ni habilidad para el ejercicio de sus funciones. Esa mujer siempre usa sanguijuelas para el tratamiento de cualquier enfermedad. Con frecuencia me pregunto si su ineptitud no adelant la muerte de mi padre. Sanguijuelas Maldie repiti, meneando la cabeza. Reconozco su utilidad, pero acostumbran a ser usadas errneamente. Vuestro hermano, por ejemplo, ya ha sangrado suficiente y expuls todas las impurezas de su cuerpo. El uso de sanguijuelas en su caso no solo sera inadecuado, sino peligroso. Es lo que yo pienso. Pero, no deseo ofender a vuestra curandera. Esto no la molestar. A ella no le gusta el trabajo y solo lo hace por el prestigio que le reporta. Ser fcil asignarle otra tarea que le dar la misma posicin de honor entre las otras mujeres. En el patio interno de la fortaleza, un mutilado los esperaba. Enseguida llantos convulsivos llenaron el ambiente y Maldie intent desesperadamente cerrar sus odos a las lamentaciones. Desde nia, empatizaba con el dolor de los dems y el sufrimiento de aquellos que haban perdido un ser querido en la batalla Pero al mismo tiempo dese que su madre la hubiese ayudado a aprender cmo protegerse de esos ataques emocionales. No estaba siendo ingrata. Fuera es misma habilidad la que les permitiera ganar dinero de vez en cuando. Inspirando profundamente, Maldie procur

calmarse para soportar la invasin de los torturantes sentimientos ajenos. Os encontris bien? Pregunt Balfour preocupado, notando su palidez al ayudarla a desmontar. Si, solamente estoy cansada. Maldie se gir hacia el herido Vuestro hermano debe ser llevado a una cama. El da en la litera ha sido duro y la noche no tardar en llegar. Creo que vos tambin necesitis descansar. Estar bien. Vuestro caballo es un magnfico animal, aunque no estoy acostumbrada a montar. Es natural que me encuentre cansada. Pero no temis, seor. Me encuentro en condiciones de cuidar de vuestro hermano y para que podis regresarlo a la lucha. Sonriendo brevemente, Balfour la observ seguir a los hombres que llevaban a Nigel con pasos rpidos y decididos. Por un momento ella le haba parecido tan afectada por la tristeza que la rodeaba, tan afectada por el sufrimiento, que pareca a punto de desmayarse. Entonces, an plida y temblorosa, haba retomado la impertinencia que le resultaba peculiar. Nigel tena razn. Algn misterio la envolva. En una fraccin de segundo, la joven haba pasado de la compasin a la burla. Tambin haba tenido aquella misma reaccin ante la noticia de la inminente muerte de Beaton. La explicacin ofrecida por la pequea Maldie Kirkcaldy no lo haba convencido. Pero aun as, continuaba desendola ms de lo que debera, ms de lo que sera sensato. Ese deseo no lo cegara, no le hara olvidar que deba actuar con cautela. Con la vida de Eric en juego, no poda permitirse que la pasin le impidiese pensar con claridad. Maldie Kirkcaldy guardaba algunos secretos y para intentar satisfacer el deseo que lo consuma, tendra que descubrir cules eran esos secretos.

CAPITULO 2

Levantndose, Maldie dejo escapar un pequeo gemido, al notar el cuerpo dolorido de cansancio. Aliviada, noto que Nigel continuaba durmiendo, indiferente al ruido. Durante tres largos das y noches haba estado luchando para librarlo de la fiebre, permitindose apenas breves perodos de descanso cuando Balfour asuma su puesto a la cabecera de su hermano. Por fin la fiebre haba cedido, pero aun as prefera mantener una vigilia constante. Caminando hasta una mesita junto a una ventana estrecha, se sirvi una copa de sidra. No era fcil cuidar de Nigel sola, aunque le haba bastado cruzarse con la curandera de Donncoill para decidir guardar las distancias. Grizel tena una apariencia inmunda y la piel cubierta de pstulas. Adems rezumaba amargura e infelicidad. La mujer no solo detestaba la funcin que se le haba encomendado, si no que daba la impresin de odiar a todo y a todos. Ese tipo de persona, indiferente al sufrimiento ajeno, jams podra dedicarse al arte de la curacin, sin importar cunto conocimiento tuviese sobre el asunto. Para ayudar a alguien se necesitaba, por encima de cualquier cosa, desear proporcionar alivio, suavizar el dolor. Antes de marcharse de Donncoill tendra que explicarle el problema a Balfour, para que Grizel no retomase aquella posicin de extrema responsabilidad. Le gustara encontrar una sustituta para esas funciones mientras estuviese en el castillo. Pensativa, Maldie volvi a llenar la copa de plata. Ahora que Nigel mejoraba, tendra que salir de sus aposentos, pero eso significara enfrentar a Balfour sin usar a su paciente como escudo. Nunca haba dudado de su capacidad como curandera y se haba dedicado enteramente a la recuperacin de Nigel. Pero reconoca que se

escudaba detrs del enfermo siempre que el laird de Donncoill se acercaba. Esa cobarda la irritaba y la asustaba. El entrar en los aposentos de su hermano, Balfour no intentara tocarla en ningn momento, toda la atencin la centraba en Nigel. Sin embargo, una simple mirada del caballero haca que le hirviese la sangre en las venas. A pesar de estar exhausta, poco consegua descansar cuando Balfour estaba cerca, la figura viril y sensual le robaba el aliento. Aunque l la trataba con la ms absoluta cortesa, estaba claro que la deseaba. Y ella a pesar de querer lo contrario, no consegua permanecer indiferente ante esa presencia masculina, cada nervio de su cuerpo vibraba de anticipacin. Esta situacin peligrosa amenazaba con escapar a su control. Cmo iba a lidiar con esas sensaciones extraas? Hasta cundo podra resistir los deseos de su cuerpo? Tal vez debera haber permanecido escondida detrs de aquel arbusto, apartada del camino. Empiezo a pensar que comet un serio error. Maldie murmur, suspirando profundamente. No, no lo creo. Mi hermano tiene mejor aspecto. Dijo una voz profunda a su espalda. Dando un respingo, ella se gir, casi tirando la copa de sidra al suelo Me asustasteis, mi seor. Balfour sonri, encantado con el nerviosismo que mostraba la joven. Al principio se pregunt si le causaba miedo a Maldie Kirkcaldy. Pero luego descart esa posibilidad. No era temor lo que vea reflejado en aquellos maravillosos ojos verdes si no un reflejo de su propio deseo. Ah, como le gustara saber si el origen de esa inquietud era provocado por la inocencia de la doncella, y no por el recelo de ceder a la obvia atraccin mutua. Ese conocimiento le ayudara a decidir cul sera su prximo paso. No, no era cierto. No importaba como se senta Maldie con respecto a la situacin. La deseaba y pretenda tenerla. Vamos, no doy tanto miedo, no? Incapaz de contenerse, extendi la mano y le acarici suavemente el cabello negro brillante. A pesar de la delicadeza del toque, Maldie se estremeci. Sir Murray no necesitaba decir nada, sus intenciones eran evidentes. Nerviosa, se alej.

No me dais miedo, seor. minti, volviendo a dejar el cliz vacio sobre la mesa. Solo considero esta situacin un poco inapropiada. Me ensearon que no debo permanecer sola en un cuarto con hombre al que apenas conozco. La solucin para ese problema es sencilla. Ah, s? Entonces, ya os vais? No, milady. Me conoceris mejor. Reparando en la expresin disgustada de la joven, complet: No ser una experiencia desagradable, creedme. Y no podis esconderos aqu todo el tiempo. En efecto. Me quedar en Donncoill hasta que vuestro hermano se recupere. Despus, me ir. Quiz se necesiten meses para la completa recuperacin de Nigel. El ya no precisa de cuidados constantes. Os gustar apreciar la belleza de la primavera. Puedo apreciar la belleza de ventana. contest ella cautelosa. la primavera desde mi

Cierto. Los encantos de la estacin deben ser saboreados de cerca. No hay nada que se compare al placer de sentir la brisa suave rozar nuestra piel. Lentamente, Balfour volvi a acariciarle el pelo de manera casi ntima. El aire perfumado nos calma y disipa el mal humor. No me siento nerviosa, ni malhumorada. Con las manos en las caderas ella dio un paso atrs y lo mir, desafiante. Si parezco irritada es porque no acostumbro a hacer este tipo de juegos. De qu juego estis hablando, muchacha? No estoy jugando a ningn juego. Aunque intent parecer inocente, Balfour se dio cuenta de que no la haba engaado. No sabis mentir. Estis coqueteando conmigo, provocndome, jugando al juego de la seduccin. Creo que me habis malinterpretado. No. Conozco esa estrategia muy bien. Solo de pensar en las formas sutiles, y tambin brutales, que los hombres haban utilizado para llevarla a la cama se pona furiosa. Muchos han intentado valerse de esas tcticas antes.

Y fallaron? Para su asombro, Balfour se sorprendi al desear que ella no hubiese sido de ningn otro. No debera importarle que una extraa fuese inocente o no. Pero le importaba! Boquiabierta, Maldie no consegua dar crdito a lo que acababa de or. Los hombres, en general, consideraban a cualquier muchacha pobre amoral y parecan sorprendidos cuando descubran lo contrario. No consideraba a sir Murray un hombre prejuicioso, por eso le haba sorprendido tanto su pregunta irrespetuosa. Obligndose a no dejarse dominar por la furia ciega, Maldie se propuso analizar la situacin con imparcialidad. La ltima cosa que le gustara descubrir era que Balfour, al igual que muchos anteriormente, la consideraban una ramera, solo por el hecho de ser pobre. Entonces, poco a poco, se dio cuenta de lo que pasaba. El no intentaba insultarla, ni menospreciarla. Haba actuado movido por la rabia, el miedo y una inexplicable curiosidad. Casi como si quisiese escucharla decir que si, para librase de algn sentimiento incmodo o confuso. Claro que fallaron replic amargamente. Como bien sabris, no disfrut de la riqueza y las comodidades a las que vos estis acostumbrado, mi seor. Fui criada en mundo mas duro. Si, muchos hombres creen que una muchacha humilde nunca se niega a hacer cualquier cosa que le pueda reportar ganar algunas monedas y que debe agradar a los miembros de una clase social superior. En cuanto a m, escog aprender a defenderme, en lugar de desempear el papel de prostituta. No pretenda ofenderos. Tal vez no, pero eso fue lo que ocurri. En ese caso, espero podis perdonarme. En un gesto galante Balfour tom su mano pequea entre las suyas y la bes. Si vuestras disculpas fuesen sinceras, no continuarais cortejndome. Antes de poder darse cuenta de lo que pasaba, Maldie se encontr aprisionada entre unos brazos fuertes. Acabis de disculparos y ahora pretendis insultarme nuevamente. Lo acus, intentando liberarse. No, solo pretendo besaros. Balfour saba que estaba ignorando los lmites que se impondra cualquier caballero honrado. A pesar de poseer algn conocimiento del mundo, Maldie haba reservado su inocencia. Las costumbres exigan que la tratase con gran respeto. Por qu, entonces, no consegua controlar el impulso de besarla? Sera un error actuar as con la bella y distante Maldie Kirkcaldy. Pero era demasiado dbil

para superar la tentacin. Desde el primer momento que la haba visto, haba querido probar el sabor de esa boca carnosa. Solo esperaba no tener que pagar caro por su osada. Estis yendo demasiado lejos, seor. Maldie pretendi hablar con tono firme, cortante, pero su voz son ronca, temblorosa. El instinto le deca que si ofreciese alguna resistencia el la respetara. Pero no tena fuerzas para alejarlo de ella. Aunque renuente, y odiando su propia flaqueza, admita que deseaba que la besara. Y deseaba corresponder su caricia. En el momento en que sus labios se tocaron, Maldie supo que haba perdido toda capacidad de protestar. Confundida, permiti que su lengua imperiosa invadiese su boca y la arrastrase rumbo a lo desconocido. Sensaciones que nunca se imaginara capaz de experimentar la sometieron, apagando sus temores e inseguridades. Y lo que ms la asustaba era descubrir que su deseo se igualaba al de sir Murray. Cuando l se separ algunos centmetros para respirar, protesto en un susurro, desconforme con la separacin. Una vez que sus cuerpos estuvieron pegados, la presin del deseo masculino no le pas desapercibida. En cuanto Balfour comenz a cubrir su cuello de ardientes besos, Maldie, instintivamente, presion sus caderas junto a las de l, gozando al orle gemir de placer. Ah, sabes tan bien. Balfour susurr, besndole los ojos, la nariz, la cabeza y la boca. Silenciosamente el se recrimin por la mala eleccin de las palabras. La forma en que Maldie le haca sentir se mereca mayores elogios, versos capaces de emocionar a una muralla de piedra. Pero, aunque poseyese el don de la oratoria, no sera capaz de usarlo en ese momento. El olor, el sabor, las curvas voluptuosas de ese cuerpo escultural le impedan reaccionar con claridad. Solo consegu pensar en una cosa. En hacerla suya. Maldie, hermosa Maldie susurr, empujndola hacia la cama. Tambin estas ardiendo, no? S. Parece que me has hechizado. Los dos fuimos hechizados. Besndose desenfrenadamente, los dos de dejaron caer en la cama y Nigel dejo escapar un quejido. El ruido trajo a Maldie de vuelta a la realidad. Horrorizada con la osada de su propio comportamiento, se separ de Balfour y camin hasta el otro lado de la habitacin.

Gracias a Dios, Nigel continuaba dormido y no fuera testigo de aquella escena. Haba actuado de forma irresponsable y no saba a quin deba culpar. A Sir Murray, por haberla seducido sin demasiado esfuerzo, o a s misma, por haberle permitido llegar a ese punto con un nico beso. Por qu segus aqu? pregunt furiosa, alisndose las ropas con un gesto de puro nerviosismo. Con la espalda hacia la enorme chimenea, Balfour no pareca ni un poco arrepentido, sino todo lo contrario. Verdaderamente, lamentaba aquella brusca interrupcin de las caricias y la certeza de que no volvera a tocarla aquella noche. Maldie haba reasumido aquella postura fra e inaccesible de antes. Para impedir que aquella frialdad se transformase en resentimiento, necesitaba hacerle comprender, y que admitiese, que ella haba estado en sus brazos de libre y espontnea voluntad. Si, le haba robado el primer beso. Pero lo que haba sucedido despus, fue consentido. No la haba forzado a nada. La pasin mutua simplemente haba explotado, incontrolable. Hasta hace unos minutos era bienvenido. Balfour respondi, manteniendo un tono de voz calmado y agradable. Incmoda, Maldie se ruboriz. Era imposible negar la verdad. No solamente haba aceptado sus besos, sino que se los haba devuelto con el mismo vigor. Aunque un caballero no debera recordarle que no tena fuerza moral. Jams habra descubierto lo dbil que era si lord Murray no le hubiese robado su primer beso. Antes de que esos labios sensuales tocaran los suyos, apenas haba sospechado que sera incapaz de resistirse. Ahora lo saba con certeza. Pues ya no sois bienvenido respondi con dureza, odindose por sonar como una nia enfurruada. Como podis ver, tengo mucho trabajo por hacer. Ah, s. Necesitis permanecer asistiendo a Nigel mientras duerme. Las palabras destinaban irona. Ahora, enfrentaos a la verdad. Queris que me vaya ahora porque os hice sentir la misma pasin que a m me domina. Ardemos de deseo el uno por el otro y temis que si permanezco aqu, reencienda ese fuego que nos consume. Cuanta arrogancia. Cuanto descaro. Me habis engaado. Yo dije que no quera aquel primer beso y vos me ignorasteis. Como cualquier hombre, no habis vacilado en tomar lo que querais. Si, acepto la culpa de robaros el primer beso. Con la cabeza erguida, Balfour camin hacia la puerta y la abri. Entonces, se gir

para mirarla. Pero, muchacha, vos me habis dado el segundo, un beso tan voraz como lo habra sido el mo. Si, probablemente sea ms fcil tratar de negar lo innegable y dejar recaer la culpa sobre mi espalda, pero no os considero una mujer que acostumbre a mentirse a s misma. Me deseis Maldie Kirkcaldy, tanto como yo a vos. Los dos lo sabemos. Cuando la puerta se pech, Maldie se sent en el taburete al lado de la chimenea, humeando de rabia. Oh, como le gustara haber encontrado una respuesta a la altura de esa provocacin. Se haba quedado muda, inmvil como una tonta. El muy insolente haba dicho todo lo quiso y se haba retirado sin que ella pudiese demostrar ninguna reaccin en defensa propia. Sin que encontrase ninguna justificacin para aquel acceso de locura. Lo que realmente le preocupaba y la enfureca, era reconocer que sir Murray tena razn. Poda llamarle arrogante, rudo y vanidoso, pero nada cambiara el hecho de que estaba en lo cierto. Le deseaba con todas sus fuerzas. La quera en cuerpo y alma. Se haba vuelto ciega de pasin cuando se haba besado y no sera justo obligarlo a asumir solo toda la culpa de lo que ocurriera. Y por lo que casi llega a ocurrir. Aunque eso es lo que hiciera. Siempre le haba resultado fcil ridiculizar la pasin, siempre se haba redo y se alejaba de los hombres que trataban de asediarla. La indiferencia con la que trataba a aquellos que procuraran conquistarla la haba vuelto demasiado segura de si misma y se haba pensado lo suficientemente fuerte como para no repetir los errores de su madre. Balfour haba acabado con esa confianza. Haba destruido su auto confianza. Con un nico beso, la obligara a verse como cualquier otra mujer, dbil y vulnerable. Ahora, no solamente lo acusaba de forzarla a aceptar esa incmoda revelacin, sino que tambin temera estar junto a l. Haba venido a Donncoill buscando ayuda en su venganza contra Beaton, no para transformarse en la amante del seor del castillo. Tan pronto como Nigel estuviese en condiciones de cuidarse solo, tendra que tomar una decisin. O se aliaba con los Murray en la guerra contra Beaton, o huira de la tentacin que representaba Balfour. Ya no le caba ninguna duda de que permanecer en Donncoill significara perder su inocencia. Y, principalmente, el corazn. Se preguntaba si no sera un precio demasiado alto a pagar por la ayuda en la destruccin de Beaton. Balfour respir profundo, con la mirada fija en el horizonte. Estaba actuando como un adolescente apasionado y eso lo incomodaba. Simplemente no consegua parar de pensar en Maldie, en el sabor delicioso de sus labios rosados, en la sensualidad de su cuerpo

pequeo y escultural. Haca una hora que la haba dejado y ya ansiaba volver a verla, abrazarla, besarla. Solo la certeza de que cometera un serio error en caso de ceder al impulso, lo frenaba. A ella le llevara algn tiempo aceptar y asimilar lo que haba sucedido entre los dos. Igual que a m susurr, apoyndose sobre el parapeto de la muralla. Nunca ninguna mujer le haba hecho experimentar una pasin tan violenta, nunca ninguna mujer le robara la capacidad de reaccionar con claridad. Y reaccionar con claridad era esencial en este momento, cuando la vida del pequeo Eric estaba en peligro. Nigel empeor? pregunt James, aproximndose. No. La fiebre remiti y el duerme. Eso fue lo que me dijeron. Pero por tu expresin sombra pens que no era cierto, mi seor. No es la salud de mi hermano lo que me preocupa ahora, sino la sanadora. Una muchacha muy bonita coment el maestro de armas, observando a su seor con atencin. Bonita dems. Dulce dems. Tentadora dems. Y necesitada dems. Pensativo, Balfour mene la cabeza. Es verdad. Necesitbamos una desesperadamente una curandera en Donncoill y, como por arte de magia, all estaba Maldie Kirkcaldy, al lado de un camino. Una bendicin o una trampa? S que a veces, en casos de extrema necesidad, Dios escucha nuestras splicas y realiza un milagro. Pero, no puedo correr el riesgo de creer en milagros ahora. Hay demasiado en juego. Tal vez deberas despedirla ahora. Sera lo ms sensato. Ella misma afirm que partira de Donncoill una vez que Nigel se haya recuperado. La razn me dice que eso ser lo mejor. Pero me enfurece no haber aprendido nada de las muchas locuras de mi padre. Deseo a la muchacha y es todo en lo que puedo pensar.

No, no es todo, porque sabes que esa extraa guarda secretos. Y hay preguntas que necesitan ser respondidas. Cierto. Pero cuando estoy junto a Maldie, no pienso en arrancarle ninguna respuesta. Entonces yo me ocupar de ese problema. Balfour vacil por un breve instante. El orgullo me obliga a querer resolver el asunto por m mismo. Felizmente, el buen juicio habla ms alto. La fascinacin que esa mujer ejerce sobre m me impedira actuar con imparcialidad. No s si podra tomar las decisiones acertadas. Descubre lo que puedas. Maldie Kirkcaldy apareci en un momento de necesidad, y tambin en una poca de conflicto. Tal vez sea un bello ngel de la misericordia. O la tentacin de la serpiente mandada a nosotros por nuestro enemigo. No me cabe duda de que guarda muchos secretos, secretos que pueden comprometer nuestra seguridad. No tardes mucho en descubrirlos, viejo amigo. Confieso que al mirar esos ojos verdes, la sangre me hierve en las venas y la voluntad me flaquea. Descubre la verdad, antes de que yo este demasiado cegado para ver cualquier cosa negativa sobre Maldie Kirkcaldy.

Cuidis muy bien de m. dijo Nigel, en cuanto Maldie lo ayud a sentarse en la cama y le coloc varias almohadas a su espalda para proporcionarle mayor confort. Habra muerto si no me hubieseis atendido. Ella se retir cuando Nigel la agarr por la cintura. Libre de la fiebre desde cinco das, el caballero la vena atosigando con atenciones que la incomodaban y la asustaban. Solo haba necesitado recuperar la fuerza en los brazos para que Nigel comenzara a tocarla. Si, toques sutiles, inofensivos, fcilmente disculpables, excepto por la creciente frecuencia. Tambin sus ojos color mbar la miraban con excesivo calor. La ltima cosa que necesitaba era otro Murray tratando de arrastrarla a la cama, pens, esquivndolo con la excusa de recoger la bandeja que la sirvienta haba dejado sobre la mesa cerca de la ventana. Nigel la estaba cortejando de un modo mucho ms dulce y corts que Balfour, tratndola como un noble debera tratar a una verdadera dama. Pero a pesar de la gentileza y las palabras galantes de aquel hombre extraordinariamente apuesto, no se senta ni un poco atrada.

Creo que voy a necesitar vuestra ayuda para comer el caldo. dijo l, acomodando la bandeja en su regazo. Aunque lo crea perfectamente capaz de alimentarse solo, Maldie atendi a su pedido y se sent al borde de la cama. En cuestin de segundos, una de sus manos masculinas se posaba en su rodilla con naturalidad. A pesar de que aquel toque le resultaba desagradable decidi no repudiarlo inmediatamente. La fiebre alta y las heridas profundas haban mermado las energas de Nigel y exista la posibilidad de que el no pudiese manejar la cuchara con eficiencia. Como consideraba al enfermo inofensivo, resolvi no discutir su peticin de ayuda. Por qu estis buscando a vuestros parientes aqu? El clan de los Kirkcaldy plant races a muchos kilmetros de Donncoill. Si, lo s. No me perd si es lo que estis pensando. Solo quera encontrarlos. Por qu? Nigel tosi cuando Maldie, no muy gentilmente, le meti un pedazo de pan en la boca. Es una pregunta razonable protest, sonriendo al notar que se haba irritado. Puede que los Kirkcaldy no deseen tenerme cerca. A fin de cuentas, soy pobre y tuve una vida dura. Como varios de los Kirkcaldy, sin duda. Si. Pero, lo que aun no os he contado seor, es que soy una bastarda. A pesar de la sorpresa no encontr desprecio o disgusto al mirar al caballero. Mi madre, la hija ms vieja de lord Kirkcaldy, se dej convencer y separar de su familia. El hombre que la sedujo era casado y cuando la pobre ingenua se qued embarazada, la abandon. Avergonzada, ella no tuvo el valor para volver con su familia. No correra riesgos contando esa parte de la verdad, decidi Maldie. Aunque se guardara en secreto el nombre del canalla. Tambin omitira el detalle de el solo las haba abandonado despus de su nacimiento, al haber comprobado que no era el nio que haba deseado engendrar. Revelar el nombre de su padre le causara ms problemas, y tal vez, se pondra en un peligro mayor. Quiz habis juzgado mal a los Kirkcaldy. Nigel uso las dos manos para llevarse el cliz de vino a la boca. Es posible que no les importe que seis bastarda. Probablemente el miedo de vuestra madre, de que os rechazasen, resultase de su propio sentimiento de culpa y vergenza. Tal vez deberais volver para hablar con ella. No puedo. Mi madre muri.

Lamento vuestra prdida. Entonces estis buscando a la familia de vuestro padre? No. El maldito nunca demostr ningn inters por m. Y el sentimiento es recproco. Inquieta Maldie se levant abruptamente. Habis terminado? Retir la bandeja del regazo del enfermo y la coloc sobre la mesa cerca de la ventana. Estaba claro que responder a unas pocas preguntas no iba a satisfacer la curiosidad de Nigel. A pesar de ser cuidadosas, sus respuestas daban la impresin de provocar otras preguntas. No sera fcil continuar guardando sus secretos sin levantar sospechas. Si resolviese permanecer en Donncoill, y envolverse en la lucha contra Beaton, estara obligada a inventar una historia sobre su pasado, una historia detallada, bien elaborada para enfrentar preguntas indiscretas. Pero no saba si conseguira inventar una mentira tan complicada. O si sera capaz de sostenerla. Cuando Balfour entro en el cuarto, poniendo fin al interrogatorio de Nigel, Maldie experiment un alivio inesperado. Desde que se haban besado, haba hecho lo imposible por evitarlo. Aunque se limitaba a tratarla con la ms respetuosa deferencia cuando visitaba a su hermano enfermo, el brillo intenso de sus ojos oscuros dejaba claro que lord Murray no tardara en cambiar de actitud. Con los nervios a flor de piel, ella intent escapar de la habitacin. Pero unas manos firmes la sujetaron por el brazo. Iba a dejaros a solas con sir Nigel Maldie murmur, intentando, en vano, librarse de los dedos que a sujetaban igual que tenazas. Aunque no quiero herir los sentimientos de mi hermano dijo Balfour, sonriendo , vena a buscaros a vos. Por qu? Es hora de que tomis un poco de aire fresco, de disfrutar de la primavera. Ya tom aire fresco suficiente cuando viaj de Dundee hasta aqu. Pero el tiempo no era tan bueno. El cielo est ms azul ahora, el sol calienta ms. Vuestro hermano puede necesitar alguna cosa. Si coincidi Nigel demasiado deprisa, tanto que Balfour se lo qued mirando

atentamente. No creo que deba quedarme solo. No estars solo. La vieja Caitlin est de camino, ansiosa de hacerte compaa. Escuchndolo protestar entre dientes, sonri. La pobre no puede esperar para pasar algunas horas cuidando a su lindo beb. Qu historia es esa? Maldie pregunt curiosa, mientras los dos salan al jardn. La vieja Caitlin fue la nana y ama de cra de Nigel. Ella todava lo ve como un nio y lo trata como tal. Por qu accedisteis a venir conmigo despus de pasar das y das evitndome? Por un instante Maldie pens en contarle la verdad, en contarle que Nigel la estaba cortejando. Simplemente haba escogido entre dos hermanos que intentaban llevarla a la cama. Senta la necesidad de poner fin a las intenciones de Nigel antes de que ocurriese un enfrentamiento desagradable. Aceptar la compaa de Balfour, que nunca haba disimulado cuanto la deseaba, debera bastar para que Nigel dejase de cortejarla. No, no le dira nada a Balfour. Ya tena problemas suficientes en Donncoill como para enfrentar a un hermano contra otro, o peor an, incitarlos a alguna especie de competicin masculina, en la que ella sera el premio. No estaba evitndoos. Lo estabas, si. Escapabas cada vez que me veas, como una gatita tmida. Le dais ms importancia de la que tiene, mi seor. Por qu vuestra presencia me incomodara? Corriendo como una conejita asustada en busca de un refugio seguro? Yo apenas pretenda dar a vuestro hermano la oportunidad de conversar en privado. Como una pequea zorrita huyendo de perros de presa? Enseguida se quedar sin comparaciones con animales, mi lord. Balfour ri con ganas. Escondindose entre las sombras como un bichito inseguro?

Esperad un momento Lo encar ella, irritada. Por qu tanto escapando, corriendo, huyendo? No os gusta el trmino esquivar? No tengo miedo de vos, lord Murray. Agarrndolo nuevamente del brazo, el prosigui con el paseo. No? Entonces por qu me evitas? Por qu no soy tan apuesto como Nigel? En los mismos instantes en que percibiera el deseo reflejado en los ojos de su hermano, Balfour haba luchado con el impulso de arrastrar a Maldie lejos y esconderla, actuando como un nio enfadado porque no quiere compartir su juguete favorito con nadie. Desde que tuvo suficiente edad para interesarse por el sexo opuesto, perciba la preferencia de las damas por Nigel, cuyo rostro perfecto, personalidad extrovertida y su admirable habilidad con las palabras las encandilaba. Todas suspiraban por la belleza de Nigel, elogiaban su encanto y sus maneras refinadas. Una de ellas incluso le haba dicho que ningn amante superaba el empeo de Nigel en la cama. Con el tiempo, Balfour aprendi a aceptar la superioridad de su hermano en relacin con las mujeres. Pero, cuando lo vio sonrer seductoramente a Maldie, los viejos celos volvieron. Tuvo que luchar por mantenerse en silencio, para sofocar su inseguridad cuando los vio juntos. En verdad, no haba notado ninguna seal de que Maldie se interesase por Nigel, pero quera escucharla afirmarlo en voz alta. No creo que existan muchos hombres en Escocia tan apuestos como Nigel. Su comentario daba la impresin de haber herido a Balfour, pens entre sorprendida y curiosa. Tal vez ni si quiera en el mundo entero. Vuestro hermano es un hombre increblemente apuesto. Las chicas siempre lo han perseguido. Imagino que sir Nigel nunca ha necesitado correr tras las mujeres, o esforzarse por conquistarlas. Cunto tendr que esforzarse para conquistaros? Lord Murray estaba celoso, pens Maldie, con una punzada de orgullo. Reparando en la manera en que Nigel la miraba, el dedujera que, como muchas otras mujeres, ella haba sucumbido a la fascinacin que ejerca aquel rostro bonito, la sonrisa devastadora y las palabras dulces. Aunque tal demostracin de celos la alentaba, tambin la insultaba. Sin embargo, no era difcil comprender que Balfour lidiaba con sentimientos antiguos, viejas rivalidades fomentadas por mujeres inmaduras a lo largo de aos. Pues all estaba su oportunidad de

rechazarlo, de poner punto final a los avances de sir Murray, fingiendo estar cautivada por Nigel. Por qu entonces se rehusaba a hacerlo? Por qu no quera enfrentar a los dos hermanos? No, no era por eso. Entenda muy bien la angustia de Balfour, habiendo experimentado en su propia piel el rechazo. Siendo pobre y bastarda, haba sido, con frecuencia ignorada o descartada. Mucho respondi, finalmente. De Verdad? Not como mi hermano te mira. Ah, es una pena. Yo esperaba que Nigel estuviese curado de esa locura antes de que nadie se diese cuenta. El siente gratitud hacia m por haber aliviado su sufrimiento. No olvides que, durante una semana, vuestro hermano no vio nada ms que mi rostro. Un rostro que cualquier hombre sentira placer de contemplar. Un calor intenso la invadi. La galantera de Nigel siempre la dejaba indiferente. Pero, bastaba que lord Murray dijera que la encontraba bonita, para sonrojarse y derretirse por dentro. En aquel momento se dio cuenta de su corazn traicionero haba acogido a aquel hombre serio y altivo. No se trataba solo de pasin carnal lo que senta, sino de algo ms profundo. Y ms temible. De repente, ella se descubri en un lugar soleado del jardn, aprisionada entre unos brazos fuertes. No la haba llevado all para dar un paseo al aire libre, para disfrutar de una tarde primaveral, si no a un lugar apartado, donde el seor de Donncoill podra robarle un beso. Lo que realmente preocupaba a Maldie era su incapacidad de rechazarlo, de impedirle continuar con ese juego de seduccin. Debera libarse de su abrazo, herirlo con algunas palabras rudas y correr, lo ms deprisa posible, a la seguridad del cuarto de Nigel. En vez de tomar una decisin sensata, permaneci paralizada como una boba, hechizada por la belleza de ese rostro masculino. Entonces este era vuestro plan desde el principio lo acus, posando las manos sobre un pecho ancho en un arrebato de resistencia. Me estis acusando de valerme de artificios para atraeros hasta aqu? La voz baja e intensa son como una caricia para sus odos femeninos. Si, lo hago. lo negis? Maldie se estremeci cuando la beso en la nuca.

No, no plane nada, bella dama. Solo llegu a la conclusin de que necesitabas salir de aquel cuarto. Cuando Maldie abri la boca para protestar, un beso la call. A pesar de saber que estaba bordeando el peligro, la presin de la lengua imperiosa disolvi todos sus recelos. No tena fuerzas para negarse a sus caricias. En un impulso incontrolable, le ech los brazos al cuello y se apret contra el. La asombraba que un simple beso pudiese incendiarlos, llevndolos a actuar como animales en celo. Aun besndola apasionadamente Balfour la presion contra la pared de la torre inacabada, obligndola a sentir el pulsar de su cuerpo rgido. Enloquecida de deseo, Maldie percibi los dedos largos y giles deshacerle el lazo de su vestido y bajarle el corpio hasta la cintura. Al notar los pechos expuestos, pronunci una protesta y quiso apartarlo. Pero en el momento en que Balfour desliz la lengua alrededor de uno de sus pezones y despus se puso a chuparlo, el mundo dej de existir, y la nocin de que lo que hacan estaba mal, desapareci. Como de lejos, Maldie escucho gemidos de placer y, pasmada, descubri que ella era la fuente de esos sonidos desconexos. Durante interminables minutos, los dos se besaron y se acariciaron con una voracidad que se acercaba al salvajismo, las manos se deslizaban por el cuerpo del otro como movidas por un deseo insaciable. Las risas de los nios por fin penetraron la niebla de la pasin en la que ambos se haban encerrado. Despacio, Maldie recobr la razn, dolorosamente consciente de su estado de semi desnudez. Murmurando palabras ininteligibles, empuj a Balfour lejos, notando entonces, que el ya se haba alejado, sin duda anticipndose a su sbito cambio de humor. Mientras se recompona ella se obligaba a pensar en cmo estuviera a punto de perder la inocencia apretada contra una pared, a pocos metros de un patio lleno de gente. Estaba furiosa, consigo misma y con lord Murray. En silencio, Balfour observ a Maldie componer sus ropas, con la sangre aun hirviendo en sus venas. En el momento en que la haba sentido retirarse, necesitara de toda su fuerza de voluntad para soltarla. Ahora saba que haba hecho lo correcto, continuaba ardiendo de deseo. Pero la expresin furiosa de la joven dejaba claro que no tendra oportunidad de volver a experimentar aquella pasin pronto. No soy mejor que cualquier prostituta vulgar e ignorante Maldie habl bajito, procurando, en vano, arreglar su pelo enredado.

No. Una prostituta no siente nada dijo Balfour, apoyndose en la pared de piedra y cruzando los brazos para no ceder al impulso de volver abrazarla. Una prostituta solo se deja hacer, soporta o que est sucediendo pasivamente y luego extiende la mano para recoger el dinero. Por lo menos ella tiene un objetivo: ser pagada por sus servicios. En cuanto a mi, qued claro que basta una bonita sonrisa para hacerme abrir las piernas. Maldie estaba tan disgustada consigo misma, tan decepcionada con su propia debilidad, que el pudor causado por la trrida escena pasara a un segundo plano. No soy mejor que mi pobre madre. Me veo a punto de repetir sus locuras porque hered su debilidad. As como yo parezco inclinado a repetir las tonteras de mi padre. Nunca haba actuado as antes Y t? No! Maldie exclam horrorizada, sabiendo que deba huir de all antes de que lord Murray dijese cualquier otra cosa. El hombre posea la habilidad natural de hablar con la verdad. Verdades duras pero innegables. Mi padre se acost con todas las mujeres atractivas que encontr por el camino, convencido de que amaba por lo menos a la mitad de ellas. Es asombroso que Donncoill no est lleno de sus bastardos. En cuanto a m, hasta hoy nunca haba necesitado luchar para mantener la sangre y la cabeza fras. Cul era la debilidad de tu madre? Ella me pari. No creo que eso fuera una locura. Oh, pero fue as. Son la hija ilegtima de un hombre que no daba la menor importancia a los sagrados votos matrimoniales, un canalla que abandon a mi madre cuando supo que estaba embarazada. El ver que Balfour la miraba compasivo casi la hizo hablar sin reservas. Despus de esa experiencia trgica, ella debera ser ms cuidadosa. Pero esa cautela le dur poco. La infeliz siempre crea que el hombre siguiente sera diferente. Y, de cierta forma, lo fueron. Muchos le daban regalos o dinero. Al final dej de sentir o de importarle. Solo aceptaba el dinero. Tu nunca sers as. Eres demasiado fuerte. Mi madre era una mujer fuerte. A pesar de que lo haba dicho con vehemencia, Maldie ya no tena tanta certeza. Seducida, usada y descartada por un mal nacido, se transform en una mujer sin corazn, insensible como el monstruo que la destruy. Ningn hombre me arrastrar a la cama. No dejar que me embauquen con mentiras, no ser derrotada en juegos de seduccin.

Yo no miento. Tampoco estoy jugando. Lo que hay entre nosotros es puro y dulce. Est mas all de nuestras fuerzas para resistirnos. No. Lo que hay entre nosotros es algo sin importancia, simple lujuria. No me dejar vencer. Suspirando profundamente, Balfour observ como se marchaba. No poda decir nada para hacerla cambiar de idea. Pero, estaba convencido de que ambos compartan un sentimiento de iba ms all de la lujuria, del deseo. Aun no comprenda muy bien la naturaleza de ese nuevo sentimiento. No saba exactamente lo que quera de Maldie, adems de hacerla suya. Por lo tanto, no poda hacerle ninguna promesa. Si intentase hablar de lo que sentan, ella percibira sus inseguridades y sus dudas. Quiz hasta lo acusase de estar mintiendo para seducirla. Se encontraban en un callejn sin salida, decidi Balfour, mientras caminaba en direccin al castillo. Un callejn sin salida terrible y aterrador. Ambos teman repetir los errores de sus padres. Maldie perdera su virginidad si sucumbiese a los dictados de la pasin y la virginidad sola ser la nica dote de una muchacha pobre. El no poda, al menos por el momento, ofrecerle algo ms que darle pasin. Con la vida de Eric pendiendo de un hilo y una batalla aproximndose, no era hora de hacer promesas a ninguna mujer, en especial a una hurfana que guardaba tantos secretos. Lord Murray inspir profundo, intentando calmarse. Maldie empezaba a parecer la nica capaz de resolver aquel dilema, porque sera ella quien arriesgara todo al entregarse. Solo le gustara tener otra oportunidad de mostrarle que valdra la pena rendirse a una emocin tan rara. Despus de lo que haba sucedido esa misma tarde, dudaba mucho de que Maldie le permitiese abordarla tan pronto.

CAPITULO 3

Qu estis haciendo, imprudente? Al entrar al cuarto de Nigel, Maldie no poda creer lo que vean sus ojos. Se haba ausentado solamente una hora, y sin duda, haba cometido un gran error. En la ltima semana, desde que Balfour la sedujese, se

haba entregado con renovado empeo a la tarea de hacer que su paciente se recuperase por completo, evitndole que hiciese esfuerzos innecesarios antes de tiempo. As que, al verlo tembloroso y baado en sudor mientras intentaba caminar apoyado en una sirvienta se haba enfurecido. El muy insensato no solo corra el riesgo de que las heridas se reabriesen si no de quedar permanentemente cojo. Jennie dijo dirigindose a la joven sirvienta mientras obligaba al caballero a volver a la cama , se que este malandrn puede ser muy persuasivo, pero, de aqu en adelante, debes ignorar sus ordenes de ayudarlo a caminar. Pero seora... La muchacha vacil, parada junto a la puerta. No te preocupes por tener que desobedecer a Nigel. Yo misma le explicar la situacin a sir Balfour, que con certeza, me apoyar. El enfermo todava no est en condiciones de permanecer de pie sobre esas piernas esculidas. Esculidas? Nigel protest ofendido. Queris quedar lisiado, seor? Pregunt Maldie secamente, haciendo una seal a Jennie para que se retirase. No, de ninguna manera. Pero es lo que acabar sucediendo si no me ejercito y recupero mis fuerzas. Hace solamente quince das que fuisteis herido, perdisteis mucha sangre y tuvisteis fiebres altas. Por lo tanto, es necesario que permitis a vuestro cuerpo que se recupere tranquilamente, con buena alimentacin y bastante descanso. Pero ya me siento suficientemente bien para intentar caminar. Si, lo se. Pero el sudor y la tembladera dejan claro que vuestro cuerpo aun no esta preparado para ese esfuerzo. Ignorad sus avisos y lo pagareis caro. Hacis que parezca que mi cuerpo tiene vida y reglas propias, diferentes de aquellas que mi mente dice. En efecto. Maldie le sirvi una copa de vino, observando como la sujetaba con ambas manos para llevrsela a la boca, una seal evidente de su debilidad. Creo que sois suficiente inteligente para reconocer que cometisteis un error al traspasar vuestros lmites. Maldiciendo bajito, Nigel le devolvi el cliz al terminar de beber, casi tirndolo al suele debido a un temblor incontrolable.

Si tengo que permanecer en la cama durante mucho ms tiempo, me volver loco. Sonriendo comprensiva, Maldie cogi un pao hmedo para limpiarle el sudor fro que le baaba el cuerpo. Entiendo lo duro que es no poder hacer nada excepto reposar, lo frustrante que es que la mente este alerta y el cuerpo dbil demas para atender a nuestros deseos. Se que mucha gente cree que estoy loca cuando afirmo que nuestro cuerpo nos enva seales. Cuando os habis levantado, no os encontrasteis mareado, cubierto de sudor y tembloroso? Pues eso era vuestro cuerpo dicindoos, de la manera ms enftica posible, que le dejaseis descansar. Pues sera mejor si mi mente me avisase antes de colocar los pies en el suelo. Ah, la mente acostumbra a ser contradictoria y no siempre nos conduce en la direccin adecuada, o nos habla de la verdad. No importa lo expertos que seamos, porque a veces permitimos que nos engae. Quin no ha tomado nunca una decisin sabiendo que no era sensato, ni seguro? Oh, si. Y lo peor es que nuestra maldita mente nos impide olvidar esas idioteces. La risa muri en los labios de Maldie. Nigel no estaba tan dbil como ella crea, una determinada parte de su anatoma no mostraba ninguna dificultad para permanecer de pie. Siempre haba sospechado que lo atraa, pero contemplar la prueba de esa atraccin la avergonz. Y no poda continuar fingiendo que no se haba fijado. Por suerte no estoy enteramente incapacitado. Nigel sonri seductor. La impertinencia comenzaba a hacerle superar la vergenza, cuando el pao hmedo le fue arrancado de las manos y una voz familiar son a sus espaldas. Creo que ya es hora de que otra persona asuma la tarea de baar a mi hermano. Balfour apart a Maldie de la cama. Nuestra invitada se puede ocupar de otras funciones. Pero la muchacha y yo estbamos teniendo una conversacin fascinante, sobre la manara en que debemos prestar atencin a lo que el cuerpo nos dice? Maldie se sinti tentada de mandar a Balfour fuera, irritada con el modo en que le estaba diciendo lo que ella deba o no hacer. Pero el

buen juicio prevaleci sobre su orgullo. Nigel la deseaba y estaba dispuesto a demostrrselo no solo con miradas y palabras sugerentes. Sin duda sera mejor para ambos si delegase ciertas obligaciones a otra persona. Voy a buscar la comida del seor murmur ella, retirndose apresurada. En el momento en que la puerta se hech, Balfour inspir profundo, luchando para controlar la rabia que le provocaban los celos. Cuando haba entrado al cuarto y vio a Maldie baado a su hermano, se puso celoso, como de costumbre. Al percibir la obvia excitacin de Nigel y su expresin lasciva, necesitaba de todo su autocontrol para no darle un puetazo. No me mires as, como si quisieses matarme. Tal vez solo este enfadado porque tratas de seducir a la mujer que trabaj sin cesar para ayudar a que te curases. Balfour se sirvi vino, maldicindose por no ser capaz de mantener la calma. Y por qu eso debera preocuparte? Ella es hurfana, pobre y esta desamparada. Y no fuiste tu quien la acus de guardar muchos secretos? Su vehemencia probablemente haba traslucido sus propios sentimientos. Deduje que tales secretos no tienen relacin con nosotros, no representan ninguna amenaza para nuestra seguridad. Maldie Kirkcaldy es como tu dices pobre y hurfana. Tuvo una vida dura y se resiente de la vergenza a la que su madre fue expuesta. Adems no supero el hecho de ser abandonada por su padre. Sus secretos giran en torno a un pasado lleno de penas no pienso que ella tenga la obligacin de contrnoslas. Tal vez. Si se callaba ahora Nigel se olvidara del asunto? Sus esperanzas resultaron ser vanas. No creo que ests enfadado conmigo por cortejar a una muchacha que te inspira desconfianza Vivimos tiempos complicados. La precaucin es necesaria. Nigel ignor las palabras de su hermano. Creo que la quieres para ti y te molest imaginar que yo te la estaba robando. Pues yo creo que has estado en cama tanto tiempo que ya no puedes pensar con claridad.

Tonteras. Deseaste a Maldie encontraste en le medio del olvidarme de lo que vi, prefer porque acabara interfiriendo en

desde el primer momento, cuando la camino. Yo, por egosmo, prefer convencerme de que no la queras, mis planes. Cunto la deseas?

Por un momento Balfour consider la posibilidad de adoptar una estrategia cobarde para lidiar con la situacin: negar todo y salir corriendo. Pero saba que su hermano no lo dejara en paz hasta que le arrancase una confesin. Una respuesta honesta ahora podra silenciar a Nigel. Pero, hara que se apartase de Maldie? Se odiaba por sentirse inseguro por su propia habilidad para conquistarla, de verse obligado a competir con alguien por quien todas las mujeres siempre suspiraban. Yo la deseo con todas mis fuerzas admiti renuente. A veces me pregunto si no he perdido por completo la cabeza. Ah, esos ojos verdes tienen el poder de hechizar a cualquier hombre, de despertar lujuria. Lo que siento va mas all de la lujuria. Cunto ms all? Aunque se mostrase impasible, Nigel se esforzaba en esconder algo, concluy Balfour. Y si los sentimientos de su hermano por Maldie tambin traspasaban la simple atraccin por una mujer bonita? Una parte de si pensaba que no le vendra mal al apuesto Nigel ser rechazado por una vez en la vida. La otra parte reconoca en esta la voz de los celos. No lo se Balfour respondi en un tono bajo y comedido. Se que va mas all de la pasin carnal. Y como se siente ella al respecto? Maldie me quiere. Estoy seguro de ello. Aunque se resiste por que dice que la pasin destruy a su madre y teme repetir los mismos errores. Cuando vi que ya no tena miedo de cometer los mismos errores de nuestro padre fue cuando me di cuenta de la intensidad de mis sentimientos. Aunque sean sentimientos confusos. Entonces toda para ti, hermano. Maldie Kirkcaldy es tuya. Me retiro del campo. Con tantas confusiones, temores y pasiones mal resueltas creo que el campo esta lleno de ms. Prefiero no aventurarme en medio de ese caos. Maldie entro al cuarto y, despus de fulminar a Balfour con la mirada, deposito la bandeja en el regazo de Nigel. Balfour se pregunt si ella

habra odo la conversacin, pero luego descart la idea. Si la muchacha los hubiese escuchado discutir quien tendra el privilegio de intentar seducirla y llevarla a la cama, con certeza estara retorcindose de odio. Maldie pareca solamente irritada, ofendida por su interferencia. Me permits ayudar a vuestro hermano a comer? pregunto secamente. Pens que el ya estaba en condiciones de alimentarse solo. Y estara si no se hubiese levantado y saltado por su cuarto. No salt ninguna cosa protest Nigel, maldiciendo entre dientes mientras Maldie cortaba el pan en pedazos pequeos. Por qu no debera intentar andar? le pregunt Balfour, fijndose por primera vez en la palidez del paciente. Despus de todo, la fiebre remiti hace una semana y las heridas estn cicatrizadas. S. Pero sir Nigel necesita recuperar la energa y las fuerzas perdidas. Os primero pasos requerirn mucho cuidado, especialmente porque la herida en la pierna fue muy profunda. Incluso entiendo lo que lo llev a cometer semejante locura. Cuando permanecemos un largo tiempo en cama, reposando y comiendo bien, es natural olvidarnos de cuan dbiles estamos. Por eso, ignoramos la cautela. Si el proceso de recuperacin no es riguroso es posible que esa pierna nunca pierda la rigidez y vuestro hermano se quede cojo para siempre. El tono firme de la sanadora no admita dudas. Bastara con que la fiebre remitiera y las heridas cicatrizasen para que Balfour considerara que Nigel estaba curado, necesitando solamente alimentarse y descansar bien antes de reasumir sus funciones. Ahora empezaba a comprender que la total recuperacin exigira tiempo y atenciones redobladas. Cmo va el plan para liberar a Eric y derrotar a Beaton? pregunt Nigel terminando de comer. Lento. Sabemos muy poco con respecto a ese cobarde, o con respecto a Dubhlinn. Infiltre a uno de los nuestros en el corazn de las tropas enemigas, pero esta resultando difcil para el enviarnos informacin. Cualquier detalle sobre la rutina del castillo, por ms vaga que fuese, nos ayudara, pero no tenemos nada por ahora.

Cuando dices vagas te estas refiriendo a cosas del tipo, cuando los portones son abiertos y pechados? Maldie le pregunt a Balfour, sirvindose una copa de sidra. Si. Toda informacin es valiosa. Los portones se abren al salir el sol y se cierran al atardecer. El brillo de la sospecha en los ojos de los dos hermanos, aunque justificado, la perturb. En su ansia por ayudarlos a destruir a Beaton no haba considerado que su conocimiento con respecto a Dubhlinn podrir parecer extrao y generar desconfianza. Si confesaba que haba aprendido lo mximo sobre Beaton para aumentar sus posibilidades de matarlo, los Murray probablemente, se sentiran todava ms perturbados. Cmo sabis eso de las puertas? Balfour la interrog Estuve buscando a mis familiares por los alrededores de Dubhlinn. Sois pariente de algn Beaton? El tono de Balfour, mezcla de desdn y de reproche, solamente confirm su decisin de nunca revelar su verdadero origen. No. Mis parientes son juglares. Segu su rastro hasta Dubhlinn y me qued por la zona intentando descubrir que direccin haban tomado. Por suerte, un par de ancianos de la aldea me ofreci su hospitalidad. Por qu no nos habais dicho nada, a pesar de que sabais que estbamos luchando contra Beaton? No soy un guerrero, sir Balfour. No poda imaginar que lo poco que vi os podra interesar. No estaba en las proximidades del castillo cuando vuestro hermano fue secuestrado. Inspirando profundo, Balfour se paso las manos por el cabello oscuro y revuelto. Os pido disculpas, seora. No era mi intencin insultaros o acusaros. Cada da que Eric pasa en las garras de aquel canalla, me desespero y tal vez por eso mi corazn se llena de sospechas, a veces infundadas. Ahora mismo, sigo intentando entender como ese maldito sabia donde y cuando montar una emboscada para capturar a mi hermano. No hay necesidad de disculparse, seor. Estis en guerra y yo soy una extraa.

Realmente crees que alguien no traiciono? Nigel pregunt a Balfour. Qu alguien ayud a Beaton a apoderarse de Eric? Si. Cuanto ms pienso en eso, mas convencido estoy. Cuando los dos se pusieron a discutir de que en Donncoill haba un traidor, Maldie aprovech para ordenar la habitacin, aliviada con el fin del interrogatorio al que fuera sometida. Haba hablado en un impulso, sin medir las palabras. Juglares. Una buena eleccin, teniendo en cuenta la vida nmada de la profesin. Ahora le faltaba escoger un sobrenombre para su familia ficticia, en caso de que sir Murray le preguntase. La tela de mentiras comenzaba a enredarla, hecho que tanto la alarmaba como la disgustaba, pues siempre odiara la falsedad. Y, a pesar de no quererlo admitir, se haba dado cuenta de que engaar a Balfour le resultaba particularmente doloroso. El haba aceptado sus mentiras sin cuestionarla, incluso se haba disculpado por albergar algunas dudas y sospechas al respecto, hecho que serva apenas para volverla aun ms infeliz consigo misma. Detestaba engaar a alguien, en especial a alguien que la haba acogido y se mostraba confiado sobre la reticencia de su carcter. Ese sera un pecado que manchara su alma. La entrada silenciosa de Grizel apart a Maldie de sus pensamientos sombros. Sigilosa, la mujer se mova sin producir ningn ruido, mientras, su mal olor infestaba el ambiente. Los hombres, absortos en la conversacin sobre batallas y traiciones, parecan no percibir la presencia de la vieja herborista que, por otro lado, no se perda una sola palabra de lo que decan. Notando que Maldie la miraba, ella procur disfrazar su curiosidad y, recogiendo la bandeja, se apresur a salir del cuarto, no sin antes echar una ltima mirada o los dos caballeros. Como si hubiese sido mordida por un animal venenoso, Maldie se estremeci de horror ante la expresin de Grizel al mirar a los hermanos. Nunca una mirada contuviera tanta rabia, tanto rencor. Por un momento la joven se pregunto si no haban sido imaginaciones suyas, se no se haba contagiado por las sospechas de intrigas y deslealtades. Pero no, no se haba imaginado nada, decidi. Aunque no conociese bien a los Murray, no los juzgaba, de ninguna manera, merecedores de semejante odio. Sera Grizel la traidora del clan? Podra hacer que lo vieran? Pareces exhausto, Nigel Balfour coment preocupado. Descansa. Hablamos sin encontrar respuestas para nuestras dudas. Por lo menos me queda el consuelo de que participas en mis sospechas sobre la existencia de in traidor en Donncoill.

Es Grizel afirm Maldie, convencida de que la verdad siempre se revelaba como el camino ms fcil para resolver las cosas. Haba mentido sobre su origen porque no haba tenido alternativa y no repetira el error. Qu pasa con Grizel? Balfour le pregunt cielos, creo que su hedor impregno el aire seco. Por los

Seguro. Mantengo este cuarto muy limpio, por lo tanto ahora es fcil notar la presencia de cualquier olor desagradable. Estis sugiriendo que mis aposentos no estaban aseados antes? Estoy afectado Nigel brome. No me estoy refiriendo solamente a la suciedad corporal de Grizel, o a su mal olor. Sino al odio que ella exuda. Es un sentimiento tan fuerte que puede sentir su amargura. Grizel os odia a los dos, seores. Realmente os desprecia. Balfour permaneci en silencia durante varios segundos, pensando en lo que haba odo. Se que esa mujer vive mal humorada y no se lleva bien con nadie en el castillo, sea hombre, mujer o nio. Pero, la dificultad de relacionarse es muy diferente al odio. Por qu es importante que Grizel nos odie a m o a Nigel? As habla un hombre que se ha criado en medio de riqueza y poder. Aquellos acostumbrados a ser servidos, muchas veces no perciben el valor o la amenaza, representada por sus sirvientes. Estis convencido de que alguien ayud a Beaton a capturar a Eric y, sin embargo, no consegus dar con una persona que tenga motivos para hacerlo. Pues os ofrezco una buena razn: odio. Antes de eliminar a Grizel como amenaza, sugiero que pensis sobre el posible motivo de ese odio. Tal vez, entonces, encontris la respuesta que buscis. Nuestro padre la sedujo. Nigel se encogi de hombros, como si fuese algo sin importancia. Ella era bonita y limpia, hace aos. Despus vuestro padre la abandon? pregunt Maldie, pensando que aquel tipo de comportamiento siempre la repugnaba. Si, cuando de se enamoro de la madre de Eric. cuando la madre de Eric muri nuestro padre se atrevi a volver a los brazos de Grizel. Resumiendo: Grizel, aun joven y bonita, ocup la posicin de amante del seor de Donncoill. Cambiada por una nueva amante, vio como el hijo de su rival, era criado como uno de los herederos del clan, mientras su propia belleza y juventud se apagaban. Me parece

una buena razn para que odie a los Murray y desee causarle algn mal a Eric. Sin duda es motivo suficiente para que la observemos mas de cerca Balfour acord, caminando hacia la puerta. Es lo que har. Necesito ms que palabras y desconfianza para acusar a Grizel. Ella naci en Donncoill y sus parientes nos ayudaron a conquistar estas tierras, siempre fueron leales a m familia. No tomar ninguna decisin hasta tener pruebas concretas de que nos ha traicionado. No correr el riesgo de cometer una injusticia. Y ahora, quiero que os preparis para cenar en mi compaa en el saln principal. Pero Nigel necesita de... Mandar a Jennie que venga a atenderlo. Balfour se retir sin darle a Maldie la oportunidad de protestar. Por breves segundos ella consider la posibilidad de ignorar la orden. No, de nada servira desafiarlo, pues lord Murray vendra a buscarla. Seria una larga comida, de eso no tena dudas. Mejor empezar a prepararse. Balfour disfraz una sonrisa al ver a Maldie entrar en el saln principal. El vestido azul oscuro, gastado y cuidadosamente remendado, moldeaba sus curvas delicadas de una manera que le gustaba demasiado. El cabello negro y ondulado, recogido con una fina correa de cuero, le caa por la espalda como una cascada sedosa. Levantndose el lord de Murray seal, mostrndole la silla a su derecha. No soy digna de sentarme aqu protest ella en bajito, dudando de tomar el asiento que le haba sido asignado. No poseo ni ttulos, ni origen noble para ser vista en un lugar que destaque. Habis salvado la vida de Nigel respondi Balfour, haciendo una seal para que una sirvienta le sirviese vino. Eso merece un lugar de honor en mi mesa, ms que los ttulos o las riquezas. Vuestro hermano estaba herido y fui capaz de ayudarlo. Cualquiera con mis habilidades hara lo mismo. Cualquiera no. Intent no reparar en la cantidad de comida que la joven se servia en el plato. Sin duda no era por falta de apetito por lo que se conservaba tan esbelta. Habis sido delicada, colmndolo de cuidados sin pedir nada a cambio. Tengo una cama blanda donde dormir, un techo sobre mi cabeza y toda la comida que soy capaz de consumir. Es pago suficiente.

Durante algunos minutos Balfour se limit a observarla comer. Aunque le divirtiese comprobar que una mujer tan pequea pudiese tener un apetito tan grande, tambin le dola en el alma. El modo en que Maldie Kirkcaldy degustaba la comida le dejaba claro que haba conocido el hambre. Por primera vez se dio cuenta que nunca haba pensado mucho en la dura vida de los desafortunados. Siempre cuidara bien del pueblo de Donncoill y le alegraba saber que no les haba faltado nada a lo largo de los aos. Pero, a excepcin de donativos ocasionales para los pobres, nunca extendiera esa generosidad para aquellos que estaban fuera de su circulo de responsabilidad inmediata. Lo avergonzaba imaginar que por falta de caridad personas como Maldie sufran. En silencio, se jur a s mismo que nunca ms permanecera indiferente a las necesidades ajenas. Tal vez os gustara un vestido nuevo sugiri, reprendindose enseguida al notar el brillo desafiante de los ojos de los ojos verdes de Maldie. Debera haber escogido las palabras con ms cuidado, porque acababa de insultarla. Si creis que mi vestido es modesto de ms, puedo comer en mi cuarto En realidad Maldie no se consideraba insultada, ni crea que esa hubiese sido la intencin del caballero. Solo le dola que a Balfour no le gustase su apariencia. El vestido os sienta bien y resalta vuestra belleza. Pero, si me permits decirlo, os ofendis fcilmente. Reconozco que no soy ducho en palabras, pero no os considero el tipo de mujer que aprecia las mentiras. El vuestro no es el vestido ms bonito que haya visto. No entiendo nada de oda femenina, pero se que solo tenis dos vestidos, ambos muy gastados. No hay ninguna vergenza en eso. Solo quiero encontrar una forma de gratificaros por la recuperacin de Nigel y cre que un vestido nuevo os gustara. Maldie suspir profundamente. Tenis razn. A veces me erizo como un puerco espn, escuchado lo que no fue dicho detrs de las palabras ms inocentes. Os agradezco la oferta, pero no puedo aceptarla. Si, mis vestidos estn viejos y rotos, pero no puedo aceptar un regalo por hacer algo que cualquiera hubiese hecho. Dios me dio el don de ayudar a curar a las personas. No me parece correcto aceptar un pago por un trabajo que El hace. Solo soy un mero instrumento. Murray decidi no insistir en el asunto. Hablara con Una, la mejor costurera del clan y le pedira que le confeccionase un vestido en secreto. No le preguntara a Maldie lo que le gustara ganar, que pequea recompensa la satisfara. Simplemente se la dara. A pesar

de su evidente pobreza, Maldie era educada como una dama y sabra identificar, y aceptar, un presente. Cunto tiempo estuvisteis acechado Dubhlinn? No estuve acechando nada. Fue a propsito, permanec unas dos semanas en la regin. Aunque esperase preguntas, Maldie se senta a contra gusto. No soportaba mentir ms. Balfour Murray no se haba equivocado al escoger la palabra acechar. Fuera exactamente lo que hiciera, aprovechndose de cada oportunidad para espiar a Beaton. Y tal vez aun andara por all si tantos hombres no hubiesen comenzado a acecharla. Solo lamentaba no haberse despedido de la vieja pareja de aldeanos que la haba acogido. Partiera en medio de la noche sin decir adis y peor, sin expresar su gratitud. De repente una sbita rabia la inund. Ser que, ni por un instante, su amargada madre pensara en los pecados que la obligara a cometer a su hija para cumplir su juramento de venganza? Con la misma rapidez con que la rabia surgiera, fue sustituida por la culpa. Estaba actuando como una nia ingrata, cuando su madre se haba sometido y degradado para llenarle la barriga. Sera pedir demasiado que el hombre responsable de la vergenza de ambas acabase castigado? Sera demasiado pedir que su hija la vengase? Maldie prefiri ignorar la vocecita interior que insista en responder si. Os habis puesto demasiado seria de repente. Balfour toco suavemente su mano. tuvisteis algn problema en Dubhlinn? No. Solamente me he dado cuenta de que, al ayudaros, podra estar poniendo en peligro a la pareja de ancianos que me cobij. Sonriendo melanclica, Maldie paso una gruesa capa de miel en una rebanada de pan. Entonces me acord de que la vieja seora siempre deca como Beaton, a la menor seal de amenaza, mandaba atrancar los portones sin importarle que alguien no consiguiese entrar en la fortaleza a tiempo. Se deca que el seor de Dubhlinn no dudara en dejar fuera a su propia madre si ella no fuese lo suficiente rpida. Al final, los campesinos desistieron de buscar refugio detrs de las murallas. Cuando algn enemigo aparece para atacar a Beaton, solo se esconden y rezan para no ser atacados tambin. Podis estar tranquila, porque no planeo matar a ningn aldeano. Solo quiero traer al joven Eric a casa y ajustar cuentas con el laird de Dubhlinn. Tal vez ese clan viva mejor y en paz sin el idiota que los lidera.

Balfour se call y Maldie, notando que el caballero pareca observar algo atentamente, sigui la direccin de su mirada. Grizel haba salido del medio de las sombras y se haba colocado detrs de los soldados agrupados en una de las extremidades de la larga mesa. Aunque finga coser, ella no se perda una palabra de lo que los hombres hablaban ni tampoco se esforzaba en disfrazar su inters por la conversacin. Grizel no posea la distraccin necesaria para espiar, concluy Maldie. Sin duda fuera bien cuidadosa hasta ahora porque nadie le prestaba atencin. Y tal vez, segura de no haber levantado nunca sospechas de sus acciones, se volviera descuidada. No puedo creer como no me he percibido nada antes murmuro lord Murray, atnito. Raramente reparabais en ella. Y, segn me explicasteis, la familia de Grizel fue leal a los Murray desde el principio. Sera la ltima persona de quien desconfiarais. Por eso es la eleccin perfecta. Debera haberlo imaginado. Tenis razn, ella nos detesta. Ahora lo veo claramente. Y tiene un motivo para el rencor. Mi padre la trato vilmente. Por otra parte, tratamiento que dispens a innumerables mujeres. Esa no es razn suficiente para traicionar a tu propio clan, a sus antepasados. S, es comprensible que alguien desee vengarse de quin le hizo dao, pero no destruyendo a todos los miembros de su familia, como Grizel est ayudando a hacer a Beaton. Empiezo a sentir mucha pena del pobre Eric. No debe ser fcil caer prisionero de Beaton. La verdad es que yo estaba pensando en cmo Beaton odiaba a Eric hasta el punto de querer matarlo en el da de su nacimiento. Ahora es Grizel quien lo odia y no le importa contribuir para llevarlo a la muerte. Debe ser difcil para el nio saber que su simple nacimiento lo convirti en objetivo de la ira de los enemigos. Y ahora, el mismo hombre que quiso matarlo quiere reclamarlo como hijo. Vuestro joven hermano debe estar pensando que el mundo entero se ha vuelto loco, o que es l quien perdi la razn. Pensativo, Balfour estuvo de acuerdo. No le agradaba admitirlo, pero aun no haba pensado en los sentimientos de Eric. Deseaba tanto liberarlo de las garras de Beaton, alejarlo del veneno que el infame podra destilar en sus odos, que no considerara las emociones del nio. Si, Maldie tena razn. Su hermano deba estar encontrando difcil entender la situacin e imaginando por que despertaba tanta rabia. Aunque Beaton tratase de reconocerlo como hijo ahora, Balfour dudaba de que el mal nacido dejara de odiar al nio. Eric, a pesar de

ser extremadamente inteligente, tal vez el ms inteligente de los Murray, debera estar confuso e inseguro. Si, my hermano debe estar volvindose loco. Balfour sonri tristemente El odia cuando no consigue comprender algo. Si Beaton no le dio ninguna explicacin, que lo ayude a comprender lo que est pasando, Eric acabara perdiendo la paciencia y tomando una decisin insensata, como intentar matar al enemigo con sus propias manos. Hablis como si el nio fuese intolerante. No es el caso. Aunque Eric nunca tuvo mucha paciencia con los locos. Puedo entenderlo. Eric es inteligentsimo, pero reconoce que su inteligencia es un don concedido por Dios. Sin embargo nunca desprecio a aquellos que no fueron bendecidos de la misma manera. Si piensa que alguien est actuando de forma equivocada apropsito, se muestra intolerante. Con los aos, creo que se volver menos inflexible. Este es su nico defecto. De hecho, Eric aun es ms apuesto y galante que Nigel. Un peligro para todas las muchachas de Escocia. Balfour asinti riendo y Maldie sinti como se le enterneca el corazn. Lord Murray amaba a su medio hermano y estaba orgulloso de l. Una parte de ella envidiaba de Eric, que a pesar de ser bastardo, conquistara el amor de la familia de su padre. Mientras que ella nunca conocera ese sentimiento de aceptacin. No tena un padre, o una familia que la acogiese. Solo haba podido contar con su madre. Su madre, que muchas veces, daba la impresin de despreciarla, de irritarse con su simple presencia. Rpidamente, Maldie apart ese pensamiento. Era demasiado doloroso enfrentarse a la verdad. Mejor continuar ignorndola, antes de que se transformase en un poco de amargura. Parecis triste Maldie Kirkcaldy. Gentilmente, Balfour cubri la mano delicada con la suya. No temas. Ganaremos la batalla y traeremos a Eric de vuelta a Donncoill. Claro que s. Durante el resto de la comida, lord Murray, la incit, con mucho tacto, a que le contase todo lo que descubriera sobre Dubhlinn. Aunque no esquivaba las preguntas Maldie prefiri ser cautelosa, como si desconociese la importancia de la informacin que estaba pasando. A

pesar del placer de saber que estaba contribuyendo a la derrota de Beaton, la incomodaba hacerlo a travs del engao. Cuando Balfour llam a James para que se uniese a ellos en la mesa, ella ahog su desagrado. El maestro de armas la vena observando desde haca das, sus ojos penetrantes daban la sensacin de querer averiguar todos sus secretos. Si James desconfiaba de ella, sera fcil contaminar a su laird. A menos que les contase toda la verdad, algo imposible, corra el riesgo de ser considerada como una espa, trabajando para Beaton. Parecis cansada. Balfour se levant y le tendi la mano. Venid, permitidme acompaaros a vuestros aposentos. Por un momento Maldie no respondi, sintindose perfectamente capaz de encontrar el camino a su propio cuarto, pero se trago las palabras mal educadas. Prefera evitar una discusin que se prolongara por tiempo indeterminado y escapar cuanto antes, de la mirada severa de James. As que se levant y se dejo conducir por lord Murray a travs del saln lleno. Se senta atrapada en una trampa, una trampa que haba preparado con sus propias medias verdades. No exista un solo lugar en Donncoill donde se pudiese esconder del vigilante James. Y, para empeorar las cosas, bastaba con que Balfour se le acercase para que su corazn traicionero la arrastrase a un torbellino de sensaciones peligrosas, haciendo que se olvidase de su buen juicio. El nico lugar donde poda encontrar alguna privacidad era en la cama en la que haba dormido desde su llegada a Donncoill. Pero, la cama estaba en un rincn en el cuarto de Nigel y, por lo tanto, permaneca cerca de un Murray. Estaba cansada de mentir, de guardar secretos. Balfour se par delante de una puerta opuesta a la de los aposentos de Nigel y la abri, con los ojos fijos en Maldie. Ella estaba de un humor extrao, en un momento estaba sonriente y habladora y al siguiente absorta y preocupada. No imaginaba como se tomara la noticia de que haba mandado que la trasladasen a otro cuarto. Nigel ya no necesitaba de cuidados constantes. Pero no era ese el motivo por el cual decidiera sacarla del cuarto de su hermano, si no el obvio inters de el en la joven sanadora. Solo esperaba que la muchacha no desconfiase de sus verdaderas razones, o acabara insultada por su falta de confianza. Esta no es mi cuarto dijo Maldie, intentando librarse de los dedos fuertes que le sujetaban el brazo. Ahora s. Lord Murray la empuj dentro y cerr la puerta. Nigel no debe estar solo. Y si hace alguna locura?

Mi hermano no estar solo. Ya no necesita que lo vigilis de da y de noche. Entonces, tal vez, haya llegado la hora de que me valla. La idea de que Balfour estuviese de acuerdo la angusti, aun cuando el buen sentido le gritaba que esa era la mejor solucin para todos sus problemas. A pesar de evitar mentir, las medias verdades que se vea obligada a sustentar se estaban volviendo tan complicadas, que corra el peligro de ser desenmascarada en cualquier momento. Balfour la deseaba y ya no tena dudas de que le faltara voluntad para resistirlo por mucho tiempo. Nigel tambin la deseaba, pero a l podra resistirse fcilmente. Pero exista la posibilidad de que, aun sin quererlo, provocase peleas entre los dos hermanos. James no confiaba en ella. Sera sensato marcharse antes de que cualquiera de esas complicaciones se descontrolara y la engullese. Mientras, continuaba all parada, en medio del cuarto, esperando a que Balfour le diese un motivo para permanecer en Donncoill. Y para su disgusto, saba que cualquier motivo la convencera para que se quedase. No, no debis partir. Nigel aun necesita cuidados. Los dos sabemos que mi hermano es capaz de cometer alguna locura en su ansia de salir de la cama y volver a la rutina. Aun esta dbil, y no puede corres el riesgo de herirse otra vez. Fueron vuestros cuidados los que lo mantuvieron con vida. Pues ahora yo necesito que esas mismas habilidades lo conduzcan a una completa recuperacin y lo hagan caminar con la misma seguridad que antes. Y a manejar la espada Maldie completo, sin ofrecer resistencia cuando lord Murray la tomo en brazos. Si, reconozco que quiero a Nigel a mi lado cuando vuelva a atacar a Beaton. Y en condiciones de empuar el escudo y la espada. Balfour se inclin y le dio un leve beso en la nuca. Eric necesita a sus dos hermanos luchando para salvarlo. Eric tiene suerte por la familia que le dio el destino. Incapaz de controlar el impulso, Maldie le echo los brazos al cuello y levant la cara, pidiendo un beso con un gesto silencioso y desvergonzado. Pero no le importaba parecer osado. Deseaba los besos de Balfour, probar su sabor embriagador. Bastaba un nico beso para olvidar sus problemas y sus miedos. Bastaba un nico beso para hacer latir su cuerpo entero y hervir la sangre de sus venas. Labios tan hermosos, tan tentadores susurr l, en voz baja y ronca vibrando de pasin.

Pero, a pesar de reconocer el deseo en las profundidades de los ojos de Balfour, Maldie lo senta vacilar. Confusa, no saba cmo interpretar esa indecisin. Era como si l se hubiese pechado en s mismo, levantando una barrera invisible para impedirle aproximarse. Se habra contagiado Balfour de la desconfianza de James? Pens que me querais besar. Nerviosa e insegura, ella se esforz por parecer firme y tranquila. Y quiero. Pero dudas. Yo no te rechac, no te dije no. Oh, lo s. T si silencioso fue muy elocuente. En una caricia repleta de ternura, Balfour desliz los dedos por sus cabellos negros y sedosos. La verdad, tu invitacin fue una mezcla tan enloquecedora de inocencia y sensualidad que casi no me puedo contener. Pero aun te contienes. Porque un solo beso no me saciar. Ni aquellas caricias que intercambiamos la semana pasada, bajo la torre en el jardn. Ya no soy capaz de tener paciencia para este juego. Ninguna. Si, se que debera tener paciencia, porque eres inocente. Pero tal vez sea dbil de ms. O tal vez este demasiado hambriento para pensar en otra cosa que no sea satisfacer mi propio deseo. De qu ests hablando? Balfour tom su rostro delicado entre las manos, casi sonriendo ante la expresin de Maldie. En su ingenuidad e inexperiencia, ella no intentaba ocultar las emociones que la sacudan, una mezcla de irritacin, nerviosismo y mucha, mucha pasin. Estoy intentando decir que si me dejas besarte, si me dejas tocarte, no voy a permitir que escapes de m esta vez. Lentamente, el roz los labios suaves con los suyos, provocndola, encendindola. Si me dejas besarte, no habr protestas, ni nada que me detenga, porque s que por dentro gritas si. Lo tendr todo Maldie, o no tendr nada. No es un poco injusto? pregunto ella en un susurro. Si. Es posible que sea un poco injusto y probablemente poco honorable de mi parte. Pero cuando te beso, siento que mi deseo devora mi culpa. Entonces Qu decides? Por un largo momento Maldie lo mir convencida de que debera estar furiosa con aquella postura de todo o nada. Pero, en su interior,

comprenda lo que le haba hecho tomar aquella decisin. Si Balfour sufra la mitad que ella al darle la espalda a la pasin, no poda culparlo. De hecho, se sorprenda con la paciencia que l haba tenido. Sumergindose en sus ojos oscuros, Maldie se dio cuenta de que su paciencia tambin haba llegado a su fin. Ya no quera solo soar lo que los dos podan disfrutar en los brazos del otro. Quera saberlo. Si lo que iba a suceder, se converta en un error, lidiara con las consecuencias despus. Si hablo bajito, apretndose contra su pecho fuerte.

CAPITULO 4

Nerviosa, Maldie observ como Balfour pasaba el pestillo de la puerta del cuarto. La expresin tensa y el brillo de los ojos oscuros del caballero le dejaron claro que ya era imposible volver atrs. Aunque cambiase de idea en aquel mismo instante, dudaba de que sus protestas fueran escuchadas. Pero nada la asustaba. Como Balfour, estaba ciega de pasin. Y en nombre de esa pasin se preparaba para entregarse al momento sin medir las consecuencias, sin garantas de que pasara maana. Repite lo que acabas de decir Pidi Balfour con un susurro ronco, tomndola en sus brazos y depositndola en la cama. Si. Crea que me habas escuchado la primera vez, o de lo contrario no atrancaras la puerta. Te escuch, pero senta la necesidad de que lo repitieses, porque tema que, en mi propia ansiedad, me hubiese imaginado lo que tanto deseaba or. Si hubiese dicho "no", no permanecera impasible mientras cerrabais con pestillo la puerta. Es Verdad. Rgido de deseo y anticipacin, Balfour intent sonrer. Si estuviese reaccionando con claridad, no estara inseguro sobre lo que o o no. Ests segura? Puedo ser virgen de cuerpo, milord, pero conozco la vida. Viva en una cabaa con mi madre y una fila interminable de pretendientes. Notando la pena en su rostro varonil, ella lo acarici suavemente. No, no sientas pena. A veces no le quedan muchas alternativas a una mujer pobre para sustentarse a s misma y a sus hijos. Mi madre, de origen noble, no tena muchas habilidades, o conocimientos para el

desempeo de una profesin. A veces pienso si la vergenza no sera mayor para aquellos que nunca la ayudaron, que nunca le tendieron la mano para ayudarla a salir del barro. Solo te hablo de esto porque no quiero que cuestiones lo que est a punto de pasar entre nosotros. Tengo plena conciencia de lo que he escogido hacer. Maldie lo envolvi con una mirada sugestiva. Bien claro seor, no pensaras que crea que haba atrancado la puerta para que pudisemos conversar. No. Pero, debes saber una cosa, agradezco a tu madre por haberte guardado de ese destino cruel. Maldie permiti que el beso de Balfour acallase la respuesta que le haba acudido a sus labios. No, no haba razn para contarle toda la horrenda verdad, para confesarle que, su madre no procuraba preservar su castidad. Sino todo lo contrario. Bastara con entrar en la adolescencia, para que los hombres intentaran robar, o comprar, su virginidad. En ciertas ocasiones su madre haba estado tan furiosa con su negativa en aceptar las ofertas, que llegara a agredirla fsicamente. Quera que Balfour borrase esos pensamientos dolorosos con el ardor de su pasin. Me gustara tener talento para regalarte palabras bonitas murmur el deshaciendo los lazos de su vestido. Sera estupendo dominar la lengua de trovadores para cubrirte de elogios. No necesito poesas, o canciones romnticas. Si te fallan los versos habla con tu cuerpo. Fueron tus manos y tu labios los que me arrastraron hasta aqu, no simples galanteras. Como un hombre hambriento, Balfour devor su boca carnosa y sensual. Sus palabras lo haban enloquecido de deseo, porque dejaban claro que los dos se queran con la misma intensidad. Solo peda al cielo por poderse contener y proceder lentamente, para proporcionarle placer, y no solo dolor, en su primera vez. Entregada a sus vidos besos, Maldie pech los ojos en cuanto las manos rpidas y experimentadas de Balfour la libraron de la ropa. Entonces, volvi a abrirlos y se dio cuenta de que Balfour se desvesta. Observarlo desnudarse apart toda la inquietud y la vergenza iniciales. Casi no poda contener el impulso de tocarlo. La piel morena acentuaba el contorno de las piernas musculosas y los brazos fuertes. En el pecho no haba seal de pelo, pero una lnea oscura, por debajo del ombligo, se extenda hasta transformarse en un jirn espeso, del cual brotaba su virilidad. La visin de su pene erecto no la asust, ni le caus repulsin. Le extra pensar que ahora se senta atrada por algo que siempre le haba provocado miedo y aversin. La pasin era una cosa fascinante, inexplicable. Soy muy moreno. Balfour murmur inseguro, sin saber como interpretar la sonrisa de Maldie.

Y yo muy delgada. respondi ella, estremecindose cuando sus cuerpos desnudos se tocaron. Esbelta corrigi el, cubriendo sus pechos erectos de besos. Me estaba preguntando por qu sonreas. Un hombre se vuelve inseguro cuando una mujer sonre al verlo desnudo. Percibiendo que Balfour no haba entendido el verdadero motivo de su sonrisa, Maldie se ri por lo bajo. Estaba asustada de mi reaccin ante tu desnudez. Siempre consider el miembro erecto como un arma, feo y amenazador. Pero, descubr que me agrada admirar tu sexo rgido. Por lo visto la pasin no solo entorpece los sentidos, si no que nubla la visin tambin. Lord Murray ri entre aliviado y halagado. Entonces te agrado, eh? Si mucho. Maldie suspir de placer cuando los dedos elegantes de Balfour masajearon sus pezones con movimientos rtmicos. No tienes miedo? No. No ni un poco. La primera vez suele ser dolorosa, aunque me esforzar para suavizar tu incomodidad. Se que va a doler, pero estoy tan excitada que no me importa. Cuando Balfour se puso a lamer sus pezones, Maldie arque la espalda, ofrecindose sin reservas. Si, estoy demasiado excitada para preocuparme por cualquier incomodidad. Las caricias se fueron volviendo mas urgentes, los besos ms voraces, hasta que Maldie implor que la hiciera suya. Enloquecera si aquella dulce agona no terminaba pronto. En una nica embestida, Balfour la penetr y un dolor sbito y fugaz la llev a gritar y a abrir los ojos. Tenso, el caballero la observaba atentamente, con cada msculo del cuerpo tenso. Por qu te quedaste inmvil de repente? Pregunt ella temerosa. Porque prefiero esperar a que se te pase el dolor.

Dolor? Sensual Maldie cruz las piernas alrededor de las caderas de lord Murray, aprisionndolo. Te escuch gritar. Ah, ese ruidito fue lo que te hizo parar? Si. Pues explcale a esta pobre mujer inocente que ruido tiene que emitir para hacer que contines. Un gemido de placer tal vez? Balfour la bes en la boca. Maldie no necesit esforzarse para entender la sugerencia. Le bast con sentirlo comenzar a moverse para ser consumida por un torbellino de emociones. Su ltimo pensamiento coherente, antes de perder por completo la nocin del tiempo y el espacio, era que Balfour continuaba contenindose. Entonces, la asalt una explosin inesperada. Gimiendo en voz alta, ella experiment una sensacin tan intensa, que le pareci no ser capaz de resistir. Morira de placer. Agarrndose a los hombros fuertes, se regocij cuando Balfour se estremeci y la inund con su simiente. Durante interminables minutos, los dos permanecieron abrazados, lnguidos y saciados. Aun en xtasis, Maldie sabore el calor que emanaba la musculosa figura, el toque gentil de las manos posadas en sus caderas. Cuando Balfour se levant, ella emiti una protesta, odiando la sensacin de abandono. El verlo regresar de all aun instante, con un pao hmedo, cerr los ojos y, a pesar de la vergenza, permiti que la lavase. Para cuando Balfour se volvi a acostar a su lado, Maldie, para su propio pesar, haba vuelto a pensar con claridad y percibi la extensin del paso que acababa de dar. El silencio de Maldie comenz a inquietarlo. La arrastrara a la cama y, valindose de la mutua atraccin fsica, la hiciera entregarse, tal vez mas deprisa de lo que ella hubiera deseado. Aunque no fuera una simple pasin fsica lo que lo motivara. Se haba desesperado al notar el evidente inters de Nigel en la joven y haba querido marcarla como suya. Jams podra confesarle eso a Maldie. Tampoco tendra el coraje de admitir que su plan poco honorable se haba vuelto contra el mismo. No solamente la haba marcado como suya, sino que tambin el haba sido marcado. Ahora le perteneca. Completamente. En el instante en que sus cuerpos se haban unido, lo supo. Todos los sentimientos que luchara por ignorar, o negar, se haban confirmado. La revelacin lo haba alcanzado con la fuerza de un rayo. No tena tiempo, ni fuerzas para lidiar con la verdad en este momento. El silencio prolongado de Maldie lo llevara a

creer que ella, de alguna manera, haba adivinado la naturaleza de sus sentimientos. Como ests? el pregunt, explorando el rostro serio y delicado con la mirada. Por un instante Maldie imagin lo que sucedera si respondiese sinceramente. Si confesase que lo amaba. Lo haba sabido cuando sus cuerpos se fundieron. Si la pasin no la hubiese dominado de forma tan absoluta, tal vez habra huido del cuarto, huido de Donncoill. Balfour no le pidiera amor, solo pasin. Y ella se haba intentado convencer de que eso tambin lo que ella quera y necesitaba. No culpara a Balfour de sus propias locuras. Se haba mentido a si misma en lugar de afrontar la verdad. Ahora era demasiado tarde para volver a tras. Estoy bien. No estars preocupado por haberme causado dolor, verdad? No. Simplemente me pareci que estabas muy inquieta. Tema que algo te perturbase. No hay nada. Solo estaba pensando en lo definitiva que fue mi decisin. Por supuesto que no soy tan tonta como para pensar, que despus de esta noche, recuperara mi virginidad de una manera milagrosa. Ser capaz de decir que no de aqu en adelante? Puedes gritar no cuantas veces quieras. El hecho de haber perdido la virginidad no significa que ests obligada someterte a los deseos de cualquier hombre. La idea de Maldie en los brazos de otro hombre lo enfureca. Con dificultad, sofoc los celos. Nunca cre que el honor y la inocencia de una mujer fuesen sinnimos de virginidad. No solo la opinin de Balfour la sorprendi, sino el tono spero de su voz. No saba el por qu, pero algo que haba dicho lo haba irritado. Tu corazn es generoso, mi seor. Pero no me estaba refiriendo a la posibilidad de seguir el camino poco acertado de mi madre, sino al hecho de hacerme tu amante. Esto no se puede deshacer fcilmente. Ests arrepentida? Balfour la bes en el hombro y desliz la mano por su suave costilla. Debera, pero no. Lentamente, Maldie le acarici el estmago firme, regocijndose al sentirlo estremecerse. La consolaba comprobar que no era ella la nica vulnerable. Siempre jur que no cometera los errores de mi madre. Pero cuando intento culparme por lo que sucedi entre nosotros, no consigo creerme que sea lo mismo

que le sucedi a ella. Tal vez me este engaando, prefiriendo no enfrentarme a mis debilidades... Es ms fcil pensar que no las tengo. Tienes que saber que yo tambin sufro de esas debilidades. Eso debera hacer que me sienta mejor? Maldie sonri. No se me ocurre otra cosa que decir para tranquilizarte. Como ya te he dicho, tampoco quiero repetir los errores de mi padre. Y, al igual que tu, tampoco creo que lo que pas entre nosotros se parece a las acciones irresponsables de nuestros padres. Nosotros luchamos contra el deseo mutuo, nos esforzamos por resistir. Mi padre nunca vacil en tomar a cualquier mujer que quisiese. Mi madre jams vacil en acostarse con cualquier hombre, ya fuese por pasin o por dinero. Como parecemos determinados a engaarnos, llamamos a ese corto periodo en que reprimimos nuestro deseo.... No fue un corto perodo. por todos los cielos, a mi me parecieron aos! Dos semanas no son exactamente un largo perodo. Pero podemos consolarnos, y aliviar nuestras dudas y miedos, aferrndonos a la idea de que nuestros padres nunca se contendran durante tanto tiempo. Es triste percibir los defectos de aquellos que deberamos honrar y reverenciar, no crees? Es casi imposible no percibir faltas de carcter a medida que nos hacemos ms viejos y, gracias a Dios, ms sabios. La sabidura nos permite si no entender, por lo menos perdonar los pecados de nuestros padres. El amor que yo le tena a mi padre no disminuy cuando descubr sus flaquezas. Despus de todo, el tena innumerables cualidades, adems de la extrema habilidad para lidiar con el sexo opuesto. Vindolo sonrer al comentar los errores de su padre, aunque dejase claro que no aprobaba ese comportamiento insensato, Maldie dese poder sentirse tan serena al recordar los errores de su madre. Infelizmente, cuanto ms vieja se haca, mas certeza tena de que su madre cometiera graves engaos. El sentimiento de culpa y la impresin de estar siendo desleal, que acostumbraban a atormentarla cuando se entregaba a esos momentos de duda, tambin se estaban volviendo ms dbiles, y eso la entristeca. En los ltimos meses pensar en su madre solo le haba trado sufrimiento e incitaba preguntas para las cuales aun no encontrara respuesta. Decidiendo aliviar su angustia sonri. La pasin vivida en los brazos de Balfour fuera la nica cosa que le permitiera olvidarse de los dolores del pasado. Al entregarse experimentara, por primera

vez, paz interior. Su amor por lord Murray le concediera la gracia de dejar de lado, aunque por un breve tiempo, la fra y amarga necesidad de venganza. Confiada de que no tendra grandes dificultades para inspirarlo a darle otra muestra de aquella pasin ciega, Maldie le acarici la base de la espalda. Tal vez no debas culpar a tu padre por la extrema habilidad con el sexo opuesto susurr, besndolo en el cuello. Me parece una habilidad hereditaria. Si. Balfour cerr los ojos, saboreando el placer del cario. Muchas mujeres acostumbran a elogiar las habilidades de Nigel como amante. Aunque era una sanadora competente, Maldie se saba incapaz de curar algunas heridas. El comentario de Balfour revelara cuando la fama de su hermano, de amante extraordinario, lo haca sentirse inseguro en cuanto a su propio desempeo. Solamente el tena el poder de librarse de esos fantasmas producidos por mujeres idiotas, impresionadas con la belleza de Nigel. Pero le ayudara mostrndole, con palabras y actos, que solo en sus brazos arda de pasin y que nadie ms en el mundo posea la capacidad de enloquecerla de deseo. No tengo el menor inters en descubrir si lo que dicen sobre tu hermano es verdad. Mirndolo fijamente, ella paso sus dedos por su intimidad rgida. Todo lo que necesito y quiero esta aqu. Dudo que pueda encontrar algo ms dulce, o ms fuerte. De hecho, un poco ms y no sobrevivira. La caricia ntima lo excitara tanto, que Balfour apenas consiguiera reaccionar. A sabiendas de que no tardara en perder el control, la coloc de espaldas y la presion con el peso de su cuerpo. A pesar de saber que Maldie solamente lo provocaba, imaginarla en los brazos de Nigel lo enfureca y lo aterrorizaba. Si coincidi, besndola suavemente en el rostro. No sobreviviras si durmieses con mi hermano. Y no por exceso de placer. Acaso me esta amenazando, seor? pregunt ella, con el mismo tono serio y adusto No. Solamente te estoy avisando. Suspirando profundo, el la abraz con fuerza. Me temo que sera capaz de perder la cabeza, y un hombre irracional puede representar un peligro para todos los que lo rodean Recuperaras la razn antes de herir a alguien seriamente. Pareces muy segura de lo que dices.

Lo estoy. De cualquier forma, no importa, porque se trata de una hiptesis absurda. Es un gran zoquete, lord Murray, si no consigue entender que yo os deseo a vos ya nadie mas. Las palabra de Maldie lo emocionaron profundamente, y Balfour estaba convencido de que le llevara algn tiempo no cuestionarlas. Reconoces que eres ma? Si, soy tuya. Me has marcado, mi oscuro caballero. Perfecto, porque tu tambin has dejado tu marca en mi. Vacil por unos segundos. Todava sientes alguna incomodidad? No, mi seor, ninguna. Seductora Maldie le paso los brazos al cuello y entreabri los labios. Cuando Balfour la bes, ella se entreg a las sensaciones sin pensar en el maana. La confrontacin con Beaton no tardara en llegar y se vera obligada a tomar decisiones dura. Le confiara la verdad a lord Murray entonces? Intentara despertar en el algo mas que pasin? El seor de Donncoill continuara besndola, cuando supiese que era hija de su mayor enemigo? Tantas preguntas sin respuestas. Y solo las obtendra cuando desvelase sus secretos mas oscuros. Aunque amase a Balfour, no poda confesarle la verdad. No aun. Solo le quedaba esconder sus sentimientos y aceptar que, mientras Beaton no fuese derrotado, sexo era la nica cosa que podra pedir a Balfour, o darle. Seria duea de su destino solo cuando cumpliese la promesa hecha a su madre. Pero la pasin que los una era tan intensa, tan gloriosa, que debera bastar por el momento.

Maldie procur disimular el bostezo, temerosa de que alguno de los guardias la viese. Nadie dudara sobre el motivo de su cansancio y prefera no se someta a tamaa vergenza. Entonces sonri de su propia idiotez. Hacia una semana que comparta la cama de Balfour y probablemente todos lo saban. A dems de saberlo, parecan aceptarla como amante del seor del castillo sin reservas ni condenas. De hecho, empezaba a pensar que el pueblo de Donncoill estaba satisfecho con la situacin. Tal vez muchos pensasen que lord Murray acabara proponindole matrimonio para asegurarse un heredero. Rpidamente, Maldie aparto esos pensamientos tentadores. En caso de permitirse soar, sufrira mas aun cuando se viese obligada a abandonar a Donncoill y a Balfour.

Desde lo alto de la muralla, ella observaba el movimiento de entrar y salir de aldeanos y mercaderes. Hasta que una figura encorvada, cubierta de la cabeza a los pies con una capa marrn, se escabullo a travs de los inmensos portones. A pesar de no conseguir divisar el rostro de la mujer, el instinto le deca que se trataba de Grizel. Necesitaba avisar a Balfour con urgencia. La infame pretenda parar informacin a Beaton Como si lo hubiese conjurado, lord Murray apareci a su lado. Te estaba buscando susurr el, besndola en el cuello. Creo que se por qu replic Maldie, percibiendo la excitacin del caballero cuando los cuerpos de ambos se tocaron. Eres insaciable. La culpa es tuya. Dejas a un hombre hambriento. Tambin siento lo mismo por ti, pero necesitamos apartar nuestro placer de momento. Ella seal la persona encapuchada que acaba de tomar el camino. Cero que sera bueno seguirla inmediatamente. Quin es esa mujer y por que debera seguirla? Se que solo consigues ver una persona desarrapada, pero creme, es Grizel, preparndose para traicionarte una vez mas. Aunque no de todo convencido, lord Murray se inclino sobre el parapeto de la muralla. A caso tienes visiones? Como puedes estar segura de la identidad y de las intenciones de un bulto? Cada fibra de mi ser me grita que aquella es Grizel, yendo al encuentro de los cmplices de Beaton. Por favor, solamente sguela. Si estoy en lo cierto, obtendrs las pruebas necesarias para acusarla y poner as fin a las traiciones. Si estoy equivocada, te doy permiso para que me llames loca. Tener tu permiso le quita un poco la gracia. Balfour salt, comenzando a descender los escalones de piedra. Voy a buscar a James e iremos detrs de la encapuchada. Solo espero que no me pregunte la razn de que espiemos un bulto. James se morira de risa si yo le contase que estoy actuando as por un palpito tuyoMaldie sonri y entonces se puso muy seria, al volver a mirar a Grizel. Era imperioso poner fin a las intrigas de esa mujer. Nadie tenia idea de la informacin que ella haba pasado a Beaton, informacin capaz de poner en riesgo la vida de Balfour. Bastaba pensar en el peligro al que lord Murray estaba expuesto para que Maldie sitiera la voluntad

de estrangular a la vieja herborista con sus propias manos. Aliviada, vio a James, Balfour y otros dos hombres salir de Donncoill hacia el camino de la villa. Aprovechara la ausencia del caballero para descansar un poco. Hacia das que no dorma lo suficiente. Vas a decirme por que vamos detrs de una mujer inmunda y desarrapada? pregunt James, tan pronto como el pequeo grupo se internaba en el denso bosque que badeaba el camino. Creo que esa es la persona que le pasa la informacin a Beaton Balfour respondi, satisfecho al constatar que haban sido capaces de avanzar sin llamar la atencin. Pens que creas que Grizel era la traidora. Y lo es. Como explicar el motivo que lo impulsaba a seguir una figura indistinguible? Y poda or las risas. Esa es Grizel. Como, en nombre de Dios, puedes estar seguro? Acaso has visto como se disfrazaba con esos andrajos al dejar Donncoill? No. Antes de que contines distrayndome con preguntas interminables, debes saber que fue Maldie que me alert sobre la verdadera identidad de ese busto y sus intenciones deshonrosas. Ah, entonces la joven Kirkcaldy te mando seguir a Grizel, despus de convencerte de que la vieja herborista odia a todo el clan Murray. Irritado con todo el parloteo del maestro de armas, Balfour frunci el ceo. Cuando Maldie me abri los ojos respecto a Grizel, pequeos detalles pasaron a tener sentido. Bien, no voy a discutir, pero la muchacha escuch a Grizel decir algo sospechoso? Algo que indicase traicin? No admiti Balfour, haciendo una seal para que los otros permaneciesen escondidos detrs de los rboles. La aldea qued atrs y no hay nadie mas en este claro. Excepto Grizel. Un escenario sospechoso. James se froto el mentn puntiagudo, con los ojos fijos en Balfour. Reconozco tu autoridad como mi laird, pero tambin eres el nio al que ense a cabalgar. Por eso, me siento en la obligacin de preguntarte. Dime exactamente que fue lo que viste u oste. Explcame por que desmontamos y estamos acechando a una persona como si fusemos ladrones.

Nada fue visto, u odo Balfour respondi impaciente. Maldie solamente saba que bajo esa capa estaba Grizel, dispuesta a traicionarnos otra vez. Ella tuvo una visin? No, solamente un plpito. Si, se que puede parecer una locura. Pero que tiene de malo? O asistiremos a un acto de traicin, o no pasar nada. Aunque yo encuentro difcil creer que Grizel, sucia y desarrapada, haya venido hasta este lugar desierto para encontrarse con un amante Quin puede afirmar lo contrario? La pasin deja a cualquiera ciego y estpido. Decidiendo ignorar el insulto velado, Balfour rez para que Maldie estuviese en lo cierto, para que aquella fuese Grizel, a un paso de revelarse la traidora del clan. Aunque odiaba la idea de que alguien de su gente estuviese ayudando a Beaton, esa situacin detestable era preferible a parecer un completo idiota. Movindose silenciosamente, el grupo avanzo hasta las proximidades de un riachuelo. Sentada en una piedra, libre de la capucha, Grizel expona sus facciones rudas al sol. Entonces la joven Kirkcaldy estaba en lo cierto sobre quin se esconda bajo la capa Admiti James, sonriendo. Ahora solo nos falta obtener las pruebas de su traicin. No creo que tengamos que esperar mucho. intervino uno de los soldados, un tipo fuerte y taciturno llamado Ian. O esos son enviados de Beaton, o alguien... en fin, decidi dar buena cuenta de esa bruja inmunda. Cautelosos, tres hombres se aproximaban a Grizel, cuya expresin no revelaba miedo, o sorpresa, solamente su mal humor habitual. Inmediatamente Balfour reconoci los colores del clan de Beaton en las ropas de los desconocidos. All estaba la prueba que necesitaba. Piensas escuchar la conversacin antes de atacar? pregunt James. Debera? No. La identidad de eses hombres es obvia, as como el hecho de que conocen bien a Grizel.

Intentad capturar a uno de los canallas vivo. Balfour orden, haciendo la seal de que tomasen posicin. Tal vez podamos obligarlo a revelarnos el tamao del dao que Grizel no ha causado. Aunque saba que aun no era posible derrotar a Beaton, o rescatar a Eric, Balfour no pretenda desperdiciar la oportunidad de, por lo menos, herir al enemigo y conquistar una pequea victoria. Destruira la ventaja que Beaton obtuviera con la traicin de Grizel a su propio clan. Todo ocurri tan deprisa, que Balfour se sinti de cierta forma desanimado. Los subordinados de Beaton se negaron a rendirse y, al intentar huir de la trampa en la que haban cado, murieron rpidamente. Grizel no hizo un solo gesto de salvarse. Se limit a acompaar la breve lucha expulsando odio por todos los poros. Cuando el ltimo enemigo fue exterminado, Balfour se pregunt si ella, en un ataque de auto preservacin, negara las acusaciones. Entonces, el poderoso seor de Donncoill no tiene nada mejor que hacer que espiar viejas? Resultaste culpable de un grave crimen. Habla con un poco ms de humildad, tal vez incluso expresar algn arrepentimiento, te convendra. Arrepentimiento? Grizel escupi en el suelo, llena de desprecio. No tengo nada de lo que arrepentirme. Traicionaste a tu clan. Ensuciaste el nombre tu familia y esa ser una mancha de la cual tus parientes no se librarn fcilmente. Me importa un comino mi familia. Todos pasarn sus vidas miserables trabajando para ti y tu familia. Cuando les cont como tu padre me avergonz e implor para que luchasen por mi honor, se negaron. Ahora dejar que se salven solos, como yo lo hice. No os habis salvado dijo James. No habis hecho mas que poner una soga alrededor de vuestro cuello. Y todo por que un hombre os llevo a la cama una vez y no repiti la experiencia? Tenais un lugar de honor entre nosotros y elegisteis apualarnos por la espalda? Lugar de honor? Grizel ri amarga. Os estis refiriendo al puesto que nuestro antiguo lord reserv para su prostituta desechada? Que gran honor tener que enfrentar toda y cualquier dolencia que asola Donncoill. Que gran honor se obligada a limpiar la nariz y las nalgas de los pacientes. Solo gane una cosa buena con esa

funcin detestable. Pude estar ms cerca de tu padre Balfour. Si, vosotros, insensatos, pusisteis la vida del viejo laird en mis manos y me permitisteis hacer lo que me viniese la gana. Tu lo mataste. murmur Balfour, el disgusto robndole el aliento. Si, ante los ojos de todos. Da a da dren la sangre de ese bastardo hasta que no le qued ni una solo gota. Y ahora entregu a su querido hijo ilegtimo al mayor enemigo de los Murray. Grizel enderez los hombros cuando Balfour desenvain la espada. No intervino James, sujetando al caballero por el brazo e impidindolo proferir el golpe. Eso es lo que ella quiere. Una muerte rpida y limpia por la espada es siempre preferible a la horca. Ella mat a mi padre. Pens que fuera voluntad de Dios, o peor, el triste resultado de la incompetencia de esa maldita. Pero se trata de asesinato. Y nosotros asistimos al lento homicidio sin saberlo. Balfour le dio la espalda, envainando la espada lentamente. Si continuaba escuchando, o mirndola, acabara por matarla. No soporto tenerla cerca de m. Llevadla al castillo y apresadla ordeno a los soldados, apartndose a pasos largos. Balfour intent calmarse durante el largo camino de vuelta a Donncoill. Necesitara poner su odio bajo control cuando pusiese a los parientes de Grizel en conocimiento de la situacin y cuando la sentenciase. No podra cumplir ninguno de esos deberes si permita que la clera, ahora justificada, lo subyugase. Naturalmente nadie lo condenara si sucumbiese al odio, pero lo mejor sera mostrarse calmado y racional, en especial porque la pena de Grizel sera la muerte. El dominio de las emociones inspirara ms respeto a su pueblo que una rabia insana. Al entrar en el castillo, se dirigi a los aposentos de Maldie, rezando para encontrarla sola. Necesitaba verla, abrazarla, saciar el fuerte deseo que de repente lo haba embargado. El instinto le deca que solo Maldie lo ayudara a recuperar su autocontrol. Era extrao pensar que la nica persona capaz de despertar su pasin de modo salvaje, era la misma capaz de devolverle la cordura. Maldie despert con el ruido de la puerta al abrirse. Sentndose en la cama, vio a Balfour, cuya expresin, mezcla de melancola y odio profundo, la asust. Por un terrible momento se pregunt si no sera ella la causa de esa rabia, pero pronto desterr el miedo. Despus de todo lord Murray no haba estado lejos tanto tiempo como para descubrir ninguno de sus secretos. Sin duda se trataba de algo relacionado con Grizel. Aquella figura furtiva y encapuchada resultara ser, al final, la vil traidora. Se senta aliviada al constatar no haberse equivocado en sus suposiciones, pero le dola en el alma ser testigo de la angustia de Balfour ante la traicin inmerecida.

Lo siento mucho hablo bajito, tomando sus manos entre las suyas. Por qu? Tenas razn. Si, adivin el secreto de Grizel. Pero me entristece que hayas experimentado el sabor amargo de la traicin, pues no has hecho nada para merecerla. Mirndola fijamente, Balfour la bes en la palma de una de las manos. Tu pesar me conmueve y me reconforta, pero no es eso lo que busco ahora Observando que abra los ojos verdes de par en par se apresur a explicar: Se que no es muy halageo, pero necesito despejar mi mente y creo que amndote conseguir pensar con claridad. Riendo, Maldie lo empuj a la cama. Entiendo. Primero viene la pasin, que nos roba la capacidad de razonar. Entonces, durante la languidez de despus del xtasis, cuando el cuerpo est saciado, recuperamos los sentidos y los pensamientos se ordenan. Besndolo suavemente en los labios, susurr: Solamente espero que no hagas de ese el nico motivo para venir a mi cama, o empezar a sentirme como poco ms que un objeto. Eso nunca pasar. Entregndose a su beso voraz, Maldie pens que Balfour solo dijera esas palabras porque no la conoca de verdad. Cuando supiese toda la verdad, jams volvera a su cama. Se sentira traicionado y la echara fuera de Donncoill y de su vida. El miedo de que eso pronto podra suceder encendi todava ms su deseo. Una vez que estuvieron desnudos, Maldie empuj a Balfour encima del colchn y se coloc sobre su cuerpo musculoso. Lentamente, comenz a acariciar su ancho pecho y a cubrirlo de hmedos besos. Temeroso de que las enloquecedoras caricias se terminasen, el permaneci inmvil, incapaz de pronunciar un solo sonido. Estremecindose violentamente, Balfour luch para contenerse. Seguro de que explotara de placer, la sujet por los brazos y, y la penetr con una nica embestida. Sujetndose uno al otro como nufragos en medio de una tempestad, los dos alcanzaron el clmax, con las bocas unidas silenciando los gritos de la pasin. Exhaustos, privados de energa, permanecieron abrazados, saboreando la paz del silencio. Cuando, al fin, Balfour consigui

pensar con claridad, sus primeros pensamientos no giraron en torno a Grizel, Beaton o traiciones. Maldie acababa de hacerle el amor de una manera que pocas mujeres conocan, de una forma que nunca le sugiriera antes. Acordarse de que ella era virgen cuando se haban acostado la primera vez de poco serva para sofocar su creciente inquietud. Despus de todo, aquel tipo de caricia no tomaba la virginidad de una mujer. Como sabias lo que hacer? pregunt, odindose por sentirse obligado a hacer tal pregunta. Imperturbable, Maldie suspiro profundo, percibiendo la culpa estampada en el rostro viril. Tal vez se debera sentir insultada por los pensamientos poco caballerosos que, ciertamente, pasaban ahora por la cabeza de lord Murray. Pero no se senta ofendida. Acababa de hacerle el amor de un modo osado, practicado solo por mujeres expertas. Claro que Balfour estara intrigado, porque la consideraba inocente. Solo se sentira insultada si l no crea en sus explicaciones, porque le dira solo la pura verdad. No consegu despejar tu mente, como deseabas? le pregunt suavemente. Bueno, si pero Confuso, el la vio sonrer ante su apuro. Mi madre me cont que a los hombres le gustan las caricias. Estaba equivocada? Por un momento Balfour no dijo nada, confundido, irritado con la madre de Maldie. Y amargado por vislumbrar detalles de un captulo trgico de la vida de la mujer que ahora estrechaba entre los brazos. No, tu madre no estaba equivocada, pero cometi un error al hablarte de esas cosas. Acaso ella estaba intentando. Lord Murray se call, inseguro sobre como elaborar la pregunta sin dar la impresin de estar insultando a la madre de Maldie. Intentando convertirme en una prostituta? completo ella, sonriendo tristemente. A veces pienso que s. Podra haber ganado mucho dinero durante algunos aos, hasta que mi belleza y juventud se evaporasen. A veces creo que mi madre no conoca otros temas sobre los que conversar, excepto hombres y como satisfacerlos para ganar. Maldie arrebuj sobre su pecho fuerte. Pero hablemos de eso que te dejo tan furioso. Detesto admitir haber perdido la oportunidad de llamarte loca. Aunque estaba lleno de rabia, Balfour no tena duda de que

conseguira controlarse ahora Como te dije, la figura desarrapada era Grizel huyendo para encontrarse con tres hombres enviados por Beaton. Desafortunadamente los malditos se negaron a ser capturados vivos. Esa pequea victoria sera ms dulce si tuviese la oportunidad de sonsacar algunos secretos respeto a mi enemigo. Grizel sigue con vida? Si, y no contar nada. Si sabe algn secreto sobre Beaton se lo llevar a la tumba antes de enfrentarme. La infame no intent ni si quiera salvarse durante la pelea. Permaneci impasible cuando escupa la verdad en nuestras propias caras. Si prefiere morir ahorcada a implorar perdn, su odio por vosotros es an ms fuerte de lo que yo haba imaginado. Oh, si, muy fuerte. Tan fuerte que la llevo a cometer asesinato. Ests seguro? Si. Grizel confes el crimen. Recuerdas que te cont que ella haca uso constante de sanguijuelas para tratar varios tipos de dolencias en Donncoill? Maldie se estremeci, horrorizada ante el pensamiento que se le acababa de ocurrir. Sospechas que esa prctica apresur la vida de tu padre. Mas que apresurarla. Grizel se vanaglori de utilizar su posicin de herborista para asesinar a mi padre lentamente, ante nuestros ojos. Esa criatura vil lo desangr hasta la ltima gota. Deseaba matarla, pero James me lo impidi. Balfour sonri melanclico. Desenvain la espada contra una mujer vieja y amargada. Ni tienes por qu avergonzarte. Grizel asesin a tu padre de forma prfida. Maldie lo beso suavemente en la cara, deseando ser capaz de ayudarlo a superar el sufrimiento. Y no la mataste. Ni James habra podido impedrtelo, si estuvieses decidido a ejecutarla. No te recrimines por lo que casi llegas a hacer. Piensa en las decisiones que debes tomar ahora. Necesito contrselo a Nigel y despus explicar lo ocurrido a los parientes de Grizel. Pero preferira quedarme aqu. El la abraz sorprendido por como la simple proximidad de sus cuerpos le infunda calma. Si esperas mas para hablar con Nigel y con la familia de Grizel, se enterarn por terceros. Noticias as de graves no se mantienen en secreto por mucho tiempo. Probablemente los rumores ya se hayan

extendido por el castillo. Nigel tiene que or la verdad de tu propia boca y no descubrirla por ningn intermediario. Lo s. Maldiciendo en voz baja, Balfour se levant y comenz a vestirse. Rezo para conseguir controlar la rabia, o solo conseguir inflamar el odio de mi hermano. Envolvindose en el cobertor, Maldie se sent en el borde de la cama. Debo esperarlo aqu, milord? brome feliz al verlo rer. Por lo menos por algunos instantes fuera capaz de sacar la inmensa tristeza de los ojos oscuros de Balfour. Lord Murray la bes y camin hacia la puerta. Es una oferta muy tentadora, muchacha, y me gustara aceptarla. Creo que Nigel necesitar sus cuidados despus de que le cuente esta historia macabra. El estar fuera de s cuando le cuente la verdad. Claro. El odio podra dejarlo muy agitado y debilitarlo. Cuando termines de conversar con l, llama a mi puerta e ir a atenderlo. Sola en su cuarto, Maldie se recost en la cama, los pensamientos agolpndose. Otra obra de Beaton. El haba usado la furia de una vieja resentida para herir a Balfour y secuestrar a un nio. El asesinato del padre de Balfour tal vez no se hubiese llevado a cabo por orden de Beaton, pero el canalla, con certeza, se regocijara y hasta premiara a la asesina. Beaton mereca pagar por sus crmenes. La nica pregunta era Quin lo iba a destruir primero. Ella, o Balfour?

CAPITULO 5

Aunque el vino de nada sirviese para calmarlo, Balfour volvi a llenar la copa hasta el borde. Tenso, miro a su alrededor. El gran saln estaba casi vaco, a pesar de ser la hora del almuerzo. Esperaba que la ausencia de su gente fuese debida a una falta de apetito generalizada, y no porque acababa de juzgar y ahorcar a un miembro del clan. Abatido, sorbi el vino lentamente, con los pensamientos fijos en los acontecimientos recientes. Grizel no demostrara el menor arrepentimiento durante el breve juicio y lo haba maldecido, y a su familia, hasta el ltimo momento, cuando el lazo de la cuerda le

rompa el cuello. Balfour continuaba sin saber que lo afliga ms, el odio incalculable de aquella mujer, o el hecho de haber llevado a cabo su primer ahorcamiento. La muerte de Grizel no le causara ninguna satisfaccin. Tampoco se enorgulleca de ser obligado a condenarla a la pena mxima. Anmate, muchacho dijo James, sentndose a su lado. Tomaste la decisin necesaria. La mal nacida confes sus crmenes y no mostro ningn arrepentimiento. Podras hasta perdonarla por la traicin, pero nunca por el asesinato del antiguo seor de Donncoill. Lo s. Grizel no le concedi a mi padre una muerte rpida, o honorable. Por lo tanto, fue justo que muriese de la misma manera innoble. Pero, la horca no me agrada. Me cost cumplir ese deber. En verdad, estoy furioso con esa bruja por haberme obligado a hacerlo. Tal vez fuese su ltimo acto de venganza. Si, tal vez. Balfour sonri, cansado. Hoy fue un da difcil, pero con algunas compensaciones. Identificamos a nuestra traidora, la juzgamos y la ahorcamos. Si. El instinto de la joven Kirkcaldy result ser ms acertado que el nuestro. Creo que me llevara mucho tiempo lbrame de la culpa por la muerte de mi padre. Culpa? Por qu habras de sentirte culpable? Porque permanec al margen, consintiendo que aquella mujer lo asesinase. Termin por ser cmplice del crimen. Tonteras James repuso firme. Grizel era la herborista del clan. Tu propio padre la escogi para tal funcin. Pero yo no estaba conforme con la forma en la que ella lo estaba tratando. Crea que tantas sangras lo debilitaban, en vez de fortalecerlo. Aun as, no interfer. Debera habrseme ocurrido que una amante despechada no servira para ayudarlo a recuperar la salud. Tu padre tena plena consciencia de toda la situacin y deseo entregarse a los cuidados de Grizel. S que mis palabras no aliviaran tu culpa, pero creme cuando digo que no eres responsable de la muerte del viejo laird. Ninguno de nosotros lo es. No haba razn para sospechar de una antigua moradora de Donncoill. A pesar de estar de acuerdo con el argumento de su amigo, Balfour saba que no se librara fcilmente de la responsabilidad. Era duro

aceptar que podra haber salvado a su padre y no haba hecho nada. Y Eric no estara sufriendo a manos de Beaton, si hubiese prestado ms atencin a las personas que tena a su alrededor. Grizel los haba traicionado durante aos. Le angustiaba pensar que nunca haba notado seales de deslealtad. Si hubiese estado ms alerta Era imposible cambiar el pasado y corregir sus errores. Solo le quedaba no volver a cometerlos. Bueno, por lo menos ahora tenemos la prueba de que Maldie no es nuestra enemiga dijo, sirvindose pan y queso. De verdad lo crees? respondi James en un murmuro, expandiendo una generosa capa de miel sobre una rebanada de pan. Si. Fue ella quien nos revel la identidad del traidor. Cierto. Grizel estaba trabajando para Beaton. Se Maldie hiciese lo mismo, no nos entregara a uno de los espas. Por qu no? James mir a Balfour fijamente. No existe una manera mejor de engaar al enemigo al enemigo que hacerlo creer que es un aliado. No, no soy capaz de creer eso. No quieres pensar en esa posibilidad, y creerme, te entiendo. Pero, acabamos de comprobar lo que puede suceder si no prestamos mucha atencin a quien nos rodea. Grizel, nacida y criada entre los Murray, asesino a laird de su propio clan, adems de vender informacin vital a nuestro peor enemigo. Y Maldie ni siquiera pertenece a nuestro clan. Si. No sabemos quin es ella realmente. Aunque se presente como Kirkcaldy, no tenemos pruebas de que tenga parentesco con esa familia. La joven tampoco nos ha dicho el nombre de su padre. Maldiciendo entre dientes, Balfour empuj el plato, pues haba perdido el apetito. Prefera no haber escuchado a James, pero la sombra de la sospecha estaba en el aire. La idea de que Maldie viniese a traicionarlo le dola en el alma. Si solo estuviese arriesgando su vida, no se molestara en descubrir la verdad. Seguira adelante en la ms completa ignorancia. Pero, si le permitiese atraparlo en una trampa, muchos de su clan pagaran por sus errores. Solo te pido que actes con cautela James dijo muy serio. Si, Maldie es una muchacha bonita, delicada y adorable. Grizel, con su

temperamento irritable y una personalidad detestable, consigui engaarnos. Imaginas lo fcil que sera para una bella sanadora conducirnos a nuestra propia ruina? Sin embargo, no has encontrado pruebas para acusarla. Si, lo s. Maldie habla poco a cerca de ella. Surgi de repente, del medio de la nada, y pas a formar parte de nuestras vidas. Es suficiente para actuar con cautela. Admito que conoce mucho sobre Beaton y sobre Dubhlinn. Y, es un detalle interesante. Se Maldie planea traicionarnos, por qu ofrecera informacin sobre nuestro enemigo? Tal vez para engaarnos. No ha sido posible certificar lo que ella nos ha contado. No tenemos noticias de nuestro hombre en Dubhlinn desde hace algn tiempo y ni siquiera sabemos si continua vivo. Ser que la informacin de Maldie Kirkcaldy nos ayudar a salvar a Eric y a derrotar a Beaton? Y si estuvisemos siendo atrados hacia una trampa orquestada por Beaton? Entonces por qu Maldie salvara la vida de Nigel? Para qu te sintieras en deuda con ella y conquistar tu confianza? Y Por qu ella dormira conmigo? No necesitas que te explique como una mujer puede usar sus atributos femeninos para dejar a un hombre ciego y estpido. Maldie era virgen Balfour habl en voz baja, no queriendo que nadie ms en el saln lo escuchase. Vi la sangre en las sbanas cuando la desflor. Existen medios para que una mujer finja ser inocente. Balfour se levant abruptamente, dando por terminada la discusin. Continuaba abatido por descubrir los crmenes de Grizel y por haberla condenado a la horca. La ltima cosa que necesitaba ahora era que le convenciesen de que Maldie tambin lo traicionara. Ya basta James. Haces lo correcto al intentar abrirme los ojos. Despus de todo, mi ceguera permiti que Grizel nos apualase por la espalda. Lo que pasa es que, en este momento, no me siento en condiciones de llevar este asunto a delante. Ms tarde retomaremos la discusin. Lord Murray camin unos pocos metros y se gir hacia el maestro de armas. Tienes mi permiso para interferir si notas que empiezo a hacer el papel de idiota. Muchos podran perder sus vidas si yo me viese obligado a aprender otra vez una dura leccin sobre deslealtad.

Mientras se diriga a los aposentos de su hermano, Balfour se esforz, sin conseguirlo, en acallar las palabras de James en su mente. La amarga traicin de Grizel lo dejaba inseguro de su propia capacidad de evaluar a las personas. Solo porque el instinto le deca que Maldie no era la espa de Beaton, no significaba que estuviese en lo cierto. Pasara aos y aos sin desconfiar de Grizel. Al entrar en el cuarto, procur devolver la sonrisa de bienvenida de la bella curandera. Yo har compaa a Nigel. Ve a comer algo. Vindola salir, Balfour suspir profundamente, con el corazn acelerado. Necesitaba pensar acerca del aviso de James un poco ms antes de estar a solas con Maldie, pues no se fiaba de transparentar sus sospechas. Si estuviese lidiando con una espa, preferira sonsacarle alguna informacin til antes de desenmascararla. Esa mujer est muerta? pregunt Nigel. Si. Grizel fue a la horca tan malhumorada y despreciable como siempre. Me gustara haber tenido fuerzas para verla morir. No, nada ganaras vindola morir. En cuanto a mi, no siento que haya vengado la muerte de nuestro padre porque mi sentimiento de culpa traspasa la satisfaccin de haber identificado al asesino. Despus de todo, Grizel no era ms que una vieja amargada, una amante despechada. Aunque nos ha causado mucho dao, ahorcarla no cambia el pasado. Cierto. Pero al menos muerta, la maldita no puede hacernos ms dao, o ayudar a Beaton. Nigel hizo una pausa, con los ojos fijos en su hermano. Tienes esa expresin preocupada solo por que te consideras culpable, o existe otro motivo? Podra haber impedido que hubiese muerto nuestro padre. Como pareces decidido a cargar con el peso de la culpa, no creo que consiga convencerte de lo contrario. A propsito, sigo esperando una respuesta a mi pregunta. Aparentemente cansado, Balfour paso las manos por sus cabellos oscuros. Parece que, a partir de ahora, cualquier persona ser sospechosa de traicin.

Cualquier persona significa Maldie? Confas en ella? Si, mucho. Nunca la juzgara traidora. Me conoces bien y debes imaginar como me siento, ahora que sois amantes. Ella te lo cont? No. Ni una palabra. No soy tan tonto como para no entender por que la joven sanadora dejo de dormir aqu. Actas deprisa, hermano. No entiendo esa reticencia tuya de sospechas de Maldie Balfour lo presion, ignorando el comentario. Es mejor no entrar en cuestiones personales. El tono de voz fro y spero lo sorprendi. Si, mejor tener cuidado con el rumbo de la conversacin. Evidentemente Nigel estaba celoso y no quera or sobre su enredo amoroso con Maldie. En cuanto a el, prefera no saber la verdadera naturaleza de los sentimientos de su hermano hacia la nica mujer que lo rechazara. James cree que Maldie debe ser vigilada? Nigel pregunt. Si. Porque es una extraa. No para ti. Silenci a Balfour con un gesto de la mano. Es obvio que James sospecha algo. Encrgale que la espe, pues yo no me prestare a tal cosa. Ya me resulta difcil aceptar que no me basta con hacer un gesto para tener a cualquier mujer que deseo a mis pies. As que, por lo menos me gustara considerarme alguien imparcial, no quiero que los celos contaminen mi raciocinio. Le debo la vida a esa muchacha y no voy a pagarle con desconfianza. Ni yo. Los dos sabemos que no. Pero eres el jefe del clan y muchas vidas dependen de tus decisiones. Nigel se quedo callado, reconsiderando la decisin que haba tomado momentos atrs Est claro que quieres hablar sobre el asunto. Bien, me niego a permitir que una muchacha de ojos verdes se interponga entre nosotros. Hablaremos de lo que sea necesario. Solamente no me cuentes como disfrutas en la intimidad con nuestra hermosa husped. Concntrate en lo que necesitas decir y ser el defensor de Maldie. Despus de todo lo que ha hecho por mi, es justo que argumente a su favor. James afirma que ella salv tu vida para ganarse nuestra confianza.

Nunca pens que James tuviese un corazn tan duro. Y si, es posible que tenga razn. El motivo por el cual Maldie salvo mi vida no importa. Continuo en deuda con ella. Ella nunca habla de si coment Balfour, llenado dos copas de sidra. Solamente pequeos detalles sobre los aos que pas al lado de su madre Porque tuvo una vida triste. Tal vez quiera olvidar el pasado. Cierto. Pero es extrao que sepa tanto sobre Dubhlinn. Maldie pas algn tiempo en castillo y es observadora. Eres un buen defensor. Durante varios minutos los dos siguieron con lo planeado. Balfour enumerando cosas que podran parecer sospechosas y Nigel explicando por que las consideraba inocuas. Naturalmente Balfour evito cualquier mencin al hecho de que la haba tomado por amante. Por fin, inquieto, se levant. Basta. Estamos andando en crculos. Todo lo que Maldie dice, o hace, pode ser interpretado de manera inocente, o no. Tampoco quiero juzgarla mal, pero necesito enfrentar la realidad. Tengo que poner a un lado lo que siento y que supongo que es verdad, para actuar de forma imparcial. A maldicin de ser el jefe del clan Nigel dijo compasivo. Solo te pido una cosa. Viendo a su hermano vacilar, Balfour lo presion. No puedo entender que quieres que haga, si no se lo que es. Si se demuestra que Maldie es la informadora de Beaton, que hars con ella? Imaginarla culpable, imaginar verse obligado a castigarla angustiaba tanto, que Balfour maldijo su propia cobarda. lo

No lo se. No la ahorcar si eso es lo que te preocupa. Le debemos tu vida a Maldie y probablemente la de muchos otros heridos, que volvieron con nosotros de Dubhlinn ese da. Lo que har con ella, aun no lo se. La verdad es que yo nunca debera haberme molestado en preguntar, porque nunca sers capaz de hacerle dao. No creo que alguien aqu le hiciese dao a Maldie, ni siquiera James.

No, ni siquiera James. Si se prueba que Maldie est ayudando a Beaton, todo lo que har es mantenerla prisionera hasta que esta guerra termine. Espero que no encuentres ninguna prueba. Y yo tambin. O tendr mucho trabajo intentando convencerte de que creas en mi. La carcajada de Nigel lo acompa pasillo a fuera. Ah, como odiaba pensar que le tocara vigilar a Maldie, observarla, pensar y medir cada una de sus palabras. Prefera cambiar de lugar con su hermano y ejercer el papel de defensor. Prefera incluso dejar todo en las manos capaces de James, como haba hecho al principio. Pero por desgracia no poda. Siendo laird de Donncoill nunca ignorara sus responsabilidades, nunca huira de su deber. Al menos existan algunos motivos para no abandonar la cautela. En consideracin a los sentimientos de Nigel, no haba revelado que le preocupaba de hecho la extrema habilidad de Maldie como amante. Su hermano tal vez fuese la persona con ms experiencia en el asunto de todo el castillo y estara en condiciones de ayudarlo entender la cuestin. Maldie, apasionada y ardiente, pareca no poseer las inhibiciones tpicas de una virgen. Lo mas perturbador de todo era el hecho de cmo lo haba amado horas atrs. Sus explicaciones eran coherentes y quera creer lo que haba odo. Pero la desconfianza le inquietaban. Era ms fcil creer que Maldie haba ido a Donncoill para seducirlo, que pensar que una madre sera capaz de ensear a su hija detalles ntimos de cmo agradar a un hombre. Al entrar en los aposentos que estaba compartiendo con la joven curandera durante la ltima semana, Balfour se esforz en devolverle la sonrisa, preguntndose si sus dudas no eran fruto de las dudas que alimentaba sobre si mismo, sobre su capacidad de atraer a una bella mujer y mantenerla interesada. Nunca haba tenido a nadie como Maldie compartiendo su cama, alguien que adems de hermosa e impetuosa, permaneciese indiferente a las embestidas del seductor Nigel. Pareces preocupado dijo ella en voz baja, extendiendo la mano para atraerlo hacia si. Los ahorcamientos nunca me agradaron. Conden a una persona a la horca y asist al cumplimiento de la sentencia. Agarrndolo del cuello, Maldie lo hizo acostarse en la cama y le beso la cara.

No haba otra alternativa. Como laird de Donncoill, es tu deber hacer que se cumpla la ley. Qu ocurrira si liberases a una asesina y traidora? Qu pensara tu gente? Que no tienes estmago para aplicar castigos severos y que cada cual es libre para hacer lo que le venga en gana, sin temer las consecuencias. Creia que no tenas eleccin. No solo condenaste a Grizel por sus crmenes horribles, sino para dejar claro que la ley debe ser respetada. Si, es verdad. No podra permitir que un criminal escape a su castigo, sin importar su sexo, o su edad. Tal vez lo que te incomoda tanto sea haber condenado a una mujer vieja a la muerte. Tal vez. Creo que prestar ms atencin a las mujeres que me rodean. Es obvio que pueden ser tan peligrosas como cualquier hombre. Ocupada en sacarle la tnica, Maldie se sinti invadida por una sbita inquietud. Saba que Balfour no se estaba refiriendo a ella, que su sentimiento de culpa era el que lo impulsaba a pensar as. Despus de todo, ella acababa de lidiar con Grizel, con las mentiras y la traicin, con la muerte de su padre. No deba temer ser descubierta, porque nadie conoca su verdadera identidad. Ni si quiera Beaton. Por un instante consider la idea de explicarle todo a Balfour. La necesidad de medir cada palabra, el miedo constante a ser desenmascarada antes de que estuviese lista para contar la verdad la estaban volviendo loca. Pero la voz de la razn habl ms alto. Necesitaba cumplir la promesa que le haba hecho a una moribunda, o no tendra ningn honor. Cuando Balfour supiese la verdad, probablemente perdera la oportunidad de llevar a cabo su venganza. El dolor causado por lo que acabas de descubrir y por lo que te has visto forzado a hacer pasar. Y si lo que ha pasado contribuy a hacer que te vuelvas ms cauteloso, todo esto fue positivo. Cierto. Besndola tras la oreja, Balfour murmur: Hay mucho trabajo que debera estar haciendo ahora. Ah, descuidad tus deberes. Creo que merezco uno o dos momentos de placer. Solo uno o dos momentos?

Riendo, el la beso apasionadamente. Maldie correspondi con igual ardor, preguntndose si ese deseo se acabara algn da. Le gustara que si, porque si se viese obligada a partir de Donncoill, le gustara no pasarse el resto de su vida ansiando a un hombre que no podra tener. Pronto unas manos expertas recorran cada centmetro de su cuerpo, arrastrndola a un torbellino de sensaciones vertiginosas. Asegurndola firmemente por las caderas, Balfour la bes en la cara interna de los muslos y entones, lentamente, desliz la lengua en direccin al punto ms intimo de su feminidad. La confusin la hizo querer apartarse, escapar de aquella osada caricia, pero el le impidi moverse, insistiendo con una dulce presin. Enloquecida de deseo, Maldie se entreg al placer ms intenso que jams haba conocido. Sabindose al borde del clmax, intent apartarlo de ella. Ignorndola, Balfour continu besndola, hasta hacerla alcanzar un placer devastador. Aun no se haba recuperado del delirante xtasis, cuando Balfour la penetr con una nica embestida y, para su propia vergenza, se descubri de nuevo hirviendo por la pasin. Le asustaba la facilidad con la que Balfour la excitaba. Juntos, alcanzaron el clmax, sus roncos gritos fundindose en uno. Agotados, se abrazaron, bendiciendo el silencio y la calma del cuarto. A medida que su mente se despejaba, la vergenza de Maldie ganaba contornos ntidos. A pesar de su inexperiencia sexual, posea algn conocimiento terico que ya haba odo hablar de aquella forma osada de amarse. La caricia que le haba proporcionado un placer tan extremo que ahora se preguntaba se no habra heredado las inclinaciones de su madre, si no tendra alma de prostituta. Porque, sin duda, cuando la pasin la dominaba, perda todo sentido de modestia. No te preocupes, muchacha. Tierno, Balfour le bes la punta de la nariz. Esa caricia no es cosa de prostitutas Insegura sobre como digerir la forma tan natural sobre como el pareca adivinar sus pensamientos, Maldie frunci el ceo. No siempre es fcil saber lo que es, o no, cosa de rameras. Cierto. Lord Murray se levant y empez a vestirse, sonriendo al verla cubrirse con las sbanas. Existe quien considera cualquier demostracin de deseo fsico, a excepcin de una cpula rpida e impersonal, como cosa de prostitutas, mientras que otros creen que, entre cuatro paredes, cualquier tipo de caricia para dar y recibir placer es vlida. En cuanto a mi, creo en un trmino medio. Esta claro ahora?

Oh, si, muy claro. Lo que compartimos es una pasin rara. dijo serio , y confieso estar ms que dispuesto a aprovecharla. Pero, tienes que avisarme cuando hago algo que no te agrada. Yo jams te sometera a prcticas que te causen aversin. Sonrojndose, Maldie bajo la mirada, incapaz de mirarlo. Si, te avisar. Solamente recuerda lo que era mi madre y se paciente con mis inseguridades pidi con un hilo de voz. A veces creo que por gustarme tanto lo que hacemos juntos tengo, corriendo en mis venas, sangre de prostituta. Las prostitutas generalmente no aprecian nada, excepto el dinero que se les paga. Sentir pasin no te transforma en meretriz. Y como nos enfrentamos a nuestras emociones, y la forma en como las utilizamos, define quienes somos. Sus palabras la reconfortaron, pero haba algo indefinible en tono de su profunda voz. Procurando convencerse de que se estaba imaginando cosas, porque se senta avergonzada, cambi de tema. Ve a cuidad de tus deberes ahora, antes de que todo Donncoill crea que te encerr en mi cuarto. Pues me siento tentado a quedarme aqu indefinidamente. Confieso que no me siento animado a enfrentar a la gente. Hay una quietud perturbadora en el castillo, desde que Grizel fue ejecutada. Es natural. Pocos aprecian espectculos tan lgubres. Creme, todos estn abatidos porque un habitante de Donncoill cometi un crimen horrendo, traicionando a su propio clan. Percibiendo la sabidura del argumento, Balfour asinti. Al salir del cuarto, se senta un poco ms confiado ante la perspectiva de enfrentar a su gente. Solo deseaba que tambin fuese posible recuperar la confianza que, desde el primer momento, haba depositado en Maldie. Solamente imaginarla capaz de traicionarlo, experimentaba un dolor terrible y eso lo irritaba. Como un muchacho ingenuo, sucumbiera a la bella curandera. Bastaba una sonrisa para correr a su encuentro. Lo avergonzaba no tener control sobre si mismo. Tema que otros lo notasen. Pero, una pasin tan poderosa, tan dulce, justificaba cualquier posible vergenza. Era demasiado tarde para contenerse, para cerrar su corazn y abrir los ojos. A pesar de los

sentimientos que lo subyugaban, era hora de enfrentar la verdad, por ms dura que fuese. Maldie era una mujer de muchos secretos. Le corresponda, como jefe del clan, reconocer el peligro y actuar. Si ella resultaba ser una espa de Beaton, Donncoill pagara un precio demasiado alto por la irresponsabilidad de su seor.

James pareca esta en todos los lugares al mismo tiempo y Maldie lo maldijo en voz baja mientras corra a los aposentos de Nigel. En los ltimos das, desde la muerte de Grizel, apenas haba visto a Balfour, excepto la por la noche cuando dorman juntos. Pero James no sala de su camino. El maestro de armas deba la impresin de vigilarla a tiempo completo. Por mas que intentase convencerse de que el no sabia nada, de que jams podra sospechar de la verdadera naturaleza de sus secretos, tena miedo. Cada vez que se encontraban, tenia la sensacin de ser acusada, silenciosamente, de espa y traidora. Aunque se esforzase por creer que todo eso no estaba pasando era fruto de su imaginacin desvariada, los temores crecan. Pareces preocupada. coment Nigel, sentndose en la cama No, solo estoy cansada. Maldie se oblig a sonrer al pasar un brazo alrededor de la cintura del caballero para ayudarlo a levantarse. Hay mucho trabajo que hacer en el castillo ahora que Grizel se fue. A pesar de la falta de competencia de la herborista, ella atenda a muchos pacientes, permitindome cuidarte solo a ti. Ahora todos me buscan. No hay nadie capaz de ayudarte? Todava no. Hay una mujer que demuestra inters por el asunto. Seguro que ella podr ser la prxima curandera de Donncoill, con un poco de entrenamiento. Nigel se estremeci por la rigidez de la pierna causndole dolor al caminar. No se necesitan aos para lograr las habilidades en el arte de la cura? Si. Pero, en un perodo relativamente corto, se puede aprender lo bsico para tratar pequeos problemas. Grizel lo haca, aunque no le gustase, ni quisiera desempear esa funcin. Esa mujer posee el talento y la bondad que le faltaban a Grizel. Tendris que encontrar a alguien con mas tiempo libre que yo para ensearla. Pues, nunca

paramos de aprender. Siempre hay algo nuevo, a aprender, sobre este oficio. Cundo planeas dejarnos? Cuando te recuperes. respondi ella vagamente. Y a donde irs? Nigel tropez y habra cado si las manos firmes de Maldie no lo estuviesen sujetando. Voy a buscar a mis parientes. Tus respuestas son muy vagas. No hay mucho ms que decir. Partir cuando ests plenamente recuperado porque mi trabajo aqu se habr terminado. Entonces continuar la bsqueda de mis parientes. Maldie lo condujo a la cama. Creo que es suficiente por ahora. Ya te ejercitaste suficiente. Pero si solo dimos algunas vueltas por el cuarto protest el, utilizando una esquina de la sbana para secar el sudor de su rostro plido. Si, por cuarta vez hoy. Ayer mismo solo te ejercitaste tres veces. Tus piernas ya empiezan a temblar en virtud del cansancio de los msculos. Maldie le sirvi una copa de sidra. Seal de que tal vez sea demasiado pronto para caminar frecuentemente. Iremos ms despacio. No vale la pena aumentar la carga de ejercicio si terminas debilitndote. Estaramos deshaciendo el progreso conquistado. De acuerdo Nigel respondi sin vacilar, mirndola con renovada atencin. Que tal si ahora me cuentas en verdadero motivo de tu preocupacin? Ya te lo cont Incmoda Maldie desvi la mirada. No. Me hablaste de que los habitantes de Donncoill te mantienen ocupada cuidando de sus heridas y administrndoles pociones para sus muchas dolencias. Se que es verdad, pero esa no es la razn de tu preocupacin. Es Balfour quin te est causando problemas? Durante unos segundos Maldie permaneci en silencio, decidiendo que responder. Tal vez la vanidad me haya cegado, pero nunca pens que te gustara saber a cerca de mi y de Balfour.

La vanidad no te ceg. Jams discutiremos los detalles de este asunto, aunque no creo que en castillo haya alguien que no se imagine como me siento. Pero saber que tu y mi hermano no sois felices tal vez me proporcione alguna satisfaccin. Abandonando el tono juguetn, el caballero continu: Me preocupa que ests sola aqu. Casi no tienes nadie con quien conversar, adems de Balfour. Durante muchos meses, no tendrs tiempo, ni oportunidad, de hacer nuevos amigos. No hasta que devolvamos a Eric a casa y matemos a Beaton. Todos estamos consumidos por la urgencia de derrotar a Beaton y rescatar a Eric. Y adems te ves obligada a pasar varias horas al da cuidando de mi. No me importa. Cuidar pacientes es, en general, un proceso lento, que exige dedicacin y paciencia. Es mi deber como sanadora ayudarte. Que halagador! el contest, divertido al verla sonrojarse. Pero, si sientes la necesidad de conversar, de contar cosas que preferiras no decirle a mi hermano, o de reclamar, estoy a tu disposicin. Despus de toda tu dedicacin, lo mnimo que puedo hacer a cambio es ofrecerte un hombro amigo. Ser aquel que escuchar tus palabras sin juzgarte. Tampoco repetir lo que escuches, a no ser que me des tu permiso. Una oferta tentadora. Maldie ansiaba tener alguien con quien conversar libremente y la entristeca no poder exponer todo lo que le pasaba en la intimidad a Balfour. Tampoco se lo contara a Nigel. Haba ciertas cosas que, por lo menos de momento, no podra contar a nadie. Se por casualidad exista una pequea oportunidad de tener un futuro junto a Balfour, este futuro estara seriamente amenazado en caso de que Balfour descubriese que, en lugar de escogerlo como confidente, ella haba preferido a Nigel. No pondra a Nigel en aquella posicin incmoda, obligndolo a escuchar sus penurias, o sus inseguridades en relacin al seor de Donncoill. Es muy gentil por vuestra parte, seor, pero ser mejor para todos si rechazo su generoso ofrecimiento. Si hay cosas que no puedo discutir con Balfour, mi amante, entonces no crea que deba recurrir a su hermano. Si Balfour descubriese que te cont a ti aquello que no le confi a el, creo que se sentira magullado, y con el orgullo herido. Acabaras ocupando una posicin incomoda entre nosotros dos, te lo aseguro. Tal vez hasta te veras forzado a esconderle mis secretos a tu hermano y jefe de tu clan. Eso jams debera ocurrir, especialmente ahora, cuando os preparis para enfrentar a un enemigo mortal. Detesto verte preocupada. Despus de todo lo que has hecho, mereces paz y tranquilidad.

Llevar mucho tiempo hasta que pueda disfrutar de un poco de paz. Ahora descansa. Le pedir a Jennie que venga a hacerte compaa. Conquistar paz de espritu, vivir con tranquilidad, un sueo que Maldie ansiaba ver hecho realidad. Necesitaba salir de all, pendo, saliendo aprisa del cuarto. Si sucumba a la simpata estampada en los ojos comprensivos del caballero, corra el riesgo de aumentar mas sus dificultades. Aunque no dudaba de que Nigel realmente deseaba ayudarla, no haba nada qu pudiese hacer. Y no tendra un solo minuto de sosiego si lo sobrecargaba con problemas que no le correspondan. Apenas haba cerrado la puerta, Maldie vio a James en una de las esquinas del pasillo. Su primer impulso fue volver al cuarto de Nigel y preguntar por aquello que crea ser una persecucin continua. Pensndolo mejor, decidi tragarse el orgullo y seguir de frente. Por qu volver a Nigel contra el hombre a quien el, y Balfour, consideraban como un segundo padre? De hecho James tena motivos para mirarla con desconfianza y vigilarla de cerca. A pesar de entender las razones del comportamiento del maestro de armas, la irritaba sentirse constantemente observada. En lugar de ir hacia la cocina, como pretenda, Maldie tomo el camino del patio interior, el nico lugar donde James crea innecesario espiarla debido al gran movimiento de personas. Sin prisa, vago por el lugar, apreciando la rutina de Donncoill. Los establos bien cuidados siempre le llamaban la atencin, as como la destreza de los varios artesanos en sus tiendas, ocupados con su oficio. Con todo, aun distrayndose con todo lo que la rodeaba, su corazn continuaba pesado. Por que esa expresin aprehensiva? pregunt, surgiendo a su lado de repente. Te he asustado? Maldie inspir profundo, intentando calmarse. Uno de los motivos por los cuales la sbita aparicin de Balfour sola perturbarla tanto se deba a su conciencia pesada por no estar siendo absolutamente sincera. En el fondo, tema traicionarse, decir o hacer alguna cosa que revelase sus planes y su verdadera identidad. Comprenda la necesidad de controlar sus reacciones, o acabara provocando mas sospechas. Con certeza James estaba aconsejando a Balfour que no confiase en ella bajo ningn concepto. Seria mejor evitar dar al maestro de armas mas razones para juzgarla indigna de confianza.

Deberais hacer ruido cuando os aproximis a las personas, mi lord. Hay situaciones en que hacer ruido podra significar mi muerte. Comprendo, pero no soy tu enemiga. No, claro que no. Reparando en la penetrante mirada de la joven, Balfour se maldijo por no estar siendo capaz de ocultar sus crecientes dudas. A veces casi llegaba a querer que Maldie, con palabras o actos, acabase revelando ser una traidora porque as se sentira absuelto de la horrible culpa que lo consuma. La inseguridad lo estaba martirizando. Las sospechas le partan el alma. Lo angustiaba imaginarla capaz de sus desconfianzas. Si Maldie era inocente, la estaba hiriendo de una forma cruel. Pero si trabajase para Beaton, lo haba seducido con el nico objetivo de minar sus fuerzas y subyugarlo. La amaba y eso lo aterrorizaba. Ansiaba confesar sus sentimientos, pero tema que ella se aprovechase de su flaqueza. Rezaba para que Maldie no estuviese de lado de Beaton, de lo contrario peda a los cielos para que se confesase una espa. La quera lejos de Donncoill y estaba aterrorizado con la posibilidad de verla partir. Estaba tan dividido por emociones conflictivas que crea estar volvindose loco. La lucha final contra Beaton necesitaba suceder cuanto antes, o perdera la razn y la capacidad de liderar a sus hombres. Como van los planes para la batalla? pregunt ella, al atravesar los portones del jardn. Casi no oigo comentarios al respecto, aunque supongo que vais adelantados. Estabas ocupada con Nigel, esforzndote para ayudarlo a recuperarse totalmente A veces me pregunto por que no me cuestionas mas sobre Dubhlinn. Acaso ya tienes toda la informacin necesaria? Lord Murray se apoyo en una de las paredes de la torre inacabada Si, creo que ya tengo toda la informacin importante que puedas saber. Adems, existen otras formas de descubrir lo que queremos sin tener que involucrarte en medio de los planes para una batalla. No me importa. Tensa Maldie lucho para no demostrar la pena y el miedo. Me gustara ayudarte cuanto pueda. Me ayudas cuidando de Nigel. No te preocupes querida. Tenemos ojos y odos a nuestro servicio.

Entonces ya obtuviste noticias del hombre infiltrado en Dubhlinn? Ven aqu. Balfour la tomo en sus brazos. Casi no hemos tenido tiempo de estar a solas en los ultimos dos das. Quieres desperdiciar nuestro tiempo juntos hablando de batallas y espas? Por un instante Maldie se imagino lo que pasara si responda que si. Despus de todo, lord Murray intentaba evitar cualquier asunto referente a Beaton, la batalla prxima y el rescate de Eric. Sus respuestas evasivas dejaban claro que no era solo james quien la consideraba indigna de confianza. El buen sentido le deca que se alejase, que huyese bien lejos. Seria una locura amar a quien la consideraba una enemiga. Cada caricia que intercambiasen la herira en el alma como un hierro ardiente. Pero le basto con acurrucarse al pecho fuerte para que el orgullo cayese en saco roto. Comprenda la angustia de Balfour. Tan dividido como ella misma, el noble caballero se odiaba por alimentar sospechas. Pero, a pesar de estar inseguro, continuaba desendola. James aun no haba sido capaz de contaminarlo enteramente con sus ideas de traicin. Ella y Balfour no solamente se parecan en su pasin ardiente que sentan uno por el otro, sino tambin en sus inquietudes. Era imposible adivinar si Balfour acabara cediendo a la pasin, o las dudas. Maldie decidi correr el riesgo y entregarse a las manos del destino. Probablemente no tardaran en separarse, o por las desconfianzas de James, o por la verdad. Prefera no perder un segundo ms. No tendremos mucha privacidad aqu dijo en voz baja, estremecindose cuando la beso en el cuello. Es el lugar perfecto para ver la puesta de sol la tranquilizo Balfour, empezando a desvestirla. Eso es lo que planeas hacer? Embargada por un terrible pudor al sentirse desnuda, murmuro ansiosa: Alguien podra vernos. No. Este es el lugar preferido. Cuando nos vieron venir hacia aqu, las miradas ajenas se desviaron. No me agrada que todos sepan lo que estamos haciendo aqu. Todos saben que somos amantes. Existen pocos secretos en el castillo. Clmate, querida. Nadie vendr a espiarnos. La privacidad acostumbra a ser respetada en Donncoill. Una cosa difcil de creer. Maldie no tuvo oportunidad de discutir porque, cuando Balfour la beso en la boca, todo lo dems desapareci. Ya no le importaba que los viesen, o lo que pensasen al

respecto. La voracidad con se apoderaban del cuerpo del otro tenia algo desesperado, una urgencia nacida del miedo de perderse en un futuro prximo. Solamente cuando yacan abrazados, exhaustos despus de los momentos de intensa pasin, fue que Maldie se permiti preguntarse si el destino no la estara engaando. Ese deseo insano, insaciable, pareca equivocado, especialmente porque ninguno de los dos hablaba de amor, de matrimonio, o de formar una familia. No deberas apresurarte en condenarte. Envolvindola en una mirada tierna, Balfour la beso suavemente en la cabeza. Como adivinaste lo que pensaba? Tu expresin solemne, casi irritada, cuando el calor de la pasin te abandona, rebela lo que te pasa por la cabeza. Inquieta ante la facilidad con que Balfour lea sus pensamientos, Maldie se sent y recogi su tnica, preparndose para vestirse. Pero unas manos firmes le impidieron completar el gesto. Ella no tena dudas sobre lo que haba captado la atencin del hombre. La marca de nacimiento en su hombro derecho, en forma de corazn, que nunca haba visto por que siempre haban hecho el amor en lugares poco iluminados. Ahora, la marca de Beaton acababa de ser revelada. Su madre nunca la dejara olvidar de que aquella era seal innegable de que era bastarda, la seal inequvoca de que estaba contaminada con la sangre del maldito Beaton. Tienes una marca en forma de corazn en la espalda. Librndose de las manos fuertes, ella se puso la tnica. Disclpame. Intent liberarte de esa visin horrible. Dulce, dulce, Maldie. Tienes unas ideas extraas. No es en absoluto una visin desagradable. Sino lo contrario. Percibiendo que sus palabras no conseguan convencerla, Balfour decidi vestirse tambin. El modo en como reparaste en la marca, tu tono de voz extrao, me llevaron a pensar que no te gustaba lo que veas. De cierta forma, si. Crea conocer cada centmetro de tu cuerpo. Es obvio que fui desconsiderado con mis atenciones. Necesitamos mas velas en el cuarto. Se ri cuando Maldie se levanto y recoloco su vestido deprisa. Te estas esforzando en avergonzarme. De hecho, le provocaba un inmenso alivio que Balfour no hubiese reconocido, por lo menos de

inmediato, la seal de nacimiento que solo un descendiente directo de Beaton podra tener. Con todo, no bajara la guardia, alimentando falsas esperanzas. No es difcil hacer que te sonrojes. Cuidado que te voy a aplicar un castigo. Estoy muriendo de miedo. El se ri y se masajeo el brazo despus de recibir un pellizco. Creo que me quedar una cicatriz para el resto de mis das. Pareces determinado a provocarme, no? Abrazados, los dos regresaron al castillo. Si. A propsito, estoy hambriento. Agotas mis energas querida. Me dejas siempre con un apetito feroz. Maldie intento, en vano, no enrojecer. El evidente buen humor de lord Murray la consolaba. Aunque fuese solamente por un breve perodo, todas las sospechas y dudas del caballero daban la impresin de haber desaparecido. Es extrao continu el en un tono ms serijo , pero tengo la impresin de haber visto antes una marca de nacimiento igual a la tuya. La misma forma y localizacin. El susto casi hace tropezar a Maldie. No, no era posible que Balfour hubiese visto la marca en el hombro de Beaton, pens, procurando desesperadamente calmarse. Su madre le dijera que Beaton mantena esa zona siempre cubierta en pblico, porque crea que esa mancha en la piel era una herencia del diablo. Nunca escuch hablar de nadie que tuviese una marca como la ma ella minti, odindose por no ser capaz de elaborar un comentario ms consistente. Acaso conociste a mi madre? No, claro que no. Nunca conoc a ningn Kirkcaldy. Aun as, creo que he visto esa marca antes. Pero no te preocupes. Terminar recordando donde. Pero Maldie esperaba sinceramente que no. Puede que hayas confundido el susto con el reconocimiento ella insisti al entrar en el saln, luchando para disuadirlo de la idea.

Es posible. Pero tengo casi la certeza absoluta de haber visto esa marca en el hombro de otra persona. Al sentarse a la mesa, al lado de Balfour, una sensacin atemorizante comenz a tomar forma. Por ms que intentase negar lo obvio, por ms que intentase agarrarse a otras posibilidades, su corazn haba intuido la verdad. La nica persona, adems de Beaton, en cuyo hombro Balfour podra haber visto la marca en forma de corazn era el joven Eric. Crean que Eric era hijo bastardo del viejo lord Murray y de la esposa adltera de Beaton. Mientras que, Beaton estaba convencido de que podra hacer pasar a Eric por si hijo legtimo, explicando que solo lo haba abandonado porque haba presa de un violento ataque de celos. Y si esa fuese la verdad? Su madre siempre enfatizaba que Beaton copulaba frecuentemente con mujeres en su ansia de engendrar un hijo varn. Hasta que descubri que su esposa lo haba traicionado con lord Murray, el infame seguro que la haba posedo en multitud de ocasiones. Eric podra ser, de hecho, el legtimo heredero de Beaton. Y pensar que el canalla casi haba destruido aquello que mas deseaba. Si estuviese segura, y no dudaba que as fuera, muchas personas heridas cuando aquella historia saliese a la luz. En especial Eric. Sera devastador para un nio inocente descubrir que no era un Murray, y si un miembro del clan enemigo. El nio estara tan horrorizado como ella misma al saberse hijo de un infame y sufrira aun ms, porque haba crecido pensando que perteneca a una familia honrada y amorosa. A diferencia de ella que nunca haba tenido a nadie, excepto una madre desconsiderada, Eric perdera todo lo que conoca y amaba. Balfour tambin saldra profundamente lastimado. Si revelase sus sospechas sobre Eric en ese momento, el exigira pruebas. Solo podra probarle algo si confesase la verdad sobre su propio origen. Y aun no estaba segura de hacerlo. No, no quera ser la persona que informase a Balfour sobre la verdadera ascendencia de Eric. Tampoco crea que pudiese hacerlo. La verdad solamente causara dolor a mucha gente, excepto a Beaton. Nunca haba visto al nio, o la seal que lo marcaba como hijo del enemigo. Por lo tanto, era mejor callarse hasta tener la oportunidad de confirmar sus sospechas. Mientras se serbia comida en su plato, Maldie rez para no verse obligada a exponer lo que le pasaba por la cabeza. Y tambin para que Balfour no adivinase ese secreto.

CAPITULO 6

Malcolm est muerto anuncio James, entrando en el saln principal. Balfour casi se atragant con el trozo de pan que estaba comiendo. Muerto? Si. El pobre no podr informarnos nada sobre Beaton, o Dubhlinn. Por todos los dioses, aunque l hubiese sobrevivido a la tortura de la que fue vctima, no nos contara nada porque Beaton orden que le cortasen la lengua Ests seguro? Aunque saba que James nunca repetira mentiras, necesitaba pruebas concretas. Los malditos colgaron el cuerpo de Malcolm en un rbol cerca de la aldea. El maestro de armas se sent y se sirvi vino, procurando calmarse con un largo trago. A pesar de que estaba casi desfigurado debido a la tortura, no cabe duda de que es Malcolm. Y est claro por qu el cuerpo fue dejado donde pudisemos encontrarlo. Una provocacin macabra murmur Balfour, pensativo. Es una forma brutal como fue asesinado. Los canallas no solamente queran demostrar que haban identificado a nuestro espa, sino difundir entre nuestros hombres el castigo, para disuadirlos de la idea de infiltrarse en Dubhlinn otra vez. Cuando preparamos en cuerpo de Malcolm para enterrarlo, vimos las seales inequvocas de la tortura. Alguna noticia de nuestro otro hombre, Douglas? No. Creo que contina de incgnito, o lo habramos descubierto balancendose al viento como Malcolm. Al enviar a esos dos para Dubhlinn, saba la gravedad de los riesgos que acabaran corriendo, pero nunca se me pas por la cabeza que sufriran una muerte tan cruel, tan salvaje.

No podras imaginar tamaa crueldad porque jams trataras a un enemigo de ese modo. Debo mandar a Douglas volver a casa? No, seor. Si Beaton no lo identific hasta ahora, lo estaras exponiendo al peligro de intentar establecer un contacto. Douglas es calmado y cuidadoso, adems de inteligente. Si cree que corre el riesgo de acabar como Malcolm, huir de Dubhlinn. Douglas tiene el buen sentido suficiente para saber que no sera un acto de cobarda, y si la nica oportunidad de pasarnos la informacin que haya conseguido recolectar. De acuerdo. No deseo la muerte de otro hombre pesndome en la conciencia. La muerte de Malcolm no fue tu culpa. El tena perfecto conocimiento de la situacin en la que se haba metido y lo avisaste muchas veces de lo que pasara si era atrapado. Ninguno de nosotros podra imaginar que el infeliz morira torturado. No puedes responsabilizarte de cada muerte. No te culpes por los errores que no son tuyos. Nunca has causado la muerte de nadie ya sea por rabia, arrogancia, orgullo, o simple descuido. Estamos en guerra con Beaton y la vida de Eric est en juego. No deberas sorprenderte de que los hombres mueran. Y continuaran muriendo hasta que Beaton sea derrotado. Debemos parar de llorar encima de la sangre derramada y actuar. dijo Balfour, repitiendo una de las frases preferidas del viejo maestro de armas. James sonri brevemente. Si. Palabras sabias a las que deberas prestar ms atencin. Lo importante ahora es descubrir como Beaton identifico a nuestro hombre. Tal vez Malcolm haya cometido un error, exponindose de alguna manera. Tal vez. Pero encuentro difcil creerlo. Malcolm era un muchacho experto, lo bastante inteligente para darse cuenta de que haba cometido un error y huir antes de ser atrapado. Durante aos, siempre tuvimos algn otro espa infiltrado en Dubhlinn, y ellos nunca fueron desenmascarados. Existe alguna otra posibilidad que deberas considerar milord. Alguien de Donncoill le revel la verdadera identidad de Malcolm a Beaton. A pesar de que no le estaba gustando nada el rumbo de la

conversacin, Balfour saba que necesitaba examinar cualquier posibilidad para proteger a su clan. Podra haber sido Grizel. Grizel est muerta hace dos semanas. Y matamos a los hombres con quien ella se iba a encontrar en el bosque. Tal vez ella haba delatado a Malcolm antes de eso. Es posible, pero poco probable. Beaton no esperara tanto para torturar a uno de los nuestros. Y dudo de que Malcolm sobreviviera a quince das de tortura. Creme Beaton supo quien era Malcolm despus de la muerte de Grizel. Entonces tenemos otro traidor Donncoill? O un espa de Beaton. Balfour saba de quien sospechaba James. La desconfianza del maestro de armas en relacin a Maldie era tan intensa, que empezaban a contaminarlo. Encontraba difcil creer que su joven amante fuese capaz de mandar a un inocente a la muerte. El trabajo de Maldie como sanadora ya se haba convertido en una leyenda en Donncoill. Paciencia, gentileza, habilidad en la cura de las dolencias eran algunas de sus cualidades cantadas en prosa y verso por todos los habitantes del castillo. Un asesinato fro y violento como fuera la muerte de Malcolm la horrorizara. Le irritaba pensar que pudiese haber sido engaado por una mujer que continuaba deseando. Se a quien te ests refiriendo dijo al final, tenso. T tambin alimentas esas desconfianzas, aunque luches para apartarlas de tu mente. Malcolm puede haber cometido alguna tontera que acabase por denunciarlo, o haber sido capturado cuando intentaba escapar. Pero, sera un grave error ignorar la posibilidad de que alguien haya avisado a Beaton de que uno de los nuestros se haba infiltrado en Dubhlinn. Se eso. Balfour respondi arisco. Nunca mencion los nombres de Malcolm o Douglas. Solamente dije que tenamos un hombre dentro del castillo enemigo. Beaton no necesitara un nombre para descubrir a nuestro espa. Le contaste a Maldie que tenamos dos hombres en Dubhlinn? No. Y antes de hacer acusaciones infundadas, debes saber que la pasin desenfrenada por esa mujer no me impide ver la realidad. Parte de mi se niega a creer que podra desear a una mujer perversa, capaz de enva a un inocente a una muerte tan horrenda y dolorosa.

Maldie es una sanadora. Sobra observarla cuidar de los pacientes y heridos para entender lo difcil que sera imaginarla pactando con un asesino. Estoy cerca de asegurar que Maldie no llevara a un inocente a la muerte de libre y espontnea voluntad. Beaton, de alguna manera, puede estar obligndola a que nos espe. Pero no importa el motivo que hay tras sus acciones. Necesitamos impedirle que contine perjudicndonos. Pensativo, Balfour tamborileo los dedos sobre la mesa de madera maciza. James tena razn. Aun que la probabilidad de que Maldie estuviese enviando informacin a Beaton fuese mnima, deberan poner fin a esa situacin lo antes posible. Deberan privarla de cualquier oportunidad de ver alguna cosa, or alguna cosa, o enviar un mensaje al jefe del clan enemigo. Se vera obligado a confinarla, a mantenerla bajo constante vigilancia hasta averiguar la verdad. Si Maldie fuese culpable, considerara las restricciones a su libertad una pena leve. Si fuese inocente, se sentira insultada, y tal vez nunca lo perdonase. Angustiado, Balfour contemplo sus pocas y terribles alternativas. Si Maldie fuese culpable y la dejase libre para actuar como quisiese, estara arriesgando la victoria sobre Beaton y la vida de muchos de su clan. Si la tratase como espa, si la vigilase y encerrase, la perdera Tengo la sensacin de que ninguna de mis alternativas ser la acertada. Comprendo respondi James, con los ojos llenos de simpata. Pero analiza la situacin de esta forma. Cualquier decisin tuya te llevar a perder a Maldie. Si ella fuese la espa, acabara huyendo, o estaras obligado a mandarla ahorcar. Adems, muchos de los nuestros habran perdido la vida innecesariamente, luchando una batalla imposible de ganar. Si Maldie fuese inocente ella te dejar, consumida por la pena y la rabia. Creo que confiando en ella perders ms. En efecto. Balfour termin el vino y se levant rpidamente. Es mejor resolver los asuntos desagradables sin demora. Voy a enfrentarla. Tal vez ella confiese todo y hasta te cuente el motivo por el cual se vio obligada a trabajar para Beaton. No creo que la pequea Maldie est dispuesta a revelar sus secretos.

Con el corazn destrozado, Balfour subi la escalera, con pasos lentos como los de un condenado. En menos de cuarenta y ocho horas la tuviera en los brazos y los dos se haban amado locamente. Despus del clmax, Maldie callera en un silencio inexplicable y el comenzara a preguntarse si no le estara ocultando algo. Sera la culpable de enviar a un inocente a la muerte? Oh, Dios, cuanta agona! Al entrar en el cuarto, su mirada hambrienta se poso sobre Maldie que, sentada junto a la chimenea, se peinaba el cabello hmedo tras el bao. Jams haba conocido a alguien ms hermosa. La deseaba y se odiaba por tamaa flaqueza. Si Maldie realmente estuviese pasando informacin a Beaton, su sufrimiento sera brutal. Dudaba de que fuese capaz de confiar en alguna mujer nunca ms. Viendo a Balfour apoyado en la puerta, con los brazos cruzados sobre el pecho, con una expresin fro en la mirada, Maldie fue asaltada por un temor creciente. Era como si no conociese al hombre que tena parado en frente. Algo anda mal? pregunt, esforzndose por controlar el temblor de su voz. Malcolm, nuestro contacto en Dubhlinn, fue descubierto, ahorcado en un rbol, en los alrededores de la aldea. El susto de Maldie pareca real, pero Balfour no tena ms valor para confiar en lo que vea, oa, o senta. Oh, lo siento mucho. Levantndose, ella dio un paso adelante. Por qu? No esperabas que Beaton lo matase? Confusa, Maldie se par con el cuerpo entero rgido Por qu debera yo saber lo que Beaton hara con el hombre? Habra Balfour descubierto su verdadera identidad? Eso explicara la rabia reflejada en su rostro viril. Me parece un poco extrao que Beaton nunca identificase a uno de nuestros espas en estos ltimos trece aos y entonces, de repente, descubra al pobre Malcolm. La sbita palidez de Maldie le hizo querer volver a tras y reconfortarla. Crees que estoy ayudando a Beaton? Grizel no podra habrselo contado?

Grizel fue ahorcada hace dos semanas y los mal nacidos con los que se iba a encontrar en el bosque fueron muertos cuando los atrapamos. No qued nadie para pasar la informacin a Beaton. Si Grizel hubiese delatado a Malcolm, el habra sido ahorcado hace varios das. No! Otra persona le cont a Beaton sobre Malcolm. Y crees que esa otra persona soy yo. Maldie habl en un hilo de voz, las lgrimas contenidas casi ahogndola. Jams haba sido tan lastimada. Eres capaz de demostrarme lo contrario? Las palabras de Balfour la golpearon fuerte. Desde su llegada a Donncoill, estaba esperando este momento, en que su verdadera identidad acabara siendo revelada. Despus de todo, como podran confiar en ella, cuando supiesen que era la hija bastarda de Beaton? Balfour la estaba acusando de traicin sin conocer su ascendencia. Por lo visto la traicin de Grizel no fuera era suficiente para hacerle entender que, a veces, la gente de su propio clan podra traicionarlo. No les haba contado a lord Murray, y los dems, todo lo que deseaban saber sobre ella, pero eso no era motivo para que la juzgasen capaz de mandar matar a un inocente. Mi palabra no basta? le pregunt, la tristeza rpidamente transformada en rabia. No se sometera a esa afrenta. No puedo permitir que si. Suspirando cansado, Balfour mene la cabeza. Guardas muchos secretos y, aun as, esperas confianza ciega de todos en Donncoill. No sabemos quin eres y de dnde vienes, o que estabas haciendo en el camino. Y pretendes convencernos de que eres nuestra amiga. He sido ms que una amiga para ti. Notndolo enrojecer, Maldie experiment algn alivio. Por lo menos Balfour aun tena dudas sobre su culpa. No te das cuenta de que hasta nuestro idilio puede hacerte parecer sospechosa? La pasin no es un crimen. Por favor, solamente dime una cosa, cualquier cosa sobre ti. Alguna cosa que no me permita dudar de tu inocencia. Por qu debera? Y por qu no?

Quin soy no es de tu incumbencia, as como no importa de dnde vengo, o a donde voy. Quieres pruebas de que no soy una espa? Pues donde estn las pruebas de que lo soy? La testarudez de Maldie lo enfureci. No le estaba pidiendo nada imposible, o intangible. Deseaba solamente alguna pequea informacin sobre ella, el tipo de informacin que cualquier persona ofrece sin vacilar. En Donncoill, se saba solamente que era una sanadora talentosa, que la madre haba muerto y el padre la abandonara sin reconocerla como hija. No puedes entender por qu estoy actuando as? Estamos en guerra. Mi hermano fue secuestrado por nuestro peor enemigo. No puedo simplemente confiar en las personas por que ellas dicen ser inocentes. Necesito ms, o me ver obligado a tratarte como una posible enemiga. Entonces sugiero que pares de acusarme de crmenes que no comet y empieces a buscar al verdadero traidor. Como quieras. Estars encerrada en tus aposentos y solo saldrs de aqu para cuidar de Nigel. Ests seguro de querer tener a una espa de Beaton cuidando a tu querido hermano? Si. Has tenido muchas oportunidades de hacerle dao a Nigel, y no lo has hecho. Y mi hermano tal vez aun este demasiado dbil para empuar una espada, pero con certeza es capaz de defenderse de una mujer pequea y delicada. Tal vez algn tiempo sola te ayude a percibir que no es hora de agarrarse al orgullo. Seguro que algunas simples respuestas no son un precio demasiado alto a pagar por la libertad. Balfour se retir y cerr la puerta por fuera. El enfrentamiento lo haba dejado triste, irritado y confuso. Al principio, Maldie se mostrara lastimada en extremo. Despus, quedaba furiosa por una ofensa de la cual se crea vctima. Comportamiento tpico de los inocentes injustamente acusados. No obstante, no haba dicho nada en defensa propia, apenas haba negado su culpa. Est hecho? pregunt James. Si. Lord Murray orden a un soldado destacado guardar la puerta de Maldie y se fue en direccin al saln, acompaando al maestro de armas. Imagino que ella no has confesado o implorado misericordia. Oh, no. Maldie no actuara as ni aunque fuese culpable.

Sigues dudando que sea culpable? No s lo que pensar. Ella neg la acusacin como alguien inocente, pero tal vez estuviese representando un papel. Tampoco ofreci ninguna explicacin, ni intent defenderse. Solamente afirm ser inocente. Le ped algunas explicaciones, cualquier cosa que confirmase su inocencia. Pero Maldie me mand buscar las pruebas solo. Encuentras eso gracioso? pregunt, percibiendo la sonrisa del maestro de armas. Creo que s. Esto me lleva a pensar que Maldie pueda hasta ser inocente. O sino mucho ms inteligente que todos nosotros juntos. Acabo de acusar a mi amante de un crimen horrendo, y de mandar a un hombre inocente a la muerte, y ahora me dices que ella puede ser inocente? Siempre pens que ella podra ser inocente porque nunca encontramos pruebas de su culpabilidad. Jams habras tomado una iniciativa si yo te confesase mis pensamientos. No soy tan viejo como para dejarme enredar por un bello par de ojos verdes, ni tan ingenua para permitir que la belleza femenina me ciegue. Uno de nosotros necesitaba endurecer el corazn y analizar todas las posibilidades. Maldiciendo, Balfour se estir en una tentativa de librarse de la tensin. Maldie nunca me perdonar. Se ella no te quiere lo suficiente para entender que un jefe de clan no puede huir de sus deberes, entonces no habras conseguido retenerla a tu lado durante mucho tiempo. Es extrao que no te haya contado nada sobre s misma. Temo imaginar la naturaleza de los secretos que esa muchacha est intentando esconder. Si. Maldie guarda muchos secretos y no podemos dejarla deambular libremente con la esperanza de no resultar perjudicados. S que tom la decisin correcta. Pero hacer lo correcto no disminuye mi angustia. Durante interminables minutos Maldie mantuvo la mirada fija en la puerta cerrada, incapaz de moverse. Mareada, se estir en la cama y mir al techo. Tantas emociones la asaltaban que apenas consegua respirar, las lgrimas contenidas la ahogaban. Maldiciendo a Balfour cerr los ojos y cedi al llanto, el cuerpo entero sacudido por terribles sollozos. Lo que le pareci una eternidad despus, se sec las lgrimas. Estaba exhausta de tanto llorar, pero, por lo menos, volva a reaccionar con claridad, aunque deseaba olvidar todo lo que acababa de ocurrir.

Haber sido acusada de espionaje no fue lo que ms dao le hizo. Contaba con eso. Balfour la haba culpado aun desconociendo su verdadero origen. Aunque lord Murray no tuviese pruebas de que ella fuese algo ms que una simple hurfana en busca de sus parientes, el la crea capaz de contribuir en la muerte de un inocente. Que Balfour pudiese creer en tal posibilidad era un golpe duro. De cierta forma trgica, la situacin llegaba a ser graciosa. Si no estuviese tan herida, podra hasta rer de la irona de toda esa historia. Estaba en Donncoill porque quera matar a Beaton, porque quera ayudar a Balfour a ganar la guerra. Y al final, acabara prisionera, acusada de ayudar al peor enemigo de los Murray Se haba equivocado de algn modo, convirtindose en blanco de todas las sospechas, pero no saba como. Balfour haba hablado de los secretos que insista en guardar. Es que todos los que cruzaban los portones de Donncoill tenan que acreditar su linaje? Agitada, Maldie se levant y se sirvi vino. Balfour no poda comprender por qu ella dudaba en desvelar su pasado. As como ella no poda comprender por qu el simple hecho de guardar secretos la transformaba en espa de Beaton. Balfour y ella tenan visiones diferentes de este asunto. Despus de todo, el se enorgulleca de la familia, de la herencia paterna. Cmo iba a entender que alguien prefera olvidar hasta que tena una familia? Ahora necesitaba descubrir una manera de salir de la encrucijada en la que se haba metido. Aun necesitaba cumplir la promesa que le haba hecho a su madre y no lo conseguira si permaneca confinada en Donncoill. La puerta del cuarto estaba cerrada y, con certeza, un hombre montaba guardia del lado de fuera. Naturalmente exista la posibilidad de proporcionar algunas respuestas a Balfour sin, claro est, revelar el nombre de su padre. Pero si lord Murray enviase un mensajero a su antiguo hogar para confirmar la informacin, la verdad completa saldra a la luz. Su madre nunca se haba callado el nombre del hombre que la haba desgraciado. Maldie tampoco tena dudas de que muchas personas de la aldea contaran mentiras de ella con el nico objetivo de hacerla parecer desagradable, porque nunca se comportara como su madre. Algunos criticaban su actitud, acusndola de creerse superior. Reconoca que un orgullo tonto le impeda abrirse enteramente y Balfour se irritaba por no obtener explicaciones. No tema por su vida, pues lord Murray no era el tipo de hombre capaz de condenar a alguien sin pruebas. Como haba hecho con Grizel, el esperara hasta

tener pruebas concretas para sentenciarla. Como no existan pruebas de su culpabilidad, estaba segura. Por lo tanto le quedaba una nica solucin al problema. Huir de Donncoill, liberar a Eric y probar que nunca haba ayudado a Beaton. Ese problema con Beaton tena que ser solucionado. Pero, al probar su inocencia, acabara revelando toda la verdad sobre su procedencia, una verdad que alejara a Balfour para siempre. Por ms que le costase, correra el riesgo. Si el escoga odiarla por ser hija de quien era, que as fuese. Pero no se quedara de brazos cruzados, permitiendo que se la acusase de espa, traidora y asesina. Maldie ri amargamente. Su amante, el hombre a quien amara con desesperacin, la juzgaba lo bastante vil como para ayudar a un canalla a asesinar a un inocente con crueldad. A pesar del dolor, lograba entender por qu l se haba visto obligado a enfrentarla. Deba estar loca para justificar el comportamiento de Balfour. Loca de amor y sufrimiento. Haba una nica solucin a su dilema. Huir a Dubhlinn y recatar a Eric. Antes de concretar el plan, tendra que superar las dificultades inmediatas. Prisionera en su cuarto, solo le haba sido concedido permiso para cuidar de Nigel. Si escapaba de Donncoill, la mitad del clan ira a su encuentro. En Dubhlinn, necesitara actuar con cuidado, pues seguramente todos estaran atentos a la llegada de extraos. Por ltimo, tendra que liberar al nio y llevarlo, sano y salvo, de vuelta a Donncoill. Podra ser ms sencillo? se pregunt en voz alta, acostndose otra vez. En verdad se trataba de una hazaa imposible y, si tuviese un poco de buen sentido, no llegara ni siquiera a albergar la posibilidad de ponerla en prctica. Pero, emplearse en planearlo todo minuciosamente era mucho mejor que permanecer sola en su cuarto, deshacindose en lgrimas.

Que estas tramando joven Kirkcaldy? pregunt Nigel, con el cuerpo entero dolorido despus del ejercicio diario.

Alejndose de la estrecha ventana, Maldie se giro para mirarlo. Durante los ltimos tres das, Nigel fuera su nica compaa, a excepcin del guardia que continuaba vigilando su puerta. Hasta entonces, ninguno de los dos hablara sobre las cosas de las que estaba siendo acusada, o sobre el hecho de que fuera encerrada en su cuarto. Simplemente se concentraba en la ejecucin de los ejercicios fsicos. Por qu debera estar tramando algo? respondi, sirvindolo una copa de sidra. Por qu el loco de mi hermano te tiene prisionera? Pens que estbamos ignorando esos pequeos detalles. Como no dijiste nada despus de que Balfour hiciese tamaa locura, conclu que preferas no tocar el asunto. Pero encuentro difcil ignorar semejante ofensa. Ella sonri ante el ultraje del caballero. Era bueno tener a alguien que creyese en su inocencia, aunque Nigel actuase movido por la gratitud. Despus de todo, le haba salvado la vida. Tal vez fuese capaz de convencerlo para que la ayudase a huir. No, no le pedira ayuda. Tena que resolver su problema sola. Me pregunto si Balfour tardar mucho en darse cuenta de que ha cometido un error Maldie habl muy calmada. No pareces irritada. Ser que no percibes el insulto del que eres victima? Claramente. Confieso que me resulta difcil no dejarme cegar por la rabia. Cuando no estoy queriendo estrangular a tu hermano, comprendo que l no tena muchas opciones. Siempre existe una opcin. Tal vez. Pero, a veces, todas las opciones son odiosas. Alguien le cont a Beaton quien era Malcolm y el pobre hombre termin muerto. Nunca antes un espa de los Murray fue identificado en Dubhlinn. O Beaton se volvi muy inteligente, lo cual dudo, o alguien denuncio a Malcolm. Grizel est muerta, por lo tanto no puede llevarse la culpa. Cundo Balfour se pregunta qu cambio en la rutina de Donncoill, que es lo que ve? Mi llegada. Es natural que las sospechas recaigan sobre m. No! Nigel la contradijo, categrico. No juzgues a tu hermano con tanta rigidez. Como laird de Donncoill, es responsable de la seguridad de todos. El deber para con

su pueblo lo obliga a tomar decisiones duras y desagradables. Se justo con Balfour, por que el no cree completamente las acusaciones que me hace. Adems, tuve la oportunidad de defenderme. Y no lo hiciste? Por qu no? Porque estaba furiosa. El orgullo herido se me subi a la cabeza. Decid que mi palabra deba bastar. Balfour me hizo varias preguntas, me pidi que le diese alguna informacin para probar mi inocencia. Respond que el quera tanto saber algo sobre m, que fuese el mismo a averiguarlo. Nigel se carcajeo con placer. Entonces, muy serio la avis: Ese orgullo aun puede mandarte a la horca. No Maldie respondi, sin vacilar. Balfour nunca sentenciara a alguien a muerte sin pruebas concretas del crimen. Tienes razn. Mi hermano es un hombre justo y misericordioso. Pena que tambin sea tonto. Esto solo te deja una alternativa. Nigel la mir atentamente. Necesitas escapar de Donncoill. Era imposible que el caballero hubiese adivinado sus planes, Maldie pens, esforzndose por controlar sus emociones. Despus de todo, todos en el castillo estaban liados con los preparativos para liberar a Eric. Nadie la creera capaz de lanzarse a esa lucha sola, porque la simple idea era absurda. Claro. Huir con seguridad probara mi inocencia. respondi irnica. No tendras que demostrar tu inocencia, solamente mantenerte a salvo. Huir como un ladrn al amparo de la noche no me ayudar en nada. Estar bien, seor, no se preocupe por m. Admito estar profundamente dolida con todo esto, pero s que la verdad vendr sola. Es solo cuestin de tener paciencia y esperar. Si pudiese ayudarte de alguna forma... No digas tal cosa. Tu confianza en mi inocencia me basta. Es mejor que no te metas en este asunto, pues tomar cualquier decisin significara desobedecer al jefe del clan, traicionar a tu hermano. Jeannie abri la puerta, indicando que la visita haba acabado. Es hora de volver a mis aposentos. Descansa, ahora. Estas ms fuerte cada da que pasa, pero aun no es hora de exagerar. El reposo todava es imprescindible.

Has acertado todos los pronsticos sobre mi recuperacin. Creme, no voy a desor tus consejos. Lentamente, Maldie volvi a su cuarto, notando que Jeannie desviaba la mirada a su paso. Todos saban que Balfour la haba mandado encerrar. Le dola pensar que acabaria perdiendo el respeto y la confianza de los moradores del castillo, despus de haberse esforzado tanto por conquistarlos. El golpe pareca aun ms duro porque comenzaba a considerar Donncoill la casa que nunca haba tenido. Escuchando como el guardia cerraba la puerta por fuera, Maldie se estremeci. Respirando profundo, se aproximo a la ventana pequea e inspiro el aire fresco, luchado contra la sensacin de claustrofobia. Como haba hecho en los ltimos tres das, desde que fuera confinada, se dedico al plan que haba elaborado para liberar a Eric. Ocupando la mente con otras cosas, evitaba pensar sobre el propio sufrimiento y la tristeza. Idearia un modo de infiltrarse en Dubhlinn, de descubrir donde estaba Eric preso y llevrselo a escondidas. Le faltaba por resolver un nico detalle: Cmo escapar de Donncoill? Haba varias maneras de escabullirse, pero ninguna oportunidad se le haba presentado. Nadie necesitaba de sus cuidados, nadie haba venido a visitarla, y los guardias designados a vigilarla nunca se distraan. De repente, la asalt una idea. Algo tan simple que se sorprendi de que no se le hubiese ocurrido antes. Todo lo que necesitaba era una disculpa para llamar a una de las sirvientas. Cuando dijese estar sufriendo alguna dolencia femenina, el guardia saldra corriendo en busca de una criada. La nica parte difcil seria agredir a la pobre sirvienta. Si solamente la dejaba inconsciente, tendra tiempo de huir de Donncoill. Tras un golpe en la puerta Balfour entro. Mirndolo, Maldie fue dominada por los sentimientos que estuviera, tan desesperadamente, intentando sofocar. Rabia, resentimiento, amargura. So no vens a implorar mi perdn, por favor, retiraos. le dijo, spera, sentndose rgida en el borde de la cama. En un gesto cansado, lord Murray pas los dedos por sus cabellos revueltos. No tena la certeza de por qu haba ido en su busca.

Dudaba que la situacin hubiese cambiado, pero senta el impulso de dar a Maldie una ltima oportunidad de defenderse, y as mismo una ltima oportunidad de liberarla. Supona que despus de tres das de cautiverio, ella se encontrara ms inclinada a cooperar. Por lo visto, se haba engaado. Haba echado de menos a Maldie, y no solo en la cama. Pero tema que la nostalgia no fuese reciproca. Vine a darte otra oportunidad de que me cuentes la verdad. Ya te cont la verdad. Estaba tan furiosa, que no le importaba mentir. Tal vez parte de la verdad. Cuanto ms pienso en el asunto, mas comprendo que, aunque seamos amantes, continuas siendo una extraa para m. Es muy poco lo que se sobre ti. Nunca conoc personas tan preocupadas en desvelar la intimidad de otros que los Murray. Soy lo que ves. Qu importa lo dems? Cuando se est siendo acusada de pactar con el enemigo y llevar un inocente a la muerte, es necesario una defensa ms amplia, con informacin ms minuciosa. No te das cuenta del peligro al que te expones, muchacha? Entonces, pretendes condenarme a la horca? Vindolo palidecer, Maldie se regocij por dentro. Lord Murray no le dedicaba la ms completa diferencia, como llegara a temer. Las acusaciones de que fuera vctima y la ausencia de l la haban hecho remover las ms terribles dudas. Pronto partira de Donncoill y sus caminos no se volveran a cruzar, pero era reconfortadle saber que Balfour aun tena inters por ella. No, claro que no. Despus de todo, no has matado a nadie con tus propias manos, como Grizel. Solamente no entiendo tu reticencia a intentar probar tu inocencia. Porque son desconfianzas insultantes e infundadas. Intentar probar mi inocencia seria justificar tus acusaciones, reconocer algn fundamento de tales absurdos. No me someter a ese ultraje. Cruzando los brazos sobre el pecho, Maldie lo miro framente, desafindolo a rebatirla. Eres una mujer muy testaruda. Balfour habl lentamente, negando con la cabeza. Tal vez haya lgica en tu manera de pensar, pero sera bueno que considerases lo peligroso que el orgullo ciego y la obstinacin pueden ser. Rezo para que la situacin no

llegue a ese punto, pero en cuestiones cruciales, se acaba pagando un alto precio por el silencio. De un portazo, el caballero se retir. Aturdida, Maldie se dejo caer en la cama. Las ltimas palabras de l haban sonado como una amenaza, pero no haba sentido miedo. Balfour jams la maltratara. Y, en caso de extrema necesidad, aun le quedaba el apoyo de Nigel. La breve visita, con todo, le haba servido para comprobar una cosa. Haba llegado la hora de huir de Donncoill. Simplemente no soportara otra escena como aquella, cuando el hombre a quien amaba exiga pruebas de su inocencia. Aunque comprendiese la delicada posicin en que Balfour se encontraba, y los motivos que lo haban llevado a actuar como actuaba, el dolor se haba vuelto demasiado grande, el sufrimiento insoportable. Lord Murray no se engaaba al acusarla de orgullosa y obstinada. Si, era testaruda, lo reconoca. Y no se iba a tragar su orgullo solamente por satisfacerlo. Ya no tena la seguridad de que conseguira mantenerse fiel a la determinacin de no exponer sus secretos hasta cumplir la promesa hecha a su madre moribunda. Le bastaba verlo para echarse a sus brazos y abrirle su corazn, sin medir las consecuencias. Si no parta pronto de Donncoill, sucumbira a las presiones y hara todo para reconquistar la confianza de Balfour. Dispuesta a poner su plan en prctica, Maldie espero una hora antes de comenzar con su actuacin. Y no preciso gemir ms de tres veces para que el guarda abriese la puerta. Esforzndose para no sonrer ante la expresin preocupada del muchacho, se cubri la barriga con las manos y se puso a gemir en voz baja. Algo anda mal, seora? Necesito la ayuda de una mujer. Se encuentra mal? Es una indisposicin femenina y necesito la ayuda de una mujer. respondi Maldie, impaciente, retorcindose de dolor. Ve a llamar a una de las sirvientas. Como se haba imaginado, bastara con pronunciar las palabras indisposicin femenina para que el guardia saliese corriendo, olvidndose de hacer cualquier pregunta. De all a pocos minutos, al or pasos en el pasillo, Maldie volvi a presionar la barriga y a sollozar.

Que le duele seora? Jeannie le pregunt, una vez que estuvieron solas. Aunque no tena intencin de herirla realmente, Maldie sinti apretarse el corazn por la forma en que se vea obligada a actuar. Jeannie no se mereca eso. Lo que me duele es estar presa como si fuese una maleante. murmur ella, profiriendo un golpe certero en la nuca de la sirvienta. Sorprendida vio a la joven desmayarse, inconsciente. No esperaba que fuese tan fcil, se imaginara alguna lucha. Despus de comprobar que Jeannie solamente se haba desmayado, la coloco en la cama, bajo las mantas. Entonces paso a la segunda fase de su plan. Aunque estuviese un poco acalorada, Maldie se cubri de la cabeza a los pies con una capa. Si Grizel fuera capaz de entrar y salir de Donncoill sin que le prestasen mucha atencin, sus oportunidades de conseguir hacer lo mismo no eran previsibles. Tensa, llamo a la puerta. Tengo que ir a la aldea a buscar algunas hierbas. murmur cabizbaja. Tambin voy a necesitar algunas tiras de sangre para detener la sang El guardia prcticamente la empujo para fuera del cuarto y volvi a cerrar la puerta, sin darle la oportunidad de completar la frase. Entonces ve, muchacha. No necesito saber los detalles. El camino hasta los portones del castillo pareci durar una eternidad. A cada paso, Maldie tema ser reconocida, o aun pero, encontrarse con Balfour. Atravesando el patio interno, por poco no se lanzo en una desesperada carrera al ver a Balfour y james conversando cerca de los establos. Y solamente no cedi al impulso porque saba que su comportamiento atraera las miradas. Solo cuando ya se encontraba a varios metros lejos de las murallas de Donncoill fue que pudo respirara con tranquilidad. Su cuerpo entero estaba baado en sudor y no porque llevase puesta una pesada capa de lana oscura en un da de sol. Tampoco se asustaba por sentirse exhausta. Puro nerviosismo. Arrebujndose bajo la capa, Maldie empez a caminar ms deprisa. Hasta que no dejase la aldea atrs no tendra paz, se continuara preocupando por la posibilidad de que alguien la descubriese. En el instante en que entro en el bosque, se libro de la capa.

Acercndose al riachuelo que recortaba un pequeo claro, mojo un pao en la templada agua y se limpio el sudor del rostro. Ya era media tarde y, con seguridad no llegara a Dubhlinn hasta que el sol se hubiese puesto. Tendra que pasar la noche al raso. Eso no la asustaba tanto como la posibilidad de que Balfour la estuviese siguiendo. No conseguira dormir un instante. O pasara la noche atenta al menor ruido, o huira al escucharlo. Una vez dentro de las paredes de Dubhlinn estar a salvo de Balfour. murmur amargamente. Solamente tendr que protegerme de Beaton y sus compinches. Deba de estar loca cuando imagine que este plan dara resultado Maldiciendo en voz baja, se sent bajo la copa de un rbol, desagradndole el tacto de la hierba debido al mal presentimiento provocado por su agitacin interna. Descansara un poco e intentara ordenar sus pensamientos. Lo ms sensato sera huir bien lejos de Balfour y Donncoill, bien lejos de Beaton y de Dubhlinn. Pero, a pesar de escuchar a la voz de la razn, prefiri ignorarla. Demostrara su inocencia a toda costa. No saba hasta qu punto se volviera imprescindible parecer inocente a los ojos de Balfour. Bien por orgullo, o porque lo amaba demasiado. Ya no importaba la naturaleza de sus emociones. Decidi no partir definitivamente hasta solucionar la cuestin. O liberaba a Eric y lo devolva a los Murray, probando as su inocencia, o seria capturada y asesinada por los hombres de Beaton, lo que hara a Balfour arrepentirse de haberla acusado falsamente. Haba tambin otro detalle que la impulsaba a llevar a cabo el arriesgado plan. Desconfiaba de que Eric fuese su medio hermano. Si el nio y ella posean la misma sangre, tena el deber moral de intentar salvarlo. Si hua ahora, si dejaba atrs todos los desafos, nunca sabra la verdad y se arrepentira el resto de sus das. Convencida de que no habra vuelta atrs en la decisin que haba tomado, Maldie se levanto e inicio la larga caminata que la llevara a Dubhlinn. Las puertas del castillo ya estaran cerradas cuando ella llegase, o que le dejaba dos opciones. Podra dormir en el medio del bosque, rezando para que no lloviese, o no hiciese demasiado frio, o buscar abrigo en la pequea choza de los ancianos que la haban acogido tan gentilmente tiempo atrs, con la esperanza de no ser rechazada. Mejor tentar a la suerte en la choza, decidi, odindose por inmiscuir a personas buenas y decentes en un algo que no era de su incumbencia.

Desde que pusiera los pies en Donncoill su vida se haba puesto patas a bajo, pasando de sencilla a extremadamente complicada. Delante de la tumba de su madre, asumiera un nico propsito: llegar a Dubhlinn y matar a William Beaton. De pronto, se haba visto acusada de apoyar a alguien a quien jurara asesinar, despertara el deseo del paciente al que cuidaba, se enamorara del hombre de quien se haba vuelto amante y descubri que tena un medio hermano. Si contase esa historia a alguien, seria llamada mentirosa o acusada de tener una imaginacin frtil. Mientras caminaba por entre los rboles, sus pensamientos volvieron al pobre Eric. Nadie en Donncoill le haba dicho algo negativo sobre el nio. Ahora empezaba a preguntarse si ese amor y admiracin resistiran, en caso de que resultase ser hijo de Beaton. Se trataba de uno de esos secretos que, para el bien de todos, debera ser enterrado y olvidado. Desgraciadamente, ella seria la responsable indirecta de la revelacin del secreto. Balfour viera su marca de nacimiento en el hombro y enseguida descubrira que Beaton era su padre. No le sera difcil alcanzar la verdad sobre el origen del nio al que haba llamado hermano durante aos. Beaton poesa la habilidad maligna de destruir la vida de las personas, Maldie pens amargamente. Se hara una promesa as misma. Si Eric acabase solo, abandonado tanto por los Beaton como por los Murray, lo tomara bajo su proteccin. Sera lo mnimo que podra hacer despus de, sin quererlo, haberle arruinado la vida. Por primera vez Maldie se dio cuenta de haber perdido el impulso ciego de matar a Beaton. Con certeza continuaba odindolo, pues, desde que era nia, ese odio haba sido fomentado por su madre. Tampoco dudaba de que bastara estar frente a frente con el infame para que todo el rencor regresase. Entre tanto, otras cosas haban pasado a ocupar su vida y su corazn. Aun ahora cuando marchaba hacia la guarida de ese mal nacido, casi no pensaba en la venganza. Balfour y un nio llamado Eric, ocupaban toda su atencin. Solamente no entenda por qu prefera pensar en Balfour, a pesar del dolor que le haba causado, que pensar en la venganza que tan largamente haba planeado. Bien, tal vez el destino me sonra. Maldie murmur, tropezando con un tronco cado. Tal vez no consiga liberar a Eric y probar mi inocencia, ni librar a este mundo de la perfidia de William Beaton. Todo lo que necesito hacer es llegar a Dubhlinn de una pieza.

CAPITULO 7

Dnde est Maldie? Balfour grit, maldicindose al ver como la sirvienta comenzaba a temblar, blanca como la sbana que la cubra. No poda creerse que Maldie se escapase delante de sus narices, pero, aparentemente, eso era lo que haba pasado. Como no resista el impulso de volver a verla, haba decidido llevarle la comida. Cuando el guardia le haba contado que la muchacha se senta mal, se haba preocupado. En cuanto abriera la puerta del cuarto, el muchacho tambin se haba quejado de que la sirvienta no haba vuelto de la aldea con las hierbas que gustosamente se haba

ofrecido a ir a buscar. En ese momento la preocupacin de Balfour se convirti en alarma. Se haba puesto furioso, pero sobre todo sorprendido, al descubrir a Jeannie, todava mareada, intentando levantarse. Haba gritado al guardia, que llamara a James a gritos y ahora se pagaba su rabia con la pobre joven aterrorizada. Su descontrol no lo conducira ningn lugar. Irritado consigo mismo, hizo una seal a James para que se acercase y asumiese el control del interrogatorio. Estoy a punto de matar a la pobre muchacha de miedo. Interrgala t, haber lo que puedes descubrir. Si. Necesitas calmarte, mi seor. coincidi el maestro de armas, examinando el hematoma en la nuca de Jeannie. Qu pas? Nigel pregunt, apareciendo bajo el marco de la puerta. Qu es esa tontera de andar arrastrndote por ah solo? Refunfuando algo ininteligible, Balfour se apuro a ayudar a acomodarse a Nigel en una silla delante de la chimenea. Maldie ha huido aclar seco. Ah, entonces la bella consigui escapar de ti. Era imposible no notar una cierta satisfaccin en el tono de Nigel. Sabias lo que planeaba hacer? No, solamente lo sospechaba. Pero, a diferencia de ti, no acostumbro a actuar basndome solamente en sospechas. Lo que acaba de suceder confirma mis sospechas. Si? Maldie ha huido. Una actitud tpica de que es culpable. No estoy de acuerdo. Tal vez ella solamente deseara alejarse de ti Al darse cuenta de la sbita palidez de su hermano, Nigel sonri. La acusaste de espionaje y asesinato sin pruebas y todava esperabas que la pobre permaneciese aqu, a la espera de tu prximo ataque de locura? No Maldie ha hecho lo que cualquier otra persona en su lugar habra hecho, huyo a la primera oportunidad, lo ms lejos posible. Despus de todo, encerrarla, Quin le garantizaba que no la mandaras ahorcar? Yo nunca la condenara a muerte. Ni aunque existiesen pruebas de que fuese culpable. Balfour afirm, categrico. Ella debera saberlo.

Teniendo en cuenta el modo en que has actuado en los ltimos das, creo que Maldie ya no crea conocerte bien. Jeannie finalmente recuper el habla? Nigel pregunto, cuando James, se reuna con los dos hermanos. Si. Parece que Maldie, fingiendo padecer algn malestar femenino, le pidi al centinela que buscase ayuda. Al entrar en el cuarto, Jeannie fue agredida. A partir de ah, no recuerda nada ms. Y en cuanto a Duncan, el imbcil al que encargu que vigilase la puerta? Mirando a su alrededor, Balfour comprob que Duncan haba desaparecido despus de hablar con James. Duncan afirma haber dejado a Jeannie entrar en el cuarto y luego salir. El infeliz estaba tan aterrorizado de escuchar detalles sobre la tal dolencia femenina, que ni siquiera prest atencin cuando pasaba la sirvienta. Cuando lo presion para que me contase ms detalles, se acord de que Jeannie, al salir, iba cubierta de la cabeza a los pies con una capa de lana, vestimenta que no haba utilizado al entrar en el cuarto. Maldie, ha probado, una vez ms, ser experta e inteligente. Para que Duncan no sospechase nada, dijo que iba a recoger las cosas necesarias para ese perodo en que las mujeres pierden sangre. En su ansia por evitar el asunto, el la empuj al pasillo. Balfour los mir framente cuando James y Nigel se pusieron a rer. Ambos daban la impresin de que no les importaban las posibles consecuencias de la fuga de Maldie. Si ella fuese culpable de todo lo que se la acusaba, y rezaba para que no, sin duda haba ido directa a Dubhlinn, donde le contara a Beaton toda la informacin que haba conseguido. Si era inocente, ahora estara vagando por el bosque, sola y desamparada. Por lo tanto, no haba motivos para rer. Me agrada ver que os diverts con la audacia de Maldie. Pero ya habis pensado en lo que podr suceder de ahora en adelante? O vamos a buscarla, o no. respondi James. Si ella fuese la espa de Beaton, esta camino de Dubhlinn en este mismo momento, llevndose todos nuestros secretos. Maldie no es ninguna espa. Nigel contest spero. Ella apareci de repente, salida de ningn lugar. argument Balfour. Jams nos ofreci explicaciones y se mostr siempre interesada en nuestra ria con Beaton. Por otra parte, interesada de ms.

Si James se apresur a contestar. Maldie Kirkcaldy dej muchas preguntas sin respuestas. Tal vez las respuestas no fuesen de nuestra incumbencia. argument Nigel. Ella es hija bastarda de una madre prostituta. No es el tipo de vida sobre el que a las personas les gusta hablar. Lo comprendo perfectamente. Cansado, Balfour se masaje el cuello rgido. Nunca he pedido detalles srdidos. Solamente quera algunas respuestas que mis hombres pudiesen averiguar y constatar. Alguna cosa que probase que ella era quien deca ser. Y si Maldie fuese quien deca ser, hija ilegtima de una prostituta, qu crees que diran de ella las personas de la aldea donde vivi? Crees que te contaran elogios? No, la hija de una prostituta jams se librara de las lenguas venenosas y envidiosas, en especial por haberse negado a seguir el oficio de su madre. Aquella gente llenara los odos de nuestros hombres con mentiras y la historia pronto se extendera por Donncoill. Tal vez Maldie prefiriese que no supisemos toda la verdad porque no quera que escuchsemos las mentiras que nos contaran. Esa posibilidad ya se me haba pasado por la cabeza admiti Balfour , pero necesitaba pruebas sobre la identidad de Maldie. Realmente crees que quera encerrarla en un cuarto? O que deseaba desenmascararla, exponindola como una aliada de Beaton? Aunque odiase la idea, era mi deber tomar las precauciones necesarias para proteger al clan. La ltima vez que enfrentamos a Beaton, perdimos hombres buenos debido a una trampa del canalla. Yo no poda ignorar los riesgos. T no puedes ver la realidad con claridad porque Maldie te salv la vida y te sientes en deuda con ellas. dijo James gentilmente, dirigindose a Nigel. Una deuda en la que todos deberamos participar. No fue solamente mi vida la que Maldie salv, sino la de mucha gente en Donncoill. Ella cura a las personas. Con frecuencia trabajaba hasta bien entrada la noche para tratar a los pacientes con el fin de aliviar sus dolores. Cmo es posible que una mujer con semejante compasin sea aliada de Beaton y nos quiera destruir? No adelantaremos nada con esta discusin. Balfour decret. Nunca llegaramos a un acuerdo. Inocente o no, Maldie est ah fuera, sola y sin nada que comer. Ests seguro que no se llev nada con ella? Si, porque no se habra arriesgado a perder tiempo, deambulando por el castillo en busca de provisiones.

Entonces si Maldie est lejos de aqu, por qu molestarse en buscarla? Porque hasta que yo tenga pruebas concretas de que ella no informar a Beaton, no puedo dejarla vagando libremente por ah, sabiendo tanto de nosotros. Si Maldie informa a Beaton de nuestros planes, no solo perderemos la guerra para liberar a Eric, sino que tambin correremos el riesgo de perder nuestras tierras. Necesito impedirle contar nuestros secretos a ese mal nacido. No podemos salir en su busca ahora ponder James, mientras Nigel se cerraba en un silencio acusador. Debemos esperar a que amanezca, antes de ir a buscarla. Solo prometedme que no le haris dao. Pidi Nigel, mirndolos framente. Yo jams le hara dao a Maldie afirm Balfour, enftico. Ni permitira que mis hombres se lo hiciesen. Entonces encontradla y traedla de vuelta. Pero sabed que me reir mucho cuando Maldie pruebe su inocencia. En lo alto de la muralla, Balfour miraba al cielo, esperando, impaciente, el amanecer. No se haba acostado y tampoco consiguiera comer por culpa de las emociones demasiado confusas para permitirle algn descanso. Dos cosas le preocupaban: la posibilidad de Beaton, tras obtener informacin vital, viniese a derrotarlos, y el miedo de lo que le podra suceder a Maldie, vagando sola durante la noche, sin comida, agua o proteccin. Pero, lo que ms lo angustiaba era imaginar cmo estaran las cosas si la encontraba y la traa de vuelta a Donncoill. Haba entre los dos un abismo infranqueable. Si Maldie era inocente, acababa de demostrarle que no la crea digna de su confianza, lo que destruira cualquier sentimiento que ella pudiese tener hacia l. Haba pisoteado su orgullo al tratarla como una vil traidora, dejando implcito que la consideraba como poco ms que a una prostituta, capaz de usar su propio cuerpo para obtener informacin y pasarla al enemigo. Si era culpable, nunca ms podra tenerla cerca de l, pues acabara nuevamente traicionado. Vas a agotar a tu cerebro si continuas intentando encontrar explicaciones a lo inexplicable. dijo James, con un enorme bostezo. Has dormido algo? No. Anduve de un lado a otro de mi cuarto y entonces vine aqu, a observar el cielo

Deberas haber descansado por que nos espera un largo da. Si. El terreno es basto y Maldie es una mujer experta. No ser fcil localizarla. Con certeza. Tambin debemos tener en cuenta que tal vez nos veamos obligados a presentar batalla. Por qu deberamos? Por qu? Est claro que no has pasado la noche ideando formas de ayudar a tu clan, o salvar a tu hermano. observando la expresin culpable de Balfour, James lo agarro del brazo, comprensivo. No tomes mi comentario como una crtica. Entiendo que una bella mujer consuma los pensamientos de un hombre. Cierto. Dudo que sea capaz de acordarme de todo lo que se me pas por la cabeza en estas ltimas horas, o si mis pensamientos tendran sentido. Estoy confuso. Maldie ha huido porque es inocente, o porque est furiosa? Corri al encuentro de Beaton, o en busca de esos parientes sobre los cuales nunca nos dijo nada? Es el peor tipo de prostituta, a la que debo rechazar, o me rechazar ella porque la he insultado tan gravemente que no merezco el perdn? Tantas preguntas y no tengo como responderlas. Pero, lo crucial en este momento, es descubrir si Maldie es la informante de Beaton. Sin duda esa es la cuestin principal. Es imposible saber la verdad, pero no podemos quedarnos de brazos cruzados. Saldremos a la procura de Maldie y, en el camino, marcharemos hacia Dubhlinn. Nigel aun no est listo para enfrentar una batalla. El puede cabalgar a tu lado y actuar como consejero. Estoy de acuerdo contigo en que tu hermano debera permanecer en Donncoill, pero, el solo se echara atrs si lo amarrsemos a la cama. Piensa muchacho. Si Maldie fuese aliada de Beaton, pronto el enemigo estar al corriente de nuestros planes. Solo nos queda marchar hacia Dubhlinn a primera hora de la maana. Yo estara contento de partir antes de que salga el sol, aunque debes saber que no conseguiramos estar listos en tan poco tiempo. Balfour concluy que James tena razn. Si no actuaban rpidamente, estaran en una posicin vulnerable por que Beaton, por medio de Maldie, sabra sus planes. Entonces, una idea comenz a tomar forma en su mente cansada. No, no iremos a Dubhlinn inmediatamente. Boquiabierto, a James le llev unos segundos recuperarse del choque.

Se que no quieres que la hermosa joven sea culpada de traicin, pero por lo menos considera la posibilidad. Si esperamos, Beaton tendr tiempo de sobra para atacarnos. En caso de poseer informacin importante, podr masacrarnos. El infame casi nos masacr la ltima vez que nos lanzamos contra aquellas malditas murallas. Con certeza el cerrar las puertas del castillo y tendr a sus hombres en sus puestos, listos para recibirnos. Intentar traspasar las murallas ser nuestra sentencia de muerte. Si, tal vez...concedi el maestro de armas, rascando su barba griscea. Trazaremos otro plan. Puedo estar exhausto pero mi mente contina funcionando razonablemente y creo tener una idea inteligente. Maldie dijo una cosa que No puedes confiar en todo lo que ella dijo. Si, los s. Ese detalle se le escap durante una conversacin, mientras Maldie me contaba algo gracioso que le sucedi durante un da de feria en Dubhlinn. De aqu a tres das habr otra feria. Y cmo nos favorecer esa feria? Si esperamos tres das Beaton se inquietar, pues la lgica lo llevar a pensar que lo atacaremos inmediatamente para compensar el estrago hecho por a traicin de Maldie. Cuando aparezcamos ante sus puertas el imbcil comenzar a dudar de la veracidad de las informaciones pasadas por su espa. Despus de todo, el nunca se fi de la inteligencia de las mujeres. Un da de feria siempre hay muchas personas extraas en la aldea. Durante varios segundos James permaneci en silencio, analizando las posibles ventajas. Podramos infiltrar a muchos de nuestros hombres en Dubhlinn murmur, pensativo , sin que Beaton sospechase de nada. Entonces crees que vale la pena insistir en esa idea? Och, si. Tal vez hasta sea mejor alterar el plan inicial. Ahora vamos detrs de esa linda muchacha. Sera ms ventajoso si le impidisemos alcanzar Dubhlinn, si Beaton no fuese alertado y no estuviese a nuestra espera. La habis encontrado? Nigel pregunt alterado, sentndose en la cama.

La hemos visto. Despus de servirse una copa de vino, Balfour tom un largo trago. Como que la habis visto? La hemos visto en direccin a Dubhlinn. No. No creer eso. Crees que yo quiero creerlo? Angustiado, Balfour se termin el resto de la bebida en una tentativa de controlar sus emociones. Si no lo creyeses, no la habras encerrado. No s si es porque no quieres escucharme, o por qu no quieres ver lo obvio, pero, como jefe del clan, hice lo que tena que hacerse. De algn modo, Beaton estaba descubriendo nuestros secretos, aun tras la muerte de Grizel. Por lo tanto, exista otro informador. Todo apuntaba a Maldie, y no poda arriesgar la seguridad de nuestro pueblo confiando en ella ciegamente, por ms que lo desease. Rec para estar equivocado. No me alegra comprobar que mis sospechas tenan fundamento. No, Maldie no se aliaria con Beaton Nigel insisti. Ella tom rumbo a Dubhlinn. Tres de nuestros hombres la vieron corriendo en esa direccin. No hay duda de que se fue de aqu en directo al castillo de nuestro peor enemigo. Qu otro significado puede tener esa actitud? No lo s. Se solamente que Maldie nunca se enredara con un villano como Beaton. Es demasiado bondadosa para dejarse corromper por la maldad. As pensaba yo. Tal vez haya una explicacin. Si, parece que ella est ayudando a Beaton, pero, no sabemos hasta donde, o por qu. Aunque no est al tanto de todos los detalles, me niego a creer que esa mujer, tan buena en el arte de la curacin, tan generosa y compasiva, no sea ms que una prostituta traidora. Las palabras del hermano le sentaron a Balfour como un golpe en la boca del estmago, porque tambin l se las haba dicho a s mismo. Tres horas antes, sus hombres haban vuelto a Donncoill con noticias sobre el paradero de Maldie. Le haba costado asimilar la informacin y necesitara mucho tiempo a solas para calmarse y ser capaz de darle la noticia a Nigel. Jams se imaginara estar tan determinado a negarse a creer un hecho probado. Y, aun peor, quera desesperadamente, creer que su hermano estaba en lo cierto.

Me gustara creer que lo que dices es cierto, pero creo que sera sensato. Ya es demasiado duro pensar que me ha tratado como un idiota. Me niego a hacerme alguna esperanza y parecer un tonto todava mayor. Le gustabas, Balfour. No tengo dudas sobre eso. No. Tenso, el caballero comenz a caminar de un lado a otro del cuarto. El dolor que haba sentido cuando sus hombres le contaron sobre el paradero de Maldie continuaba corroyndole el alma. Y saba que, si lo permita, el sufrimiento causado por la traicin lo destruira. No quera hablar del asunto, no quera discutir cualquier posibilidad, aunque fuese remota, de que ella aun pudiese ser inocente. Le gustara no pensar nunca ms en Maldie, a pesar de que sospechaba que tal cosa sera imposible. Una parte de si la odiaba, la odiaba por hacerlo parecer un idiota, por traicionarlo, y, principalmente, por hacer que la amase. Continuaba amndola con todas sus fuerzas, pero quera poder apagar ese sentimiento, destruirlo, olvidarlo. Prefiero discutir sobre la batalla dijo, tenso. Todava pretendes atacar Dubhlinn? No creo que fuese sensato. Aunque no creo que Maldie nos haya traicionado, debemos considerar la posibilidad de que Beaton este, en este momento, al tanto de nuestros planes. Si vas al castillo del enemigo, terminars derrotado porque estarn todos alerta, a nuestra espera. Beaton estara listo para lo que haba planeado antes, no para lo que le tengo preparado ahora. Tienes un nuevo plan? Si, e incluso James cree que las oportunidades de vencer son grandes. Todava tengo algn tiempo para reponer mis fuerzas y cabalgar a tu lado? Tres das. Balfour sonri, melanclico. Iremos a la feria, Nigel. El entusiasmo de su hermano, al ser informado de los detalles, anim a Balfour se descubri un poco ms entusiasmado en la victoria cuando volvi al saln. Su nica preocupacin era Maldie, que ahora estaba en Dubhlinn. Le peda a Dios no encontrarla el da de la batalla. Sera mejor para ambos si ella hua y nunca volva a verla. Nigel no quiso creer lo que le has contado. dijo James, tan pronto como Balfour se sent a la mesa.

Y te sorprende? No tanto como debera. respondi el maestro de armas, meneando la cabeza. Pens que tu hermano vera la realidad con las pruebas. As todo parece que el aun no te perdon por el modo en que trataste a la joven sanadora. Oh, Nigel se mostr ms comprensivo y hasta entendi la necesidad de que seamos cautelosos ahora, de que no debemos confiar solamente en el instinto. Pero el insiste en que debe de haber una razn para que Maldie hubiese actuado as, un motivo que te permitir perdonarla. Tu tambin tienes esa esperanza? No lo s. Tal vez. De momento estoy intentando no pensar en ella, porque hacerlo significa admitir lo pattico que fui y estoy furioso conmigo mismo. Entonces solo dir una cosa sobre Maldie. Procura clamarte, no permitas que la furia te domine antes de partir para la batalla. Existe la posibilidad de que la veas cuando alcancemos Dubhlinn y no sera sensato dejarte cegar por la rabia. No solamente t te distraeras de la batalla, sino que podras hacer algo de lo que despus te arrepentiras. Tu tambin vas a decirme que tal vez haya un buen motivo para que ella actu como actu? Es probable que s. No sabemos, exactamente, por qu Maldie ha hecho lo que hizo. Te pido que no la juzgues precipitadamente. Si te permites pensar que puede haber una explicacin para la actuacin de Maldie, si consideras la posibilidad de perdonarla, entonces no sers consumido por la furia cuando la veas en Dubhlinn. Ah, entiendo. Temes que salga corriendo detrs de ella y mis hombres se queden sin su lder. Que no me quedar tranquilo hasta hacrselo pagar, en una tentativa vana de restaurar mi masculinidad y orgullo herido. Si, tal vez. James sonri, divertido con el tono irnico de Balfour. Pues no temas. Aunque sea un tonto, ni siquiera ahora sera capaz de herirla, de tocar uno solo de sus cabellos. Espero que Maldie tenga el buen sentido suficiente para huid de Dubhlinn en el instante en que la batalla empiece. Y hablando de la batalla, Qu opina Nigel sobre el nuevo plan?

Esta tan entusiasmado que termin ms confiado en que venceremos. No excesivamente confiado, supongo. No. Siento que, por primera vez en trece largos y sangrientos aos, tenemos una oportunidad real de poner fin a la antigua ria. Entonces por lo menos algo bueno saldr de todo esto. Adems del hecho de traer a Eric de vuelta a casa, est claro. Solo en su cuarto, sentado delante de la chimenea apagada, Balfour se permiti pensar en Maldie. Y una tristeza profunda lo invadi. Se senta como si ella se hubiese muerto. En verdad, la mujer que crea que era, nunca haba existido. Todo haba sido una mentira. Terminaba avergonzado debido a su naturaleza confiada. Aquella a quin creyera el gran amor de su vida haba resultado ser una prostituta habilidosa, al servicio de Beaton.

Maldie maldici para sus adentros cuando las espinas del arbusto detrs del que se refugiaba la pincharon. El sol ya estaba alto y aun no haba llegado a la aldea. Durante horas haba vagado por el bosque, escondindose de los hombres de Balfour que barran los alrededores, con la certeza de que la buscaban a ella. Le dola el alma al pensar que lord Murray realmente la consideraba la espa de Beaton. Tambin estaba furiosa por qu, si las sospechas no fuesen infundadas, no se vera obligada a arrastrarse hasta Dubhlinn. Tras los arboles, se erguan las torres del catillo. Ninguno de sus perseguidores traspasara los lmites del bosque, temiendo ser vistos por los miembros del clan enemigo. Por lo tanto, solo necesitaba avanzar algunos metros y estara a salvo. Naturalmente su plan presentaba algunos pequeos problemas. Por ms que corriese, nunca superara la velocidad de un caballo. Y un arquero entrenado no encontrara la menor dificultad para alcanzarla, aunque no crea que Balfour hubiese dado la orden de matarla. Aunque, en lo ltimos das, el tomara muchas decisiones de las que tampoco lo crea capaz. Adems, sera vista corriendo rumbo a Dubhlinn, prueba final de su traicin. Deprisa, Maldie aparto la tristeza y busco confort en la idea de que no tardara en demostrar su inocencia. Armndose de valor, se lanz en una carrera enloquecida hasta detrs de la lnea de rboles, esforzndose en ignorar los gritos de

sus perseguidores. Despus, un silencio repentino. Jadeante, esper la flecha que lacerara su espalda, pero nada. Ya cerca del castillo, se gir para mirar a los hombres que haban enviado a capturarla. Por un largo momento, los tres hombres la observaron. Despus, retomaron el camino a Donncoill. Agotada, Maldie se pregunt como tendra fuerzas para terminar lo que haba empezado. Le faltaba localizar a Eric y arrebatarlo de las garras de Beaton, sin que ambos fuesen descubiertos. Mi nia, que te ha pasado? Con una sonrisa exhausta, Maldie acept la invitacin de la vieja seora para entrar en la pequea choza. Su aspecto embarrado y desarrapado sin duda le extraaba a Eleanor, pero no haba seal de provocacin en sus ojos cenicientos, solamente preocupacin. En vano, Maldie intent sofocar su amargura. Se senta una traidora por estar a punto de transformar la rutina de su amiga en un caos, al contribuir en la muerte del jefe de su clan. Tras haberse baado y cambiado de ropa, se sent a la mesa para un ligero tente en pie, mientras la vieja seora la pona al da de los ltimos chismes de Dubhlinn. Ests deseando hacerme preguntas, verdad? pregunt, notando como Eleanor no paraba quieta en la silla. Si. Pero, se cuanto aprecias tu privacidad. Siento mucho agradecimiento. haber partido sin decir una palabra de

Qu otra alternativa te quedaba, con todos esos hombres acosndote? Lo notaste? Mis ojos pueden estar cansados, pero aun se fijan en las cosas muy bien. Rec para que encontrases un lugar donde estar a salvo, porque aqu las cosas solo empeoran. Empiezo a creer que lord Beaton realmente enloqueci y que la enfermedad que le deforma el cuerpo tambin ha corrodo su mente. Yo ni siquiera saba que estaba enfermo. Es un secreto bien guardado. Mi lord teme que todos lo ataquen, y con razn. Son muchos los que ambicionan estas tierras.

Que hizo el ahora? Rob un nio del clan rival. Y si eso no fuese ya suficientemente vergonzoso, se trata de del mismo nio que abandon para que muriese, hace aos. Los Murray intentaron rescatar al nio, pero, desgraciadamente, no lo consiguieron. Gruesas lgrimas se deslizaron por su rostro arrugado. Perd a mi amado Robert aquel triste da. Oh, querida, lo lamento mucho. Tu marido era un buen hombre. Quin lo mat? Alguien al servicio de los Murray? No. Uno de los mercenarios de Beaton lo asesin por equivocacin. Mi pobre Robert, viejo y dbil, ni siquiera tena una espada con la que defenderse, aun as, lo mataron como a un criminal. Maldigo a Beaton y todos los suyos. No creo que uno de los Murray fuese capaz de matar a mi marido a sangre fra. No, nunca Maldie declar, tan enftica que acab despertando las sospechas de la aldeana. Nia, no perteneces al clan de los Murray, verdad? Esa es una pregunta que puedo responder con toda sinceridad. No, no pertenezco al clan de los Murray. Soy una Kirkcaldy, aunque bastarda. No tengas miedo, no estas acogiendo a una enemiga. Pues no me importara, aunque tema por la vida de los mos. Lord Beaton identific a un espa de los Murray y lo tortur hasta la muerte. Desde entonces, ya ha ahorcado a otros dos sospechosos, aun sin pruebas de que trabajasen para los Murray. No has regresado en un buen momento continu Eleanor, abatida. Una nube negra se cierne sobre nosotros y no tenemos esperanza de salvacin. Lord Beaton merece solamente nuestro odio. Como vamos a respetar a un hombre que es capaz de abandonar a un recin nacido a la muerte y, aos despus, secuestrarlo con la intencin de transformarlo en un legitimo heredero. El pobre nio no vivir un dia despus de la muerte de Beaton. Que hizo con el nio? pregunto Maldie, intentando no dejar transparentar su ansiedad. Sorcha, que trabaja en la cocina, dice que el muchachito no se sinti intimidado y se ech a rer cuando lord Beaton lo llam hijo, respondiendo que prefera ser hijo del diablo antes que tenerlo como padre. Cuando Beaton hizo un comentario insultante sobre el viejo laird Murray, el nio lo agredi. Como castigo a su osada, termin encerrado en las mazmorras, donde permanecer hasta que recuperes el buen sentido.

Afligida, Maldie frunci el ceo. Le preocupaba cual sera la reaccin de Eric, cuando se comprobase la verdadera identidad de su padre. El nio est bien? Si. Con certeza lord Beaton no lo quiere lesionado, o muerto, solamente domesticado y manso. A propsito, por qu estas tan interesada en el nio? Encogindose de hombros, Maldie se entretuvo cortando una fina raja de queso duro. Es imposible no sentir alguna simpata por el muchachito. Puedo ser vieja, muchacha, pero mis sentidos aun estn afilados. Y mi olfato est lo bastante agudizado para sentir el hedor de una mentira a metros de distancia. Eleanor levant la mano cuando Maldie comenzaba a hablar. Solamente respndeme a una pregunta. Debo buscar algn escondite para m? Si. Maldie sonri melanclica. Y te digo ms, avisa a aquellos en quienes confas para que se preparen para huir en breve. A la menor seal de problemas. Los Murray van intentar rescatar al nio otra vez. Pens que esas cosas no te interesaban. De hecho, no. Pero, siendo la vieja curiosa que soy, quiero escuchar todo al respecto, aunque s que a veces es ms seguro no saber nada. Te voy a hacer solamente una pregunta y no necesitas responderla si crees que, de alguna manera, terminars por exponerte al peligro. Dnde est la mazmorra? Cuando estuve en el castillo no fui capaz de localizarla. Hay una especie de puerta secreta en una de las paredes del saln principal, debajo de un escudo enorme. Eleanor tom las manos de Maldie y las apret con fuerza. Cuidado, querida. Ten mucho, mucho cuidado. Eres una muchacha valiente, mas valiente que cualquier mujer que jams haya conocido antes. Y conoc a muchas durante mi larga vida. Pero solamente el valor no puede parar el golpe de una espada. Muvete con discrecin, mantn tu linda cabecita baja y no mires a ningn hombre a los ojos. Una hora despus, cuando se encaminaba hacia las puertas de Dubhlinn, Maldie repeta mentalmente el consejo de Eleanor. Era un consejo sensato, pero no conseguira seguirlo. Simplemente iba en

contra de su naturaleza. La buena seora desapareciese, algo que nunca haba hecho antes.

le

pidiera

que

No mirar a un hombre a los ojos? Pero no dudara en escupir en la cara de uno, si lo mereciese. Mantener la cabeza baja? Tras un breve ataque de vergenza cuando era nia, al descubrir el oficio de su madre, se haba retrado, pero pronto irguiera la cabeza y se negara a bajarla ante nadie. En realidad siempre haba tenido problemas para permanecer con la boca cerrada, cuando crea que algo necesitaba ser dicho. Eleanor actuaba con la mejor de las intenciones al darle esos consejos, pero, solamente sera capaz de acatar la parte de moverse con discrecin. Dnde has estado hermosura? Al escuchar una voz familiar Maldie se estremeci de repugnancia. Las manos sucias y rudas del hombre le sujetaban el brazo, obligndola a mirarlo. Jams haba juzgado a otros por la apariencia, pero saba, por triste experiencia, que ese sujeto era despreciable por dentro y por fuera. El haba sido uno de los motivos por los cuales abandonara Dubhlinn antes de lo que pretenda. Soy una sanadora. Voy a donde me llaman y a veces la recuperacin del paciente se retrasa. Yo me preguntaba si habras huido de m. No huyo de nadie. Ah, una muchacha valiente. Me gusta un poco de fuego en mis mujeres. Maldie quiso soltarse del agarre, pero los dedos gordos haban aumentado la presin en su brazo, impidindole moverse. No tengo tiempo de prestarle atencin ahora seor. Vine a Dubhlinn para ver si alguien necesita de mis servicios. Yo los necesito. La mujer con nariz de garfio, que interfiriera en la conversacin, intent empujar al hombre hacia un lado, pero el permaneci inamovible. Impaciente, ella le dio un empujn, hacindolo gritar de dolor y soltarla a toda prisa. Antes de apartarse, con todo, el bruto le lanz una mirada venenosa. No creo que sea sensato irritar a eso hombre. Maldie murmur, preocupada por lo que podra sucederle a aquella seora alta y delgada.

George no me har nada a no ser que me encuentre sola en un cuarto oscuro, lo que, con certeza, no dejar que ocurra. l le tiene miedo a mi marido. La campesina extendi su mano huesuda. Soy Mary, Sra. Kirkcaldy. Por qu me necesitas? pregunt Maldie, apretando la mano que le fuera ofrecida. Mi hijo est enfermo. Mientras caminaban hacia la cocina, Maldie interrog a Mary sobre los sntomas que el nio presentaba. Probablemente era solamente un resfriado, decidi satisfecha por que no fuese nada serio. Tratar al nio le proporcionara una buena oportunidad para entrar y salir del castillo. Cuanto antes localizase el pasadizo secreto que llevaba a las mazmorras, ms deprisa liberara a Eric. El nio, acostado sobre un colchn en una pequea alcoba situada al fondo de la enorme cocina, estaba agitado. Sabiendo que el sueo era el mejor remedio para su indisposicin, Maldie solamente le hizo tomar una taza de hiervas. En cuestin de minutos, libre del dolor de estmago, el nio se durmi. Ante la gratitud de Mary, Maldie se jur a si misma que de algn modo la enviara a ella, y a su hijo, a la choza de Eleanor, donde ambos estaran a salvo cuando los Murray asediasen el castillo. Al caer la tarde, sin haber tenido oportunidad de explorar el saln principal, volvi a la aldea, con el pensamiento fijo en la misin que se haba encomendado. Sus dificultades serian enormes y la posibilidad de que todo saliese bien, mnima. Pero no se dejara invadir por la sensacin de fracaso. No an. No sin haber intentado hacer todo lo que estuviese en su mano. Prefera morir antes que echarse atrs. No abandonara a Eric a su propia suerte, sobre todo ahora que ya lo consideraba su hermano. Si Balfour realmente la crea la espa de Beaton, sin duda habra alterado sus planes para la batalla inmediatamente despus de su fuga, convencido de que haba sido traicionado. Por lo tanto no saba cuando, y como, lord Murray pretenda atacar el castillo. Eleanor haba afirmado que Beaton no quera a Eric muerto, o gravemente herido. La mujer tambin dijera que el seor de Dubhlinn estaba loco. No tendra el valor de dejar al nio en las manos de un demente. Muchacha, estaba empezando a preocuparme por ti Eleanor exclam, abriendo la puerta de la cabaa. Tuve que tratar a un niito en el castillo y me retrase. Afortunadamente no tenia nada serio, solo un resfriado.

Tienes el don de curar a las personas, nia. Es un regalo de Dios. Y mira el regalo que la madre agradecida de Thomas me dio. Maldie sonri ante el placer de Eleanor con la simple visin del queso y de la carne de cerdo salada. Descubriste algo a cerca del joven Murray? Continua preso en la mazmorra, negndose a aceptar a Beaton como padre. Mucha gente piensa que la enfermedad de lord Beaton es un castigo de Dios. dijo la vieja aldeana. Me extraa que no te hayan llamado para que lo revises, principalmente porque despus de probar todos los ungentos posibles, su piel da la impresin de seguir pudrindose. Seguramente la noticia de hay una sanadora en el castillo debe haberse propagado y me parece imposible que mi seor todava no te mandara llamar. No, mis servicios nunca fueron solicitados por el seor de Dubhlinn. O nadie le ha contado a Beaton sobre mi, o el, al verme, decidi que no soy lo que afirmo ser. Ese tipo de problema me ha sucedido muchas veces ltimamente. Maldie murmur, pensando en Balfour. Ciertamente pareces solo una nia, querida. Pequea y delicada. Es natural que las personas, a veces, cuestionen la habilidad de alguien tan joven. Despus de todo son necesarios muchos aos de estudio para convertirse en una sanadora competente. Si, lo se. Y todava tengo mucho que aprender. Maldie se levant lentamente y se desperez. Creo que me voy a acostar ahora. El camino hasta aqu fue duro. Me siento agotada. Para su asombro, Eleanor tambin se levant y la abraz con fuerza, con el cuerpo blando temblando de miedo. Hay algn problema? Por qu ests tan asustada? Siempre pareces adivinar como me siento muchachita. Como si pudieses mirar en lo profundo de mi corazn. De hecho, soy muy intuitiva. No es necesaria mucha perspicacia para notar lo asustada que ests. Cul es la razn de tanto miedo? Tal vez pueda ayudarte. Tengo miedo por lo que ests a punto de hacer.

No lo entiendo. Maldie respondi, tensa. Desde el primer instante, haba procurado ser cautelosa, midiendo cada paso y cada palabra para no dejar entrever sus intenciones. Aun as, Eleanor sospechaba algo. Y si alguien mas desconfiaba de los verdaderos motivos que la haban trado al castillo? No tienes la obligacin de contarme nada, querida la tranquiliz la vieja , tampoco debes sentirte preocupada. Se que tu presencia en Dubhlinn est relacionada con el pobre nio de los Murray. Haz lo necesario para salvarlo, y que sepas que yo nunca te acusar. Todo lo que te pido es que tengas mucho cuidado. Siempre soy muy cuidadosa. ella respondi gentilmente. Te lo repito mi querida, ten mucho cuidado. Es una situacin peligrosa. He sufrido mucho con la prdida de mi querido. Por favor, no soportara perderte a ti tambin. Eres como una hija para m. Conmovida, Maldie abraz a la vieja seora. Le calentaba el alma saberse amada por alguien con quien haba convivido tan poco tiempo. Haba creado unos lazos afectivos con Eleanor que jams haba compartido con su propia madre. Porque, a diferencia de la bella Margaret Kirkcaldy, esa sencilla campesina posea un corazn libre de egosmo, un corazn que, meses atrs, haba sido capaz de acoger a una muchacha solitaria, hambrienta y desarrapada. Si, a Margaret Kirkcaldy nunca le haba importado nadie, ni siquiera su propia hija. Aunque fuese una verdad difcil de aceptar, Maldie se oblig a encararla. Su madre nunca la haba querido. Solo le haba interesado una cosa: ser cubierta de atenciones, elogios y presentes por sus varios amantes. Siempre hubiera en Margaret un deje de amargura, la simiente, sin duda, plantada por Beaton. Con el paso de los aos, cuando su salud y belleza empezaron a desaparecer, los amantes atentos se fueron transformando en hombres rudos, con apenas unas monedas para gastar en un coito rpido e impersonal. Entonces, la amargura haba dominado a Margaret completamente. Ahora Maldie empezaba a preguntarse si no le haba hecho prometer que matara a Beaton para vengar el honor de su madre, si no por simplemente por la vanidad herida. Alejando los pensamientos inquietantes, Maldie bes a Eleanor en la mejilla y se fue a acostar. Su madre podra haberse equivocado mucho tras ser rechazada, pero el principal responsable de su desgracia continuaba siendo lord Beaton. Si el infame no la hubiese seducido y apartado de su familia, con certeza Margaret se habra casado con un hombre honrado y habra engendrado hijos legtimos,

en lugar de verse obligada a vender su cuerpo para garantizar su supervivencia. Una parte de si deseaba confesarle toda la verdad a Eleanor. Necesitaba alguien con quin hablar de sus crecientes dudas sobre las razones de su madre para enviarla en aquella misin de venganza. Tambin le gustara hablar sobre Eric. Pero, aunque supiese que la buena mujer la escuchara con simpata, prefiri guardar silencio. Si algo saliese mal, si fuese capturada intentando salvar a Eric y cumplir la promesa que le haba hecho a su madre, quera que Eleanor pudiese jurar, con toda honestidad, desconocer lo que pasaba. A pesar de la fatiga extrema, a Maldie le cost dormirse, convencida de que nada volvera a ser igual despus de aquella noche. Estaba decidida a actuar al da siguiente. Solo que no saba si saldra victoriosa, o si probara el sabor de la derrota.

CAPITULO 8

Dentro de la inmensa cocina, el calor rozaba lo insoportable, el aire, impregnado del olor de comida y cuerpos sin asear, sofocaba.

Delicadamente, Maldie limpi el sudor de la cabeza del niito. Esperara encontrarlo mucho mejor. El pequeo Thomas no corra serios riesgos, pero aun as, tardara en recuperarse en aquellas condiciones. Eleanor se haba mostrado ansiosa por recibir a Mary y al nio. Sera la solucin perfecta para su dilema. Mantendra a madre e hijo seguros con la disculpa, ahora verdadera, de que sera mejor para la salud del nio pasar algn tiempo fuera del castillo. No se va a morir, verdad? Mary pregunt en un murmuro, los ojos anegados. Thomas es el nico hijo que me queda. Dios se ha llevado a los otros tres. Rezo cada da para que no se lleve a Thomas tambin. Tranquilzate, el nio no va a morir. Lamento si mi expresin preocupada te asust. Solo necesitas sacarlo de aqu, llevarlo lejos de este calor infernal y de este olor nauseabundo. Pero a donde puedo llevarlo? Paso los das y las noches enteras en esta cocina. Tengo una amiga en la aldea, que ha enviudado recientemente, se llama Eleanor. Se quien es aunque casi no nos hablemos. Eleanor os hospedar hasta que Thomas se recupere totalmente. Es una casita acogedora y muy limpia, cercada por un jardn. Tu hijo podr jugar a aire libre siempre que no llueva. Seria perfecto y muy gentil por parte de Eleanor acogernos. Estas segura de que seremos bienvenidos? Tengo absoluta certeza. Lleva a Thomas all lo ms rpido posible y te prometo que el nio no tardara mucho tiempo en ponerse bien. Maldie sonri cuando Mary, inmediatamente, cogi al nio en brazos y se alej, murmurando palabras de agradecimiento. La salud de su nico hijo, sin duda, estaba en primer lugar, por encima de cualquiera de sus preocupaciones. La emocionaba testimoniar tamaa demostracin de amor maternal y, en el fondo, senta un poco de envidia. Pero no ganaba nada con lamentarse por lo que nunca haba tenido. Deba aprender a controlar la tristeza. Al salir de la cocina, Maldie vio a George fuera del saln principal.

Nerviosa, intent esconderse en una pequea alcoba, bajo la escalera. Desde su llegada al castillo, aquel hombre asqueroso la haba acechado. Despus de dos largas intentando escapar de los avances indeseables, tema perder la cabeza y tomar una decisin de la que se arrepentira despus. Por qu te ests ocultando en las sombras, muchacha? Maldiciendo en silencio, ella se gir para encarar al desconocido alto y agradable que, de repente, haba surgido a su derecha. Me estoy escondiendo de aquel asqueroso seboso. Dijo apuntando a George. Ah, si, entiendo tu aversin. A propsito, mi nombre es Douglas. Maldie Un breve apretn de manos. Debera continuar con este intercambio de amabilidad y decir que es un placer conocerlo, pero hoy sera una mentira. He llegado a Dubhlinn hace menos de cuarenta y ocho horas y ya estoy harta de lo hombres, y de sus elogios mentirosos y sus sonrisas falsas. Yo no te he elogiado. Douglas respondi de buen humor. Desarmada, ella termin riendo. Ah, unas pocas palabras certeras y hay va un golpe impo a mi tonta vanidad. Volviendo la atencin a George, pregunt: Es que ese patn no tiene nada que hacer? Si, gritar y desenvainar la espada siempre que nuestro laird se siente amenazado Ah, el gran seor de Dubhlinn. Aun no lo he visto desde que puse los pies en el castillo. Mi lord no muestra el rostro con frecuencia. Y mejor as, creo. Entonces est muy enfermo? He escuchado rumores al respecto. Quiz pueda ayudarlo. Soy sanadora. Y una sanadora muy competente segn he escuchado. Pero lord Beaton no tiene cura, muchacha. Sabemos que no se trata de lepra, pero, su piel es horrorosa. A veces experimenta una pequea mejora, pero las ulceras siempre reaparecen y aun peor. Es como si el infeliz se estuviese pudriendo por dentro. Dudo que haya mucho que hacer. Lo extrao es que, al principio, nadie pensaba que iba a durar tanto. Cunto tiempo hace que el seor est enfermo?

Tres aos. Entonces, quiz, se trate solamente de una enfermedad de la piel, y no algo ms serio. Si el padeciese una enfermedad fatal, ya estara muerto. Por un instante Maldie se pregunt si la sbita sensacin de alivio provena de algn sentimiento absurdo que pudiese tener por Beaton. No, decidi firmemente. Aunque la idea de matarlo empezaba a disgustarla, no lo vea como una figura paterna, o como alguien que mereciese respeto. El alivio se deba, sin duda, a la certeza de podra intentar cumplir la promesa hecha a su madre. No estara matando a un moribundo, o a un ser demasiado dbil para defenderse. Por qu te interesa la salud de lord Beaton? Soy curandera. Tu eres un guerrero, no? Armas y batallas, no son asuntos que te interesen siempre? Por tanto, es natural que yo quiera saber cosas ligadas a mi oficio. Es verdad. Pero se cuidadosa, muchacha. Este no es un buen momento para hacer muchas preguntas en Dubhlinn. Douglas seal hacia la puerta. Mira, tu admirador indeseable ya se fue. Cuando Maldie volvi a mirar tras de si, Douglas tambin desapareciera, tan silencioso como cuando haba aparecido. A pesar de considerarlo un poco misterioso, no lo encontraba amenazador y su consejo le haba parecido sensato. Otras personas podran interpretar mal su curiosidad. Al entrar en el gran saln, Maldie se par en seco. No haba nadie all. Con el corazn latiendo desbocado, decidi actuar, ensayando una explicacin convincente en caso de que fuese sorprendida intentando alcanzar la mazmorra. Pero, al alcanzar la palanca que imaginaba conducira al pasadizo secreto, alguien sali de una alcoba oscura, sorprendindola. Ah, la joven curandera de la aldea. gru una voz spera. No creo haber mandado llamarte para cuidar de mi prisionero. Muy lentamente, Maldie se gir. Un hombre alto y delgado caminaba en su direccin, seguido de otro todava ms alto y delgado. No fue difcil concluir que lord Beaton era aquel que le haba dirigido la palabra. La descripcin que le haba dado su madre del hombre que la haba seducido resultaba intil, comprob Maldie. El Beaton actual pareca no guardar ningn parecido con el de veinte aos atrs. A piel tirante y llena de pstulas lo hacia todava ms feo y viejo, los ojos azules,

habiendo perdido su brillo, casi sobre los prpados hundidos y enrojecidos. El cabello, antes voluminoso y castao, no pasaban ahora de escasos mechones blancos y sucios. Solamente su cuerpo conservaba la elegancia y la fuerza que su madre mencionaba. La enfermedad que destrua su piel todava no haba afectado a los msculos, lo que le permita moverse con agilidad. Pero, quiz Eleanor haba acertado cuando dijera que Beaton pareca estar pudrindose, y que su naturaleza maligna se estaba manifestando para que todos viesen como era en realidad. Escuch decir que el nio que est ah abajo necesit un castigo. ella respondi, esforzndose para mantener la voz en calma, libre del odio la haca hervir por dentro. Como las magulladuras son comunes en esos casos, pens en ir a ofrecerle un blsamo para las heridas. Cuanta bondad. Beaton se inclin para examinarla de cerca. Quin sois, muchacha? Maldie Kirkcaldy. Su aliento ftido le provoc arcadas. Cul es motivo de vuestra presencia en Dubhlinn? Soy sanadora, mi lord. Igual que los trovadores, viajo para el ejercicio de mi profesin. Ellos calman nuestros odos y alivian los dolores de nuestras almas con su msica, mientras que yo alivio el dolor fsico con mis ungentos. Nunca me han gustado los lloromiqueos de los trovadores. Kirkcaldy? Creo haber odo ese nombre antes. De donde eres? Maldie apret los puos a su costado, luchando para no ceder a la clera. El desgraciado ni siquiera reconoca el nombre del clan de la doncella que haba seducido y abandonado. Margaret jams lo olvidaba, pero Beaton pareca no tener ningn recuerdo de aquella mujer que le haba dado una hija. Pertenezco al clan Kirkcaldy, de Dundee. Notando la sbita tensin en el rostro del caballero que acompaaba a Beaton, Maldie tubo la certeza de que su origen provocara repercusiones. Recordaba que su madre haba mencionado a un hombre algo y delgado, que segua a Beaton como una sombra. No tena dudas de se trataba del mismo hombre que tena delante, que ahora la analizaba con recobrada atencin. Por lo visto no tendra muchas ocasiones de descubrir el paradero de Eric ese da, decidi. Deba solamente concentrarse en salir del saln viva y, si era posible, sin levantar sospechas sobre sus verdaderas

intenciones. Por lo tanto, sera vital no ceder a la furia que podra llevarla a cometer una locura y terminar muerta. Ya estuve en Dundee, no, Calum? Beaton pregunt a su acompaante, sin dejar de mirar a los ojos de Maldie. Hace aos? Si. Hace veinte aos, quiz algo ms. Permaneciste en la regin durante un cierto perodo de tiempo, mi seor. Ah. Beaton sonri, exponiendo sus dientes picados. Entonces eres una de mis bastardas? No haba razn para negarlo, en especial porque Calum dejaba claro que la haba reconocido. Si. Soy hija de Margaret Kirkcaldy, una doncella noble a la que sedujiste y luego abandonaste. Margaret? Conoc muchas mujeres con ese nombre. Cuanto ms te miro, muchacha, ms recuerdo algn detalle, pues te pareces mucho a tu madre. Confieso que no son recuerdos muy ntidos, porque aun no conoc una mujer que mereciese algo mas que un buen revolcn y un adis apresurado. Maldie necesito hacer acopio de todo su autocontrol para no abofetearlo. Considerando el estado de su piel, en carne viva, mismo un leve roce le causara una terrible agona. Nunca se haba sentido as, tan llena de ira, tan inclinada a la violencia ciega. Pero, un resto del buen sentido le insista que no vala la pena sucumbir al odio. En las actuales circunstancias, solamente ella saldra perdiendo en un posible enfrentamiento con Beaton. Su madre quera al infame muerto, y ahora descubra que deseaba hacerle padecer los dolores del infierno, antes de enviarlo all. As habla un hombre que solamente tiene el pensamiento volcado en los placeres carnales. Seal de que te falta sabidura. Calum levant una mano para agredirla, pero Beaton se lo impidi con una simple mirada. Has venido aqu buscando dinero? Quieres llenar tu bolsa con mi dinero solo porque tenemos la misma sangre? No tocara tu dinero ni aunque estuviese tirada en la calle, muriendo de hambre. Y no tienes el suficiente dinero en tus arcas para que te absuelva de todos tus crmenes. Te equivocas. Se puede resolver muchos problemas, y vencer la mayora de las dificultades, con dinero.

No esta vez. No? Tu madre estaba loca por poner las manos en mi fortuna, por otra parte, como cualquier prostituta. Mi madre no era una ramera cuando la apartaste de su familia y la destruiste. Le mentiste, la engaaste con promesas que nunca pretendas cumplir y despus la abandonaste cubierta de vergenza y sin un centavo, cuando ella no te dio el hijo que deseabas. Vindolo menear la cabeza, los mechones inmundos cubriendo parcialmente la cabeza pustulenta, Maldie experiment un extrao placer delante de esa figura siniestra. No solamente pareca ser la descomposicin fsica de Beaton el resultado de la justicia divina, si no tamaa podredumbre, interior y exterior, la ayudaba a mantener la distancia emocional necesaria para considerarlo no como su padre biolgico, sino como un viejo de alma negra y cuerpo infecto. Excepto en espritu, esto no era el hombre que su madre describa con tanta frecuencia, el hombre que Margaret Kirkcaldy amara y a quien se entregara. Creo que tengo una dura verdad que contarte, muchacha. dijo Beaton. Cuidado Maldie le advirti framente, segura de estar a punto de explotar. Si el canalla continuaba ofendiendo a su madre, ejecutara su venganza a cualquier precio, si importarle tener que pagar con su propia vida. No tienes derecho de menospreciar a mi madre. No te permitir que profanes su memoria. No me permitirs? Beaton se carcaje. Te atreves a amenazarme? Mi corazn esta apretado de miedo. No tienes corazn. Solamente un hombre sin alma tratara a mi madre despiadadamente como tu la trataste. Trat a tu madre como ella se mereca. Margaret Kirkcaldy tena la sangre caliente y poco juicio. No puedes culparme de sus locuras. Si ella te dijo que no sabia que yo estaba casado, si jur desconocer la diferencia entre las palabras dichas en el auge de la pasin y la verdad, entonces la idiota te minti. Nunca le ofrec matrimonio y , aun as, ella abandon a su familia para seguirme. Oh, Margaret poda ser virgen cuando nos acostamos por primera vez, pero ya posea el instinto de una prostituta. Se entreg a mi sin dudar a cambio de unos pocos presentes y elogios. Y ador ser desvirgada. Pocas veces me acost con una mujer tan ardiente, tan sedienta. Beaton se call por un instante, con los ojos fijos en Maldie. Puedo apostar que tu madre no lament mi partida por mucho tiempo y que enseguida se enred con otros hombres. Cree en lo que quieras, muchacha, engulle

todas las mentiras que tu madre te dijo si eso te hace feliz, pero no vengas a echarme a mi la culpa de todos sus problemas. Si tuve alguna culpa, fue solamente la de mostrar a Margaret lo que ella era. Una prostituta insaciable. Antes que Beaton terminase de hablar, Maldie ya tena la daga en posicin de ataque, olvidada de que era apenas una pequea joven enfrentando a dos guerreros armados con espadas. Ya no le importaban las consecuencias. Beaton no saldra impune, despus de los insultos que haba proferido a la memoria de su madre. El maldito haba intentado eximirse de cualquier culpa, responsabilizando solamente a Margaret por las desgracias que le haban ocurrido. En el fondo, Maldie reconoca estar furiosa porque Beaton pusiera en palabras algo que siempre haba sospechado y tuviera miedo de encarar a causa del sentimiento de culpa. Cuando se lanz sobre el enemigo, Calum la intercepto, ponindose delante de su seor como un escudo. Beaton, en cambio, no se mostr ni un poco preocupado. Al contrario, pareca divertirse con la situacin. Tienes mi temperamento, muchacha. coment el, sonriente. Es casi una pena que no hayas nacido hombre. Ah, si, solo soy un fracaso ms en tu bsqueda desenfrenada por engendrar un heredero. Siempre has culpado a las mujeres por no darte un hijo varn, cierto? Por qu nunca se te ha pasado por la cabeza que, quiz, la culpa sea tuya? Tal vez tu simiente sea demasiado dbil para engendrar un nio. Segn esperaba, el comentario enfureci a Beaton que, como la mayora de los hombres, crea que era una seal de debilidad engendrar una nia. Segura de que el infame iba a pegarle, Maldie se prepar para recibir el golpe. Soltndose de los fuertes brazos, consigui, en un movimiento rpido, herirlo en el brazo y hacerle sangre. Inmediatamente Calum la agarr de las muecas, inmovilizndola. Acabas de cometer un terrible error, muchacha. Un error fatal. Beaton rosm, con las facciones deformadas de odio. Mi nico error fue no enterrar la daga en tu negro corazn. Mataras a tu propio padre? No haba sorpresa u horror en el tono de voz deliberadamente cruel, solamente simple curiosidad y alguna admiracin. Beaton, sin duda,

no vea nada de malo en la idea de que alguien pudiese matar a su propio padre. Si. Le promet a mi madre, en su lecho de muerte, hacer que no escapases de la justicia. El rostro deforme de Beaton fue iluminado por la sombra de una sonrisa. Como dije, es una pena que no fueses un nio. Ser que su mente retorcida no consigue pensar en nada ms que herederos. Un hombre necesita un hijo. Maldie se sinti invadida por una profunda sensacin de fracaso. Beaton jams comprendera la perversidad de su comportamiento, jams notaria cuan profundamente lastimaba a las mujeres que usaba y a los nias que rechazaba solamente por ser de sexo femenino. Y si no estuviese tan enfermo, con certeza continuara persiguiendo cualquier falda, en su afn de engendrar un heredero varn. Entonces, desesperado por no engendrar un heredero, a pesar de haberte acostado con la mitad de las mujeres de escocia, terminaste robndoles uno a los Murray. Ella ri con amarga. Crees que todos se creern que el nio es tu hijo? Si. El nio es hijo de mi esposa. Ah, ahora entiendo porque estas intentando acercarte al nio. Trabajas para los Murray, no? Traicionarme formaba parte de tu plan inicial? Quin eres tu para llamarme traidora, si toda tu vida no has hecho otra cosa si no traicionar a todos los que te rodean? Y de no estar tan enfermo aun estaras traicionando a una mujer tras otra, sin ningn remordimiento. Le das mucho valor a lo que no pasa de simples placeres carnales. De lo que puedo hacer o no, en un futuro prximo, no pienso decirte nada al respecto. Por qu? Maldie pregunt mientras un escalofro la recorra de arriba a abajo. Piensas hacerte monje? No. Me volver tu verdugo. Al atardecer del da de la feria, sers ahorcada. Crees que la distraccin ofrecida por los trovadores no sern suficientes para entretener a tu clan?

Veremos si continas dando cuerda a esa lengua felina cuando la cuerda te pase alrededor del cuello. Y, considerando tu ansiedad por encontrarte con mi hijo Eric, te conceder el deseo. Calum, lleva a mi pequea asesina bastarda a la mazmorra y encirrala junto a Eric. Si esbozar ninguna reaccin, Maldie se dejo conducir por el pasillo estrecho y oscuro, rezando para que Balfour atacase Dubhlinn pronto. El da de la feria le pareca perfecto para que Beaton fuese derrotado. Maldiciendo entre dientes, Douglas escap del saln principal sin ser visto. Maldie haba despertado su curiosidad y ahora saba por qu. La joven haba venido a matar a Beaton. Casi no poda creer lo que vean sus ojos cuando la vio atacarlo. Desgraciadamente no fuera capaz de escuchar el dilogo entablado entre los dos. La muchacha tanto poda tener motivos personales para matar a Beaton, como tambin estar trabajando para terceros, como el seor de Donncoill, por ejemplo. No, Douglas decidi. Balfour jams enviara a una mujer en una misin tan peligrosa, jams encargara a otra persona que asesinase a su peor enemigo. El instinto le deca que Balfour necesitaba ser informado de esos ltimos acontecimientos. Al escabullirse de Dubhlinn, Douglas estaba convencido de que haba llegado el momento de volver a casa. Despus de Malcolm fuese descubierto y ahorcado, la situacin en el castillo se haba vuelto tensa e imprevisible. Mientras tomaba el camino a Donncoill pensaba que no descansara hasta encontrar un medio de liberar a la joven que, valerosamente, intentara matar a Beaton.

Douglas? Balfour, que acababa de llegar de una cabalgada, desmont inmediatamente al escuchar la informacin transmitida por James. Qu esta haciendo Douglas aqu? Beaton lo descubri? Todava no he tenido oportunidad de hablar con el. explic el maestro de armas, acompaando al jefe en direccin al castillo. Juro por Dios, que el pobre hombre parece haber venido corriendo de Dubhlinn, de tan cansado como est. Lo envi al saln principal a tomar una bebida, mientras venia a buscarte. Solamente espero que, con la informacin que nos traiga Douglas, no nos veamos obligados a cancelar nuestros planes de maana. Pienso lo mismo. Nuestro plan es bueno y tiene muchas posibilidades de salir bien. Sera decepcionante echarse atrs.

Caminado de un lado a otro, cubierto de barro de la cabeza a los pies, Douglas pareca haber tenido un da duro. Sintate. Balfour lo inst. Basta mirarte para percibir la extensin de tu cansancio. Estoy tan cansado, mi lord, que creo que si me siento me dormir antes de contaros todo lo que necesito decir. Crees que Beaton desconfa de tu verdadera identidad? pregunt James. Creo que no. El maldito actu deprisa al descubrir quin era Malcolm. Imagino que, si sospechase de mi, ya estara muerto. Entonces que te trajo a Donncoill con tanta urgencia? Balfour insisti. Tal vez Beaton no est al borde de la muerte, como todos creemos. Douglas volvi a servirse una copa de sidra, aunque continuaba negndose a sentarse. Pero todos afirman que se est muriendo. Hace tiempo que corren rumores sobre su inminente muerte. Och, si, lo s. Tuve una conversacin bastante esclarecedora con una sanadora en Dubhlinn. Comprend que si la enfermedad de Beaton fuese fatal, el no seguira vivo despus de tres aos. Segn las explicaciones de la joven se trata solamente de una enfermedad de la piel, con perodos alternos de mejora y peora. Hablaste personalmente con la sanadora? pregunt Balfour, rgido de tensin. Si, una muchacha muy bonita. De pelo negro y ojos verdes? Mi lord la describes como si la hubieses visto. Y la vi. Es Maldie Kirkcaldy. Recuerdo haberla odo decir solamente su primer nombre. Ella tambin me cont que se hospedaba en casa de una viuda anciana, durante su segunda visita a Dubhlinn. Es curioso que la conozcas, mi seor. Maldie Kirkcaldy estuvo en Donncoill durante algunos das y luego se fue corriendo de vuelta con su seor, Beaton.

Qu te hace pensar que la muchacha trabaja para Beaton, mi seor? Ella apareci de la nada y estuvo con nosotros el tiempo suficiente para averiguar nuestros secreteos y contrselos a Beaton. Crees que Maldie Kirkcaldy regres a Dubhlinn para traicionarnos? Si. Qu ms podra pensar? Aunque mi seor crea haber llegado a la conclusin obvia, se equivoca. La muchacha no es una aliada de Beaton. Cmo puedes estar tan seguro de eso? Balfour luch para no llenarse de esperanzas, sabiendo que, en su desesperacin, se agarrara a cualquier explicacin capaz de eximir a Maldie de culpa. Oh, tengo la certeza absoluta, seor. La bella muchacha no fue a Dubhlinn para ayudar a Beaton sino para matarlo. El asombro de Balfour era tal, que, por un instante, el aire se le escap de los pulmones. Y la sorpresa de James no se quedaba atrs. Ella te cont el motivo que la llev a Dubhlinn? pregunt Balfour por fin, aunque an no se haba recuperado del susto. Mas que eso. Yo la vi intentando clavar una daga en el corazn del mal nacido con mis propios ojos. Por qu? Siento no poder decrtelo. Presenci la escena, escondido en una alcoba. Solamente s que despus de un intercambio de palabras e insultos, algo sobre traiciones crueles, la muchacha grit que Beaton no escapara de la justicia y de su bien merecido castigo. Al principio cre que la curandera estaba al servicio de algn enemigo de Beaton, ahora creo que se trata de una cuestin de venganza personal. Ella est muerta? Balfour tema escuchar la respuesta. An no. Si Maldie Kirkcaldy intent matar al seor de Dubhlinn. Por qu no fue ejecutada en el acto por Beaton, o uno de sus hombres? La muchacha ser ahorcada el da de feria. Yo tena la esperanza de que pudisemos hacer algo para ayudarla.

Y lo haremos. declar Balfour, obligndose a contener el impulso de partir hacia Dubhlinn inmediatamente. Atacaremos el castillo enemigo maana. Ahora ve a darte un bao y descansar, muchacho. No hay mucho tiempo antes de partir. Pero hay tiempo suficiente para que te alimentes y duermas un poco. Cuando Douglas se retir del saln, Balfour se sirvi una copa de vino fuerte y bebi hasta la ltima gota. Le bastaba con imaginarse a Maldie subiendo los escalones del cadalso para sentirse al borde del pnico. Olvid preguntar a Douglas donde encerraron a Maldie el murmur agitado. Olvidaste preguntar muchas cosas, pero no te preocupes. An hay tiempo de averiguar toda la informacin necesaria. Hiciste bien al enviar a Douglas a descansar. El pobre muchacho estaba tan agotado, que probablemente no recordara detalles importantes sobre Dubhlinn. Necesita estar alerta para cabalgar con nosotros maana. Balfour masaje su cuello rgido, acontecimientos. atontado con los recientes

Creo que he perdido la capacidad de racionalizar en el momento en que Douglas nos cont que Beaton pretende ahorcar a Maldie. Hace un momento yo la culpaba de habernos traicionado, y al siguiente, soy informado de que ella ser ahorcada por intentar matar a Beaton. Por qu Maldie intentara matar a ese hombre? Solamente ella lo sabe. Las razones podran ser muchas y no ayuda que intentemos adivinar lo que la llevo a tomar esa decisin extrema. Temo ser yo el motivo. No. No le has pedido que vaya a Dubhlinn a clavar una daga en el corazn de ese canalla. Es verdad. Pero la acus de estar traicionndome, de trabajar para Beaton. Tal vez Maldie pensase que esa era la nica manera de salvar su honor, de probar su inocencia. Esa muchacha no es ninguna loca, mi seor. Hay muchas formas menos arriesgadas de probar ser inocente. Maldie es inteligente, pero humana. La inteligencia no siempre no impide actuar de forma insensata. A veces nos lanzamos a una

aventura insana sin medir las consecuencias y sin percibir la extensin de los riesgos. Tal vez. Solamente Maldie no puede dar las explicaciones que buscamos. Tenemos solo suposiciones hasta que hablemos con ella. Por tanto, ms nos vale salir victoriosos maana. Tenemos que liberar a Eric y librar a Maldie del lazo de la horca. Pido a Dios para que ambos estn en la mazmorra de Dubhlinn porque, cuando la batalla empiece, ese ser el lugar ms seguro del castillo.

A tientas, Maldie deambul por el cubculo oscuro hasta que su pi choc con un catre. Lentamente, se sent. Despus de algunos segundos, cuando sus ojos se acostumbraron a la densa penumbra, divis un bulto. Cmo ests Eric? Esos malditos te han hecho mucho dao? Como sabes quin soy? respondi el nio, con una mezcla de miedo, rabia y curiosidad. Acabo de llegar de Donncoill. Mis hermanos enviaron una muchacha para que me ayuden? Cauteloso Eric se sent al lado de Maldie, en el inmundo catre. No, ellos nunca o haran. Tal vez formes parte de un truco elaborado por Beaton. El canalla planea utilizarte para que me convenzas de abandonar mi clan. No, no es eso. Beaton acaba de descubrir que me gustara conocerte, antes de ser ahorcada maana. Imaginar el maana la aterrorizaba, pero no cedera al miedo. Ese nio necesitaba a alguien que le transmitiese calma y fuerza ahora, no una compaera de celda histrica. Durante varios segundos, Maldie lo estudi. Eric era, de hecho, hermoso. Sus cabellos claros enmarcaban un rostro con trazas infantiles, pero en que ya se adivinaban las lneas de la belleza masculina. Los ojos, tambin claros, en nada se parecan a los de los Murray. En realidad, Eric no se pareca a ninguno de sus hermanos, tampoco a Beaton. Por tanto, debera haber heredado las caractersticas fsicas de su madre. Si contrastase la seal en su hombro, no tendra dudas sobre la identidad del padre del nio.

Solo que no saba de deba informarlo de la triste realidad. Por qu van a ahorcarte? Porque intent matar a Beaton. Por qu? Se lo promet a mi madre moribunda. Ella me hizo jurarle que encontrara a Beaton y lo matara para vengarla. Ese mal nacido la sedujo y despus la abandon sin un centavo, con una nia recin nacida que mantener. Eres hija de Beaton? Si, pero una de sus innumerables hijas rechazadas. Ah, veo que te sorprend. Maldie murmur, percatndose del asombro del nio. Se que la idea matar a mi propio padre suena hasta ofensiva, pero, yo nunca haba visto a ese hombre hasta hoy y, naturalmente, no le tengo ningn afecto. Beaton es un completo extrao para m, aunque una vocecita interior insiste en decirme que fue su simiente la que me engendr. Si, es espantoso imaginar a una hija intentando matar a su propio padre, pero no fue lo que ms me sorprendi. Lo que me horroriza fue saber que tu madre te pidi que cometieses tal pecado. Beaton deshonr a mi madre, una doncella noble y casta. Crec escuchando las historias de como l la dejo en la miseria. Entiendo, pero le corresponda a ella vengarse del crimen del que se juzgaba vctima. Tu madre jams debera haberte hecho jurar que mataras a tu propio padre. Disculpa si mi opinin te desagrada, pero es lo que pienso. Para condenar el alma de su hija con un pecado mortal, tu madre con certeza, se haba transformado en una mujer muy amarga. Si. Maldie concord, entristecida porque las palabras del nio expresaban la cruda verdad. Desde la infancia, ella no paraba de hablar de limpiar su nombre, lavar su honor. Ella te cri para matar a Beaton? La pregunta la alcanz como un rayo. Eric no estaba siendo irrespetuoso. Solamente se expresaba con la sinceridad tpica de quin posee un carcter puro y correcto. El nio tena razn. Con una simple pregunta, haba expuesto lo que siempre intentara entender. Ahora, encarcelada en la mazmorra de

Dubhlinn, esperando la hora de su ejecucin, ya no tena fuerzas para ignorar la verdad. Desde el da de su nacimiento, su madre la haba criado para empuar la espada de la justicia y desempear el papel de vengadora, papel que Margaret Kirkcaldy, cobardemente, prefiriera no interpretar. Su madre jams considerara las consecuencias de su actitud egosta, jams haba pensado en los peligro a los cuales su nica hija estara sometida. No, no continuara eludindose, buscando justificacin para lo que saba que era un error. Consumida por el odio por Beaton, su madre no se haba preocupado por lo que le podra suceder, si intentaba matar a Beaton. Si Maldie fallase o muriese, o se consumase la venganza y cargase en el alma, por toda la eternidad, la mancha de haber matado a su propio padre, no le haba importado lo mnimo a esa mujer. Si. Maldie admiti tan angustiada que ni siquiera consegua llorar. Ella me cri para matar a Beaton. Lo siento mucho. Eric le toc levemente el hombro, ofrecindole consuelo. Yo no quera hablar de cosas que te hiriesen. No me has herido, muchacho. Mi madre s. Estoy demasiado cansada, y demasiado cerca de la muerte, para seguir mintindome a m misma. En el fondo de mi corazn, yo siempre supe la verdad. Simplemente decid ignorarla. Tal vez haya llevado a delante la misin de matar a Beaton porque no me gustaba la idea de que me dejase sola con mi madre. Tal vez quise culparlo por ser ella quien era. Y, tambin, el es un hombre que merece morir. Maldie complet en voz baja. Luchaste con todas tus fuerzas, no? El nio sonri, sealando las rasgaduras de su vestido. Desgraciadamente no lo bastante. Maldie percibi el momento exacto en que la seal en su hombro, visible sobre el tejido rasgado, se hizo evidente. Eric se qued rgido, con el rostro transformado. Para alguien tan inteligente, las implicaciones de aquello eran obvias. Tambin tienes uno como este, no? ella pregunt comprensiva Si. Cre que lo haba heredado de mi madre. El tono spero demostraba que el muchacho no aceptara la verdad fcilmente. Y qu persona, en plena consciencia, deseara ser hijo de un demonio como Beaton, despus de pasar aos creyendo pertenecer a una familia amorosa y honrada? Lo siento mucho. dijo Maldie, apenas conteniendo las lgrimas.

Yo prefera ser un Murray Eric murmur con la voz temblorosa y sofocada. Puedes continuar sindolo. Nadie necesita saberlo. Solo una persona ha visto mi marca y la encontr vagamente familiar, aunque no recuerda donde vio otra igual. Tenemos muchas posibilidades de guardar el secreto. En especial porque esa persona no sabe nada de mi verdadera identidad. Y esa persona es mi hermano Nigel? No, Balfour. Reparando en la expresin de sorpresa del nio, Maldie se apresur a aadir: El es un hombre apuesto sabas? Och, si, lo s. Pero Nigel es quin siempre conquista a todas las mujeres. Eric suspir profundamente y se cubri el rostro con las manos. Claro que ninguno de los dos es mi hermano. No de sangre. Tal vez aun sea demasiado pronto para divertirnos con las ironas del destino, pero Beaton piensa que ha secuestrado al hijo bastardo de su esposa, y se prepara para forzar al mundo a creerse esa mentira, cuando, en realidad, simplemente recuper al nico hijo legtimo que engendr. Si, es demasiado pronto para divertirnos con esa triste irona. No quiero ser hijo de Beaton. Ese perro rabioso tiene como objetivo transformarme a su imagen y semejanza. Nunca sers igual que el. Quin puede afirmarlo con certeza? Si ese maldito me obliga a presenciar la muerte de otro hombre, como me oblig a asistir a la de Malcolm, puedo terminar por convertirme en un monstruo. Horrorizada, Maldie pas un brazo alrededor de los hombros del nio. Sabia que Malcolm haba sido torturado sdicamente, e imaginar a Eric presenciando la escena le rompa el corazn. Solamente alguien con el alma negra impondra tal cosa a un nio. Tengo que contarles la verdad a Balfour y a Nigel. Como ha dicho, no es imperativo que lo hagas. Respetaba la honestidad de Eric, pero se preguntaba si el comprenda la repercusin del sufrimiento que se causara a si mismo y a otros. Realmente tengo que contrselo. No podra mirarlos a los ojos y esconder ese secreto. Quisiera poder enviarles un mensaje ahora, antes de que arriesguen sus vidas intentando rescatarme. No es justo

que un Murray, y sus aliados mueran intentando salvarme a m, un Beaton, de las manos de mi propio padre. Nada los hara desistir de salvarte, ni siquiera el odio entre los clanes que se ha mantenido durante dcadas. Nunca nadie debera arrepentirse de decir la verdad. insisti Eric, a pesar de percibir alguna duda en el tono Maldie. Si, pero a veces la verdad hiere a otras personas. Tu sinceridad es admirable. Pronto aprenders que no todo el mundo quiere or la verdad. Algunas personas se irritan al escucharla, otras, se sienten dolida. A veces lo mejor es contar solo parte de la verdad. Bueno, s que no suena muy consolador en este momento, pero si los Murray te rechazan, todava me tienes a m. Somos hermanos Eso ayudara mucho, si no estuvieses a las puertas de la muerte. Oh, Dios. Eric exclam, agarrando las manos de Maldie. Disclpame, hable sin pensar. Nunca debera haber dicho algo tan cruel. No te preocupes. No planeo morir en la horca a manos de Beaton. Tienes algn plan para escapar? Tena, hasta que fui encerrada aqu. Ahora necesitar elaborar uno nuevo. No quiero sonar pretensioso, pero si hubiese una forma de escapar de esta mazmorra, ya la habra descubierto. Tal vez. Pero esta no sera la primera vez que consigo escapar de un lugar fuertemente vigilado. Despus de todo, escape de Donncoill en circunstancias semejantes. Puedo preguntar porque mi hermano Balfour te encerr en un cuarto y puso un guardia vigilndote? Si, puedes. Y t podras no responder, no es cierto? contest Eric, con una breve sonrisa. Solamente me responders entonces Quin eres? Maldie Kirkcaldy dijo Beaton, apareciendo de repente al otro lado de las barras de hierro. Que escena tan conmovedora. El hijo bastardo de mi esposa y mi hija bastarda unidos contra m. Pena que ser una amistad corta. No puedes ahorcarla. Eric se posicion delante de Maldie, como si quisiese protegerla con su propio cuerpo.

Si que puedo nio. Ella es solamente una muchacha. Capaz de manejar una daga afilada. La infeliz intent matarme, nio. Intent matar a su propio padre. Hasta la iglesia aprobara ese ahorcamiento. Como si te importase la opinin de la iglesia. Maldie respondi, saliendo de detrs de Eric. Deberas haber sido excomulgado aos atrs. No te preocupes por mi alma, hija. He hecho penitencia y confes todos mis pecados. Creo que eso no bastar para tu salvacin, porque eres el tipo de hombre que merece sufrir las torturas del infierno. Las experimentars antes que yo. Para quien casi cometi el pecado mortal de matar a su propio padre, la absolucin, dada por un sacerdote, es la nica cosa capaz de salvarla del fuego del infierno. Es una pena que no tengamos un sacerdote en Dubhlinn para escucharte. No te olvides que te estar esperando en el infierno. Esperando ansiosamente para hacerte pagar por todos tus crmenes. Tienes que buscar un sacerdote para Maldie, Beaton intervino Eric. Ella es sangre de tu sangre. Si, se parece mucho a m, aunque no quiera admitirlo. Pero, la pequea Maldie aun necesita mucho entrenamiento para llegar a mi nivel. Despus de todo yo no fall cuando fui tras mi padre. El mat a su propio padre. le explic Eric a Maldie, cuando Beaton se retir. Era lo que imaginaba, considerando la forma tranquila como afront mi ataque. Dioss, como odio a ese hombre. Como odio la idea de ser su hijo. Lo extrao es que contino sintindome un Murray, no un Beaton. As como yo me siento una Kirkcaldy. No te angusties, muchacho. Agradece al cielo por no haber sido criado por Beaton. Los Murray te han educado bien y sers un buen jefe para este clan, tras la muerte de Beaton.

No s si me convertir en seor de Dubhlinn. Soy hijo legtimo de Beaton, pero todos aqu me consideran solo el hijo bastardo de mi madre. Y ahora no soy ni siquiera un Murray. No tengo familia, ni amigos. Nunca olvides que me tienes a m. Y tambin a la familia de tu madre. Aunque muchos te creen el hijo ilegtimo de Beaton, nadie nunca ha negado que eres hijo de tu madre. Estoy confuso. Siempre fui u Murray y no s si sabr dejar de serlo. Siempre tendrs algo de los Murray grabado en tu piel y en tu alma. Por qu la preocupacin? Tengo miedo de que no me acepten, cuando sepan mi verdadero origen. Necesito hablar cuanto antes con Balfour y Nigel. Necesito poner fin a esta agona. Ten fe en tu nueva hermana, muchacho. Se uno o dos trucos que nos ayudarn a salir de aqu. Puedo ayudarte? Si. Reza para que consiga elaborar un plan inteligente y para que tus hermanos vengan a rescatarte en breve.

CAPITULO 9

La feria de Dubhlinn atrajo una multitud considerable coment Balfour, ajustando la espada bajo la capa mientras caminaba por las estrechas y transitadas calles. Haban partido de Donncoill antes del amanecer, pero la dura jornada no haba disminuido para nada el entusiasmo por la batalla prxima. Todos estaban ansiosos por hacer pagar a Beaton por la humillacin que les haba sido impuesta semanas atrs. Nigel, comandando un gran grupo, esperaba en el alto de la colina la seal de ataque. Otro bando ya se mezclaba por los alrededores y se diriga a las puertas del castillo. Si Douglas coincidi. La produccin de los campos y pastos de Dubhlinn acostumbra a ser generosa. Sin embargo las personas parecen hambrientas e infelices. Porque ese mal nacido no reparte lo que recauda con su gente. Douglas seal a una seora anciana, acompaada de una mujer y un nio. Esa es la viuda que acogi a Maldie. No creo que lamente la muerte de su laird durante mucho tiempo. Despus de todo, fueron los soldados de Beaton quienes mataron a su marido enfermo. Tal vez no debisemos hablar sobre a muerte inminente de Beaton tan libremente murmur James, cauteloso. Cierto. Es mejor seguir de frente, hasta la entrada del castillo. Puedes ver si nuestros hombres ya se acercaron a las puertas? No James respondi, sofriendo satisfecho. Lo que es buena seal. Porque si no conseguimos distinguirlos en medio de la multitud, tampoco nuestros enemigos lo conseguirn. Claro. Balfour se ri y balance la cabeza. Estoy tan nervioso como un paje en su primera batalla. De repente, se detuvo con el cuerpo entero rgido. Ms adelante, en los lmites de la aldea, se ergua el patbulo. Si fracasasen en su envestida contra Dubhlinn, Maldie no tardara en subir aquellos peldaos. Desde el momento en que Douglas le haba hablado sobre el destino reservado a la curandera, se haba torturado con terribles pensamientos. Lo culpara ella por haber intentado matar a Beaton? Sera el responsable indirecto de la tragedia que le ocurrira a la muchacha? Nada de lo que James o Nigel le haban dicho consiguiera mitigar ese miedo.

Nadie, hasta el momento, haba sido capaz de sugerir una explicacin razonable para la actuacin de Maldie, excepto el deseo de probar su propia inocencia. Balfour saba que estaba haciendo todo lo que estaba a su alcance para liberarla de las garras de Beaton. Pero la culpa continuaba consumindolo. Solo el perdn de Maldie le reportara paz. Vamos James lo empuj del brazo , la muchacha no ser ahorcada si mantenemos la calma y seguimos nuestro plan. Al final del da la tendremos a nuestro lado, sana y a salvo. Cmo puedes tener tanta seguridad? Acaso de repente recibiste el don de la premonicin? A pesar de saber que James no mereca su sarcasmo, el miedo del fracaso y la angustia de perder a su amada lo dejaban de un psimo humor. No respondi el maestro de armas, muy calmado. Es solo que conozco a Maldie. Aunque noble de nacimiento, ella es astuta como una campesina y sabr mantenerse segura. Aquella seora nos est observando. susurr Douglas. Qu seora? interrog Balfour. La tal Eleanor, la que acogi a Maldie en su casa. Crees que Maldie le cont algo? Tal vez. Para que la pobre mujer buscase un lugar donde esconderse la batalla. Crees que la vieja dar la voz de alarma? Lo dudo. afirm Douglas, enftico. Pues, fueron los mercenarios de Beaton los causantes de su viudez. Y Beaton nunca hizo nada por garantiza la seguridad y felicidad de su pueblo. Por tanto, es natural que no merezca lealtad. Podemos comenzar el ataque, mi lord el maestro de armas murmur cuando, finalmente, llegaron a los portones del castillo. Nuestros hombres estn reunidos? Si todos aquellos necesarios para garantizar que las puertas no sean cerradas antes de que consigamos entrar. Debemos atacar en silencio, o rugiendo? Och, vamos gritar bien alto, James. Quiero que Beaton escuche la muerte aproximndose.

Arrancando la capa, Balfour desenvain la espada mientras profera el grito de guerra de su clan. Al ver un nmero importante de sus hombres en el patio interno experimento, por primera vez, sabor dulce de la victoria. Pero, si no salvaba a Maldie y a Eric, ninguna vitoria valdra la pena.

Maldie observ distradamente.

al

centinela

apostado

fuera

de

la

celda

A pesar de la mirada hambrienta, el infame no se atrevera a tocarla. Ningn hombre en Dubhlinn se atrevera a poner un dedo encima de la hija de Beaton, mismo estando est condenada a morir de all a pocas horas. A esas alturas, Eleanor tambin sabra del destino que le esperaba. Solo esperaba que la pobre mujer no cometiese una locura, arriesgndose para intentar salvarla. Llena de ternura, Maldie mir a Eric, que dormitaba en el catre inmundo. Los dos haban conversado durante toda la noche, hasta que al final el cansancio los obligara a callarse. El nio continuaba confundido, incapaz de aceptar que era un Beaton. Y tambin tena miedo de como lo trataran aquellos que siempre haba considerado sus hermanos. Desgraciadamente no haba nada que ella pudiese hacer para ayudarlo a superar el miedo y el dolor, pero, por lo menos, senta que el nio la vea ahora como una verdadera hermana. Eric demostrara poseer todas las cualidades que el pueblo de Donncoill no se cansara de repetir. Inteligencia, generosidad y sabidura a pesar de su corta edad. Se enorgulleca de tenerlo como hermano y rezaba para que Balfour y Nigel tambin pensasen as. Tales preocupaciones se volvan secundarias ante la necesidad urgente de escapar de Dubhlinn. Como no haba conseguido elaborar un nuevo plan, decidiera utilizar la misma estrategia de la que se valiera para huir de Donncoill. Y haba resuelto no dejar a Eric al corriente de sus intenciones, para que el nio actuase con ms naturalidad. Inspirando profundo, Maldie coloc sus manos sobre la barriga y empez a gemir alto y a retorcerse. En ese instante Eric palideci demostrando su preocupacin. Qu sucede con la muchacha? pregunt el guardia, apoyndose en las gradas.

No se respondi el nio, asustado. Maldie, Sientes dolor? Qu anda mal? Estoy en mi perodo menstrual. Necesito la ayuda de una sirvienta. Enrojeciendo furiosamente, Eric se gir hacia el guardia. Tienes que traer a una mujer para que la ayude. Por qu? pregunt el guardia, dando un paso atrs como si Maldie fuese portadora de la peste. Porque ella est sintiendo mucho dolor, idiota. Porque pode morir si no la ayudamos. Qu importancia tiene? A fin de cuentas, la muchacha estar subiendo los escalones del cadalso en cuestin de horas. Maldie maldijo para sus adentros. No haba considerado esa complicacin. En Donncoill, nadie quera realmente herirla y haba sido fcil obtener ayuda. Aqu, todos saban que su ahorcamiento era inminente y las necesidades de una condenada no serian tenidas en cuenta. Creo que Beaton querr que siga respirando, cuando la ahorquen. dijo Eric, en tono firme y decidido. Si no te mueves para ayudarla, vas a arrebatarle a tu seor el placer de verla sufrir hasta su final. Un momento despus de que el guardia saliese, Maldie se sent en el catre y miro al nio, que la observaba lleno de preocupacin. No me duele nada. se apresur a tranquilizarlo, sabiendo que no deba de desperdiciar minutos preciosos con explicaciones. Fue as como escap de Donncoill. El traer una criada y, al abrir la celda, estaremos listos para atacarlo. Pero seremos dos contra dos. El guardia es alto y fuerte, mientras que nosotros no somos muy altos. Seremos nosotros dos contra l. La sirvienta no har nada. Solamente tenemos que impedir que se escape y de la voz de alarma. Entiendo. Perfecto, porque el guardia est regresando. En verdad, Maldie deseaba haber tenido tiempo suficiente para elaborar un plan ms detallado. Ninguno de los dos sabia, realmente, como iba a actuar el otro. Sera necesario una buena dosis de suerte

para lograr la libertad. Inspirando profundamente, retom la escenificacin de su dolor desesperado. Eric era un nio inteligente, eso haba quedado probado durante las horas que haban pasado juntos. Confiara en el instinto del nio. La puerta se abri y Maldie escucho los pasos leves de la sirvienta. Entonces, el grito del guardia. Sin perder un segundo, se levant y, aprovechndose de la distraccin de la muchacha, le propin un puetazo en el mentn, exactamente como haba hecho con Jeannie. Y, tal y como haba sucedido la otra vez, la joven cay al suelo, inconsciente. Eric se haba aferrado a la espalda del guardia como un nio tenaz, los brazos delgados apretados alrededor del cuello, y las piernas largas cindolo por la cintura. El guardia, intentando librarse de el, se golpeaba contra las barras de hierro con violencia, intentando herir a quien tena detrs. La palidez de Eric dejaba claro que no resistira por ms tiempo el ataque. Reuniendo todas sus fuerzas, Maldie golpeo al gigantn en el mentn, mientras Eric aumentaba la presin en el cuello dilatado. Jadeante, el guardia vacil y Maldie volvi a golpearlo en el mentn. Al caer la cabeza del hombre golpeo el suelo de piedra con un gran estruendo. Ests bien? pregunt ansiosa, corriendo al lado del nio. No hay una sola parte de mi cuerpo que no duela, pero se pasar. respondi, masajendose los brazos araados. Un poco de agua para limpiar las heridas ayudara. Es verdad, pero creo que eso tendr que esperar. Lentamente, Maldie flexion los dedos doloridos de su mano derecha. Pronto la tendra llena de hematomas, pero por lo menos no se haba fracturado ningn hueso. Ha sido un adversario difcil de abatir. Crees que est muerto? Al caer al suelo, se golpe la cabeza con mucha fuerza contra el suelo. Lentamente, Maldie se aproxim al bulto inerte y comprob su pulso. Las pulsaciones eran fuertes y rtmicas. Es est bien, no te preocupes. Ahora vamos, es mejor que no perdamos ms tiempo. Movindose con dificultad, pues cada msculo del cuerpo protestaba, Eric sali de la celda. Vamos a dejarlos encerrados?

Claro respondi Maldie, cerrando la puerta de la celda y tirando la enorme llave lejos. No podemos saber cunto tiempo estarn descansando nuestros amigos. Solamente me gustara que hubiese otro modo de huir de aqu. murmur, aproximndose a los escalones de piedra que conducan al saln principal. Probablemente hay un pasadizo secreto que solamente conoce Beaton Dedujo Eric, tomando la delantera. Alguien con tantos enemigos necesita una salida alternativa de fuga. Pena que no tuve la oportunidad de descubrirla y ahora estamos obligados a arriesgarnos siguiendo ese camino. De repente, el nio abri los ojos como platos. Algo va mal? Maldie subi los ltimos escalones a toda prisa, con el corazn a punto de salirle por la boca. Creo que no tenemos que preocuparnos ms por quin encontraremos al otro lado de esa puerta. murmur Eric, tenso. Los sonidos que llegaban del saln principal no dejaban dudas acerca de su naturaleza. Aunque sofocados, el chocar de las espadas y los gemidos de los heridos eran fcilmente reconocibles. Se est librando una batalla en el interior del castillo. Crees que es Balfour? Es mejor rezar para que sea l, porque si fuesen otros enemigos de Beaton, seguiramos en peligro. Cuidadosamente, Maldie empuj la pesada puerta de madera y espi el interior del saln. No haba nadie all, a pesar de que los ruidos eran ms ntidos. Sin duda la batalla tena lugar cerca de all. Entonces, escuch un grito de guerra y su alma se llen de alegra. Por la expresin de Eric, estaba claro que el tambin reconociera el grito exuberante de los Murray. Pocas horas antes, le haba sugerido al nio que rezase para que ambos consiguiesen escapar de la celda y para que Balfour eligiese ese mismo da para atacar. Recordaba haber hecho esa sugerencia en un tono casi de broma, tan desesperada como se senta. Dios haba odo sus plegarias y el destino les haba sonredo. Naturalmente aun no era el momento de dejarse llevar por la certeza del suceso, de juzgarse victoriosos, pues todava estaban dentro del castillo. Sin duda Balfour tena considerables oportunidades de conquistar la victoria despus de haber traspasado las murallas de Dubhlinn, pero los enemigos los rodeaban por todas partes. Solo estaran verdaderamente a salvo cuando alcanzasen el campamento de los Murray.

Es Balfour. Los Murray lograron traspasar las murallas esta vez. La victoria est asegurada. Somos libres! Exclam Eric, riendo y abrazando a Maldie. Creo que debera pedirte que reces con ms frecuencia. ella brome, devolviendo la sonrisa. Entonces, lo sujet por el brazo, impidindole avanzar por el saln desierto. Pero los Murray estn ah fuera, en el patio interior. Estamos ms seguros aqu. Solamente estaremos seguros si no nos encontramos con alguien desesperado, luchando para salvar su propio pellejo. Necesitamos avanzar con prudencia porque no sabemos qu, o quien, se encuentra entre nosotros y la libertad. Todos dicen que eres muchacha inteligente. dijo una voz desagradable. Sintiendo como la sangre se le helaba en las venas, Maldie se gir para encarar a George que, espada en mano, se puso como un obstculo entre Eric y la salvacin. Parece que debera escucharte con ms frecuencia. susurr el nio. Es evidente que acostumbras a acertar en tus pronsticos. Si, pero esta vez realmente me hubiese gustado equivocarme. Ah, George dijo Maldie, obligndose a sonrer. Vienes a rendirte ante nosotros? Rendirme? grit el muy grosero, aproximndose a pasos largos. Vine a matarte, bruja de pelo negro. Es todo culpa tuya! Culpa ma? Cmo es posible que digas eso? Soy una simple mujer. No puedo comandar un ejrcito. No? Llegas a Dubhlinn y, por primera vez en trece largos aos, los Murray atraviesan nuestras puertas. Todo est muy claro para m. La culpa es tuya! Maldie rez para conseguir entretener al mercenario durante algn tiempo, permitindole as a Eric alejarse lentamente. Si era capaz de captar la atencin de George, de hacerlo hablar, el nio tendra una oportunidad de actuar, antes de que acabasen muertos. Aunque no estaba segura de si un nio podra con alguien del tamao de George, estaba dispuesta a dar a Eric la oportunidad de intentarlo. Y si realmente tenan suerte, un Murray entrara all en cualquier momento y los salvara.

Vamos, George, no creo que ests pensando las cosas con claridad. Maldie continu, observando cmo Eric se acercaba a las armas expuestas en la pared. Y estuve aqu antes y, si recuerdas, los Murray fueron vencidos, mandados de vuelta a Donncoill con el rabo entre las piernas, Si tuviese algo que ver con el ataque de hoy, Por qu no he ayudado a los Murray antes? Por un segundo George pareci vacilar, pero luego volvi a la carga. No. Estas intentando eludirme, engaarme. No estabas en Dubhlinn cuando los Murray fueron derrotados. Lo s muy bien porque fue en la poca en que secuestramos al nio. T no estabas aqu, porque recuerdo haber pasado el da entero buscndote. Todos a los que pregunt, me dijeron que te habas ido. Habas ido a ayudar a los Murray. Un gemido de sorpresa escap de los labios de Maldie cuando George, de repente, avanz con la espada levantada, listo para asestar un golpe fatal. Desesperada, Maldie ech a correr aun a sabiendas de que no sera la cosa ms inteligente que podra hacer. Porque, sin un arma, pronto agotara todos los recursos para defenderse. Mesas, silla, bancos, se vali de todo en su ansia de colocar un obstculo entre ella y ese gigante. Eric continuaba esforzndose para arrancar un arma de cualquier pared y Maldie intentaba, desesperadamente, ganar tiempo. Subindose a una mesa estrecha y alta, observ a George detenerse en frente suyo, con los ojos llenos de odio, y la respiracin jadeante. Aunque la mesa no le ofreca casi ninguna estabilidad, no tena otra alternativa ms que intentar mantener el equilibrio hasta recuperar el aliento. Si estaba atenta a los movimientos del infame, tal vez evitase ser alcanzada por la punta de la espada. Por lo menos durante algunos minutos. Deberas estar ah fuera con los dems, luchado para salvar Dubhlinn, y no aqu dentro, persiguiendo a una mujer y a un nio. No estoy interesado en el nio. El es hijo de Beaton. Y sp uno de los parientes de Beaton no lo matan para impedir que herede Dubhlinn, uno de los Murray lo har, tan pronto como descubran de quin es hijo el nio realmente. Esa batalla ya estaba ganada cuando los Murray cruzaron las puertas del castillo. Me quedar para acabar contigo y luego me ir en busca de tierras ms seguras. A Maldie le llev algn tiempo comprender las implicaciones de lo que George acababa de decir. Sabas que Eric es hijo legtimo de Beaton? Si. El lleva la marca en la espalda.

Cmo puedes estar seguro? Acaso fuiste su partera, o su ama de cra? Inmediatamente Maldie se arrepinti del comentario malintencionado. No era sensato insultar a alguien que empuaba una espada. Fui uno de los encargados de abandonar al recin nacido al pie de aquella colina, para que muriese. Yo saba de la marca de los Beaton y llam la atencin que el nio tambin la tena. Pero Beaton no saba la verdad. Si, ese idiota. El infeliz estaba tan furioso, que ni siquiera se molest en mirar al nio. Al descubrir que su esposa ociosa lo haba traicionado con el viejo lord Murray, Beaton se cego de odio y se neg a ver la verdad. Hasta hace poco, nadie aqu osaba pronunciar el nombre del nio, si no quera morir. Solamente la madre del nio, y tal vez la partera, conocan la verdad. Pero Beaton tom las precauciones necesarias para que ninguna de las dos viviese el tiempo suficiente de expandir la noticia. De qu te ha servido saber la verdad durante todos estos aos, guardarla para ti? Estaba esperando que ese canalla de Calum perdiese los privilegios de Beaton para, entonces, utilizando mis conocimientos, asumir ese lugar. Ahora, ya no importa. Es intil. Calum y Beaton no tardarn en morir y yo pondr mi espada al servicio del mejor postor. Tena una buena vida en Dubhlinn y t me la has robado, zorra! George blandi la espada en el aire y Maldie, por un pelo, no tuvo los tobillos cortados. Mientras el canalla se preparaba para proferir un nuevo golpe, ella tomo la nica decisin posible: le dio una patada en la cara. Atnito, el grit y se llev las manos la boca que sangraba, dejando caer la espada. Aprovechando la distraccin de su agresor, Maldie volvi a golpearlo de lleno en la boca, arrancndole algunos dientes picados. Antes de caer al suelo, George se mir el pecho, con la expresin horrorizada dejando claro que no crea lo que vea. Siguiendo la mirada del mercenario, Maldie vio la punta protuberante de una lmina. Detrs del hombre, estaba Eric, plido, rgido, agarrando el mango ensangrentado de la espada con ambas manos. Oh, querido dijo Maldie, bajando de la mesa y apartando el arma del nio. El iba a matarte. Eric murmur tembloroso, limpiando el sudor de su frente con la manga de la tnica.

Claro que si. Mete eso en tu cabeza y no sufrirs por haber matado a alguien. Gentilmente, ella comenz a conducirlo en direccin a la puerta, deseosa de escapar del saln antes de que otra persona apareciese. No voy a sufrir por matar a un enemigo. Ser nombrado caballero cuando cumpla veinte un aos. Creo que todos los caballeros matan a un enemigo de vez en cuando. Maldie se alegr de orlo hablar as, aunque el nio todava pareca alterado. De todas formas, no tena dudas de que Eric superara el trauma de haber matado a un hombre aun antes de haber iniciado el entrenamiento de paje. A pesar de todo, no haba tenido eleccin. Seguramente George haba decidido matarla al notar que todo se desmoronaba a su alrededor. Sin Eric, ella estara muerta. Beaton asesin a mi madre. dijo Eric pausadamente. Segn George, si. Prudente Maldie avanzaba lentamente en direccin al patio interior, atenta a la posibilidad de ser interceptados en medio del camino. Y fue George quin me dej al pie de la colina. Si, siguiendo rdenes de Beaton ella respondi consciente de que Eric solamente enumeraba los motivos por los cuales el mercenario mereca morir. Motivos que justificaran el hecho de que haba hecho justicia con sus propias manos. Y George te abandon incluso sabiendo que eras, realmente, el heredero legtimo de Beaton. En el patio, los dos se encontraron con una lucha sangrienta. A pesar de la obvia supremaca de los Murray, el combate intenso no permita alcanzar una ruta hasta los portones. Maldiciendo, Maldie constat que lo ms seguro sera permanecer donde estaban, hasta que la batalla terminase. Cul es el problema? pregunt Eric, mirando a su alrededor con la esperanza de ver una cara conocida. Es difcil saber quin es quin en medio de tanta confusin, Verdad? Si. Y tampoco es fcil distinguir un camino seguro hasta las puertas del castillo. No podemos quedarnos aqu. Lo s. Estamos rodeados de tantos hombres armados, que creo que acabaremos arrastrados al medio del conflicto. Entonces lo mejor ser correr para salvar nuestras vidas.

Antes de poder impedrselo, Eric se puso a correr hacia las puertas, sujetndola de la mano. Sujetando firmemente la empuadura de la espada, Maldie rez por no tener que utilizarla. Era una locura, intentar moverse en medio de una batalla, pero no se le ocurra otra alternativa. Cuando Eric se par de repente, Maldie tropez y maldijo para sus adentros. Estaban a pocos metros de las puertas, a pocos metros de la libertad. Solamente Calum, con las ropas manchadas de sangre enemiga, se interpona entre ambos y el deseado objetivo. Ignorando las protestas del nio, Maldie lo coloc tras de s, dispuesta a protegerlo con su propio cuerpo. No soy ningn cobarde para esconderme tras las faldas de una mujer. Eric reclam, irritado. Pero esa mujer tiene una espada y t ests desarmado. ella dijo, sin apartar los ojos de Calum, cuya sonrisa malvola hacia que se le helase la sangre en las venas. Apenas consigues levantar la espada, muchacha. dijo el guerrero, framente. Ser muy fcil matarte despus de atrapar al nio. Si ser tan fcil, por qu vacilas? Maldie lo desafi, esforzndose por mantener la espada levantada minando sus energas. Dudaba que fuese capaz de manejar un arma tan pesada con alguna destreza y, considerando la expresin burlona del mercenario, l pensaba lo mismo. Debo tirarme sobre tu espada y empalarme a m mismo? Seria justo. A propsito, dnde est tu laird? Nunca cre que fueses capaz de hablar y caminar sin tenerlo cerca. Mi seor est enfrentando a Balfour Murray. Como esta batalla est perdida, y no tengo nada que ganar, no vi motivos para continuar apoyndolo. Y has preferido escapar como la alimaa que eres. Beaton estaba en lo cierto. Es una lstima que seas una mujer. Si hubieses nacido hombre, seras el legtimo heredero de tu padre. No tomar tus palabras como un elogio. Ahora, si no tenemos nada mas de que decirnos el uno al otro, por favor terminemos de una vez con esto. Mi hermano y yo tenemos ms cosas que hacer. Calum se echo a rer a carcajadas.

Tan ansiosa ests de morir, muchacha? No. Estoy ansiosa por matarte. Cuando se preparaba para esquivar el golpe, otra espada se interpuso entre la de ella y la de Calum, absorbiendo el impacto del ataque destinado a matarla. Maldie mir al hombre que haba tomado su lugar y decidi que tal vez haba equivocado cuando estuviera en Donncoill. Pero, con certeza, senta un gran placer al volver a ver al maestro de armas. Conoces a James mejor que yo, Eric. habl, acompaando, nerviosa, cada segundo del duelo. Crees que lograr vencer a Calum? Si, con los ojos cerrados. o menino respondi sin vacilar. Tienes mucha fe en tu maestro de armas. Es merecida. Minutos despus, la disputa llegaba a su fin. Los dos hombres estaban sudados, sucios, y ensangrentados, pero fue Calum quin vacil primero. Con un movimiento rpido, James, profiri el golpe final. Esperbamos que tuvieseis el buen sentido de permanecer en la mazmorra, donde estarais seguros. coment James, retirando, muy calmadamente, la espada de las manos de Maldie. Y tu debera haber cogido un arma ms pequea, muchacha. No he tenido tiempo de escoger. Es bueno volver a verte, muchacho. El maestro de armas abrazo a Eric. Venid conmigo. Voy a llevaros al lugar donde los pajes y los heridos estn esperando a que termine el combate. Y no saldris de all. Y a donde iramos? Maldie pregunt con una sonrisa inocente. Te encuentras bien, muchacho? James pregunt, notando como Eric se retraa cuando le ech suavemente una mano a los hombros. No es nada por lo que haya que preocuparse. Solo estoy un poco dolorido. Beaton te golpe, no?

Si, pero las magulladuras no son solamente resultado de la paliza. Nuestra huida de la mazmorra no ha sido tan fcil como desebamos. En silencio, Maldie sigui la conversacin, reparando en la modestia con que Eric describa su propia participacin al relatar la fuga. El modo en que James la miraba la estaba inquietando. No saba si el maestro de armas estaba irritado o sorprendido. Despus de dejarlos en el campamento, James sali al encuentro de Nigel. Sentndose al lado de Eric, bajo la sombra de un rbol, Maldie se pregunt cmo diablos Nigel haba decido meterse en una batalla, cuando aun no se haba recuperado totalmente de las heridas de la anterior. Los hombres eran criaturas raras, movidas por un concepto extrao del honor y el orgullo. Por lo visto, el maestro de armas lo mantena bajo constante observacin, pero eso no lo aislaba de todos los peligros. Se me hizo muy difcil lidiar con las acaloradas bienvenidas de James. Eric confes, incmodo. Por qu? Porque todo es una mentira. No soy lo que ellos piensan que soy. Sonriendo gentilmente, Maldie le acarici los cabellos. Eres el mismo nio de siempre. Nada ha cambiado. Tal vez por dentro contine siendo el mismo, pero ahora soy un Beaton, no un Murray. James le dio la bienvenida a un Murray, a alguien que cree que pertenece al clan. Casi ced al impulso de contarle la verdad a la primera oportunidad. James es un buen hombre y merece saber la verdad. Si pretendes contarle la verdad, entonces tendrs que decrsela a todos. Y es mejor hacerlo cuando estn todos juntos, para que puedan or la historia juntos. Oh, si, para que puedan escupir en mi cara todos a la vez. No creo que nadie quiera escupirte, ella afirm, la amargura y el miedo del nio le causaba una profunda tristeza. Ellos te amaron durante trece aos. No creo que ese sentimiento se evapore de un momento a otro. Tal vez no. Eric sonri un poco avergonzado ante sus propias inseguridades. Pero, con el tiempo, ese sentimiento cambiar. Es natural que sea as. S que ellos me cuidaron durante aos, pero

tambin lucharon contra los Beaton durante aos. Es difcil de explicar. Solamente siento que las cosas cambiarn. Cmo podran seguir igual? Siento mucho no tener una respuesta para ofrecerte. Pero aunque no conozco bien a tu clan, James, Balfour y Nigel me parecen hombres buenos, justos y sensatos. No creo que la verdad sobre tu origen los haga dejar de amarte. Desde el da en que te rescataron de aquella colina, siempre te han considerado un Murray. Pero hay una cosa que debes evitar. No dejes que el hecho de ser hijo biolgico de Beaton te haga cambiar por dentro. No permitas que ese veneno contamine tu corazn hasta el punto de hacerte ver odio y desconfianza donde no existen. Si, s que es doloroso alimentar esperanzas de que todo saldr bien y luego descubrir que te habas aferrado a una ilusin. Pero, si te convences de que tus hermanos no van a quererte te convertirs en un hombre diferente, alguien que ellos no reconocern. Tratas de decirme que si insisto en imaginar lo peor, lo pero acabara por suceder? Algo as. Ahora preprate, porque estoy viendo a tu hermano Nigel venir apresuradamente a verte. Eric se ri y acept, emocionado, el abrazo de Nigel. Despus los dos se sentaron en la hierba y el nio empez a contarle el relato de la fuga. Notando como James la observaba atentamente, Maldie levant la mirada y brome: Dije que permanecera aqu, que no me alejara. Si, sin duda. Incmodo, el maestro de armas carraspe algunas veces. Quera pedirte disculpas por mis sospechas. No es necesario. ella respondi sincera. Tenas ese derecho. Adems de no conocerme bien, llegu a Donncoill en un momento delicado. Pero, me precipit al juzgarte. No tena pruebas de que eras la espa de Beaton. Ninguna prueba. No debera haber permitido que mi desconfianza me llevase a juzgarte injustamente. Actuaste como debas hacerlo. No te guardo rencor. Despus de un momento de silencio, James continu. Por casualidad llegaste a descubrir como Beaton supo la verdadera identidad de Malcolm?

No. Convers poco tiempo con Beaton y el no estaba inclinado a hacerme confidencias. Creo que soy el culpable de lo que sucedi. dijo Eric. No, muchacho, jams traicionaras a uno de los tuyos. Nigel o asegur sin vacilar. No a propsito. Pero, creo que dejado transparentar alguna cosa. El da que me encerraron en la mazmorra, Beaton entr en la celda acompaado de Malcolm. Tal vez yo no consiguiera disimular la sorpresa de verlo al lado de nuestro peor enemigo. No. Beaton necesitara algo ms concreto. Horas despus, aquel mismo da, Malcolm apareci solo para visitarme. continu Eric. Pretenda liberarme. Ese fue el error que le cost la vida. afirm James. Si, Nigel acord. Seguramente la mazmorra estaba bien vigilada, por orden de Beaton. El hecho de que Malcolm hubiese actuado tan rpidamente confirm las sospechas desencadenadas por tu reaccin a la presencia de uno de nuestros hombres. Al mostrar tanto inters en ti, el se delat. Y termin asesinado. Estremecindose, Eric cruz los brazos sobre el pecho, en un intento de calentar el fro que senta en el alma. Fue un asesinato lento y brutal. Nunca ms quiero volver a presenciar tamaa crueldad. Solo por eso, Beaton merece morir cien veces. Viste como torturaban a Malcolm? Le pregunt James, tenso. Si. Beaton crey que testimoniar la ejecucin de un traidor servira para fortalecerme. Malcolm sufri durante das, pero no revel un solo secreto de los Murray. Fue un hombre valiente y leal hasta el final. Yo no habra soportado tanta agona, no durante tantos das. Ningn nio debera ser expuesto a esa exhibicin de sadismo. Sospecho que Beaton haya testimoniado escenas como esa durante su infancia. Observ Maldie. Segn lo que Eric me cont, el considera esa cosas como parte del entrenamiento de un hombre. Personas como Beaton a veces ya nacen con el alma podrida. Existen aquellos que son transformados poco a poco, el mal existe en su naturaleza y es alimentado por adultos.

Entonces crees que Beaton es as porque su padre tambin lo era con l? Ante a Conformidad Maldie. Nigel decret: Triste, pero eso no le va a impedir tener la muerte que se merece. No, yo no sugera perdonarlo. De hecho, pienso que a Beaton no le importara morir, si no temiese la justicia divina. Y pienso que el padre de Beaton ha sido ms perverso de lo que jams podremos imaginar. Uno de los motivos por los que Beaton no se arrepiente de haberlo matado. Beaton asesin a su propio padre? James indag, horrorizado. Si. El mismo me lo dijo. Y mat a mi madre. dijo Eric, haciendo un resumen de lo que haba descubierto estando en Dubhlinn. El nio enseguida estara contado a sus hermanos y al maestro de armas, toda la verdad. Por lo tanto, ella deba sincerarse tambin. La reaccin de James a la mencin de que Beaton ejecutara a su propio padre dejaba claro que ciertos aspectos de su historia causaran polmica. Reconoca que era un pecado grave matar a los padres, pero nunca se permitiera analizar la cuestin pausadamente. En su interior, saba que nadie planeaba un parricidio, excepto un sujeto de personalidad podrida como Beaton. Pero una vez, Beaton haba dicho que eran bastante parecidos. Todo su ser rechazaba esa idea, pero empezaba a preguntarse si no sera cierta. Si hubiese sido ms rpida y Calum ms lento, tal vez ahora, tuviese las manos manchadas con la sangre de su padre. Y lo que ms la asustaba era constatar que haba llegado a esa situacin movida por propia voluntad, sin ser instigada, alentada por su madre. Una madre que amase a su hija jams habra hecho lo que Margaret Kirkcaldy le haba hecho. Margaret haba criado a su nica hija para que esta se volviese una asesina, para que matase a un hombre. No a un hombre cualquiera. A su propio padre. Margaret no quera que Beaton muriese porque tuviese el corazn roto por verse abandonada, o porque haba sido deshonrada. Vanidosa hasta el extremo, nunca haba perdonado al hombre que osara despreciarla y haba exigido venganza. Cobardemente, haba implicado a su hija en la ejecucin de esa venganza. Aunque le doliese divisar a su madre bajo un prisma, Maldie perciba que, por primera vez, la vea como la persona egosta y ftil que realmente haba sido. Margaret nunca haba amado a nadie, salvo a s misma.

Cuando Eric la llam por su nombre, interrumpiendo el flujo de sus pensamientos sombro, Maldie suspir aliviada. Todo el dolor y la rabia reprimidas estaban saliendo a la luz, amenazando con destruir su frgil equilibrio emocional. Y esa no era hora de encarar los fantasmas del pasado, de intentar aceptar las verdades que haba aprendido a esquivar para sobrevivir. Eric era como un blsamo para su corazn herido. Alguien que le haba ofrecido verdadero y desinteresado afecto. Peda a Dios que los lazos que los unan perdurasen. Ests cansada? el muchacho pregunt, preocupado. Si, exhausta. Pero todo terminar en breve. Satisfecha, Maldie comprob que casi no haba seales de lucha en la aldea. Espero que mi querida amiga Eleanor se haya escondido en un lugar seguro. La vieja campesina que te acogi? James interrog. Si. Cmo sabes eso? Douglas nos lo cont. Douglas pertenece al clan de los Murray? El asombro de Maldie no conoca lmites. Si. Cuando intentaste matar a Beaton y fuiste condenada a la horca, Douglas volvi a Donncoill, temeroso de ser identificado como informante. Con razn. concord Eric. Beaton estaba mandando ahorcar a cualquiera que pareciese culpable. Los aldeanos evitaban entrar en el castillo y siempre tenan la boca cerrada, por miedo de decir algo que desagradase a Beaton. Entonces viste a Eleanor? Maldie le pregunt a James. Si. Y ella nos reconoci como miembros del clan rival. Pero tranquila que la seora no nos denunci y tuvo tiempo de refugiarse en un lugar seguro antes de que la batalla comenzase. Perfecto. Eleanor es una vieja amiga muy querida. A pesar de esforzarse para no ceder a la ansiedad, Maldie no paraba de mirar a las puertas del castillo. La ausencia de Balfour la estaba angustiando. Aunque saba que era una tontera sentirse as, porque pronto se separaran definitivamente, quera verlo una ltima vez, quera comprobar que no le haba pasado nada malo y que haba logrado conquistar la tan merecida victoria.

Voy a ver si consigo encontrar a lord Murray James anunci, percibiendo la preocupacin que la consuma. Creo que ya no hay enemigos dispuestos a seguir resistindo. Calum dijo que Beaton y Balfour estaban luchando. dijo Maldie. Entonces el enfrentamiento ya deba haber acabado. Balfour no perdera contra Beaton, no? Eric pregunt a Nigel, observando a James alejarse. No afirm Nigel, notando el nervosismo del nio. Si Calum dijo la verdad, entonces la lucha entre Balfour y Beaton est durando mucho tiempo, o No existe el "o" muchacho. Balfour saldr vencedor. Tal vez el combate se est demorando en llegar a su fin porque los dos tenan muchas cosas que decirse el uno al otro antes de iniciar la pelea. No es la duracin de un duelo lo que determina quin ganar, o perder. Creme, muchacho, Beaton no tiene la menor oportunidad contra nuestro hermano. Viendo a James atravesar las murallas de Dubhlinn, Maldie rez para que Nigel estuviese en lo cierto. Se preocupaba tanto como Eric sobre el resultado del combate. Beaton ya debera haber sido derrotado y, entre tanto, no haba seales de Balfour. Aun sabiendo que despus de aquel da nunca ms volvera a verlo, no quera que fuese porque Beaton lo hubiese matado.

CAPITULO 10

Murray, maldito! rugi una voz gutural, Balfour resping. Reconoca aquella voz. La misma que le haba lanzado insultos desde las murallas de Dubhlinn cuando fracasara en su primer intento de rescatar a Eric. Girndose rpidamente, con la espada en alto, encar al enemigo. Le sorprenda que el canalla no le hubiera atacado por la espalda, en una actitud tpica de los cobardes. Pero Beaton pareca tan fuera de s, viendo el mundo desmoronarse a su alrededor, que no controlaba los impulsos. Incapaz de disimular el shock, Balfour contempl la figura siniestra. Aunque conservase la agilidad fsica, Beaton daba la impresin de estar descomponindose, tena el rostro como una mscara putrefacta. Su primera reaccin fue la de querer apartarse lo mximo posible, temiendo ser contagiado por la enfermedad que corroa al adversario. Pero, ignorando el asco, permaneci inmvil. Nadie en Dubhlinn padeca el mismo mal y Beaton resista desde haca tres aos. Por lo tanto, no deba ser algo que se contagiase con facilidad. Tambin confiaba en el juicio de Maldie. Segn lo que haba dicho Douglas, se trataba solamente de una enfermedad de la piel. Vine a buscar a mi hermano. anunci, observando al otro con atencin. Todos conocan la reputacin de Beaton, la de luchar sin guiarse por los principios del honor. Te ests refiriendo a mi hijo? Al hijo de mi padre. Dejaste al nio de lado como si de un mueble se tratase. No tienes ningn derecho sobre Eric, y lo has dejado claro hace aos, al abandonarlo a su propia suerte. Un serio error que ahora pretendo corregir. Nadie creer en tu palabra. Balfour not a Calum escabullirse furtivamente, dejando a Beaton solo. De todos modos, ya no importa, porque pronto estars muerto. La enfermedad que hace que me pudra poco a poco an no me mat.

Cierto. Pero no pretendo dejarte con vida, ahora que nos encontramos cara a cara. Has cometido la ltima afrenta a mi pueblo. En ese momento, Beaton noto que Calum desertara y sus facciones deformadas se volvieron cenicientas. Por un instante Balfour vacil, preguntndose si sera digno luchar con un caballero tan obviamente enfermo. Pero Beaton avanz en su direccin, preparndose para atacarlo. A pesar de su apariencia asquerosa, el laird de Dubhlinn todava posea la fuerza y habilidad necesarias para vencerlo en un combate. No me vas a preguntar por tu hermosa puta? Beaton lo provoco, empezando a rodearlo. Si ests intentando enfadarme insultando a Maldie, reserva tu aliento, principalmente porque no te queda mucho tiempo para apreciar las burlas. Que la insultes solamente me da un motivo ms para matarte cuanto antes. Tal vez, mi pretencioso amigo, sea yo quien te mate. En un combate cuerpo a cuerpo y sin nadie que te ayude? No, creo que no. Hace aos que te acostumbraste a atacar a tus oponentes por la espalda, traicioneramente, y a tener a mercenarios luchando en tu lugar. El que no mantiene sus habilidades afiladas, las pierde deprisa. No fue difcil para Balfour reparar cuanto haban afectado sus palabras a Beaton. Era ms fcil derrotar a un adversario con poco, o ningn control sobre sus propias emociones. Puede que hayas derrotado Dubhlinn, Murray, pero no te dejar vivir para saborear el gusto de la dulce victoria. Tampoco vivirn aquellos dos que has venido a salvar. Aunque debilitado con la idea de que Eric y Maldie se encontraban a las puertas de la muerte, Balfour se obligo a sofocar la angustia al enfrentar la primera envestida. La potencia del golpe fue suficiente para mostrarle que, a pesar de enfermo, Beaton continuaba siendo un oponente respetable. Solamente esperaba que el bribn hubiese mentido y que Eric y Maldie pudiesen ser salvados antes de que alguien los ejecutase. La lucha prosigui silenciosa y feroz. Balfour se enorgulleca por estar siendo capaz de dominar las emociones, por limitarse a pensar en atacar a su objetivo y cuanto antes: aniquilarlo. Y no tard en convencerse de que vencera, a menos que sucediese algo inesperado. Beaton aun posea cierta destreza en el manejo de la

espada, pero sus fuerzas se enfermedad, o porque, hace responsabilidad de protegerlo. su cansancio, los golpes se espordicos.

desvanecan. Tal vez a causa de su tiempo, haba transferido terceros la El seor de Dubhlinn empez a revelar tornaron cada vez ms errticos y

El final del combate lleg de un modo casi decepcionante por su simplicidad. Intentando parar un golpe, Beaton baj la guardia. Aprovechndose de la ventaja, Balfour clav la espada en el pecho del canalla, concedindole una muerte rpida y limpia. Vindolo caer al suelo, Balfour experiment una profunda sensacin de alivio. Todo haba terminado y podra salvar a las personas que amaba. Bueno, ahora eres el cadver que parecas ser, el murmuro, limpiando la sangre de su espada antes de salir hacia el patio. Los pocos focos de resistencia pronto seran controlados. Estando Beaton muerto, los mercenarios contratados para servirlo no tendran motivos para continuar combatiendo y abandonaran Dubhlinn, prefiriendo salvar sus propias pieles a ser capturados. Y los aldeanos no lucharan por un laird que siempre los haba maltratado y que haba acumulado riquezas sacrificndolos. Viendo a un enemigo herido, tirado en el barro, Balfour lo interrog, spero: Dnde estn los prisioneros? Qu prisioneros? dijo este en un tono desafiante. La muchacha que Beaton pretenda ahorcar y el nio secuestrado. Dios, Es que un hombre no puede morir en paz? No si no me dices lo que quiero saber. Balfour lo sacudi lentamente. Juro que te seguir hasta las puertas del infierno con tal de arrancarte una respuesta. En la mazmorra, maldicin! Cuntos guardias hay vigilndolos? Solamente uno. Soltando al soldado, que seguramente sobrevivira a las heridas, Balfour se dirigi al interior del castillo, atento a cualquiera que se cruzase en su camino. Pero, en todo el trayecto hasta la mazmorra no se tropez con nadie. Aparentemente, el ataque sorpresa a Dubhlinn

haba ido mejor de lo que imaginara. Pero, Quin le garantizaba que Eric y Maldie estaban bien? Al aproximarse a la celda oscura y hmeda, Balfour descubri a una sirvienta nerviosa y a un guardia quejoso. Segn el relato de ambos, Eric y Maldie los haban atacado, encerrado y, luego haban huido. Sin desperdiciar un solo segundo, Balfour sali corriendo de all, ignorando los insultos proferidos por el guardia en contra del honor de su hermano y su amada. En el saln principal, se detuvo inseguro de hacia dnde ir. Estaba tan convencido de que los encontrara, que ahora atontado por el peso del desengao, vacilaba sobre qu actitud tomar. No saba dnde estaban James, Douglas o Nigel. Tan pronto como la batalla haba comenzado, se haba concentrado principalmente en infiltrase en el interior del castillo y llegar hasta la mazmorra, donde Douglas le dijera que Maldie y Eric estn encerrados. Se maldeca por haberse retrasado en rescatarlos, pero se aferraba a un nico consuelo. Beaton pretenda matarlos, pero los dos haban escapado antes de que se cumpliese la sentencia. De repente, un cuerpo inerte, tirado cerca de una mesa, le llam la atencin. Quin habra matado a aquel hombre pesado y corpulento? Le peda a Dios que no fuesen su hermano y Maldie. Ninguno de los dos era lo bastante slido emocionalmente para lidiar con la necesidad de matar a un ser humano como parte de la lucha por la supervivencia. Y si la situacin hubiese llegado a ese extremo, el debera haber estado all, para defenderlos. Balfour! llam una voz familiar, a su espalda. James! Qu placer orte! Trabajo tuyo? Pregunt James, sealando el cadver. No. Y espero que tampoco sea de Maldie o de Eric. Los has visto?. Estuve en la mazmorra y no los encontr. Si, ellos huyeron. Y si, mataron a este sujeto. Estn heridos? No. Calum intent impedirles que escapasen de Dubhlinn con vida, pero yo puse fin a esa amenaza. James sonri de repente. Los encontr de casualidad. Tu hermosa dama, empuando una espada ms grande que ella, intentaba proteger a Eric de Calum. Maldie intent luchar con Calum?

Ella solo pretenda llevar a Eric a un lugar seguro. Conseguiste localizar a Beaton, o el maldito se escondi para evitar el merecido castigo? Ya envi a Beaton al infierno. Entonces es por eso que nuestros enemigos se rindieron. La lucha ha cesado en todas las partes de Dubhlinn. Perfecto. Dnde estn Maldie y Eric? Balfour estaba ansioso por ver con sus propios ojos, que ninguno de los dos haba resultado herido. Hasta que lo hiciese, no tendra paz, no se considerara, ni siquiera, victorioso. Todo haba salido tan bien, que aun no se haca a la idea de que haban vencido. Ellos no deberan haberse visto obligados a hacer esto. dijo, empujando el cadver con el pie. Maldie no debera verse obligada a empuar una espada. Muchacho, no puedes controlar todo lo que los dems hacen todo el tiempo. O terminaras muriendo, vctima de insomnio crnico. Balfour sonri, cansado. Se que tienes razn. No puedo acompaar a cada paso a las personas que quiero, protegerlas de todos los posibles peligros. Tal vez solo me sienta un poco culpable. Entonces deja preocupaciones. que el sabor de la victoria apague tus

Estar mejor en cuanto vea a mi hermano y a Maldie. Sgueme, muchacho. Los dej en un lugar seguro, cerca de nuestro campamento. Llev a Nigel para all. Nigel est bien? Si, solo est exhausto debido al gran esfuerzo fsico de enfrentarse a una batalla sin estar completamente recuperado. Pero, una vez que me pareci que la victoria estaba garantizada, me retir de la batalla para cuidarlo. Conocindolo, el no debe de haberse sentido muy feliz con tu interferencia. Los dos hombres cruzaron el patio interno, donde ya no haba seales de lucha.

Mujeres y nios empezaban a salir de sus escondites y el llanto de aquellos que haban perdido a sus seres queridos llenaba el ambiente. Con todo, exista una buena oportunidad para que los moradores de Dubhlinn mejorasen tras la muerte de Beaton, una vez pasado el primer impacto. No hay nada que podamos hacer por ellos. James murmur cuando comenzaban a subir la colina donde se haba montado el campamento. Si, pero el desespero de los derrotados siempre le quita un poco de brillo a la victoria. Me pregunto qu suceder con esa gente de aqu en adelante. Son tantos los que se disputan el control de estas tierras. No es posible que el nuevo laird resulte ser peor que Beaton. Me gustara creer eso. Tenso, Balfour subi los ltimos metros en silencio. De all a un instante, pudo ver a Maldie. La ltima vez que haban hablado, la acusara de traidora, de espa. Aun no consegua entender los motivos que la haban llevado a intentar matar a Beaton. A decir verdad, no comprenda a Maldie, ni los motivos que haba detrs de sus actos. De una sola cosa, por lo menos, estaba seguro. Ella lo iba a recibir con los brazos abiertos. De alguna forma tena que convencerla de que regresase a Donncoill. Necesita tiempo para hacerla olvidarse del dolor provocado por sus insultos, necesitaba reconquistarla. No la dejara marchar. Ella era demasiado importante para su vida, para su felicidad. Encontrara un modo de obligarla a escucharlo, a perdonarlo. Viendo a Balfour subir la colina, Maldie sinti que sus piernas flaquean, de tan grande como era la sensacin de alivio que sinti. Finalmente el haba ganado la lucha contra Beaton y haba sobrevivido para saborear la victoria. Quera, desesperadamente, poder participar en esa alegra, pero estaba a punto de confesarle cosas que lo haran rechazarla. Todo le pareca muy injusto. Nadie mereca ms morir que Beaton, y Balfour deba sentirse orgulloso por haber librado al mundo de una criatura demonaca. Se odia por verse forzada a estropear un momento glorioso. Eric le toco suavemente el brazo, con la expresin tan desesperanzada como la suya propia. Estaba a punto de perder al hombre que amaba y Eric a pronto perdera mucho ms. Tena que ser fuerte para ampararlo, para infundirle coraje. Tenemos que contrselo. Susurr Eric. Creo que no debemos esperar.

Probablemente no. Pero Balfour parece tan animado, despus de derrotar al hombre que lo atormento durante trece aos. Si, y lo que le voy a decir le va a impedir disfrutar de la victoria durante un tiempo. De cierto modo, la verdad sobre mi origen va a dejar claro que esta larga y sangrienta disputa en la que tantos miembros del clan de los Murray murieron, ha sido por nada. Y si esperamos ms para contrselo todo, ser todava peor. Si, lo se, porque Balfour empezara a preguntarse por qu le escondimos la verdad, si la descubrimos durante nuestra estancia en Dubhlinn. Eso, en tu caso. Maldie sonri amarga. En cuanto a m, le he escondido la verdad sobre mi origen durante semanas, he llegado a mentir por esconderla. Tal vez no tengamos que exponer todos los secretos. argument Eric, de repente inseguro. No, ambos sabemos que solo hay una decisin que tomar. Contar la verdad sin guardarse ninguna informacin. Cuando Balfour sepa como descubriste ser hijo de Beaton, pondr su atencin en m. Nuestra marca de nacimiento no solamente probar que estamos ligados por lazos de sangre, sino que revelar mis mentiras. Y estoy harta de decirlas. Tenemos que ser absolutamente sinceros, honestos. Si contamos solamente una parte de la historia, Balfour es lo suficiente inteligente para averiguar el resto y nosotros no pasaremos de escoria ante sus ojos. El nio sonri tristemente. Es bueno estar juntos en esto. Despus de todo, si voy a ser rechazado a causa de mi sangre, por lo menos te tendr conmigo. S que es una actitud egosta, pero me reconforta no estar solo ahora. No es egosmo ella lo consol comprensiva. A nadie le gusta estar solo, creme. Lo s por experiencia propia. Aun con la presencia de mi madre, siempre me sent sola. Nunca ms estars sola. Las palabras del nio la emocionaron profundamente. No importaba lo que pasase despus de que la verdad saliese a la luz, tendra a alguien consigo. Eric saba quin era ella, conoca detalles de su doloroso pasado y del pecado mortal que casi haba cometido en Dubhlinn. Aun as, permanecera a su lado, como un fiel hermano. Semejante bondad y constancia no era algo a lo que estaba acostumbrada.

Sobre qu estis hablando vosotros dos? pregunt Nigel, curioso. Solamente imaginando lo que le habr pasado a Beaton Eric respondi, desviando la mirada. Como nuestro hermano est subiendo la colina en perfectas condiciones fsicas, presumo que Beaton est muerto. Pausa. Ests seguro de que no ests herido? ele insisti, notando que Eric evitaba mirarlo. Si. Maldie y yo estamos bien. Me alegra saberlo. Afirm Balfour, aproximandose al grupo. Tras una breve mirada a Maldie, Balfour envolvi a su hermano pequeo en un largo abrazo. Vindolos tan conmovidos, Maldie fue dominada por una angustia creciente. Eric amaba a sus hermanos y sabia que, al contarles la verdad, estara destruyendo lo que ms apreciaba. Le angustiaba pensar que el muchachito podra verse privado del afecto de aquellos que lo haban criado. Un golpe tan duro sola ser difcil, a veces imposible, de superar. Tensa, Maldie no consegua interpretar la naturaleza de las miradas furtivas que Balfour le lanzaba. Se preocupaba tanto por Eric, que sus emociones permanecan casi anestesiadas. Tambin, al estar cerca de confesar la verdad sobre su origen, prefera prepararse para el rechazo que, con certeza, vendra. Ests bien? Balfour pregunt a Eric, estudindolo largamente. Si. Solamente un poco dolorido. el nio respondi, alejndose de su lado y colocndose junto a Maldie. Frunciendo el ceo, Balfour mir al frente, empezando a experimentar una cierta inquietud. Eric tena una expresin afligida, como si estuviese padeciendo algn tormento interior. Y Maldie pareca triste. Se preguntaba si ella le haba contado al nio lo que haba pasado entre los dos. Eric siempre se haba comportado con un rgido cdigo de justicia y sin duda estara enfadado por las acusaciones infundadas que la joven muchacha haba sufrido. Vi al hombre que tuvisteis que matar. Balfour dijo, repentinamente ansioso para rellenar el silencio. Tema que Maldie y Eric se estaban preparando para decirle algo malo. Lamento que ambos os vierais expuestos a aquello. Yo debera protegeros. No puedes estar en todos los lugares al mismo tiempo. Eric murmur gentil. Y, la verdad, no fue un verdadero duelo. El hombre se cay en la espada que yo estaba sujetando.

La primera vez que derramamos la sangre de alguien siempre es duro. Lo s, pero no te preocupes por m. El infame estaba a punto de matar a Maldie y, por suerte, consegu impedirlo. Por qu ese mercenario deseaba tanto matarte? Sin conseguir entender por qu Maldie se negaba a enfrentar su mirada, la inquietud de Balfour solamente aumentaba. El me culpaba por la cada de Dubhlinn. Crea que solo habas conseguido traspasar las murallas, porque yo te estaba ayudando. Me acus de ser tu espa. Soportaste muchas acusaciones inmerecidas, no? Haba angustia y arrepentimiento en la voz de Balfour. Es el precio que se paga cuando se es una extraa. Derrotaste a Beaton? Si. El canalla est muerto. Entonces la justicia venci. En un gesto cansado, Balfour se pas una mano por el oscuro cabello. Empiezo a pensar que soy el nico consciente de nuestra victoria. Creo que lo que les preocupa a esos dos no tiene nada que ver con la batalla. dijo Nigel, con los ojos fijos en Maldie y Eric. Hay algunas cosas que necesitamos contaros. Eric enderez los hombros y, por primera vez, enfrent abiertamente la mirada de sus hermanos. Eso puede esperar, muchacho. intervino James. Partiremos para Donncoill en breve. Despus de celebrar, vosotros podris conversar cuanto queris. Despus de escuchar lo que tengo que deciros, tal vez vosotros no queris festejar en mi compaa. Vamos, nio, no te culpes por la Malcolm Nigel lo tranquiliz. No lo has traicionado, con palabras o actos. Fueron las tentativas de Malcolm de liberarte lo que las que acabaron denuncindolo. Nadie te acusar de nada.

No estoy as por causa de la muerte de Malcolm. El tono spero hizo que Balfour, Nigel y James lo mirasen sorprendidos. Estas empezando a preocuparme, muchacho. A pesar de intentar sonrer, Balfour revelaba nervosismo. Seguro que lo que necesitas decirnos no puede ser tan grave. No soy un Murray Eric anunci en alto. Todos nosotros estuvimos engaados durante estos trece largos aos. Vuestro padre puede haberse acostado con la esposa de Beaton, pero no fue el quin me dio la vida. Soy un Beaton. Maldie pens que vera a hombres tan vivos y experimentados como Balfour, Nigel y James, parecer tan asombrados. Obviamente los tres queran negar lo que acababan de escuchar, pero algo los mantena en silencio. Se preguntaba si vacilaba en manifestarse porque crean en lo que Eric les acababa de decir, o porque teman que el nio se hubiese vuelto loco durante su cautiverio. Despus qued claro que preferan la segunda alternativa. No, muchacho, eso era lo que Beaton quera hacerte creer. Balfour afirm categrico. Se el infame pretenda hacer al mundo tragarse esa mentira, naturalmente necesitaba convencerte antes. No soy ningn idiota. Se lo que estoy diciendo. No, claro que no eres idiota. Has estado bajo el yugo de ese maldito durante mucho tiempo. Aun el ms inteligente de los hombres puede acabar creyendo en algo que se le repite hasta la extenuacin, en especial cuando no hay nadie cerca para recordarle la verdad. Estas intentado tan fervientemente transformar lo que me estoy esforzando por explicarte en una mentira de Beaton, que se hace difcil para m exponer toda la verdad. Creo que mis revelaciones no sern bienvenidas. As como dejar de ser bienvenido en Donncoill. Nunca dejars de ser bienvenido. declar James. Soy un Beaton. Creedme cuando lo digo, aunque deseo con todo mi corazn, que no fuese verdad. Miradme. No parezco en nada a los Murray. Siempre presumimos que yo me pareca a mi madre, pero era curioso que no presentase ningn parecido con mi padre. Soy rubio, y vosotros todos morenos. Tampoco soy alto y fuerte Puedes haber heredado esas caractersticas fsicas de tu madre. Los hijos no siempre se parecen a ambos padres. argument Balfour, con la voz cargada de angustia.

En ese instante, Maldie no tuvo dudas de que el peso de la verdad empezaba a doblegarlo. Pero debera haber algo de mi padre en m. Eric se call durante algunos segundos. Ahora ya no tiene importancia. Descubr de donde viene mi marca de nacimiento. Inmediatamente Balfour mir a Maldie. Por fin entenda por qu esa marca le pareca familiar. Ah, esa marca. T tambin eres hija de Beaton? Si. Beaton era el hombre que sedujo y abandon a mi madre. Que arruin su vida y la ma. Aun as ibas a matarlo. Si, por ese motivo vine a Dubhlinn. Para estar cerca de quin jur destruir. Y por esa razn fui a Donncoill. Pues, tu lo queras muerto tanto como yo. Por qu querras matar a tu propio padre? pregunt James. Porque mi madre, en su lecho de muerte, me oblig a prometer que lo hara. Ella sonri framente ante la expresin extraada del maestro de armas. Mi madre odiaba a Beaton por haberla abandonado. Al principio, cre que era porque lo amaba, porque se senta avergonzada por la deshonra a la que fue sometida. Despus descubr que se trataba solamente de su orgullo y vanidad heridos. El tiempo que pas en la mazmorra me sirvi para algo: ayudarme a ver con claridad la verdad. Aunque sea doloroso admitirlo, mi madre me educ para ser un arma contra el hombre que la despreci. Otros hombres tambin la despreciaron, no? pregunt Nigel, con la mirada lleno de la simpata que Maldie buscaba encontrar en la de Balfour, aun impenetrables. Si, muchas, muchas veces, hasta que ella pas a interesarse solo por el dinero. Probablemente nunca conseguir entender por qu mi madre consideraba a Beaton peor que los otros y por qu me quiso utilizar para matarlo. Tal vez ella deseaba castigarme por haber sobrevivido al parto. Los motivos no importan ahora. Despus de enterrarla vine a Dubhlinn dispuesta a cumplir mi promesa. Os pido perdn, por intentar aprovecharme de vosotros para cumplir mi objetivo. Creo que yo soy el responsable de esa amarga confesin. dijo Eric, tomando la mano de Maldie. Como de costumbre, hice una o dos preguntas sin darme cuenta de las posibles consecuencias.

Todo lo que hiciste fue obligarme a enfrentar las verdades que intentaba ignorar desde hace aos. Yo s que te forc a admitir una verdad todava ms dura. Que marca es esa sobre la que estis hablando? quiso saber Nigel. Muchos de nosotros tenemos marcas de nacimiento en el cuerpo. Es una marca diferente y poco comn. explic Eric, retirando la tnica y mostrando el hombro. La madre de Maldie le explic que esta era una marca que heredaban solo los descendientes directos de Beaton. Tal vez tu madre fuese una pariente lejana de Beaton Nigel argument , y tu has heredado la marca de ella. Si yo fuese el nico que tuviese esta marca, la tuya seria una explicacin razonable y nuestras creencias podran, entonces, ser infundados. Pero el hecho de que Maldie tambin tenga en su piel la misma marca, prueba que los dos somos hijos de Beaton. Y yo su legtimo heredero. Ese hombre que matamos tambin lo saba. Y Beaton? pregunt Nigel, lanzando una mirada preocupada a Balfour, que permaneca en silencio. No, o me habra secuestrado hace aos. George fue uno de los encargados de abandonarme en la colina y vio la marca de mi hombro. Prefiri esperar para la revelar la verdad en una ocasin de la que pudiese sacar algn provecho. Eric inspir profundo antes de continuar. Tambin descubr que Beaton mat a mi madre y la partera. No quera testigos vivos de aquello que consideraba una vergenza. Por eso, no solamente necesito aprender a aceptar que no soy un Murray, y si un Beaton, as como tambin asimilar que mi padre mat a mi madre y intent matarme a m. Beaton era un canalla que expandi desesperacin y miseria all por donde pas. James abraz a Eric con fuerza. Por lo visto, ese mal nacido indujo a Grizel a asesinar a tu padre tambin. Quiero decir, a tu padre adoptivo. Nuestros hombres ya se reunieron y seguro que se estarn preguntando por la razn de nuestra demora aqu. Nigel agarr el brazo de Balfour lo sacudi. Debemos regresar a Donncoill. Si concord Balfour, dando un rpido abrazo a Eric y ponindose a caminar hacia el lugar donde pastaban los caballos. Todos nosotros. declar Nigel, bien alto.

Si, definitivamente todos nosotros. respondi Balfour, sin mirar atrs. No dijo Maldie, balanceando la cabeza. Ser mejor que yo tome otra direccin. No tardar en anochecer y no tienes provisiones para emprender un largo viaje. Lo ms sensato es que nos acompaes. Despus de todo lo que ha pasado dudo que apreciaseis mi presencia. Tal vez, de momento, aquel caballero taciturno Nigel seal hacia su hermano mayor , no desee tu compaa. Pero el no es el nico Murray de Donncoill. Yo tampoco me siento cmodo con esto. murmur Eric, inseguro. Balfour no me desprecio, pero tampoco me ha dado la bienvenida. Tonteras, nio. James le hizo montar en un caballo. Lord Murray te abraz. Era como estar envuelto en un manto de hielo. Balfour aun no ha digerido los hechos. Tal vez Maldie y yo deberamos quedarnos aqu. No. Tenis que estar cerca para cuando Balfour se recupere del shock y vaya a buscaros. Me parece una excelente razn para mantenernos alejados. El pobre hombre sufri un batacazo. insisti Nigel, riendo y pasando las manos por el cabello del nio. De alguna forma, las noticias lo golpearon ms fuerte que a nosotros, aunque no se el motivo. Pero, el terminar recuperando el buen sentido. Aunque que Balfour supere el shock, nada cambiar la realidad. Soy un Beaton, no un Murray. Eres un Murray. Tal vez no de sangre, o de nombre, pero si en todo lo demas. afirm Nigel, enftico. Nosotros te criamos como uno de los nuestros durante trece aos. Realmente se te pas por la cabeza que podramos rechazarte? Sigues siendo el nio que James encontr abandonado al pie de la colina. Todava eres hijo de la mujer a la que nuestro padre am. Nada de eso cambi. Nunca se te ocurri que, alguna que otra vez, hemos dudado que seas hijo bastardo de nuestro padre? Nunca me demostrasteis nada acerca de vuestras dudas.

Claro que no. Se trataba de una idea sin importancia. Entonces por que Balfour est tan preocupado? Creo que tiene poco que ver contigo, muchacha. Sintiendo sobre si las miradas de los hombres, Maldie ruboriz. Aunque no desea volver a Donncoill, era imposible negar el argumento de Nigel. La noche no tardara en caer y necesitaba provisiones para emprender su viaje. En realidad, la incomodaba aceptar cualquier cosa de los Murray, despus de haberlo engaado tanto. Por otro lado, antes se tragara su orgullo que soportar el hambre y el fro al aire libre. Llegando al castillo, no haba seal de Balfour. Y Maldie, para su disgusto, fue llevada al mismo cuarto de donde haba escapado despus de noquear a Jeannie. Siento mucho haberte agredido. dijo ella al ver a la joven sirvienta terminar de acomodar su aposento. Pero necesitaba salir de aqu. Todava me duele, sabes? Jeannie le mostro un hematoma en mentn. El pobre Duncan se pas dos das escondindose de la ira de nuestro laird. Tena que escapar de Donncoill. Conformada, Maldie suspir profundo. No tardars en escuchar toda la historia. Por favor, creme cuando digo que siento mucho haberte atacado Est bien. Pero si decides huir otra vez, no me mandes llamar. La sirvienta sali y cerr la puerta con fuerza, dejndola sola. Tensa, Maldie se tendi en la cama y mir el techo. Aunque no planeaba permanecer en Donncoill, comenzaba a sospechar que unos pocos das le iban a parecer una eternidad. Aun no haba conseguido entender por qu Balfour le destinara ese cuarto. Podian ser diversas las razones. Quiz el necesitaba tiempo para pensar. Despues de todo le haba contado cosas difciles de ser aceptadas. Nigel y James, aparentemente, haban aceptado y comprendido. Por lo tanto, exista la posibilidad de que Balfour terminase haciendo lo mismo, despus haberlo pensado un tiempo. Tal vez el la haba instalado all para que pudiesen estar solos despus. No, no deba alimentar esperanzas. Cerrando los ojos con fuerza, Maldie se oblig a alterar el rumbo de sus pensamientos. Se senta lastimada, por dentro y por fuera. Su cuerpo fuera herido durante la fuga de Dubhlinn, pero era su corazn el que sangraba. De

hecho, nunca tuviera una madre. Apenas haba vivido con una mujer que, de mala voluntad, la haba vestido y alimentado mientras la preparaba volverla una asesina. Luego estaba la cuestin de su padre, a quien planeara matar. A pesar de estar feliz por no haber cometido parricidio, la muerte de Beaton no le causaba ningn pesar. El mereca morir por varios motivos adems de haber herido el orgullo y la vanidad de Margaret Kirkcaldy. Haba sido duro enfrentarlo cara a cara, conocer al demonio que la haba engendrado. En el fondo, tema poseer algo de aquella criatura maligna dentro de s. Y desconfiaba de que Eric padeciese de la misma afliccin. Pasara mucho tiempo hasta que dejase de cuestionarse cada una de sus decisiones, temiendo descubrir en ellas un reflejo de la maldad heredada de Beaton. Pasara mucho tiempo hasta convencerse de que no se pareca absolutamente nada a su padre. En cuanto a Balfour. Esperara un poco mas, aun sabiendo que sera una espera vana. El nunca volvera a su cama y, probablemente, nunca mas querria volver a verla. A pesar de no ser espa de Beaton, como la haba acusado, lo haba traicionado de otros modos. Le haba mentido e intentara utilizarlo para conseguir sus propios fines. Algo difcil de perdonar para un hombre tan orgulloso. Cuando se hizo da, Maldie ya estaba despierta. Casi no durmio durante la interminable noche. Balfour no la haba buscado a ninguna hora. Solamente Jeannie apareciera todava enfadada, para llevarle la comida. A su modo de ver las cosas, el mensaje estaba claro. Si ni siquiera haba sido invitada a compartir la comida con la familia en el saln principal, mejor no salir de all, porque se haba transformado en una presencia indeseada. Ponindose la capa y recogiendo la pequea bolsa de cuero que haba preparado durante la noche, Maldie se dirigi a los aposentos de Nigel, donde el caballero tomaba el desayuno acompaado de un somnoliento Eric. Estas abandonando demasiado deprisa. dijo Nigel, sin revelar sorpresa al verla No soy del tipo de las que se dan de cabezazos contra la pared. Espera solo un poco ms. pidi Eric. No puedo. Por qu? Balfour no vale la pena? Por la mirada del nio, era obvio que Nigel le haba contado ms de lo que debera. Simplemente haba pretendido despedirse rpidamente

de los dos y marcharse, pero ahora saba que decir adis no iba a ser tan fcil. Si vais a continuar hablando sin parar ser mejor que me siente un poco. Es una decisin cobarde, lo sabes. declar Eric, con la sinceridad que le era peculiar. Entonces aadiremos la cobarda a mi larga lista de defectos. Puedo ser tan cobarde como mentirosa. No tenias otra alternavia que mentir. Si nos hubieses contado la verdad desde el principio, habras pasado el tiempo entero pudrindote en una celda de Donncoill. Nadie prestara atencin a tus argumentos, nadie te creera cuando explicases que no pretendas ayudar a Beaton, a pesar de ser su hija. Para un Murray, la idea de no ayudar a un pariente es simplemente inconcebible. El hecho de haya justificacin para mis mentiras no importa mucho. Est claro que no soy aceptada, que no puedo ser aceptada. No, no es verdad. Eric le tomo las manos. Yo fui aceptado. Todos ahora saben que soy hijo de Beaton y si, se sorprendieron, pero solo eso. Tenas razn. A ojos del pueblo de Donncoill, sigo siendo el mismo Eric de antes. Como James dijo, dej de ser hijo de sangre para convertirme en hijo adoptivo. Estoy feliz por ti. Maldie lo bes en el rosto. Pero, nuestras situaciones, son muy diferentes. No fui criada aqu. No formo parte de esta familia desde hace trece aos. Aparec en el camino a Dubhlinn y escond mis propsitos. Matar a mi propio padre no es una idea que las personas entiendan fcilmente. Tal vez sea duro para algunas personas comprender, pero, considerando quin era Beaton, no creo que te condenen por eso. ponder Nigel. Adems fuiste a Dubhlinn para rescatar a Eric. Lo salvaste. No. Cuando la batalla comenz las oportunidades de que el acabase herido eran mnimas. De hecho, acabe exponindolo a un peligro mayor al sacarlo de la mazmorra y arrastrarlo al medio de la batalla. Despus de todo Beaton lo quera vivo. Eres demasiado modesta. Tal vez por esa razn encuentres que las personas son capaces de perdonarte por tus pequeos errores. Pequeos? Maldie rio amarga. No, no fueron pequeos errores. Sabes que tu hermano valora la verdad por encima de todo. Y yo raramente le he dicho la verdad. Balfour quera creer en mi yo

siempre esquive sus preguntas, siempre me negu a decirle algo que pusiese fin a su desconfianza. Si crees que tus crmenes son tan viles, entonces por qu encuentras que Balfour debera tomar una decisin al respecto en una sola noche? Och, es una pregunta inteligente. Ella se levant y recogi la bolsa. Tal vez Eric este en lo cierto. Tal vez yo no sea ms que una cobarde. Tuve valor para esperar por Balfour una noche. Ahora, no puedo ms. Cuanto ms tiempo pase, menos podre soportar lo que el me tendr que decir. Por favor, qudate solo una noche. Eric la abraz, ansioso. No, ni siquiera una hora. Eres una mujer testaruda. la acus Nigel. Muy testaruda. A dnde irs? Aun no lo s. Ve al castillo de tus parientes. Los Beaton? No, tonta. Los Kirkcaldy. Oh, no, no puedo buscarlos. Por qu no? Creo que no sera bienvenida, despus de lo que escuche de ellos. Y quin te habl de ellos? Mi madre. No es mi intencin aumentar tu dolor, pero esta vez es para tu propio bien. Tu madre te ha utilizado de manera terrible. Por qu no te habra mentido sobre su propia familia? Tal vez ella prefiriese mentir sobre el carcter de sus padres y hermanos para no regresar a casa y enfrentarlos. Es mejor conocerlos antes de juzgarlos. Maldie masaje las sienes, porque la cabeza empezaba a dolerle. Nigel estaba en lo cierto. Su madre era una persona fra y egosta,

que haba preferido una vida desgraciada antes que admitir los propios errores. Tal vez ella no estuviera completamente equivocada. Maldie murmur, todava luchando por conservar algo positivo de la imagen de su madre. Llevar una nia bastarda a casa no acostumbra a ser bien aceptado. Si, pero, solo se puede saber cul ser la reaccin de la familia cuando se enfrenta la situacin. No conozco a los Kirkcaldy, pero tampoco, escuch nada realmente negativo sobre ese clan. Les debes la oportunidad de demostrar como son Supongo que s. ella reconoci vacilante. Por lo menos tendr una direccin que seguir No ser tan fcil como imaginas. No? Si ellos me reciben, me ver obligada a contarles la verdad sobre mi madre. No es una historia bonita. Y yo formo parte de esa historia. Tienes otra eleccin. Podras quedarte aqu. sugiri Eric. No. Voy en busca de los Kirkcaldy. Y nos enviars noticias? el nio insisti. Si, enviar noticias. Pero creme, Nigel Murray, si ests equivocado sobre mi clan, estar muy, muy enfadada. El caballero se rio y Maldie aprovech el momento de distraccin para despedirse. Despus de besarlos en la mejilla, sali del cuarto deprisa. Al traspasar los portones de Donncoill, su corazn lata tan fuerte que apenas consegua respirar. Con la misma intensidad, tema y deseaba encontrarse con Balfour durante el trayecto. Pero el destino quiso que no viese a nadie. A dnde vas, muchacha? La voz profunda la asust. Temblorosa, se giro para encarar a James. De donde haba surgido el maestro de armas, no tena menor idea. Que susto me diste! James solamente sonri y volvi a preguntar: A dnde vas?

Para el castillo de los Kirkcaldy. Una buena eleccin. Qu? No vas hacer ninguna tentativa para convencerme de que me quede? Bueno, conclu que no te dejaras convencer por nada, si ni Nigel ni Eric consiguieron hacer que te echases atrs en la decisin que has tomado. Sabas que est con ellos? Ah, James, eres un hombre chismoso. Ve, muchacha, pero ten cuidado. No me gusta imaginarte sola por ah. Pero, necesitas conocer a los Kirkcaldy, ms de lo que necesitas permanecer en Donncoill. Tal vez tengas razn. Ella se despidi del maestro de armas con un beso en la mejilla, sonriendo al verlo sonrojarse. Ve con Dios, nia. Alcanzando el camino, Maldie intent no pensar mucho en como todos la haban dejado partir fcilmente. Haba tres posibles explicaciones. O crean que era su deber encontrar a los Kirkcaldy, o hallaban la posibilidad de una reconciliacin con Balfour nula, o, todava peor, no la queran en Donncoill para que intentase reconquistarlo. No, no alimentara esos pensamientos que, lejos de provocarle disgustos, solo serviran para lastimarla. Nadie, excepto Balfour, se haba mostrado incapaz de aceptar su verdad y perdonarla. Tal vez, por eso, la preferan lejos de Donncoill a verla rechazada por Balfour. Sera una tarea ardua olvidar a Balfour. Lo amaba con todas sus fuerzas. Y, marchndose de Donncoill, alejndose de ese amor, la estaba lacerando por dentro. Su conciencia le deca que no poda echarse atrs. Si Balfour la quisiese, tendra que esforzarse para encontrarla. Por un instante Maldie pens si ese sera el motivo por el que Nigel, Eric y James haban insistido para que buscase a los Kirkcaldy. No, no deba comportarse como una tonta, permitindose soar. Necesitaba concentrarse en llegar al castillo de sus parientes segura y lo ms rpido posible. Entonces, tendra das y aos por delante para lidiar con su dolor.

CAPITULO 11
Dnde est ella? Balfour interrog al centinela, apostado en los portones de Donncoill Mi seor la perdi de nuevo? Nervioso Duncan dio un paso atrs, como si temiese ser el blanco de un acceso de ira. Yo no lo s. No la vi. Maldiciendo entre dientes, Balfour volvi al castillo, dirigindose directamente a los aposentos de Nigel. Le dola admitirlo, pero Maldie todava se senta ms cmoda discutiendo algunas cosas con Nigel y Eric que con l. Haba pasado una noche muy larga y casi el da entero pensando en todo lo que haba pasado. Ahora estaba listo para conversar. Empezaba a temer que haba esperado demasiado. Tal vez Maldie ya no deseaba escucharlo. O quiz escuchara toda la verdad y luego se marchara, era su plan desde el principio. Al entrar en el cuarto de Nigel, noto que Eric, al verlo, haba bajado directamente la mirada. La expresin angustiada del nio lo inund de culpa y vergenza. Haba estado tan inmerso en su propio sufrimiento, tan cerrado en su amargura, que poco haba pensado en el drama que haba enfrentado su hermano pequeo. Todo en lo que

Eric crea, todo en lo que aprendiera a confiar, le haba sido robado. El necesitaba saber, sin sombra de duda, que su origen no representaba ninguna diferencia. Aquel abrazo seco que le haba dado antes de regresar a Donncoill no bastaba. Eric necesitaba demostraciones de afecto y aceptacin mucho ms enfticas. Aproximndose, Balfour le pas un brazo alrededor de los hombros estrechos. Parece que todos hemos sido maldecidos con los padre que tuvimos. dijo. Tu padre solamente dorma con las mujeres de otros. Mi padre los mataba. Eric respondi un poco ms relajado. Muchacho, ningn clan, ninguna familia, estas libre de sus canallas. Sabe tan bien como yo que los Murray tambin tienen su cupo de crpulas. Despus de todo conoces nuestras historias. De vez en cuando surge alguien con la personalidad retorcida, alguien de alma negra. Sangre ruin. Es el trmino que las personas acostumbran a utilizar. Supongo que existe gente as. La mayora de los hombres perversos son criados por otro todava peor. Nosotros sabemos quin cri a Beaton. Su padre. Y Beaton lo mat. A Balfour le llev algunos segundos para recuperarse del asombro. Beaton mat a su propio padre? Estoy seguro de que Maldie y yo te contamos eso. Tal vez yo no haya escuchado bien. Poco o despus de ser informado de que Maldie y t erais hijos de Beaton. Y que Maldie casi cometi un parricidio. De tal padre, tal hija? No, Maldie no se parece en nada a Beaton! Eric afirm vehemente. Solamente es fruto de la amargura de su madre despechada. Se eso, muchacho. Y se lo dira a ella, si pudiese encontrarla. Notando que Nigel y Eric desviaban la mirada, Balfour se inquiet. Dnde est Maldie? Por qu crees que deberamos saber su paradero? Nigel respondi, cruzando los brazos detrs de la cabeza y recostndose en la cabecera de la cama.

Parndose al lado de su hermano, cuya excesiva calma lo estaba enloqueciendo, Balfour lo mir fijamente. Dnde est? Tambin tengo una pregunta que hacerte. Por qu quieres encontrarla? Para que hablemos, est claro. Ah, claro. Necesitabas una noche y un da enteros para pensar en lo que ibas a decirle. Nunca pens que fueras tan lento de entendederas, hombre. Nigel intervino Eric, nervoso , no creo que esto sea una broma. Quieres acabar con mi diversin, muchacho? Nigel sonri al benjamn. Esta vez, si. Maldie huy de nuevo de Donncoill, no? De repente, Balfour se sinti exhausto y derrotado. Si. Se fue esta maana, en busca de sus parientes, los Kirkcaldy aclar Nigel. Pero Maldie siempre dijo que los Kirkcaldy no la queran. Era lo que su madre le deca. Es obvio que esa maldita mujer nunca estuvo muy preocupada en ser fiel al los hechos. Maldie decidi buscar a los Kirkcaldy y descubrir, por si misma, cual es la verdad. Entonces todo se ha terminado. murmur Balfour deseando, desesperadamente, salir da all, estar solo. Si hua, sus hermanos notaran la profundidad de sus sentimientos por Maldie. Sospechaba que ambos ya haban adivinado lo que le pasaba a su corazn. Pero, no haba motivos para ofrecerles una prueba concreta de su decepcin. Terminado? Nigel se sent, masajeando la pierna cuando el movimiento abrupto le caus un espasmo de dolor. La muchacha fue tras sus parientes y t crees que est todo terminado? Que mas podra pensar? Que Maldie se cans de esperar a que decidieses si te gust o no lo que ella te haba contado.

A nadie le gustara lo que ella me cont. Una triste eleccin de mis palabras, confieso. Qu tal "aceptar, perdonar, comprender"? Suena mejor as? Necesitaba algn tiempo para digerir la informacin. Por qu es eso tan difcil de entender? James y yo, por ejemplo, necesitamos poco ms que algunos minutos. Qu crees que se pas por la cabeza de la pobrecita cuando tu necesitaste ms tiempo? La amas y apenas la conoces. Cmo podra conocerla si ella no me cont nada respecto a ella? Y lo poco que me cont era mentira? No todo! exclam Eric, saliendo inmediatamente en defesa de Maldie. Suspirando profundamente, Balfour pas las manos por el pelo. No quera hablar sobre el asunto. Quera encerrarse en su cuarto como un nio y lamer las heridas. Maldie ha hecho su eleccin. Si le importasen mi opinin y mis sentimientos, una noche de espera no habra sido mucho. Ni siquiera se despidi de m. Prefiri huir. Has mencionado cual sera el significado de mi silencio a ojos de ella. Siendo un hombre inteligente, Nigel, Cmo se supone que yo debera interpretar el hecho de que Maldie se marchase sin que antes pudisemos al menos conversar? Dando un portazo, Balfour se retir. Entonces es el final? Eric indag aprehensivo. No. Balfour solamente necesitar algn tiempo ms para pensar e ir tras ella. Crees que Maldie esperar por l? Si. Haba una cierta tristeza en la sonrisa de Nigel. Ms de lo que me gustara. Solo espero que estemos en lo cierto sobre los Kirkcaldy. Maldie necesitar sentirse bienvenida para soportar el dolor de esperar por Balfour.

Agarrando la bolsa de cuero con fuerza, Maldie mir a su alrededor, reparando en la belleza austera del gran saln. Cruzar las puertas del

castillo Kirkcaldy, el antiguo hogar de su madre, era la cosa ms difcil que jams haba hecho. Ahora aterrorizada, se preguntaba si acabaran echndola de all. En el fondo de su corazn, reconoca la posibilidad de que Margaret le hubiese mentido sobre su familia, as como le haba mentido sobre el resto. Pero, en un inexplicable y poco comn acceso de sinceridad, tambin podra haberle dicho la verdad. Los centinelas de las puertas la observaran de una forma extraa y no haban vacilado en conducirla al interior del castillo cuando les haba pedido una audiencia con lord Kirkcaldy. Sera porque igual que ella, mucho all tenan ojos verdes y cabello negro como ella? Maldie se apresur a sofocar la incipiente sensacin de que estaba regresando a casa. Hasta hablar con el hermano de su madre, no se atrevera a alimentar sueos intangibles. Si fuese rechazada, como Margaret haba afirmado que sucedera, su sufrimiento seria aun mayor porque, por un breve instante, haba conocido la alegra de la consanguineidad. Un hombre alto entr en el saln enorme y se sent a la cabecera de la mesa. A su lado, con la mano apoyada en la empuadura de la espada, permaneca de pie un muchacho ms bajo y ms delgado. Ambos tenan cabellos negro y ojos verdes. Eres una Kirkcaldy? pregunt el caballero alto. Sois el jefe de este clan? Maldie se esforz por mantener los hombros erguidos y esconder los miedos que la afligan. Si. Soy Colin Kirkcaldy. Deseabas hablar conmigo? Si. Soy Maldie Kirkcaldy, hija bastarda de Margaret Kirkcaldy. Considerando la expresin asombrada de los dos hombres, ella tuvo la certeza de haberlos sorprendido terriblemente. Dnde est Margaret? indag Colin, un tanto plido. Mi madre muri durante el ltimo invierno. Te pareces a ella, tienes los rasgos de una Kirkcaldy. Porque soy una Kirkcaldy. Y tu padre? William Beaton, de Dubhlinn. Pero no lo versa, porque muri hace pocos das, a manos de Balfour Murray, laird de Donncoill.

Para su sorpresa, Colin se echo a rer. Tambin tienes la lengua afilada de los Kirkcaldy. Ven, sintate aqu, a mi derecha. Thomas ve a buscar vino. No deberas quedarte solo, seor. Creo que puedo defenderme de esta muchacha pequeita. No vienes a matarme, no? Colin pregunt en voz baja, tan pronto como el muchacho sali de su vista. No, aunque tal vez debiese considerar la posibilidad, si lo que mi madre me dijo respecto a vosotros es verdad. Y qu es lo que mi hermana dijo sobre nosotros? Armndose de valor, Maldie le cont todo lo que Margaret le haba hablado sobre la familia. Viendo como la ira transformaba las facciones masculinas, ella no tuvo duda de que su madre le haba mentido una vez ms. Su to no solamente se mostraba irritado, sino herido y bastante ofendido. Cuando Thomas volvi con el vino, Colin le hizo sentarse a la mesa y repiti la historia de Maldie. El muchacho se mostr igual de ultrajado. Parece que Margaret fue la misma criatura innoble hasta morir. Colin murmur disgustado. Si creste todo eso, muchacha, por qu has venido hasta aqu? Maldie tomo un largo trago de vino para recuperar fuerzas. No poda ni empezar a imaginar cual sera la actitud de su to cuando le expusiese todos los hechos. Era tentador apelar a evasivas, o simplemente callarse. Pero estaba determinada a no cometer los mismos errores cuando, al esconder la verdad y contar mentiras, haba perdido la confianza y el afecto del hombre que amaba. Esta vez, empezara y terminara con la verdad. La verdad fea y degradante. Pas mucho tiempo antes de que Maldie terminase de contar su historia y Colin retomase la palabra. No s lo que me enfurece ms del comportamiento de mi hermana: la forma en te minti, como te trat, o la crueldad de obligarte a atentar contra la vida de tu propio padre. Todo fue odioso, pero es inconcebible pensar que una madre llegara al extremo de obligar a su hija a cometer parricidio, condenndola as al infierno. No mat a mi padre.

Pero lo intentaste. Si, lo intent. Maldie sonri melanclica. Y fracas. Pero, eso ya no importa ahora. Ese hombre mereca morir y aunque no haya sido yo quien le diese el golpe final, har penitencia por mi pecado. La que debera hacer penitencia est, desgraciadamente, lejos de cualquier oportunidad de redencin. Nunca comprend a mi hermana, nunca entend de donde venia su exagerada vanidad. Creo que se volvi egosta, incapaz de tener en consideracin los sentimientos ajenos. Estoy empezando a creer que, a veces, es imposible comprender lo que se esconde tras el comportamiento de las personas. Colin tom la mano de su sobrina entre las suyas. Hay una cosa que debes saber. Nosotros nunca te habramos rechazado. Si mi hermana se hubiese molestado en prestar atencin a otras cosas que no fuesen ella misma, se dara cuenta que los Kirkcaldy siempre han acogido a sus bastardos. Ningn nio es responsable de los errores de los padres. Si, pero ni siquiera cuando del bastardo es hijo de Beaton. Para nosotros, la identidad de tu padre no importa. No fue el quin te cri y a pesar de que tu madre ha llevado una vida deshonrosa, tu das la impresin de haberte trasformado en una muchacha sensata. Sensata? Me pas meses corriendo de un lado para otro, intentando clavar una daga en el pecho de mi padre. Todos tenemos nuestros momentos de locura. He tenido ms que algunos momentos. Maldie confes, recordando a Balfour. Bien, puedes hablar sobre eso cuando quieras, ahora que has vuelto a casa. Seguro? Solo tienes mi palabra de que soy hija de Margaret. Todo lo que dices refleja el carcter de mi hermana. Y existe una prueba irrefutable. Eres la viva imagen de Margaret. no es cierto, Thomas? Si. Entonces, sobrina, bienvenida a tu hogar.

De lo alto de las murallas de la fortaleza, Maldie contemplo el horizonte. Haba sido completa y calurosamente aceptada por su familia. A pesar de su pasado, a pesar del crimen que casi llega a cometer, los Kirkcaldy no escondan la alegra de tenerla entre ellos. En estas ltimas dos semanas, se descubrio rodeada por un genuino afecto y bondad. Debera estar ms feliz de lo que jams se sintiera, pero, siempre que estaba sola, la tristeza la dominaba. Por quin llora tu corazn nia? pregunt Colin, apareciendo a su lado. Por qu mi corazn habra de estar llorando por alguien? respondi a la pregunta. Tengo treinta y cinco aos, muchacha. He visto a mucha gente sufrir por amor, inclusive yo mismo, cuando mi esposa muri. Si fuese a apostar dira que sufres por el seor de Donncoill. Maldie se esforz por esconder la sorpresa. Nunca haba mencionado su enredo con Balfour. Cmo haba podido adivinarlo su to? Pero, no vala la pena esconder sus sentimientos. Haba pasado la vida entera sola, resolviendo sus propios problemas y curando sus heridas sola. Sera bueno tener a alquilen con quien hablar. Tal vez s. Pero no importa. Ests segura? El no est aqu, verdad? No. Su ausencia puede tener muchos significados. Cmo estaban las cosas entre vosotros antes de tu partida? Nada bien. Por qu no me cuentas la historia desde el principio? A veces las cosas para el que las ve desde fuera estn ms claras. El argumento slido la inspir a desahogarse. Si su to poda ayudarla, de alguna manera, a superar el dolor, vala la pena arriesgarse a escuchar las palabras de censura que su comportamiento, sin duda, mereca. Al terminar el relato, la expresin colrica de Colin no dejaba dudas de que lo haba desilusionado.

Imagino que estoy siguiendo los pasos de mi madre. Siento mucho haberte decepcionado No, no es por eso que estoy furioso. Solamente me pregunto cundo tiempo me llevar llegar a Donncoill y matar a ese infame. No! Maldie grit muy plida. No puedes matarlo. Por qu no? Ese maldito te ha deshonrado. No fui exactamente deshonrada. Simplemente pens que podra... Qu? Actuar como un hombre? Disfrutar de los placeres de la carne y despus partir? Colin sonri, luchando para enfriar su cabeza. A pesar de ser ms valiente que muchos hombres que conozco, no eres un hombre. Una muchacha no puede acostarse con cualquier hombre sin pagar un alto precio, sin salir herida. Fue lo que te sucedi, no? Bueno... si... un poco. Tontamente, cre que podra disfrutar de la pasin y despus partir. Era una pasin arrebatadora. No fui lo bastante fuerte. Nadie se merece ms felicidad que tu. Pero sera bueno que hubieses pensado en las consecuencias. Pens en las consecuencias. En ese momento me preparaba para matar a Beaton y empezaba a creer que no sobrevivira despus de cumplir la promesa que le haba hecho a mi madre. Qu importancia tenan las consecuencias? No es culpa de Balfour que yo sintiese algo ms que simple deseo. No. Pero por su culpa experimentaste el sabor de la pasin. El se aprovech de tu deseo. No, no fue as. Balfour estaba tan inseguro como yo misma, porque tema repetir los errores de su padre. Balfour es un hombre que aprecia la verdad por encima de todo y yo lo engae constantemente con mis mentiras. Da la impresin de que no esperas que venga a buscarte. Si. Lo que quera es que me aconsejases, que dijeses cualquier cosa que me ayudase a superar ese amor. Desgraciadamente no hay remedio para un corazn roto. Colin la abraz fuerte. Dicen que el tiempo cura todas las heridas.

Si, pero a veces se demora una eternidad. No me est ayudando mucho, to. ella murmur, sonriendo aunque quisiera llorar. Solo hay dos cosas que yo puedo hacer por ayudarte. Una es matar a ese canalla, y la otra arrastrarlo hasta aqu y obligarlo a desposarte. Yo no soportara que Balfour muriese, en especial a manos de un pariente mo. Y solo deseara por marido a un hombre que se quisiese casar conmigo de libre y de espontanea voluntad. Tambin podra ir a Donncoill a meter un poco de buen sentido en la cabeza del muchacho. Sera ms fcil traerlo hasta aqu a punta de espada. Lo siento mucho, nia. La culpa no es tuya. Tampoco de Balfour. El destino quiso que entregase mi corazn a un hombre que no soporta las mentiras y, en las circunstancias en que nos conocimos, yo estaba repleta de mentiras. No, debo aceptar la derrota. A pesar de que yo amo a Balfour todo lo que el sinti por mi fue pasin. Entonces es un hombre tonto. Tal vez, en el futuro, yo piense as tambin, entonces, podre olvidarlo. Mientras tanto, estoy obligada a vivir con el dolor de este amor no correspondido, sabiendo que la culpa es toda ma. Tus pecados no fueron tan grandes. Si lord Murray te ama, perdonar tus mentiras. Si no te perdona, es porque no te merece. Y es l quien sale perdiendo. Gracias. Ponindose de puntillas, Maldie bes a su to en la mejilla. No temas, no me voy a desesperar esperando verlo venir a mi encuentro. Mi madre, aun desquiciada, me enseo una leccin muy valiosa: sobrevivir a cualquier coste. Puedo tardar un poco, pero no me dar por vencida. Arrancar al apuesto caballero de mi mente y de mi corazn.

Si tardas un poco ms, la muchacha se va olvidar de ti. dijo Nigel, observando a su hermano caminar de un lado al otro del cuarto, como una fiera enjaulada.

Qu te hace pensar que ella no me ha olvidado ya? Durante las ltimas tres semanas Balfour haba intentado, con todas sus fuerzas, sacar a Maldie de su cabeza y de su corazn. Luchaba en vano. Para empeorar, Eric y Nigel no demostraban ninguna simpata por sus temores e incluso James no vacilaba en darle uno o dos consejos sobre como deba actuar. Ahora empezaba a preguntarse si todos estaran en lo cierto y era el quien se equivocaba. Por qu Maldie te habra olvidado? Tal vez porque se ha marchado sin despedirse de mi? Fuiste tu quien no la busc, quien se pas una noche y un da enteros pensando como lidiar con lo que ella te cont. Es normal que la pobre imaginase que acabara rechazada. Cuntas veces necesito repetrtelo? Haces que parezca una nia tmida, capaz de huir ante una palabra spera. Maldie no es cobarde. Ella no se fue porque temiese escuchar una palabra spera si no porque tema lo que tu podas decirle. No quiero ir tras ella, listo para entregar mi corazn, y luego descubrir que mi amor no es correspondido. Despus de todo la he herido mucho al acusarla injustamente de unos crmenes que no cometi. La acus de intentar matar a su propio padre. Maldie planeaba matar al maldito respondi Nigel, casi a gritos con el ansia de hacer reaccionar a su hermano. Si, porque estaba sujeta al juramento que le haba hecho a su madre. Yo le arrebat la oportunidad de cumplir esa promesa. Lo que fue perfecto. Pero Maldie pensar lo mismo? Creo que si. Tendrs que preguntarle. No me dars un minuto de paz, verdad? No. Pero yo crea que preferas que Maldie y yo no nos cassemos. Confieso que no pretendo bailar en vuestra boda, pero deseo veros felices. Estis hechos el uno para el otro. El destino sonri al enviarte a Maldie por compaera.

Crees que ella estar todava con los Kirkcaldy? Ante la expresin culpable de Nigel, Balfour se imagin el resto. Maldie os ha enviado noticias. Si. Eric yo le pedimos que nos comunicase su paradero. Necesitbamos saber donde encontrarla cuando tu, finalmente, decidieses hacer algo. Por lo visto, Margaret tambin le minti sobre su familia. Los Kirkcaldy habran acogido a Maldie? Si, con mucho gusto, y le habran dado una infancia feliz. No haba necesidad de Maldie viviese como lo hizo viendo a su madre convertirse en una vulgar ramera. La pobre ha enfrentado momentos difciles y yo no he hecho nada por consolarla. Y ahora, cuando vaya a buscarla, me ver obligado a enfrentarme a todo su clan. No utilices eso como disculpa para retrasar tu viaje. Para su propia sorpresa, Balfour se echo a rer. En realidad, al tomar la decisin de partir, se haba librado de la tristeza que lo abata desde que Maldie abandonara Donncoill. Aun caba la posibilidad de que la hubiese perdido, pero intentara reconquistarla. Para bien o para mal, por fin tendra respuesta a sus dudas y temores. Partir hacia la fortaleza Kirkcaldy al amanecer. Quieres que James o yo te acompaemos? Ire solo. Solo? Si. Si Maldie me escupe a la cara y me manda al infierno, prefiero que no haya testigos de mi humillacin. Maldiciendo en silencio, Balfour se termin la sidra que le haba sido servida con poca hospitalidad. Haba soportado un duro viaje hasta el castillo Kirkcaldy y todo lo que quera era llevarse a Maldie de vuelta a Donncoill. Ahora se encontraba sentado en un saln inmenso y bien cuidado, rodeado por una decena de hombres de pelo negro y ojos verdes, todos ellos mirndolo como si lo considerasen una amenaza. Colin Kirkcaldy el jefe del clan, daba la impresin de estar a punto de ensartarlo con su espada y empezaba a preguntarse cuanto de haba contado Maldie a su to.

Gracias por la bebida. dijo, depositando la copa vaca sobre la mesa de roble. Me ha ayudado a alejar el cansancio del viaje. Por favor, donde puedo encontrar a Maldie, deseo hablarle. Sobre qu? interrog lord Kirkcaldy spero, mirndolo fijamente. Tuviste a la muchacha durante meses en Donncoill. Con certeza has tenido tiempo suficiente para decirle todo lo que queras. Y tiempo suficiente para decir aquello que no deberas. Tal vez, seor, en aquel entonces, todava no saba exactamente lo que deseaba decir. Y tal vez, ahora que ella ha vuelto a casa, ya no quiera escucharte ms. Puede ser. Pero, que mal puede haber en permitirme hablarle? Creo que Maldie tiene el suficiente coraje para responder si o no a mis preguntas. Mi sobrina tiene ms coraje que muchos hombres que conozco. Esa nia tuvo una vida muy dura y dudo mucho que algn da se atreva a contarnos todo lo que sufri. Fue rechazada por su padre, aunque ha sido mejor as, y tratada vergonzosamente por su madre. Mi hermana siempre tuvo ms orgullo que buen sentido. Margaret debera haber vuelto con su hija, y no huir, hacindonos pensar que estaba muerta. Su mayor crimen fue hacer pensar a su hija que nosotros jams la acogeramos, que le daramos la espalda. No. El mayor crimen de esa mujer fue haber educado a Maldie para ser la espada de esa venganza. Conoces esa historia? Colin volvi a llenar la copa de Balfour, observndolo con renovada atencin. Si, pero desgraciadamente me llev algn tiempo digerirla y entenderla. En ese tiempo, estaba consumido por la idea de derrotar a Beaton y salvar a mi hermano. El hermano de Maldie. Si, y tambin mi hermano. No se puede dejar de lado a alguien a quien hemos amado durante trece aos, no se puede dejar de considerarlo un hermano solamente porque no tenemos la misma sangre. Pero no has dicho nada de eso al saber la verdad de Maldie. Es mas, creo que te cerraste en un prolongado silencio. Recostndose en el respaldo de la silla, Balfour sinti volver la confianza. Colin Kirkcaldy estaba dispuesto a escuchar sus

explicaciones. Lo nico que no comprenda era por qu el caballero insista en conocer detalles de su relacin con Eric. Tal vez, porque el nio y Maldie eran medio hermanos? Mientras saboreaba la victoria sobre Beaton, fui informado de que la mujer que deseaba era la hija del hombre al que acababa de matar, igual que el nio al que siempre haba llamado hermano. Tal vez sea un poco lento para asimilar ciertas cosas porque no tengo una personalidad impulsiva. Acostumbro a pensar mucho antes de actuar. Ya ha pasado casi un mes desde la muerte de Beaton, mi amigo. Y Donncoill no est muy lejos de aqu. Tengo caballos lentos. Balfour murmur, escuchando las risas burlonas. El caso es que Maldie ni siquiera se despidi de m. Simplemente parti. Sin una decir una palabra, sin un adis, sin nada. Me vi obligado a buscar respuestas solo, respuestas a lo que ella haba hecho, explicaciones para su repentina partida. Y el mayor peso sobre mis hombros era el conocimiento de saber que yo haba matado a su propio padre. A mi sobrina no le importaba ese canalla. Es lo que ella dice, y lo que todos no dejan de repetir. Aunque sea verdad, le arrebat a Maldie la oportunidad de ejecutar una venganza largamente planeada. Le imped cumplir la promesa a su madre moribunda. Si eso la hubiese incomodando, Maldie me lo habra hecho saber. Colin cruz los brazos sobre el pecho. Sabes lo que pienso? Que estabas enfurruado como un nio. Realmente esperabas que nuestra Maldie iba a aguantar esperar da tras da a que decidieses si la queras o no? Solamente necesitaba uno o dos das para hacerme a la idea de que mi amante era hija de mi peor enemigo y de que mi hermano no era mi hermano. Eso sin contar el hecho de que Maldie admiti haberme mentido desde el primer momento que puso los pies en Donncoill. Pero t no has confiado en ella todo el tiempo. No. Pero mis sospechas no resultaron ser del todo infundadas. Maldie se guard muchos secretos cuando estuvo en mi castillo y me minti sistemticamente. Reconozco que yo tambin me equivoqu. A pesar de comprender su preocupacin, creo que nuestra conversacin, ha llegado a su fin. Lo que tengo que decirle a Maldie ahora es solamente entre ella y yo. Mi sobrina est en el margen derecho del lago.

Balfour se levant, sorprendido. Entonces, no me vas a preguntar sobre mis intenciones? Lord Kirkcaldy sonri. Sin duda son honorables, o no habras venido detrs de la muchacha, y sentado a mi mesa, intentando responder, pacientemente, mis preguntas, a veces, impertinentes. Ve a ver si consigues traer a Maldie a casa antes de comer. La pobre no se ha estado alimentando como debera.

Maldie tir el anzuelo sobre la hierba blanda y suspir profundamente. Desde que haba llegado al castillo se du familia, se haba acostumbrado a pasar varias horas del da junto al lago, pescando. En realidad, finga pescar, porque iba en busca de un poco de soledad. Una parte de si misma estallaba de alegra por haber sido tan calurosamente acogida por su clan. Otra parte an tena dificultades para adaptarse a la convivencia con tanta gente habladora, cariosa y agitada. A fin de cuestas, haba pasado toda su vida a lado de una madre taciturna, que la haba ignorado durante la mayor parte del tiempo. Balfour segua presente en sus pensamientos y eso la enfureca. Haba pasado un mes desde que se haba visto por ltima vez y no haba sido capaz de sacrselo de la cabeza. Continuaba amndolo a pesar de todo. Aunque quera odiarlo, culparlo, reconoca que actuar as sera injusto. El nunca le haba hecho promesas, nunca le haba hablado de amor, o de compromiso. Escuch un ruido a su espalda. El susto la hizo levantarse, las piernas temblorosas casi no la sostenan de pie. Deba de estar soando. Qu haces aqu? pregunt, luchando para controlar sus emociones. No se permitira albergar esperanzas porque una nueva decepcin la destruira. Vine a buscarte. Balfour dio un paso al frente, recortando la distancia que los separaba. Te has ido sin decir adis, dulce Maldie.

A nadie le gustan los portadores de malas noticias. Como est Eric? Bien. Recuperndose de las heridas. Qu pensaste que iba a hacer con el nio? Nada malo, claro. Solamente estaba preocupada por el, despus de la prueba por la que ha pasado. De repente todo en lo que Eric crea se desmoron. Tuve miedo de como tu y los dems podais reaccionar. Eric es mi hermano. El hecho de que no tengamos la misma sangre no cambia nada. Sigo amndolo. No me result difcil entender la profundidad de mis sentimientos hacia l. Lo que no entiendo es por qu has mentido y por qu no has tenido el coraje de enfrentarme cara a cara. No pens que queras verme de nuevo, despus de la forma en que te enga. Balfour la atrajo hacia y la abrazo con fuerza. No se te ocurri, una sola vez, que yo podra querer saber el motivo de todo? Te lo cont despus de la batalla. Aunque se esforzaba por permanecer indiferente, por resistir, Maldie apoy la cabeza en el amplio pecho y lo agarr por la cintura. Te confes todo. Ah, si, empezaste por las peores noticias. Me explicaste que eras hija de Beaton, me hablaste sobre el juramento que te obligaba a matar a tu propio padre y terminaste diciendo que mi hermano no era mi hermano. Cmo crees que conseguira prestar atencin a cualquier otra cosa despus del impacto de esas noticias? Bueno, realmente no importa como has aceptado, o no, la verdad, porque una cosa no ha cambiado. Sigo siendo hija de Beaton, tu mayor y ms antiguo enemigo. Para Balfour, la identidad del hombre que haba engendrado a Maldie no tena la menor importancia. La sangre de Beaton no la haba contaminado, no le haba impedido brotar, transformase en una mujer bella en cuerpo y alma. Pero, en ese momento, no tena ganas de conversar. Haca siglos que no la besaba, no la tocaba. Inclinndose la bes suavemente en la boca. Por un breve instante Maldie pens en alejarse. Todava no se haban dicho lo que necesitaban decirse el uno al otro. Ni siquiera saba

porque l haba ido a buscarla. Pero, la presin de sus labios insistentes min sus defensas. Temblorosa, recibi la caricia. Tenemos que hablar. ella murmur, en un intento de conservar la razn. Y hablaremos. Balfour la hizo echarse sobre la hierba, empezando ya a desvestirla. Por qu no ahora? Porque ya no soy capaz de pensar con claridad. Despus de contemplar sus pechos blancos, el tomo uno de los pezones en la boca y empez a chuparlo. Maldie gimi en voz baja. Aunque Balfour hubiese ido a buscarla solamente por unas pocas horas de pasin, aunque el la abandonase enseguida, su sufrimiento no sera mayor que cuando parti de Donncoill, segura de que nunca volvera a verlo. Por lo menos tendra estos ltimos momentos de dulzura intensa, antes de cerrarse al mundo y a la vida. Caricias urgentes, besos desesperados, manos vidas. Enloquecidos de deseo, no tardaron mucho en alcanzar el clmax y, por un instante, perdieron la nocin del tiempo y del espacio. Poco a poco, el sopor de la saciedad se disip y Maldie se volvi dolorosamente consciente de su propia desnudez. Avergonzada, se visti deprisa, con la mirada gacha. Esta vez, ambos haban permitido que la pasin los dominase, los cegase por completo, cuando aun haba tantas cosas que no se haban dicho, tantas preguntas sin responder. Ni siquiera saba por que Balfour haba ido a buscarla all. Y si el solo pretenda tomarla y luego partir, no podra culparlo. Haba actuado como una tonta, entregndose sin pensar en las consecuencias. Ests pensando lo peor de mi, verdad? Dijo Balfour, terminando de vestirse Creme, amor, no habra enfrentado un viaje tan largo solamente para acostarnos juntos, aunque haya sido delicioso. Disclpame. Maldie esboz una pequea sonrisa. Como siempre, me deje llevar por el deseo sin pensar si era lo correcto, o lo ms sensato de hacer. Parece que nunca hago lo que debo. Ah, lo haces, si. Balfour la abraz, tierno. Yo te traicion. No, aunque he credo que si durante un tiempo. Quisiera encontrar las palabras adecuadas para decirte cuanto lamento el sufrimiento

que te he causado con mis desconfianzas. Pero no, no me has traicionado. En ningn momento rebelaste mis secretos, o has perjudicado a mi clan. Solamente me has mentido. Solamente ment? Maldie repiti, sorprendida. Si. Quiero decir, que simplemente evitaste decirme la verdad, o te negaste a responder algunas preguntas. Cuando consegu calmarme lo suficiente como para ver ms all de mi rabia y dolor, analice todo lo que me habas dicho, cada una de tus palabras. Las mentiras que me contaste fueron para encubrir la verdad. No queras que yo descubriese quien era tu padre y has hecho bien en actuar as. Si, desde el primer momento, lo hubiese sabido, nunca habra confiado en ti, nunca habra credo que no intentabas ayudarlo. Balfour mene la cabeza. Es injusto considerar al hijo responsable por lo errores del padre, o de la madre. Despus de todo el mal que te ha causado Beaton, tenas motivos para desconfiar de todo y de todos. Maldie lo bes en la mejilla, embriagada de felicidad. Balfour no solamente la haba perdonado por engaarlo, si no que comprenda los motivos que la haban llevado a mentirle. Te cont tan poco respecto a m, que se volvi difcil para ti decidir sobre mi culpa o mi inocencia. Me habras credo si te hubiese confesado que planeaba matar a Beaton para cumplir una promesa? No. Es difcil creer que una hija estara dispuesta a matar a su propio padre, aunque ese padre fuese alguien como Beaton. Tambin sera difcil que una mujer compasiva y delicada como tu se empeara en llevar esa venganza hasta el final. Probablemente fue lo mejor que hubiese fracasado. Sin duda. Aunque estuvieses atada a la promesa hecha a tu madre y Beaton mereciese morir, nada justificara que arriesgases la salvacin de tu alma. Durante un tiempo yo no saba que pesaba ms en mi conciencia: haberte impedido consumar tu venganza, o haber matado a tu padre. Entonces, empec a alimentar esperanzas de que tal vez, no me culpabas de ninguna de esas cosas. Como podra culparte? Por fin comenzaba a ver quien era realmente mi madre. Margaret nunca me quiso. Solamente me utilizo para matar a mi padre. He pasado toda mi vida intentando ignorar la verdad para protegerme del dolor y del rechazo. Balfour la abraz, deseando poder decir algo que aplacase tanto sufrimiento. Margaret y Beaton perdieron la oportunidad de ser amados por una hija maravillosa, de la cual se habran sentido orgullosos. l sonri

al verla enrojecer. Desgraciadamente no podemos escoger a nuestros padres pero, a pesar de lo que el destino te depar, te has vuelto una bella mujer, por dentro y por fuera. Es mejor que dejes de hablar as, o voy a terminar llorando. Riendo, el la bes en la cabeza. Bueno, creo que es hora de decirte por qu vine a buscarte. Todo lo que necesitas hacer es responder si, o no. Quiero llevarte conmigo a Donncoill. Te necesito a mi lado. Quiero que seas mi esposa y la seora de Donncoill. Maldie tuvo que contenerse para no gritar si inmediatamente. El haba dicho mucho, pero no lo suficiente. Balfour la deseaba, estaba dispuesto a desposarla. Pero, no haba mencionado el amor. Durante un instante se pregunt si conseguira hacerle confesar sus sentimientos antes de verse obligada a tomar la iniciativa. Pero los hombres acostumbraban a no exponer su alma, acostumbraban a avergonzarse de abrir su corazn. Y aunque Balfour la amase, caba la posibilidad de que no declarase de all a muchos aos. Quiero casarme contigo, pero, tal vez mi respuesta sea no. Me has hablado de deseo, de necesidad. Pero hay algo que no sabes con respecto a mi. Algo que me he esforzado por esconder. Yo te amo, Balfour Murray. Te amo con todas mis fuerzas desde el primer instante. Tal vez no tenga sentido para ti, pero, no puedo casarme contigo si el sentimiento no es recproco. Ah, mi hermosa tonta. El la aplast contra su pecho, en un abrazo apasionado. Tendrs mucho amor, posiblemente ms del que desearas en algunos momentos. Me amas? Maldie pregunt en un susurro emocionado. Si, yo te amo. Desde el instante en que te vi. Entonces tu respuesta es si? Te casars conmigo? Si. El apasionado beso fue interrumpido por el repentino sonido de una trompeta. Es la seal de caza? ella pregunt, mirando a su alrededor. Riendo, Balfour termin de vestirse. Parece que tu to Colin nos est enviando un aviso. Si no regresamos pronto al castillo, la caza empezar. Feliz como nunca haba imaginado posible, Maldie trenz sus cabellos. Ya no estaba sola en el mundo. Tena parientes que la

queran, que se preocupaban por su seguridad. Y que la tenan bajo estricta vigilancia. Creo que los das hasta nuestro matrimonio van a ser muy largos. dijo, viendo un grupo de Kirkcaldy aparecer en medio de la nada para acompaarlos al castillo. Muy largos. Balfour concord, desanimado.

CAPITULO 12

Nerviosa, Maldie se mir en el espejo. Estaba a punto de casarse. Se senta aturdida, nerviosa y feliz al mismo tiempo. Haba pasado un mes desde Balfour haba ido a buscarla al castillo de los Kirkcaldy. Y aunque se haba ido a vivir a Donncoill, no haban tenido oportunidad de estar a solas, su to, y un nmero creciente de parientes, que haban ido llegando con anterioridad para la boda, se haban autoimpuesto la tarea de mantenerlos bajo estrecha vigilancia hasta la noche de bodas. Tras un golpe en la puerta Colin entr, alegre y de buen humor como de costumbre.

Maldie todava encontraba difcil perdonar a su madre por haberla impedido, durante aos, de disfrutar de la compaa de aquel caballero bueno y generoso. No he escondido a Balfour debajo de la cama. brome ella. Lo s. Acabo de verlo en su cuarto, caminando de un lado a otro. Caminando de un lado a otro? Entonces es que est preocupado. Ser que cambi de idea sobre la boda? Colin se rio ante la inseguridad de su sobrina. No, nia. Los hombres siempre estamos nerviosos el da de nuestro casamiento. Despus de todo estamos asumiendo un compromiso serio, delante de Dios y nuestros semejantes. De repente, el vio la marca de nacimiento en el hombro de Maldie, expuesto debido al escote del vestido. Es una bonita marca esa que llevas en la piel. La marca de Beaton. Mi madre sola decirme que era una seal de mi sangre ruin. Ti madre no era ms que una loca, amargada e insensible. El seor de Dubhlinn poda ser un canalla, pero no todos los Beaton lo son. Acaso el joven Eric no es un Beaton? Si. Y tiene en la piel la misma marca que yo. Sin embargo se trata de un nio que va camino de convertirse en un hombre ntegro. Respndeme a una cosa, Te sientes orgullosa de ser una Kirkcaldy? Claro. Bien, como ya te dije antes, nuestro clan ha tenido siempre su cupo de pecadores. Algunos traidores, ladrones, asesinos. Creme, querida, los Murray tambin han tenido sus canallas. Te has transformado en una mujer honrada, a pesar de tus padres. Sintete orgullosa de eso. Gracias, to. Maldie murmur con los ojos llenos de lgrimas. No ests acostumbrada a recibir elogios. No se trataba de una pregunta sino de una declaracin. No importa. Oh, importa si. Una nia necesita sentirse valorada para crecer fuerte y saludable, de cuerpo y alma. Por haber pasado toda tu vida privada de merecidos elogios, te has vuelto tan insegura que has

llegado al extremo de pensar que tu hombre puede estar desistiendo de casarse. Creme, lord Murray no podra haber escogido una novia ms bonita y mas dotada de cualidades. Maldie ya debera estar aqu. reclam Balfour por ensima vez, de pie a pocos metros del altar que se haba erguido en el saln principal. Volteando los ojos, Nigel se apoy en la pared. Clmate, su to ha ido a buscarla. Mira, all est tu novia. Al ver a Maldie, Balfour se qued sin respiracin. El vestido verde agua moldeaba sus curvas prominentes de forma sutil y sensual, el cabello negro, regido en una nica trenza, estaba adornado con pequeas perlas. Jams la haba visto tan bella. Jams haba amado y deseado tanto a una mujer. Esta es tu ltima oportunidad de volver atrs, amor. dijo en voz baja, tomndola de la mano. Despus de pronunciar tus votos, nunca ms podrs escaparte de mi. Embobada, Maldie contempl a aquel que pronto sera su marido. Impresionantemente alto y musculoso, Balfour posea una belleza innata, que lo haca destacar donde quiera que se encontrase. No haba un solo caballero tan apuesto y atractivo. Todava no lograba entender como haba sido capaz de atraer la atencin de un hombre como l. Esta es tambin tu ltima oportunidad de dar marcha a tras, mi seor. Recuerda que si intentas huir, yo puedo correr ms rpido todava. Riendo, el la bes brevemente en los labios antes de conducirla hasta el altar. Al arrodillarse ante el sacerdote, Maldie mir a la multitud congregada a su alrededor. Kirkcaldy y Murray, dos clanes que ahora forjaban una alianza. Eric estaba junto a su to, ambos sonrindole. Nigel tambin sonrea, aunque melanclico. No haba nada que pudiese hacer por l, excepto rezar para que superase la decepcin de un amor no correspondido. Entonces Balfour comenz a decir ante Dios, que la reciba como esposa y todo lo dems dej de existir. No quera perderse una sola palabra. Balfour todava sonrea de alguna tontera que Colin haba dicho, cuando Nigel apareci a su lado. Percibiendo un cierto desconcierto entre los hermano, lord Kirkcaldy se alej, para que pudiesen conversar a solas. Balfour haba esperado que Nigel venciese sus sentimientos por Maldie o, por lo menos, aprendiese a convivir con

ellos. Ahora, empezaba a pensar que la situacin no se resolvera tan fcilmente. Enhorabuena hermano, y muchas felicidades. Gracias. Pero no es eso lo que me quieres decir, verdad? Balfour pregunt, temiendo escuchar la respuesta. Estoy de partida. No. En ningn momento te ped que te alejases de Donncoill. Si, lo s. Necesito partir. Estoy verdaderamente feliz por ti y por Maldie. Cualquiera puede ver cun grande es el amor que os une. Cre que podra aceptar eso, superar la desilusin. Pero, me resultar difcil conseguirlo si me quedo aqu. La ltima cosa que yo quera era alejarte de tu hogar. No me ests alejando. Solamente decid viajar durante algn tiempo. Ser ms fcil pasar pgina si estoy lejos de aqu. No soportara haceros dao a ti o a Maldie, de ninguna forma. No soportara destruir la amistad que nos une. A dnde irs? A Francia. Los franceses estn dispuestos a pagar a cualquier escocs que quiera luchar contra los ingleses. Y no me mires as. No pretendo partir a la guerra porque busco la muerte. A pesar de estar enamorado de la esposa de mi hermano, me gusto mucho a mi mismo para querer morir. Estars aqu para la fiesta de maana? No. Partir al amanecer, en compaa de algunos Kirkcaldy que tambin van a embarcar hacia Francia. Nigel abraz a su hermano con fuerza. No estar lejos para siempre. No soy tan idiota como para pensar que el dolor del corazn no tiene cura. Volver algn da. Ahora voy a despedirme de Eric. Absorto, Balfour observ a su hermano desaparecer en medio de la multitud. Y cuando Maldie apareci a su lado, decidi no decirle nada de momento. Por qu arrebatarle la alegra de un da tan importante? Crees que conseguiremos escabullirnos sin ser vistos? Pregunt el a media voz. Lo dudo. Hay demasiada gente aqu dentro como para pasar desapercibidos.

Entonces hagamos una salida triunfal. Tomndola en brazos, Balfour atraves el saln bajo una oleada de palmas, gritos y silbidos. Uno de nosotros tiene una familia enorme. Ella se ri cuando su marido cerr la puerta y la dej sobre la cama. Este castillo era inmenso, hasta que los Kirkcaldy empezaron a llegar. A propsito, esposa, estas preciosa con ese vestido. Si, lo estoy. ella murmur lnguida, dejndose desnudar. Ten cuidado de no rasgarlo. Estoy teniendo cuidado. No lo he arrancado con los dientes como pretenda hacer. Hace mucho tiempo que no estamos juntos. Una eternidad. Hoy es nuestra noche de bodas. Tal vez deberamos ser ms comedidos. Qu va a pensar la gente de nosotros? Estoy hambriento, esposa. Me contuve cuanto pude. He llegado a mi lmite. Yo tambin. Pero ahora, casados, creo que uno de los dos necesita aprender a tener un poco ms de control. Las acciones de Maldie desmentan sus palabras. Lanzndose sobre su marido, ella prcticamente destruy las ropas que lo cubran, exponiendo su cuerpo viril a sus manos y a sus vidos labios. Hicieron al amor con una pasin que bordeaba la insensatez. Bocas unidas, pieles sudadas, corazones acelerados, dedos entrelazados. As alcanzaron el clmax, seguros de que era para el otro el propio aire que respiraban. Ah, amor, mi dulce seductora. Balfour murmur, horas despus. Es esta primera noche de casados, yo pretenda tomarte lenta y gentilmente, no arrastrarte a sensaciones estrepitosas. Yo tambin intent ir lento, pero termine por demostrar que no tengo ningn control sobre mis impulsos. La culpa es de mi to. Si el no nos hubiese mantenido separados hasta el da de nuestra boda, no estaramos tan deseosos. Pero no te preocupes puedo esperar por el sexo lento y gentil. Tenemos toda la vida por delante.

Si. Mirndola fijamente, Balfour dijo: Hay algunas cosas que quiero decirte. Debera habrtelo dicho antes de pedirte que te casases conmigo, pero tuve miedo que te enfadases y respondieses que no. Por un instante a Maldie la domin el miedo. Entonces se obligo a calmarse. Lord Murray era un hombre bueno y justo. Sin duda no le guardara secretos sombros e imperdonables. Adems, la que haba guardado secretos casi imperdonables haba sido ella. Son cosas que tienen que ver contigo las que temes contarme? No. Pero es posible que no pienses muy bien de m despus de que te las cuente. Habla entonces. Esta no es una noche para estar enfadados, pero tambin es la noche perfecta para abrir nuestras almas. Cuntame todo. Recuerdas la primera vez que compartimos esta cama? Que pregunta ms tonta. Claro que s. Dijiste que no podas continuar ms con ese juego de seduccin, que no podas reprimir el deseo que sentas por mi ms tiempo y tenias que satisfacerlo. Y era cierto. Pero solamente la mitad. Exista otro motivo por el cual te presion para que fueses mi amante. No necesitabas presionarme mucho. Yo haba notado el inters de Nigel por ti. Y quise marcarte como ma aquella noche, Maldie, y de nadie ms. Quise que mi hermano supiese que me pertenecas solamente a m. Y quise que t lo supieses tambin. Balfour se cay por un momento, sorprendido de no hallar seales de rabia en el rostro de su esposa. Utilic el deseo que sentas por m con la finalidad de arrastrarte hasta mi cama sin considerar que tal vez t todava no estabas lista para entregarte. Esa es tu gran confesin? Te has preocupado por eso durante meses, verdad? Maldie se recost en la cabecera de la cama, haciendo un esfuerzo por no rerse, pues tema insultarlo. Eso es solo una cosa. Cuntame. Yo no necesitaba traerte a Donncoill despus de sufrir aquella derrota en Dubhlinn porque, en aquel momento, todava no

desconfiaba de Grizel. Pero, cuando te mir, te inmediatamente y decid tenerte cerca de m para seducirte. Vergonzoso.

dese

Estrechado los ojos, Balfour observ a su mujer. Maldie no pareca ni un poco enfadada, sino todo lo contrario. Daba la impresin de estar divirtindose con la historia. Y por ltimo... Hay ms? Ya te habl de cuando sospechaba que me estabas traicionando. Pero no te expliqu todos los motivos que me llevaron a juzgarte una espa. Una parte de mi simplemente no lograba entender como me habas elegido a m, teniendo a Nigel a tus pies. Maldie abri los ojos como platos y enterr el rostro en el cabecero. Aterrorizado, Balfour se odi por hacerla llorar. Nunca la haba visto llorar antes entonces, los sonidos sofocados se fueron volviendo diferentes. Amor, te ests riendo? Pregunt con una mezcla de miedo y confusin. Ella levant la cara, iluminada por una sonrisa radiante. Disclpame si te ofenda al rerme, pero nunca se me pas por la cabeza que tus graves pecados serian esos. Ahora te ests riendo a mi costa. el murmur, sintindose relajado por fin por primera vez desde que haba decidido confesar toda la verdad. Somos marido y mujer. Quise comenzar nuestro matrimonio solamente con la verdad entre nosotros. Una decisin elogiable. Pero te has preocupado sin razn. Tal vez tu comportamiento inicial no haya sido muy honorable, pero no es nada comparado con las mentiras que yo te cont. Aun as no fue acertado valerme de cualquier motivo para seducirte. Calma, amor mo. Yo tambin te he deseado desde el primer momento en que te vi. Tal vez no me haya valido de todos los medios para seducirte, pero hice lo posible por conquistarte. Por lo tanto, deja de culparte. Perdonas las faltas de tu marido con mucha facilidad.

Cuando esas faltas son desearme con locura e intentar seducirme, no es difcil perdonarte. Yo te amo, Maldie Murray. Estoy tan feliz, que temo despertarme de un sueo. Solo hay una cosa ms que me gustara decir, antes de volver a entregarnos a las delicias de nuestra noche de bodas. Ms confesiones? No se trata de eso. Te vi conversando con Nigel despus de la ceremonia y tuve la impresin de que hablabais de algo serio. Hay algn problema que yo todava no sepa? Si y no. No estamos enfrentando ninguna amenaza externa. No existe ningn enemigo queriendo matarme, o usurpar nuestras tierras. El problema est dentro de nuestra familia. Nigel partir maana temprano. Por qu? Maldie pregunt, aunque adivinaba la respuesta. Pretende aliarse a los franceses en la lucha contra los ingleses. Oh, lo siento mucho. No es culpa tuya, amor. Claro que si. Tu hermano se marcha por mi culpa. No. Nunca has hecho nada para animarlo. Nigel necesita solamente algn tiempo solo para superar ese sentimiento. Espero que vuelva pronto, ya que su lugar est aqu, en Donncoill, junto a ti y a Eric. Tal vez el pueda encontrar aquello que busca en Francia. Igual que yo encontr mi felicidad en el camino de Dubhlinn. Balfour se inclin y la bes en la boca. Te amo, mi bella seductora de ojos verdes. No ms de lo que yo te amo. Me ests desafiando, milady? Sonriendo, Balfour la sujet por las muecas, presionndola en la cama bajo su propio cuerpo. Si, estoy. Eres lo suficientemente hombre para aceptar mi desafo? Podra demorar mucho tiempo hasta decidir quin es el vencedor.

Tenemos toda la vida. ella murmur sensual. Y no consigo pensar en una forma mejor de pasar nuestros aos juntos que demostrndonos el uno al otro cuanto nos amamos. Ni yo, Maldie Murray. Ni yo. Fin.

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