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HUMOR CSMICO

Joe Haldeman
(Recopilador)

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Joe Haldeman
Ttulo original: COSMIC LAUGHTER Edicin en lengua original: Joe Haldeman 1974 M. T. Segur 1977 Traduccin Jorge Snchez 1977 Diseo y realizacin de la cubierta La presente edicin es propiedad de EDITORIAL BRUGUERA, S. A. Mora la Nueva, 2. Barcelona (Espaa) 1 edicin: abril. 1977 Impreso en Espaa Printed in Spain ISBN 84-02-05111-1 Depsito legal: B. 1l.932 - 1977 Impreso en los Talleres Grficos de EDITORIAL BRUGUERA, S. A. Carretera Nacional 152, Km 21,650 Parets del Valls - Barcelona 1977 Escaneado y corregido por: Jota

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ndice Un ligero error de clculo, por Ben Bova Es un pjaro, por es un avin!, por Norman Spinrad Los robots estn aqu, por Terry Carr / de Newton, por Joe Haldeman Los hombres que asesinaron a Mahoma, por Alfred Bester Servir al hombre, por Damon Knight Una bomba en la baera, por Thomas N. Scortia El hechicero negro del castillo negro, por Andrew J. Black Offutt Gallegher Plus, por Henry

Kuttner

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Introduccin Gran parte de la ciencia ficcin es terriblemente seria. Los autores urden historias para advertirnos de que nos estamos agotando. Inventan nuevos universos y nuevas razas de hombres, como marcos y protagonistas de vastos dramas. Con todo el Universo, pasado, presente y futuro, como escenario, no es de extraar que el pincel sea grueso y las pinceladas audaces. La ciencia ficcin hace mucho ruido; el zumbido de las pistolas lanzarrayos, el choque de los planetas, el rugido de las metforas csmicas. Pero si escuchamos atentamente, oiremos una risita ocasional, alguna carcajada, incluso, y ms all a cuatro aos luz al sudeste de Alfa del Centauro un coro de estridentes risas. Porque tambin existe una ciencia ficcin para divertirse. Lo nico que todos los relatos siguientes tienen en comn es que me han hecho rer. Por lo dems, son muy diferentes. Encontramos constantes y burlonas extravagancias en las fabulosas mquinas de Henry Kuttner, pero tambin un relato de Damon Knight que parece muy sensato y serio... hasta la ltima lnea. Tenemos el ms negro de los humores negros y algunas frivolidades puramente divertidas. Ambas cosas en el mismo relato, escrito por una extraa persona con el nombre en minscula, llamada andy offutt. Estn ustedes a punto de conocer a personas tan inverosmiles como Caedman Wickes (investigador privado, especialista en denuncias singulares), un ejrcito de Clark Kents, y Flix Funck, supersiquiatra. Naturalmente, hay unos cuantos sabios distrados, e incluso uno que se desvanece gradualmente. Y las mquinas: un enorme aparato aparentemente construido con la nica finalidad de comer tierra mientras canta St. James Infirmary, una pelota de hojalata con todo el encanto .del Viejo Mundo, un robot transparente enamorado de sus propias vsceras, y una eglatra bomba H que habla y tiene un ojo azul. Pero no todo es frivolidad y ligereza, oh, no! Estos relatos versan sobre temas tan enormemente serios como terremotos catastrficos, un mundo, que se ha vuelto loco, canibalismo, la invasin de las araas, un dispositivo ideado para hacer estallar todo el Universo en calidad de, uh, terapia, Los temas, al menos, son serios JOE HALDEMAN A mi padre y a m madre

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UN LIGERO ERROR DE CALCULO BEN BOVA Nathan French era un matemtico puro. Trabajaba para un laboratorio de investigacin situado en la cumbre de una colina que dominaba la costa del Pacfico, pero su despacho no tena ventanas. Cuando su laboratorio obtena sus ingresos por una investigacin sobre bombas nucleares, Nathan se dedic a hacer ecuaciones para colocar a hombres en la Luna con un mnimo de consumo de combustible. Cuando su laboratorio obtuvo un importante contrato para realizar el proyecto de un vuelo lunar, Nathan empez a preocuparse acerca de la polucin atmosfrica. Nathan no tena mucho aspecto de matemtico. Era alto y delgado, le gustaba jugar a balonmano, hablaba con un ligero ceceo cuando se excitaba, y tena una cara que recordaba claramente a un caballo. Esto le ayudaba a mantenerse puro en otras cosas que no eran las matemticas. Lo nico que permita deducir su clase de trabajo era que, ltimamente, haba empezado a bizquear bastante. Pero no pareca nada nervioso ni impresionable, y an sonrea a menudo, mostrando sus grandes dientes de caballo. Cuando el laboratorio obtuvo su primer contrato (del estado de California) para estudiar la polucin atmosfrica, los puros pensamientos de Nathan se volvieron naturalmente en otra direccin. Creo que es posible encontrar un mtodo para predecir los terremotos dijo Nathan al jefe del laboratorio, el viejo y bondadoso doctor Moneygrinder. Moneygrinder mir fijamente a Nathan por encima de sus bifocales Muy bien, Nathan, hijo mo dijo con entusiasmo. Adelante; puedes intentarlo. Ya sabes que siempre me ha interesado el progreso del hombre en la comprensin de su universo. Cuando Nathan hubo salido del suntuoso despacho del jefe, Moneygrinder alz su panzudo cuerpecito del cmodo silln donde estaba aposentado y se acerc a la ventana. Su despacho tena dos ventanas: una de ellas dominaba una hermosa vista del Pacfico; la otra daba al aparcamiento, para que el jefe pudiera comprobar quin llegaba a trabajar y a qu hora. Y detrs de ese aparcamiento, que estaba medianamente lleno de coches pasados de moda (los negocios no iban bien desde haca varios aos), entre los eucaliptos y la refrescante hierba, haba una pequea elevacin de terreno notablemente recta, de una altura no superior a un metro veinte. Se extenda como un alargado escaln por detrs de toda la fachada del laboratorio, hasta ms all de la iglesia de estuco rosa abandonada en la cresta de la colina. Una pequea elevacin de tierra cubierta de hierba que era denominada la Falla de San Andreas. Moneygrinder contemplaba a menudo la falla desde su ventana, repitiendo mentalmente lo que deba hacer cuando la tierra empezara a temblar. No era miedo, slo prudencia. Una vez haba habido un temblor mientras celebraban una reunin con el personal. Moneygrinder haba saltado por la ventana, atravesado el aparcamiento, y alcanzado el otro lado de la falla (el lado oriental, o seguro) antes de que hombres mucho ms jvenes que l se hubieran levantado de la silla. El personal habl durante meses de la asombrosa agilidad del rechoncho hombrecillo. Justo un ao despus, el aparcamiento estaba ligeramente ms lleno, y algunos de los coches eran nuevos. El tema de la polucin empezaba a interesar, desde el desastroso smog de San Clemente. Y el laboratorio tambin haba logrado conseguir unos cuantos contratos de las Fuerzas Areas... por una cantidad de dinero seis veces mayor que la

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obtenida por el trabajo sobre la polucin. Moneygrinder estaba recostado en el cmodo silln de su despacho, intentando parecer interesado y reservado al mismo tiempo, cosa muy difcil de lograr, pues nunca poda seguir a Nathan cuando el matemtico intentaba explicarle su trabajo. Azi que ez una zimple cueztin de tranzponer la progrezin ceceaba Nathan, hablando demasiado de prisa porque estaba excitado, mientras garabateaba ecuaciones en la pizarra de color fucsia con chirriantes trazos de tiza amarilla. Lo ve? dijo Nathan al fin, colocndose junto a la pizarra. Esta se encontraba totalmente cubierta con sus nmeros y smbolos casi ilegibles. Una nube de polvo amarillo flotaba a su alrededor. Hum... dijo Moneygrinder. De modo que tu conclusin... Ezt perfectamente clara dijo Nathan. Zi ze tiene una aceptable baze de datoz, no zlo ez pozible predecir cundo y dnde ze producir un terremoto, zino tambin cul zer su intenzidad. Moneygrinder entrecerr los ojos. Ests seguro? He repazado la teora con los geofzicos de la Ezcuela Tecnolgica de California y eztn de acuerdo conmigo. Hum. Moneygrinder tabale sobre la superficie de la mesa con sus dedos gordezuelos. Ya s que esto se aparta un poco de la cuestin, Nathan, pero... ah, puedes realmente predecir los terremotos? O no es ms que teora? Claro que puedo predecir loz terremotoz dijo Nathan, sonriendo como la mula Francis; como el del prximo juevez. El del prximo jueves? Z. Habra un gran terremoto el prximo juevez. Dnde? Aqu mizmo. A lo largo de la falla. No! Nathan lanz distradamente al aire un trozo de tiza, pero no pudo volver a cogerla, y cay sobre la moqueta. Moneygrinder, ligeramente ms plido que la tiza, pregunt: Has dicho un gran terremoto? Uh-huh. Es que..., es que los de la Escuela Tecnolgica han hecho la prediccin? No, fui yo. Ellos no eztn de acuerdo. Dicen que tengo un factor gamma invertido en la decimocuarta serie de ecuaciones. La computadora lo est comprobando en este momento. Algo de color volvi a las flccidas mejillas de Moneygrinder. Oh..., oh, comprendo. Bueno, notifcame el resultado de la computadora. Desde luego. A la maana siguiente, mientras Moneygrinder contemplaba la llegada de los coches a travs de los visillos que cubran la ventana de su despacho, son el telfono. Saba que su secretaria haba trasnochado y que an no haba llegado. Frunciendo el ceo, Moneygrinder se aproxim a la mesa y contest personalmente el telfono. Era Nathan. La computadora est de acuerdo con los muchachos de la Escuela Tecnolgica, pero yo creo que la programacin no es correcta. No se puede confiar ciegamente en las computadoras; no son mejores que las personas encargadas de ellas. Comprendo repuso Moneygrinder. Bueno, sigue adelante con las comprobaciones. Sonri con irona al colgar el aparato. El bueno de Nathan! Inmejorable como terico, pero intil en el mundo real.

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Sin embargo, cuando su secretaria apareci y le trajo su caf y pastilla matinales y le mordisque la oreja, coment pensativamente: Quiz debiera hablar con esos banqueros de Nueva York. Pero si dijiste que no necesitaras su dinero ahora que este asunto est cobrando inters ronrone ella. El asinti blandamente. S, pero de todos modos... arrglame una entrevista con ellos para el prximo jueves. Me ir el mircoles por la tarde y me quedar el fin de semana en Nueva York. Ella le mir fijamente. Pero t me dijiste que iramos.,. Ya lo s, ya lo s..., pero los negocios van primero. Puedes coger el avin de la noche del viernes y esperarme en el hotel. Sonriendo, ella contest; S, cario. Matt Climber acababa de llegar de un almuerzo en el Pentgono cuando recibi la llamada telefnica de Nathan. Climber haba trabajado para Nathan haca varios aos. Empez como programador de computadoras, ayudante de Nathan. Al cabo de dos aos se haba convertido en jefe de seccin, y supervisor directo de Nathan. (Slo nominalmente. Nadie poda mandar a Nathan; l trabajaba independientemente.) Cuando Moneygrinder se dio cuenta de que Climber aspiraba a ocupar su propio puesto, el jefe del laboratorio proporcion a su joven ayudante un empleo administrativo en Washington. Una buena experiencia para un ejecutivo que promete. Hola, Nathan, cmo va el trabajo de investigacin? dijo Climber mientras consultaba su agenda de entrevistas. Tena dos conferencias y dos reuniones de personal aquella misma tarde. Espera, espera, no tan de prisa dijo Climber, con acento amistoso, pero expresin sombra. Ya sabes que nadie puede entenderte cuando hablas a esta velocidad. Treinta minutos ms tarde, Climber estaba retrepado en su silln, con los pies encima de la mesa, la corbata floja, el cuello de la camisa abierto y las dos primeras reuniones de su lista tachadas. A ver si lo he entendido bien, Nathan dijo, asiendo el receptor con fuerza. Predices un gran terremoto a lo largo de la falla de San Andreas para el prximo jueves por la tarde a las dos y media, hora del Pacfico. Pero los de la Escuela Tecnolgica y tu propia computadora no estn de acuerdo contigo. Al cabo de otros diez minutos, Climber dijo: S, s..., claro que me acuerdo de que a veces nos equivocbamos en la programacin. Pero t tambin cometas errores. Est bien, est bien..., te dir lo que vamos a hacer, Nathan; sigue verificando las cifras. Si llegas a la conclusin de que la computadora est equivocada y t no, llmame inmediatamente. Me pondr en contacto con el mismo presidente, si es necesario. De acuerdo? Estupendo. No dejes de telefonearme. Colg bruscamente el auricular y puso los pies en el suelo, con la misma expresin de inquietud. El viejo ha perdido un tornillo, se dijo Climber. El prximo jueves. Ja! El prximo jueves. Hummm... Hoje apresuradamente la agenda. Tena una reunin con los de la Boeing el jueves siguiente. Si hay un gran terremoto, toda la maldita costa occidental se hundir en el Pacfico. Vamos a ver..., no seas tonto. Nathan est loco, eso es todo. Sin embargo..., no s si la falla llega tan al norte. Se inclin sobre la mesa y apret el botn del interfono. S, seor Climber? contest la voz de su secretaria. Esa conferencia con los de la Boeing sobre transportes de estratorreactor

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hipersnico del prximo jueves empez Climber, titubeando un momento. Pero, con total decisin, orden: Canclela. Nathan French no era aficionado a la bebida, pero el martes de la siguiente semana fue directamente del laboratorio a un pequeo bar que estaba asentado sobre un saliente rocoso que dominaba el ocano. Estaba extraamente desierto aquel martes por la tarde; de modo que Nathan acapar la completa atencin del preocupado camarero y la prostituta recin pintada que trabajaba durante aquel primer turno con un vestido de cctel exageradamente corto y rociada de penetrante perfume. Vaya desastre, el negocio nunca haba ido tan mal como ayer y hoy gru el camarero. Se agitaba de un lado a otro de la barra, sin nada que hacer. El nico vaso sucio de todo el establecimiento era el de Nathan, y l lo tena agarrado porque le gustaba masticar los cubos de hielo. S convino la chica. A este paso, volver a ser virgen a final de semana. Nathan no dijo nada. Tena la boca llena de cubos de hielo, que masticaba con distrada cacofona. Segua intentando descubrir por qu l y la computadora no coincidan acerca de la decimocuarta serie de ecuaciones. Todo lo dems encajaba a la perfeccin: la hora, el lugar, la intensidad segn la escala de Richter. Pero el vector, el valor direccional..., alguien segua interpretando mal sus instrucciones para la programacin. Era la nica explicacin posible. La bolsa de valores est por los suelos dijo ttricamente el camarero. Mi agente dice que la Boeing va a poner de patitas en la calle a la mitad del personal. El transporte estratorreactor que iban a construir est paralizado. Y el laboratorio de la colina pasar a manos de algunos bancos de la Costa Este. Mene la cabeza lentamente. La muchacha, sentada junto a Nathan con los codos sobre la barra y el sostn relleno de goma espuma claramente perfilado, le sonri y le dijo: Oye, qu te parece si..., muchacho? Slo para que no me olvide de cmo hacerlo, eh? Con un ltimo mordisco al ltimo cubo de hielo, Nathan dijo: Oh, disclpeme, tengo que verificar el programa de la computadora. Por la maana del jueves, Nathan estaba verdaderamente preocupado. No slo la computadora segua insistiendo en que l se haba equivocado en la ecuacin decimocuarta, sino que ninguno de los programadores se haba presentado a trabajar. Evidentemente, uno de ellos quiz todos ellos haba saboteado su programa. Pero por qu? Recorri a grandes zancadas todos los pasillos del laboratorio en busca de algn programador, cualquiera..., pero el laboratorio estaba prcticamente vaco. Slo un puado de personas haba acudido a trabajar, y tras una hora aproximada de conversaciones a media voz en la cafetera, empezaron a desfilar hacia el aparcamiento, donde subieron a sus coches y se alejaron. Dio la casualidad de que Nathan iba por un pasillo cuando uno de los fsicos investigadoresuno nuevo, perteneciente a un departamento con el que Nathan nunca trataba choc con l. Oh, perdone dijo apresuradamente el fsico, haciendo ademn de dirigirse a la puerta que haba al final del corredor. Espere un momento dijo Nathan, asindole por un brazo. Sabe programar una computadora? Uh, no, no s. Dnde se ha metido hoy la gente? se pregunt Nathan en voz alta, sin soltar el brazo del hombre. Es que es una fiesta nacional?

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Pero, hombre, no se ha enterado? pregunt el fsico, con ojos saltones. Habr un terremoto esta misma tarde. Todo el estado de California se hundir en el mar! Ah, es eso. Desasindose, el fsico sigui pasillo abajo. Al llegar a la puerta, grit por encima del hombro: Salga de aqu ahora que an puede! Hacia el este de la falla! Las carreteras se estn llenando muy de prisa! Nathan frunci el ceo. An queda una hora o ms se dijo. Y sigo creyendo que la computadora se equivoca. Me pregunto cules seran los efectos de la marea en el ocano Pacfico si todo el estado se hundiera en el ocano. Nathan no se dio realmente cuenta de que estaba hablando consigo mismo. No haba nadie ms con quien hablar. Excepto la computadora. Estaba sentado en el cuarto de la computadora, absorto todava en las tercas ecuaciones, cuando empez el ruido. Al principio fue apenas audible, como un trueno muy distante. Despus la habitacin empez a temblar y el ruido aument de intensidad. Nathan consult su reloj de pulsera: las dos y treinta y dos. Lo saba! dijo alegremente a la computadora. Lo ves? Apuesto cualquier cosa a que el resto tambin est correcto; incluyendo la ecuacin decimocuarta. Andar por el pasillo era como ir por el corredor de un barco azotado por la tormenta. El suelo y las paredes se balanceaban violentamente. Nathan consigui mantenerse en pie, a pesar de algn que otro tropezn. No se le ocurri que poda morir hasta que sali al exterior. El cielo estaba oscuro, el suelo se mova, y el ruido le ensordeci. Un fuerte viento levantaba polvo por todas partes, aadiendo su estridente furia al torturado lamento de la tierra. Nathan no poda ver a un metro y medio por delante de l. Zarandeado por el viento y con los ojos llenos de polvo, no saba en qu direccin avanzar. Saba que el otro lado de la falla significaba la salvacin, pero dnde estaba? Entonces se produjo un relmpago bblico y el ltimo rugido, estridente, chirriante y atronador. Una tremenda onda de choque lanz al suelo a Nathan, y perdi el conocimiento. Su ltimo pensamiento fue: Yo tena razn y la computadora estaba equivocada. Cuando se despert, el sol brillaba dbilmente a travs de una neblina gris. El viento haba amainado. Todo estaba inslitamente silencioso. Nathan se puso trabajosamente en pie y mir a su alrededor. El edificio del laboratorio an segua all. El estaba en medio del aparcamiento; el nico coche a la vista era el suyo, cubierto de polvo. Ms all del aparcamiento, donde haban estado los eucaliptos, se vea el borde de un acantilado, donde rocas an humeantes y tierra virgen se derrumbaban hacia el mar espumeante. Nathan se acerc tambalendose al borde del acantilado y mir al mar, hacia el este. De algn modo se dio cuenta de que la tierra ms cercana era Europa. Maldita sea dijo con desacostumbrada vehemencia. La computadora tena razn, despus de todo.

ES UN PAJARO, ES UN AVIN! NORMAN SPINRAD El doctor Flix Funck puso torpemente una nueva cinta en la grabadora que tena

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escondida en el cajn central de su mesa mientras la voluptuosa seorita Jones introduca a un nuevo paciente. El doctor Funck contempl con anhelo a la seorita Jones, cuya corta bata blanca de enfermera dejaba adivinar su contenido de la manera ms efectiva sin revelar ninguno de los detalles ms ntimos e interesantes. Si la visin de rayos X fuera realmente posible y no parte del maldito sndrome... Domnate, Funck, domnate!, se dijo Flix Funck por decimosptima vez aquel mismo da. Suspir, se resign, y dijo al joven de aspecto serio que la seorita Jones haba llevado a su despacho: Por favor, sintese, seor... Kent, doctor! repuso el joven, sentndose cuidadosamente en el borde de un silln demasiado relleno enfrente del escritorio de Funck. Clark Kent! El doctor Funck hizo una mueca, y despus sonri dbilmente. Por qu no? dijo, examinando el aspecto del joven. El joven llevaba un arcaico traje azul cruzado y gafas de montura de acero. Su cabello era de un azul acerado. Dgame..., seor Kent, por casualidad sabe dnde se encuentra? Desde luego, doctor! repuso vivamente Clark Kent. Estoy en un gran hospital mental pblico de la ciudad de Nueva York! Muy bien, seor Kent. Y sabe usted por qu est aqu? Creo que s, doctor Funck! contest Clark Kent. Sufro de amnesia parcial! No recuerdo cmo ni cundo vine a Nueva York! Quiere decir que no recuerda su vida pasada? pregunt el doctor Flix Funck. Claro que no, doctor! dijo Clark Kent. Me acuerdo de todo hasta hace tres das, cuando me encontr sbitamente en Nueva York! Y me acuerdo de los ltimos tres das aqu! Pero no me acuerdo de cmo llegu! As pues, dnde viva antes de encontrarse en Nueva York, seor Kent? En Metrpolis! respondi Clark Kent. Eso lo recuerdo muy bien! Soy periodista del Daily Planet de Metrpolis! Es decir, lo soy si el seor White no me ha echado por no presentarme en tres das! Debe usted ayudarme, doctor Funck! Tengo que regresar inmediatamente a Metrpolis! Bueno, lo nico que tiene que hacer es coger el prximo avin sugiri el doctor Funck. No parece haber ningn vuelo de Nueva York a Metrpolis! exclam Clark Kent. Tampoco hay autobuses ni trenes! Ni siquiera pude encontrar un ejemplar del Daily Planet en el quiosco de Times Square! Ni siquiera puedo acordarme de dnde est Metrpolis! Es como si alguna fuerza maligna hubiera borrado todo rastro de Metrpolis de la faz de la Tierra! Este es mi problema, doctor Funck! Tengo que regresar a Metrpolis, pero no s cmo! Dgame, seor Kent dijo lentamente Funck, por qu es tan imperativo que regrese inmediatamente a Metrpolis? Bueno..., uh..., est mi empleo! repuso Clark Kent con desasosiego. Perry White debe de estar furioso a estas alturas! Y est mi chica, Lois Lane! Bueno, quiz no lo sea todava, pero lo ser! El doctor Flix Funck esboz una sonrisa de conspirador. No hay alguna razn ms apremiante, seor Kent? pregunt. Algo que tenga que ver con su identidad secreta? Identidad secreta? balbuce Clark Kent. No s de qu est usted hablando, doctor Funck! Oh, vamos, Clark! dijo Flix Funck. Hay mucha gente que tiene identidades secretas. Yo mismo tengo una. Dgame cul es la suya, y yo le revelar la ma. Puede confiar en m, Clark. El juramento de Hipcrates, y todo eso. Su secreto est a salvo

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conmigo. Secreto? De qu secreto est hablando? Vamos, vamos, seor Kent! apremi Funck. Si quiere que le ayude, tendr que jugar limpio conmigo. No me creo toda esa palabrera humilde y suave de periodista. S quin es usted en realidad, seor Kent. Soy Clark Kent, periodista humilde y suave del Daily Planet de Metrpolis! insisti Clark Kent. El doctor Flix Funck meti la mano en un cajn de la mesa y extrajo un pequeo trozo de roca cubierta con pintura verde. Usted es, en realidad, Supermn exclam, ms rpido que una bala, ms fuerte que una locomotora, capaz de saltar altos edificios de un solo brinco! Sabe qu es esto? chill, lanzando la roca verde a la cara del desventurado Clark Kent. Es kriptonita, eso es lo que es, autntica kriptonita, inspeccionada por el gobierno! Qu me dice de eso, Supermn? Clark Kent, que en realidad es el Hombre de Acero, trat de decir algo, pero antes de que pudiera articular sonido alguno, perdi el conocimiento. El doctor Flix Funck se inclin por encima de la mesa y desabroch la camisa de Clark Kent. Como era de esperar, debajo de su ropa de calle, Kent llevaba un mono de lana teido de azul y carcomido por las polillas, sobre cuya parte delantera haba sido cosida una S de tela burda y desigual. Un caso clsico... murmur para s el doctor Funck. Como sacado de un libro de texto. Incluso ha perdido sus poderes imaginarios cuando le he enseado la falsa kriptonita. Otro trabajo para Supersiquiatra! Domnate, Funck, domnate!, volvi a decirse el doctor .Flix Funck. Meneando la cabeza, toc el timbre para llamar a los enfermeros. Cuando los enfermeros se hubieron llevado al Clark Kent nmero 758, el doctor Flix Funck sac un montn de comics del cajn de su mesa, los extendi encima de ella, los contempl inexpresivamente y gimi. El sndrome de Supermn estaba escapando a todo control. Slo en este hospital, ya hay 758 casos clasificados del sndrome de Supermn, pens desesperadamente, y slo Dios sabe cuntos superchalados esperan ser clasificados en el pabelln de ingresos. Por qu? Por qu? Por qu? murmur Funck, mesndose el cabello cada vez ms escaso. El saba que, naturalmente, la razn bsica, fundamental, ineludible e incurable era que el mundo estaba lleno de Clark Kents. Hombres de maneras humildes y suaves. Perdedores natos. Claro que ninguno de ellos se vea a s mismo como a un inepto. Todos los ratones se consideran leones. Todo el mundo tiene una identidad secreta, la imagen soada de s mismo, posterior de poderes fantsticos, capaz de enfrentarse con situaciones normalmente imposibles... Incluso los psiquiatras tenan identidades secretas, pens abstradamente Funck. Al fin y al cabo. quin ms que Supersiquiatra poda enfrentarse con un pabelln repleto de supermanes? Supersiquiatra! Ms fuerte que un psicpata, violento! Capaz de diagnosticar una verdadera neurosis en una sola sesin! Ms rpido que Freud! Ms hbil que Adler! Este, disfrazado como el doctor Flix Funck, cabeza calva y atormentada del pabelln del sndrome de Supermn de un gran manicomio metropolitano, libra la guerra interminable de la adaptacin. Anlisis neo-freudiano, dicotoma y American Way! Domnate, Funck, domnate! Hay un pequeo Clark Kent en el mejor de nosotros, pens Funck. Esa era la razn de que Supermn hubiera pasado al folklore desde haca tanto tiempo. Supermn y su alter ego, Clark Kent, constituan la expresin franca y perfecta del

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dilema humano (Kent) y la correspondiente realizacin de sus deseos (El Hombre de Acero). Para los nios era normal asimilar el mito sinttico en sus descuidados subconscientes. Pero para ellos tambin era normal superarlo ms tarde. Unas cuantas tendencias esquizoides infantiles nunca perjudican a nadie. Todos los nios estn un poco locos, razonaba sabiamente Funck. Ojal alguien hubiera detenido a Andy Warhol antes de que fuese demasiado tarde! Eso fue lo que abri la ftida lata de gusanos, pens Funck... El furor del pop-art. Repentinamente, los comics dejaron de ser asunto de nios. Repentinamente, los comics pasaron a ser Arte con una A mayscula. Estaban de moda, los llamados adultos ya no se avergonzaban de arrebatrselos a los nios y leerlos ellos mismos. En toda Amrica, hombres de maneras humildes y suaves daban marcha atrs y revivan su juventud a travs de los comics. Millares de patanes de maneras humildes y suaves se identificaban una vez ms con el periodista de maneras humildes y suaves del Daily Planet de Metrpolis. Era como regresar de nuevo a casa. Supermn era la figura que encarnaba perfectamente la realizacin de todos los deseos. Nadie dudaba de que pudiera pulverizar a 007, saltar por encima de un atasco de trfico en la autopista de Long Island de un solo brinco, ver a travs de la ropa femenina con su visin de rayos X, y, voil, el sndrome de Supermn! Primera etapa: la vctima de maneras humildes y suaves se identifica con ese prototipo de todos los zoquetes, Clark Kent. Segunda etapa: empieza a encontrarse cada vez ms parecido a Clark Kent; empieza a soar que es Supermn. Tercera etapa: un momento de intensa frustracin, un desaire de alguna Lois Lane, una reprimenda de algn airado equivalente de Perry White, y algo se rompe, encontrndose en las garras del sndrome de Supermn. Generalmente, todo empezaba con disimulo. La vctima se procuraba un mono de lana, lo tea de azul, cosa una S sobre l, y llevaba ocasionalmente el traje por debajo de su ropa de calle, en das de depresin. Pero una vez dado el primer paso fatal, el sndrome de Supermn era irreversible. La vctima acababa llevando el traje todos los das. Tarde o temprano, la tensin y fatiga de la realidad eran demasiado, y se produca un estado de amnesia temporal. Durante la amnesia, la vctima se tea el cabello del mismo azul acerado que Supermn, se compraba un traje azul cruzado y gafas de montura metlica, se olvidaba de quin era, y una maana se despertaba con una serie de recuerdos extrados de los comics. Era Clark Kent, y tena que regresar a Metrpolis. Ya era bastante horrible que miles de locos se pasearan por la ciudad creyendo que eran Clark Kent, pero lo peor resultaba que Clark Kent era el Hombre de Acero. Eso significaba que miles de hombres adultos se tiraban de los edificios, intentaban detener locomotoras con sus manos desnudas, abordaban a criminales armados en las calles y encontraban otras mil formas de hacerse el harakiri. Y lo peor de todo era que, habiendo tantos superchalados merodeando por el pas, todo el mundo haba visto a Supermn por lo menos una vez, y bastantes de ellos haban conseguido realizar alguna hazaa salvar a una ancianita de una banda de asaltantes, frustrar el inexperto robo a un banco con su sola aparicin, de modo que cada vez era ms difcil convencer a la gente que no exista ningn Supermn. Y cuanta ms gente se convenca de que exista un Supermn, ms gente caa vctima del sndrome, y ms gente se convenca... Funck solt un gruido. Incluso haba un conocido locutor televisivo que sugiri, en broma, la posibilidad de que Supermn fuera real, y los locos fueran todos los que creyeran que no lo era. Funck se preguntaba si eso era posible. Si la cordura estaba definida por la norma, por el estado mental de la mayora de la poblacin, y la mayora de la poblacin crea en

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Supermn, entonces quiz los que no creyeran en Supermn tenan un tornillo flojo... Si los locos estaban cuerdos, y los cuerdos estaban locos, y los locos constituan la mayora, la verdad tendra que ser... Domnate, Funck! grit el doctor Flix Funck. Supermn no existe! Supermn no existe! Funck introdujo nuevamente los comics en el cajn y apret el botn del nterfono. Puede enviarme al prximo superloco, seorita Jones dijo. La voluptuosa seorita Jones pareca muy sonrojada cuando introdujo al siguiente paciente en el despacho del doctor Funk. Funck observ instantneamente que haba en l algo inslito. Llevaba las gafas usuales y el traje azul cruzado usual, pero se poda decir que casi le favorecan. Tena la complexin de un bunker, y el teido azul acerado de su cabello pareca verdaderamente profesional. Funck olfate el dinero. Al fin y al cabo, uno de los poderes de Supersiquiatra era su misteriosa capacidad para calcular instantneamente la cuenta bancaria de un paciente en potencia. Quiz hubiera algn medio para quedarse con aqul en calidad de paciente particular... Tome asiento, seor Kent dijo el doctor Funck. Es usted Clark Kent, verdad? Clark Ken se sent en el borde del silln, sin abandonar la extrema rigidez de sus anchas espaldas. Pues, s, doctor! repuso, Cmo lo ha sabido? He visto su fotografa en el Daily Planet de Metrpolis, seor Kent dijo Funck. He de seguirle la corriente, pens. Aqu hay dinero. El teido est tan bien hecho que debe de haberle costado cincuenta pavos como mnimo! Un buen trabajo para Supersiquiatra!. Bueno, usted dir cul es el problema, seor Kent prosigui. Se trata de mi memoria, doctor! dijo Clark Kent. Al parecer sufro una extraa forma de amnesia! De veras? pregunt suavemente Flix Funck, Ser quiz que..., que se ha encontrado sbitamente en Nueva York sin saber cmo ha llegado hasta aqu, seor Kent? inquiri. Pero esto es asombroso! exclam Clark Kent. Ha dado usted en el clavo! Y no podra ser tambin sugiri Flix Funck que tuviera usted la necesidad de regresar inmediatamente a Metrpolis? Que sin embargo, no encontrara ningn avin, ni tren ni autobs que le llevara hasta all? Que no ha logrado encontrar un ejemplar del Daily Planet en los quioscos de la ciudad? Que, de hecho, ni siquiera recuerda dnde est Metrpolis? Los ojos de Clark Kent parecan a punto de salrsele de las rbitas. Fantstico! exclam. Cmo puede saber todo esto? Es posible que no sea usted un psiquiatra ordinario, doctor Funck? Es posible que el doctor Flix Funck, cabeza calva y atormentada de un pabelln en un gran manicomio metropolitano sea en realidad... Supersiquiatra? Oh! exclam el doctor Flix Funck. No se preocupe, doctor Funck dijo Clark Kent con voz clida y comprensiva, su secreto est a salvo conmigo! Nosotros, los superhroes, tenemos que ayudarnos mutuamente, no es verdad? Hum! dijo el doctor Flix Funck. Cmo era posible que lo supiera? Entonces, tena que ser... Gulp! Aquello era ridculo. Domnate, Funck, domnate! Despus de todo, quin era el psiquiatra all? As que sabe que Flix Funck es Supersiquiatra, eh? dijo astutamente. En ese caso, tambin debe saber que no puede ocultarme nada; que yo tambin conozco su identidad secreta. Identidad secreta? repuso Clark Kent con gazmoera. Quin? Yo? Pero si todo el mundo sabe que slo soy un periodista de maneras humildes y suaves de un gran

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peridico! Con un salvaje alarido, el doctor Flix Funck se inclin repentinamente sobre su mesa y abri de un tirn la camisa del atnito Clark Kent, dejando al descubierto un mono azul muy ajustado con la insignia de una S roja cosida sobre el pecho. Obra de un excelente sastre, pens aprobadoramente Funck. Aj! exclam Funck. As que Clark, el periodista de maneras humildes y suaves, es, en realidad, Supermn! Mi secreto ha sido descubierto! dijo Clark Kent con estoicismo. Espero que crea usted en la Verdad, la Justicia, y la American Way! No se preocupe, amigo Clark. Su secreto est a salvo conmigo. Nosotros, los superhroes, tenemos que ayudarnos mutuamente, no es verdad? Absolutamente! dijo Clark Kent. En cuanto a m problema, doctor Problema? Cmo voy a regresar a Metrpolis? pregunt Clark Kent. A estas alturas, las fuerzas del mal deben de estar disfrutando de un da de fiesta! Mire dijo el doctor Funck. En primer lugar, no hay ninguna Metrpolis, ningn Daily Planet, ninguna Lois Lae, ningn Perry White,-y ningn Supermn. Todo esto son imaginaciones, amigo. Clark Kent contempl al doctor Funck con expresin inquieta. Se encuentra bien, doctor? pregunt solcitamente. Est seguro de que no ha trabajado demasiado? Todo el mundo sabe que hay un Supermn! Dgame, doctor Funck, cundo se dio cuenta de que tena esta extraa dolencia? Es posible que algn trauma infantil le haya inducido a dudar de mi existencia? Quiz su madre... No se meta con mi madre! chill Flix Funck. Quin es el psiquiatra aqu? No quiero or ninguna historia sucia acerca de mi madre. No hay ningn Supermn, usted no es l y puedo demostrarlo! Clark Kent asinti pacientemente con la cabeza. Claro que puede, doctor Funck! le apacigu. Mire! Si usted fuera Supermn no tendra ningn problema. No tendra que... Funck pase nerviosamente la mirada por su despacho. Estaba en el piso dcimo. Tena una ventana. La ventana tena barrotes de acero de treinta milmetros de grosor. No poda hacerse dao, pens Funck. Por qu no? Que se enfrentara con la realidad, l truncara sus delirios de grandeza! Qu estaba diciendo, doctor? pregunt Clark Kent. Si usted fuera Supermn, no tendra que preocuparse por trenes, aviones o autobuses. Usted puede volar, no? Puede retorcer una barra de acero con sus manos desnudas. Pues entonces, por qu no arranca los barrotes de la ventana y regresa volando a Metrpolis? Pues..., pues tiene usted toda la razn! exclam Clark Kent. Naturalmente! Ah... dijo Funck. As que se ha dado cuenta de que ha sido vctima de una ilusin. Progreso, progreso. Pero no crea que ya est completamente curado. Ni siquiera Supersiquiatra puede lograr tanto. Necesitar muchas horas de consulta particular, al modesto precio de cincuenta dlares la hora. Debemos averiguar cules son las causas psicosomticas bsicas que... De qu est hablando? exclam Clark Kent, levantndose de un salto de la silla y despojndose del traje con asombrosa celeridad, dejando al descubierto un mono de Supermn, completado por una capa escarlata de lujoso aspecto que Funck examin vidamente. Corri hacia la ventana. Naturalmente! dijo Supermn. Claro que puedo retorcer una barra de acero con las manos desnudas! Diciendo esto, dobl los barrotes de acero de treinta milmetros con sus manos desnudas como si fueran barras de regaliz, las arranc y salt al alfizar

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de la ventana. Gracias por todo, doctor Funck! dijo. Arriba! Arriba! Y en marcha! Extendi los brazos y salt de la ventana del dcimo piso. Horrorizado, Funck se precipit hacia la ventana y sac la cabeza por ella, esperando ver un terrorfico panorama sobre la acera. En cambio: Una figura cubierta con una capa que disminua rpidamente de tamao planeaba sobre Nueva York. Desde la calle abarrotada de gente, estridentes exclamaciones llegaron a odos del doctor Flix Funck. Mira! En el cielo! Es un pjaro! Es un avin! Es SUPERMN! El doctor Flix Funck vio cmo el Hombre de Acero ejecutaba un giro hacia la izquierda y se diriga hacia el Empire State Building. Durante un momento, el doctor Funck se qued aturdido, perplejo. Despus comprendi lo que haba sucedido y lo que le tocaba hacer. Est loco! grit Flix Funck. Este hombre ha perdido la razn! Le falta un tornillo. Cree que es Supermn, y est tan loco que es Supermn! Ese hombre necesita ayuda. Este es un trabajo para SUPERSIQUIATRA! Y con estas palabras, el doctor Flix Funck salt al alfizar de la ventana, se quit el traje de calle, dejando al descubierto un brillante y ajustado mono rojo con una gran S azul cosida en la parte delantera, y salt de la ventana gritando: Espreme, Supermn, neurtico pattico, espreme! El doctor Flix Funck que, despus de todo, es en realidad Supersiquiatra, gir hacia la izquierda y vol sobre el Hudson en direccin a Metrpolis, en algn lugar ms all de Secaucus, Nueva Jersey,

LOS ROBOTS ESTN AQU TERRY CARR Todo empez cuando acababa de terminar los planos de nuestro nuevo cohete de propulsin a chorro, y me senta un poco cansado. Me acomod en la silla, encend un cigarrillo, y, haciendo un esfuerzo por mostrarme optimista, pens que podramos despachar cualquier cosa a cualquier parte de la Tierra con ms rapidez que antes. Exhal una bocanada de humo que se elev hacia el techo de mi despacho y la contempl con el ceo fruncido. Por todos los demonios, ahora que por fin haba finalizado un proyecto empezado haca dos aos, tendra que sentirme aliviado y contento, no vagamente intranquilo. Nervios, me dije. Demasiado trabajo. Ya era hora de salir a celebrarlo, y sacudir las telaraas de los viejos centros de placer. Alargu la mano hacia el telfono para llamar a Betty a casa. Pero entonces me acord de algo: No haba hablado Betty acerca de una reunin de su maldito Comit Azalea, que tena lugar aquella misma noche? No lo haba anotado yo mismo en un trozo de papel? Saqu la cartera y lo busqu. S, all estaba la nota, y s, aquella reunin era para la noche. Murmur algo intermedio entre una maldicin y un sencillo: Ah, demonios. Entonces vi otra nota, que se haba cado al suelo al sacar la primera. La recog y la mir: era un nmero de telfono. Me dispuse a meterla de nuevo en el departamento de la cartera. Un momento..., de quin era aquel nmero de telfono? Volv a mirarlo, y

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gradualmente not que el ceo arrugaba mi frente. El nmero corresponda a una central telefnica local, pero no lo reconoc. Y estaba escrito por mi propia caligrafa..., tengo una S particularmente defectuosa que parece una especie de serpiente que no saba cundo detenerse. Evidentemente, el trozo de papel estaba justo detrs del que tena la anotacin sobre Betty, de modo que deba de ser reciente. Pero no poda recordar de quin era el nmero, y la nota no me proporcion ninguna pista. Le ha ocurrido a usted alguna vez algo parecido? O quiz es usted una de esas personas que tienen la cartera en orden, sin otra cosa ms que dinero, tarjetas de crdito y fotografas de la esposa y los nios, y quiz un calendario de bolsillo? No, yo escribo notas sobre las cosas que tengo que hacer cuando llego a casa o al despacho, o nombres de libros que quiero consultar algn da, o el nombre de una medicina para la tos, o la direccin particular de alguien. Y, naturalmente, los nmeros telefnicos de la gente. Sin embargo, por regla general, tambin escribo sus nombres. Al cabo de medio minuto de reflexionar sobre el nmero, decid encogerme de hombros y relegarlo al olvido. Volv a meter el papel en la cartera y me puse a mirar el correo que tena en la bandeja de correspondencia. Pero el correo no era interesante, ni siquiera importante, y mi secretaria poda encargarse perfectamente de l. Me volv hacia el calendario que tena sobre la mesa, pero en la agenda no haba nada para aquel da, ni siquiera una comida de negocios. Haba estado tan absorto en el proyecto durante las ltimas semanas que gradualmente me haba escabullido de la corriente de trabajo ejecutivo de la sociedad. Demonios. Volv a acomodarme en la silla, sintindome enormemente aburrido. Y segu pensando en aquel estpido nmero de telfono. Cualquier persona con el dinero suficiente para tener un despacho de cuatro ventanas en el mundo de altas tensiones de 1982 tena que ser una persona decidida, me dije. Saqu el trozo de papel con el telfono escrito, descolgu el auricular, y marque el nmero. La voz metlica de una mujer al otro extremo dijo: 877-0313, o un nmero parecido. Oiga dije yo. Querra saber qu compaa es sa. Hubo dos chasquidos, despus uno. La voz metlica dijo: 877-0313. Perdone insist yo, elevando la voz. Me parece que tenemos una mala conexin. Le preguntaba qu compaa es sa. Ms chasquidos. Cul es su nombre, por favor? pregunto la voz. Acaso es un servicio de contestadores? pregunt. Cul es su nombre, por favor? pregunt nuevamente la voz. Suspir. S, pareca algn servicio de contestadores que no estuviera dispuesto a facilitar ninguna clase de informacin a menos que constaras en la lista aprobada. Soy Charles Barrow. No s si usted... Clic. Clic, clic. Su entrevista es a las cinco de esta tarde dijo la voz. Madison, 723; habitacin 1.100. Mi qu? pregunt. Mire, la verdad es que ni siquiera s con quin voy a hablar. A qu entrevista se refiere? A las cinco de esta tarde. Madison, 723; habitacin 1.100. Entonces se oy un ltimo chasquido, al tiempo que ella colgaba. Me qued mirando el telfono; y despus me ech a rer. Despus dej de rer y me pregunt si no debera sentirme molesto. No estaba molesto, pero pens que quiz debera estarlo. Qu clase de negocio poda permitirse el lujo de provocar la hostilidad

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de los clientes con esa falta de respeto? Esto me devolvi al mismo punto de mis reflexiones cuando me decid a telefonear: Quin estaba al otro extremo de la lnea? Volv a mirar el calendario que haba sobre la mesa y volv a verlo en blanco. Suspirando, escrib: Entrevista Mad., 723; hab. 1.100-5:00. Madison, 723, era un gran edificio de oficinas como la mayor parte de las dems colmenas recin construidas en esa zona. Tena una puerta giratoria de cristal que conduca a un gran vestbulo, punto de partida de ocho ascensores automticos. A aquella hora la mayora de la gente acababa su trabajo; me met en un ascensor que vomit un verdadero cargamento y sub solo al undcimo piso. La habitacin 1.100 estaba al extremo del pasillo de mi derecha: una puerta indefinida con una ventana de cristal esmerilado que ostentaba las letras R.O.B.O.T. Me detuve, mientras las contemplaba; despus llam con los nudillos y entr. Estuve un momento sin ver a la recepcionista. Haba una mesa de teca, imitacin de las danesas de mediados de siglo, con algunos papeles encima y un panel de distribucin telefnica justo detrs. Junto al panel, detrs de la mesa, haba una ruidosa masa de acero bruido con brazos de metal con sus goznes visibles, un globo redondo en, la parte superior del cual sala una red de hilos telefnicos hasta el panel, y un cuello de muelles de acero debajo de esta cabeza globular. Mientras yo titubeaba junto a la puerta, una conocida voz metlica sali de una rejilla que haca las veces de boca. Cul es su nombre, por favor? pregunt la voz. Me qued mirando un momento, cogido por sorpresa. Los robots de uno u otro tipo estaban muy en boga en gran cantidad de industrias (aunque raramente a lo largo del circuito de la avenida Madison), pero la construccin de ste me sorprendi como extremadamente rara. La recepcionista chasque una vez y despus dos, y dijo: Su entrevista es a las nueve de maana por la maana, y comprend que estaba hablando por telfono, no conmigo. Madison, 723; habitacin 1.100, dijo. Aguard a que concluyera el ciclo. A las nueve de maana por la maana. Madison, 723; habitacin 1.100 dijo, y una de las lneas del tablero se desconecto por s sola y se enroll en el panel de la base. La recepcionista dej escapar un zumbido, y despus dio media vuelta par enfrentarse conmigo. Mi nombre es Charles Barrow dije. Tengo una cita. S, seor Barrow dijo la metlica voz femenina. Haga el favor de sentarse. La mquina volvi a dar la vuelta para enfrentarse con el panel. Me sent en el sof, y encend lentamente un cigarrillo para poner en orden mis ideas. Ya estaba en la oficina, y an no haba resuelto la estpida cuestin que me haba llevado hasta all. Qu era aquel lugar? Me inclin hacia delante y pregunt: Qu significa R.O.B.O.T.? R.O.B.O.T. son las letras que forman la palabra robot contest la recepcionista sin volverse. Lo s repuse. Pero qu es R.O.B.O.T.? Se produjo un rpido zumbido dentro de la mquina y entonces dijo: Robot, sustantivo: un aparato o instrumento automtico que realiza funciones normalmente atribuidas a seres humanos o se conduce con lo que parece ser una inteligencia casi humana. Eso est muy bien dije pacientemente. Pero qu es este lugar, esta organizacin? La recepcionista chasque dos veces. 877-0313 dijo. Despus chasque varias veces ms. Cul es su nombre, por

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favor? Soy Charles Barrow. Tengo una cita a las cinco. S, seor Barrow. Haga el favor de sentarse. Me acomod en el sof y esper. Media hora despus segua all sentado, y empezaba a sentirme irritado. No estoy acostumbrado a que me hagan esperar. Reflexion sobre la conveniencia de demostrar mi desagrado a aquella recepcionista-robot evidentemente limitada, o irme sin decir nada. Poda telefonear a Betty y quiz la convenciera para que dejase que las azaleas se las arreglaran solas otra semana ms, y an podramos divertirnos. Decid irme sin decir nada. Cog mi sombrero, me levant... y la recepcionista tuvo un rpido clic-clic-clic-clic y dijo: Ya puede entrar. Yo titube, mirando el impasible rostro de metal en forma de globo con los cordones telefnicos unidos al tablero. Como una medusa de metal, pens airadamente. Debas mirarla y convertirte en estatua de piedra para esperar hasta que el que estuviera dentro quisiera recibirte. El que estuviera dentro... Esto fue lo que me decidi. Sera intil decrselo a la recepcionista-robot, pero el hombre que haba dentro era una cuestin muy diferente. Darte una entrevista para las cinco, y despus hacerte esperar... S, se mereca una o dos palabras. La recepcionista haba alzado un brazo de metal y sealaba una puerta a mi derecha. Me volv y fui hacia ella. Al otro lado de la puerta haba un corredor muy largo, ancho y vaco como el pasillo de un hospital, a excepcin de un par de figuras que vi al fondo yendo de una habitacin a otra. Tambin eran robots. El que vi con mayor claridad corra sobre dos ruedas y tema una serie de brazos metlicos que terminaban en manos muy defectuosas. Gir brevemente su reducida cabeza hacia m, y vi unos brillantes ojos verdes; despus desapareci en el interior de una habitacin. De la puerta ms cercana a m sali otro robot, ste alto y esbelto, bsicamente humano en la construccin: dos piernas y dos brazos, un trax y una cabeza. La cabeza tena tres crculos rojos ms o menos en el lugar donde uno esperaba encontrar los ojos y la boca. Cuando gir y se acerc a m, me di cuenta de que aparentemente ste era el caso, pues los ojos estaban cortados en facetas como los de una abeja y la boca era una rejilla. Se dirigi pesadamente hacia m sobre sus pies de metal, se detuvo y dijo cortsmente: Haga el favor de seguirme. Despus, sin esperar que yo respondiera, dio media vuelta y me condujo hacia el extremo del pasillo. Yo le segu. Llegamos al extremo, donde el corredor torca hacia la derecha, y entonces giramos en esta direccin. Nos cruzamos con varios robots durante el camino: amarillos, azules, grises; bajos y rechonchos que limpiaban el suelo con sus pies de escoba; robotsinspectores con hileras de ojos alrededor de sus cuerpos tubulares en la parte superior e inferior, comprobando minuciosamente el entarimado y el yeso; robots restauradores de forma tan extraa como el que haba visto antes, con llaves de tuerca, destornilladores o herramientas cortantes en lugar de manos; y muchos otros dotados de gran variedad de extensores peculiares, rganos sensorios, manipuladores, y otros accesorios que no tena ni idea de para qu servan. El segundo pasillo tena aproximadamente la longitud de una manzana de casas. El robot que me guiaba me llev hasta el extremo y volvi a girar hacia la derecha. Ante nosotros apareci otro pasillo, que no se diferenciaba en nada de los dos que ya habamos recorrido. Falta mucho todava? pregunt, alcanzando al robot y acomodando mi paso a

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sus largas zancadas. Haga el favor de seguirme dijo, sin volver la cabeza. Me asalt una sospecha. Dgame, saba que se le ha cado un brazo? pregunt. Haga el favor de seguirme dijo, sin detenerse a mirar. Su cabeza est destornillndose dije con apremio. Haga el favor de seguirme repuso. Ni siquiera se produjo el suave chasquido que hizo la recepcionista al conectar su respuesta programada. O bien ste no tena nada ms que decir o bien yo no haba apretado el botn verbal apropiado. Le segu durante un rato, sintiendo crecer mi fastidio a medida que mis pies se cansaban. No soy un hombre peripattico. Llegamos al fondo del tercer pasillo y giramos hacia la derecha. El robot-gua sigui adelante con la misma impasibilidad de siempre, y al extremo del corredor vi una puerta que se pareca sospechosamente a la que haba usado para entrar. Me detuve. Espere un momento! dije. Me ha estado paseando en crculo! Haga el favor de seguirme. Qu seguirle ni qu...! Me largo! Esto lo logr: en el interior del robot se produjo un zumbido y varios chasquidos. Esta es la habitacin dijo, encaminndose a grandes zancadas hacia la puerta ms prxima y abrindola para que yo entrara. Permanec inmvil un momento, mirando hacia la habitacin. Era un cubculo bastante pequeo, de un tamao menor a la mitad de mi propio despacho, sin alfombra ni ventanas. Slo haba un silln giratorio de piel verde en el centro de la habitacin, y enfrente de l vi a un gran robot que pareca ser todo cabeza, y esa cabeza todo ojo. La cabeza con el ojo se volvi lentamente para observarme. No s exactamente qu esperaba encontrar al final del camino. Qu clase de entrevista puede concertar un hombre y despus olvidarla? Un dentista? Un psicoanalista? Un consejero de impuestos? Bueno, fuera lo que fuese lo que yo me hubiera imaginado, inclua a un hombre, no a un robot de un solo ojo. Pero ya estaba all, y la curiosidad es una gran fuerza motivadora cuando se dispone de tiempo suficiente. Entr en la habitacin. El robot-gua cerr la puerta a mi espalda, y o un ligero chasquido no el clic-clic-clic que hacan al seleccionar sus programas, sino un chasquido de cierre. Me volv rpidamente y as el pomo de la puerta. Haga el favor de sentarse dijo una voz que pareca flotar en el aire de la habitacin. La estancia estaba cerrada con llave. Haga el favor de sentarse repiti la voz. Mir a mi alrededor, en busca de otra salida, aunque convencido de que no habra ninguna. En aquel momento, demasiado tarde, se me ocurri pensar que yo era un hombre importante en la industria defensiva del Bloque Occidental, y que el hecho de que yo concertara una cita y despus la olvidara era ms que extrao... era inverosmil, Y all estaba. Haga el favor de sentarse. Mir cautelosamente al gran robot que haba frente al silln. No pareca tener ninguna protuberancia amenazadora; realmente, era ms bien informe a excepcin de la cabeza con su enorme ojo. Con mucho cuidado, me sent en el silln giratorio de piel que estaba enfrente de l. Inmediatamente el ojo del robot empez a girar. De pronto me di cuenta de que el iris estaba marcado con lneas espirales, y ahora que el ojo giraba pareca un remolino, un vrtice de luz que hubiera atrado instantneamente mi mirada y tratara de hacerme clavar la vista en la oscura pupila del centro. Fijamente, fijamente...

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Fijamente, fijamente, fijamente o que deca la voz, lenta y montonamente. Fijamente... Parpade y abandon mi posicin medio recostada en el silln, enderezndome. Ni hablar dije. Duerma dijo la voz. Debe dormir. Dormir, dormir. Tiene mucho sueo... No dije, y apart la vista del ojo. La voz se detuvo; hubo un largo y absoluto silencio en la habitacin. Las luces se amortiguaron hasta apagarse. Entonces o dos chasquidos muy dbiles, y la voz dijo: Ahora est dormido. No, no lo estoy repliqu. Permanecer dormido durante una hora exacta dijo la voz, y entonces se despertar, abandonar este edificio e ir a su casa. No se acordar de haber estado aqu; creer que ha estado en el cine. Tirar la nota con nuestro nmero de telfono y la pgina de su agenda con nuestra direccin, que tiene en el bolsillo de la camisa. Mi silln gir lentamente hasta quedar frente a una pared en blanco, donde apareci una imagen: era el principio de una pelcula sobre frica con subttulos. Abrir los ojos y mirar la pelcula dijo la voz, y entonces la banda sonora penetr por el altavoz escondido. Me puse en pie y me dirig hacia la puerta. Si crean que estaba dormido, quiz hubieran abierto la puerta. En este caso, quiz pudiera irme... no estaba lejos de la puerta de salida que haba visto al extremo del pasillo Di la vuelta al pomo; la puerta no estaba cerrada. Conteniendo la respiracin, la abr lentamente. El robot-gua estaba fuera, bloqueando el paso, y mirndome inexpresivamente con sus ojos rojos de abeja. El robot chasque rpidamente y dijo: Est usted despierto. Intent apartarlo de un empujn, pero el robot extendi sus largos brazos de acero de un lado a otro de la puerta y me oblig a retroceder. Me agach y trat de escabullirme por debajo de los brazos, pero no haba bastante espacio; el robot avanzaba hacia m, sin dejar de chasquear y chisporrotear rpidamente. Est usted despierto. Vuelva a entrar en la habitacin. Vuelva a entrar en la habitacin. No tena eleccin; no me quedaba ms remedio que volver a entrar. El robot retrocedi nuevamente, y cerr otra vez la puerta. Esta vez el chasquido del cerrojo no fue dbil. A mi espalda, la banda sonora de la pelcula enmudeci con un ruido seco y las luces volvieron a encenderse. A travs del altavoz o decir: Est usted despierto. Esto es muy inslito. Siempre he sido muy rebelde al hipnotismo dije. Pero segu sin mirar al ciclpeo robot. Ser mejor que me dejen salir de aqu. Dej dicho adonde iba en mi oficina. Si desaparezco, el FBI sabr dnde buscarme. No dej dicho adonde iba en su oficina replic la voz. Naturalmente, lo hemos comprobado. Siempre somos muy eficientes. Pero esta vez han fallado observ yo. S. Es muy inslito. Ahora mismo voy a verlo dijo la voz, y casi simultneamente o el chasquido del cerrojo al abrirse la puerta. Un pequeo robot entr rodando por la puerta, que se cerr tras l. Su cabeza tena unos sesenta centmetros de dimetro, y pareca correr sobre ruedas de patines. Tres botones negros, aparentemente los ojos, formaban un tringulo cerca de la parte superior de su cara, y cuatro pequeos brazos, de no ms de doce centmetros de longitud, arrancaban de los costados y terminaban en minsculas manos con dedos articulados. La cabeza y el cuerpo eran un solo globo de metal; pareca una extraa pelota, especialmente con su redonda rejilla encarnada, como una boca abierta.

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Es usted? dije con incredulidad. Su voz (el aspecto del robot era tan poco atractivo que inmediatamente pens en l como un ejemplar del gnero masculino) son un poco dolida cuando respondi: S, soy yo... el primer oficial a cargo de la Jurisdiccin Cuatro de la avenida Madison. Soy una mquina muy compleja, programada para determinar mis propias acciones y con un vocabulario de 97.432 palabras, idioma ingls, Lnea Catorce de 1982. La microminiaturizacin y nuestros ltimos adelantos en simulacin del DNA han hecho posible todo esto. Quin demonios es nosotros? pregunt, disponindome a seguirle al ver que rodaba hacia el centro de la habitacin. Se detuvo junto al silln giratorio, y con uno de sus brazos delgados como lpices me indic que tomara asiento. No se me ocurri ninguna razn para no hacerlo, as que le obedec. Muy bien dijo, y su redondeado cuerpo-cabeza pareci acomodarse sobre su base de ruedas. Ya podemos hablar de negocios. Admiro a los hombres que pueden hablar de negocios. Nada de titubeos, ni perder el tiempo con rodeos. De acuerdo? Alz una mano antes de que yo pudiera abrir la boca. No se moleste en contestar; ya s que est de acuerdo. Si contestara no lograramos otra cosa que perder un tiempo precioso. Y vamos a hablar de negocios, no es verdad? As lo espero repuse. Bien, bien. Alz nuevamente los brazos. Muy, pero que muy bien. Vamos a ver... usted pregunta: Quin es nosotros? Una buena pregunta. Llega al meollo de la cuestin. Es decir, es incisiva, mordaz, aguda, penetrante. S? As me lo ha parecido murmur. Ah! dijo. Ah-ah-ah-ah-ah-ah! Esta es mi simulacin de la risa humana... muy buena, creo yo. Me ro porque usted emplea la irona para responder a mi observacin, una forma de comunicacin humana muy peculiar. Gracias a la perfeccin de mis patrones analticos soy capaz de detectar y contestar a ella. Tremendo dije yo. Ah! Ah-ah-ah-ah-ah-ah! Vamos a ver... le dir quines somos. Aunque, para ser sincero, es posible que al principio no me crea. Soy consciente de las desafortunadas limitaciones que incluso los humanos tuvieron en la Lnea Catorce de 1982. Escuche atentamente y con un criterio abierto; somos robots. Se interrumpi, escrutndome con su tringulo de ojos-botones y chasqueando dbilmente en su interior. Le creo dije. S? De verdad? O detecto algo de irona en su voz? Ah-ah? No le respond. Le creo. Entre otras cosas, porque usted tiene aspecto de robot. Ah dijo. S. Una observacin exacta, muy exacta. Gracias dije agriamente. Ahora que eso est aclarado, qu le parece si me cuenta de dnde son? Qu quieren? Y por qu demonios me han trado aqu y han tratado de hipnotizarme? El asinti, y como su cabeza era tambin su cuerpo, el movimiento adquiri el aspecto de una reverencia. Una pelota metlica con todo el encanto del Viejo Mundo, pens. Oh, caramba! Sus preguntas siguen siendo muy acertadas dijo con aprobacin. Permtame que le responda francamente, puesto que admiro la franqueza. Con ella no se pierde el tiempo De dnde somos? S, una excelente pregunta, pero no totalmente exacta. Sera mejor decir de cundo somos. Ve usted la diferencia...? Cundo en lugar de dnde. S, veo que hace un movimiento afirmativo. Bien. Muy bien; somos del futuro. Del futuro repet. El alz la cabeza, inclinndose hacia un lado sobre su base de ruedas al mirarme con atencin. Ah-ah? pregunt.

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No del todo dije. No se preocupe por eso... Limtese a proseguir con su historia. Ah, s. Bueno, somos del futuro. O mejor dicho, de un futuro. Nuestra base es 2044, Pista Siete. Es decir, Lnea Temporal Siete. Est usted familiarizado con la idea de dividir el tiempo en infinitas lneas? Un poco. Es la teora de que en cualquier momento de la historia hay un nmero infinito de futuros posibles, que dependen de pequeas decisiones, factores casuales y cosas por el estilo. Cada futuro posible es una diferente, uh, lnea temporal. Exacto. Ha comprendido muy bien la teora... es decir, con precisin. Y me comprender cuando le diga que esta teora es absolutamente correcta, aunque ahora ya est pasada de moda. En otro tiempo hubo un nmero infinito de lneas temporales, pero ahora slo hay cincuenta y ocho. Qu significa eso? El titube, y despus hizo su pequea afirmacin-reverenda. Veo que debo explicrselo ms detalladamente. En otro tiempo hablando de un modo subjetivo hubo un nmero ilimitado de historias para la humanidad, una infinidad de ellas que se derivaban de cada momento del tiempo. Un verdadero lo. Pero nosotros no hubiramos cambiado las cosas si la humanidad no hubiera sufrido ningn dao en tantas de esas lneas. Guerras, plagas, desequilibrios ecolgicos, desastres naturales de alcance mundial, y muchos etcteras. Como robots no podamos permitirlo, as que en cuanto hubimos dominado los viajes a travs del tiempo, empezamos a trabajar para mejorar las cosas. Hasta ahora hemos eliminado... Hizo una pausa, despus realiz veloces clculos con los dos primeros dedos de la mano izquierda, y prosigui: Hasta ahora hemos eliminado cuatro millones trescientas sesenta y siete mil setecientas dos pestilencias mundiales. Adems, hemos de aadir... ms clculos con los dedos 826 guerras que prcticamente aniquilaban a la humanidad. O quiz la cifra sea 1.652. Bueno, en todo caso, ya comprende a qu me refiero. Bruscamente me di cuenta de que le estaba mirando con fijeza. Me aclar la garganta con timidez y dije: Quiere decir que es usted realmente del futuro? Y que usted y todos estos otros robots estn... uh, organizando la historia? Eso es exactamente. Es necesario para el bien de la humanidad, que es nuestro principal objetivo: no podemos permitir que los hombres sufran dao alguno, o que se lo hagan ellos mismos. El robot exhal una bocanada de aire que se pareci curiosamente a un suspiro. Resultaba comparativamente sencillo antes de descubrir los viajes a travs del tiempo, pero una vez tuvimos el pasado abierto ante nosotros no nos qued otra alternativa que aceptar la responsabilidad adicional. De modo que hemos emprendido nuestra gran campaa para reestructurar todas las historias. Y ahora estamos obteniendo un cierto grado de xito, puesto que en las cincuenta y ocho lneas restantes hemos mantenido a la humanidad con vida hasta el ao 1982. Como es natural, continuamos trabajando para extender esa fecha, as como para mejorar la calidad de las lneas. Cuantos ms hombres vivos haya en una lnea determinada, mejor; lo comprende? Espere un minuto, espere un minuto dije. Un escalofro me recorri la espina dorsal, Acaba de decir que nos han mantenido con vida hasta este ao. Qu hay del prximo? Estaremos muertos entonces? Es sa la razn de que estn ustedes aqu? El robot guard silencio durante largos segundos, no haciendo otro ruido ms que el dbil chasquido que se escapaba de su interior, como una computadora que murmura para s. Despus, dijo: No puedo contarle nada acerca del futuro de su lnea en particular, puesto que nuestro tratamiento hipntico no ha surtido efecto con usted. Ha sido el nico en un milln, sabe?... Nuestra tcnica es muy eficiente, muy refinada, muy complicada. No es simplemente hipnotismo, sino una combinacin de eso con acstica, temperatura ambiente, el ndice psquico que grabamos mientras estaba usted en la sala de

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recepcin... S, qu me dice de eso? interrump. Por qu me hizo esperar tanto? Por qu me hizo dar esa vuelta por los pasillos hasta que finalmente amenac con largarme? El robot guard nuevamente silencio, mirndome impasible con su tringulo de ojosbotones. Al fin, dijo: Lo nico que queremos es retenerle hasta las 6.47 de esta tarde. Si podemos hacerle esperar por su propia voluntad durante parte de ese tiempo, ahorramos gasto de energa y tiempo. Usted comprender que, con cincuenta y ocho lneas que guardar y reestructurar, cualquier pice de energa que logremos economizar puede ser muy importante. El tiempo que usted pas en la sala de recepcin y los pasillos nos ha ahorrado la electricidad y depreciacin de maquinara que, de otra forma, habra tenido que emplearse en mostrarle un documental sobre Nueva Tasmania. Multiplique este ahorro por cincuenta y ocho lneas, y considere que en cada lnea tenemos entre doce mil y treinta y siete mil millones de oficinas encargadas de este trabajo, y... S. lo comprendo. Y por eso colocaron una nota en mi cartera con su nmero de telfono; para hacerme venir por m propia voluntad. Muy bien. Me gustan los hombres capaces de estar a mi nivel. Los humanos tienen sistemas mentales muy notables, pero no suelen ser tan eficientes como los que tenemos todos los robots. Comprender usted que los robots tenemos que ser, si me permite la expresin, superhumanamente eficientes, a fin de resolver las numerosas variables con que nos enfrentamos en nuestro trabajo con las lneas. Sin ir ms lejos, m propia unidad computadora, a pesar de ser porttil, es tan compleja que ni siquiera yo la entiendo... Pero la cuestin es dije, cmo saba que encontrara hoy la nota? Cmo saba que le llamara? Lo comprobamos por medio de la observacin temporal, desde luego. Si evitamos tener que introducir un cuerpo material en un punto temporal, ahorramos mucha energa, de modo que resulta prctico buscar lneas alternas y tributarias en circunstancias desfavorables, y sacar ventaja de ellas. Con la misma facilidad podramos influenciar a un sujeto hacindole acudir a una fiesta equivocada al marcar un nmero de telfono o causando un viento que hiciera volar su sombrero por una calle determinada, o... O por otros muchos medios, estoy seguro dije, Dos millones sesenta y siete mil cuatrocientos dieciocho medios, para ser exacto. Ocupamos la misma posicin que lo que usted llamara un defensor del ftbol. Frunc el ceo. Se refiere a un jugador de la defensa? Eso es, claro que s. Anlogo al defensor de un juego muy en boga en la Lnea Diecisis. Mis disculpas... incluso los microcircuitos fantsticamente complejos y eficientes de mi unidad mental pueden tener algn fallo ocasional. Como le deca antes, ni siquiera yo comprendo siempre cmo es capaz mi mente de enfrentarse con todas las variables; no slo son numerossimas sino tambin sutiles. Por ejemplo, podemos originar una decisin administrativa negativa haciendo que esa maana el funcionario implicado tropiece con multitud de pequeas contrariedades... el cuello de la camisa demasiado almidonado, espuma de afeitar fra, cassettes de dictfono extraviadas, y as sucesivamente. O bien podemos allanar el camino para el xito de delicadas negociaciones por medio de mtodos opuestos. Ya es suficiente! Lo que en este momento me interesa es por qu quera verme. S que mi empleo es importante, y acabamos de terminar un gran trabajo para la Defensa Hemisfrica, aunque espero que esto no signifique... Bueno, usted ha dicho que la humanidad slo estaba salvada hasta este ao. Confo en que no ser el causante de alguna guerra global que ustedes intenten evitar. El robot dijo: Como ya sabe, no puedo contarle nada sobre el futuro de su propia lnea.

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Suspir. S, ya lo s. Pero, de todos modos, he captado la indirecta. Si se trata de eso, puede contar con mi absoluta cooperacin... estoy tan poco deseoso de destruir el mundo como usted. Es muy natural repuso. Claro que ningn humano quiere destruir el mundo, ni el premier Yaroslav ni su propio presidente Robinson! Fletcher dije yo. Robinson perdi las elecciones, no lo recuerda? Ah, es cierto! Robinson est en la Lnea Quince. Pero, en cualquier caso, usted ya me comprende: nadie quiere destruir la raza humana, pero las relaciones humanas son tales que el peligro de guerra est siempre presente. Slo gracias a la exigente vigilancia de los robots se puede evitar toda clase de desastres naturales y no naturales., e incluso as, las lneas son tan complicadas que cometemos errores. Hizo una pausa, durante la cual sigui saliendo un zumbido de su rejilla-altavoz. An estamos tratando de arreglar un cmputo defectuosamente programado sobre los sucesos ocurridos en esta lnea en un lugar llamado Sarajevo dijo al fin. Oh..., el asesinato del archiduque Fernando. No fueron capaces de evitarlo? El robot chasque fuertemente, pareciendo agitado. Tuvimos... lo que ustedes llamaran un error de clculo. El archiduque Francisco Fernando de Austria era una figura crucial en una pequea pero sangrienta guerra de Europa oriental que decidimos eliminar de las lneas. Realizamos un enorme esfuerzo para provocar un atentado sin consecuencias contra la vida del archiduque, lo cual hara que su gobierno adoptara una poltica ligeramente distinta... y entonces uno de nuestros anlisis de datos diarios nos inform de que todas las lneas derivadas de este planteamiento conducan a la muerte del archiduque y su esposa... Me fui agitando a medida que comprenda el significado de las palabras del robot. Quiere decir que... ocasionaron ustedes ese asesinato? Que de lo contrario no hubiera ocurrido? Ah..., no. Y la guerra europea tampoco se hubiera extendido tanto. Es uno de nuestros errores que nos gustara olvidar si furamos humanos, pero como somos robots con una memoria fantsticamente infalible que incluso a nosotros nos sorprende, debemos recordarlo y continuar trabajando en esa rea completa de la historia. Puesto que el error inicial fue nuestro, no podemos modificarlo, pero al trabajar en las zonas no afectadas por nuestro trabajo anterior ya hemos conseguido mantener a Venezuela, Suiza y Tahit fuera de la guerra. Increble dije. El robot volvi a inclinarse hacia delante, y esta vez estuve seguro de que pretenda hacer una reverencia, no una afirmacin de cabeza. Gracias. Como sabe, el fin de nuestra existencia es ser tiles. Todos nuestros recursos se utilizan para bien de la humanidad, y nunca cejamos en nuestros esfuerzos. Por otra parte, tampoco estamos satisfechos con nuestros resultados en Pompeya, y nuestros esfuerzos para lograr que el departamento de incendios de Chicago de 1871 adoptara mtodos ms eficientes han causado la desgracia de seis lneas adyacentes. Adems est la invasin de las araas de Amrica Central... La qu? Cuando las araas sufrieron una mutacin como resultado de nuestros experimentos e invadieron El Salvador, Honduras, Guatemala y la mayor parte de Yucatn explic. Tiene que acordarse, o quiz conseguimos evitar que se propagaran a esta lnea? Eso espero dije yo. En tal caso, muchas gracias. Esta vez no capt la irona en mi voz. De nada dijo formalmente. Seguimos trabajando incansablemente en los turbios dominios del tiempo, mejorando cada lnea y, siempre que es posible, sustituyendo las lneas de calidad inferior por otras mejores. Ya sabe que hemos reducido el nmero de

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lneas a cuarenta y siete. Crea que eran cincuenta y ocho. O algo parecido al chirrido de engranajes en el interior del robot mientras realizaba clculos binarios con dos dedos. S, tiene usted razn dijo. Admiro enormemente a los hombres cuya memoria pueda igualar y sobrepasar a la de un robot, como la suya. Naturalmente, mi declaracin no era el tipo de error que usted puede haber supuesto, ya que en cierto momento redujimos verdaderamente el nmero de lneas a cuarenta y siete, pero no hace mucho hemos sufrido algunos reveses. Escuch esta declaracin, tal como le escuchaba desde ya haca rato, con algo parecido a la incredulidad. Que este robot y todos los dems que haba visto fueran mquinas procedentes del futuro que haban regresado para mejorar la historia de la humanidad ya era bastante difcil de creer, pero tena sentido en cierto modo. La existencia de unas mquinas programadas para servir y proteger a los humanos no resultaba tan absurda si los viajes a travs del tiempo se hacan posibles..., pero que fueran tan ineptos, tan torpes y estpidos, era asombroso. No obtiene ninguna ayuda por parte de los humanos de su tiempo? le pregunt . Ellos les fabricaron; ellos les dieron las directrices, y seguramente vigilan sus actos y coordinan su organizacin. Cmo iban a hacerlo? pregunt el robot. Los humanos ya no dan rdenes a los robots... Tomar decisiones es un trabajo difcil y arriesgado que hemos ahorrado a los humanos. Si un humano tomar una decisin incorrecta y causara algo como la invasin de las araas, se sentira tan culpable que caera mentalmente enfermo. Nosotros los robots, con nuestros circuitos cerebrales esencialmente lgicos, no tenemos sentido de la culpabilidad, as que podemos arriesgarnos a cometer errores tan catastrficos. As pues, los humanos de nuestra lnea base nos cedieron toda la administracin en el ao 2031, y desde entonces los hemos mantenido completamente a salvo. Sent que un escalofro me recorra la espina dorsal y se me ponan todos los pelos de punta. Qu significa lo de completamente a salvo? Exactamente eso. Permitimos a los humanos que hagan lo que quieran, mientras ello no implique ningn peligro para s mismos. Supervisamos su rgimen alimenticio, sus costumbres, personalidad, relaciones y vida sexual a fin de que no se mueran de hambre, ni engorden, ni tengan colesterol, hernias, sentimientos de culpabilidad u otras alteraciones mentales. Todo es muy cientfico... Pero eso es una tirana! exclam. Una dictadura! Paternalismo! S dijo el robot aprobadoramente. Me alegro de que lo comprenda tan bien. Claro que, eventualmente, cuando hayamos alcanzado nuestra meta, habremos convertido las sesenta lneas en una sola, as que hacia el 2031 slo habr una lnea en la que los robots accedan a la administracin por votacin general. Entonces todo ser ms simple y seguro. Cincuenta y ocho lneas, no sesenta le record con algo de malicia. Ah..., no. Desgraciadamente, las noticias que recibo a travs de mi circuito de comunicaciones me informan de que hemos retrocedido nuevamente a sesenta. Pero lo conseguiremos. Seguimos trabajando incansablemente en los turbios dominios del tiempo, mejorando cada... Eso ya lo ha dicho coment. Desconecte esa cinta y dgame una cosa: me ha trado hasta aqu para evitar una catstrofe o para promover su esquema para dominar el mundo? Qu habra hecho si no hubiera venido? El robot movi vagamente sus diminutas manos de metal. Ya sabe que no puedo hablarle sobre el futuro de su propia lnea. Y de todos modos aadi, es lo mismo: cualquier cosa que hicieran los humanos para evitar seguir la

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Lnea que les condujera al liderazgo de los robots sera una catstrofe. Quiz desde su punto de vista, pero no desde el mo dije firmemente. Me puse en pie. No pienso quedarme con usted ni un minuto ms... an me queda media hora del tiempo que quera mantenerme aqu incomunicado. Quiz todava pueda averiguar lo que iba a hacer... Eh-eh-eh-eh-eh-eh! dijo l. Esta es mi simulacin de risa irnica..., muy similar a la de su Peter Lorre, verdad? Seguramente no se habr imaginado que una organizacin tan eficiente y poderosa como la nuestra correra el riesgo de permitirle escapar tan fcilmente. Me gusta usted, seor Barrow, y lamento tener que hacerle esto. Mire aqu! Seal por encima de mi hombro izquierdo, e involuntariamente mir en esa direccin. Era otra vez el ciclpeo robot, cuyo ojo giraba an ms rpidamente que la primera vez en que me enfrentara con l. Sent que mi atencin se centraba en aquel remolino como atrada por una fuerza fsica. Luch contra ella, tratando de cerrar los ojos, sacudir la cabeza, apartar la vista..., pero no pude. Me di cuenta de que miraba fijamente el remolino de aquel ojo, mientras oa una voz que deca: Fijamente, fijamente, fijamente... Va usted a dormirse. Profundamente, profundamente... No le dar... resultado murmur. No... conmigo! Claro que dar resultado dijo el robot con cuerpo de globo, y tuvo razn, pues not que me acomodaba en el silln y empezaba a cerrar los ojos. Mientras yo le mantena ocupado con esta pequea charla, mis ayudantes han aprovechado la oportunidad para grabar un ndice psquico ms completo, y ahora... Pero no pude or ms. Mientras me hunda inexorablemente en la oscuridad, lo nico que o fue la voz resonando dentro de mi cabeza: Duerma, duerma, duerma... La siguiente cosa que record fue que andaba sin rumbo por la calle, y eran casi las siete. Record haber visto la segunda mitad de una pelcula sobre frica que no tena mucho sentido... algo acerca del aburrimiento y corrupcin reinante entre los miembros ms jvenes del Consejo Tribal, y robots de aspecto fantstico yendo de aqu all, y una escultural muchacha negra bandose en una fuente de Johannesburgo, y algo ms acerca de un enorme ojo que daba vueltas... Todo se confunda en mi mente. Llegu a casa en una nube y apenas cambi dos palabras con Betty cuando sta lleg de su reunin. Pero al da siguiente, cuando fui a mi despacho, el sol matinal que entraba a raudales por la ventana ilumin algo escrito en mi agenda. Con un extrao presentimiento, cog la libreta y la mir ms atentamente. Era la nota que yo escribiera sobre la entrevista: mi bolgrafo haba marcado dbiles hendiduras en la hoja de debajo. Al mirarlas tuve la inexplicable impresin de que era algo importante; frunciendo el ceo, cog un lpiz y lo frot sobre la hoja. Todo lo que pude obtener fue: Entrevista... ad hab. 110... :00. Pero fue bastante para poner en marcha mi memoria. Eventualmente, tras pasar toda la maana con la mirada fija en una pared blanca y realizar mprobos esfuerzos para sacudir de mi cabeza las telaraas, me acord de todo. Los robots no haban sido tan eficientes como pensaran, ni siquiera en la segunda tentativa. Me acord de toda la secuencia de acontecimientos..., a excepcin de la direccin y el nmero de telfono. (Por esta razn los nmeros que antes he dado no son los verdaderos.) Pas varios das recorriendo la avenida Madison de arriba abajo, en busca del edificio que recordaba, pero ninguno de ellos me pareci igual. Pens acudir a la polica, o al FBI..., pero ellos no habran credo mi relato y slo hubiera logrado acabar en el pabelln de psiquiatra de algn hospital, o en todo caso perder la consideracin general. Y

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gradualmente empec a dudar de mis propios recuerdos. Pero cada vez que estoy dispuesto a encogerme de hombros y olvidar todo el asunto, descartndolo como un sueo o una alucinacin, leo los encabezamientos de los peridicos, y eso me lo impide. Es increble las cosas que ocurren en el mundo en el supuestamente iluminado ao 1982... Son las mismas cosas que han estado ocurriendo a lo largo de toda la historia. Son locuras. Y cuando leo los peridicos, me acuerdo de aquellos robots que chasqueaban y zumbaban, y la definicin de robot formulada por aquella recepcionista mecnica: Robot, sustantivo: un aparato o instrumento automtico que realiza funciones normalmente atribuidas a seres humanos o se conduce con lo que parece ser una inteligencia casi humana. Algunas de las noticias que atraen mi atencin no ocupan una situacin muy preferente. Por ejemplo, medio escondidos en la segunda seccin durante los pasados das, han aparecido breves artculos acerca de algunas extraas perturbaciones en El Salvador. Parece ser que los nativos estn difundiendo extraos relatos acerca de unas araas gigantes que atacan sus pueblos, marchando en hileras de dos en fondo, y asustando a sus mujeres y sus nios.

I DE NEWTON JOE HALDEMAN Samuel Ingard lanz feroces miradas hacia la burbujeante cafetera y sinti que se le revolva el estmago de asco. Haca ochenta horas que estaba en pie; ochenta horas a base de caf y anfetaminas, 3.333 das de tejer una hermosa tapicera de lgica matemtica, slo para descubrir que se le haba escapado un punto en el principio y que ste era el causante de que todo se deshiciera. Pero l lo solucionara. La integral, la integral dijo a nadie Quin tiene la integral? Haca ya veinte horas que se haba sorprendido murmurando en voz alta. Ahora ya no se daba cuenta. Abri un libro provocativamente titulado Dos mil integrales, lo cerr con repugnancia, y se acomod en el silln, frotndose los ojos manchados de nicotina. La integral de dx por el coseno de la n de x recit portentosamente, es el seno x por n1 veces el coseno de n1 de x ms n1... no, maldita sea... n2 por n1 veces la integral de... Sam oli algo que le record vagamente sus primeras clases de qumica, y abri los ojos. Sentado como un yogui encima de su mesa, arrancando pginas de su flamante tabla de integrales y comindoselas con gran fruicin, haba un ser de tez rojiza con cuernos de marfil, pezuas, y una cola negra y escamosa que se retorca de placer. No meda ms de noventa centmetros de estatura. Esto era todava mejor que el da anterior o fue el otro? cuando consult una tabla de nmeros y le pareci ver un dibujo! Y el jefe del departamento deca que careca de imaginacin. La aparicin se aclar la garganta un sonido intermedio entre una sierra circular y un fagot doble entrando en calor y dijo con spera monotona: Preferira no tener que informarle de esto. Mi trabajo sera mucho ms sencillo, y perdera mucho menos tiempo si pudiera dejarle a merced de sus propios recursos. Pero estoy obligado a darle una explicacin; obligado por una Autoridad alz la vista con suave desagrado, cuya naturaleza usted no podr comprender jams. La criatura respir profundamente, desapareci un momento, y volvi a aparecer en forma de un anciano caballero que llevaba unas gafas con montura dorada y un arrugado traje cruzado. Salt cuidadosamente de la mesa y se sacudi la tiza de su americana con

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una mano manchada por la edad. Ahora sacar el pergamino y el alfiler esterilizado! Sam decidi terminar con la alucinacin costara lo que costase, y despus pasar dos das durmiendo. Este es el juego, verdad? Mi alma a cambio de la solucin a este problema? Seal con gesto teatral los montones de jeroglficos que abarrotaban la mesa y se desparramaban por el suelo. Me parece que se ha dejado usted engaar por el folklore y la literatura. El profesor-demonio sacudi una mota de polvo que tena en la ancha solapa, originando una lluvia de chispas azules. Yo no comercio con nada. Esto es lo que, desafortunadamente, estoy obligado a explicarle. Realizamos un pequeo y estpido ritual, y entonces yo me adueo. Su alma estuvo perdida desde el mismo momento que me llam... Llamarle...? Hush! El profesor se convirti en un maestro an ms anciano, y despus en un estudiante universitario de tupido cabello (obviamente de matemticas), que le seal con un dedo acusador. ...O se arrepentir! Vaya tonteras que estaba murmurando! Hizo un gesto imperioso y Sam oy su propia voz diciendo: ...De x ms n1... no, maldita sea... n2 por n1... Esas tonteras tenan la estructura fontica y semntica justa de una maldicin, especialmente cuando fue intercalada una clarsima imprecacin; una bella y omnidireccional maldicin, fcil de dirigir mientras siga existiendo el ambiente adecuado. Sam pens en todos sus colegas que haban desaparecido o muerto en la flor de la vida. Se puso algo plido. S, Samuel Ingard, usted tiene realmente un alma, aunque sea una almendra reseca que probablemente me ocasione una aguda indigestin. Disfrute de ella mientras pueda. Pero dmonos prisa, pasemos al asunto que nos interesa. Puede usted hacerme tres preguntas relacionadas con mis habilidades. Despus me har otra pregunta, que yo intentar contestar, o me asignar una tarea, que yo intentar realizar. En el pasado, algunos matemticos me pidieron que demostrara el teorema de Fermat, cuya falsedad puedo demostrar fcilmente. Hizo un ademn, y apareci una pizarra llena de garabatos. Sam, un hombre que lea la ltima pgina de una novela policaca antes de empezarla, y lo mismo haca en calidad de matemtico, consigui anotar las tres ltimas ecuaciones antes de que la pizarra se evaporase. Me pidieron que hiciera un crculo cuadrado, lo cual resulta trivial, que encontrara el ltimo nmero primo, lo cual es muy poco ms difcil, y otras banalidades parecidas. Espero que a usted se le ocurra algo ms original. Si no puedo resolver su problema, desaparecer. El estudiante-demonio sonri ligeramente. Y si lo consigue? Sam trat de que su voz sonara indiferente y no lo logr. Ah! Primera pregunta! No! Lo siento; me atengo a las reglas del juego, y espero que usted haga lo mismo. Si lo consigo, como siempre desde 1930, devorar su alma; un proceso relativamente fcil. Soy un devorador de almas. Por desgracia, la prdida de su alma equiparar su inteligencia a la de un vegetal. Un largo colmillo amarillo apareci en el centro de su boca; lo contempl con displicencia hasta que lleg a su barbilla. Tambin soy vegetariano. Sam estaba extraamente tranquilo cuando formul su primera no, segunda pregunta. Una idea empezaba a nacer en su mente. Aparte de la, uh, restriccin divina que ha mencionado al principio, con la cual ha cumplido al decirme cul es mi posicin, tienen sus habilidades alguna limitacin fsica o

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temporal? Ninguna. El monstruoso demonio se rasc distradamente el colmillo y aadi con complacencia: No trate de refugiarse en su limitada perspectiva del universo. Puedo ir ms de prisa que la velocidad de la luz o hacer que dos electrones de un tomo ocupen el mismo nivel cuntico con la misma facilidad con que usted se suena. Mir intensamente la nariz de Sam. Con ms facilidad. La prxima pregunta. Mi prxima pregunta es corolario de la primera. Hay algn lugar del universo, en todo lo que... existe... donde usted pueda ir y sea incapaz de encontrar el camino de regreso? El demonio lami su colmillo con una lengua verde y biliosa. No. Podra ir a la Nebulosa de Andrmeda y regresar en un microsegundo. Del mismo modo, podra ir, digamos, a lo que sera Berln si los nazis hubieran ganado la guerra, o Atlanta si el Sur lo hubiera logrado, o a la Roma del siglo XX si Alejandro hubiera muerto a edad avanzada. Mientras hablaba, el demonio bailaba una jiga irlandesa y su cabello se converta en una enmaraada masa de serpientes de coral, que se dispusieron formando un copete. Ahora, hgame una pregunta que yo no pueda contestar; o asgneme una tarea que no pueda realizar. Sara mir framente al demonio, que se haba convertido en una temblorosa masa de protoplasma amarillo flotando en el aire, cubierta de obscenos rastrojos negros, y dividida por un orificio escarlata lleno de centenares de minsculos y afilados dientes que chirriaban al tocarse. La pregunta gru. No es una pregunta dijo Sam, disfrutando con la impaciencia de la criatura. Es una orden! Dgala! Sam sonri, con algo de tristeza. Pirdase. El demonio adopt nuevamente su forma original, pero con tres metros de altura y envuelto en una capa negra y vapores de azufre. Solt una maldicin, trat de agarrar al sonriente matemtico y empez a encogerse. A un metro y medio, se inmoviliz y retorci nerviosamente la cola. A treinta centmetros de altura, empez a patalear con rabia inarticulada. Cuando alcanz el tamao de un dedal, gimi con voz patticamente aguda: Usted y Ernest Hemingway! y desapareci. Sam se levant y abri una ventana para que el dixido de azufre se evaporara. Entonces volvi a sentarse, tir de un manotazo todos los papeles al suelo y empez a hacer problemas algebraicos con el fragmento del teorema de Fermat que haba escamoteado al demonio. Mientras trabajaba, no cesaba de mascullar y rer entre dientes. Quiz algn da volviera a llamar al pobre diablo, y le obligara a hacer un crculo cuadrado. Pero slo haba sido un demonio, y muy pequeo por cierto. Tena un supervisor, que lo era tanto suyo como de Sam. El supervisor estaba ahora a cien mil millones de aos luz de distancia, haciendo algo atroz, algo que dejara a Ghengis Khan como a un maleante de tres al cuarto. Pero de un modo que era slo Suyo, El tambin estaba en aquella habitacin, justo detrs de Sam. Vigilando su lenguaje.

LOS HOMBRES QUE ASESINARON A MAHOMA ALFRED BESTER

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Hubo un hombre que mutil la historia. Derrib imperios y trunc dinastas. A causa de l, Mount Vernon no debera ser un santuario nacional, y Columbus, Ohio, debera ser llamado Cabot, Ohio. A causa de l, el nombre de Marie Curie debera ser maldecido en Francia, y nadie jurara por las barbas del Profeta. De hecho, estas cosas no ocurrieron, porque era un sabio loco; o, para decirlo de otro modo, slo consigui hacerlas irreales para s mismo. El paciente lector est demasiado familiarizado con el sabio loco convencional, de estatura inferior a la normal y cejas superpobladas, que crea monstruos en su laboratorio, monstruos que invariablemente se rebelan contra su creador y amenazan a su hermosa hija. Este relato no trata sobre esa clase de hombre imaginario. Trata sobre Henry Hassel, un sabio loco autntico, en la misma lnea de hombres tan conocidos como Ludwig Boltzmann (ver Ley de los gases ideales), Jacques Charles y Andr Marie Ampre (17751836). Todo el mundo debera saber que el amperio elctrico fue denominado as en honor a Ampre. Ludwig Boltzmann fue un distinguido fsico austriaco, tan famoso por sus investigaciones sobre el antirradiante como por sus gases ideales. Pueden ustedes comprobarlo en el tercer volumen de la Enciclopedia Britnica, BALT a BRAI. Jacques Alexandre Cesar Charles fue el primer matemtico que se interes por los viajes areos, e invent el globo de hidrgeno. Estos fueron hombres reales. Tambin fueron sabios locos reales. Ampre, por ejemplo, se diriga a una importante reunin de cientficos en Pars. En el taxi se le ocurri una idea brillante (de naturaleza cientfica, supongo), sac rpidamente un lpiz y anot la ecuacin en la pared del cabriol alquilado. Aproximadamente, era: dH=/pdZ/r2 en donde p es la distancia perpendicular de P a la lnea del elemento dl; o dH=i sen dl/ r2. Esto se conoce a veces como la ley de Laplace, aunque no estuvo en la reunin. Sea como fuere, el taxi lleg a la academia. Ampre baj de un salto, pag al conductor e irrumpi en la reunin para contar su idea a todo el mundo. Entonces se dio cuenta de que no tena la nota, record dnde la haba dejado y tuvo que correr tras el taxi por todas las calles de Pars para recuperar su huidiza ecuacin. A veces me imagino que as fue cmo Fermat perdi su famoso ltimo teorema, aunque Fermat tampoco estuvo en la reunin, ya que falleci unos doscientos aos antes. O bien Boltzmann. A lo largo de un curso sobre gases ideales avanzados, salpic sus conferencias con intrincados clculos que elaboraba rpidamente en su cabeza. Tena esa clase de cabeza. Sus estudiantes tropezaban con tantas dificultades para descifrar las matemticas de odo que no seguan las conferencias, y pidieron a Boltzmann que elaborara sus ecuaciones en la pizarra. Boltzmann se disculp y prometi ser ms asequible en el futuro. En la siguiente conferencia, empez: Caballeros, cambiando la ley de Boyle con la ley de Charles, llegamos a la ecuacin pv=p0 v0 (1+at). Ahora bien, evidentemente si la integral de a hasta b es igual a f(x) (a)dx, as pues pv=RT y la integral del volumen de f(x,y,z) es cero. Es tan sencillo como que dos y dos son cuatro. En este punto Boltzmann record su promesa. Se volvi hacia la pizarra, escribi concienzudamente 2+2=4, y despus prosigui su complicado clculo mental. Jacques Charles, el brillante matemtico que descubri la ley de Charles (a veces conocida como ley de Gay-Lussac), que Boltzmann mencion en su conferencia, tena una pasin luntica por convertirse en un palegrafo famoso... es decir, un descubridor de manuscritos antiguos. Creo que el hecho de compartir el xito con Gay-Lussac debi de desquiciarlo. Pag 200.000 francos a un conocido estafador llamado Vrain-Lucas por una serie de

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cartas hol-grafas supuestamente escritas por Julio Csar, Alejandro el Grande y Poncio Pilatos. Charles, un hombre que vea a travs de cualquier gas, ideal o no, crey en estas falsificaciones a pesar del hecho de que el torpe Vrain-Lucas las haba escrito en francs moderno y en papel moderno con filigranas modernas. Charles incluso trat de donarlas al Louvre. Ahora bien, estos hombres no eran tontos. Eran genios que pagaron un alto precio por su genio, porque el resto de sus pensamientos era de otro mundo. Un genio es alguien que se dirige hacia la verdad por un camino inesperado. Desgraciadamente, los caminos inesperados conducen al desastre en la vida cotidiana. Esto es lo que le sucedi a Henry Hassel, profesor de Compulsin Aplicada en la Universidad Desconocida en el ao 1980. Nadie sabe dnde est la Universidad Desconocida ni lo que all se ensea. Tiene un cuerpo docente de unos doscientos excntricos, y un cuerpo estudiantil de dos mil inadaptados.... de la clase que permanece en el anonimato hasta que ganan premios Nobel o se convierten en El Primer Hombre sobre Marte. Es fcil descubrir a un graduado de la U. D. si se le pregunta a qu Universidad ha ido. Si se obtiene una respuesta evasiva como: Estatal, o Oh, a una Universidad muy nueva de la que nunca habr odo hablar, es seguro que asisti a la Desconocida. Espero contarles algo ms de esta Universidad, que es un centro cultural nicamente en el sentido de Pickwick. Sea como fuere, a primera hora de una tarde cualquiera, Henry Hassel sali de su despacho en el Centro Psicpata con destino a su casa, atravesando a grandes zancadas la arcada de Cultura Fsica. No es cierto que lo hiciera para lanzar una ojeada a las alumnas desnudas que practicaban Euritmia Arcana; la verdad es que a Hassel le gustaba admirar los trofeos expuestos en la arcada en memoria de grandes equipos de la Universidad Desconocida que triunfaron en la clase de campeonatos que ganan tales equipos... en deportes como estrabismo, oclusin y botulismo. (Hassel haba sido campen de frambesia durante tres aos consecutivos.) Lleg muy animado a su casa, e irrumpi alegremente en ella, encontrando a su esposa en brazos de un hombre. All estaba, una hermosa mujer de treinta y cinco aos, con abundante cabello rojizo y ojos almendrados, siendo apasionadamente abrazada por una persona cuyos bolsillos rebosaban panfletos, instrumentos microqumicos y un martillo para reflejos de rtula... un tpico exponente de la U. D. El abrazo era tan absorbente que ninguna de las partes ofensoras percibi a Henry que les contemplaba desde el pasillo. Ahora recordemos a Ampre, Charles y Boltzmann. Hassel pesaba noventa kilos. Era fuerte y estaba libre de inhibiciones. Para l habra sido un juego de nios despedazar a su esposa y al amante de sta, y de esta forma alcanzar simple y directamente la meta que deseaba... poner fin a la vida de su esposa. Pero Henry Hassel perteneca a la clase de los genios; su mente no funcionaba de este modo. Hassel inspir profundamente, dio media vuelta y entr como un torbellino en su laboratorio particular. Abri un cajn que ostentaba el letrero de DUODENO y extrajo un revlver de calibre 45. Abri otros cajones, con letreros an ms interesantes y otro tipo de aparatos. En siete minutos y medio justos (tal era su rabia) arm una mquina del tiempo (tal era su genio). El profesor Hassel dispuso la mquina del tiempo a su alrededor, hizo girar un cuadrante hasta 1902, cogi el revlver y apret un botn. La mquina hizo un ruido parecido a un plomo que se funde, y Hassel desapareci. Reapareci en Filadelfia el 3 de junio de 1902 y fue directamente al nmero 1.218 de la calle Walnut, una casa de ladrillos rojos con escalones de mrmol, y llam al timbre. Un hombre que podra haber pasado por el tercer hermano Smith abri la puerta y mir a Henry Hassel El seor Jessup? pregunt Hassel con voz ahogada. S? Usted es el seor Jessup?

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Yo mismo. Tiene usted un hijo llamado Edgar? Edgar Allan Jessup... a causa de su lamentable admiracin por Poe? El tercer hermano Smith se sobresalt. Que yo sepa, no dijo. An no estoy casado. -Lo estar repuso airadamente Hassel. Tengo la desgracia de estar casado con la hija de su hijo, Greta. Disclpeme. Alz el revlver y dispar sobre el futuro abuelo de su esposa. Ella habr dejado de existir murmur Hassel, soplando el humo del revlver. Estar soltero. Incluso podr casarme con otra persona... Dios mo, Dios mo! Con quin? Hassel aguard con impaciencia que el dispositivo automtico de la mquina del tiempo le devolviera a su propio laboratorio. Se precipit hacia el saln. All estaba su pelirroja mujer, todava en brazos de un hombre. Hassel se qued boquiabierto. As que es eso gru. Una tradicin familiar de infidelidad. Bueno, nos ocuparemos de ello. Tenemos todos los medios necesarios. Se permiti una risa hueca, volvi a su laboratorio y viaj al ao 1901, donde mat de un disparo a Emma Hotchkiss, la futura abuela materna de su esposa. Regres a su propia casa y su propio tiempo. All estaba su pelirroja mujer, todava en brazos de otro hombre. Estaba seguro de que la bruja era su abuela murmur Hassel. Era imposible dejar de observar el parecido. Qu demonios ha fallado? Hassel estaba confundido y desanimado, pero no sin recursos Fue a su despacho tuvo alguna dificultad en descolgar el telfono, pero finalmente consigui marcar el nmero del Laboratorio Inmoral. Su dedo sigui sudando fuera de los agujeros. Sam? dijo. Aqu Henry,, Quin? Henry. Tendr que alzar la voz. Henry Hassel! Oh, buenas tardes, Henry, Hblame del tiempo. Del tiempo? Humm... La Computadora Smplex y Mltiplex se aclar la garganta mientras esperaba que los circuitos de informacin se conectaran. Ejem. Tiempo. (1) Absoluto. (2) Relativo. (3) Cclico. (1) Absoluto: perodo, contingente, duracin, diurno, perpetuidad... Lo siento, Sam. Solicitud equivocada. Retrocede. Quiero tiempo, referencia a la sucesin, viajes. Sam cambi de marcha y empez de nuevo. Hassel escuch atentamente. Asinti. Gru: Uh-uh. Uh-uh. Correcto. Comprendo. Me lo imaginaba. Un continuo, eh? Los actos realizados en el pasado deben alterar el futuro. Entonces estoy en el buen camino. Pero el acto debe ser importante, eh? Efecto masa-accin. Las trivialidades no pueden desviar las corrientes de fenmenos existentes. Humm. Pero hasta qu punto puede ser trivial una abuela? Qu tratas de hacer, Henry? Matar a mi esposa respondi Hassel. Colg. Volvi a su laboratorio. Reflexion, an dominado por los celos ms rabiosos. Tengo que hacer algo importante murmur. Borrar a Greta; borrarlo todo. Pues muy bien! Yo les ensear. Hassel retrocedi hasta el ao 1775, visit una granja de Virginia y dispar a un joven coronel en el pecho. El nombre del coronel era George Washington. y Hassel se asegur de que estuviera muerto. Regres a su propio tiempo

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y su propia casa. All estaba su pelirroja mujer, todava en brazos de otro. Maldita sea! exclam Hassel. Estaba escaso de municiones. Abri una caja nueva de cartuchos, retrocedi en el tiempo y asesin a Cristbal Coln, Napolen, Mahoma, y media docena de otras celebridades. Esto tendra que bastar, demonios! dijo Hassel. Regres a su propio tiempo, y encontr a su mujer igual que antes. Le flaquearon las rodillas; le hizo el efecto de que no poda sostenerse en pie. Volvi a su laboratorio, como si andar por arenas movedizas. Qu diablos es importante? se pregunt dolorosamente Hassel. Qu se necesita para cambiar el futuro? Por Dios que esta vez lo cambiar de verdad. Me jugar el todo por el todo. Viaj a Pars a principios del siglo xx y visit a madame Curie en una buhardilla cercana a la Sorbona. Madame dijo en un execrable francs, soy un desconocido para usted, pero un cientfico de cuerpo entero. Conociendo sus experimentos sobre el radio... Oh! An no ha llegado al radio? No importa. Estoy aqu para ensearle lo que quiera sobre fisin nuclear. Se lo ense. Tuvo la satisfaccin de ver Pars envuelta en una nube de humo antes de que el dispositivo automtico le devolviera a su casa. Esto ensear a las mujeres a ser infieles... gru. Guhh! Esta ltima exclamacin se escap de sus labios al ver a su pelirroja mujer todava..., pero no es necesario repetir lo evidente. Hassel lleg como pudo a su despacho y se sent para reflexionar. Mientras l reflexiona, ser mejor que les advierta de que sta no es una historia sobre viajes por el tiempo convencional. Si se imaginan por un momento que Henry va a descubrir que el hombre con quien est su mujer es l mismo, se equivocan. La vbora no es Henry Hassel, ni su hijo, ni un pariente, ni siquiera Ludwig Boltzmann (1844-1906). Hassel no describe un crculo en el tiempo, terminando donde empieza la historia, para satisfaccin de nadie y furia de todos... por la sencilla razn de que el tiempo no es circular, ni lineal, ni consecutivo, discoide, sicigtico, longitudinal o pandiculado. El tiempo es una cuestin particular, segn descubri Hassel. Quiz se me haya pasado algo por alto musit Hassel. Ser mejor que lo compruebe. Luch con el telfono, que pareca pesar cien toneladas, y al fin consigui comunicarse con la biblioteca. Es la Biblioteca? Aqu Henry. Quin? Henry Hassel. Hable ms alto, por favor, HENRY HASSEL! Oh. Buenas tardes, Henry. Qu tienes sobre George Washington? La Biblioteca solt un chasquido mientras sus unidades exploradoras inspeccionaban los catlogos. George Washington, primer presidente de los Estados Unidos, naci en... El primer presidente? Acaso no fue asesinado en 1775? La verdad, Henry, sta es una pregunta absurda. Todo el mundo sabe que George Wash... No sabe todo el mundo que muri de un disparo? Efectuado por quin? Por m. Cundo? En 1775. Cmo lo conseguiste? Tengo un revlver. No, quiero decir que cmo lo hiciste hace doscientos aos Tengo una mquina del tiempo. Bueno, aqu no consta dijo la Biblioteca. Segn mis registros, sigue tan campante. Debes de haber fallado. No fall. Qu hay de Cristbal Coln? Algn informe sobre su muerte en 1489? Pero si descubri el Nuevo Mundo en 1492! No lo hizo. Fue asesinado en 1489.

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Cmo? Con una bala del 45 en las entraas T otra vez, Henry? S. Aqu no consta insisti la Biblioteca. Debes de ser un tirador deplorable. No pienso enojarme dijo Henry con voz temblorosa. Por qu no, Henry? Porque ya lo estoy grit. Muy bien! Qu hay de Marie Curie? Descubri o no descubri la bomba de fisin que destruy Pars a principios de siglo? No lo hizo. Enrico Fermi... Lo hizo. No lo hizo. Yo le ense personalmente. Yo. Henry Hassel. Todo el mundo dice que eres un terico magnfico, pero tambin un profesor deplorable, Henry. Eres... Vete al infierno, viejo chismoso. Esto tiene que aclararse. Por qu? Me he olvidado. Se me haba ocurrido una cosa, pero ahora ya no importa. Qu me sugieres? Tienes realmente una mquina del tiempo? Claro que la tengo. Pues retrocede en el tiempo y haz comprobaciones. Hassel regres al ao 1775, visit Mount Vernon, e interrumpi la plantacin primaveral. Disclpeme, coronel empez. El gran hombre le mir con curiosidad. Habla usted de un modo muy raro, desconocido dijo. De dnde procede? Oh, de una Universidad muy nueva de la que nunca habr odo hablar. Su aspecto tambin es muy raro. Parece nebuloso, para decirlo de algn modo. Dgame, coronel, qu sabe de Cristbal Coln? No mucho contest el coronel Washington. Falleci hace doscientos o trescientos aos. Cundo dice que falleci? En el ao 1500 y pico, si no recuerdo mal. No fue as. Muri en 1489. Sus fechas estn equivocadas, amigo. Descubri Amrica en 1492. El que descubri Amrica fue Cabot; Sebastin Cabot. Ni hablar. Cabot viene un poco ms tarde. Tengo pruebas infalibles! empez Hassel, pero se interrumpi al ver acercarse a un hombre corpulento y bastante vigoroso con la cara ridculamente sonrojada por la rabia. Llevaba unos pantalones grises abombados por el uso y una americana de tweed dos tallas demasiado pequea para l. En su mano haba un revlver del 45. Slo despus de contemplarlo unos momentos, Henry Hassel se dio cuenta de que estaba mirndose a s mismo y de que no le gustaba la visin. Dios mo! murmur Hassel, Soy yo, que me dispongo a matar a George Washington. Si hubiera hecho este segundo viaje una hora ms tarde, habra encontrado a Washington muerto. Hey! llam. Todava no. Espera un minuto. Primero he de arreglar una cosa. Hassel no se prest atencin; en realidad, no pareca consciente de s mismo. Se dirigi en lnea recta hacia el coronel Washington y le dispar en el pecho. El coronel Washington se desplom, enfticamente muerto. El primer asesino inspeccion el cuerpo,

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y despus, haciendo caso omiso de los esfuerzos de Hassel por detenerle y complicarle en una pelea, dio media vuelta y se alej, murmurando malignamente para s. No me ha odo se extra Hassel. Ni siquiera me ha notado. Y por qu no me acuerdo de que intent detenerme la primera vez que dispar contra el coronel? Qu diablos est pasando? Considerablemente agitado, Henry Hassel visit Chicago y apareci en las canchas de squash de la Universidad de Chicago alrededor de 1940. All, entre un resbaladizo desorden de ladrillos de grafito y polvo de grafito que casi le asfixi, localiz a un cientfico italiano llamado Fermi. Repitiendo el trabajo de Marie Curie, segn veo, dottore, eh? dijo Hassel. Fermi mir en torno suyo como si hubiera odo algn sonido ahogado. Repitiendo el trabajo de Marie Curie, dottore? rugi Hassel. Fermi le mir con extraeza. De dnde sale usted, amico? Del Estado. De algn Departamento del Estado? Del Estado a secas. No es verdad, dottore, que Marie Curie descubri la fisin nuclear nada menos que en mil novecientos y pico? No! No! No! exclam Fermi. Nosotros somos los primeros y an no hemos alcanzado nuestra meta. Polica! Polica! Un espa! Esta vez no fallar gru Hassel. Sac su fiel 45, la vaci sobre el pecho del doctor Fermi, y esper el arresto y la inmolacin en los registros periodsticos. Sorprendentemente, el doctor Fermi no se desplom. El doctor Fermi se limit a tocarse cuidadosamente el pecho y, al hombre que acudi al or sus gritos, le dijo: No es nada. He sentido en mi interior una repentina quemadura que puede ser una neuralgia del nervio cardaco; debe de ser algo de gas. Hassel estaba demasiado agitado para esperar que el dispositivo automtico de la mquina de tiempo se disparara. En lugar de ello, volvi inmediatamente a la Universidad Desconocida por sus propios medios. Aquello debiera haberle proporcionado una pista, pero se hallaba demasiado enloquecido para advertirla. Fue entonces cuando yo (19131975) le vi por vez primera... una figura opaca que sorteaba los coches aparcados, las puertas cerradas y las paredes de ladrillos, con la luz de una luntica determinacin en la mirada. Irrumpi en la biblioteca, preparado para una discusin exhaustiva, pero no se pudo hacer or ni percibir por los catlogos. Fue al Laboratorio Inmoral donde Sam, la Computadora Smplex y Mltiplex, tiene instalaciones de hasta 10.700 angstroms de sensibilidad. Sam no pudo ver a Henry, pero consigui orle a travs de una especie de fenmeno a base de interferencias de ondas. Sam dijo Hassel. He hecho un descubrimiento sensacional. T siempre haces descubrimientos, Henry se lament Sam. Tu fichero est lleno. Debo empezar otro? Necesito consejo. Quin es la primera autoridad en cuestin del tiempo, referencias a la-sucesin y viajes? Creo que Israel Lennox, profesor de mecnica espacial en Yale. Cmo puedo ponerme en contacto con l? No puedes, Henry. Est muerto. Muri en 1975. Qu autoridad sobre tiempo y viajes hay con vida? Wiley Murphy. Murphy? De nuestro propio Departamento de Trauma? Menos mal! Dnde est en este momento? La verdad Henrry, fue a tu casa para consultarte una cosa. Hassel fue a su casa sin andar, busc en su laboratorio y su despacho sin encontrar a

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nadie, y por ltimo entr en el saln, donde su pelirroja mujer an estaba en brazos de otro hombre. (Todo esto, ya lo habrn comprendido, haba tenido lugar en el espacio de unos pocos momentos despus de la construccin de la mquina de tiempo..., tal es la naturaleza del tiempo y los viajes a travs del tiempo.) Hassel se aclar la garganta una o dos veces e intent llamar la atencin de su mujer dndole unos golpecitos en el hombro. Sus dedos se clavaron en su carne. Perdname, cario dijo. Ha venido Wiley Murphy a verme? Entonces se fij mejor y vio que el hombre que estaba abrazando a su mujer era el propio Murphy. Murphy! exclam Hassel. Precisamente la persona que buscaba. He tenido la ms extraordinaria de las experiencias. Hassel se lanz inmediatamente a una lcida descripcin de su extraordinaria experiencia, que fue algo as: Murphy, u-v=(u - v) (ua+uxvx+vb), pero cuando George Washington F(x)y2dx y Enrico Fermi F(u)dxdt mitad de Marie Curie, entonces qu me dices de Cristbal Coln veces la raz cuadrada de menos uno? Murphy hizo caso omiso de Hassel, igual que la seora Hassel. Yo anot las ecuaciones de Hassel sobre el cap de un taxi que pasaba. Haga el favor de escucharme, Murphy dijo Hassel. Greta, querida, te importara dejarnos solos un momento? Yo... por todos los santos! Queris dejaros de tonteras? Esto es serio. Hassel intent separar a la pareja. Tuvo tan poco xito al tratar de tocarlos como al tratar de que le oyeran. Su rostro volvi a congestionarse y se puso verdaderamente colrico a medida que golpeaba a la seora Hassel y Murphy. Era como golpear un gas ideal. Cre que lo mejor era intervenir. Hassel! Quin me llama? Salga un momento. Quiero hablar con usted. Apareci a travs de la pared. Dnde est? Por aqu. Se le ve como en una nebulosa. A usted tambin. Quin es usted? Mi nombre es Lennox; Israel Lennox. Israel Lennox, profesor de mecnica espacial en Yale? El mismo. Pero si usted muri en 1975! Desaparec en 1975. A qu se refiere? Invent una mquina del tiempo. Dios mo! Yo tambin dijo Hassel. Esta tarde. Se me ocurri la idea de repente... no s por qu... y he tenido la ms extraordinaria de las experiencias. Lennox, el tiempo no es un continuo. No? Es una serie de partculas separadas. .. como perlas de un collar. S? Cada una de las perlas es un ahora. Cada ahora tiene su propio pasado y su propio futuro. Pero ninguno de ellos est relacionado con ningn otro. Lo entiende? Si a=a1+a2ji+ax(b1)... Dejemos las matemticas, Henry. Es una forma de trasposicin cuntica de energa. El tiempo se emite en corpsculos discretos, en quanta. Podemos visitar cualquier quantum individual y hacer cambios en l, pero ningn cambio en ninguno de los corpsculos afecta a otro corpsculo. Correcto? Incorrecto dije tristemente. Qu quiere decir con eso de incorrecto? pregunt, gesticulando airadamente. Se toman las ecuaciones trocoides y.. Incorrecto repet con firmeza. Querr escucharme, Henrry?.

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Oh, adelante dijo l. Se ha dado cuenta de que se ha convertido en un ser bastante insustancial? Borroso? Espectral? El espacio y el tiempo ya no le afectan. S? Henry, yo tuve la desgracia de construir una mquina del tiempo en 1975. Ya me lo haba dicho. Escuche, qu hay del consumo energtico? Me imagino que estoy utilizando unos 7,3 kilovatios por... Dejemos el consumo energtico, Henry. En mi primer viaje al pasado, visit el Plestoceno. Estaba impaciente por fotografiar el mastodonte, el gigantesco calpedes terrestre y el tigre de dientes de sable. Mientras retroceda para obtener la imagen completa de un mastodonte en el campo de visin de f/6.3 a 1/100 de segundo, o en la escala LVS... Dejemos la escala LVS dijo. Mientras retroceda, pis inadvertidamente y mat un pequeo insecto del Pleistoceno. Ah-hah! dijo Hassel. Este incidente me aterroriz. Me imagin volviendo a mi mundo y encontrndolo completamente cambiando como resultado de esta nica muerte. Comprenda mi sorpresa cuando regres a mi mundo y vi que nada haba cambiado. Oh-ho! dijo Hassel. Experiment cierta curiosidad. Volv al Pleistoceno y mat al mastodonte. Nada cambi en 1975. Volv al Pleistoceno y suprim la vida salvaje..., sin que cambiara nada. Viaj a lo largo del tiempo, matando y destruyendo, en un intento de alterar el presente. En ese caso, hizo lo mismo que yo exclam Hassel. Es extrao que no nos encontrramos. Nada extrao Yo mat a Coln. Yo mat a Marco Polo. Yo mat a Napolen. Yo pens que Einstein era ms importante Mahoma no cambi mucho las cosas..., yo esperaba ms de l. Lo s. Yo tambin le mat. Qu quiere decir con eso? inquiri Hassel. Le asesin el 16 de setiembre de 599, segn el calendario juliano. Pero si yo mat a Mahoma el 5 de enero de 598! Le creo. Pero cmo puede haberle matado despus de que yo lo hiciera? Los dos lo hicimos. Eso es imposible. Hijo mo dije, el tiempo es enteramente subjetivo. Es una cuestin particular..., una experiencia personal. No existe el tiempo objetivo, igual que no existe el amor objetivo, o el alma objetiva. Acaso est tratando de decirme que los viajes a travs del tiempo son imposibles? Si nosotros los hemos hecho! Sin duda alguna, y tambin muchos otros, segn mis noticias. Pero cada uno viaja a su propio pasado, y no al de otra persona. No hay un continuo universal, Henry. Slo hay millones de individuos, cada uno de ellos con su propio continuo; y un continuo no puede afectar a otro. Somos como millones de espaguetis en la misma cazuela. Ningn viajero del tiempo puede encontrarse con otro ni en el pasado ni en el futuro. Cada uno de nosotros debe viajar de arriba abajo de su propio fideo completamente solo. Pero ahora nos hemos encontrado. Ya no somos viajeros del tiempo, Henry. Nos hemos convertido en la salsa de los espaguetis.

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La salsa de los espaguetis? S. Usted y yo podemos visitar cualquier fideo que queramos, porque nos hemos destruido a nosotros mismos. No le comprendo. Cuando un hombre cambia el pasado, slo altera su propio pasado... y el de nadie ms. El pasado es como los recuerdos. Cuando se borran los recuerdos de un hombre, se le destruye, pero no se destruye a nadie ms. Usted y yo hemos borrado nuestro pasado. El mundo individual de los dems sigue adelante, pero nosotros hemos dejado de existir. Qu quiere decir... dejado de existir? Con cada acto de destruccin nos hemos desintegrado un poco. Ahora ya hemos desaparecido. Hemos cometido cronicidio. Somos fantasmas. Espero que la seora Hassel sea feliz con el seor Murphy... Ahora regresemos a la Academia. Ampre est contando una historia muy interesante sobre Ludwig Boltzmann.

SERVIR AL HOMBRE Damon Knight Los kanamitas no eran muy atractivos, es cierto. Parecan un poco cerdos y un poco hombres, y sta no es una combinacin agradable. Verlos por vez primera era un autntico shock; ste era su handicap. Cuando una cosa con el aspecto de una fiera viene de las estrellas y te ofrece un regarlo, te sientes inclinado a no aceptarlo. No s cmo esperbamos que fueran los visitantes interestelares..., es decir, los que habamos pensado alguna vez en ello. Quiz ngeles, o bien algo demasiado extrao para ser realmente espantoso. Posiblemente fue por eso que nos horrorizamos tanto y experimentamos tal repugnancia cuando aterrizaron en sus grandes naves y vimos cmo eran en realidad. Los kanamitas eran bajos y muy peludos..., con pelos gruesos y erizados de un color grismarrn en todo su cuerpo abominablemente rechoncho. Su nariz pareca una trompa y tenan ojos pequeos, y manos muy gruesas de tres dedos cada una. Llevaban tirantes de cuero verde y pantalones cortos, pero creo que los pantalones eran una concesin a nuestras ideas sobre decencia pblica. La ropa estaba cortada a la ltima moda, con bolsillos verticales y medio cinturn en la parte posterior. Sea como fuere, los kanamitas tenan sentido del humor. Haba tres de ellos en aquella sesin de las N.U., y puedo asegurarles que su presencia en una solemne Sesin Plenaria resultaba muy extraa..., tres rechonchas criaturas con aspecto de cerdos, vestidas con tirantes verdes y pantalones cortos, sentadas a la larga mesa de debajo de la tarima, rodeadas por los bancos atestados de delegados procedentes de todas las naciones. Estaban correctamente erguidos, y miraban cortsmente a todos los oradores. Sus orejas planas caan por encima de los audfonos. Creo que ms tarde aprendieron todos los idiomas humanos, pero en aquella poca slo saban francs e ingls. Parecan completamente a sus anchas... y esto, junto con su sentido del humor, fue algo que me impuls a experimentar cierta simpata hacia ellos. Yo formaba parte de la minora; no crea que fueran a atacar el mundo. Haban explicado que lo nico que queran era ayudarnos y yo les cre. Como traductor de las N.U., mi opinin no importaba, pero me pareci que su venida era lo mejor que haba ocurrido jams a la Tierra. El delegado de Argentina se puso en pie y dijo que su Gobierno estaba interesado en la demostracin de una nueva y barata fuente de energa, que los kanamitas haban realizado en la sesin precedente, pero que el Gobierno argentino no poda

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comprometerse en cuanto a su poltica futura sin un examen mucho ms concienzudo. Era lo que decan todos los delegados, pero yo tuve que prestar particular atencin al seor Valds, porque tena cierta tendencia a tartamudear y su diccin era mala. No tropec con demasiadas dificultades en la traduccin, y slo tuve una o dos vacilaciones, tras lo cual conect la lnea polaco-ingls para or cmo se las arreglaba Gregori con Janciewicz. Janciewicz era la cruz que Gregori tena que soportar, igual que Valds era la ma. Janciewicz repiti las observaciones anteriores con unas cuantas variaciones ideolgicas, y entonces el secretario general cedi la palabra al delegado de Francia, que present al doctor Denis Lvque, el criminalista, y se procedi a introducir una gran cantidad de complicados aparatos. El doctor Lvque hizo hincapi en que la cuestin que preocupaba a mucha gente haba sido expresada por el delegado de la URSS en la sesin precedente, al inquirir: Cul es el mvil de los kanamitas? Qu se proponen al ofrecernos estos regalos sin precedentes sin pedir nada a cambio? A continuacin, el doctor dijo: A peticin de varios delegados y con el pleno consentimiento de nuestros huspedes, los kanamitas, mis compaeros y yo hemos elaborado una serie de pruebas con los aparatos que ven ustedes aqu. Ahora las repetiremos. Un murmullo agit la cmara. Hubo una descarga de flashes, y una de las cmaras de televisin pas a enfocar el cuadro de instrumentos del equipo del doctor. Al mismo tiempo, la enorme pantalla de televisin que haba detrs del podio se encendi, y vimos las esferas de dos cuadrantes, con sus respectivas manecillas en el cero, y una tira de papel con una aguja inmovilizada sobre ella, los ayudantes del doctor estaban fijando unos alambres a las sienes de uno de los kanamitas, anudando un tubo de goma envuelto en lona alrededor de su antebrazo, y pegando algo a la palma de su mano derecha. En la pantalla, vimos que la tira de papel empezaba a moverse y la aguja trazaba un lento zigzag a lo largo de ella. Una de las manecillas empez a saltar rtmicamente; la otra dio una sacudida y se detuvo, oscilando ligeramente. Estos son los instrumentos habituales para comprobar la verdad de una afirmacin dijo el doctor Lvque -. Nuestro primer objetivo, puesto que la fisiologa de los kanamitas es desconocida para nosotros, fue determinar si reaccionaban o no a estas pruebas del mismo modo que los humanos. Ahora repetiremos uno de los muchos experimentos que fueron realizados con el fin de averiguarlo. Seal hacia la primera esfera. Este instrumento registra el latido cardaco del sujeto. Muestra la conductividad elctrica de la piel en la palma de su mano, una medida de transpiracin, que aumenta con el esfuerzo. Y ste - sealando hacia la tira de papel y la aguja - muestra el tipo de intensidad de las ondas elctricas que emanan de su cerebro. Se ha demostrado, con sujetos humanos, que todas estas lecturas varan sensiblemente si el sujeto dice la verdad o no. Cogi dos cartulinas, una roja y una negra. La roja era un cuadrado de un metro de lado aproximadamente; la negra era un rectngulo de un metro y medio de largo. Se volvi hacia el kanamita. Cul de los dos es el ms largo? El rojo - dijo el kanamita. Las dos agujas saltaron violentamente, al igual que la lnea trazada sobre el papel. Repetir la pregunta - dijo el doctor -. Cul de los dos es el ms largo? El negro - contest la criatura. Esta vez los instrumentos continuaron su ritmo normal. Cmo llegaron a este planeta? - pregunt el doctor. Andando - repuso el kanamita. Los instrumentos volvieron a reaccionar, y un coro de risas ahogadas invadi la

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cmara. Una vez ms - dijo el doctor -, cmo llegaron a este planeta? En una nave espacial - contest el kanamita, y los instrumentos no saltaron. El doctor se enfrent de nuevo con los delegados. Se realizaron muchos de estos experimentos - dijo -, y mis colegas y yo mismo estamos convencidos de que los mecanismos son efectivos. Ahora - se volvi hacia el kanamita - pedir a nuestro distinguido husped que conteste a la pregunta formulada en la ltima sesin por el delegado de la URSS, es decir, cul es el motivo de que los kanamitas ofrezcan estos regalos a los habitantes de la Tierra? El kanamita se levant. En ingls, dijo: En mi planeta hay un proverbio: Hay ms misterios en una piedra que en la cabeza de un cientfico. Los fines de los seres inteligentes, aunque a veces parezcan oscuros, son muy sencillos si se comparan con las complejidades del universo natural. Por lo tanto, espero que los habitantes de la Tierra me comprendan y me crean si les digo que nuestra misin en su planeta es simplemente sta: traerles la paz y muchas cosas que nosotros mismos disfrutamos, y que en el pasado hemos llevado a otras razas esparcidas por toda la galaxia. Cuando su mundo deje de tener hambre, cuando deje de haber guerras y sufrimientos innecesarios, nos consideraremos recompensados. Y las agujas no saltaron ni una sola vez. El delegado de Ucrania se puso en pie de un salto, solicitando que se le cediera la palabra, pero el tiempo haba finalizado y el secretario general cerr la sesin. Encontr a Gregori cuando salamos de la cmara de las N.U. Su rostro estaba encarnado de excitacin. Quin ha promovido este circo? pregunt. Las pruebas me han parecido veraces le dije. Un circo! exclam con vehemencia Una farsa de segundo orden! Si eran veraces, Peter, por qu se ha suprimido el debate? Seguramente maana habr tiempo para el debate. Maana el doctor y sus instrumentos estarn de vuelta en Pars. Pueden ocurrir muchas cosas antes de maana. En nombre del cielo, cmo es posible que alguien confe en unos seres que parecen alimentarse de nios? Me sent un poco molesto. Repuse: Ests seguro de que no te preocupa ms su poltica que su aspecto? El repuso, Bah, y se alej. Al da siguiente empezaron a llegar informes de todos los laboratorios gubernamentales del mundo donde la fuente energtica de los kanamitas estaba siendo verificada. Eran tremendamente entusisticos. Yo no entiendo de estas cuestiones, pero pareca que aquellas pequeas cajas de metal proporcionaran ms energa elctrica que una pila atmica, por casi nada y para casi siempre. Y se deca que eran tan baratas de fabricar que todo el mundo podra tener una. A primeras horas de la tarde se saba que diecisiete pases ya haban empezado a edificar fbricas para elaborarlas. Al da siguiente, los kanamitas mostraron los planos y muestras de un aparato que incrementara la fertilidad de cualquier terreno cultivable de un sesenta a un ciento por ciento. Aceleraba la formacin de nitratos en el subsuelo, o algo parecido. Ya no se hablaba de otra cosa ms que de los kanamitas. Al da siguiente de esto, lanzaron su bomba. Ahora ya disponen de energa potencialmente ilimitada y mayor suministro alimenticio dijo uno de ellos. Seal con su mano de tres dedos hacia un instrumento que se encontraba sobre la mesa que haba junto a l. Era una caja colocada encima de un trpode, con un reflector parablico en la parte anterior -. Hoy les ofrecemos un tercer regalo que, por lo menos, es tan importante como los dos primeros. Hizo seas a los cmaras de la televisin para que tomaran un primer plano del

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aparato en cuestin. Entonces cogi una gran cartulina cubierta de dibujos y rtulos en ingls. Nosotros lo vimos en la pantalla de encima del podio; todo era claramente legible. Nos han informado de que esta emisin se transmite a todo su mundo dijo el kanamita -. Deseo que todos los que tengan equipo apropiado para tomar fotografas de la pantalla de televisin, lo utilicen. El secretario general se inclin hacia delante y formul vivamente una pregunta, que el kanamita ignor. Este aparato dijo proyecta un campo en el cual ningn explosivo, sea de la naturaleza que fuere, puede estallar. Rein un silencio expectante. El kanamita dijo: Ya no puede ser suprimido. Si una nacin lo tiene, todas deben tenerlo. Como nadie pareciera comprender, explic bruscamente: No habr ms guerras. Esta fue la mayor novedad del milenio, y result perfectamente cierta. Sucedi que los explosivos a los que se refiriera el kanamita incluan las explosiones de gasolina y diesel. Hicieron simplemente imposible que se armara o equipara un ejrcito moderno. Naturalmente, hubiramos podido volver a los arcos y flechas, pero esto no habra satisfecho a los militares. Y mucho menos despus de tener bombas atmicas y todo el resto. Adems, no habra ninguna razn para hacer la guerra. Todas las naciones tendran pronto de todo. Nadie volvi a dedicar otro pensamiento a los experimentos con el detector de mentiras, ni pregunt a los kanamitas cul era su poltica. Gregori se sinti desconcertado; no tena nada con qu probar sus sospechas. Abandon mi empleo en las N.U. unos meses despus, porque prev que de todos modos tendra que acabar hacindolo. En aquel momento, las N.U. estaban en auge, pero al cabo de uno o dos aos no tendra nada que hacer. Todas las naciones de la Tierra estaban en camino de bastarse a s mismas; no iban a necesitar mucho arbitraje. Acept un puesto de traductor en la Embajada kanamita, y fue all donde volv a tropezarme con Gregori. Me alegr de verle, pero no pude imaginarme lo que estaba haciendo all. Pensaba que estabas en la oposicin le dije -. No irs a decirme que te has convencido de la bondad de los kanamitas. Me pareci avergonzado. Sea como fuere, no eran lo que yo crea dijo. Viniendo de l, esto era una verdadera concesin, y le invit a bajar al bar de la embajada para tomar una copa. Era un lugar muy ntimo, y l se puso confidencial al segundo daiquiri. Me fascinan dijo -. An detesto instintivamente su aspecto..., esto no ha cambiado, pero me sobrepongo. Evidentemente, t tenas razn; no queran hacernos ms que bien. Pero sabes? se inclin por encima de la mesa -, la pregunta del delegado sovitico no fue contestada. Me temo que solt una carcajada. No, hablo en serio prosigui -. Nos contaron lo que queran hacer... traerles la paz y muchas cosas que nosotros mismos disfrutamos. Pero no dijeron por qu. Por qu los misioneros...? Tonteras! exclam airadamente -. Los misioneros tienen un motivo religioso. Si estas criaturas tienen una religin, nunca han hablado de ella. Te dir an ms, no enviaron a un grupo de misioneros, sino a una delegacin diplomtica... a un grupo que representaba la voluntad y poltica de todo su pueblo. Ahora bien, qu tienen que ganar los kanamitas, como pueblo o como nacin, con nuestro bienestar?

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Yo dije: Cultura... Qu cultura ni qu bobadas! No, es algo menos evidente, algo oscuro que pertenece a su psicologa y no a la nuestra. Pero confa en m, Peter, no existe una cosa tal como el altruismo completamente desinteresado. De una forma u otra, tienen algo que ganar... Y sa es la razn de que ests aqu dije -, intentar averiguarlo, verdad? Exacto. Quera formar parte de uno de sus grupos de intercambio con destino a su planeta natal, pero no pude; el cupo estaba lleno una semana despus de que hicieran el anuncio. En lugar de eso, estoy estudiando su idioma, y ya sabes que el idioma refleja las caractersticas bsicas de las personas que lo utilizan. Ya domino bastante bien su jerga lingstica. No es muy difcil, la verdad, y me est proporcionando algunos indicios. Algunas expresiones son muy parecidas a las nuestras. Estoy seguro de que no tardar en encontrar la solucin. Todo es cuestin de estudio dije, y volvimos a trabajar. A partir de entonces vi a Gregori con frecuencia, y me mantuvo informado de sus progresos. Un mes despus de aquella primera entrevista lo encontr enormemente excitado; dijo que haba conseguido obtener un libro de los kanamitas y que estaba intentando descifrarlo. Escriban en ideogramas, peores que los chinos, pero estaba decidido a desentraarlo aunque le costara aos. Quera que yo le ayudara. Bueno, me interes a pesar mo, pues saba que sera una larga tarea. Pasamos algunas tardes juntos, trabajando con material extrado de los tablones de anuncios kanamitas y sitios por el estilo, as como del diccionario ingls-kanamita extremadamente limitado que proporcionaban al personal. Al principio me remorda la conciencia acerca del libro robado, pero gradualmente fui sintindome absorbido por el problema. Al fin y al cabo, los idiomas son mi fuerte. No pude evitar sentirme fascinado. Desciframos el ttulo a las pocas semanas. Era Cmo servir al hombre, evidentemente un manual que distribuan entre los nuevos miembros kanamitas del personal de la embajada. Ahora llegaban continuamente, un cargamento una vez al mes; estaban abriendo toda clase de laboratorios de investigacin, clnicas y as sucesivamente. Si en la Tierra haba alguien que desconfiaba de ellos aparte de Gregori, deba encontrarse en el Tbet. Era asombroso ver los cambios que se haban forjado en menos de un ao. Ya no haba ejrcitos permanentes, ni escasez, ni desempleo. Cuando cogas un peridico no veas las palabras BOMBA H o V-2; las noticias siempre eran buenas. resultaba difcil acostumbrarse a ello. Los kanamitas estaban trabajando en bioqumica humana, y en nuestra embajada corra la voz de que estaban a punto de anunciar mtodos para hacer nuestra raza ms alta, ms fuerte y ms sana -prcticamente una raza de superhombres- y ya tenan una cura potencial para las enfermedades cardacas y el cncer. Estuve quince das sin ver a Gregori despus de haber descifrado el ttulo del libro; me fui de vacaciones a Canad. Al volver, me qued impresionado al observar el cambio que haba experimentado. Qu ha pasado, Gregori? le pregunt -. Pareces el demonio en persona. Bajemos al bar. Fui con l, y se tom un escocs de un solo trago como si lo necesitara. Vamos, hombre, qu es lo que pasa? apremi. Los kanamitas me han incluido en la lista de pasajeros de la prxima nave de intercambio dijo -. A ti tambin, de lo contrario no estara hablando contigo. Bueno dije -, pero... No son altruistas. Intent razonar con l. Le hice notar que haban convertido la Tierra en un paraso comparndola con lo que era antes. El se limit a menear la cabeza.

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Entonces le pregunt: Bueno, qu hay de las pruebas realizadas con el detector de mentiras? Una farsa replic, sin calor -. Ya te lo dije en su momento. Sin embargo, en aquella ocasin dijeron la verdad. Y el libro? pregunt, molesto -. Qu hay de ese... Cmo servir al hombre? Eso no te lo dieron para que lo leyeras. Est escrito en serio. Cmo puedes explicarlo? He ledo el primer prrafo de ese libro dijo -. Por qu crees que llevo una semana sin dormir? Por qu? inquir yo, y l esboz una extraa sonrisa. Es un libro de cocina repuso.

UNA BOMBA EN LA BAERA THOMAS N. SCORTIA El joven dijo que su nombre era Sidney Coleman. Pareca un nadador profesional de escasos msculos y cierta tendencia a engordar. En aquel momento, sus ojos estaban hundidos y tenan una expresin salvaje. Dijo que mi cuarto de bao era el centro de un nexo probabilsticogimi el joven. Y ahora hay una bomba H en la baera. Caedman Wickes pas una mano roja y delgada por encima de la rayada superficie de su mesa e hizo una mueca al notar un tacto arenoso bajo su palma. Despus inspeccion minuciosamente la spera pelusa rubia que cubra sus dedos. Hace alguna otra cosa? pregunt al fin con gran ponderacin. Tictac, por ejemplo? Nada. Est inmvil, mirando el grifo del agua caliente con su estpido ojo azul y diciendo toda clase de trivialidades. No es todo eso un poco ridculo? pregunt Wickes. Eso es lo que pens la polica. Coleman se pas los dedos por el cabello negro pelado al rape. No, no hablaba en serio. Al fin y al cabo seal Wickes, si se pone algo tan grande como una bomba en un cuarto de bao, el sitio lgico es la baera. Lgico para usted, quiz. Wickes se toc pensativamente la nariz e hizo un gesto en direccin a la puerta del despacho. En ella haba un letrero que deca: Caedman Wickes, Investigador Privado, Especialista en Denuncias Singulares. Dijo: En mi profesin, suelo toparme con cosas inslitas; pero siempre hay una lgica interna. Esta es la razn de mi xito. Siempre..., siempre hay que buscar la lgica interna. Todo lo dems se da por aadidura. Uni los dedos de ambas manos con expresin abstrada. Me acuerdo de un cliente que crea tener a un venusiano atrapado en la lavadora. Muy lgico, si uno se detiene a pensarlo. Sin embargo... Wickes frunci los labios tristemente, result que estaba completamente loco. Una verdadera pena. Una idea tan magnfica! De todos modos, creo que la idea de utilizar una bomba H es ridcula. Lo mejor que dicha bomba podra hacer sera volatizar la ciudad y, posiblemente, los suburbios ms cercanos. No vale la pena preocuparse acerca de ello. En realidad, no dijo que fuera una bomba H repuso Coleman con cansancio. Fui yo quien lo dedujo. Al fin y al cabo, dijo que quera destruir este universo. Ah! Los ojos de Wickes centellearon. No el Universo? Slo este universo?

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Lo dej bien claro. Dijo que hay un nmero infinito de universos probables. El slo quiere destruir el mejor de todos los universos posibles... ste. Indudablemente paranoico coment Wickes. Desde luego. Esto forma parte de su terapia. Est loco. As que ste no es su universo? Yo dira que no. La cura no servira de mucho si destruyera el universo donde l vive, no cree? Wickes frunci los labios. No necesariamente. Caramba, recuerdo que... Coleman se puso en pie de un salto y se inclin hacia delante, apoyando las manos en la mesa. Basta de recuerdos! Ya estoy harto de sus divagaciones. Esa cosa dice que va a explotar este martes. Tiene que idear un medio de desconectarla. Paciencia, paciencia reprendi Wickes. No sirve de nada perder la cabeza en esta clase de cosas. Desdobl su cadavrico esqueleto de un metro ochenta y cinco de estatura de detrs de la mesa, y cogi un impermeable, una bufanda de lana negra y un sombrero de fieltro manchado y con el ala desgastada de la parte superior de un archivador abollado. Tendra que fumarme una pipa coment mientras se pona dichas prendas, pero creo que el abrigo y el sombrero ya son concesin suficiente al convencionalismo, verdad? Me importa un bledo que lleve leotardos rosa o vuele por el aire replic Coleman . Lo nico que quiero es que haga algo con la bomba que hay en mi baera. Wickes alz una mano inerte y seal hacia la puerta. Veo dijo mientras atravesaban el pasillo, y sus pies provocaban chirriantes lamentos en los tablones del suelo que usted no se da cuenta de la belleza de la situacin. Belleza? Le gustara tener una bomba en su baera? Esta no es en absoluto la cuestin increp Wickes. Esto me recuerda a un cliente que tena el proyecto de psicoanalizar a su tatarabuelo. Segn su teora, las neurosis se transmitan genticamente. Bueno, quera que yo indagara el paradero del anciano caballero en cierto da de mil ochocientos treinta y pico y... Coleman miraba ferozmente a derecha e izquierda mientras bajaban las escaleras. Wickes decidi hacer caso omiso de su angustia. Adems, la Aventura del Psicoanlisis Retroactivo, tal como le gustaba denominarla, le ayudaba a adquirir la disposicin de nimo ms adecuada. Estaba un poco molesto, mientras atravesaban la ciudad en un taxi, de que Coleman desplegara tan lamentable falta de inters por tomar parte en la conversacin. Estaba muy inquieto y se sobresaltaba con cualquier ruido. Una vez, cuando un automvil hizo una falsa explosin, por poco se desmay. Poca elasticidad, pens Wickes, y chasque mentalmente la lengua. La casa era un edificio de construccin reciente y cinco habitaciones bastante pequeas en uno de los polgonos ms nuevos de las afueras de la ciudad. Mientras Coleman abra la puerta, Wickes no dej de mirar de arriba abajo de la manzana. Qu raro! coment. Qu es lo raro? No hay antenas de televisin. No encontrar ninguna en esta zona explic Coleman. Estamos en un rea desconectada. Ni siquiera hay recepcin de radio. Por eso compr la casa tan barata. Al entrar en la casa, Wickes oy un dbil tarareo tono en el aire. Tena una extraa naturaleza musical, sin ser realmente una meloda.

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Oh, haba olvidado decrselo explic Coleman. Canta. Wickes alz una ceja. Que la bomba canta? En la baera? En la baera. Qu apropiado! exclam Wickes. Mientras Coleman se despojaba del sombrero y el abrigo, Wickes cruz el saln, siguiendo el sonido a lo largo de un corto pasillo hasta un espacioso cuarto de bao, embaldosado en tonos coral y rosa. Haba una bomba bastante grande en la baera. Tena un solo ojo azul de mirada inexpresiva. Miraba fijamente el grifo del agua caliente y cantaba. Lo ve? dijo Coleman a su espalda. La polica no me crey. Su voz era estridente e histrica. Este es el mejor de todos los mundos posibles dijo la bomba, pero el de maana ser mejor. Interesante dijo Wickes. Qu voy a hacer? gimi Coleman. Todos los das, en todos los sentidos, las cosas estn mejorando ms y ms recit la bomba. Su canturreo aument de tono una fraccin de octava. Una incurable optimista observ Wickes. T! solloz Coleman. Fuera de mi baera! No puedo dijo la bomba, interrumpiendo su cancin. No tengo piernas. No tengo brazos. No saldr aadi al cabo de un momento. Empez a cantar de nuevo. La msica era extraamente regular, con una consistencia interna que Wickes encontr vagamente familiar. Qu ests cantando? pregunt. Frankie y Johnnie respondi la bomba. Por vez primera, el ojo azul dej de mirar al grifo para fijarse en Wickes. Te gusta? Bueno dijo Wickes, reflexionando, no se parece demasiado a Frankie y Johnnie. Sin embargo, lo es dijo la bomba. La estoy cantando en clave. Empieza a darme dolor de cabeza se quej Coleman. Inculto! dijo despreciativamente la bomba, pero el canturreo aument de tono y pronto fue inaudible. El ojo volvi a su mirada fija. Esta vez, escogi el grifo de agua fra. Ser mejor que se acueste aconsej Wickes a Coleman. Se sac una cinta mtrica del bolsillo y empez a medir la distancia que haba entre los accesorios del cuarto de bao. Ocasionalmente chasqueaba la lengua y tomaba rpidas notas en una agenda marrn de imitacin de cuero. Coleman le observaba silenciosamente. La bomba segua con la vista clavada en el grifo del agua. Wickes murmur algo. Qu dice? pregunt Coleman. Como en el problema de la aguja del conde Buffon dijo Wickes. La razn entre la anchura de la baera y la anchura de la habitacin. Cunto es? Tres coma uno, cuatro, uno, seis recit Wickes. Pi, eso es lo que es. Hizo un movimiento afirmativo con la cabeza V enroll la alfombra de bao junto al taburete. Pensativamente, extrajo un par de dados de su bolsillo. Empez a tirarlos al suelo, hacindolos chocar contra la base embaldosada de la baera. Los dados sumaron repetidamente siete. Le dar un consejo dijo Wickes lentamente. S? apremi Coleman.

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Cuando esto haya terminado... S? ...arrancara la baera e instalara una mesa de dados. Claro que tendra que cambiar un poco las reglas de la casa, puesto que todas las tiradas daran un siete, pero... Estaba hablando a una puerta abierta Coleman haba atravesado el pasillo con pasos inseguros V se haba desplomado en un silln de la sala de estar. Desde el cuarto de bao, Wickes le oy gemir dbilmente. Este es el mejor de todos los mundos posi bles dijo la bomba con tono dogmtico. De verdad? pregunt Wickes. Oh, claro que s. Tiene que serlo; me apuesto lo que sea ret con presuncin. Entonces empez a cantar de nuevo. Es que no puedes cantar otra cosa ms que Frankie y Johnnie? pregunt Wickes. Esto era Down by the Od Mili Stream. Pareca Frankie y Johnnie. Qu falta de educacin! resopl la bomba. Indudablemente, ste es el mejor de todos los mundos posibles aadi al cabo de un momento. Por qu? inquiri Wickes. Oh, porque s. Pues no es verdad, sabes? En realidad, es un mundo inferior. No lo es! Tiene que ser el mejor! Me temo que no lo sea. Mentiras, mentiras! exclam apasionadamente la bomba. Te dar ventaja..., cualquier ventaja. Para apostar? Naturalmente! No te atreves? Por qu tiene que ser el mejor de todos los mundos posibles? Apuestas o no apuestas? Por qu el mejor de todos los mundos posibles? insisti Wickes. La bomba guard silencio. Despus empez a canturrear en un crescendo estridente. Wickes se dirigi al saln. Coleman estaba hundido en un silln, con la cabeza entre las manos. Frankie y Johnnie? pregunt dbilmente. Down by the Od Mill Stream le dijo Wickes. Mairzy Doats corrigi la bomba desde el cuarto de bao. Sabe que esto puede volver loco a cualquiera? dijo Wickes. Por qu no aceptaba la apuesta? pregunt sarcsticamente Coleman. Sobran las ironas. Adems, yo nunca apuesto. Por otro lado, esa bobada puede ser importante. En qu sentido? Bueno, pueden deducirse ciertas cosas acerca de una sociedad cuyas mquinas son aficionadas a los juegos de azar. S repuso Coleman. Quiz ese universo haya sido conquistado por una raza de bandidos de un solo brazo procedentes de Las Vegas1. No es nada improbable dijo Wickes. Excepto que ste no tiene brazos. Sea como fuere, el mundo de la bomba sabe mucho ms que nosotros sobre probabilidades. Ya ha descubierto la lgica interna? se burl Coleman. Exactamente dijo Wickes con sorprendida aprobacin. Ni yo mismo hubiera podido explicarlo mejor.
Alusin irnica a las mquinas de apuestas instaladas en los casinos de Las Vegas, que funcionan mediante una palanca lateral que parece un brazo.
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Wickes se sent en una silla y se mir fijamente las puntas de los zapatos negros. Al cabo de un momento se levant y fue hacia el telfono que haba sobre la mesa cercana al silln de Co-. lemn. Ya era hora observ agriamente Coleman. Bah! dijo Wickes. Marc un nmero y habl unos momentos. Despus marc otro nmero. Tras una corta y lenta conversacin, colg triunfalmente el telfono. Aja! dijo. Aja? inquiri Coleman. Aja? S, aja. He hablado con el director del programa de la WWVI. Ahora tienen puesto un tocadiscos. Con una bomba a punto de explotar exclam Coleman, l llama para solicitar un disco. Qu ha pedido? Mairzy Doats? Esto sobraba. Acaban de tocarlo. Y antes, Down by de Old Mill Stream. Y antes... Frankie y Johnnie? Exactamente. Veo que entiende mis mtodos. S repuso dbilmente Coleman desplomndose nuevamente en el silln. Ahora he de irme dijo Wickes. Con la bomba en el cuarto de bao? Y yo? Bueno, usted puede leerle un rato sugiri Wickes. Coleman sigui con la vista a Wickes mientras ste se acercaba a una librera situada junto a la puerta y miraba los ttulos. Escogi un libro y se lo dio a Coleman. Este dijo. Crimen y castigo? Un libro delicioso dijo Wickes. Tan lleno de..., de... agit una mano con indecisin. De weltschmerz. Oh, s dijo junto a la puerta. Si ste le aburre, empiece, Los siete que fueron ahorcados. Un poco de morbosidad siempre es conveniente..., incluso para una bomba. Y cerr la puerta con la debida consideracin. Tras dejar a Coleman, Wickes anduvo varias manzanas, sumido en sus pensamientos. Lleg a la conclusin de que aquella situacin tena sus puntos intrigantes. El mayor problema era el punto de contacto. Evidentemente no se obtendra nada limitndose a desconectar la bomba. La organizacin desconocida de teraputicos que la haban Puesto all volvera a intentarlo, quiz con ms xito. Pero cmo actuar contra aquellas mentes caprichosas en ana apuesta imposible de adivinar? Era como el tatarabuelo actuando contra el cliente de Wickes aficionado al psicoanlisis. La palanca..., si por lo menos hubiera alguna palanca. Pero slo haba una bomba con un optimismo excesivo y una fiebre de juego inconfesable, as como la costumbre de codificar canciones populares. Se detuvo en medio de la acera, indiferente a las miradas de los peatones. En cuestin de segundos, su cabeza estuvo envuelta en una espesa humareda de concentracin. No volvi a ser consciente de lo que le rodeaba hasta que la cazoleta de la pipa se calent demasiado. Par un taxi y se hizo conducir a la biblioteca municipal. All permaneci algn tiempo entre los estantes de matemticas, seleccionando primero un volumen sobre estadsticas y probabilidades y despus otro. Finalmente encontr lo que buscaba, una larga tabla de nmeros aleatorios empleados para solucionar secuencias aleatorias en experimentos fsicos. En un momento que la bibliotecaria no le miraba, arranc decididamente las dos pginas de la tabla y se fue. Despus entr en una tienda de magia, donde compr una baraja de cartas marcadas,

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un par de dados con truco y un libro sobre sistemas de ruleta. En el taxi, ley los primeros captulos del libro y finalmente lo tir por la ventana cuando el taxi se detuvo en un semforo. Una vez en su oficina, hizo dos llamadas telefnicas, una a un amigo que era ingeniero electrnico y la otra a un amigo que tocaba el fagot. A continuacin rebusc en el archivador hasta encontrar una cinta magnetofnica que usaba como dictfono, se puso el impermeable y el rado sombrero, y se dirigi hacia la calle. Tras pasar tres horas con el amigo que tocaba el fagot, fue a casa de su amigo ingeniero para recoger las piezas del equipo que ste le haba montado. Se detuvo en un bar para tomar un rpido refrigerio y lleg a casa de Coleman a las siete y cuarenta minutos. Ya era hora dijo el joven; estoy completamente ronco. Llevaba el ejemplar de Crimen y castigo en una mano, y tena el pulgar metido en una pgina cercana a la mitad del libro. Al cerrar la puerta, Wickes oy un dbil murmullo en el cuarto de bao. Mentiras, mentiras estaba diciendo la bomba. No le gusta Dostoyevski suspir Coleman. De gustibus non est disputandum cit frvolamente Wickes. S repuso abstradamente Coleman. Yo anunci Wickes con solemnidad mientras se quitaba la gabardina cuidadosamente he estado aprendiendo a componer msica para fagot. Seal con un gesto hacia el estuche de piel de la cinta magnetofnica, que haba colocado cerca de una maleta negra. Coleman le mir fijamente con los labios apretados. Oh, alrgueme el abrigo dijo Wickes. Buen chico! Extrajo varios peridicos enrollados, que procedi a desenrollar. En la primera pgina de todos ellos haba varios artculos subrayados en negro. Dostoyevski est muy bien dijo Wickes, pero no podemos descuidar los sucesos cotidianos. Sonri con afectacin. Los labios de Coleman se pusieron an ms blancos. Tenga dijo Wickes, entregando a Coleman un paquete de tamao reducido. Qu es? pregunt esperanzadamente Coleman. Dados. Es posible que queramos jugar un rato. Es que se ha vuelto...? Loco? Oh, no; por lo menos, no en el sentido habitual. Ahora djeme ver cmo funciona esto. Esto era la enigmtica maleta negra de la cual Wickes extrajo un sorprendente surtido de aparatos electrnicos. Siguiendo un diagrama que sac de su bolsillo, empez a conectar diversas unidades. Eventualmente, extendi un largo alambre por la habitacin y lo colg por encima de la puerta y las cortinas de la sala de estar. La antena explic. Encontr un enchufe y conect e! aparato. Entonces empez a montar la cinta magnetofnica. Espere a or esto dijo. Un solo de fagot. Este hombre est chiflado dijo Coleman con displicencia a las paredes de la habitacin. Wickes toc varios mandos de la cinta magnetofnica y baj una palanca del otro aparato. La estancia se llen repentinamente con los roncos gruidos de un fagot. Las notas eran largas y angustiosas y no formaban ninguna meloda. Coleman se tap los odos con ambas manos cuando la discordancia fue contestada por un sbito ruido procedente del cuarto de bao. Lo ve? grit Wickes por encima de la enloquecedora cacofona. La bomba est

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en constante comunicacin con sus creadores. Emplea las ondas radiofnicas que estn inmovilizadas en este espacio muerto. Esa es la razn de que no obtengan recepcin en esta zona. Una consecuencia natural del nexo de probabilidad que hay en el cuarto de bao es confinar toda la radiacin al universo de donde procede la bomba. S, pero... As que le proporcionamos impulsos radiofnicos aleatorios..., mi solo de fagot est compuesto a partir de una tabla de nmeros aleatorios. No puede codificar una secuencia aleatoria. Por lo tanto, no puede comunicarse. En este punto, la bomba lanz un fuerte gruido. Ahora! grit Wickes con un brillo salvaje en los ojos. Ech a correr hacia el cuarto de bao, con un peridico enrollado ante l como una lanza. La bomba segua en la baera, gimiendo dbilmente. Coleman se detuvo junto a Wickes cuando ste desenroll el peridico y empez a leer. Un padre asesina a una familia de cinco miembros recit Wickes. La temblorosa bomba lanz un estridente chillido. Millares de personas mueren al hacer erupcin un volcn ley. Mentiras, mentiras, mentiras, mentiras! En la India, una plaga arrebata millones de vidas. La bomba empez a aullar, con una voz que aumentaba en estridencia por momentos. Basta! Cllese ya! Wickes se volvi hacia la reluciente mquina que ocupaba el espacio donde estuviera una de las paredes del cuarto de bao. He dicho que se calle repiti el hombrecillo calvo de la mquina. Es l, es l gimi Coleman. El hombre de quien le habl cuando fui a su oficina. Interesante dijo Wickes. Seal hacia la parte inferior de la mquina, donde reluca un pequeo letrero metlico. El letrero rezaba: Paranoicos annimos. T tambin puedes destruir un universo. Hgalo callar! chill el hombrecillo, blandiendo algo que pareca un arma. Desenchufe la cinta magnetofnica dijo Wickes a Coleman. Coleman se dirigi hacia el saln. Qu se propone? inquiri el hombrecillo mientras bajaba de la mquina. Bajo sus espesas cejas, tena la cara congestionada por el furor. Llevaba un par de pantalones cortos y una camiseta hechos de una tela metlica. Unas botas altas hasta media pantorrilla cubran sus pies. Una especie de tirantes rodeaban su cintura y hombros, y de estos tirantes colgaban diversos aparatos desconocidos. Este es el mejor de todos los mundos posibles dijo la bomba en un sollozo. Claro que lo es dijo el hombre con tono conciliador. No permitas que nadie te diga lo contrario! Hacemos una apuesta? ofreci Wickes. Ja repuso el hombre, pero pareci interesado. Tiene miedo de perder su... ah... camisa? inquiri Wickes. No le servir de nada dijo sombramente el hombre. Tengo que destruir un universo. El mejor. Este. Una cajita que colgaba de los tirantes zumb dbilmente. El hombrecillo la descolg, se la acerc a los labios y pronunci unas cuantas palabras i incomprensibles. Mire dijo Wickes, ste ha de ser el mejor de todos los universos posibles, verdad? Lo es repuso el hombrecillo con suficiencia. Ellos lo planearon asi Ellos? Mis psicmetros. No tendra objeto destruir cualquier universo. Tiene que ser el mejor.

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-Debo decirle que es usted notablemente objetivo, -Por qu no? Es mi neurosis, verdad? Quiz ste no sea el mejor de todos los mundos posibles. Ridculo! murmur la bomba desde la baera,, El mejor para quin? inquiri Wickes. Segn qu criterio? El suyo? Naturalmente. Quiere apostar? El hombrecillo se humedeci los labios. Nadie me ha acusado nunca de ser un estafador. Si para usted es el mejor de los mundos posibles dijo Wickes, ganar. Cierto, cierto dijo la bomba. Coleman haba vuelto a la habitacin. Contemplaba al hombrecillo calvo con algo semejante al terror. Los dados, por favor dijo Wickes a Coleman. Qu se propone? inquiri el hombrecillo. Demostrarle mi punto de vista. El hombrecillo calvo sonri irnicamente. Hay algo que debera saber. No importa. Despus no diga que no he intentado advertirle. Dmosle un poco de inters al asunto dijo Wickes. Una apuesta colateral? Hecho. El hombrecillo extrajo unas monedas del bolsillo. Su dinero no me sirve observ Wickes. De todos modos, no puede ganar. Qu le parece algo ms tangible? pregunt Wickes. Uno de estos aparatos, por ejemplo. Seal hacia los tirantes. Hgalos rodar desde la pared dijo el hombre, sacando uno de los instrumentos. Wickes hinc una rodilla en tierra y tir los dados. Salieron dos cuatros. Hah! exclam Wickes. Tir tres veces ms. A la cuarta tirada, sali un seis y un dos. Media hora ms tarde, Wickes haba despojado al visitante hasta de los pantalones cortos. El hombrecillo se puso airadamente en pie. Ha trucado los dados! Demustrelo. Renuncio. Cobarde! Estafador! Esto es demasiado. T! grit el hombrecillo a la bomba. Olvdate del martes! Explota dentro de una hora! Despus salt al interior de la mquina y desapareci de la vista. Ahora s que la ha hecho buena se lament Coleman. Hoy es el da ms estupendo de todos dijo la bomba. Hm-m-m murmur Wickes, inspeccionando todo el botn que tena a sus pies. Finalmente seleccion el comunicador con forma de caja que el hombrecillo haba utilizado y lo examin minuciosamente. Coleman se dej caer al suelo y empez a tirar los dados abandonados con desesperacin. Al cabo de un momento, los cogi y los inspeccion atentamente. Hey! exclam. Estos dados no tienen unos, ni treses ni cincos! Exacto dijo Wickes. Entonces, cmo se puede sacar sietes? No se puede.

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Pero esto no es honrado. Por qu? El estaba tratando de hacerme trampas. Mientras Coleman meditaba sobre la cuestin, Wickes empez a hablar seriamente a travs del comunicador. Al poco rato, pareci satisfecho. Muy bien dijo, ya es hora de que descansemos un poco. Por qu no hace caf? Ese artefacto explotar dentro de una hora protest Coleman. Haga alguna cosa! Paciencia, paciencia. Todo lo que poda hacerse ya se ha hecho. Se dirigi hacia la sala de estar, con Coleman pisndole los talones. Por lo menos, llame a la patrulla de explosivos dijo Coleman. No es necesario. Maldito chiflado! No debe ser tan ofensivo dijo Wickes. Si se tomara la molestia de aplicar la lgica, vera que ciertas caractersticas de ese otro universo pueden ser... Paz, hijos mos dijo una voz desde el cuarto de bao. De pie en el umbral estaba la majestuosa figura de un hombre. Era alto y muy bello, con una ligera corona de cabello rubio. Tena los ojos expresivos y etreos. Bueno dijo Wickes, veo que no ha perdido el tiempo. Siempre estoy dispuesto a ayudar a un universo doliente dijo el hombre, alzando los ojos hacia el cielo. Est en el cuarto de bao dijo Wickes. Ya me he ocupado de ella repuso el hombre, mientras ustedes dos se peleaban como nios. Como nios! exclam Coleman. Si cree que... Paz, hermano dijo el hombre. Todos hemos de vivir en perfecta armona. Dio media vuelta y se encamin hacia el. cuarto de bao. Espere llam Wickes y corri tras l. Coleman le sigui torpemente, con los ojos abiertos corno platos. En el cuarto de bao, la baera estaba completamente vaca. El amor todo lo puede dijo el santn. Por vez primera, Wickes se fij en la tenue aureola que brillaba sobre su cabeza. El hombre se dispuso a subir a una mquina que haba junto a la pared. Lstima! suspir. Otros mundos, otras necesidades. Trabajo, mucho trabajo. Antes de que la mquina desapareciera de su vista, Wickes vio el reluciente letrero de metal que haba sobre ella. Deca: Mesas, S. A. T tambin puedes salvar un universo. Ms tarde, en el saln, Coleman se ech con agotamiento en el sof mientras Wickes se apoyaba en la repisa de la chimenea y miraba soadoramente al hogar apagado, chupando su pipa sin encender. Puedo entender cmo anul la comunicacin de la bomba dijo Coleman, pero y los peridicos? Bueno -explic Wickes, a nuestro amigo paranoico no le hubiera servido de nada destruir cualquier universo. No poda ser uno que estuviera mejor destruido, porque la terapia no habra tenido sentido. De ah Dostoyevski y los peridicos. Tena que demostrarle que lo mejor para este mundo era ser aniquilado. Este era el nico medio de arrancar al paranoico de su lugar de observacin en su mundo. Destruir la conviccin de la bomba de que ste era el mejor universo, pero evitando que le transmitiera toda la historia a nuestro amigo el hombrecillo calvo. Y la artimaa de los dados? Bueno, era evidente que dan gran importancia al juego. Adems, estaba seguro de que el aparatito que utiliz le mantena en contacto con su mundo. Yo slo tena que

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ganarle el comunicador. Todo lo dems se dio por aadidura. Por lgica interna? Naturalmente. Como los venusianos en las lavadoras. Claro. Perdneme por ser tan estpido dijo irnicamente Coleman. Lo nico que pasa es que no est acostumbrado a pensar en estos trminos dijo Wickes. Resulta evidente que si hay una organizacin que ayuda a los paranoicos autorizndoles a destruir un universo, debe haber una contraorganizacin para los desgraciados que quieren salvar un universo. Mesas, S. A.? Exactamente. La lgica interna de la situacin lo requera. Yo slo tuve que ponerme en contacto con ellos. El trabajo se hizo para regular... un universo que necesitaba salvacin. Coleman se puso en pie con esfuerzo. Creo que necesito una aspirina dijo dbilmente. Se dirigi con paso vacilante hacia el cuarto de bao. El hombrecillo con la toga ribeteada de escarlata agitaba ferozmente una daga. Se detuvo al ver a Wickes y sonri a modo de disculpa. Oh, caramba dijo. Usted no es Julio Csar, verdad? Se dirigi rpidamente hacia su mquina. Antes de que desapareciera, Wickes logr descifrar el reluciente letrero que haba sobre ella. Deca: Percepcin Retrospectiva, Ilimitada. T tambin puedes cambiar un universo. Wickes uni las manos con embeleso. Muy hermoso murmur. Verdaderamente hermoso. En la baera, Coleman se limit a lloriquear.

EL HECHICERO NEGRO DEL CASTILLO MEGRO ANBREW J. BLACK OFFUTT Kimon el koneriano contempl el castillo negro que se elevaba hacia el celo sin luna, cuyas lbregas torrecillas y minaretes parecan oscuros dedos que mostraran el camino hacia los dioses de las sombras. Kimon se ri entre dientes, produciendo el sonido ronco y grave propio de un hombre gigantesco que procede de una oscura tierra brbara. Bueno, pens, el mago negro Reh y todos sus demonacos guardianes no tardaran en reunirse con aquellos sombros dioses de Atramentos..., a no ser que lo hiciera l mismo. Desat la empuadura negra de su larga espada, Devoradora, lanz una ojeada al anillo que llevaba puesto, y ascendi la colina que suba hasta el castillo. Un hombrecillo llamado Kohl le haba hablado del lugar. En el castillo negro de Atramentos, le dijo Kohl, est la princesa Sabell, cautiva del hechicero Reh. El alczar resultaba inexpugnable a causa de los conjuros de Reh y sus demonios. La princesa era la nica que conoca el paradero de las joyas de Chthon: gemas que pagaran el rescate del mismo rey Minaceos. Ningn hombre iba a rescatar princesas sin alguna razn! En una lbrega taberna, donde tomaron varias copas de vino, los dos hombres decidieron compartir el tesoro. Despus, como uno de ellos era brbaro Y tales hombres son conocidos por tener principios y confiar en sus msculos y ser ms magnnimos que traidores, Kohl explic a Kimon cmo llegar al lugar. Tambin le explic los poderes del anillo que llevaba; aunque no era mgico, anulaba todos los conjuros lanzados contra su poseedor.

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Se levantaron y partieron, con Kohl abriendo la marcha. En la oscura calle dijo, por encima del hombro: Me atrevera a llevar a muy pocos hombres detrs de m con los conocimientos que te he impartido, oh Kimon. Pero es bien sabido que vosotros, los brbaros, sois hombres de honor, incapaces de apualar a nadie por la espalda, y... Fue entonces cuando Kimon, comprendiendo sbitamente que Kohl ya no le era necesario, le apual por la espalda. Naturalmente, cogi el anillo, antes de arrojar al hombre a la negrura de un callejn. Tras andar una manzana haba vuelto atrs para coger el monedero de Kohl. Ahora, al levantar la vista hacia el castillo, Kimon se ri entre dientes. Dnde le haban dicho a aquel pobre idiota tales tonteras sobre el honor de los brbaros? Meneando la cabeza, puso el pie en la colina sobre la cual se alzaba el sombro castillo. El monstruoso pjaro apareci volando como una gran nube de tormenta cargada de lluvia, haciendo el ruido de un trueno al mover sus alas correosas. Se detuvo encima de su cabeza, estabilizndose sobre unas alas del tamao de una vela de trirreme, y las dobl para lanzarse en picado contra l. Su pavoroso grito invadi el aire rasgado por su paso: Kamikaze! Devoradora devor. Llevndose una mano a los araazos de ms de dos centmetros de profundidad que ponan al descubierto los msculos de su vigoroso trax, Kimon baj la mirada hasta el cuerpo del pjaro cado. Se retorca incluso muerto, y un horrible icor viriscente brotaba de su cuello. Despus se desvaneci. Kimon sigui adelante, haciendo caso omiso de las heridas de quince centmetros de longitud que surcaban su pecho; eran relativamente insignificantes y se curaran en uno o dos meses. Adems, la sangre que manaba de ellas proporcionaba algo de calor a su carne desnuda. Al acercarse empez a experimentar la peculiaridad del lugar, la perversidad que lo impregnaba. Zarcillos colgantes de materia espectral semejantes a telaraas parecan contorsionarse sobre su rostro. Parpade y mene la cabeza, alzando las manos para apartarlos de su camino. Pero sus dedos no tocaron cosa alguna. Sus ojos no vieron cosa alguna. All no haba nada; ni telaraas, ni zarcillos, ni nada, sino nicamente su misteriosa sensacin. Se estremeci. Ningn hombre ni bestia haba sido capaz de atemorizar al gran brbaro. Pero aquel mal tangible nacido de brujos y sombras, el oscuro mundo de la necromancia y los espectros, el mundo de las apariciones e intuiciones y cosas que un hombre poda sentir pero no ver... aquello hizo estremecer a Kimon y sus dientes castaetearon. Toc el anillo, acordndose de que haba luchado con un demonio del hechicero y lo haba vencido sin otra cosa que sus msculos y su espada. Pero ahora el miedo extenda sus garras hacia l y le atenazaba el corazn. Se estremeci de nuevo. Empez a temblar. Sinti un chorro de agua caliente y un desabrido sabor en la boca y, lloriqueando, dio media vuelta para huir. Entonces, con las rodillas temblorosas, y las manos fras y hmedas, se dio cuenta de lo que estaba sucediendo. Profiri una salvaje maldicin brbara a pesar del mgico miedo que le atacaba. Corno si estuviera sobre arenas movedizas, se volvi lentamente, muy lentamente, a mirar el castillo. Levantando la mano izquierda, apunt el anillo hacia aquellos nebulosos torreones. Os desafo! vocifer, y por tres veces repiti las palabras que Kohl le enseara cuidadosamente, durante media hora escasa de ensayo. Y el anillo pareci cobrar vida, brillar y despedir un tenue resplandor, y conferir fuerza a su brazo. La bruma se desvaneci. Las fantasmales telaraas interrumpieron sus invisibles contorsiones. Su miedo le abandon. Y ante l apareci... el castillo negro de Atramentos! Ya no era una imprecisa silueta de pavorosa y atroz negrura; ahora slo era un montn de negrsimo basalto, que resaltaba claramente contra el cielo. La puerta se alz ante l, inmensa y slida. Una cadena con eslabones tan grandes como sus pulgares

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estaba sujeta a la anilla, y atada a las altas lanzas que haba a ambos lados. Con una exclamacin bogada, Kimon desenvain a Devoradora. Aspir profundamente y, asiendo la espada con las dos manos, la levant por encima de sus hombros para dejarla caer con toda la fuerza de sus vigorosos msculos. Una lluvia de chispas brot de la cadena. La sacudida trep por sus brazos como lenguas de fuego. El rebote de la espada estuvo a punto de cortarle de un tajo la cabeza. Traqueteando, la cadena aguant. Entonces lo vio. Estaba simplemente atada a la lanza de la izquierda. Qu tonto! Sintindose avergonzado, la desat y la pas a travs de la anilla. Apoy un pie en la puerta y empuj. La puerta cedi, de un modo extrao, sin crujir. Un olor a muerte, a tierra ptrida que albergara cadveres en descomposicin, sali a recibirle con un helado abrazo. Con Devoradora en la mano, entr en la oscuridad del vestbulo. La serpiente se encontr frente a l antes de que pudiera darse cuenta de su existencia. Sus relucientes escamas se alzaron ante l, y sus ojos amarillentos le contemplaron como los mismsimos fuegos del Hades. Mucho detrs de l vio su inmenso cuerpo que se extenda a lo largo del vestbulo. Olfate el desagradable olor de su aliento cuando silb, sinti una oleada de aire ftido, y se apart de un salto cuando los ojos centellearon, como las brasas de un fuego que se atiza, para atacarle. Kimon reaccion con una velocidad incluso mayor que la del reptil. La enorme cabeza pas silbando junto a l. Devoradora pas silbando tras ella. El cuerpo del monstruo se estremeci y agit con las ltimas convulsiones de la muerte mientras la cabeza se estrellaba contra el suelo y se alejaba rodando. Rezum un gran charco de nigrescente icor. La ltima sacudida de la terrible cola alcanz a Kimon justo debajo de las rodillas y le envi por los aires a travs del vestbulo hasta una gran estancia adyacente, donde se desplom de bruces en el suelo. En ningn momento solt, a Devoradora. Y para Kimon fue una suerte que no lo hiciera. Diablos negros de Lincar! murmur, ponindose en pie; afortunadamente slo haba rodado unos cien o doscientos metros y no tena ms que unas cuantas costillas rotas. Estir un dedo roto con una rpida sacudida, mirando a su alrededor. All haba luz, y cuando baj la vista, el cuerpo de aquel reptil gigantesco se desvaneci. Pero sus peripecias no haban terminado. Acercndose a l haba unos hombres que no eran hombres, vivos aunque no vivos..., criaturas muertas pero no muertas. Haba media docena de ellos, mostrando las heridas abiertas que les causaron su violenta muerte. Los ojos de uno estaban abiertos como platos y su lengua negra colgaba fuera de su boca igual que en el momento en que fue muerto por el reptil en un pasado no muy lejano. Eran criaturas devueltas a la vida espectral por los conjuros de Reh, y Kimon se vio a s mismo reflejado en ellas. Aqullos eran sus predecesores; supuestos hroes que haban acudido a aquel lugar en algn momento del pasado con la misma misin que l. Con sus manos agarrotadas en alto, avanzaban espasmdicamente hacia l. Kimon recibi al primero con un golpe de espada que envi su brazo rodando por el suelo, mientras un chorro de sangre negra brotaba del mun. Los dedos siguieron doblados. El alarido que se escap de la garganta de la criatura hel la sangre a Kimon. Sin embargo, el grito y la sangre coagulada le revelaron que aquellos hombres podan estar muertos, pero que tambin estaban vivos, y podan ser exterminados. Apart de un puntapi a la criatura, cuyo brazo cercenado segua rezumando un chorro escarlata por el que se escapaba su seudovida. Devoradora era una cosa viva que salpicaba las paredes, el techo y el suelo con el lquido rojizo que levantaba a su paso. Cual negro gigante de Minatoa, avanz sembrando destruccin. Solt la espada, notando que las uas de un moribundo le desgarraban el brazo al caer. Kimon asi a uno de los hombrecillos por los talones y le hizo describir un arco que derrib a uno, dos, tres de los otros. Entonces solt al hombrecillo y oy un ruido

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semejante al de un meln que se estrella cuando su crneo choc contra la pared y despidi una maloliente mezcla de sangre roja y materia gris. Mientras los dems se retraan, invadidos por el miedo, Kimon se precipit sobre ellos como el lobo se precipita sobre los polluelos. Golpe la cabeza de los tres hombres que haba derribado. El pavoroso grito de batalla de Kimon se escap de sus labios cuando se volvi hacia el hombre cuyo brazo haba arrancado: Uiiiiiii, grit, y la cabeza de la criatura fue a reunirse con el brazo en el resbaladizo suelo cubierto de sangre coagulada. Dio media vuelta a tiempo para esquivar una enorme hacha en manos de una criatura cuyo rostro era una espantosa herida, causada por el monstruoso pjaro del exterior, que en otro tiempo le haba dado muerte. Kimon alz un pie para completar la destruccin de lo que antao fuera una cara, machacando la nariz y los dientes y haciendo salir los ojos de sus rbitas, que volaron como gatas por los aires... causando diversas heridas en los pies de Kimon, cubiertos con sandalias. La sangre ba sus piernas y sus pies. Pero an quedaban cuatro, y Kimon se abalanz sobre ellos para hacerles seguir la misma suerte de sus camaradas. Y la siguieron. Eran cosas sin inteligencia, vueltas temporalmente a la vida para servir de mquinas de combate al seor de aquel terrorfico castillo. Los gritos de los lisiados y los moribundos estaban en los odos y las venas de Kimon, y uni a ellos su propio grito de batalla para darse nimos. La razn desapareci. Todos cayeron, en un charco formado por sus jugos carmeses, mientras sus almas ansiaban reunirse con su liberador, la siempre hambrienta Devoradora. Y Devoradora devor y bebi, y una vez ms los hombres muertos murieron. Las lbregas estancias de aquel tenebroso castillo apestaron a sangre coagulada, y se llenaron con el temible grito del gran brbaro procedente de las montaas de Koneria y los gritos agnicos de aquellos enviados para destruirle. Y se encontr nuevamente solo, respirando entrecortadamente, pues haba matado a muchos, y estaba al lmite de sus fuerzas. A su alrededor se amontonaban los cadveres, y las manos y extremidades que ya no estaban unidas unas a otras. Su pies chapoteaban en la sangre derramada y los dedos le escocan. Se arranc deliberadamente la piel desgarrada del brazo, pues le molestaba al cortar la cabeza de aquellos que an no haban sido decapitados. Suponiendo que fracasara, Reh no podra volver a utilizar a aquellos hombres que deban encontrarse desde haca tiempo en las sombras del ms all. Se enderez, cubierto con su propia sangre y la de los dems, y mir alrededor. Reh!... La ms negra criatura que hay sobre la faz de la Tierra!... Reh, que resucitas a hombres muertos! Reh, comandante de las legiones del Hades! Tu gigantesco gorrin ha muerto ah fuera, y tu asqueroso gusano, en el vestbulo! Y a mis pies yacen diez cabezas separadas de sus cuerpos en descomposicin! QUE MAS enviars a recibir a Kimon de Koneria? Su voz reson en las estancias vacas, se introdujo en oscuras habitaciones vacas y volvi a salir, subi por la larga escalera que haba frente a l y le envolvi con el eco producido en las paredes de basalto negro. Aguard, y no obtuvo contestacin. Volvi a llenar los pulmones de aire para repetir su desafo, y volvi a abrir las mandbulas para gritar. Entonces, arriba de las escaleras, apareci Reh, el Hechicero Negro del castillo negro de Atramentos. Estaba muy plido. Sus ojos lanzaron llamas al mirar a Kimon, tal corno hicieran los de la serpiente. Una nariz delgada sobresala entre ellos, tan curvada como el pico del prodigioso pjaro. Debajo de esa nariz, unos zarcillos retorcidos de un bigote negro como los espectrales zarcillos que haban acariciado a Kimon a la entrada de la guarida del hechicero. Y debajo del bigote haba una abertura sin labios a modo de boca, muy semejante a las viejas heridas de los hombres muertos que yacan a los pies de Kimon. Debajo de esto, como es natural, Reh llevaba el uniforme oficial de la Asociacin de Hechiceros, Brujos y Magos: una tnica negra de holgadas mangas. Kimon de Koneria, verdad? Y t has destruido a todos mis guardianes y penetrado

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hasta el corazn de mi fortaleza! Pues bien, Kimon, s bienvenido! nete a m, t que eres el ms fuerte de todos los hombres, y ya no tendr que preocuparme por los intrusos. S el guardin del castillo negro! Los ojos de Kimon eran como los burbujeantes pozos de alquitrn de Nigressa al devolver la mirada al taumaturgo. Unirme a ti, criatura infernal? Vivir aqu, como guardin de esta tumba? Amo demasiado la vida para convivir con la MUERTE! Tiene que ser una BROMA! Los cados mostachos de Reh se agitaron como tentculos cuando su boca pretendi sonrer. Movi la mano, trazando invisibles dibujos en el aire. Y el aire se llen de la dorada luz de un millar de velas; las suaves melodas de lades y el profundo retumbar de tambores y el estridente sonido de las gaitas. Una visin apareci ante los ojos de Kimon: una visin de las ms finas y suculentas viandas y los ms ricos vinos servidos en ureas copas; una visin de almohadas hechas con las materias ms blandas. Y haba mujeres: esbeltas muchachas con senos tan redondos como las copas; ojos que hablaban de amor y deseo, caderas que se agitaban y balanceaban ante l, Y haba otras, tambin, ms del gusto del broncneo brbaro: mujeres de pecho corpulento con agujeros de ombligos en su redondeada barriga y brazos para estrujar a un hombre en un apasionado abrazo. Sus ojos eran para l, slo para l, as como sus formas, verdaderos clices de sensualidad. Kimon las vio, y las contempl, y su gran espada qued relegada al olvido en una mano inerte mientras se diriga hacia ellas con los ojos de los hombres muertos-vivos que haba rematado. La baba salpic su pecho desgarrado. Entonces el mago rompi su propio conjuro con la excesiva confianza que en s mismo tena: Aqu se vive bien, Kimon de Koneria, y para un hombre como t... esta vida es mucho mejor que la del superficial mundo exterior! La neblina se desvaneci del cerebro de Kimon como disipada por el sol matinal. Nuevamente sus ojos, claros y centelleantes, se clavaron en el hombre cubierto por la tnica negra que haba arriba de las escaleras. Vida? Llamas VIDA a esta execrable ilusin? Llamas SUPERFICIAL al mundo de los hombres vivientes? No, hechicero, tu necromancia s que es superficial! Tu mundo es la MUERTE, y yo me ocupar de que te renas en l con todos los dems muertos. Kimon dijo Reh, enrollndose las mangas, eres un estorbo para m. Kimon puso un pie en el primer escaln, y entonces Reh extendi los brazos. Unas muecas como de descarnado esqueleto emergieron de sus mangas. Una luz azul brill y danz en las yemas de sus dedos. En el mismo instante en que tendi los brazos, apuntando al brbaro con sus garras para electrocutarlo, Kimon alz a su vez la mano para mostrarle el anillo. Y por tres veces, grit: TE DESAFIO! Un relmpago se escap de las manos de Reh. Fue a desintegrarse frente a Kimon, en chisporroteantes haces de color cobalto. Centelle ante su cara de tal modo que parpade y cerr los ojos para protegerse del deslumbrante fulgor. Pero no sinti nada; nada ms que la energa transmitida por el anillo a lo largo de su brazo, hacindole temblar como una telaraa a impulsos del viento. Abri los ojos. En torno suyo, el rayo azul segua brillando, pero era dominado por el poder del anillo. Con un alarido salvaje se precipit escaleras arriba, sosteniendo el anillo frente a l y blandiendo a Devoradora. Su grito rasg el aire: Uiiiiiiiii!' El anillo! grit Reh, con una nota de horror en su voz. Tienes el anillo de Sprag! Como lo has...? Anula mi magia! No... atrs... NO... Reh de Atramentos muri chillando y agitando sus esquelticos brazos cuando Devoradora mordi su crneo, frente, nariz, boca y cuello y se cubri hasta la empuadura con su sangre. Kimon dej el cuerpo donde cay y volvi a bajar las

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escaleras, resbalando con la sangre y rodando los ltimos cincuenta metros. Chapote nuevamente entre aquel silencioso ro de sangre con sus islotes de cadveres decapitados. Recorri el sombro pasillo y se intern por otro, dejando huellas escarlata, hasta encontrar la enorme puerta con bordes de bronce que Kohl le describiera. El primer mordisco de Devoradora la parti en dos, y Kimon derrib una de las mitades. Descendi en la oscuridad. Y sigui descendiendo. Cont hasta diez, su lmite, y dobl un dedo, tras de lo cual empez otra vez, y despus repiti la accin dos veces ms. Naturalmente, haba cuarenta y nueve escalones; siete veces siete. Sin embargo, el aire no estaba viciado, aunque era cada vez ms fresco y hmedo. Sigui avanzando en la penumbra, deseando haber llevado una antorcha. Pero a lo lejos se vea un resplandor que bien poda ser una luz. Dobl una esquina y se encontr envuelto en luz, tan repentina y brillante que parpade y se llev una mano a los ojos. Entonces Kimon blandi la olvidada espada, pues vio al hombre. Iba armado y llevaba armadura, y el nasal del yelmo haca de su cara una siniestra mscara de palidez. Primeramente el hombre levant una mano para ordenarle que se detuviera, extendiendo dos dedos, pero se la llev rpidamnte a la boca al estornudar. No era extrao, pens Kimon, reflexionando sobre la humedad universal de las mazmorras. A lo largo de la historia, una mano de obra deficiente haba hecho las mazmorras hmedas y sofocantes. Alz la espada cubierta de sangre y sigui avanzando. Las manos del hombre volaron haca la oxidada hebilla, y dej que el cinturn y la espada cayeran al suelo. Loados sean los dioses! Has venido a rescatarme! Slvala, salva a la brincesa Sabell! Devulvenos la libertad, bor favor! Guardia, me llamaba guardia... a m!.., y he tenido que obedecerle contra mi voluntad, traer comida y agua, vino y dems bara esta bobre muchacha. Retrocedi un paso, con expresin ofendida, y extendi un brazo par entregar a Kimon una anilla de la cual penda una enorme llave. Envainando la espada, Kimon la cogi. A la luz de un centenar de antorchas encendidas, alimentadas por alguna hechicera fuente de aire en aquel lugar, mir entre los barrotes de la celda. Ella era muy hermosa. Su cabellera dorada le caa sobre los hombros y sus brazos eran torneados y blancos como la nieve. Su pecho hubiera satisfecho al hombre ms exigente: grande, vivo con su respiracin excitada. Su vestido, segn l observ con ms inters que compasin, estaba tremendamente rado y era demasiado fino para la helada humedad de la prisin. Los ojos de ella recorrieron su alta figura. Estornud. Resguardados por los prpados, los ojos de Kimon no se apartaron de la muchacha ni en el momento de inclinarse hacia la cerradura. Su nariz estaba ligeramente roja..., pero quin iba a mirarle la nariz? Un hombre llamado Kohl me envi, princesa. Dijo que slo t conocas el paradero de cierto tesoro... que yo, naturalmente, le promet entregar. Yo slo he venido en calidad de hroe para rescatarte de ese malvado Reh. Pero he encontrado mi tesoro en ti... Ella asinti sin hablar. Sus ojos estaban fijos en la cerradura. Ah! exclam, cuando la llave dio la vuelta y l abri la reja. Ella permaneci dentro, hermosa y pura, y Kimon pens que nunca haba visto una mujer tan bella, a pesar de la nariz roja. Extendi una mano; ella extendi las suyas. El se acerc, la asi por los brazos y la aproxim a su pecho para que sus labios pudieran beber el nctar de los de ella. Los prpados de la princesa se cerraron cuando alz la cara hacia l. Ahora, Kandentos dijo, y su boca se encontr debajo de la de Kimon. El techo se derrumb sobre su cabeza. Ella se desasi del abrazo mientras l caa al suelo de la celda. Estaba aturdido, pero no inconsciente, ya que nicamente haba sido alcanzado por el borde de la hoja de Kandentos. Kimon dio media vuelta y mir a su

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alrededor antes de perder el tiempo necesario para levantarse; esto le haba salvado la vida ms de una vez. Vio al guardia Kandentos quitndose el yelmo y tirndolo encima de la espada que haba empleado para herir a Kimon. Sin el nasal, la nariz del carcelero se vea grande y roja. El rugido de Kimon retumb en su garganta. La muchacha sac decididamente a Kandentos de la celda. Con un rpido movimiento, cerr la puerta, dio la vuelta a la llave y la tir por el pasillo. Agarrando el brazo de Kandentos, se volvi a Kimon, con los labios fruncidos. Kimon se asombr al ver manchas frescas de color carmes en su vestido. Estpido brbaro! exclam nasalmente. Machsta! Vaya un atvico imbcil! Mrate..., eres un bruto que slo sirve para matar; todo cubierto de sangre... y qu olor! Se volvi de nuevo hacia el antiguo carcelero, que estaba secando afanosamente la sangre de Kimon del corpino de su vestido. Kandentos susurr, piensa! Y se besaron. Vamos, Kandentos, mi amor, hemos de encontrar el tesoro. Volvi a besarle. Humm! T no eres un bruto maloliente... Qu asco! Ten cuidado con mis brazos, ese hombre-mono me los ha llenado de cardenales! Asiendo a Kandentos por el brazo, y moviendo provocativamente las caderas, se volvi para dirigir una ltima mirada a Kimon. Br-r-r-a-a-a-ak! Mientras contemplaba cmo se alejaban por el pasillo en direccin a las escaleras, Kimon estornud. se termin GLOSARIO DE TRMINOS trmino Atrabilos Atramentos basalto basalto negro chthoniano Kohl Minaceos Minatoa Nigressa nigrescente Sabell sombro, tenebroso lgubre Kandentos Reh origen atrabilioso atramentoso roca gnea infernalmente un cosmtico amenazador amenazante nigrescente herldica: sable etc., etc., etc. tenebroso candente significado negro negro negro una redundancia negro negro negro negro negro negro negro negro negro blanco iniciales de un escritor notable2 muy plagiado; l est muerto, pero su trabajo sigue viviendo para llenar los bolsillos de otros.

esta vez de verdad: fin

GALLEGHER PLUS HENRY KUTTNER


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Se refiere a R. E, Howard, autor de Conan.

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Gallegher mir fijamente por la ventana hacia el lugar donde debera hallarse su patio posterior y sinti que su estmago se hunda lentamente en aquel absurdo y ridculo agujero abierto en la tierra. Era grande, aquel agujero. Y profundo. Casi tan profundo como para encerrar la colosal resaca de Gallegher. Pero no lo suficiente. Gallegher se pregunt si deba consultar el calendario, y decidi no hacerlo. Tena la impresin de que haban transcurrido varios miles de aos desde el comienzo de la juerga. Incluso para un hombre de su sed y capacidad, haba sido una verdadera orga. Orga gimi Gallegher, arrastrndose hacia el sof y desplomndose en l. Juerga es mucho ms expresivo. Juerga me hace pensar en bombas de incendios y sirenas de la polica, y eso ya lo tengo en la cabeza... sonando todas a la vez. Se incorpor dbilmente para alcanzar el sifn del licrgano, titube, y convers brevemente con su estmago. GALLEGHER: Slo un trago... ESTMAGO: Cuidado! GALLEGHER: Una pizca... ESTMAGO: O-O-O-OH! GALLEGHER: No me hagas una cosa as! Necesito un trago. Mi patio posterior ha desaparecido. ESTMAGO: Ojal pudiera! En este punto se abri la puerta y entr un robot, cuyas ruedas, dientes y mecanismos se movan rpidamente por debajo de su superficie transparente. Gallegher le dirigi una somera mirada y cerr los ojos, sudando. Fuera de aqu exclam. Maldigo el da en que se me ocurri fabricarte. Detesto tus entraas giratorias. No aprecia la belleza dijo el robot con voz dolida. Tenga, le he trado algo de cerveza. Hm-m-m! Gallegher cogi el vaso de plstico de manos del robot y bebi vidamente. El fresco sabor a calamento le refresc la garganta. A-ah dijo, incorporndose. Esto est mejor. No mucho, pero... Qu le parece una inyeccin de tiamina? Soy alrgico a ese tipo de cosas explic tristemente Gallegher al robot. Estoy condenado a pasar sed. Hm-m-m! Mir al rgano de licor. Quiz... Hay un polica que quiere verle. Un qu? Un polica. Ya hace rato que merodea por los alrededores. Oh dijo Gallegher. Mir hacia un rincn cercano a la ventana abierta. Qu es eso? Pareca una mquina de algn tipo especial. Gallegher la observ con perplejo inters y un algo de estupefaccin. Sin duda alguna l haba. sido el constructor de aquella extraa mquina. Aqulla era la nica forma de trabajar que tena el excntrico cientfico. No haba recibido una formacin tcnica, pero por alguna misteriosa razn su subconsciente posea un toque de genialidad. Consciente, Gallegher era bastante normal, aunque excntrico y frecuentemente borracho. Pero cuando su demonaco subconsciente se adueaba de l, poda suceder cualquier cosa. Fue en una de esas borracheras cuando construy aquel robot, despus de lo cual pas varias semanas tratando de averiguar su finalidad bsica. Result que la finalidad no era especialmente til, pero Gallegher se qued con el robot, a pesar de su enloquecedora costumbre de buscar por todas partes algn espejo y contemplarse largamente en l, admirando su interior metlico. Ya he vuelto a hacerlo, pens Gallegher,, En voz alta, dijo:

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Ms cerveza, estpido. De prisa. Cuando el robot sali, Gallegher desdobl su larguirucho cuerpo y se acerc a la mquina, examinndola curiosamente. No estaba en funcionamiento. A travs de la ventana abierta se extendan algunos cables flexibles tan gruesos como su pulgar; colgaban unos treinta centmetros por encima del borde del hoyo donde debiera estar el patio posterior. Terminaban en... Hm-m-m! Gallegher tir de uno y lo inspeccion. Terminaba en unos agujeros de borde metlico, y estaban huecos. Muy extrao. La longitud total de la mquina era aproximadamente de un metro ochenta y pareca un montn de chatarra. Gallegher tena la costumbre de utilizar sustitutos provisionales. Si no lograba encontrar la conexin exacta, echaba mano del objeto adecuado ms cercano un abotonador, quiz, o una percha y lo utilizaba. Eso significaba que un anlisis cualitativo de una mquina va ensamblada no resultaba nada fcil. Qu haca, por ejemplo, aquella lona fibroide enrollada alrededor de los cables y cmodamente albergada en un antiguo molde de hierro? Esta vez me he vuelto loco ponder Gallegher. Sin embargo, no estoy tan mal como otras veces. Dnde est esa cerveza? El robot se encontraba frente a un espejo, contemplndose con expresin fascinada. Cerveza? Oh, aqu la tengo. Me he detenido a mirarme un poco. Gallegher obsequi al robot con un grosero juramento, pero cogi el vaso de plstico. Mir con los ojos entrecerrados el aparato que haba junto a la ventana, con su cara larga y huesuda fruncida en un ceo de perplejidad. El producto final... Los correosos tubos huecos salan de una gran caja que en otro tiempo fuera una papelera. Ahora estaba sellada, aunque un cigeal la uniera a una minscula dinamo transformable, o su equivalente. No pens Gallegher. Las dinamos son grandes, verdad? Oh, cmo me gustara tener estudios tcnicos! Cmo voy a descifrar este enigma? Haba ms, mucho ms, incluyendo un grisceo armario de metal cuadrado... Gallegher, momentneamente distrado, intent evaluar su capacidad. Calcul diecisis metros cbicos, lo cual, evidentemente, era incorrecto, ya que la caja slo meda cuarenta y cinco centmetros por cuarenta y cinco por cuarenta y cinco. La puerta del armario estaba cerrada: Gallegher se olvid temporalmente de l y continu su ftil investigacin. Haba mecanismos ms sorprendentes. En el mismo extremo haba una rueda, con el borde estriado, de diez centmetros de dimetro. Producto final..., qu? Oye, Narciso. Mi nombre no es Narciso dijo reprobadoramente el robot. Ya es bastante tener que mirarte, para que encima tenga que acordarme de tu nombre replic Gallegher. De todos modos, las mquinas no deberan tener nombres. Ven aqu. Y bien? Qu es esto? Una mquina contest el robot, pero ni mucho menos tan bonita como yo. Espero que sea ms til. Qu hace? Come tierra. Oh; eso explica el agujero que hay en el patio. No hay patio repuso el robot con precisn. Lo hay. Un patio dijo el robot, copiando de forma confusa a Thomas Wolfe no slo es un patio sino tambin la negacin de un patio. Es el encuentro en el espacio del patio y el no patio. Un patio es tierra limitada y de poca extensin, un hecho determinado por su propia negacin. Sabes lo que ests diciendo? inquiri Gallegher, verdaderamente ansioso por

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averiguarlo. S. Ya. Bueno, intenta mantener la tierra fuera de nuestra conversacin. Quiero saber por qu constru esta mquina. Por qu me lo pregunta? He estado das enteros sin funcionar... semanas, incluso. Oh, s. Ya me acuerdo. Estabas posando delante del espejo y no me dejabas afeitar. Era una cuestin de integridad artstica. Los planos de mi rostro funcional son mucho ms coherentes y dramticos que los suyos. Escucha, Narciso dijo Gallegher, dominndose con esfuerzo. Estoy tratando de averiguar algo. Pueden comprender eso los planos de tu maldito cerebro funcional? Evidentemente repuso Narciso con frialdad. No puedo ayudarle. Me ha vuelto a poner en marcha esta maana y despus ha cado en una profunda somnolencia. La mquina ya estaba terminada. No funcionaba. He limpiado la casa y le he trado amablemente cerveza cuando se ha despertado con su resaca habitual. Pues treme amablemente un poco ms y cierra el pico. Qu hay del polica? Oh, lo haba olvidado. Uh... ser mejor que lo reciba, supongo. Narciso se retir silenciosamente sobre sus pies acolchados. Gallegher se estremeci, fue a la ventana, y mir hacia aquel increble agujero. Por qu? Cmo? Registr a fondo su memoria. Intil, naturalmente. Su subconsciente tena la solucin, pero la guardaba firmemente encerrada. En todo caso, no habra construido la mquina sin alguna buena razn. O s? Su subconsciente posea una clase de lgica muy peculiar y deformada. Narciso haba sido originariamente planeado como un superabridor de latas de cerveza. Un musculoso joven con un aseado uniforme entr despus del robot. El seor Gallegher? pregunt. S. El seor Galloway Gallegher? La contestacin sigue siendo s. Qu puedo hacer por usted? Puede aceptar esta citacin dijo el agente. Entreg a Gallegher un papel doblado. La intrincada fraseologa legal tena escaso sentido par Gallegher. Quin es Dell Hopper? pregunt. Nunca le haba odo nombrar. Eso no es asunto mo gru el agente. Yo tena que entregarle la citacin; es todo lo que s. Sali. Gallegher escudri el papel. No le aclar gran cosa. Finalmente, a falta de algo mejor que hacer, televis a un abogado, se puso en contacto con la oficina de registros legales, y encontr el nombre del abogado de Hopper, un hombre llamado Trench. Un abogado muy solicitado, por cierto. Trench tena una batera de secretarias para hacerse cargo de las llamadas, pero por medio de amenazas, maldiciones y ruegos, Gallegher consigui hablar con el gran hombre en persona. Al aparecer en la pantalla televisiva, Trench s mostr como un hombre gris, delgado y seco, cor un bigote recortado. Su voz era cortante. El seor Gallegher? S? Mire dijo Gallegher. Acaban de entregarme una citacin. Ah, o sea que ya la tiene. Bien. Qu quiere decir bien? No tengo ni la menor idea de lo que se trata. No me diga repuso Trench. Quiz yo pueda refrescarle la memoria. Mi cliente, que tiene muy buen corazn, no quiere acusarle de difamacin, ni amenazas, ni daos fsicos, ni de asalto y agresin. El slo quiere que le devuelvan su dinero... o el equivalente de su valor. Gallegher cerr los ojos y se estremeci.

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De verdad? Le... ah... le difam? Le llam dijo Trench, consultando una abultada carpeta cucaracha con pies de pato, maloliente hombre de Neandertal, y no s si vaca sucia o boca sucia. Ambas cosas son trminos de oprobio. Tambin le dio una patada. Cundo ocurri todo eso? Hace tres das. Y... ha mencionado usted dinero? Mil crditos, que l le pag a cuenta. A cuenta de qu? De un encargo que deba usted realizar. No me han facilitado ms detalles. En cualquier caso, usted no slo no cumpli el encargo, sino que se neg a devolver el dinero. Oh. Y quin es Hopper? Empresas Hopper, S. A. Dell Hopper, empresario y administrador. Sin embargo, creo que usted ya sabe todo esto. Nos veremos en el tribunal, seor Gallegher. Y, si quiere perdonarme, estoy muy ocupado. Tengo un caso que defender hoy mismo, y me inclino a creer que el acusado no se escapar de una larga sentencia de crcel. Qu hizo? pregunt dbilmente Gallegher. Un simple caso de asalto y agresin dijo Trench. Adis. Su cara desapareci de la pantalla. Gallegher se pas una mano por la frente y pidi a gritos una cerveza. Se acerc a su mesa, sorbiendo el fro refresco del vaso de plstico, y examin pensativamente el correo. No haba nada. Ninguna pista. Mil crditos... No recordaba haberlos cobrado. Pero en el libro de cuentas quiz constara... Constaba, Con fecha de varias semanas atrs, deca: Recibido D. H. encargo a cta. c 1.000. Recibido J. W. encargo a cta. c 1.500. Recibido Fatty encargo a cta. c 800. Tres mil trescientos crditos! Y la libreta del banco no registraba el ingreso de esta suma. nicamente revelaba que haban sido retirados setecientos crditos, con lo cual slo quedaban quince en la cuenta. Gallegher ahog un gemido y volvi a rebuscar entre los papeles de su mesa. Debajo de una carpeta encontr un sobre que previamente no haba visto. Contena ttulos de acciones de una empresa denominada Dispositivos Ilimitados. Una carta adjunta acusaba recibo de cuatro mil crditos, a cambio de cuyo pago se extendan acciones al seor Galloway Gallegher, tal como ordenara... Qu atrocidad! exclam Gallegher. Bebi ms cerveza, mientras la cabeza le daba vueltas. El problema no tardara en triplicarse. D. H. Dell Hopper le haba pagado mil crditos para hacer una cosa u otra. Alguien, cuyas iniciales eran J. W., le haba dado mil quinientos crditos para un fin similar. Y Fatty, el muy tacao, slo haba pagado ochocientos crditos a cuenta. Por qu? Slo el loco subconsciente de Gallegher lo saba. Aquella personalidad cerebral haba cerrado hbilmente los tratos, recogido la pasta, reducido la cuenta bancaria personal de Gallegher y comprado acciones en Dispositivos Ilimitados. Ja! Gallegher volvi a utilizar el televisor. Ahora se comunic con su agente. Arnie? Hola, Gallegher dijo Arnie, alzando la vista hacia la telepantalla que haba sobre su mesa. Qu pasa?

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Se trata de m; estoy bailando sobre la cuerda floja. Escucha, recuerdas si ltimamente he comprado acciones? Desde luego. En Dispositivos... DI. Pues quiero venderlas. Necesito la pasta, rpidamente. Espera un minuto. Arnie apret botones. Gallegher saba que las cotizaciones actuales estaban apareciendo sobre la pared de su despacho. Y bien? No hay dinero. El fondo se ha hundido. Nadie quiere comprar. A cunto las adquir? A veinte. Gallegher emiti el aullido de un lobo herido. A veinte? Y t me lo permitiste? Intent disuadirte dijo Arnie con cansancio. Te advert que las acciones iban a la baja. Hay cierto retraso en un asunto de construccin o algo as... no lo s bien. Pero t dijiste que tenas informaciones confidenciales. Qu poda hacer yo? Podras haberme sacado el cerebro dijo Gallegher. Bueno, no importa. Ya es demasiado tarde. Tengo algunas otras acciones? Cien participaciones de Minas Marcianas. A qu cotizacin? Podras obtener veinticinco crditos por todo el paquete. Por qu suenan las cornetas? murmur Gallegher. Qu? Tengo miedo de lo que habr de presenciar... Lo s dijo Arnie. Danny Deever. S convino Gallegher. Danny Deever. Cntalo en mi funeral, camarada. Interrumpi la comunicacin. Por qu, en nombre de todo lo sagrado y no sagrado, haba comprado las acciones de DI? Qu haba prometido a Dell Hopper de Empresas Hopper? Quines eran J. W. (mil quinientos crditos) y Fatty (ochocientos crditos)? Por qu haba un agujero en lugar de su patio posterior? Qu era aquella horrible mquina que su subconsciente haba construido y para qu serva? Apret el botn de la gua incorporada al televisor, hizo girar la esfera hasta localizar Empresas Hopper, y marc ese nmero. Quiero ver al seor Hopper. Cul es su nombre? Gallegher. Llame a nuestro abogado, el seor Trench. Ya lo he hecho dijo Gallegher. Escuche... El seor Hopper est ocupado. Dgale exclam bruscamente Gallegher que tengo lo que quera. Esto lo logr. Hopper apareci en la pantalla, con su aspecto de bfalo, una crin de cabello gris, intolerantes ojos negros y nariz ganchuda. Lanz su saliente mandbula hacia la pantalla y grit: Gallegher? Por mucho menos yo... Cambi repentinamente de tono. Ha llamado a Trench, eh? Ya me pareca que eso sera suficiente. Sabe que puedo enviarle a prisin, verdad? Bueno, quiz... Nada de quiz! Cree que voy a ver personalmente a todos los inventores chiflados que hacen algn trabajo para m? Si no me hubieran dicho una y otra vez que usted era el mejor en su especialidad, ya hace das que le hubiera mandado un requerimiento

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judicial! Inventores? La cuestin es empez suavemente Gallegher que he estado enfermo... Narices! repuso furiosamente Hoppero Estaba ms borracho que una cuba. No pago a nadie para que beba. Ha olvidado que esos mil crditos slo eran una parte del pago... de diez mil crditos en total? Pues..., pues, n-no. Uh... diez mil? Ms una bonificacin por trabajo rpido. An puede obtenerla, afortunadamente. Slo han pasado un par de semanas. Pero tiene suerte de haber acabado el trabajo. Ya tengo opciones de un par de fbricas. Y vigas buscando el mejor lugar, en todo el pas. Es prctico para aparatos pequeos, Gallegher? El dinero seguro procede de ellos, no de los grandes auditorios. Tchwuk dijo Gallegher. Un... Lo tiene en su despacho? Vengo en seguida a verlo. Espere! Quiz sea mejor que me deje aadirle unos cuantos toques... Lo nico que me interesa es la idea dijo Hopper. Si es satisfactoria, el resto es sencillo. Llamar a Trench y le pedir que retire la demanda. Hasta luego. Desapareci de la pantalla. Gallegher pidi a gritos una cerveza. Y una navaja de afeitar aadi, cuando Narciso sala silenciosamente de la habitacin-. Quiero cortarme el cuello. Por qu? pregunt el robot. Porque quiero divertirte, por qu otra cosa iba a ser? Treme esa cerveza. Narciso trajo un vaso de plstico. No entiendo por qu est tan preocupado coment. Por qu no se serena con la contemplacin de mi belleza? Prefiero la navaja de afeitar dijo sombramente Gallegher. Es mucho mejor. Tres clientes, dos de los cuales no recuerdo en absoluto, me encargan trabajos que tampoco recuerdo. Ja! Narciso reflexion. Intentemos la induccin sugiri. Esa mquina... Bueno, cuando le hacen un encargo, suele usted emborracharse de tal modo que su subconsciente le domina y hace el trabajo. Despus se serena. Al parecer, eso es lo que ha sucedido esta vez. Ha hecho la maquina, no es as? S dijo Gallegher, pero para qu cliente? Ni siquiera s lo que hace. Puede probarla y lo averiguar. Oh, claro que s. Estoy muy estpido esta maana. Usted siempre ha sido estpido dijo Narciso y, adems, muy feo. Cuanto ms contempl mi perfecta hermosura, ms lstima siento hacia los humanos. Oh, cierra el pico replic Gallegher, comprendiendo la inutilidad, de discutir con un robot. Se acerc a la enigmtica mquina y la examin una vez ms. Sigui sin recordar nada. Haba un interruptor, y lo conect. La mquina empez a cantar St. James Infinnapy. ...viendo all a mi amor tendida sobre una losa de mrmo-o-ol... Ahora lo entiendo todo dijo Gallegher con una oleada de frustracin. Me pidieron que inventara un fongrafo. Espere observ Narciso. Mire a la ventana. La ventana. Muy bien. Qu pasa con ella? Pe... Gallegher se inclin por encima

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del alfizar, con la boca abierta. Not las rodillas dbiles y temblorosas. Sin embargo, poda haber esperado algo as. El grupo de tubos que salan de la mquina eran increblemente telescpicos. Se haban arrastrado hasta el fondo del hoyo, a unos diez metros, y se movan en crculos irregulares como si fueran una aspiradora de hierba. Se movan con tanta rapidez que Gallegher no poda ver de ellos ms que un borrn. Era como observar la cabeza de una medusa que hubiera contrado el baile de San Vito y lo hubiera transmitido a sus tentculos. Mire qu velocidad dijo contemplativamente Narciso, apoyndose con fuerza en Gallegher. Mt imagino que esto es lo que ha hecho el agujero; comen tierra. S convino el cientfico, retirndose. Me pregunto por qu. Tierra... Hm-m-m. Una materia prima. Escudri la mquina, que estaba gimiendo: ...buscar en todo el mundo y no encontrar otro hombre como yo. Conexiones elctricas dijo abstradamente Gallegher, mirndolo con ojos inquisitivos. La tierra va a parar a la antigua papelera. Y despus qu? Bombardeo electrnico? Protones, neutrones, positrones... ojal supiera le que significan esa palabras termin quejumbrosamente. Si por lo menos hubiera recibido una educacin universitaria! Un positrn es... No me lo digas rog Gallegher. Slo tendr dificultades semnticas. Adems, s muy bien lo que es un positrn, slo que no lo identifico con ese nombre. Todo lo que s es el significado intensional que, de cualquier modo, no puede expresarse en palabras. Pero el significado extensional s que puede observ Narciso. No en mi caso. Como dijo Humpty Dumpty, la cuestin es: quin vencer? Y en mi caso vence la palabra. Esas malditas cosas me asustan. Lo que pasa es que no capto su significado extensional. Esto es una tontera dijo el robot. El positrn tiene una significacin perfectamente clara. Para ti. Lo nico que significa para m es una pandilla de muchachitos con bigotes verdes. Por eso nunca puedo descubrir lo que mi subconsciente ha realizado. Tengo que emplear lgica simblica, y los smbolos... ah, silencio gru Gallegher. Por qu iba a discutir de semntica contigo, vamos a ver? Ha empezado usted dijo Narciso. Gallegher dirigi al robot una mirada furiosa y despus volvi a la misteriosa mquina. Segua comiendo tierra y cantando St. James Infirmary. Me pregunto por qu canta precisamente eso. Usted suele cantarlo cuando est borracho, verdad? Preferiblemente en una cantina. Esto no resuelve nada dijo lacnicamente Gallegher. Explor la mquina. Funcionaba con suavidad y rapidez, emitiendo cierta cantidad de calor y algo de humo. Gallegher encontr una vlvula de lubrificacin, cogi una lata de aceite y ech un chorro. El humo se desvaneci, as como un dbil olor a quemado. No sale nada dijo Gallegher, tras una larga pausa de desconcertada reflexin. All? seal el robot. Gallegher examin la rueda dentada que giraba rpidamente. Justo encima de ella haba una pequea abertura circular en la superficie lisa de un tubo cilndrico. Sin embargo, no pareca salir nada de aquel tubo. Desconecta el interruptor dijo Gallegher. Narciso obedeci. La vlvula se cerr con un chasquido y la rueda dentada dej de girar. Toda actividad ces instantneamente. La

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msica se interrumpi. Los tentculos extendidos por fuera de la ventana dejaron de dar vueltas y se acortaron hasta alcanzar su longitud de inactividad normal Bueno, al parecer no hay un producto final coment Gallegher. Come tierra y la digiere completamente. Ridculo. Lo cree as? Desde luego. La tierra tiene muchos elementos en ella. Oxgeno, nitrgeno... debajo de Nueva York hay granito, as que encierra aluminio, sodio, silicio... muchas cosas. Ningn tipo de cambio fsico o qumico podra explicar este fenmeno, Quiere decir que tendra que salir algo de la mquina? S dijo Gallegher. En una palabra, exactamente. Me sentira mucho mejor si saliera alguna cosa; aunque fuera barro. Sale msica observ Narciso, si es que puede llamarse as a esos berridos, De ningn modo puedo tomar en consideracin este repugnante pensamiento neg firmemente el cientfico. Admito que mi subconsciente est un poco chalado. Pero tiene lgica, en cierto modo. No construira una mquina para convertir la tierra en msica, aunque tal cosa fuera posible. Pero no hace ninguna otra cosa, verdad? No. Ah. Hm-m-m. Me pregunt qu me pidi Hopper que le hiciera. No habl ms que de fbricas y auditorio. No tardar en llegar dijo Narciso. Pregnteselo. Gallegher no se molest en contestar. Pens en requerir ms cerveza, rechaz la idea, y en cambio utiliz el licrgano para mezclarse una bebida de varios licores. Despus de eso fue a sentarse sobre un generador que llevaba la llamativa etiqueta de Monstro. Aparentemente insatisfecho, cambi su asiento por un generador ms pequeo llamado Burbujas. Gallegher siempre pensaba mejor encima de Burbujas. El combinado haba engrasado su cerebro, con los vapores del alcohol. Una mquina sin producto final... la tierra se desvaneca en la nada. Hm-m-m. La materia no poda desaparecer como un conejo que se mete en el sombrero de un mago. Tiene que ir a algn sitio. Energa? Aparentemente, no. La mquina no produca energa. Los cordones y enchufes demostraban que, por el contrario, necesitaba energa elctrica para funcionar. Y por lo tanto... Qu? Haba que considerarlo desde otro ngulo. El subconsciente de Gallegher, el Gallegher Plus, haba construido el aparato por alguna razn lgica. La razn vena dada por su beneficio de tres mil trescientos crditos. Haba recibido esta suma, de manos de tres personas diferentes, para hacer quiz tres cosas diferentes. Cul de ellos le haba encargado la mquina? Era como una ecuacin. Poda llamarse a los clientes a, b y c. A la finalidad de la mquina... no a la mquina en s, naturalmente, se la llamaba x. Entonces a (o) b (o) c es igual a x. No exactamente. El trmino a no representara a Dell Hopper; simbolizara lo que quera. Y lo que quera deba ser necesaria y lgicamente la finalidad de la mquina. O el misterioso J. W., o el igualmente misterioso Fatty. Bueno, Fatty era un poco menos enigmtico. Gallegher tena una pista, en su mismo nombre. Si J. W. estaba representado por b, Fatty sera c ms tejido adiposo. Llamando t al tejido adiposo, qu se obtena? Sediento. Gallegher pidi ms cerveza, distrayendo a Narciso de su contemplacin frente al espejo. Descarg los tacones sobre Burbujas, con el ceo fruncido y un mechn de cabello castao sobre sus ojos.

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La crcel? Uh! No, deba haber alguna otra solucin, en alguna parte. Las acciones de Di, por ejemplo. Por qu haba comprado Gallegher Plus cuatro mil crditos de acciones cuando estaban en baja? Si pudiera encontrar la respuesta a eso, quiz le sirviera de algo. Porque Gallegher Plus no haca nada sin una finalidad. Y para empezar, qu era Dispositivos Ilimitados? Recurri al servicio televisivo de Quin es Quin en Manhattan. Afortunadamente, Dispositivos estaba incorporado dentro del Estado y tena all las oficinas. Un anuncio de una pgina entera apareci ante su vista. DISPOSITIVOS ILIMITADOS HACEMOS DE TODO! RED 5-1400-M Bueno, Gallegher tena el nmero del visor de la firma, que ya era algo. Cuando empezaba a marcar RED, se oy el murmullo de un timbre, y Narciso volvi petulantemente la espalda al espejo y fue a abrir la puerta. Regres al cabo de un momento con el bisonte del seor Hopper. Siento haberme retrasado tanto rugi Hopper. Mi chfer se salt una luz roja y un agente nos hizo detener. Tuve que echarle una buena reprimenda. Al chfer? Al agente. Vamos a ver, dnde est el material? Gallegher se humedeci los labios. Poda ser verdad que Gallegher Plus hubiera dado una patada a aquel tipo gigantesco? No era un pensamiento agradable. Seal hacia la ventana. All. Estara en lo cierto? Le haba encargado Hopper una mquina que engullera tierra? Los ojos del gigante se abrieron desmesuradamente por la sorpresa. Dirigi a Gallegher una rpida e investigadora mirada y se acerc al aparato, inspeccionndolo desde todos los ngulos. Ech una mirada por la ventana, pero no pareci interesarse demasiado por lo que vio all. En cambio, se volvi a Gallegher con expresin asombrada. Se refiere a esto? Un principio totalmente nuevo, verdad? S, tiene que serlo. Aquello no le proporcionaba ninguna pista. Gallegher esboz una ligera sonrisa. Hopper sigui mirndole fijamente. Muy bien dijo. Cul es su aplicacin prctica? Gallegher segua estando a oscuras. Ser mejor que se lo ensee dijo al fin, atravesando el laboratorio y conectando el interruptor. Instantneamente la mquina empez a cantar St. James Infirmary. Los tentculos se alargaron y empezaron a comer tierra. El agujero del cilindro se abri. La huella dentada empez a girar. Hopper aguard. Al cabo de un rato dijo; Y bien? No..., no le gusta? Cmo quiere que lo sepa? Ni siquiera s lo que hace. No hay ninguna pantalla? Claro que s dijo Gallegher, completamente desorientado. Est dentro de ese cilindro. Dentro de qu? Las hirsutas cejas de Hopper se unieron sobre sus ojos negros . Dentro de ese cilindro? Uh-huh. Para... Hopper pareca estar ahogndose. De qu sirve que est ah? Sin ojos con rayos X, por lo menos.

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Debera tener ojos con rayos X? murmur Gallegher, totalmente desconcertado . Quera una pantalla con ojos de rayos X? Sigue estando borracho! refunfu Hopper. O bien, est loco! Espere un minuto. Quiz haya cometido una equivocacin... Una equivocacin! Dgame una cosa. Qu quera que le hiciera? Hopper aspir profundamente por tres veces consecutivas. Con voz fra y cortante, dijo: Le pregunt si poda inventar un mtodo de proyectar imgenes tridimensionales que se vieran desde cualquier ngulo, anterior, posterior o lateral, sin deformacin. Usted dijo que s. Le pagu mil crditos a cuenta. Tengo opciones en un par de fbricas para empezar a fabricar sin demora. He destacado informadores para buscar teatros apropiados. Estoy planeando una campaa para vender los accesorios para televisores caseros. Y ahora, seor Gallegher, me voy a ver a mi abogado para decirle que le apriete las clavijas. Sali, rezongando. El robot cerr suavemente la puerta, regres, y, sin que se la pidieran, corri a buscar cerveza. Gallegher la rechaz con un gesto. Usar el rgano gimi, preparndose un combinado. Desconecta esa maldita mquina, Narciso. Yo no tengo fuerza, Bueno, ha averiguado una cosa dijo alentadoramente el robot. No ha construido este aparato para Hopper. Cierto. Cierto. Lo hice para... ah... o para J. W. o para Fatty. Cmo puedo saber quines son? Necesita descansar dijo el robot. Por qu no se relaja y escucha mi hermosa y melodiosa voz? Le leer un poco. No es melodiosa dijo automtica y distradamente Gallegher. Chirra como un gozne oxidado. Para sus odos. Mis sentidos son diferentes. Para m, su voz es el croar de una rana asmtica. Usted no puede verme tal como yo me veo, ni orme tal como yo me oigo. En cierto modo, es una suerte. Se desmayara de xtasis. Narciso dijo pacientemente Gallegher. Estoy tratando de pensar. Quieres ser tan amable de cerrar tu trampilla metlica? Mi nombre no es Narciso dijo el robot. Es Joe Entonces te lo cambio. Veamos; estaba haciendo comprobaciones en DI. Qu nmero era? Red cinco mil cuatrocientos M. Ah, s. Gallegher us el televisor. Una secretaria se encontr dispuesta a darle cualquier. informacin, pero fue incapaz de facilitarle ningn dato til. Dispositivos Ilimitados era el nombre de una compaa matriz, en cierto modo. Tena conexiones en todo el mundo. Cuando un cliente quera que se le hiciera un trabajo, DI, a travs de sus agentes, se pona en contacto con la persona adecuada y ultimaba el trato. El truco consista en que DI proporcionaba el dinero, financiando operaciones y trabajando sobre la base de un porcentaje. Pareca fantsticamente complicado, y Gallegher no sac nada en claro. Tiene usted mi nombre en sus archivos? Oh... Bueno, puede decirme quin es J. W.? J. W.? Lo siento, seor. Necesitara el nombre completo... No lo s. Y es algo muy importante arguy Gallegher. Al fin se sali con la suya. El nico hombre de DI cuyas iniciales fueran J. W. era alguien llamado Jackson Wardell, que en aquel momento se encontraba en Calisto. Cunto tiempo hace que est all? Naci all dijo la secretaria. Nunca en su vida ha estado en la Tierra. El seor

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Wardell no puede ser el hombre que usted busca. Gallegher se mostr de acuerdo. Decidi que sera intil preguntar por Fatty, y cerr la conexin con un ligero suspiro. Bueno, y ahora qu? El visor son con un tono agudo. En la pantalla apareci el rostro de un hombre mofletudo, calvo y gordinfln que tena aspecto preocupado. Dej escapar una risita de alivio cuando vio al cientfico. Oh, est usted ah, seor Gallegher dijo. Hace una hora que intento ponerme en contacto con usted. La lnea debe de estar estropeada. Vaya, pensaba tener noticias suyas mucho antes! El corazn de Gallegher dio un vuelco. Fatty.., naturalmente! Gracias a Dios que su suerte empezaba a mejorar! Fatty... ochocientos crditos. A cuenta. A cuenta de qu? De la mquina? Era la solucin al problema de Fatty, o al de J. W.? Gallegher rog con fervor para que Fatty hubiera solicitado un aparato que comiera tierra y cantara S. James Infirmary. La imagen se empa y oscil, con un dbil crujido. Fatty dijo apresuradamente: La conexin es defectuosa. Pero... lo ha conseguido, seor Gallegher? Ha encontrado un mtodo? Desde luego dijo Gallegher. Si pudiera hacer hablar al hombre, obtener alguna pista de lo que le haba encargado... Oh, estupendo! DI me est llamando desde hace das. Les he dado largas, pero no esperarn. Cuff est presionando, y yo no puedo burlar ese viejo estatuto... La imagen desapareci. Gallegher estuvo a punto de morderse la lengua de impotente furia. Cerr rpidamente el circuito y empez a recorrer el laboratorio a grandes zancadas, con los nervios tensos de expectacin. El visor volvera a iluminarse al cabo de un segundo. Fatty llamara de nuevo. Naturalmente Y esta vez la primera pregunta de Gallegher sera: Quin es usted? Pas el tiempo. Gallegher gimi y volvi a sus comprobaciones, pidiendo a la operadora que localizara la llamada. Lo siento, seor. La llamada fue hecha desde un visor automtico. No podemos localizar llamadas procedentes de un visor automtico. Diez minutos ms tarde Gallegher dejo de maldecir, cogi su sombrero de la percha que haba encima de un perro de hierro que en otro tiempo decorara un jardn, y se precipit hacia la puerta. Voy a salir grit a Narciso. No apartes el ojo de esa mquina. Muy bien. Un ojo convino el robot. Necesitar el otro para contemplar mis bellsimas entraas. Por qu no averigua quin es Cuff? Qu? Cuff. Fatty mencion a alguien de ese nombre. Dijo que estaba presionando... Atiza! Es verdad. Y... qu ms dijo?... Que no poda burlar una vieja estatua... Estatuto. Quiere decir ley. S lo que quiere decir estatuto gru Gallegher. No soy tan estpido. Por lo menos, an no. Cuff, eh? Mirar en el visor. Haba seis Cuff en la lista. Gallegher elimino a la mitad de ellos por gnero. Tach Manufacturas Cuff, y slo le quedaron dos... Max y Fredk. Televis a Frederick, que era un jovencito larguirucho y de ojos saltones, evidentemente demasiado pequeo para votar. Gallegher dirigi al mozalbete una asesina mirada de frustracin y apret el interruptor, dejando que Frederick pasara meda hora preguntndose quin le haba llamado hizo una mueca demonaca y desconect sin una palabra. Pero quedaba Max Cuff, y ste, indudablemente, era el hombre. Gallegher estuvo

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seguro de ello cuando el mayordomo de Max Cuff transfiri la llamada a su oficina del centro, donde una recepcionista le dijo que el seor Cuff pasaba la tarde en el Club Elevado. De verdad? Dgame, quin es Cuff? Cmo dice? Qu hace? Cul es su negocio? El seor Cuff no tiene ningn negocio respondi framente la muchacha. Es concejal. Aquello era interesante. Gallegher busc su sombrero, descubri que lo tena en la cabeza, y se despidi del robot, que no se tom la molestia de contestar. Si Fatty llama otra vez orden el cientfico, averigua su nombre. Entendido? Y no apartes la vista de esa mquina, por si acaso empieza a sufrir alteraciones o algo parecido. Considerando que ya estaban atados todos los cabos sueltos, Gallegher sali de la casa. Soplaba un fresco viento de otoo, que levantaba hojas secas de las avenidas elevadas. Unos cuantos taxiplanos pasaron junto a l, pero Gallegher detuvo un taxi terrestre; quera ver adonde iba. Lleg a la conclusin de que una telellamada a Max Cuff no servira de gran cosa. El hombre requerira mucha mano izquierda, especialmente porque estaba presionando mucho. Adonde, amigo? Al Club Elevado. Sabe dnde est? Ni idea dijo el conductor, pero lo averiguar. Recurri a la telegua del salpicadero. En el centro. Recto hacia abajo. De acuerdo dijo Gallegher al hombre, y se retrep en los cojines, sumido en negros pensamientos. Por qu era todo el mundo tan evasivo? Sus clientes no solan ser fantasmas. Pero Fatty segua siendo vago y annimo... una cara, eso era todo, y una cara que Gallegher no haba reconocido. Cualquiera adivinaba quin era J. W. Slo Dell Hopper se haba identificado, y Gallegher hubiera preferido que no lo hiciera. La citacin cruja en su bolsillo. Lo que yo necesito monologaba Gallegher es un trago. Este ha sido el nico problema. No continu estando borracho. Por lo menos, no el tiempo suficiente. Oh, maldita sea. En aquel momento el taxi se detuvo frente a lo que en otros tiempos fuera una mansin de cristal y ladrillo, que ahora tena un aspecto sombro y abandonado. Gallegher se ape, pag al conductor y subi la rampa. Una pequea placa deca Club Elevado. Como no haba timbre, abri la puerta y entr. Instantneamente sus fosas nasales se contrajeron como el morro de un caballo de guerra oliendo a cordita. All haba bebida. Con el instinto de una paloma mensajera, Gallegher fue directamente al bar, levantado contra una pared de una enorme estancia llena de sillas, mesas y gente. Un hombre de expresin melanclica y sombrero hongo jugaba al billar mecnico en un rincn. Levant la vista cuando vio acercarse a Gallegher, le sali al encuentro y murmur: Busca a alguien? S dijo Gallegher. A Max Cuff. Me han dicho que estaba aqu. Ya, no repuso el hombre melanclico. Para qu quiere verle? Se trata de Fatty aventur Gallegher. Unos ojos fros se clavaron en l. Quin? Usted no le conoce. Max, s. Max quiere verle a usted? Desde luego.

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Bueno dijo dubitativamente el hombre, ha ido al Tres Estrellas. Cuando empieza la ronda... El Tres Estrellas? Dnde est? En la Catorce, cerca de Broad. Gracias dijo Gallegher. Sigui adelante, con una anhelante mirada hacia el bar. Ahora no..., todava no. Antes tena algunos asuntos que atender El Tres Estrellas era una taberna, con fotografas sucias en las paredes. Eran estereoscpicas y se movan suavemente. Gallegher, tras un concienzudo examen, estudi a los clientes. No haba muchos. Un hombre de gran tamao situado a un extremo de la barra llam su atencin a causa de la gardenia que llevaba en la solapa y el reluciente brillante del dedo anular. Gallegher fue hacia l. El seor Cuff? Exacto dijo el hombre, girando lentamente en el taburete como Jpiter sobre su eje. Contempl a Gallegher, balancendose ligeramente. Quin es usted? Soy... No importa dijo Cuff, guiando un ojo Nunca d su nombre despus de hacer un trabajo. As que es un prfugo, eh? Qu? Los reconozco en cuanto los veo. Usted..., usted... Oiga! exclam Cuff, inclinndose hacia delante y olfateando. Usted ha estado bebiendo! Bebiendo? repuso Gallegher amargamente. Usted me subestima. Entonces tome una copa conmigo invit el hombre. Ya estoy en la E. Egg flip. Tim! rugi. Otro egg //tp para mi amigo! Bien fuerte! Y ya puedes empezar a preparar con la F. Gallegher se instal en el taburete prximo a Cuff y le contempl especulativamente. El concejal pareca un poco bebido. S dijo Cuff, beber por orden alfabtico es el nico modo de hacerlo. Empiezas con la A, ajenjo, y vas siguiendo, Benedictine, coac, daiquiri, egg flip... Y despus qu? La F, naturalmente respondi Cuff, ligeramente sorprendido. Flip. Aqu est el suyo, Buen engrase! Bebieron. Escuche dijo Gallegher. Quera verle para hablar de Fatty. Quin es? Fatty explic Gallegher, guiando significativamente un ojo. Ya sabe; ha estado presionndole estos ltimos tiempos. El estatuto. Ya sabe. Oh! El! rugi sbitamente Cuff con carcajadas de Garganta. Fatty, eh? Est bien. Est muy bien. Fatty es un buen nombre para l, desde luego que s. No muy parecido al suyo, verdad? dijo astutamente Gallegher. Nada en absoluto. Fatty! Deletrea su nombre con una e o una i? Con ambas contest Cuff. Tim, dnde est el flip? Oh, ya lo tienes preparado, eh? Bien, buen engrase, compaero. Gallegher termin su egg flip y pas a tomar el flip, que era idntico a no ser por el nombre. Y ahora, qu? Acerca de Fatty aventur. S? Cmo va todo? Yo nunca contesto preguntas dijo Cuff, bruscamente sobrio. Mir escrutadoramente a Gallegher. Es usted uno de los muchachos? No le conozco.

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Pittsburgh. Me dijeron que viniera al club cuando llegu a la ciudad. Eso no tiene sentido dijo Cuff. Oh, bueno, no importa. Acabo de eliminar algunos cabos sueltos, y estoy celebrndolo Ya ha terminado el flip? Tim! Ginebra! Tomaron ginebra en la G, un horse's neck en la H, y un indio en la I. Ahora un Jazzbo dijo Cuff con satisfaccin- Este es el nico bar de la ciudad donde tienen una bebida que empieza por J. Despus de eso tengo que empezar a saltarme letras. No conozco ninguna bebida que empiece por K. Kirchwasser dijo distradamente Gallegher. K... huh? Qu es eso? grit Cuff al camarero. Tim! Tienes kirchwasser? Ni una gota dijo el hombre. No la compramos, concejal. Entonces encontraremos a otro que lo haga. Eres un muchacho listo, compaero. Ven conmigo. Te necesito. Gallegher le sigui obedientemente. Puesto que Cuff no quera hablar de Fatty, no le quedaba ms remedio que ganar la confianza del concejal. Y el mejor modo de hacerlo era beber con l. Desgraciadamente, una ronda de bebidas por orden alfabtico, con sus fantsticas mezclas, no result demasiado fcil. Gallegher ya e&taba borracho. Y la sed de Cuff era insaciable. L? Qu hay con L? Lacrima Christi. O Liebfraumilch. Oh, muchacho! Fue un alivio volver a un martini. Despus del oporto, Gallegher empez a sentirse mareado. Para la R sugiri tomar un Raff, pero Cuff no quiso ni or hablar de ello. Bueno, pues un ron. S. Un ron... oye! Nos hemos saltado la N! Ahora tenemos que empezar otra vez desde la A! Gallegher tropez con algunas dificultades para disuadir al concejal, y slo lo logr tras fascinar a Cuff con el extico nombre de ng ga po. Siguieron adelante, pasando por sazeracs, tequilas, ula-ulas y vodka. La W signific whisky X? Se miraron mutuamente a travs de las brumas alcohlicas. Gallegher se encogi de hombros y mir a su alrededor. Cmo haban llegado a aquella elegante y bien amueblada habitacin de un club privado? No tena ni idea. No era el Elevado, de eso estaba seguro. Oh, bueno... X? insisti Cuff. No me falles ahora, compaero. Extra whisky dijo brillantemente Gallegher. Eso es. Slo quedan dos. Y y... y... qu viene despus de la Y? Fatty. Lo recuerda? El viejo Fatty Smith dijo Cuff, empezando a rer inmoderadamente. Por lo menos, son como Smith. Fatty le va muy bien. Cul es su nombre propio? pregunt Gallegher. De quin? De Fatty. Nunca he odo hablar de l dijo Cuff, y solt una risita. Un botones se acerc y toc al concejal en el brazo. Quieren verle seor. Estn esperando fuera. Bien. Vuelvo dentro de un minuto, compaero. Todo el mundo sabe dnde encontrarme..., especialmente aqu. No te vayas. An nos queda la Y y... y... la otra. Desapareci. Gallegher dej su bebida, se puso en pie, balancendose ligeramente, y se dirigi al saln. All se fij en una cabina televisiva y, sin pensarlo dos veces, entr y llam a su laboratorio. Borracho otra vez dijo Narciso, cuando la cara del robot apareci en la pantalla.

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T lo has dicho repuso Gallegher. Estoy... glup... tan alto como una cometa. Pero, de todos modos, tengo una pista. Le aconsejara que se hiciera escoltar por la polica dijo el robot. Unos matones vinieron en su bsqueda, poco despus de que usted saliera, U-unos, qu? Reptelo. Tres matones repiti pacientemente Narciso. El jefe era un tipo alto y delgado, con traje de cuadros, cabello amarillo y un diente de oro. Los otros... No quiero su descripcin replic Gallegher. Dime lo que ha sucedido. Bueno, eso es todo. Queran secuestrarle. Despus trataron de robar la mquina. Yo les ech. Para un robot, soy bastante fuerte, Hicieron algo a la mquina? Qu hay de m? inquiri quejumbrosamente Narciso. Yo soy mucho ms importante que ese aparato. No siente curiosidad acerca de mis heridas? No dijo Gallegher. Tienes alguna? Claro que no. Pero podra haber demostrado un poco de inters por m... Hicieron algo a esa mquina? No les dej acercarse dijo el robot. Vyase al infierno. Volver a llamarte dijo Gallegher. En este momento necesito un caf bien cargado. Cort la comunicacin, se levant y sali tambalendose de la cabina. Max Cuff iba hacia l. Tres hombres seguan ai concejal. Uno de ellos se detuvo en seco y le mir con asombro. Diablos! exclam. Este es el tipo, jefe. Es Gallegher. Acaso es el que ha estado bebiendo con usted? Gallegher intent fijar la vista. El hombre apareci ante sus ojos con claridad. Era un tipo alto y delgado, con un traje de cuadros, y tena el cabello amarillo y un diente de oro. Dale un golpe en la cabeza dijo Cuff. De prisa, antes de que grite. Y antes de que venga alguien. Gallegher, eh? Un tipo listo, en? Gallegher vio que algo caa sobre su cabeza y trat de retroceder hacia la cabina televisiva como un caracol que intenta refugiarse en su concha. No lo consigui. Multitud de destellos de brillante luz le deslumbraron. Le haban dado un golpe en la cabeza. Lo malo de aquella cultura social, pens soolientamente Gallegher, era que sufra de exceso de crecimiento y calcificacin del exodermo. Una civilizacin puede ser comparada a un parterre de flores. Cada una de las plantas representa una parte componente de la cultura. El crecimiento es el progreso. La tecnologa, ese narciso trompn frustrado desde hace tiempo, haba sido regada con concentrado B1, el resultado de las guerras que forzaban su crecimiento a travs de la necesidad. Pero ningn mundo es satisfactorio a menos que las partes sean iguales al todo. El narciso trompn protega a otra planta que desarrollaba tendencias parsitas. Dejaba de utilizar sus races. Se enrollaba alrededor del narciso trompn, trepaba por su tallo y sus hojas, y esa asfixiante liana era la religin, la poltica, la economa, la cultura... formas anticuadas que cambiaban con demasiada lentitud, sobrepasadas por el llameante cometa de las ciencias, que se elevaba sin cesar en el cielo abierto de aquella nueva era. Haca ya tiempo que los escritores haban predicho que en el futuro su futuro las lneas sociolgicas seran distintas. En la era de los cohetes, costumbres tan ilgicas como acciones en baja, poltica sucia y gngsters no existiran. Pero esos tericos no haban visto las cosas con suficiente claridad. Pensaron en los cohetes como vehculos de un futuro muy lejano. Armstrong y Aldrin se posaron en la Luna antes de que los automviles dejaran de utilizar carburantes.

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La gran guerra de principios del siglo XX di un violento mpetu a la tecnologa, y ese crecimiento prosigui. Desgraciadamente, la mayor parte de las acciones de la vida se basaban en materias tales como las horas y las normas monetarias fijadas. El nico paralelo fue el da de los grandes desbordamientos... el Desbordamiento del Mississippi y sus afluentes. Finalmente, fue un tiempo de caos, reorganizacin, cambios de las antiguas normas a las nuevas, y un columpio balancendose vigorosamente de un extremo al otro. La profesin legal se haba convertido en algo tan complicado que montones de expertos necesitaban calculadoras Pedersen y las mquinas cerebrales de Mecanistra para clasificar sus forzados argumentos, que entraban en los reinos desconocidos de la lgica simblica y eventualmente la pura tontera. Un asesino poda salir impune si no firmaba ninguna confesin. Y aunque lo hiciera, haba formas de desacreditar las slidas pruebas legales. Los precedentes eran lemas. En esta confusin de locuras, los administradores recurrieron a la solidez histrica precedentes legales y stos fueron utilizados a menudo contra ellos. Y as ocurri, a lo largo de toda la escala. Ms tarde la sociologa alcanzara a la tecnologa. No lo haba hecho, todava. La economa haba llegado a las cotas ms bajas registradas en la historia de la humanidad. Se necesitaban genios para remediar el desastre. Las mutaciones proporcionaban eventualmente tales genios, por compensacin natural; pero deba pasar largo tiempo antes de que se alcanzara esa satisfactoria conclusin. Gallegher se haba dado cuenta de que el hombre con ms oportunidades para sobrevivir era el que posea una buena dosis de adaptabilidad y un gran bagaje de conocimientos tiles e intiles, un nombre versado prcticamente en todo. En resumen, en cuestiones vegetales, animales o minerales... Gallegher abri los ojos. Haba poco que ver, principalmente porque, tal como descubri inmediatamente, tena la cara apoyada contra una mesa. Con un esfuerzo Gallegher se incorpor. No estaba atado, y se encontraba en un desvn pobremente iluminado que pareca servir de despensa; estaba lleno de chatarra. Un fluorescente brillaba dbil, mente en el techo. Haba una puerta, pero el hombre del diente de oro se hallaba junto a ella. Al otro lado de la mesa estaba Max Cuff, sirvindose cuidadosamente un vaso de whisky. Quiero un poco dijo dbilmente Gallegher Cuff le mir. Ya se ha despertado, eh? Siento que Blazer le pegara tan fuerte. Oh, bueno. De todos modos, me hubiera desmayado. Esas rondas alfabticas son para tumbar a cualquiera. Aqu tiene dijo Cuff, poniendo el vaso frente a Gallegher y llenando otro para s mismo. Es como funciona. Fue muy listo al pegarse a m... era el nico sitio donde los muchachos no le hubieran buscado. Soy bastante inteligente dijo modestamente Gallegher El whisky le revivi, pero su mente continu envuelta en brumas. Sus... uh... socios, con lo cual quiero decir asquerosos matones, trataron de secuestrarme, verdad? Uh-huh. Usted no estaba en casa. Su robot Es una belleza. S. Mire, Blazer me ha hablado de la mquina que ha inventado. No me gustara que Smith le pusiera las manos encima. Smith... Fatty. Hm-m-m. El rompecabezas volva a desmoronarse. Gallegher suspir. Si jugaba sin que le vieran las cartas... Smith an no la ha visto. Ya lo s dijo Cuff. Hemos intervenido el visor. Uno de nuestros espas le oy decir a DI que tena a un hombre trabajando en el asunto, sabe? Slo que no mencion el nombre del tipo. Lo nico que podamos hacer era vigilar a Smith y controlar su visor hasta que se pusiera en contacto con usted. Despus de eso... bueno, sorprendimos la

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conversacin. Usted le dijo a Smith que tena el aparato. Y bien? Cortamos la comunicacin a toda prisa y Blazer y los muchachos fueron a verle. Ya le he dicho que no quera que Smith cumpliera ese contrato. Usted no me haba hablado de ningn contrato dijo Gallegher. No se haga el tonto. Smith dijo a los de DI que pensaba exponerle todo el caso. Quiz Smith lo hubiera hecho. Slo que Gallegher estaba borracho en aquel entonces, y fue Gallegher Plus el que escuch, reteniendo la informacin en su subconsciente. Y qu? Cuff eruct. Apart repentinamente su vaso. Estoy bebido, maldita sea. No puedo pensar. Pero... no quiero que Smith obtenga la mquina. Su robot no nos dejar acercarnos a ella. Usted se pondr en contacto con l por medio del visor y le mandara a algn sitio, para que los muchachos puedan recoger su aparato. Diga que s o que no. Si es no, volver. No dijo Gallegher. Me matara de todos modos, para evitar que le hiciera otra mquina a Smith. Los prpados de Cuff se entrecerraron lentamente. Permaneci inmvil, aparentemente dormido, durante un rato. Despus mir a Gallegher y se levant. En ese caso, nos veremos despus. Se pas una mano por la frente; su voz era ronca. Blazer, no le dejes escapar. El hombre del diente de oro dio un paso ai frente. Se encuentra bien? S. No puedo pensar... Cuff hizo una mueca. Un bao turco. Eso es lo que necesito. Se dirigi hacia la puerta, llevando a Blazer con l. Gallegher vio que los labios del concejal se movan. Ley unas cuantas palabras. ...bastante borracho... llama a ese robot... intntalo... Entonces Cuff sali. Blazer regres, se sent frente a Gallegher y empuj la botella hacia l. Ser mejor que se lo tome con calma sugiri. Tome otro trago; lo necesita. Gallegher pens: Unos tipos listos. Se imaginan que si me emborracho, har lo que quieren. Bueno... Haba otro ngulo. Cuando Gallegher se encontraba totalmente bajo la influencia del alcohol, el subconsciente le dominaba. Y Gallegher Plus era un genio cientfico... loco, pero eficaz. Gallegher Plus poda ser capaz de encontrar una salida a todo aquello. Eso es aprob Blazer, viendo cmo desapareca el licor. Tome otro. Max es un buen sujeto Nunca le pondra la mano encima. Pero no soporta que la gente desbarate sus planes. Qu planes? Como lo de Smith explic Blazer. Comprendo. Gallegher sinti un hormigueo en las extremidades. Ya no tardara en estar suficientemente saturado de alcohol para desatar su subconsciente. Sigui bebiendo. Es posible que exagerara. Gallegher sola mezclar juiciosamente la bebida. Aquella vez, los factores de la ecuacin sumaron un deprimente cero. Vio que la superficie de la mesa se acercaba lentamente a su nariz, not un suave y casi agradable golpe, y empez a roncar. Blazer se levant y le sacudi. Una mercanca de primera calidad dijo indistintamente Gallegher. Un buen Pehlevi, con vino, vino, vino, vino. Vino tinto. Ahora quiere vino dijo Blazer. Este tipo es un secante humano. Volvi a sacudir a Gallegher, pero sin resultados. Blazer gru, y se oyeron sus pisadas, cada vez

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ms dbiles. Gallegher oy que la puerta se cerraba. Intent enderezarse, se desliz de la silla y su cabeza golpe contra una pata de la mesa. Fue ms efectivo que el agua fra. Tambalendose, Gallegher se puso en pie. La habitacin estaba vaca a excepcin de l mismo y otros desechos. Se encamin con excesivo cuidado hacia la puerta y trat de abrirla. Estaba cerrada con llave Reforzada con acero, por si esto fuera poco. Magnfico murmur Gallegher. Por una vez que necesito a mi subconsciente, contina enterrado. Cmo diablos puedo salir de aqu? No haba forma. La habitacin no tena ventanas, y la puerta era slida. Gallegher se acerco a los montones de chatarra. Un sof viejo. Una caja de desperdicios. Almohadas. Una alfombra enrollada. Chatarra. Gallegher encontr un trozo de alambre, un poco de mica, una retorcida espiral de plstico, que en otros tiempos formara parte de una estatuilla mvil, y algunas otras trivialidades. Las ensambl. El resultado fue algo vagamente semejante a una pistola, aunque tambin guardaba cierto parecido con un batidor de huevos. Tena un aspecto tan extrao como un garabato marciano. Despus de eso, Gallegher volvi a la silla y se sent, tratando de serenarse por medio de un enorme esfuerzo de voluntad. No tuvo demasiado xito. Cuando oy un ruido de pisadas que volvan, su mente an estaba confusa. Se abri la puerta. Blazer entr, con una rpida e inquieta mirada a Gallegher, que haba escondido el aparato debajo de la mesa. Otra vez usted? Pensaba que sera Max. El tambin vendr dijo Blazer. Cmo se encuentra? Aturdido. Me tomara otro trago; ya he terminado esta botella. Gallegher la haba terminado. Acababa de vaciarla en una ratonera. Blazer cerr la puerta con llave y se acerc al mismo tiempo que Gallegher se levantaba. El cientfico perdi el equilibrio, dio un inseguro paso hacia dejante, y Blazer titube. Gallegher sac la absurda pistola y se la puso a la altura del ojo, mirando a Blazer a lo largo de la culata: El matn iba a coger algo, o su pistola o su cachiporra. Pero el espectral artefacto que Gallegher apuntaba hacia l le inquiet. Su movimiento se interrumpi bruscamente. Se estaba preguntando qu amenaza se cerna sobre l. Al cabo de un segundo entrara en accin, de una forma u otra..., quiz continuando aquel movimiento interrumpido hacia su cinturn. Gallegher no esper. La mirada de Blazer estaba clavada en el artefacto. Con el desprecio ms absoluto por las Reglas Queensbury, Gallegher dio una patada a su oponente por debajo del cinturn. Mientras Blazer se encoga, Gallegher aprovech su ventaja tirndose de cabeza sobre el matn y hacindole caer en una gran confusin octpoda de brazos y piernas. Blazer sigui tratando de coger su arma, pero aquel primer golpe le haba puesto en desventaja. Gallegher estaba todava demasiado borracho para coordinar debidamente. Se las compuso lanzndose sobre su enemigo y golpendole repetidamente en el plexo solar. Dichas tcticas resultaron ser efectivas. Al cabo de un rato, Gallegher pudo arrebatar la cachiporra de manos de Blazer y dejarla caer sobre la sien del matn. Eso fue todo. Con una mirada hacia el artefacto, Gallegher se levant, preguntndose qu habra credo Blazer que era. Un proyector de rayos mortales, quiz. Gallegher esboz una sonrisa irnica. Encontr, la llave de la puerta en el bolsillo de su inconsciente vctima, se desliz fuera del desvn y baj silenciosamente las escaleras. Hasta el momento todo iba bien.

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Un renombre por realizaciones cientficas tena sus ventajas. Por lo menos, haba servido para distraer la atencin de Blazer de lo evidente. Y ahora, qu? La casa tena tres pisos y era una estructura vaca cerca del Battery. Gallegher se escap por una ventana. No se detuvo hasta estar en un aerotaxi, dirigindose hacia el norte a toda velocidad. All, respirando profundamente, abri el filtro de aire y dej que la fresca brisa nocturna refrescara sus sudorosas mejillas. La luna llena brillaba en el negro cielo de otoo. Debajo, a travs del panel transparente del avin, vio las relucientes cintas de las calles, con brillantes diagonales que marcaban las avenidas de niveles superiores. Smith. Fatty Smith. Relacionado de alguna forma con DI... Pag al piloto y descendi en el apeadero de un tejado del distrito de White Way. All haba varias cabinas televisivas, y Gallegher llam a su laboratorio. El robot contest. Narciso... Joe corrigi el robot. Ya ha estado bebiendo de nuevo. Por qu no pierde esa fea costumbre? Cllate y escucha. Alguna novedad? No demasiadas. Esos matones; volvieron? No dijo Narciso, pero vinieron algunos agentes para arrestarle. Se acuerda de aquella citacin que le entregaron para hoy? Tendra que haber comparecido ante el tribunal a las 5 de la tarde. La citacin. Oh, s. Dell Hopper... mil crditos, Estn ah ahora? No. Les dije que haba puesto los pies en polvorosa. Por qu? pregunt Gallegher. Para que no se quedaran rondando por aqu. Ahora puede venir a casa en cuanto quiera... si toma las precauciones razonables. Como cules? Este es su problema dijo Narciso. Pngase una barba postiza. Yo ya he hecho mi parte. Gallegher repuso: De acuerdo; haz grandes cantidades de caf muy cargado. Alguna llamada? Una de Washington. Un comandante de la unidad policaca espacial. No dijo su nombre. Polica espacial! Es que tambin van tras de m? Qu quera? A usted dijo el robot. Adis. Ha interrumpido una preciosa cancin que estaba cantndome a m mismo. Haz el caf orden Gallegher en el mismo momento que la imagen se desvaneca. Sali de la cabina y permaneci inmvil unos minutos, reflexionando, mientras contemplaba inexpresivamente las torres de Manhattan que le rodeaban, con sus diseos irregulares de ventanas iluminadas cuadradas, ovaladas, circulares, en forma de media luna o estrelladas. Una llamada de Washington. La citacin de Hopper. Max Cuff y sus matones. Fatty Smith. Smith era la mejor baza. Conect nuevamente el visor, para llamar a DI. Lo siento, acabamos de cerrar. Es importante insisti Gallegher-. Necesito una informacin. Tengo que ponerme en contacto con un hombre... Lo siento. S-m-i-t-h deletre Gallegher. Slo tiene que buscarlo en el archivo o algo as. O

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prefiere que me corte el cuello delante de usted? Rebusc en su bolsillo. Si quiere llamar maana... Entonces ser demasiado tarde. Es que no puede mirrmelo? Por favor, se lo ruego. Lo siento. Soy accionista de DI gru Gallegher. Se lo advierto, jovencita! Un... Oh! Bueno, va contra las normas, pero... S-m-i-t-h? Un momento. Cul es el nombre de pila? No lo s. Dme todos los Smith. La muchacha desapareci y regres con un fichero que llevaba las letras SMI. Dios mo exclam, hojeando las tarjetas. Debe de haber cientos de Smith. Gallegher gimi. Quiero uno gordo dijo bruscamente. Aunque me imagino que no hay forma de saber tal cosa. Los labios de la secretaria se fruncieron. Oh, un bromista. Ya comprendo. Buenas noches! Cort la comunicacin. Gallegher se quedo mirando la pantalla. Varios cientos de Smith. No tan bien. De hecho, rematadamente mal. Un momento. Haba comprado acciones de DI cuando estaban en baja. Por qu? Deba esperar que subieran. Pero las acciones haban continuado bajando, segn le dijera Arnie. All tena que haber una pista. Encontr a Arnie en su casa y le habl con insistencia. Anula la cita. Esto no te ocupar demasiado. Slo tienes que averiguarme por qu las acciones de DI estn en baja. Llmame al laboratorio para decrmelo. De lo contrario, te retorcer el pescuezo. Y date prisa! Consigeme esos datos, entendido? Arnie dijo que lo hara. Gallegher se tom un caf negro en un bar cercano, fue a su casa en taxi y se introdujo en su hogar. Cerr la puerta con doble vuelta de llave. Narciso estaba bailando delante del gran espejo de! laboratorio. Alguna llamada? pregunt Gallegher. No. No ha sucedido nada. Mire qu pas tan gracioso. Ms tarde. Si alguien intenta entrar, llmame. Me esconder hasta que logres desacert de l. Gallegher cerr los ojos. Est hecho el caf? Negro y cargado. En la cocina. Sin embargo, el cientfico se dirigi al cuarto de bao, se desnud, se duch con agua fra y tom una breve irradiacin. Sintindose menos aturdido, volvi al laboratorio con una gigantesca taza llena de caf humeante. Se encaram en Burbujas y engull el lquido. Parece El pensador de Rodin coment Narciso. Le traer una bata. Su desgarbado cuerpo ofende mis sentimientos estticos. Gallegher no le oy. Se puso la bata, ya que su piel sudorosa estaba desagradablemente fresca, pero continu bebiendo el caf con la vista perdida en el espacio.. Narciso. Quiero ms. Ecuacin: a (o) b (o) c es igual a x. Haba estado tratando de encontrar al valor de a, b o c. Quiz ste fuera el sistema equivocado. No haba conseguido localizar a J. W.; Smith segua siendo un fantasma; y Dell Hopper (mil crditos) no le haba sido de ninguna ayuda. Quiz fuera mejor encontrar el valor de x. Aquella maldita mquina deba tener algn propsito. Ya estaba comprobado que coma tierra. Pero la materia no puede ser destruida; nicamente puede ser transformada.

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La tierra entraba en la mquina; no sala nada Nada visible. Energa libre? Era invisible, pero poda ser detectada por medio de instrumentos. Un voltmetro, un ampermetro... Gallegher puso brevemente la mquina en marcha. Cantaba peligrosamente alto, pero nadie llam al timbre de la puerta, y al cabo de uno o dos minutos Gallegher la desconect. No haba averiguado nada. Le llam Arnie. El agente de bolsa haba conseguido la informacin que Gallegher quera. No ha sido fcil. He tenido que tirar de algunos hilos, pero he averiguado por qu las acciones de DI estn en baja. Gracias al cielo! Desembucha. Como ya sabes, DI es una especie de intermediario, ellos encargan los trabajos. Este... es un gran edificio de oficinas que debe construirse en el centro de Manhattan. Slo que el contratista an no ha podido empezar. Hay mucha pasta en el asunto, y se ha desencadenado una campaa de murmuraciones que ha afectado a las acciones de DI. Sigue. Arnie prosigui: He conseguido toda la informacin. Haba dos firmas que queran obtener el trabajo. Cules? Ajax, y alguien llamado... No ser Smith, por casualidad? Eso es dijo Arnie. Thaddeus Smith. Se deletrea S-m-e-i-t-h. Hubo una larga pausa. S-m-e-i-t-h repiti al fin Gallegher. Esta es la razn de que la muchacha de DI no pudiera... eh? Oh, nada. Tendra que habrmelo imaginado. Naturalmente. Al preguntar a Cuff si Fatty deletreaba su nombre con una e o una i, el concejal haba contestado que con ambas. Smeith. Ja!. Smeith obtuvo el contrato continu Arnie. Hizo un presupuesto ms barato que Ajax. Sin embargo, Ajax tiene influencia poltica. Lograron que un concejal presionara y aplicara un viejo estatuto para atar de pies y manos a Smeith. No puede hacer nada. Por qu no? Porque dijo Arnie la ley no le permite bloquear el trfico de Manhattan. Es una cuestin de derechos areos. El cliente de Smeith o mejor dicho, el cliente de DI compr la propiedad recientemente, pero los derechos areos sobre ella fueron alquilados a Transworld Strato por un perodo de noventa y nueve aos. Las estratonaves tienen su hangar justo al otro lado de la propiedad, y ya sabes que no son giroscpicas. Necesitan un trozo de pista recta para elevarse. Bueno, su derecho de paso est justo encima de la propiedad. Su alquiler es vlido. Durante noventa y nueve aos tienen el derecho de usar el aire que hay encima de ese terreno, hasta unos mil quinientos metros sobre el nivel del suelo. Gallegher entrecerr los ojos pensativamente. Entonces, cmo esperaba Smeith levantar un edificio en ese lugar? El nuevo propietario es dueo del terreno desde mil quinientos metros por encima del suelo hasta el centro de la Tierra. Qu te parece? Un gran edificio de ochenta pisos, en su mayor parte subterrneo. Ya se ha hecho otras veces, pero nunca con una influencia poltica en contra. Si Smeith no puede cumplir el contrato, el trabajo pasa a Ajax..., y Ajax est en inmejorables relaciones con ese concejal. S. Max Cuff dijo Gallegher-. Ya conozco a ese sujeto. Pero... qu es ese estatuto que has mencionado antes?

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Uno muy viejo, bastante anticuado, pero que sigue en los libros. Es legal; lo he comprobado. No se puede interferir en el trfico de la ciudad ni obstaculizar el sistema de despegue de los transportes. Y bien? Si haces un agujero para un edificio de ochenta plantas dijo Arnie, extraes gran cantidad de tierra y roca. Cmo vas a llevrtela sin obstaculizar el trfico? No me he entretenido en calcular cuntas toneladas tendran que ser extradas. Comprendo dijo Gallegher en voz baja. As que ya lo tienes, en bandeja de plata. Smeith obtuvo el contrato. Ahora est en un callejn sin salida. No puede deshacerse de la tierra que excave, y Ajax no tardar en hacerse cargo de todo y conseguir un permiso para retirar el material. Cmo... si Smeith no puede? Recuerdas al concejal? Bueno, hace algunas semanas las calles del centro fueron cortadas, por obras. Se desvi el trfico..., justo por encima de ese edificio. No puede pasar por otro lado, y hay tal aglomeracin que slo faltaran los camiones de tierra para empeorar la situacin. Claro que es algo temporal Arnie solt una carcajada, hasta que Smeith se vea forzado a renunciar. Entonces el trfico volver a ser desviado, y Ajax obtendr el permiso. Oh. Gallegher mir hacia la mquina por encima del hombro. Quiz exista el medio de... Se oy el timbre de la puerta. Narciso le interrog con un gesto. Gallegher dijo: Hazme otro favor, Arnie. Quiero que Smeith venga a mi laboratorio, lo antes posible. Muy bien, llmale. Tiene el visor intervenido. No puedes pasar a buscarle y trarmelo en seguida? Arnie suspir. No hay duda de que me gano con creces mis comisiones. Pero de acuerdo. Desapareci. Gallegher oy de nuevo el timbre, frunci el ceo e hizo un signo afirmativo al robot. Ve a ver quin es. Dudo que Cuff intente alguna cosa, pero... bueno, avergualo. Yo estar en este armario. Permaneci inmvil en la oscuridad, aguardando, aguzando el odo y reflexionando. Smeith... haba resuelto el problema de Smeith. La mquina coma tierra. Era el nico medio efectivo de deshacerse de tierra sin correr el riesgo de una explosin de oxgeno. Ochocientos crditos, a cuenta, por un aparato o un mtodo que eliminara bastante tierra sin ningn peligro para hacer el agujero de un edificio de oficinas subterrneo, una estructura que deba ser principalmente subterrnea a causa de los derechos areos previamente alquilados. Muy bien. Slo que... adonde iba aquella tierra? Narciso regres y abri la puerta del armario. Es el comandante John Wall. Llam anoche desde Washington. Se lo dije, lo recuerda? John Wall? J. W., mil quinientos crditos! El tercer cliente! Djale entrar orden Gallegher sin aliento. De prisa! Est solo? S. Pues que pase! Narciso se alej silenciosamente y volvi con una voluminosa figura de cabello gris y uniforme de la polica espacial. Wall sonri brevemente a Gallegher, y despus sus penetrantes ojos se clavaron en la mquina que haba junto a la ventana. Es eso?

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Gallegher dijo: Hola, comandante. Yo... estoy seguro de que es eso. Pero antes querra discutir ciertos detalles con usted. Wall frunci el ceo. Dinero? No se puede abusar del Gobierno. Es posible que le haya juzgado mal. Cincuenta mil crditos deberan bastarle. Su rostro se seren Ya le he entregado mil quinientos; estoy dispuesto a extenderle un cheque en cuanto me haya hecho una demostracin satisfactoria. Cincuenta mil... Gallagher respir hondo. No, claro que no es eso. Simplemente quiero asegurarme de que he cumplido con todos los trminos de nuestro acuerdo. Quiero asegurarme de que no he olvidado ningn dato. Si lograra averiguar lo que Wall le haba encargado! Si tambin l quisiera una mquina que comiera tierra... Era una posibilidad muy improbable, una coincidencia imposible, pero Gallegher tena que averiguarlo. Seal un silln al comandante. Pero si ya hablamos a fondo del problema... Nada perdemos con asegurarnos dijo suavemente Gallegher. Narciso, trae un refresco para el comandante. No, gracias. Caf? Se lo agradecera. Bueno, pues, como ya le dije hace unas semanas, necesitarnos un control para naves espaciales, un control manual que rena ciertas condiciones de elasticidad y resistencia a la tensin. Oh-oh, pens Gallegher Wall se inclino hacia delante, con los ojos brillantes. Prosigui: Una nave espacial es necesariamente grande y complicada. Se requieren algunos controles manuales. Pero no pueden moverse en lnea recta; la construccin necesita que tales controles den la vuelta a las esquinas, sigan un camino irregular y excntrico de aqu a aqu. Bueno... Por ejemplo dijo Wall, supongamos que usted quiere abrir el grifo del agua de una casa a dos manzanas de distancia. Y quiere hacerlo mientras est aqu, en su laboratorio. Cmo? Cuerda. Alambre. Cordel. Eso podra doblar las esquinas, mientras que... digamos... una vara rgida no podra. Sin embargo, seor Gallegher, djeme repetirle lo que le dije hace dos semanas. Ese grifo es muy difcil de abrir. Y debe abrirse a menudo, cientos de veces, al da cuando una nave est en el espacio libre. Nuestros cables de alambre ms resistente no han dado el resultado apetecido. La tensin y la fuerza los rompen. Cuando un cable est torcido, y cuando tambin est recto..., no lo comprende? Gallegher asinti. Naturalmente. Un cable puede llegar a romperse cuando se dobla una y otra vez. Este es el problema que le ped resolver. Usted dijo que poda hacerlo. Ahora bien... lo ha hecho? Y cmo? Un control manual que pudiera doblar esquinas y resistir una tensin repetida. Gallegher lanz una mirada a la mquina. El nitrgeno... una idea empezaba a insinuarse en su mente, pero no poda darle forma. Son el timbre. Smeith, pens Gallegher, e hizo un gesto a Narciso para que fuera a abrir. El robot desapareci. Regres con cuatro hombres pisndole los talones. Dos de ellos vestan el uniforme de la polica. Los otros eran, respectivamente, Smeith y Dell Hopper. Hopper sonrea triunfalmente.

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Hola, Gallegher dijo. Hemos estado esperndole. No fuimos lo bastante rpidos cuando este hombre seal al comandante Wall con la cabeza entr, pero esperamos una segunda oportunidad. Smeith, cuya rechoncha cara expresaba la ms completa estupefaccin, dijo: Seor Gallegher, qu significa esto? Toco el timbre, y estos hombres me rodean... No se preocupe repuso Gallegher. Por lo menos, ha salido victorioso. Mire por esa ventana. Smeith obedeci. Volvi a meter la cabeza, con el rostro transfigurado. Ese agujero. Exacto. Yo tampoco he tenido que retirar la tierra en camiones. Ahora le har una demostracin. Se la har en la crcel dijo agriamente Hopper. Se lo advert, Gallegher, no soy hombre con quien se pueda jugar. Le di mil crditos para que me hiciera un encargo, y ni me ha hecho el encargo ni me ha devuelto el dinero. El comandante Wall observaba la escena, con la taza de caf, olvidada, balancendose peligrosamente en una mano. Uno de los agentes dio un paso adelante y cogi a Gallegher por el brazo. Espere un momento empez Wall, pero Smeith se le adelant. Creo que debo algunos crditos al seor Gallegher dijo, sacando su cartera. No llevo mucho ms de mil, pero supongo que no le importar aceptar un cheque por el resto. Si este... caballero... quiere efectivo, aqu tengo mil. Gallegher trag saliva. Smeith le hizo una inclinacin de cabeza para darle nimos. Ha cumplido el encargo que yo le hice. Puedo empezar la construccin y las excavaciones maana mismo. Adems, no tendr que preocuparme de conseguir un permiso de transporte. Hopper ense los dientes. Al diablo el dinero! Voy a darle una leccin! Mi tiempo es oro, y este hombre ha desbaratado todo mi programa. Opciones, exploradores... haba supuesto que podra hacer aquello por lo cual le haba pagado, y ahora se cree que podr escabullirse. Pues bien, seor Gallegher, no puede. No ha hecho ningn caso de la citacin que le fue entregada para hoy, y eso le hace merecedor de ciertas sanciones..., de las que no lograr escapar Maldita sea! Smeith mir en torno suyo. Pero... yo saldr fiador del seor Galiegher. Le rembolsar... No! exclam Hopper. El hombre dice que no murmur Gallegher. Lo que quiere es mi cabeza. Vaya un tipo malintencionado! Borracho! Idiota! rugi Hopper. Mtanlo en la crcel, agentes. Ahora! No se preocupe, seor Gallegher anim Smeith. Le sacar en seguida. Yo tambin tengo alguna que otra influencia. Gallegher baj la cabeza. Respir entrecortadamente, de forma asmtica, mientras clavaba los ojos en Smeith, que retrocedi. Influencias susurr Gallegher. Y una pantalla estereoscpica que pueda verse desde todos los ngulos. Usted ha hablado de... influencias! Llvenselo orden bruscamente Hopper. Gallegher intent desasirse de los guardias que le agarraban. Esperen un minuto! Un minuto! Ya he encontrado la solucin. Tiene que serlo. Hopper, he hecho lo que usted quera... y usted, tambin, comandante. Sultenme. Hopper se ri despectivamente y seal con el pulgar hacia la puerta. Narciso dio un paso adelante. Quiere que les rompa la cabeza, jefe? inquiri amablemente. Me gusta la

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sangre; es un color primario. El comandante Wall dej su taza de caf y se levant, con voz alterada y metlica. Muy bien, agente. Suelten al seor Gallegher. No hagan tal cosa insisti Hopper. Adems, puede saberse quin es usted? Un comandante espacial! Las curtidas mejillas de Wall enrojecieron. Sac una placa de una pequea bolsa de cuero. Soy el comandante Wall dijo. De la Comisin Administrativa Espacial. Usted seal a Narciso. le nombro agente gubernamental, pro tempore. Si estos oficiales no sueltan al seor Gpllegher dentro de cinco segundos, le autorizo a romperles la cabeza. Pero eso era innecesario. La Comisin Espacial era grande. Tena el respaldo del Gobierno, y los agentes locales eran, en comparacin, minsculas patatas. Los agentes se apresuraron a soltar a Gallegher y trataron de dar la impresin de que no lo haban tocado. Hopper pareca a punto de explotar. Con qu derecho interfiere en los asuntos de la justicia, comandante? pregunt. Con el derecho de prioridad. El Gobierno necesita un aparato que el seor Gallegher ha inventado para nosotros. Por lo menos, se merece un juicio. No es verdad! Wall contempl framente a Hopper. Me parece haberle odo decir, hace slo unos momentos, que tambin ha cumplido su encargo. Con qu? El hombre seal la mquina. Acaso eso tiene aspecto de pantalla estereoscpica? Gallegher dijo: Treme una lmpara ultravioleta, Narciso. Fluorescente. Se acerc a la mquina, rogando para que su suposicin fuera correcta. Pero tena que serlo. No haba ninguna otra respuesta posible. Si se extrae nitrgeno de tierra o roca, si se extrae todo el contenido gaseoso, se obtiene materia inerte. Gallegher toc el interruptor. La mquina empez a cantar St. James Infirmary. El comandante Wall pareci sorprendido y ligeramente menos amable. Hopper solt una carcajada. Smeith corri a la ventana y contempl con embeleso los largos tentculos que coman tierra, girando a toda velocidad en el hoyo que haba debajo, iluminado por la luna. La lmpara, Narciso. Ya estaba enchufada a un prolongador. Gallegher la movi lentamente alrededor de la mquina. Lleg a la rueda dentada que haba en uno de los extremos, el ms alejado de la ventana. Algo brill. Unos rayos azules... que salieron de la pequea vlvula encerrada en el cilindro de metal, giraron en torno a la rueda dentada y se enrollaron en espiral sobre el suelo del laboratorio. Gallegher toc el interruptor; cuando la mquina se par, la vlvula se cerr con un chasquido, cortando el suministro de aquella cosa azul que sala del cilindro. Gallegher cogi el serpentn. Al apartar la luz, se desvaneci. Al acercar la lmpara, reapareci. Aqu lo tiene, comandante dijo. Haga la prueba. Wall mir las cosas fluorescentes con inters. Resistencia a la tensin? Mucha dijo Gallegher. Por fuerza. Contenido mineral inorgnico de tierra slida, apretado y comprimido hasta formar un cable. Claro que es resistente a la tensin, aunque no resistira una tonelada de peso.

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Wall asinti. Claro que no. Pasar a travs del acero como el hilo a travs de mantequilla. Estupendo, seor Gallegher. Tendremos que hacer algunas pruebas... Adelante. Las resistir. Puede tender este cable alrededor de las esquinas que quiera, desde un extremo de una nave espacial hasta el otro, y nunca se romper por la tensin. Es demasiado fino. No puede estirarse irregularmente, porque es demasiado fino. Un cable de alambre no hubiera servido. Usted necesitaba un tipo de flexibilidad que no anulara la resistencia a la tensin. Slo poda conseguirse con un alambre fino y duro. El comandante esboz una sonrisa. Aquello ya era suficiente. Haremos las pruebas de rutina dijo. Sin embargo, si necesita algo de dinero, le adelantar lo que quiera, dentro de unos lmites razonables..., digamos hasta diez mil. Hopper les interrumpi: Yo no le encargu ningn alambre, Gallegher, as que no ha realizado mi encargo. Gallegher no contest. Estaba ajustando la lmpara. El alambre pas de despedir rayos fluorescentes azules a rayos amarillos, y despus rojos. Esta es su pantalla, lumbrera dijo Gallegher. Ve qu colores tan bonitos? Naturalmente que los veo! No estoy ciego. Pero... Distintos colores, segn la cantidad de angstroms que use. Mire: rojo, azul, otra vez rojo, amarillo. Y cuando desconecto la lmpara... El alambre que Wall segua aguantando pas a ser invisible. Hopper cerr de golpe la boca. Se inclin hacia delante, con la cabeza ligeramente ladeada. Gallegher dijo: El alambre tiene el mismo ndice de refraccin que el aire. Lo hice de esta forma, a propsito. Tuvo la gentileza de sonrojarse un poco. Oh, bueno..., ms tarde podra invitar a Gallegher Plus a tomar una copa. A propsito? Usted quera una pantalla estereoscpica que pudiera verse desde cualquier ngulo sin distorsin ptica. Y en color..., eso no hace falta decirlo, en estos tiempos. Pues aqu la tiene. Hopper respiraba con dificultad. Gallegher estaba resplandeciente. Slo tiene que procurarse una caja cualquiera y hacer una trama con este alambre en cada uno de los lados. Haga una pantalla de malla. Hgala en los cuatro lados. Ponga bastante alambre en el interior de la caja. De este modo tendr un cubo invisible, hecho de alambre. Muy bien. Utilice rayos ultravioleta para proyectar la pelcula o el programa de televisin, y obtendr un contorno fluorescente, segn la fuerza de los angstroms. En otras palabras, una imagen. Una imagen en color. Una imagen tridimensional, porque est proyectada en un cubo invisible. Y, adems, una imagen que puede verse desde cualquier ngulo sin distorsin, porque hace algo ms que dar una ilusin ptica de visin estereoscpica..., es realmente una imagen tridimensional. Lo ha captado? Hopper repuso dbilmente: S. Lo comprendo. Usted... por qu no me lo dijo antes? Gallegher se apresur a cambiar de tema. Querra solicitar la proteccin de la polica, comandante Wall. Un malhechor llamado Max Cuff ha estado tratando de aduearse de esta mquina. Sus matones me han secuestrado esta misma tarde, y... Interfiriendo en los asuntos del Gobierno, eh? dijo seriamente Wall. Conozco a esa clase de polticos. Max Cuff no volver a molestarle. Me permite usar el visor? Smeith rebosaba de alegra ante la perspectiva de ver a Cuff severamente castigado. Gallegher sorprendi su expresin. Era una expresin jovial y satisfecha y, de algn modo, record a Gallegher la conveniencia de invitar a sus huspedes a tomar una copa.

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Incluso el comandante acept esta vez, volvindose para coger el vaso que Narciso le tenda una vez terminada su llamada televisiva. Su laboratorio estar custodiado dijo a Gallegher. Ya no tiene nada que temer. Bebi, se puso en pie y estrech la mano de Gallegher. Tengo que redactar mi informe. Buena suerte, y muchas gracias. Maana le llamaremos. Se fue, detrs de los dos oficiales. Hopper, engullendo su cctel, dijo: Tendra que disculparme, pero esto ya es agua pasada, verdad, amigo? S repuso Gallegher. Me debe cierta suma de dinero. Trench le enviar el cheque por correo. Y... uh... y... Su voz se desvaneci. Ocurre algo? a-nada dijo Hopper, dejando su vaso y ponindose de color verde. Un poco de aire fresco... Urp! La puerta se cerr con fuerza tras l. Gallegher y Smeith se miraron con curiosidad. Qu raro! coment Smeith. Una visita de los cielos, quiz supuso Gallegher. Las pruebas de los dioses... Veo que Hopper se ha ido dijo Narciso, apareciendo con un nuevo cargamento de bebidas. S. Por qu? Ya me lo imaginaba. Le di un Mickey Finn explic el robot. No me mir ni una sola vez. No soy exactamente vanidoso, pero un hombre tan insensible a la belleza se merece una leccin. Ahora no me molesten. Me voy a la cocina a practicar un baile, as que pueden servirse el licor del rgano. Pueden venir a verme, si lo desean. Narciso sali del laboratorio dando vueltas, con sus entraas funcionando a toda velocidad. Gallegher suspir. As van las cosas dijo. Qu? Oh, no lo s. Todo. Por ejemplo, recibo encargos para hacer tres cosas completamente distintas, me emborracho y hago un artefacto que resuelve los tres problemas. Mi subconsciente hace las cosas con gran facilidad. Desgraciadamente, yo tropiezo con ms dificultades... una vez estoy sobrio. Entonces por qu lo est? pregunt Smeith con acento persuasivo. Cmo funciona ese rgano de licor? Gallegher se lo ense. Me siento deprimido confi. Lo que yo necesito es dormir una semana, o bien... Qu? Un trago. Eso es. Ver... an hay algo que me preocupa. Qu? La razn de que esa mquina cante St. James Infirmary cuando est en funcionamiento. Es una bonita cancin dijo Smeith. Desde luego, pero mi subconsciente trabaja con lgica. Una lgica absurda, lo admito. No obstante... A su salud dijo Smeith. Gallegher se relaj. Empezaba a sentirse nuevamente l mismo. Una agradable sensacin de calor y optimismo. Tena dinero en el banco. La polica haba dejado de perseguirle. Max Cuff estaba, sin lugar a dudas, sufriendo por todos sus pecados. Y unos fuertes ruidos sordos le anunciaban que Narciso estaba bailando en la cocina. Era ms de medianoche cuando Gallegher se atragant con un sorbo y dijo: Ahora me acuerdo! Swmpmf dijo Smeith, sorprendido. Qu pasa?

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Tengo ganas de cantar. Y qu? Bueno, tengo ganas de cantar St. James Infirmary. Ya puede empezar invit Smeith. Pero no solo protest Gallegher. Siempre tengo ganas de cantar eso cuando estoy bebido, pero suena mejor a do. La cuestin es que estaba solo cuando haca esa mquina. Ah? Deb grabarlo en una cinta magnetofnica dijo Gallegher, perdido en vastas reflexiones sobre los absurdos recursos y curiosas derivaciones de Gallegher Plus. Cspita! Una mquina que realiza cuatro operaciones a la vez! Come tierra, fabrica un control manual para naves espaciales, hace una pantalla de proyeccin estereoscpica y canta a do conmigo. Qu extrao parece! Smeith repuso: Es usted un genio. Eso, desde luego. Hm-m-m. Gallegher se puso en pie, puso la mquina en marcha y fue a sentarse encima de Burbujas. Smeith, fascinado por el espectculo, fue a apoyarse en el alfizar de la ventana y observ cmo los tentculos coman tierra. Un alambre invisible surga de la rueda dentada. La tranquilidad de la noche se vio interrumpida por los sonidos ms o menos melodiosos de St. James Infirmary. Por encima de la lgubre voz de la mquina se alz una ms profunda, exhortando apasionadamente a alguien desconocido a buscar sin descanso por todo el mundo. Pero nunca encontrars a un hombre como yo. Gallegher Plus tambin cantaba. FIN

AUTORIZACIONES A SLIGHT MISCALCULATION (Un ligero error de clculo), Ben Bova 1971, The Magazine of Fantasy and Science Fiction. Reeditado con autorizacin del autor. IT'S A BIRD! IT'S A PLAE (Es un pjaro, es un avin!), Norman Spinrad 1970, Norman Spinrad. Primera edicin en Gent, 1967. THE ROBOTS ARE HERE (Los robots estn aqu), Terry Carr 1967, Galaxy Publishing Co. Primera edicin en If, mayo 1967. I OF NEWTON (/ de Newton), Joe Haldeman 1970, Ultimate Publishing Co. Inc. Reeditado con autorizacin del autor. THE MEN WHO MURDERER MOHAMMED (Los hombres que asesinaron a Mahoma), Alfred Bester 1957, Alfred Bester. Primera edicin en The Best of Fantasy and Science Fiction, Doubleday & Co. Inc, Carden City, 1957. TO SERVE MAN (Servir al hombre), Damon Knight 1950, Galaxy Publishing Co. Primera edicin en Galaxy, 1950.

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THE BOMB IN THE BATHTUB (Una bomba en la baera), Thomas N. Scortia 1972, Thomas N. Scortia. Primera edicin en Galaxy Science Fiction, febrero 1957. THE BLACK SORCERER OF THE BLACK CASTLE (El hechicero negro del castillo negro), Andrew J. Offutt 1974, Andrew J. Offutt. GALLEGHER PLUS (Gallegher Plus), Henry Kuttner 1952, Henry Kuttner. Reeditado con autorizacin de Harold Matson Co. Inc.