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Por Que Respiramos

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La necesidad básica de generar energía en forma eficaz tiene una profunda influencia en la historia de la vida sobre la Tierra.

Gran parte de la estructura, la función y la evolución de las células y los organismos puede relacionarse con la necesidad de energía. Las células primitivas pueden haber producido ATP por la degradación de moléculas orgánicas que aparecieron por procesos geoquímicos primitivos que producían algún mecanismo de fermentación, pero luego, apareció un método mucho más eficiente que genera energía y sintetiza ATP. Este proceso se basa en el trasporte de electrones a lo largo de las membranas (Alberts et al., 2010).

¿Por qué respiramos?
Este texto pretende dar una respuesta profunda y biológicamente adecuada a la pregunta ¿Por qué respiramos? que no sea simplemente que respiramos para vivir. Aunque claro, es bien conocido por todos, que sin respirar no podemos vivir pero, justamente, la cuestión es preguntarse qué relación tiene el hecho de inhalar aire con los procesos biológico de la vida. Un concepto fundamental en la biología, es el de metabolismo, es decir todos los procesos químicos que se dan dentro de las células y que mantienen la homeostasis del organismo. A su vez dentro del metabolismo diferenciamos aquellas reacciones globalmente catabólicas de las anabólicas. Aunque, si miramos cada vía metabólica con detenimiento, en ellas existen tanto reacciones catabólicas como anabólicas (es decir anfibólicas), lo que se debe tener en cuenta es la reacción global, más que los pasos de esa reacción. Una vez dicho esto vamos a tomar como definición de reacción anabólica a aquellas de “síntesis”, es decir en las que los productos son más complejos que los reactivos, utilizando energía en el proceso (reacciones endergónicas o endotérmicas), y como reacción catabólica a aquellas reacciones que “degradan” sustancias, es decir se obtienen productos más sencillos que los reactivos y en general liberan energía (reacciones exergónicas y exotérmicas). Por lo anteriormente dicho podemos afirmar que la vida está condicionada por sus requerimientos energéticos, o dicho de otra manera sin energía no podemos vivir, al igual que sin respirar, como dijimos al principio. ¿De dónde obtenemos la energía necesaria para la vida? La primera de las respuestas que podemos dar es que la obtenemos de los nutrientes. Hay distintas formas de definir qué es un nutriente y a lo

ingresa por un proceso denominado absorción a los capilares sanguíneos para luego ser distribuida por la sangre a todas las células. Cada vez que la célula necesita energía las enzimas fosfolíticas. En la mayoría de las células ingresa por trasporte facilitado por medio de proteínas canal. ribosa y tres grupos fosfato. o sea un monosacárido (o azúcar) de seis átomos de carbono. ¿Qué son el ATP y el NADH? Tanto el ATP como el NADH y el FADH son nucleótidos. Una vez dentro de la célula ingresa en la primer vía metabólica de oxidación denominada glucólisis. Justamente los enlaces covalentes que existen entre los grupos fosfatos son de alto nivel energético y es allí donde se conserva la energía proveniente de la glucosa. y más precisamente en el duodeno. Comúnmente se dice que el ATP es la moneda energética de la célula. Antes de desarrollar las etapas de la oxidación completa de la glucosa daremos un vistazo a dos moléculas esenciales del proceso. pero en principio sabemos que muchos nutrientes provienen de los alimentos. Durante los procesos que ocurren en la digestión. Ya en el intestino delgado. El ATP (adenosin trifosfato) está formado por adenina. tanto para fines energéticos como plásticos (o de construcción). Su fórmula molecular es C6H12O6. se utiliza la energía contenida en los enlaces fosfato del ATP. La glucosa es una molécula polar y por lo tanto hidrofílica. De hecho la función de nuestro sistema digestivo es ir degradando o digiriendo los alimentos hasta obtener los nutrientes necesarios. que serán luego reutilizados . los distintos hidratos de carbono que contiene el alimento se van descomponiendo por medio de enzimas líticas en moléculas de glucosa. y de hecho es el monosacárido por el que generalmente comienza la vía metabólica de producción de energía.largo del texto vamos a ir identificándolos. ¿Qué características tiene la molécula de glucosa? Empecemos por decir que la glucosa es una hexosa. Dicho de otra manera. la oxidación de la glucosa es la forma que tienen los organismos vivos para generar energía y esta oxidación se produce en el interior de las células. rompen un enlace fosfato liberando energía y quedando como producto ADP (adenosín difosfato) y fósforo inorgánico. el ATP y el NADH. dado que en las diversas reacciones químicas endergónicas. Uno de los principales nutrientes energéticos es la glucosa.

formando dos moléculas de NADH y agua. Cada una de las enzimas cataboliza una reacción en particular y por lo tanto son sumamente específicas. es decir dos moléculas de ATP netas. y esa energía está almacenada en la molécula de ATP. pero en los pasos subsiguientes se generan cuatro. El proceso de oxidación va siendo gradual. 2010). es decir. En los primeros pasos de la glucólisis se utilizan dos moléculas de ATP. cada uno de los cuales tiene tres átomos de carbono. lo que equivale a un aprovechamiento del 10% de la energía contenida en la glucosa (Alberts et al. pasando a estar ahora en estado reducido (NADH). El NAD (nicotínamida adenina dinucleótido) es un nucleótido que está especializado en recibir y transportar electrones de alta energía y átomos de hidrógeno. como venimos diciendo. El NAD recoge “paquetes de energía” en forma de dos electrones de alta energía más un protón (H+).para generar ATP. el piruvato puede convertirse por fermentación en lactato o etanol. para que la energía contenida en la glucosa pueda ser aprovechada y no se disipe en forma de calor. En los organismos anaeróbicos. La glucólisis (gluco: glucosa y lisis: romper) provoca la escisión de la molécula de glucosa (que contiene 6 átomos de carbono) en dos moléculas de piruvato o ácido pirúvico (C3H3O3). los organismos aeróbicos. aumentando unas 15 veces la cantidad de ATP que se produce en organismos anaeróbicos. por lo que el rendimiento energético global de la glucólisis es de dos moléculas de ATP netos. la oxidación de la glucosa genera energía. La primera de las vías metabólicas para la oxidación de la glucosa se denomina glucólisis y se produce en el citoplasma celular. provenientes de moléculas que se oxidan. Por lo tanto para que la célula tenga disponible energía para realizar sus funciones. En estos casos la producción total de ATP es la generada en la glucólisis. entonces podemos afirmar que la oxidación de la glucosa produce ATP. o sea que consumen oxígeno. La glucólisis es una vía catabólica en la que participan alrededor de diez enzimas. Esos electrones que transporta son luego entregados a la cadena transportadora de electrones por lo que se vuelve a obtener NAD oxidado. ¿Cómo generan ATP las células? Si. se van reduciendo moléculas de NAD en cada paso de la oxidación. Los pasos posteriores de la oxidación de la glucosa en presencia de . pueden generar alrededor de 36 moléculas de ATP. Por el contrario. debe generar ATP. También se reducen dos moléculas de NAD por la extracción de electrones de la glucosa. dependiendo de los organismos o células en las que ocurra. es decir que no consumen oxígeno.

se oxida produciendo ácido acético o acetato. La membrana externa es sumamente permeable debido a la presencia de proteínas canal denominadas porina que forman canales acuosos que atraviesan la bicapa. La oxidación de cada molécula de acetilcoA durante el ciclo de krebs (o ciclo del ácido cítrico) genera tres moléculas de NADH. que a su vez bombea protones y la ATP sintasa que posibilita la formación de ATP.oxígeno ocurren dentro de la mitocondria por lo que daremos un vistazo a la estructura de esta organela. CO2 y NADH. por lo que contiene su propio ADN. es decir que los seis átomos de carbono que formaban anteriormente a la molécula de glucosa. ahora son liberados como CO2. una de ATP y dos moléculas de CO2. Por el contrario la membrana interna es extremadamente selectiva y posee proteínas específicas para la síntesis de ATP. La membrana interna está sumamente plegada formando crestas que aumentan la superficie de síntesis de ATP. ¿Cuáles son las particularidades de la mitocondria? Las mitocondrias son organelas que evolucionaron a partir de la endosimbiosis de una bacteria aeróbica por parte de una célula eucariota. se une a la coenzima A formando acetilcoA que ingresa al ciclo de krebs. por lo tanto los productos del . Cada mitocondria está formada por dos membranas. Son de variado tamaño. Volviendo a la oxidación de la glucosa Luego de que el piruvato ingresa por trasporte facilitado mediado por proteínas canal desde el citoplasma a la matriz mitocondrial. Es importante recordar que la molécula de glucosa se escinde en dos moléculas de piruvato. El espacio entre las dos membranas se denomina espacio intermembranal. Pueden sintetizar algunas de las proteínas que la componen. en la membrana interna mitocondrial se encuentran proteínas canal por donde ingresa el piruvato producido en la glucólisis. una de FADH. como las células nerviosas y musculares. pueden moverse. La molécula de ácido acético. siendo mayor en aquellas que requieran grandes cantidades de energía. que contiene dos átomos de carbono. Uno de los tipos de proteínas que se encuentran en la membrana interna son las que componen la cadena transportadora de electrones. cambiar de forma y su cantidad está relacionada con la función de la célula. y el espacio contenido por la membrana interna se denomina matriz. una externa y otra interna. Además. ARN y ribosomas.

Estas proteínas. La concentración de protones en el espacio intermembranal genera un gradiente de concentración electroquímico.ciclo de krebs deben ser multiplicados por dos porque por cada molécula de glucosa se generan dos vueltas del ciclo de krebs. generadas en la glucólisis y en el ciclo de krebs. Estos electrones van siendo aceptados y luego cedidos por cada citocromo de la cadena (reacciones redox o de óxido-reducción). Los electrones abandonan fácilmente cada citocromo hacia el eslabón siguiente (aceptor). A medida que es liberado por la célula ingresa. también por difusión. que ahora quedan oxidados para ser reutilizados. almacenan casi toda la energía disponible proveniente de los hidratos de carbono (y a veces de aminoácidos y ácidos grasas). Este gradiente es eléctrico porque los protones tienen carga positiva y generan una diferencia de potencial con la matriz que es levemente negativa y es químico por la . tienen un grupo funcional metálico. Las moléculas de NADH y de FADH reducidas. La energía liberada en este proceso se utiliza para bombear los protones de hidrógeno (provistos por FADH y NADH2) al espacio intermembranal. por lo tanto. por medio de los citocromos que actúan como bombas de protones. Formación de ATP en la cadena transportadora y fosofrilación oxidativa Los electrones de alto nivel energético son entregados por las moléculas de NADH y FADH a un grupo de proteínas ubicadas en las crestas de la membrana interna mitocondrial. de la cadena porque cada aceptor tiene siempre mayor afinidad por los electrones que el eslabón anterior (dador). denominadas citocromos. ¿Qué es lo que sucede con el CO2 y los electrones y protones portados por la molécula de NADH y la de FADH? El CO2 liberado en el ciclo de Krebs. ya que es una molécula pequeña y no polar que atraviesa la bicapa lipídica. se oxidan a NAD y FAD. difunde a través de las membranas de la mitocondria y la membrana plasmática por difusión simple. En cada paso liberan parte de su energía. pasando al siguiente citocromo con un nivel energético menor. generalmente hierro. que aceptan los electrones de las moléculas de NADH y FADH. Estas moléculas transportadoras seden sus electrones de alta energía a la cadena transportadora de electrones en la membrana mitocondrial interna y. a los capilares sanguíneos para que luego sea transportado en la sangre por las arterias pulmonares y finalmente ser expulsado por el pulmón durante el mecanismo de exhalación.

altamente explosiva que probablemente destruiría la estructura de las mitocondrias. ¿De dónde proviene el oxígeno? . de otra manera. pero ¿Qué sucede con ellos luego?. el hecho de que la reacción de oxido-reducción se dé en etapas permite almacenar la mitad de la energía que. Si el oxígeno estuviera libre. se disiparía en forma de calor (Alverts et al. mientras que la subunidad F1 cataliza la síntesis de ATP a partir de ADP y fósforo inorgánico.. son luego aceptados por media molécula de oxígeno que se encuentra en la matriz mitocondrial. no se produce ATP y por lo tanto la célula no puede obtener energía. La subunidad F0 actúa como un canal por donde pasan los protones. Por lo tanto la función principal del oxígeno es ser el aceptor final de los electrones y protones provenientes de la glucosa. Una vez que los electrones llegan al último citocromo (llamado citocromo oxidasa) de la cadena transportadora. al cual mantiene fuertemente unido. Es decir. Si en la matriz mitocondrial no hay oxígeno. se podrían formar moléculas intermediarias altamente venenosas para la célula. De hecho. La energía potencial así generada es utilizada para que los protones atraviesen la membrana interna por medio de la proteína de membrana ATP sintasa que tiene actividad enzimática. 2010). 2010) Los protones que atraviesan la enzima ATP sintasa también se unen al oxígeno formando agua.mayor concentración de protones hidrógeno en el espacio entre las membranas externas e interna. a costa de la energía proteomotriz. y más específicamente en la mitocondria. Cuál es el destino final de los protones y transportados por las moléculas de NADH y FADH. Desde el punto de vista evolutivo es sumamente importante la aparición de la citocromo oxidasa gracias a su alta afinidad al oxígeno. unida a este citocromo. no hay oxígeno. los electrones no abandonan la cadena transportadora y por lo tanto no se pueden bombear más protones para generar ATP. electrones Hasta aquí vimos que sucede con los protones y electrones luego de que el NADH y FADH los cedieran a la cadena transportadora de electrones. que cuando en la célula. lo que reduce la producción de ATP considerablemente (Alverts et la.. el cianuro es extremadamente tóxico porque se unen en forma estrecha con la citocromo oxidasa (tiene más afinidad que el oxígeno) y detienen el transporte de electrones. El NADH no entrega directamente los electrones al oxígeno porque se produciría una reacción muy exergónica. la superior denominada F 0 y la subunidad inferior que se encuentra dentro de la matriz denominada F 1. Además. Esta enzima tiene dos subunidades.

pero ¿qué dirías sobre el oxígeno? Un ser humano puede vivir tres semanas sin comer.ar/fluor_en_el_agua_potable. Mientras ibas leyendo este texto. Este nutriente tiene el papel fundamental de aceptar los electrones provenientes de la degradación de la glucosa para que puedan ser bombeados los protones hidrógeno y formar ATP. Respiramos para obtener uno de los nutrientes esenciales para el organismo.com.htm .El oxígeno que acepta los electrones en la cadena respiratoria es el que proviene de la respiración pulmonar. entonces ¿No es hora de que lo consideremos también un nutriente?. el elemento más electronegativo. La importancia del oxígeno Un nutrientes es cualquier elemento químico o molécula necesaria para el metabolismo de los seres vivos. las células se las arreglan bastante bien utilizando el oxígeno y aprovechando su alto poder reductor. es decir el de mayor capacidad para atraer electrones. Una vez que los pulmones se llenan de aire. difunden a los capilares sanguíneos y son luego bombeadas por el corazón a todas las células del cuerpo. Como el fluor no es un gas muy abundante en la atmósfera. tres días sin beber agua. pero solo tres minutos sin oxígeno. después del fluor. y si no inhalabas oxígeno durante la lectura. en la vida todo tiene una explicación.agenciaelvigia. es más ¿no es el oxígeno el nutriente más importante para la vida?. el oxigeno. tus neuronas se conectaban por medio de sinapsis para poder interpretarlo. por que no. En la biología y. 1. Si volvemos a la pregunta por la que empezamos este capítulo ¿Por qué respiramos? podemos responder ahora con mayores argumentos. Seguramente no dudarías en responder que los alimentos son o contienen nutrientes.Para más información se sugiere visitar la página: http://www. las moléculas de oxígeno (que son diatómicas). tus neuronas no obtenían la energía necesaria para conducir un impulso nervioso. en los alveolos. El oxígeno es una molécula no polar que atraviesa la membrana lipídica por transporte difusión simple hasta llegar a la matriz mitocondrial donde se reducirá aceptando los electrones y producirá agua. Una de las explicaciones de por qué es el oxígeno y no otro gas el que acepta los electrones es el hecho de que el átomo de oxígeno es. las cosas no ocurren por arte de magia sino que todo está íntimamente relacionado.

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