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Taller Multimedial 2002 Prof.

Emilio Cafassi Para Unidad VII(a)

Castells, Manuel The Rise of the Network Society, Cambridge, Massachusets. Primera edicin, Traduccin de la ctedra de Informtica y Relaciones Sociales El surgimiento de la sociedad de redes Captulo 5 La cultura de la virtualidad real: la integracin de la comunicacin electrnica, el fin de la audiencia masiva y la emergencia de las redes interactivas (fragmento, pg. 327 a 364) Introduccin Alrededor del ao 700 A. C. en Grecia se invent algo muy importante: el alfabeto. Segn reconocidos acadmicos especializados en los clsicos como Havelock, esta tecnologa conceptual fue la base del desarrollo de la filosofa occidental y la ciencia como la conocemos hoy en da. El alfabeto permiti cerrar la brecha entre una lengua hablada y el lenguaje, separando as lo dicho de quien lo dice y haciendo posible el discurso conceptual. Este giro histrico fue preparado por unos 3.000 aos de evolucin de la tradicin oral y la comunicacin no alfabtica, hasta que los griegos alcanzaron lo que Havelock llama un nuevo estado mental, la mente alfabtica, que impuls la transformacin cualitativa de la comunicacin humana1. La alfabetizacin generalizada fue un fenmeno que tard varios siglos en aparecer, luego de la invencin y difusin de la imprenta y la manufactura del papel. Sin embargo, fue el alfabeto el que, en Occidente, provey la infraestructura mental necesaria para una comunicacin acumulativa, basada en el conocimiento. De todos modos, el nuevo orden alfabtico, mientras que permiti el discurso racional tambin separ la comunicacin escrita del sistema audiovisual de smbolos y percepciones, tan importante para la expresin completa de la mente humana. Al establecerse implcita y explcitamente una jerarqua social entre cultura escrita y expresin audiovisual, el precio de fundar la prctica humana en el discurso escrito fue relegar al mundo de sonidos e imgenes al escenario secundario de las artes, ocupado con el dominio privado de las emociones y el mundo pblico de la liturgia. Por supuesto, la cultura audiovisual se tom una revancha histrica en el siglo XX, primero con el cine y la radio y luego con la televisin, sobrepasando la influencia de la comunicacin escrita sobre los corazones y los espritus de la mayora de la gente. En efecto, esta tensin entre una comunicacin alfabtica noble y otra sensorial e irreflexiva subyace a la frustracin de los intelectuales respecto a la influencia de la televisin, un elemento que todava domina la crtica social de los medios masivos2. Una transformacin tecnolgica de dimensiones histricas semejantes est teniendo lugar unos 2.700 aos despus, encarnada en la integracin de diferentes modos de comunicacin en una red interactiva. En otras palabras, se trata de la formacin de un supertexto y un metalenguaje que, por primera vez en la historia, integra en el mismo sistema las modalidades de comunicacin humana escrita, oral y audiovisual. El espritu humano rene sus dimensiones en una nueva interaccin entre los dos hemisferios del cerebro, las mquinas y los contextos sociales. Pese a toda la ideologa de la ciencia ficcin y el entusiasmo comercial que rodea la emergencia de la llamada superautopista de la informacin, difcilmente podamos subestimar su significacin3. La potencial integracin de texto, imgenes y sonidos en el mismo sistema, interactuando desde mltiples puntos de una red mundial, en el tiempo elegido (real o diferido), en condiciones de acceso libre y accesible, cambia fundamentalmente el carcter de la comunicacin. Y la comunicacin es decisiva a la hora de dar forma a la cultura, porque como Postman escribe no vemos...la realidad...como es, sino como
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Havelock (1982: esp. 6-7). Para una presentacin crtica de estas ideas, ver Postman (1985). 3 Para una exposicin documentada de los datos sobre la superautopista de la informacin a fines de 1994, ver SullivanTrainor (1994). Para una mirada sobre las tendencias sociales y econmicas en los medios periodsticos y la comunicacin mediada por computadoras a nivel internacional, ver el suplemento especial del peridico espaol El Pas/World Media , Habla el futuro, 9 de marzo de 1995. Maestra Universidad Nacional de La Plata 2002/1

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nuestros lenguajes son. Y nuestros lenguajes son nuestros medios de comunicacin. Nuestros medios de comunicacin son nuestras metforas. Nuestras metforas crean el contenido de nuestra cultura 4. Como la cultura es mediada y se realiza a travs de la comunicacin, las culturas -es decir, nuestros sistemas de creencias y cdigos histricamente producidos- son transformadas sustancialmente, y lo sern an ms con el correr del tiempo, por el nuevo sistema tecnolgico. Al momento de escribir esto, ese nuevo sistema no est instalado por completo, y su desarrollo en los prximos aos tendr lugar a un ritmo desigual y en forma despareja geogrficamente. Sin embargo, es una certeza el hecho de que se desarrollar y abarcar al menos las actividades dominantes y los segmentos centrales de la poblacin de todo el planeta. Incluso ya existe en forma fragmentada, en el nuevo sistema de medios de comunicacin, en los cambiantes sistemas de telecomunicaciones, en las redes de interaccin constituidas en torno a Internet, en la imaginacin de la gente, en las polticas de los gobiernos y en los pizarrones de las corporaciones. La emergencia de un nuevo sistema de comunicacin electrnica caracterizado por su alcance mundial, su integracin de todos los medios de comunicacin y su interactividad potencial est cambiando y cambiar para siempre nuestra cultura. Sin embargo, se impone tratar el tema de las condiciones reales, las caractersticas y efectos de ese cambio. Dado el todava embrionario desarrollo de una tendencia por otra parte evidente, cmo podemos evaluar el impacto potencial sin caer en los excesos de la futurologa, de los que este libro trata de alejarse totalmente? Por otra parte, sin un anlisis de la transformacin de las culturas bajo el nuevo sistema de comunicacin electrnica, el anlisis general de la sociedad de la informacin quedara fundamentalmente incompleto. Por fortuna, aunque existe la discontinuidad tecnolgica, en la historia hay una gran dosis de continuidad social que permite un anlisis prospectivo sobre la base de la observacin de las tendencias que prepararon la formacin del nuevo sistema en las dos dcadas precedentes. En efecto, uno de los principales componentes del nuevo sistema de comunicaciones, los medios masivos de comunicacin, estructurados en torno a la televisin, han sido estudiados al ms mnimo detalle5. Su evolucin hacia la globalizacin y descentralizacin fue anticipada a principios de los 60 por McLuhan, el gran visionario que, pese a su irrestricto uso de la hiprbole, revolucion el pensamiento sobre las comunicaciones6. En este captulo primero rastrear la formacin de los medios masivos de comunicacin y su interaccin con la cultura y las conductas sociales. Luego describir su transformacin durante los 80, con la emergencia de los nuevos medios descentralizados y diversificados que prepararon la formacin de un sistema multimedia en los 90. A continuacin, me ocupar de un sistema de comunicacin distinto, organizado en torno a la computadora conectada a una red, con la emergencia de Internet y el sorprendente y espontneo desarrollo de nuevos tipos de comunidades virtuales. Si bien este es un fenmeno relativamente nuevo, tenemos suficientes observaciones empricas, tanto de Francia como de Estados Unidos, como para formular algunas hiptesis sobre bases razonablemente slidas. Por ltimo, tratar de relacionar lo que sabemos de ambos sistemas para reflexionar acerca de la dimensin social de su cercana fusin y el impacto de esa fusin en los procesos de comunicacin y expresin cultural. Es mi opinin que a travs de la poderosa influencia del nuevo sistema de comunicacin, mediada por los intereses sociales, las polticas gubernamentales y las estrategias empresariales, est emergiendo una nueva cultura: la cultura de la virtualidad real, cuyos contenidos, dinmica y significacin sern presentados y analizados en las pginas siguientes. De la Galaxia Gutenberg a la Galaxia McLuhan: el surgimiento de la cultura de los medios masivos de comunicacin La difusin de la televisin en las tres dcadas posteriores a la Segunda Guerra Mundial (a ritmos diferentes y con intensidad variable segn los pases) crearon una nueva galaxia de comunicacin, si se me permite usar la terminologa mcluhaniana7. No es que los dems medios hayan desaparecido, sino que se reestructuraron y reorganizaron en un sistema cuyo corazn estaba hecho de vlvulas y su
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Postman (1985: 15). Ver la evolucin de la investigacin en medios sintetizada en Williams et al. (1988). 6 Para una retrospectiva de las teoras de McLuhan, ver su libro pstumo: McLuhan y Powers (1989). 7 McLuhan (1964). Maestra Universidad Nacional de La Plata 2002/2

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atractiva cara era una pantalla de televisin8. La radio perdi su centralidad aunque gan en penetracin y flexibilidad, adaptado sus modos y temas al ritmo de la vida diaria de las personas. Las pelculas se transformaron para adaptarse a las audiencias televisivas, con excepcin del arte subsidiado por el gobierno y los shows de efectos especiales en pantallas gigantes. Los diarios y las revistas se especializaron profundizando su contenido o segmentando su pblico, mientras permanecan dispuestas a proveer informacin estratgica a la dominante TV 9. En cuanto a los libros, siguieron siendo libros, pese a que el deseo inconsciente de muchos libros fue convertirse en guiones de TV; las listas de best-sellers pronto se llenaron con ttulos referidos a personajes de TV o a temas popularizados por la televisin. El por qu la televisin se convirti en una forma de comunicacin tan predominante es todava objeto de ferviente debate entre acadmicos y crticos de los medios10. La hiptesis de W. Russell Neuman, que yo reformulara diciendo que ese hecho puede atribuirse al instinto animal de una audiencia perezosa, parece ser una explicacin plausible considerando la evidencia disponible. En sus propias palabras: El descubrimiento clave en el terreno de la investigacin sobre los efectos educacionales y publicitarios, que hay que abordar con inocencia si queremos entender la naturaleza del poco prominente aprendizaje en materia de poltica y cultura, es simplemente que las personas son atradas hacia el camino que ofrece menos resistencia11. Neuman funda su interpretacin en las teoras psicolgicas de Herbert Simon y Anthony Downs, enfatizando los costos psicolgicos de obtener y procesar informacin. Yo me inclinara a colocar las races de esta lgica no en la naturaleza humana, sino en las condiciones de la vida hogarea luego de cansadores das de trabajo y en la falta de alternativas para el involucramiento personal/cultural12. Siendo las condiciones sociales de nuestras sociedades las que son, el sndrome del menor esfuerzo que parece estar asociado con la comunicacin mediada por la TV podra explicar la velocidad y penetracin de su dominio como medio de comunicacin apenas apareci en la escena histrica. Por ejemplo, de acuerdo a estudios de los medios de comunicacin13, slo una pequea proporcin de las personas elige por anticipado el programa que van a ver. En general, la primera decisin es ver televisin, luego se pasa por los programas hasta que el ms atractivo es seleccionado o, con ms frecuencia, el menos aburrido. El sistema dominado por la TV podra ser fcilmente caracterizado como el de los medios masivos14. Un mensaje similar era emitido desde unos pocos y centralizados emisores a una audiencia de millones de receptores. As, el contenido y formato de los mensajes era adaptado al ms bajo comn denominador. En el caso de la TV privada, predominante en el primer pas televisivo, los Estados Unidos, se trataba del ms bajo comn denominador segn los expertos de mrketing. Para la mayora del mundo, donde predomin la televisin estatal al menos hasta los 80, el estndar era el ms bajo comn denominador en las mentes de los burcratas que controlaban la emisin, aunque cada vez ms las mediciones de la audiencia empezaron a influir. En ambos casos, la audiencia era vista como bsicamente homognea, o susceptible de ser homogeneizada15. La nocin de cultura de masas, surgida de la sociedad de masas, fue una expresin directa del sistema de medios resultante del control de la nueva tecnologa de comunicacin electrnica por los gobiernos y oligopolios empresarios16. Qu era radicalmente nuevo en la televisin? La novedad era no tanto su poder centralizador y su potencial como instrumento de propaganda. Despus de todo, Hitler mostr cmo la radio poda ser un formidable instrumento de resonancia para mensajes de un slo sentido y un nico propsito. La TV represent, en primer lugar, el fin de la Galaxia Gutenberg, es decir de un sistema de comunicacin esencialmente dominado por la mente tipogrfica y el orden del alfabtico fontico 17.
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Ball-Rokeach y Cantor (eds) (1980). Postman (1985). 10 Ferguson (de.) (1986); Withey y Abeles (eds) (1980). 11 Neuman 12 Mattelart y Stourdze (1982); Trejo Delarbre (1992). 13 Neuman (1991). 14 Blumer y Katz (eds) (1974). 15 Botein y Rice (eds) (1980). 16 Neuman (1991). 17 McLuhan (1962). Maestra Universidad Nacional de La Plata 2002/3

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Pese a todos sus crticos (en general ahuyentados por la oscuridad de su lenguaje semejante a un mosaico), Marshall McLuhan toc una cuerda universal cuando, con toda simplicidad, declar que el medio es el mensaje: El estilo de la imagen de TV no tiene nada en comn con el cine o la fotografa, excepto que tambin ofrece una gestalt no verbal o postura de formas. Con la TV, el vidente es la pantalla. l es bombardeado con impulsos de luz que James Joyce llam la carga de la caballera de la luz... (N. del T.: en ingls, the charge of the light brigade un juego de palabras que se refiere a la famosa carga de la brigada ligera) La imagen de TV no es un disparo fijo. No es una foto en ningn sentido, sino un contorno de cosas permanentemente en formacin delineado por el dedo explorador. El resultante contorno plstico aparece al ser atravesado por la luz, no porque la luz lo ilumine, y la imagen as formada tiene la calidad de las esculturas y los conos, antes que de los cuadros. La imagen de TV ofrece al receptor cerca de tres millones de puntos por segundo. De stos, l acepta slo unas pocas docenas a cada momento, a partir de los cuales forma una imagen18. Segn McLuhan, a raz de la baja definicin de la TV los televidentes tienen que llenar los vacos de la imagen, lo que los llevara a involucrarse emocionalmente ms con lo que ven (que para l, paradjicamente, es un medio fro). Ese involucramiento no contradice la hiptesis del menor esfuerzo, porque la TV apela a la mente asociativa/lrica, sin implicar el esfuerzo psicolgico de buscar informacin y analizarla al que se refiere la teora de Herbert Simon. Esta es la razn por la que Neil Postman, un destacado acadmico de los medios de comunicacin, considera que la televisin representa una ruptura histrica con la mente tipogrfica. Mientras que la imprenta favorece la exposicin sistemtica, la TV es ms adecuada para la conversacin informal. Para hacer la distincin ms marcada, en sus propias palabras: La tipografa tiene el sesgo ms fuerte posible hacia la exposicin: una habilidad sofisticada para pensar conceptualmente, deductiva y secuencialmente; valoracin elevada de la razn y el orden; aborrecimiento de la contradiccin; gran capacidad para el distanciamiento y la objetividad; y tolerancia para la respuesta diferida19. En cuanto a la televisin, el entretenimiento es la supra-ideologa para todo discurso televisivo. No importa lo que se muestra o el punto de vista, la presuncin abarcadora es que est ah para nuestro entretenimiento y placer20. Ms all de las discrepancias sobre las implicancias socio-polticas de este anlisis, desde la creencia de McLuhan sobre el potencial comunitarista universal de la televisin hasta las actitudes luddistas de Jerry Mander 21 y algunos de los crticos de la cultura de masas22, los diagnsticos convergen hacia dos puntos fundamentales: algunos aos despus de su desarrollo la televisin se convirti en el epicentro cultural de nuestras sociedades 23, y la modalidad televisiva de comunicacin es un medio fundamentalmente nuevo, caracterizado por su poder de seduccin, su estimulacin sensorial de la realidad y su simple comunicabilidad, en lnea con el menor esfuerzo psicolgico. Liderada por la televisin, en las ltimas tres dcadas hubo una explosin comunicativa en todo el mundo24. En el pas ms orientado a la televisin, Estados Unidos, a fines de los 80 la TV presentaba 3.600 imgenes por minuto por canal. Segn el Informe Nielsen, el hogar estadounidense promedio tena el aparato de TV encendido unas siete horas al da, y la visin real se estimaba en 4,5 horas diarias por da para los adultos. A esto haba que agregar la radio, que ofreca 100 palabras por minuto y era escuchada unas dos horas promedio al da, principalmente en el auto. El diario promedio ofreca 150.000 palabras, y se estimaba que tomaba entre 18 y 49 minutos de tiempo de lectura diario,
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McLuhan (1964: 313). Postman (1985: 87). 20 Ibid. 21 Mander (1978) 22 Mankiewicz y Swerdlow (eds) (1979). 23 Ver Williams (1974); y Martin y Chaudhary (eds) (1983). 24 Williams (1982). Maestra Universidad Nacional de La Plata 2002/4

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mientras que las revistas se ojeaban en unos 6 a 30 minutos, y la lectura de libros, incluyendo los relacionados con las tareas escolares, ocupaba unos 18 minutos por da25. La exposicin a los medios es acumulativa. De acuerdo a algunos estudios, en los hogares estadounidenses con cable se mira ms televisin de aire que en los que no tienen cable. . En total, el adulto estadounidense dedica 6,43 horas por da a los medios de comunicacin26. Este nmero se puede compara (aunque en rigor no sea comparable) con otro dato que contabiliza 14 minutos por da por persona dedicado a la interaccin interpersonal en el hogar27. En Japn en 1992 el tiempo promedio semanal por hogar era de 8 horas 17 minutos al da, unos 25 minutos ms que en 1980 28. Otros pases parecen ser consumidores de medios menos intensivos: por ejemplo, a fines de los 80 los adultos franceses miraban TV slo unas tres horas por da29. Sin embargo, el patrn de comportamiento predominante en todo el mundo parece ser que en las sociedades urbanas el consumo de medios es la segunda categora de actividad en orden de importancia despus del trabajo, y por cierto la actividad predominante en el hogar 30. De todas formas, esta observacin debe ser calificada para entender verdaderamente el rol de los medios en nuestra cultura: escuchar/ver medios de comunicacin no es de ninguna manera una actividad excluyente. En general est combinada con el desarrollo de tareas hogareas, comidas compartidas, interaccin social. Es la casi constante presencia de fondo, el teln de nuestras vidas. Vivimos con los medios y junto a los medios. McLuhan caracteriz a los medios de comunicacin tecnolgicos como materias primas o recursos naturales31. En realidad, los medios, en particular la radio y la televisin, se convirtieron en el medio ambiente audiovisual con el que interactuamos todo el tiempo y de forma automtica. Muchas veces la televisin, sobre todo, es una presencia en el hogar. Un elemento vital en una sociedad en la cual cada vez ms personas viven solas: en los 90, el 25 por ciento de los hogares estadounidenses estaba constituido por una sola persona. Aunque la situacin no es tan extrema en otras sociedades, la tendencia hacia la disminucin del tamao de los hogares es similar en Europa. Podra suponerse que esta presencia penetrante, poderosa de mensajes en imgenes o sonidos subliminalmente provocadores produce un impacto de peso en el comportamiento social. Pero la mayora de la investigacin disponible apunta en sentido contrario. Luego de revisar la literatura disponible, Russell Neuman concluye que los hallazgos acumulados en cinco dcadas de investigacin sistemtica de las ciencias sociales revelan que la audiencia de los medios masivos de comunicacin, joven o no, no est desprotegida, y los medios no son todopoderosos. La teora en desarrollo de efectos modestos y condicionados de los medios ayuda a poner en perspectiva el ciclo histrico del pnico moral respecto a los nuevos medios32. Incluso la andanada de mensajes publicitarios recibida a travs de los medios parece tener un efecto limitado. Segn Draper33, pese a que en Estados Unidos el individuo promedio est expuesto a 1.600 mensajes de publicidad al da, las personas responden (y no necesariamente de forma positiva) a slo unos 12 de ellos. En efecto, McGuire34, luego de revisar la evidencia acumulada sobre los efectos de la publicidad en medios de comunicacin, concluy que no hay evidencia sustancial de impactos especficos de sta en los comportamientos reales, una conclusin irnica para una industria que gastaba en ese momento unos 50.000 millones de dlares al ao. Por qu, entonces, las empresas continan insistiendo con la publicidad? En primer lugar, las empresas trasladan el costo de la publicidad a los consumidores: segn The Economist en 1993 la televisin gratuita en Estados Unidos costaba unos 30 dlares por mes a cada hogar del pas. Pero una respuesta sustancial a tan
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Datos de varias fuentes, citados en Neuman (1991). Datos citados por Sabbah (1985); Neuman (1991). 27 Sabbah (1985). 28 Dentsu Institute for Human Studies/DataFlow International (1994: 67). 29 Neuman (1991); para Japn ver Sato et al. (1995). 30 Sorlin (1994). 31 McLuhan (1964: 21). 32 Neuman (1991: 87) 33 Roger Draper, The Faithless Shepard, New York Review of Books, 26 de junio, citado por Neuman (1991). 34 McGuire (1986). Maestra Universidad Nacional de La Plata 2002/5

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importante pregunta requiere que primero analicemos los mecanismos a travs de los cuales la televisin y otros medios influyen sobre el comportamiento. El punto clave es que mientras que los medios masivos son un sistema de comunicacin de una sola va, el proceso real de comunicacin no lo es, sino que depende de la interaccin entre el emisor y el receptor en la interpretacin del mensaje. Umberto Eco brind una perspectiva aguda para interpretar los efectos de los medios en su trabajo seminal de 1977 titulado Tiene la audiencia malos efectos sobre la televisin? (Chequear tit en castellano). Como Eco escribi: Dependiendo de las circunstancias socioculturales, existe una variedad de cdigos, o ms bien reglas de competencia e interpretacin. El mensaje tiene una forma significante que puede ser llenada con diferentes significados...As creci la sospecha de que el emisor organizaba la imagen televisual en base a sus propios cdigos, que coincidan con los de la ideologa dominante, mientras que los destinatarios llenaban esas imgenes de significados aberrantes de acuerdo a sus cdigos culturales particulares35. La consecuencia de este anlisis es que Una cosa que s sabemos es que no existe una Cultura Masiva en el sentido imaginado por los crticos apocalpticos de la comunicacin de masas porque este modelo compite con otros (constituidos por vestigios histricos, cultura de clases, aspectos de la alta cultura transmitidos a travs de la educacin, etc.) 36. Mientras que los historiadores e investigadores empricos de los medios encontrarn esta afirmacin puro sentido comn, de hecho, al tomarla seriamente, como yo hago, se mina decisivamente uno de los aspectos fundamentales de la teora social crtica desde Marcuse a Habermas. Es una de las ironas de la historia intelectual que precisamente los pensadores que trataban el cambio social fuesen quienes frecuentemente vean a la gente como receptculos pasivos objetos de manipulacin ideolgica, dejando de lado de hecho las nociones de movimientos sociales y cambio social salvo bajo la forma de eventos singulares y excepcionales generados fuera del sistema social. Si las personas tienen algn nivel de autonoma para organizar y decidir su comportamiento, los mensajes enviados a travs de los medios deben interactuar con sus receptores, y entonces la nocin de medios masivos se refiere a un sistema tecnolgico y no a una forma de cultura, la cultura de masas. En efecto, algunos experimentos de psicologa hallaron que aunque la TV presenta 3.600 imgenes por minuto por canal, el cerebro responde conscientemente a slo un estmulo sensorial por cada milln de estmulos enviados37. No obstante, enfatizar la autonoma de la mente humana y de los sistemas culturales individuales al completar el significado real de los mensajes recibidos no implica que los medios son instituciones neutrales, o que sus efectos pueden ser soslayados. Lo que muestran los estudios empricos es que los medios no son variables independientes que inducen el comportamiento. Sus mensajes, explcitos o subliminales, son procesados por individuos ubicados en contextos sociales especficos, que por lo tanto modifican el efecto buscado del mensaje. Pero los medios, y en particular los medios audiovisuales en nuestra cultura, son en efecto el material bsico de los procesos de comunicacin. Vivimos en un ambiente meditico y la mayor parte de nuestros estmulos simblicos provienen de los medios. Incluso, como Cecilia Tichi mostr en su maravilloso libro The Electronic Hearth38, la difusin de la televisin tuvo lugar en un entorno televisivo, es decir una cultura en la cual los objetos y smbolos refieren a la televisin, desde las formas de los muebles domsticos hasta los estilos actorales y los temas de conversacin. El verdadero poder de la televisin, como Eco y Postman tambin sostienen, es que se convierte en el escenario de todos los procesos que pretenden ser comunicados a la sociedad en general, desde la poltica hasta los negocios, incluyendo el deporte y el
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Eco (1977: 90). Ibid.: 98. 37 Neuman (1991: 91). 38 Tichi (1991). Maestra Universidad Nacional de La Plata 2002/6

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arte. La televisin enmarca el lenguaje de la comunicacin societal. Si los anunciantes continan gastando miles de millones de dlares an a la luz de las razonables dudas respecto al verdadero impacto directo de la publicidad sobre sus ventas, la razn puede ser porque una ausencia de la televisin por lo comn equivale a conceder reconocimiento de marca a aquellos competidores que si publicitan. Mientras que los efectos de la televisin en las elecciones polticas son muy diversos, en sociedades avanzadas la poltica y los polticos que no estn en la televisin simplemente no tienen oportunidad de obtener el apoyo de la gente, en tanto las mentes de las personas son informadas fundamentalmente por los medios, con la televisin como el ms sobresaliente entre stos 39. El impacto social de la televisin trabaja de un modo binario: ser o no ser. Una vez que un mensaje est en la televisin puede ser cambiado, transformado o hasta subvertido. Pero en una sociedad organizada en torno a los medios masivos, la existencia de los mensajes que estn fuera de los medios est restringida a las redes interpersonales, por lo que desaparece de la conciencia colectiva. No obstante, el precio que debe pagar un mensaje para estar en televisin no es slo dinero o poder. Es aceptar ser mezclado en un texto multisemntico cuya sintaxis es extremadamente laxa. As, informacin y entretenimiento, educacin y propaganda, relax e hipnosis son todos fundidos en el lenguaje de la televisin. Como el contexto de la recepcin es familiar y controlable para el receptor, todos los mensajes son absorbidos en el clima seguro de situaciones hogareas o cuasi-hogareas (como los bares a los que se asiste a ver deportes, una de las pocas familias extendidas que quedan...). Esta normalizacin de los mensajes, en la que imgenes atroces de guerras reales pueden ser absorbidas casi como parte de pelculas de accin, tiene un impacto fundamental: la nivelacin de todos los contenidos en el marco de imgenes de cada persona. As, como son el tejido simblico de nuestras vidas, los medios tienden a trabajar sobre la conciencia y el comportamiento del modo que la experiencia real acta sobre los sueos, proveyendo la materia prima para nuestro cerebro. Es como si el mundo de los sueos visuales (la informacin-entretenimiento provista por la televisin) devolviera a nuestra conciencia la capacidad de seleccionar, recombinar e interpretar las imgenes y sonidos que generamos a travs de nuestras prcticas colectivas o nuestras preferencias individuales. Es un sistema de retroalimentaciones entre espejos que deforman: los medios son la expresin de nuestra cultura y nuestra cultura trabaja principalmente con los materiales provistos por los medios. En este sentido fundamental, el sistema de medios masivos cumpli con la mayora de las sugerencias de McLuhan a principios de los 60: se trataba de la Galaxia McLuhan40. Sin embargo, el hecho de que la audiencia no es un objeto pasivo sino un sujeto interactivo abri el camino a su diferenciacin y a la consecuente transformacin de los medios de la comunicacin masiva a la segmentacin, personalizacin e individualizacin a partir del momento en que la tecnologa, las empresas y las instituciones permitieron ese movimiento. Los nuevos medios y la diversificacin de la audiencia masiva Durante los aos 80, las nuevas tecnologas transformaron el mundo de los medios de comunicacin41. Los diarios pasaron a ser escritos, editados e impresos a distancia, haciendo posibles ediciones simultneas del mismo diario adaptadas a varias reas importantes (por ejemplo, Le Figaro en diferentes ciudades francesas; The New York Times en ediciones paralelas para la Costa Este u Oeste; International Herald Tribune, impreso todos los das en diferentes lugares de tres continentes, y otros). Los walkmans hicieron de la msica personalmente elegida un ambiente porttil, permitiendo a la gente, en especial adolescentes, levantar paredes de sonidos ante el mundo exterior. La radio se especializ en forma creciente, con estaciones temticas y subtemticas (como las de 24 horas de
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Lichtenberg (de.) (1990). Llamo al sistema de medios electrnicos de comunicacin masiva la Galaxia McLuhan como un homenaje al pensador revolucionario que vio su existencia como un modo caracterstico de expresin cognitiva. No obstante, se debe enfatizar que estamos entrando a un nuevo sistema de comunicacin, claramente diferente del que McLuhan viera, como se trata de sostener en este captulo. 41 Esta seccin se apoya parcialmente en la informacin e ideas sobre nuevos desarrollos en medios de comunicacin en todo el mundo provista por Manuel Campo Vidal, periodista reconocido en Espaa y Amrica Latina, vicepresidente de Antena 3 Televisin: ver Campo Vidal (1996). Para proyeciones sobre estas tendencias elaboradas en el mundo acadmico durante los aos 80, ver tambin Rogers (1986). Para un anlisis visionario de la diversificacin de los medios en una perspectiva histrica, recurr a De Sola Pool (1983). Maestra Universidad Nacional de La Plata 2002/7

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msica ambiental o dedicadas durante meses exclusivamente a un cantante o grupo popular hasta que el nuevo xito es lanzado). Programas de entrevistas radiales llenaron el tiempo de las personas en viaje hacia sus trabajos y de los trabajadores flexibles.. Las VCR explotaron por todo el mundo y en muchos pases en desarrollo se convirtieron en una alternativa importante a las aburridas transmisiones de la televisin oficial42. Aunque la multiplicidad de usos potenciales de las VCR fue explotada totalmente, por la falta de conocimientos tcnicos de los consumidores y por la rpida comercializacin de su uso por parte de los negocios de alquiler de videos, su difusin brind una gran dosis de flexibilidad al uso de los medios audiovisuales. Las pelculas sobrevivieron en la forma de video-cassettes. Los videos musicales, con un 25 por ciento de la produccin total de videos, se convirtieron en una nueva expresin cultural que dio forma a las imgenes de toda una generacin de jvenes y verdaderamente cambi a la industria musical. La posibilidad de grabar programas de TV y verlos en el momento elegido cambi los hbitos de las audiencias televisivas y reforz su selectividad, contrarrestando el modelo de menor resistencia presentado ms arriba. A partir de la VCR, los efectos de cualquier diversificacin futura de la televisin fueron amplificados por la opcin de elegir en segunda instancia de una audiencia con posibilidades de grabar, segmentndola an ms. La gente empez a grabar sus propios eventos, desde vacaciones a celebraciones familiares, produciendo as sus propias imgenes ms all del lbum de fotos. Pese a todos los lmites de esta auto-produccin de imgenes, realmente modific el flujo unilateral de imgenes y reintegr la experiencia de vida con la pantalla. En muchos pases, desde Andaluca al sur de India, la tecnologa de video de comunidades locales permiti el florecimiento de transmisiones locales rudimentarias que mezclaban la difusin de videos con eventos locales y anuncios, muchas veces al borde de las regulaciones de las comunicaciones. Pero la jugada decisiva fue la multiplicacin de los canales de televisin, que llevaron a su diversificacin cada vez mayor43. El desarrollo de las tecnologas de televisin por cable, que sera impulsado en los 90 por la fibra ptica y la digitalizacin, y de la transmisin satelital directa expandieron dramticamente el espectro de transmisiones y presionaron a las autoridades para desregular las comunicaciones en general y la televisin en particular. A continuacin sobrevino una explosin de la programacin de televisin por cable en Estados Unidos y de la televisin satelital en Europa, Asia y Latinoamrica. Al poco tiempo se formaron nuevas redes que amenazaron a las establecidas, y en Europa los gobiernos perdieron gran parte de su control de la televisin. En Estados Unidos el nmero de estaciones de televisin pas durante los 80 de 62 a 330. Los sistemas de cable en grandes reas metropolitanas ofrecen hasta 60 canales, mezclando televisin abierta, estaciones independientes, redes de cable -la mayora especializadas- y televisin paga. En los pases de la Unin Europea, el nmero de redes de televisin aument de 40 en 1980 a 150 a mediados de los 90, siendo un tercio de ellas satelitales. En Japn, la televisin pblica NHK tiene dos redes terrestres y dos servicios satelitales especializados; adems, hay cinco emisoras comerciales. Desde 1980 hasta mediados de los 90, el nmero de estaciones de televisin satelital creci de cero a 300. Segn la UNESCO, en 1992 haba ms de 1.000 millones de aparatos de televisin en el mundo (35 por ciento de los cuales estaban en Europa, 32 por ciento en Asia, 20 por ciento en Norteamrica, 8 por ciento en Latinoamrica, 4 por ciento en el Medio Oriente y 1 por ciento en Africa). La expectativa era que la posesin de aparatos de televisin creciera al 5 por ciento anual hasta el ao 2.000, con Asia liderando la tendencia. El impacto de semejante proliferacin de ofertas televisivas sobre la audiencia fue profundo en cualquier contexto. En Estados Unidos, mientras que en 1980 las tres mayores redes controlaban el 90 por ciento de la audiencia de horario central, su participacin cay al 65 por ciento en 1990 y la tendencia se aceler desde entonces: en 1995 controlan apenas ms del 60 por ciento. La CNN se coloc como el principal productor de noticias del mundo, al punto que en situaciones de emergencia en pases de todo el globo polticos y periodistas por igual recurren a ella en forma constante. En 1995, el embrin de un canal mundial similar en espaol, Telenoticias, fue lanzado por un consorcio de compaas de televisin espaolas, hispano-estadounidenses y latinoamericanas. La televisin satelital directa est penetrando en forma considerable el mercado asitico, transmitiendo desde Hong Kong a toda la regin del Pacfico asitico. Hubbard
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Alvarado (de.) (1988). Doyle (1992); Dentsu Institute for Human Studies/Data Flow International (1994). Maestra Universidad Nacional de La Plata 2002/8

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Communications y Hughes Corporation lanzaron en 1994 dos sistemas competitivos de transmisin satelital directa que venden a la carta casi cualquier programa de cualquier lugar y a cualquiera en Estados Unidos, el Pacfico asitico y Latinoamrica. Las comunidades chinas en Estados Unidos pueden ver a diario las noticias de Hong Kong mientras que los chinos en China pueden acceder a las telenovelas estadounidenses (Falcon Crest tuvo 450 millones de televidentes en China). As, como Francois Sabbah escribi en 1985 en una de las mejores y ms tempranas evaluaciones de las nuevas tendencias en los medios: En suma, los nuevos medios de comunicacin determinan una audiencia segmentada, diferenciada, que, pese a ser masiva en trminos de nmeros, no es ms una audiencia masiva en trminos de simultaneidad y uniformidad del mensaje que reciben. Los nuevos medios no son ms medios masivos en el sentido tradicional que implica enviar un nmero limitado de mensajes a una audiencia masiva homognea. A raz de la multiplicidad de mensajes y emisores, la audiencia misma se vuelve ms selectiva. La audiencia buscada tiende a elegir los mensajes, profundizando as la segmentacin, aumentando la relacin individual entre el emisor y el receptor 44. Youichi Ito, analizando la evolucin de los usos de los medios en Japn, tambin concluy que hay un pasaje de una sociedad de masas a una sociedad segmentada ( Bunshu Shakai), como resultado de las nuevas tecnologas que se centran en informacin especializada, diversificada, de tal manera que la audiencia se torna cada vez ms segmentada por ideologas, valores, gustos y estilos de vida45. As, a partir de la diversidad de los medios y la posibilidad de enfocar la audiencia, podemos decir que en el nuevo sistema de medios el mensaje es el medio. Es decir, las caractersticas del mensaje definirn las caractersticas del medio. Por ejemplo, si el mensaje tiene que ver con alimentar el entorno musical de los adolescentes (un mensaje muy explcito), MTV se adaptar a los ritos y lenguajes de esta audiencia, no slo en contenido sino en toda la organizacin de la estacin y en la tecnologa y el diseo de produccin/transmisin de la imagen. O, por caso, para producir un servicio de noticias las 24 horas hace falta una diferente puesta en escena, programacin y transmisin, como informes meteorolgicos y shows de inters mundial y continental. En efecto, este es el presente y el futuro de la televisin: descentralizacin, diversificacin y personalizacin. Para los amplios parmetros del lenguaje mcluhaniano, el mensaje del medio (todava operando como tal) est dando forma a diferentes medios para diferentes mensajes. Pese a todo, la diversificacin de los mensajes y expresiones de los medios no implican prdida de control por parte de las grandes corporaciones y gobiernos sobre la televisin. Incluso, la tendencia opuesta es la que se ha estado observando durante la ltima dcada 46. La inversin afluy al terreno de las comunicaciones, a medida que se formaron mega-grupos y se establecieron alianzas estratgicas para conquistar porciones de un mercado en completa transformacin.. En el perodo 1980-95, las tres mayores redes de televisin de Estados Unidos cambiaron de dueo, dos de ellas dos veces: la fusin de Disney con ABC en 1995 marc un quiebre en la integracin de la televisin a emergentes negocios multimedios. TFI, el canal francs lder, fue privatizado. Berlusconi pas a controlar todas las estaciones de televisin privadas en Italia, organizndolas en tres redes privadas. La televisin privada floreci en Espaa, con el desarrollo de tres redes privadas incluyendo a Antena-3, e hizo significativas incursiones en el Reino Unido y Alemania, siempre bajo el control de poderosos grupos financieros, tanto nacional como internacionales. La televisin rusa se diversific, incluyendo canales privados independientes. La televisin en Latinoamrica experiment un proceso de concentracin en torno a unos pocos jugadores grandes. El Pacfico asitico fue el terreno ms disputado por los nuevos magnates de la televisin, como el canal Star de Murdoch, y los viejos conocidos de la industria, como la nueva BBC mundial, envuelta en una competencia con la CNN. En Japn, redes privadas vinieron a competir con la NHK gubernamental: Fuji TV, NTV, TBS, TV Asahi y TV Tokio,
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Sabbah (1985:219). Ito (1991b). 46 Ver, por ejemplo, datos citados en The Economist (1994a); tambin Doyle (1992); Trejo Delarbre (de.) (1988); Campo Vidal (1996). Maestra Universidad Nacional de La Plata 2002/9

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as como operaciones de transmisin por cable y satelitales. Entre 1993-95, se gastaron cerca de 80.000 millones de dlares en programacin televisiva en todo el mundo, y el gasto creci al 10 por ciento anual. Entre 1994 y 1997, se espera que sean puestos en rbita unos 70 nuevos satlites de comunicaciones, la mayora destinados a transmisiones de televisin. El resultado neto de esta competencia y concentracin es que mientras que la audiencia fue segmentada y diversificada, la televisin se volvi ms comercializada que nunca y cada vez ms oligoplica a escala mundial. El contenido de la mayora de la programacin no difiere substancialmente de una red a la otra, si consideramos como un todo la frmula semntica subyacente de la mayora de los programas populares. Pero el hecho de que no todos miran lo mismo al mismo tiempo, y que cada cultura y grupo social tiene una relacin especfica con el sistema de medios, significa una diferencia fundamental vis-a-vis el viejo sistema de medios masivos estandarizados. Adems, la difundida prctica de surfear (mirar varios programas a la vez) introduce la creacin por parte de la audiencia de sus propios mosaicos visuales. Mientras que los medios se volvieron mundialmente interconectados, y los programas y mensajes circulan en una red mundial, no vivimos en una aldea global, sino en chozas personalizadas producidas mundialmente y distribuidas en forma local. Sin embargo, la diversificacin de los medios, por las condiciones de control empresarial e institucional, no transform la lgica unidireccional de su mensaje ni permiti verdaderamente la respuesta de la audiencia, salvo en la primitiva forma de reaccin del mercado. Mientras que la audiencia recibi una materia prima ms y ms diversa para construir la imagen que cada persona tiene del universo, la Galaxia McLuhan permaneci como un mundo con comunicacin unilateral, no interaccin. Fue, y es, la extensin de la lgica de la produccin industrial masiva al campo de los signos, y estuvo lejos, pese al genio de McLuhan, de expresar la cultura de la era de la informacin. Esto es as porque el procesamiento de la informacin va mucho ms all de la comunicacin unidireccional. La televisin necesit a la computadora para liberarse de la pantalla. Pero su acoplamiento, con importantes consecuencias potenciales para la sociedad como un todo, sobrevino despus de un largo desvo tomado por las computadoras, que pudieron hablar con la televisin slo despus de haber aprendido a hablar entre ellas. Slo entonces la audiencia pudo tomar la palabra. Comunicacin mediada por computadoras, control institucional, redes sociales y comunidades virtuales La historia recordar que los dos primeros experimentos de lo que Ithiel de Sola Pool llam tecnologas de la libertad fueron inducidos por el Estado: el Minitel francs, como un aparato capaz de conducir a Francia hacia la sociedad de la informacin; la ARPANET estadounidense, predecesora de Internet, como una estrategia militar para posibilitar la supervivencia de las redes de comunicacin en caso de ataque nuclear. Ambos muy diferentes entre s, profundamente enraizados en la cultura e instituciones de sus respectivas sociedades. Leo Scheer resalt sus contrastantes lgicas en una visin sinttica de las caractersticas de cada sistema: Ambos preanunciaron las superautopistas de la informacin, pero sus diferencias rebosan lecciones. En primer lugar, Internet conecta computadoras mientras que el Minitel conecta, va Transpac, centros de servidores que pueden ser interrogados por terminales con poca capacidad de memoria. Internet es una iniciativa estadounidense con proyeccin mundial, iniciada con apoyo militar por empresas de computacin, financiada por el gobierno de Estados Unidos para crear un club mundial de usuarios de computadoras y bancos de datos. El Minitel es un sistema francs que, hasta el momento [1994], no pudo nunca superar las fronteras nacionales por limitaciones regulatorias [extranjeras]. Es el producto de la ms pura imaginacin de tecncratas de Estado de alto nivel en su esfuerzo por remediar la debilidad de las industrias electrnicas locales. Del lado de Internet, la topologa aleatoria de redes locales de fanticos de la computadora. Del lado del Minitel, la disposicin ordenada de la gua telefnica. Internet: un sistema tarifario anrquico de servicios incontrolables. El Minitel: un sistema de kiosco que permite tarifas homogneas y una transparente

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distribucin de las ganancias. Por un lado, el desarraigo y el fantasma de conexiones indiscriminadas ms all de fronteras y culturas; por el otro, la versin electrnica de las races comunitarias47. El anlisis comparativo del desarrollo de estos dos sistemas en relacin con su medio social e institucional puede ayudar a echar luz sobre las caractersticas del emergente e interactivo sistema de comunicacin48. La historia del Minitel: ltat et lamour Teletel, la red que alimenta las terminales de Minitel, es un sistema de videotexto diseado en 1978 por la Compaa Telefnica Francesa e introducido en el mercado en 1984, luego de aos de experimentos localizados. Este sistema, el primero y ms grande de su tipo en el mundo, pese a su tecnologa primitiva, que casi no cambi en 15 aos, tuvo una amplia aceptacin en los hogares franceses y creci hasta alcanzar enormes proporciones. Para mediados de los 90 ofreca 23.000 servicios y facturaba 7.000 millones de francos franceses a las 6,5 millones de terminales Minitel en funcionamiento, y era usado en uno de cada cuatro hogares franceses y por un tercio de la poblacin adulta49. Este xito sorprende ms al compararlo con el generalizado fracaso de los sistemas de videotexto como el Prestel en Gran Bretaa y Alemania o el Captain en Japn, y la limitada receptividad al Minitel u otras redes de videotexto en Estados Unidos 50. Semejante xito tuvo lugar a pesar de la muy limitada tecnologa de video y transmisin: hasta 1990 la velocidad de transmisin era de 1.200 baudios, mientras que un tpico servicio de informacin por computadora en Estados Unidos operaba a 9.600 baudios51. En la base del xito del Minitel hay dos factores clave: en primer lugar, el compromiso del gobierno francs con el experimento como parte del desafo presentado por el informe que Nora y Minc elaboraron sobre la informatizacin de la sociedad en 1978 a pedido del Primer Ministro52. El segundo factor fue la facilidad de su uso y la sencillez de su sistema de facturacin que lo hicieron accesible y confiable para el ciudadano promedio 53. Sin embargo, la gente necesitaba un incentivo extra para usarlo, y aqu reposa la parte ms reveladora de la historia del Minitel54. El compromiso del gobierno, a travs de France Telecom, se mostr de manera espectacular en el lanzamiento del programa: a cada hogar se le dio la posibilidad de recibir gratis una terminal de Minitel en lugar de la usual gua telefnica. Incluso, la compaa telefnica subsidi el sistema hasta que dej de dar prdidas por primera vez en 1995. Era una forma de estimular el uso de las telecomunicaciones, creando un mercado cautivo para la industria electrnica francesa, inmersa en problemas, y, sobre todo, induciendo la familiaridad con el nuevo medio tanto de las empresas como de las personas55. Sin embargo, la estrategia ms inteligente de la telefnica francesa fue abrir el sistema a proveedores privados de servicios, y en primer lugar a los diarios franceses, que pronto se convirtieron en defensores y difusores del Minitel56. Pero haba una segunda gran razn para el uso generalizado del Minitel: la apropiacin del medio por los franceses para su expresin personal. Los primeros servicios provistos por el Minitel eran los mismos que estaban disponibles por va telefnica: gua de telfonos, informe meteorolgico, informacin y reservas de transportes, compra anticipada de entradas para eventos culturales y de entretenimiento, etc. A medida que el sistema y la gente se volvieron ms sofisticados y que miles de proveedores de servicios se conectaron, a travs del Minitel se empez a ofrecer publicidad, telecompras, telebanca y una variedad de servicios para empresas. De todas formas, el impacto social
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Scheer (1994: 97-8), traduccin del autor. Case (1994). 49 Thery (1994); Myers (1981); Lehman (1994). 50 McGowan y Compaine (1989). 51 Thery (1994); Preston (1994); Rosenbaum (1992). 52 Nora y Minc (1978). 53 McGowan (1988). 54 Mehta (1993). 55 Para un anlisis comprensivo de la poltica que llev al desarrollo del Minitel, ver Cats-Baril y Jelassi (1994). 56 Preston (1994). Maestra Universidad Nacional de La Plata 2002/11

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del Minitel fue limitado durante las etapas de desarrollo iniciales57. En trminos de volumen, las consultas a la gua de telfonos representaban ms del 40 por ciento de las llamadas totales; en trminos de valor, en 1988 el 36 por ciento de los ingresos de Minitel provenan del 2 por ciento de los usuarios, que eran empresas58. El sistema explot con la introduccin de lneas de conversacin o messageries, la mayora de las cuales rpidamente se especializaron en ofertas sexuales o relacionadas con el sexo (les messageries roses), que en 1990 equivalan a ms de la mitad de las llamadas59. Algunos de estos servicios eran conversaciones porno-electrnicas, similares al sexo telefnico tan difundido en otras sociedades. La principal diferencia era la accesibilidad de estos servicios por medio de la red de videotexto, y su masiva promocin en lugares pblicos. Pero la mayora de los usos erticos del Minitel fueron iniciados por las propias personas en las lneas de conversacin de inters general. Sin embargo, no se trataba de un bazar de sexo indiscriminado, sino de una fantasa sexual democratizada. La mayora de las veces (segn la propia observacin participante del autor), los intercambios en lnea se basaban en la impersonalizacin de edades, gneros y caractersticas fsicas, por lo que el Minitel se convirti en vehculo de sueos sexuales y personales ms que en el substituto de los bares de ligue. Esta devocin obsesiva hacia el uso ntimo del Minitel fue clave para asegurar su rpida difusin entre los franceses, pese a las solemnes protestas de los puritanos moralistas. Para principios de los 90, cuando la moda se diluy y el carcter rudimentario de la tecnologa limit su sex appeal, los usos erticos del Minitel disminuyeron: las lneas de conversacin pasaron a representar menos del 10 por ciento del trfico 60. Una vez que el sistema estuvo totalmente instalado, los servicios de crecimiento ms rpido en los 90 fueron desarrollados por empresas para su uso interno, con el mximo aumento en el segmento de elevado valor agregado como los servicios legales, que respondan por ms del 30 por ciento del trfico61. De todas maneras, la conexin al sistema de una porcin substancial de la poblacin francesa necesitaba el desvo a travs de su psique individual, y la satisfaccin parcial de sus necesidades de comunicacin, al menos por un tiempo. Cuando en los 90 el Minitel enfatiz su rol como proveedor de servicios, tambin se evidenciaron sus limitaciones inherentes como medio de comunicacin62. Tcnicamente, se apoyaba en tecnologas de video y transmisin muy antiguas, cuya actualizacin obligara a terminar con el atractivo bsico de un aparato electrnico gratuito. Inclusive no se basaba en la computacin personal, sino en terminales bobas, lo que limitaba substancialmente la capacidad autnoma para procesar informacin. Institucionalmente, la arquitectura, organizada en torno a una jerarqua de redes de servidores, con poca capacidad de comunicacin horizontal, tambin era demasiado inflexible para una sociedad tan sofisticada culturalmente como la francesa, una vez que nuevos modos de comunicacin superadores del Minitel estuvieron disponibles. La solucin obvia adoptada por el sistema francs fue ofrecer la opcin, pagando una tarifa extra, de conectarse con Internet. Al hacerlo, Minitel se dividi internamente en un servicio de informacin burocrtico, un sistema en red de servicios para empresas y la puerta de acceso subsidiaria al vasto sistema de comunicaciones de la constelacin Internet. La constelacin Internet La red Internet es la mdula de la comunicacin mediada por computadoras (CMC) a nivel mundial en los 90, puesto que conecta la mayora de las redes existentes. A mediados de la dcada del 90 Internet conectaba 44.000 redes de computadoras y cerca de 3,2 millones de computadoras host en todo el mundo, con unos 25 millones de usuarios estimados y estaba en rpida expansin. Segn un estudio hecho en agosto de 1995 por Nielsen Media Research en Estados Unidos, 24 millones de personas eran usuarias de Internet y 36 millones tenan acceso a ella. Sin embargo, otra encuesta, realizada por Emerging Technologies Research Group entre noviembre y diciembre de 1995, calcul el nmero de estadounidenses que usaban Internet con regularidad en slo 9,5 millones,
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Mehta (1993). Honigsbaum (1988). 59 Maital (1991). 60 Wilson (1991). 61 Ibid. 62 Dalloz y Portnoff (1994). Maestra Universidad Nacional de La Plata 2002/12

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de los cuales dos tercios se conectaban slo una vez a la semana. Sin embargo, las proyecciones indicaban que el nmero de usuarios se duplicaba cada ao63. De todas formas, pese a que hay bastante desacuerdo acerca de cuantos usuarios tiene Internet, hay consenso en que tiene el potencial de explotar en cientos de millones de usuarios para principios del siglo XXI. Los expertos consideran que, tcnicamente, Internet podra conectar algn da 600 millones de redes de computadoras. Esto debe compararse con el tamao de Internet en sus etapas iniciales de desarrollo: en 1973 haba 25 computadoras en la red; a lo largo de la dcada del 70 el mximo de computadoras conectadas fue de 256; a principios de la dcada del 80, luego de una substancial mejora, an estaba limitada a cerca de 25 redes con slo unos pocos cientos de computadoras y algunos miles de usuarios64. La historia del desarrollo de Internet y de la convergencia de otras redes de comunicacin en la red proporciona un material esencial para entender las caractersticas tcnicas, organizacionales y culturales de esta red, abriendo as el camino para estimar sus impactos sociales65. En efecto, se trata de una combinacin nica de estrategia militar, cooperacin cientfica de alto nivel e innovacin contracultural66. En los orgenes de Internet est el trabajo de una de las instituciones de investigacin ms innovadoras del mundo: la Agencia de Proyectos de Investigacin Avanzados (Advanced Research Projects Agency, ARPA) dependiente del departamento de Defensa de Estados Unidos. Cuando a fines de la dcada del 50 el lanzamiento del Sputnik alarm al sector tecnolgico de punta del establishment militar estadounidense, ARPA emprendi una serie de iniciativas, algunas de las cuales cambiaron la historia de la tecnologa e iniciaron la era de la informacin en gran escala. Una de esas estrategias, que desarrollaba una idea concebida por Paul Baran en la Rand Corporation, era disear un sistema de comunicaciones invulnerable a los ataques nucleares. Basado en una tecnologa de comunicacin por conmutacin de paquetes, el sistema volvi a la red independiente de los centros de direccin y control, pues los fragmentos de los mensajes encontraban su propia ruta a travs de la red y eran vueltos a armar coherentemente en cualquier punto de la misma. Luego, cuando la tecnologa digital permiti dividir en paquetes toda clase de mensajes, incluyendo sonido, imgenes y datos, naci una red capaz de transmitir toda clase de smbolos sin usar centros de control. La universalidad del lenguaje digital y la misma lgica interconectiva del sistema de comunicaciones crearon las condiciones tecnolgicas para una comunicacin horizontal y mundial. Inclusive, la arquitectura de esta tecnologa de red es tal que es muy difcil censurarla o controlarla. La nica manera de controlar la red es no estando en ella, y este precio se vuelve muy alto para cualquier institucin u organizacin una vez que la red se difunde y canaliza todo tipo de informacin alrededor del mundo. Aquella primera red, llamada ARPANET en honor a su poderoso promotor, se puso en lnea en 1969. Se abri a centros de investigacin que cooperaban con el departamento de Defensa, pero los cientficos empezaron a usarla para todo tipo de comunicaciones. En determinado momento se volvi difcil separar la investigacin orientada a lo militar de la comunicacin cientfica y a ambas de las conversaciones personales. Entonces, se le dio acceso a la red a cientficos de todas las disciplinas, y en 1983 se traz una divisin entre ARPANET, dedicada a objetivos cientficos, y MILNET, orientada directamente a las aplicaciones militares. La National Science Foundation (NSF) tambin se involucr en la dcada del 80, creando otra red cientfica, CSNET, y -en cooperacin con IBMtambin otra para acadmicos no cientficos, BITNET. Pero todas las redes usaban ARPANET como su sistema de comunicacin. La red de redes que se form durante la dcada de los 80 fue llamada ARPA-INTERNET, luego INTERNET, an financiada por el departamento de Defensa y operada por la National Science Foundation.
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McLeod (1996). Sullivan-Trainor (1994); Business Week (1994a); Hafner y Markoff (1991); El Pas/World Media (1995); McLeod (1996). 65 Para un anlisis documentado e inteligente de los orgenes, desarrollo y caractersticas de Internet y otras redes CMC, ver Hart et al. (1992); Rheingold (1993). Para un estudio emprico del crecimiento de Internet, ver Batty y Barr (1994). Para una discusin de las perspectivas de Internet, ver el estudio de la Rand Corporation, disponible slo en lnea al momento de la escritura de esta obra: Rand Corporation (1995). 66 Hafner y Markoff (1991). Maestra Universidad Nacional de La Plata 2002/13

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Para que la red pudiese mantener su fantstico crecimiento en el volumen de comunicaciones, la tecnologa de transmisin tuvo que ser mejorada. En la dcada de los 70, ARPANET usaba enlaces de 56.000 bits por segundo. En 1987, las lneas de la red transmitan 1,5 millones de bits por segundo. Para 1992, NSFNET, la red que constituye la mdula de Internet, operaba a velocidades de transmisin de 45 millones de bits por segundo: capacidad suficiente para enviar 5.000 pginas en un segundo. En 1995, la tecnologa de transmisin de gigabits estaba en etapa de prototipo, con una capacidad equivalente a transmitir la biblioteca del Congreso de Estados Unidos en un minuto. Sin embargo, slo con capacidad de transmisin no alcanzaba para establecer un entramado de comunicaciones mundial. Adems, las computadoras deban ser capaces de hablar entre s. El obstculo se super con la creacin de Unix, un sistema operativo que permite el acceso a una computadora desde otra. El sistema fue inventado por los Bell Laboratories en 1969, pero recin alcanz un uso masivo despus de 1983, cuando investigadores de Berkeley (tambin financiados por ARPA) adaptaron al Unix el protocolo TCP/IP que hizo posible que las computadoras no slo se comunicasen sino tambin que codificaran y decodificaran los paquetes de datos que viajaban a altas velocidades por la trama de Internet. Como la nueva versin de Unix se financi con fondos pblicos, el software estuvo disponible al costo de distribucin. A medida que las redes locales y regionales se conectaron unas con otras naci la interconexin a gran escala, y empez a difundirse a todas partes all donde hubiese un telfono y las computadoras estuviesen equipadas con un mdem, una pieza poco costosa. Detrs del desarrollo de Internet estaban las redes cientficas, institucionales y personales, intersectndose con el departamento de Defensa, la National Science Foundation, universidades importantes en investigacin y think-tanks especializados en tecnologa como el Lincoln Laboratory del Massachusetts Institute of Techonology (MIT), el Stanford Research Institute (SRI), Palo Alto Research Corporation (financiada por Xerox), los Bell Laboratories de ATT, la Rand Corporation, Bolt, Beranek & Newman (BBN) -la compaa donde se invent el protocolo TCP/IP- y muchos ms. En el perodo 1950-1970, actores tecnolgicos clave, como J. C. R. Licklider, Douglas Engelbart, Robert Taylor, Ivan Sutherland, Lawrence Roberts, Robert Kahn, Alan Kay, Robert Thomas y el resto, iban y venan entre estas instituciones, creando un milieu de innovacin interconectado cuya dinmica y metas se autonomizaron en buena medida de los propsitos especficos de la estrategia militar o la interconexin de supercomputadoras. Eran cruzados tecnolgicos, convencidos de que estaban cambiando el mundo, como eventualmente hicieron. Pero sta es slo una cara de la moneda, porque paralelamente a los esfuerzos del Pentgono y las autoridades cientficas por establecer una red universal de computadoras de acceso pblico, dentro de ciertas normas aceptables de uso, emergi una amplia contracultura en Estados Unidos, muy a menudo asociada en cuanto a mentalidad con las reverberaciones de los movimientos de los aos 60, en su versin ms utopista y libertaria. Un elemento importante del sistema, el mdem, fue uno de los avances tecnolgicos que surgi de los pioneros de esta contracultura, originalmente bautizados hackers antes de que el trmino cobrara una connotacin negativa. El mdem fue inventado en 1978 por dos estudiantes de Chicago, Ward Christensen y Randy Suess mientras trataban de encontrar una manera de transferir programas entre microcomputadoras por va telefnica, para no tener que recorrer en el invierno de Chicago las largas distancias que los separaban. En 1979 los estudiantes difundieron el protocolo XModem, que permita a las computadoras transferir archivos directamente sin pasar por un sistema de host. Esta tecnologa la difundieron a costo cero, pues su intencin era propagar lo ms posible las capacidades de comunicacin. Las redes de computadoras excluidas de ARPANET (reservada en un principio a la elite cientfica de las universidades) encontraron un modo de comunicarse entre s a su propia manera. En 1979, tres estudiantes de Duke University y University of North Carolina, no incluidas en ARPANET, crearon una versin modificada del protocolo Unix que posibilit conectar computadoras a travs de las lneas telefnicas comunes. El primer uso fue iniciar un foro de discusin sobre computadoras en lnea, Usenet, que pronto se convirti en uno de los medios de conversacin electrnica de gran escala. Los inventores de Usenet News tambin distribuyeron en forma gratuita su software en un mensaje enviado a los miembros de la conferencia de Unix.
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Irnicamente, este acercamiento contracultural a la tecnologa tuvo un efecto similar al de la estrategia de interconexin horizontal inspirada militarmente: poner medios tecnolgicos a disposicin de quien quiera que tuviese el conocimiento tcnico y una herramienta, la computadora personal, que pronto empezara un espectacular camino doble de aumento de poder y disminucin de precio simultneo. La llegada de la computacin personal y la capacidad de comunicacin de las redes incentivaron el desarrollo de los Bulletin Board Systems (BBS), primero en Estados Unidos, luego en todo el mundo. Las protestas electrnicas por los sucesos de la plaza Tian An Men en China en 1989, canalizadas a travs de redes de computadoras por estudiantes chinos fuera de su pas, fueron una de las ms notorias manifestaciones del potencial de los nuevos artefactos de comunicacin. Los BBS no necesitaban redes sofisticadas, slo PCs, mdems y lneas telefnicas. As, se convirtieron en carteleras electrnicas para todo tipo de intereses y afinidades, creando lo que Howard Rheingold llama comunidades virtuales67. Miles y miles de estas micro redes existen hoy en todo el mundo, cubriendo todo el espectro de la comunicacin humana, desde poltica y religin hasta sexo e investigacin. Para mediados de los 90, la mayora tambin estaba conectada a Internet, aunque mantenan su propia identidad y reglas de comportamiento. Una de las reglas ms importantes era (y es) el rechazo a la intrusin en los BBS de intereses comerciales no declarados. Mientras que se considera legtimo crear BBS comerciales o redes orientadas a los negocios, no lo es invadir ciberespacios creados para otros fines. La sancin contra los intrusos es devastadora: miles de mensajes hostiles incendian al mal ciudadano electrnico. Cuando la falta es especialmente grave, archivos enormes son enviados al sistema culpable, causando su paralizacin y, por lo general, provocando que la computadora host expulse al culpable de la red. Esta cultura electrnica marc para siempre la evolucin y uso de la red. Mientras que las facetas ms heroicas y la ideologa contracultural se desvanecen con la generalizacin del medio a escala mundial, los rasgos tecnolgicos y los cdigos sociales que se desarrollaron con el uso libre de la red son el marco de su utilizacin. En la dcada del 90, las empresas advirtieron el extraordinario potencial de Internet, al tiempo que la National Science Foundation decidi privatizar parte de las operaciones ms importantes y ponerlas en manos de los grandes consorcios corporativos (ATT, MCI-IBM y otros). El carcter comercial de Internet creci a una tasa acelerada: el nmero de dominios (o sub redes) comerciales, que era de cerca de 9.000 en 1991, haba trepado a 21.700 para fines de 1994 68. Se crearon numerosas redes comerciales, que provean servicios en base a una grilla estructurada con tarifas ajustables. Sin embargo, debido a la capacidad de la red, la mayor parte del proceso de comunicacin era, y an es, en buena medida espontneo, desorganizado y diversificado en cuanto a propsitos y origen. De hecho, los intereses comerciales y gubernamentales coinciden en favorecer el uso expansivo de la red: cuanto ms grande la diversidad de mensajes y participantes, tanto mayor la masa crtica en la red y, por lo tanto, su valor. La coexistencia pacfica de intereses y culturas diversas en la red tom la forma del World Wide Web (WWW, o la Web), una red de redes flexible dentro de Internet, donde instituciones, empresas, asociaciones e individuos crean sus propios lugares ( sites), partiendo de la base de que cualquiera con acceso puede producir su propia pgina ( home page), hecha con diferentes collages de texto e imgenes. La Web -ayudada por el software desarrollado por primera vez por Mosaic (un programa para navegar la Web inventado en 1992 por estudiantes en Illinois, en el National Center for Supercomputing Applications)- abri el camino a comunidades de intereses y proyectos en la red, superando el catico -y costoso en trminos de tiempo- navegar de Internet antes de su aparicin. A partir de estos grupos, individuos y organizaciones pudieron establecer interacciones plenas de sentido en lo que se ha convertido, literalmente, en una telaraa mundial69 de comunicacin individualizada e interactiva70. El precio por una participacin as de diversa y extendida implica, al mismo tiempo, dejar que florezca la comunicacin espontnea, informal. El carcter comercial del ciberespacio se acercar ms a la experiencia histrica de los vendedores callejeros que

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Rheingold (1993). Business Week (1994). 69 N. del T.: traduccin de las palabras World Wide Web. 70 Markoff (1995). Maestra Universidad Nacional de La Plata 2002/15

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surgieron de la vibrante cultura urbana que a los shopping centers diseminados en el aburrimiento de los suburbios annimos. Pero las dos fuentes de Internet, el establishment cientfico-militar y la contracultura de la computadora personal tenan algo en comn: el mundo universitario. El primer nodo de ARPANET fue instalado en 1969 en la UCLA, y seis nodos ms se sumaron en 1970-71 en la University of California-Santa Barbara, el SRI, la University of Utah, el BBN, el MIT y Harvard. A partir de all se esparcieron bsicamente por la comunidad acadmica, con excepcin de las redes internas de grandes corporaciones del sector electrnico. Este origen universitario de la red fue, y es, decisivo para el desarrollo y difusin de la comunicacin electrnica por todo el mundo. Los principios de la CMC en Estados Unidos tuvieron lugar entre estudiantes de posgrado y profesores de universidades en los primeros aos de la dcada del 90. Un proceso similar ocurri unos pocos aos despus en el resto del planeta. En Espaa, a mediados de los 90 el mayor contingente de interneteros provino de las redes de computadoras montadas en torno a la Universidad Complutense de Madrid y la Universitat Politcnica de Catalunya. La historia parece haber sido la misma alrededor del mundo. Este proceso de difusin centrado en las universidades es significativo porque tiene el ms elevado potencial de difundir tanto el saber especfico como los hbitos de la CMC. Contrariamente al supuesto aislamiento social derivado de la imagen de una torre de marfil, las universidades son importantes agentes de difusin de la innovacin social, a causa de que una generacin de jvenes tras otra pasa por ellas, cobrando conciencia de y acostumbrndose a los nuevos modos de pensar, actuar y comunicarse. A medida que, durante la dcada del 90, la CMC se vuelva omnipresente en el mbito universitario a escala internacional, los graduados que se incorporen en la direccin de empresas e instituciones en los albores del siglo XXI instalarn el mensaje de un nuevo medio en el centro de la escena social. En el ltimo cuarto de siglo, el proceso de formacin y difusin de Internet y las redes de CMC relacionadas molde para siempre la estructura del nuevo medio con la arquitectura de una red, la cultura de quienes trabajan en red y las pautas de comunicacin reales. La arquitectura de red es, y seguir siendo, tecnolgicamente abierta, permitiendo un amplio acceso pblico y limitando seriamente las restricciones gubernamentales o empresarias a ese acceso, aunque la desigualdad social se manifestar poderosamente en el campo electrnico, como analizar ms adelante. Por un lado, esta apertura es la consecuencia del diseo original concebido tanto en funcin de las mencionadas razones militares estratgicas como porque los cientficos que dirigan los programas de investigacin militar as lo queran hacer, para demostrar destrezas tecnolgicas y como un intento de realizacin utpica. Por otro lado, la apertura del sistema deriv del constante proceso de innovacin y acceso libre practicado por los hackers y los aficionados a la computacin, quienes todava pueblan la red por millares. Este esfuerzo constante y multifactico para mejorar las posibilidades de comunicacin de la red es un ejemplo notable de cmo la productividad tecnolgica de la cooperacin a travs de Internet termin mejorando a la propia Internet. Adems, la arquitectura abierta de la red hace muy difcil garantizar la confidencialidad frente a intrusos sofisticados. En enero de 1995, Tsutomu Shimomura, un experto en seguridad informtica del San Diego Supercomputer Center, revel que sus archivos a prueba de intrusos haban sido violados y copiados a computadoras ubicadas en la Rochester University, y que archivos protegidos de diferentes lugares tambin haban sufrido ataques similares. Este hecho aport pruebas de que las protecciones de seguridad en Internet era intiles frente al ataque de software avanzado. Pero Shimomura veng su honor profesional. Fue tras la pista del hacker y, pocas semanas despus y usando medios estrictamente electrnicos, gui al FBI a la vivienda donde arrestaron a Kevin Mitnick, un legendario transgresor del espacio electrnico. De todas formas, este publicitado evento resalt las dificultades de proteger la informacin en la red. Toda la cuestin se redujo a la opcin entre clausurar la Internet existente o buscar otras redes de comunicacin para intercambios comerciales que necesitasen transmisiones de informacin protegidas. Dado que sera casi imposible clausurar Internet en su forma actual (precisamente por la genialidad de los investigadores de ARPA), mi hiptesis es que, lentos pero seguros, los usos comerciales que requieran nmeros de tarjetas de crdito y cuentas corrientes desarrollarn redes independientes, expandindose Internet como un agora electrnica mundial, con su inevitable pequea dosis de desviacin psicolgica.
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La cultura de los usuarios de la primera generacin, con sus corrientes subterrneas utpicas, comunitarias y libertarias, dio forma a la red en dos direcciones opuestas. Primero, tendi a restringir el acceso a una minora de aficionados a la computacin, los nicos capaces y deseosos de dedicar tiempo y energa a vivir en el ciberespacio. De esta era queda un espritu pionero que observa con desconfianza el avance del costado comercial de la red y mira con aprehensin cmo la concrecin del sueo de una comunicacin para todos trae consigo las limitaciones y miserias de la humanidad tal cual es. Pero a medida que los hroes de las primitivas tribus retroceden frente al constante flujo de newbies (novatos), lo que queda de los orgenes contraculturales de la red es la informalidad y el estilo directo de la comunicacin, la idea de que muchos colaboran con muchos y sin embargo cada uno conserva su propia voz y espera una respuesta individual. En efecto, la multipersonalizacin de la CMC expresa en alguna medida la misma tensin que surgi en los 60 entre la cultura del individuo y los sueos comunitarios de cada persona71. De hecho, entre los orgenes contraculturales de la CMC y la principal corriente de interneteros de los 90 hay ms puentes que los que los expertos en comunicacin suelen reconocer. As lo muestra la aceptacin comercial de la revista Wired, creada como un producto contracultural pero convertida en la expresin ms candente de la cultura Internet y el modo de publicitar a mediados de los 90. Entonces, pese a todos los esfuerzos por regular, privatizar y volver ms comercial a Internet y sus sistemas tributarios, las redes de CMC -dentro y fuera de Internet- se caracterizan por su penetracin, su descentralizacin multifactica y su flexibilidad. Se desparraman como colonias de micro-organismos, para seguir la metfora biolgica de Rheingold. De seguro reflejarn los intereses comerciales, en tanto expandirn la lgica controladora de las grandes organizaciones pblicas y privadas a todos los dominios de la comunicacin. Pero a diferencia de los medios masivos de comunicacin de la Galaxia McLuhan, estas redes poseen como propiedades tecnolgicas y culturales intrnsecas la interactividad y la personalizacin. Sin embargo, acaso estas potencialidades se traducen en nuevos modos de comunicacin? Cules son los atributos culturales que surgen del proceso de interaccin electrnica? Pasemos a examinar el magro material emprico en este terreno. La sociedad interactiva La comunicacin mediada por computadoras es demasiado reciente y ha sido demasiado poco probada al momento de escribir esto (1995) como para haber sido objeto de investigacin rigurosa y confiable. La mayora de la evidencia ms frecuentemente citada es anecdtica y algunas de las ms agudas fuentes son en realidad reportes de periodistas. Adems, los cambios en la tecnologa son tan veloces y la difusin de la CMC es tan rpida que la mayora de las investigaciones disponibles, que datan de los aos 80, son casi inaplicables a las tendencias de los 90, que es justamente cuando la nueva cultura comunicativa est cobrando forma. Sin embargo, es til metodolgicamente discutir las implicancias sociales de los nuevos procesos de comunicacin incluso con las restricciones del material emprico y a pesar de ciertos descubrimientos contradictorios. En mi caso, usar una seleccin no exhaustiva de bibliografa de las ciencias sociales sobre CMC para sugerir algunas lneas de interpretacin tentativas acerca de la relacin entre comunicacin y sociedad bajo las condiciones de la tecnologa interactiva de raz computacional.72 En primer lugar, la CMC no es un medio de comunicacin generalizado y no lo ser en el futuro ms cercano. Aunque su uso se expande a tasas espectaculares, excluir durante mucho tiempo a la amplia mayora de la humanidad, a diferencia de la televisin y otros medios de comunicacin. Seguramente en 1994 ms de un tercio de los hogares estadounidenses estaban equipados con computadoras personales, y el gasto en PCs por primera vez igual a las compras de televisores. Europa Occidental tambin experiment una fiebre de compras de computadoras desenfrenada a mediados de los 90, pero las tasas de penetracin en los hogares se mantenan en un nivel inferior (menos del 20 por ciento si excluimos las terminales de videotexto). El Japn est considerablemente retrasado en computadoras hogareas y uso de la computadora fuera de
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Gitlin (1987); Rand Corporation (1995). He usado en abundancia una excelente seleccin de bibliografa sobre comunicacin mediada por computadoras preparada por Rod Benson (1994), estudiante de posgrado en la UC Berkeley. Para alguna evidencia emprica sobre el Japn, basada en el anlisis de una encuesta hecha en 1993, ver Sato et al. (1995). Para una reflexin intelectual sobre la cultura de Internet ver el agudo libro de Turkle (1995). Maestra Universidad Nacional de La Plata 2002/17

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la oficina73. El resto del mundo (excluyendo Singapur), no obstante las elevadas tasas de crecimiento en la penetracin informtica -con excepcin de Africa-, estaba claramente en una era comunicacional diferente, sin importar los beepers y pagers que suenan por toda la regin del Pacfico asitico. Esto cambiar con el tiempo, no cabe duda, pero deber pasar un lapso muy largo antes de que la tasa de difusin de la CMC interactiva alcance a la de la televisin74. Una cuestin diferente, que analizar en la seccin siguiente, es la del uso de la comunicacin interactiva en la operacin de sistemas multimedia. Esta probablemente se difunda, en versiones extremadamente simplificadas, a grandes porciones de la poblacin en muchos pases. Pero la CMC en s misma seguir siendo el campo de un segmento educado de la poblacin de los pases ms avanzados, contados por decenas de millones pero sin dejar de ser una elite tomados a nivel mundial. Incluso el nmero de usuarios de Internet citado ms arriba ha sido puesto en duda por expertos reconocidos basndose en que la conexin a Internet no necesariamente implica un uso real de la misma, y ni que hablar del multiplicador usado habitualmente en las estimaciones que asigna diez personas por cada conexin75. Pero an entre aquellos que la usan slo una minora es realmente activa en el medio. Una encuesta a usuarios estadounidenses de BBS, publicada en 1993, seal que slo el 18 por ciento era activo con una frecuencia semanal; que el nmero de llamadas promedio era de 50 por semana y por BBS; que el 38 por ciento de las operaciones eran cargas del sistema; y que el 66 por ciento del contenido estaba en realidad dedicado a cuestiones relacionadas con la computacin76. Como era de esperar, las encuestas a dueos de PCs muestran que son ms adinerados que el promedio, con empleos de tiempo completo, solteros y con menos probabilidades de estar jubilados77. La gran mayora de los usuarios de computadoras, al igual que los usuarios de BBS son hombres. En cuanto a los usuarios de Internet, un relevamiento hecho a partir de una muestra nacional en Estados Unidos mostr que el 67 por ciento de quienes tienen acceso a Internet son hombres, ms de la mitad con edades entre 18 y 34. El ingreso familiar mayoritario estaba entre los 50.000 y 75.000 dlares y las ocupaciones ms frecuentemente mencionadas eran educacin, ventas e ingeniera78. Otra encuesta, de 1995 y tambin sobre Estados Unidos, volvi a encontrar que el 65 por ciento de los usuarios eran hombres con dinero (ingreso familiar promedio 62.000 dlares), aunque un poco ms viejos que lo que mostraban otros estudios (promedio de edad 36 aos) 79. Entonces, la CMC se presenta como el medio de comunicacin del segmento con ms dinero y ms educado de la poblacin de los pases ms ricos y cultos, y las ms de las veces habitantes de las ms grandes y sofisticadas reas metropolitanas. Claramente, el uso de la CMC se expandir en el futuro cercano, particularmente a travs del sistema educativo, y alcanzar a importantes proporciones de la poblacin en el mundo industrializado: no ser un fenmeno exclusivo de una elite, aunque estar lejos de la penetracin de los medios masivos de comunicacin. De todas formas, el hecho de que se expandir en oleadas sucesivas, empezando por una elite cultural, implica que los hbitos de comunicacin se conformarn con la prctica de los primeros usuarios. Cada vez ms la CMC ser un factor clave que influir la cultura del futuro, y cada vez ms tambin las elites que le dieron forma tendrn ventajas estructurales en las nuevas sociedades resultantes. As, aunque la CMC est revolucionando verdaderamente el proceso de comunicacin, y por medio de ste la cultura como un todo, esta revolucin se desarrolla en crculos concntricos, que empiezan por los niveles de mayor educacin y poder adquisitivo, y probablemente sea incapaz de alcanzar a grandes segmentos de las masas incultas y los pases pobres. Por otro lado, dentro del segmento de usuarios regulares de la CMC, el medio parece favorecer una comunicacin desinhibida y estimular la participacin de los trabajadores de menor status en redes
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Ver Business Week (1994a); Business Week (1994e, f, g); El Pas/World Media (1995). Para datos sobre la difusin de la comunicacin electrnica en el Japn, ver Soumu-cho Toukei-kyoku (Bureau of Statistics, Management and Coordination Agency) (1995); Ministry of Posts and Telecommunications (1994a); Japan Information Processing Center (1994). 74 Hamelink (1990). 75 Estimaciones revisadas por John S. Quarterman, University of Texas at Austin, publicadas por el New York Times, 10 de agosto, 1994. 76 Rafaeli y LaRose (1993). 77 Schweitzer (1995); Sato et al. (1995). 78 Lohr (1995). 79 McLeod (1996). Maestra Universidad Nacional de La Plata 2002/18

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de empresas80. En la misma lnea, las mujeres y otros grupos oprimidos de la sociedad parecen tener ms probabilidades de expresarse abiertamente gracias a la proteccin del medio electrnico, aunque debemos tener en cuenta que, como un colectivo, las mujeres son una minora dentro de los usuarios hasta el momento81. Parece como si el simbolismo del poder inherente a la comunicacin cara a cara no hubiese encontrado an correlato en la CMC. A raz de la novedad histrica del medio y un cierto mejoramiento del status de poder relativo de los grupos tradicionalmente subordinados, como las mujeres, la CMC pudo ofrecer un camino para revertir las tradicionales luchas de poder en el proceso de comunicacin. Trasladando el centro del anlisis desde los usuarios a los usos, hay que enfatizar que una abrumadora proporcin de la CMC tiene lugar en el trabajo o en situaciones relacionadas con ste . He discutido en los captulos 3 y 4 la importancia crtica de la computadora en relacin con la nueva forma de organizacin en red y las condiciones laborales especficas de quienes trabajan de esa forma. En el contexto de este anlisis sobre los impactos culturales, lo que hay que considerar es el isomorfismo simblico que existe entre los procesos de trabajo, los servicios hogareos y el entretenimiento en la nueva estructura de comunicacin. La relacin con la computadora es lo suficientemente especfica como para unificar al trabajo, los hogares y el entretenimiento en el mismo sistema de procesamiento de smbolos? O, por el contrario, el contexto determina la percepcin y los usos del medio? Por el momento carecemos de investigaciones confiables en la materia, pero algunas observaciones preliminares hechas por Penny Gurstein en su tesis doctoral 82 parecen indicar que aunque la gente que usa las computadoras en su casa disfruta manejando a gusto su tiempo y espacio, echan de menos la separacin entre trabajo y ocio, familia y negocios, personalidad y funcin. Podemos decir, como una hiptesis para tener en mente, que la convergencia de la experiencia en el mismo medio borronea en cierto sentido la separacin institucional entre los dominios de la actividad y confunde los cdigos de comportamiento. Ms all de la realizacin de tareas profesionales, los usos de la CMC ya se filtran a todos los campos de la actividad social. Aunque al individuo promedio nunca le agrad demasiado la telebanca (hasta que sea empujado contra su voluntad hacia ella, como suceder), y las telecompras dependen del cercano florecimiento de la realidad virtual multimedia, las comunicaciones personales por medio del correo electrnico abundan y son la actividad de CMC ms frecuente fuera de la oficina83. Su uso extendido no substituy la comunicacin interpersonal, sino la telefnica, puesto que los contestadores automticos y los sistemas de operadoras electrnicas haban creado una barrera comunicacional que convirti al e-mail en la mejor alternativa para una comunicacin directa en el momento elegido. El sexo por computadora es otro uso importante de la CMC y est en rpida expansin. Pese a que el negocio de la estimulacin sexual informtica crece a un ritmo acelerado, cada vez ms asociado con la tecnologa de realidad virtual84, la mayor parte del sexo por computadora ocurre en lneas de conversacin, ya en BBS especializadas ya como una derivacin espontnea de la interaccin personal. El poder interactivo de las nuevas redes hizo que esta actividad fuera ms dinmica en la California de los 90 que en la Francia del Minitel de los 80 85. La gente, cada vez ms temerosa del contagio y la agresin personal, busca alternativas para expresar su sexualidad, y en nuestra cultura de sobre-estimulacin simblica la CMC efectivamente ofrece caminos para la fantasa sexual, en particular porque la interaccin no es visual y las identidades pueden ser escondidas. La poltica tambin es un campo de uso creciente de la CMC 86. De un lado, el correo electrnico est siendo usado para la difusin masiva de propaganda poltica con blancos precisos y la posibilidad de interaccin. Grupos fundamentalistas cristianos, la milicia americana en Estados Unidos y los zapatistas en Mxico lideran esta tecnologa poltica87. Pero, adems, la democracia local est siendo
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Sproull y Kiesler (1991); Rand Corporation (1995). Hiltz y Turoff (1993); Sato et al. (1995). 82 Gurstein (1990). 83 Lanham (1993); Rand Corporation (1995). 84 Specter (1994). 85 Armstrong (1994). 86 Abramson et al. (1988); Epstein (1995). 87 Castells, Yazawa y Kiselyova (1996). Maestra Universidad Nacional de La Plata 2002/19

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mejorada a travs de experiencias en participacin ciudadana electrnica, como el programa PEN organizado por la Ciudad de Santa Monica, California88, el cual consiste en que los ciudadanos debatan cuestiones pblicas y hagan conocer sus opiniones al gobierno de la ciudad. Un rabioso debate sobre los sin techo (con su propia participacin electrnica) fue uno de los resultados ms publicitados de esta experiencia a principios de los 90. Ms all de la interaccin social casual y los usos instrumentales de la CMC, los observadores detectaron el fenmeno de la formacin de comunidades virtuales. Por stas se entiende habitualmente, en concordancia con la explicacin de Rheingold89, una red electrnica de comunicacin interactiva auto-definida, organizada en torno a intereses u objetivos comunes, aunque en algunos casos la comunicacin es la meta en s misma. Estas comunidades pueden estar relativamente formalizadas, como en el caso de conferencias albergadas por alguien o BBS, o ser formadas espontneamente por redes sociales que se conectan a la red para enviar y recibir mensajes con cierta frecuencia (sea en tiempo real o no). Decenas de miles de estas comunidades existan en el mundo a mediados de la dcada de los 90, la mayora con sede en Estados Unidos pero cada vez ms a nivel mundial. An no est claro cunta sociabilidad tiene lugar en esas redes electrnicas y cules son los efectos culturales de esta nueva forma de sociabilidad. Pero se puede destacar algo: estas redes son efmeras desde el punto de vista de los participantes. Si bien una determinada conferencia de un BBS puede durar mucho tiempo, en torno a un ncleo de devotos usuarios de computadoras, la mayor parte de las contribuciones a la interaccin son espordicas, y la mayora de las personas entra y sale de las redes a medida que cambian sus intereses o sus expectativas son defraudadas. Adelantar la hiptesis de que dos poblaciones muy diferentes viven en estas comunidades virtuales: una pequea minora de residentes electrnicos que habitan la frontera electrnica90, y una multitud pasajera para quienes sus incursiones en varias redes equivale a explorar diversas vidas en una forma efmera91. Cun especfico es el lenguaje de la CMC como nuevo medio? Para algunos analistas, la CMC, y particularmente el correo electrnico, representa la venganza del medio escrito, el regreso de la mente tipogrfica y la recuperacin del discurso construido, racional. Para otros, en cambio, la informalidad, espontaneidad y anonimato del medio estimulan lo que llaman una nueva forma de oralidad, que se expresa en un texto electrnico 92. Si podemos considerar a la escritura informal y desestructurada de la interaccin en tiempo real como una suerte de charla sincrnica (un telfono que escribe...), tal vez podamos prever la emergencia de un nuevo medio, que mezcle las formas de comunicacin que previamente estaban separadas en diferentes partes de la mente humana. Por sobre todas las cosas, a la hora de medir los impactos sociales y culturales de la CMC debemos tener en cuenta la investigacin sociolgica acumulada que trata sobre los usos sociales de la tecnologa. En particular, la excelente obra de Claude Fischer sobre la historia social del telfono en Estados Unidos hasta 1940 muestra la gran elasticidad social de cualquier tecnologa 93. As, las comunidades del norte de California estudiadas por l adoptaron el telfono para mejorar sus redes sociales de comunicacin y para reforzar sus arraigados hbitos sociales. El telfono fue adaptado, no slo adoptado. Las personas moldean la tecnologa para que satisfaga sus propias necesidades, como ya sostuve ms arriba -en relacin a la recepcin personal y contextual de los mensajes televisivos por parte de la audiencia- y como muestra claramente la adopcin masiva del Minitel por los franceses para calmar sus necesidades de fantasas sexuales. El tipo de comunicacin electrnica de muchos a muchos que representa la CMC ha sido usado en diferentes formas y con diferentes objetivos, tantos como las variaciones sociales y contextuales de sus usuarios. Lo que es propio de la CMC es que, de acuerdo a unos pocos estudios sobre el tema, no substituye a otros medios de comunicacin ni crea nuevas redes: refuerza los patrones sociales preexistentes. La CMC se suma a la comunicacin telefnica o por medios de transporte, expande el alcance de las redes sociales y posibilita que stas
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Varley (1991); Ganley (1991). Rheingold (1993). 90 Ibid. 91 Turkle (1995) 92 John December, Characteristics of Oral Culture in Discourse on the Net, trabajo indito, 1993, citado y resumido por Benson (1994). 93 Fischer (1992). Maestra Universidad Nacional de La Plata 2002/20

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interactuen ms activamente y segn modelos temporales elegidos. En virtud de que el acceso a la CMC est cultural, educativa y econmicamente restringido -y lo seguir estando por largo tiempo-, su impacto cultural ms importante podra ser el reforzamiento de las redes sociales culturalmente dominantes, as como el aumento de su componente cosmopolita y globalizado. Esto no se debe a que la CMC per se sea ms cosmopolita. Como muestra Fischer, las primeras redes telefnicas favorecieron a la comunicacin local ms que a la de larga distancia. En algunas comunidades virtuales, como SFNET en el rea de la Baha de San Francisco, la mayora de los habitus son residentes locales, y algunos celebran peridicamente fiestas cara a cara, para nutrir su intimidad electrnica94. No obstante, las redes electrnicas en general tienden a reforzar el cosmopolitismo de las nuevas clases gerenciales y profesionales que viven simblicamente en un marco de referencia mundial, a diferencia de la mayora de las personas en cualquier pas. As, la CMC puede ser un medio poderoso para fortalecer la cohesin social de la elite cosmopolita, brindando el soporte material a la idea de una cultura mundial, desde lo chic de una direccin de e-mail hasta la veloz circulacin de mensajes de moda. En contraste, para la mayora de la poblacin de todos los pases, la experiencia y usos de la CMC fuera de la oficina estar cada vez ms entrelazada con el nuevo mundo de la comunicacin asociado con el surgimiento de los multimedios.

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