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EL MUNDO DIGITAL NICHOLAS NEGROPONTE

Ttulo original: Being Digital Traduccin: Marisa Abdala 1.a edicin: septiembre 1995 1995 by Nicholas Negroponte Ediciones B, S.A., 1995 Bailn, 84 - 08009 Barcelona (Espaa) Publicado por acuerdo con Alfred A. Knopf, Inc. Printed in Spain ISBN: 84-406-5925-3 Depsito legal: B- 34.035-1995 Impreso por Talleres Grficos Dplex, S.A. Ciudad de Asuncin, 26-D 08030 Barcelona Realizacin de cubierta: Dami Mathews/Samuel Gmez Fotografa de cubierta: James Nazz/Image Bank

PRLOGO

Multimedia, CD-ROM, autopistas de la informacin, sonido digital, fibra ptica o televisin por cable son algunas de las novedades que cada da resultan ms presentes (y tal vez inevitables) en nuestra vida. Para algunos se trata, prcticamente, de esoterismo tecnolgico, de algo incomprensible e ignoto. Para otros se trata de trminos que cada da son ms familiares e identifican aspectos parciales de una realidad llamada, segn parece, a un esplendoroso futuro. En cualquier caso, todos los ejemplos citados se incluyen entre algunos de los efectos ms destacados de las llamadas tecnologas de la informacin (TI). Unas tecnologas que caracterizan ya el final de siglo y la llamada era de la informacin con que se abre el nuevo milenio. En realidad la tecnologa (cualquier tecnologa), unida a la ciencia, ha producido en los ltimos decenios un cambio claramente perceptible en nuestra forma de vivir y de entender la realidad. El desarrollo inexorable de la ciencia nos ha permitido conocer ms y ms cosas sobre el mundo que nos rodea, sobre nosotros mismos y sobre las organizaciones sociales que hemos construido. Pero la tecnologa nos permite, adems, transformar el mundo, nuestras sociedades e incluso a nosotros mismos. Nos acerca al viejo sueo del filsofo. Es indudable que los efectos ambientales y sociales de lo que algunos han dado en llamar tecnociencia resultan cada vez ms patentes. Hemos provocado grandes cambios en el mundo que nos rodea y tambin en nuestras sociedades. Y, lo que es ms importante, hemos provocado cambios importantes en nosotros mismos (aunque a menudo se olvide cmo la tecnologa mdica, por ejemplo, ha alterado hechos tan fundamentales como la esperanza de vida de la especie humana). Es cierto que, junto a consecuencias incuestionablemente favorables, como el ejemplo citado, se dan otros efectos francamente discutibles: polucin, destruccin del medio ambiente, agotamiento de recursos, desigualdades de todo tipo y un largo etctera que hacen dudar a muchos, y con razn, de la bondad de la tecnociencia. Tambin es cierto que esos resultados no son simplemente achacables a la ciencia y a la tecnologa en s mismas, sino consecuencia directa de la concreta organizacin socioeconmica dominante en todo el planeta. No es ste el lugar adecuado para detenerse en estas consideraciones, pero no conviene olvidar que incluso entidades sin ninguna sombra de sospecha como, por ejemplo, el Club de Roma se preocupan desde hace aos por los lmites del crecimiento y, en definitiva, por la posibilidad de sostener el tipo de desarrollo actual. O mejor, el tipo de desarrollo que, al amparo de la ciencia y la tecnologa, caracteriza eso que conocemos como el primer mundo y los escasos pases (menos de la quinta parte de la humanidad) que disfrutan de esas novedades. En realidad, todas las tecnologas favorecen en mayor o menor medida un determinado cambio, y la organizacin socioeconmica que las utiliza puede determinar el sentido final de su orientacin. Pero la realidad vivida en los ltimos

aos nos permite percibir la gran potencia de cambio de las tecnologas de la informacin; unas tecnologas que, al menos por el momento, no resultan depredadoras de recursos naturales y que, da a da, son capaces de ofrecer mejores resultados con menores consumos de potencia como consecuencia de la creciente miniaturizacin electrnica. Hay una explicacin casi intuitiva de ese fenmeno. Suelo exponerla a mis estudiantes al hablarles del factor multiplicador de una tecnologa. Es un concepto sencillo aunque tal vez poco riguroso, pero muy adecuado para dar a comprender la gran potencia transformadora de las tecnologas de la informacin: informtica y telecomunicaciones. El factor multiplicador de una tecnologa sera el nmero de veces que la tecnologa en cuestin es capaz de mejorar la funcin o el objetivo que le ha sido asignado. Veamos un ejemplo: la automocin permite pasar de nuestra velocidad de desplazamiento al andar (unos 6 km/h) a, pongamos, unos 90 km/h con un automvil en carretera, lo que significa un factor multiplicador de 15 (90 dividido entre 6). El factor es de 150 en el caso de la tecnologa aeronutica, pensando ahora en un avin que viaje a 900 km/h. En realidad, los factores multiplicadores de las tecnologas convencionales, pese a su gran potencialidad y capacidad de transformacin por todos experimentada, son de valores reducidos y se mantienen en un orden de magnitud limitado. Las grandes revoluciones tecnolgicas que han configurado nuestra historia como especie civilizada corresponden tambin a tecnologas con un factor multiplicador reducido. Se estima un factor del orden de 100 en el caso de la agricultura (10 aportado por el invento del arado que identifica la llamada revolucin neoltica, y un factor adicional de otro 10 por la utilizacin, posterior, del abono qumico). El factor multiplicador sera de 1.000 en el caso de la revolucin industrial. El hecho diferenciador de las modernas tecnologas de la informacin, y con ello la posible justificacin de lo que algunos ya han bautizado como la revolucin de las tecnologas de la informacin, radica en unos factores multiplicadores muy superiores, en realidad del orden del milln. La informtica, tecnologa automatizada del proceso de datos, permite hacer en millonsimas de segundo los clculos y operaciones que, sin informtica, exigen tiempos, como mnimo, del orden del segundo. Su factor multiplicador es, como decamos, del orden del milln. Las telecomunicaciones electrnicas aportan igualmente un factor multiplicador del orden del milln, ya que transmiten en millonsimas de segundo (de hecho a velocidades del orden de la velocidad de la luz) lo que, sin esta tecnologa de transmisin, debe medirse como mnimo en una escala del orden de los segundos. Por ello las tecnologas de la informacin (informtica ms telecomunicaciones) pueden llegar a disponer de un factor multiplicador del orden de un billn. Y ello sin contar el efecto sinrgico de la inevitable conjuncin de la tecnologa informtica del proceso de datos y la tecnologa paralela de las telecomunicaciones electrnicas informatizadas. Y, un detalle de gran importancia para tener en cuenta el impacto real de una tecnologa, la gran potencialidad que implica el gran factor multiplicador de las

tecnologas de la informacin se ha desarrollado en un lapso de tiempo francamente breve. An no han pasado ni siquiera cincuenta aos desde la presentacin pblica del primer ordenador electrnico (el ENIAC, presentado el 15 de febrero de 1946), y los cambios que ha experimentado la informtica, por ejemplo, han sido francamente significativos tanto en el gran aumento de potencia de proceso como en la sorprendente miniaturizacin de los sistemas. A mediados de los aos ochenta el britnico Tom Forester formulaba de nuevo una comparacin ya clsica: si la automocin hubiera experimentado un desarrollo parecido a la informtica, se podra disponer de un Rolls-Royce por menos de 300 pesetas y, adems, el vehculo dispondra de la potencia de un transatlntico como el Queen Elizabeth para ser capaz de recorrer un milln de kilmetros (unas 25 vueltas al mundo) con slo un litro de gasolina. Todo un sueo que, en realidad, en el mbito de las tecnologas de la informacin ha sido ya posible. Si estas cifras les parecen exageradas, consideren que son, por el contrario, muy conservadoras. En realidad, desde que se formul la comparacin han pasado ya unos diez aos y las tecnologas de la informacin han seguido evolucionando con los resultados por todos conocidos. O, tal vez, no tan conocidos... A esa posibilidad responde este libro que pretende mostrar el presente y el previsible futuro que nos aguarda como efecto de la digitalizacin informtica, que ya ha llegado incluso a nuestros hogares. Entre los muchos aparatos domsticos digitalizados, me limitar a recordar el compact-disc, con el cual escuchamos msica digitalizada sorprendidos y maravillados de su gran calidad de reproduccin. Y no es el nico ejemplo. Ni el ms importante. Por ello no es de extraar que sobre todos esos fenmenos asociados a las tecnologas de la informacin (digitalizacin informtica, telecomunicaciones, comunicacin entre personas y mquinas, etc.) se escriba mucho en estos das. De los diversos libros sobre el tema aparecidos en Estados Unidos en 1995, prcticamente ninguno puede compararse a ste. Su autor, Nicholas Negroponte, ana de forma poco habitual un gran prestigio cientfico y una habilidad divulgadora bien probada. Nicholas Negroponte es uno de los mayores expertos mundiales en multimedia y dirige el Media Lab (Laboratorio de Media) del MIT (Massachusetts Institute of Technology, Instituto Tecnolgico de Massachusetts), sin ninguna duda el centro pionero en el estudio de la difcil y compleja comunicacin entre personas y mquinas. Pero Negroponte ha sido tambin fundador de la revista Wired en la que escribe una interesante y amena pgina mensual. Por ello la visin de Negroponte sobre el presente y el futuro de las tecnologas de la informacin es a la vez la de un pionero, la de un brillante anticipador de realidades y la de un ameno pedagogo. Su ilustradora visin del paso de tomos a bits, desarrollada en la primera parte de este libro, es un ejemplo ms de la capacidad de Negroponte para sealar el verdadero eje central de los temas. Entre los especialistas se recuerda tambin la explicacin del autor (conocida como el interruptor Negroponte) para explicar el paso del telfono tradicional al telfono mvil inalmbrico, y su correspondencia con el fenmeno

inverso de una televisin que llega por cable en lugar de utilizar las ondas hertzianas. Ejemplos ambos de una capacidad de anlisis poco comn. Toda esa capacidad de percepcin sobre las tendencias y las realidades de unas tecnologas tan propensas al cambio es lo que ha caracterizado la vida profesional de un gran especialista como Negroponte. Y se halla aqu, en este libro, al servicio de una exposicin amena y comprensible de los nuevos fenmenos que nos aportan las tecnologas de la informacin: televisin por cable, vdeo a la carta, multimedia, realidad virtual, autopistas de la informacin y un largo etctera que se da cita en estas pginas que alguien ha calificado ya como un mapa de carreteras imprescindible para subsistir en la superautopista de la informacin. Negroponte, como muchos de sus compatriotas, da por sentado que el futuro tecnolgico que nos aguarda ha de ser el que promueve un sistema econmico como el norteamericano. No es inevitable que as sea, pero s muy posible. Aunque no hay que olvidar que se estn alzando ya voces (Edgar Pisani, por ejemplo) que recuerdan que en algunos lugares del planeta (y el ejemplo paradigmtico es frica) las autopistas de la informacin pueden llegar antes que las necesarias e imprescindibles tuberas que transportan el agua potable para evitar o reducir el alcance de las muchas enfermedades infecciosas existentes. Una ms de las incongruencias de nuestro mundo que sigue, pese a todo, con su gran riqueza en ese tipo de contrastes. Como ya decamos, la tecnociencia (y las tecnologas de la informacin no son una excepcin) transforma el mundo que nos rodea, las organizaciones sociales y a nosotros mismos. El sentido de esa transformacin sigue abierto y permite la existencia de grupos sociales que se encuentran, en la ya antigua formulacin de Umberto Eco, apocalpticos o integrados, esta vez ante los efectos de las tecnologas de la informacin. Pero antes de juzgar y tomar partido en el bando de los apocalpticos o de los integrados (o crear un nuevo bando intermedio...), conviene comprender las posibilidades reales de una tecnologa. Para ello nada mejor que el punto de vista de un integrado creyente que nos cuente las muchas posibilidades que empiezan a ser factibles hoy en Estados Unidos. Es seguro que sern factibles maana en pases como Espaa y, esperemos, puedan serlo tambin pasado maana en otros lugares como, por ejemplo, frica. En cualquier caso, preprense para un viaje sorprendente y, adems, del todo imprescindible para comprender el futuro tecnolgico que nos espera a la vuelta de la esquina.
MIQUEL BARCEL

Julio, 1995 Facultad de Informtica de Barcelona Universidad Politcnica de Catalua

A Elaine que ha soportado que yo fuera digital durante 11.111 aos exactamente

INTRODUCCIN: LA PARADOJA DE UN LIBRO

o me gusta leer porque soy dislxico. De nio lea los horarios de los trenes en lugar de a los clsicos y disfrutaba imaginando conexiones perfectas entre recnditos pueblos de Europa. Esta fascinacin me proporcion un gran dominio de la geografa europea. Treinta aos ms tarde, siendo director del Media Lab del MIT (Instituto Tecnolgico de Massachusetts), particip en un acalorado debate sobre la transferencia de tecnologa de las universidades de investigacin de Estados Unidos a las empresas extranjeras. Se me convoc a dos reuniones entre la industria y el Gobierno, una en Florida y la otra en California. En ambas se sirvi agua Evian en botellas de litro. A diferencia de la mayora de los participantes, yo saba exactamente dnde estaba Evian gracias a mis horarios de tren. Evian, Francia, est a ms de 800 kilmetros del ocano Atlntico. Esas pesadas botellas de litro tenan que atravesar casi un tercio de Europa, cruzar el Atlntico, y viajar otros 5.000 kilmetros hasta llegar a California. O sea que estbamos discutiendo sobre cmo proteger la industria informtica de Estados Unidos y nuestra competitividad electrnica, cuando al parecer ni siquiera ramos capaces de ofrecer agua norteamericana a los participantes en una conferencia norteamericana. Hoy da, mi ancdota sobre el agua Evian no tiene que ver con la competencia entre el agua mineral francesa y la norteamericana, sino que me servir de ejemplo para establecer la diferencia fundamental entre tomos y bits. Tradicionalmente, el comercio mundial ha consistido en el intercambio de tomos. En el caso del agua Evian, estbamos transportando una enorme y pesada carga inerte con gran lentitud y esfuerzo, a un precio muy elevado, a travs de miles de kilmetros, durante un perodo de varios das. Cuando pasamos la aduana declaramos nuestros tomos, no nuestros bits. Incluso la msica grabada digitalmente se distribuye en CDs de plstico con costes muy elevados de inventario, embalaje y transporte. Esto est cambiando muy deprisa. El movimiento masivo de msica grabada en forma de piezas de plstico, al igual que el lento manejo de gran parte de la informacin en forma de libros, revistas, peridicos y videocasetes, est a punto de transformarse en una instantnea y econmica transmisin de informacin electrnica que se mueve a la velocidad de la luz. De esta forma, todo el mundo tendr acceso a la informacin. Thomas Jefferson invent el concepto de las bibliotecas e implant el derecho a consultar un libro sin coste alguno. Pero nunca pens en la posibilidad de que 20 millones de personas tuvieran acceso a una biblioteca digital que funcionara de forma electrnica y donde se pudiera obtener informacin de manera gratuita. La transformacin de tomos a bits es irrevocable e imparable. Por qu ahora? Porque el cambio tambin es exponencial: las pequeas diferencias de ayer pueden tener consecuencias de gran magnitud maana.

Conoce esa historia del hombre que trabaja por un centavo al da durante un mes pero dobla su sueldo cada da? Si empezara con este maravilloso sistema de pago el primer da del ao, estara ganando ms de 10 millones de dlares al da el ltimo da de enero. sta es la parte que la mayora de la gente recuerda. Pero no nos percatamos de que slo ganaramos 1,3 millones de dlares si enero fuese tres das ms corto (es decir, como febrero). Dicho de otra manera, los ingresos acumulados del mes de febrero seran de 2,6 millones de dlares aproximadamente, en lugar de los 21 millones de dlares que habramos ganado en enero. Cuando el efecto es exponencial esos tres das cuentan mucho. Pues bien, estamos acercndonos a esos tres das en el terreno de la informtica y las telecomunicaciones digitales. Segn este mismo esquema, los ordenadores se estn introduciendo en nuestra vida cotidiana a un ritmo endiablado: el 35 % de las familias norteamericanas y el 50 % de adolescentes estadounidenses tienen un ordenador personal en casa; se calcula que 30 millones de personas estn en Internet; el 65 % de los ordenadores nuevos que se vendieron en todo el mundo en 1994 eran para uso domstico; y el 90 % de los que se vendern este ao contarn con mdems o lectores de CDROM. Estas cifras ni siquiera incluyen los cincuenta microprocesadores que lleva de promedio cada automvil vendido en 1995, o los de su tostadora, su termostato, su contestador automtico, su CD y los de sus tarjetas de felicitacin. Y si cree que me equivoco con estas cifras, siga leyendo, por favor. Estas cifras estn creciendo a un ritmo sorprendente. La utilizacin de un programa de Internet llamado Mosaic, aument un 11 % por semana entre febrero y diciembre de 1993. Los usuarios de Internet estn aumentando un 10 % al mes. Y si siguieran a este ritmo, lo cual es imposible, el total de usuarios de Internet excedera la poblacin mundial hacia el ao 2003. Algunas personas se preocupan por la divisin social que existe entre los ricos y los pobres en informacin, entre los que tienen y los que no tienen, entre el Primer y el Tercer Mundo. Pero la verdadera divisin cultural va a ser generacional. Cuando conozco a un adulto que me dice que ha descubierto el CDROM, deduzco que tiene un nio de entre cinco y diez aos. Cuando alguien me dice que ha descubierto America Online, es que tiene un adolescente en casa. El primero es un libro electrnico, el otro es un medio de relacionarse y la existencia de ambos se da por sentada entre los jvenes, de la misma manera que un adulto no piensa en el aire (hasta que le falta). Y es que la informtica ya no se ocupa de los ordenadores, sino de la vida misma. Los ordenadores personales han reemplazado al gran ordenador central en casi todo el mundo. Hemos presenciado cmo los ordenadores se trasladan de enormes espacios con aire acondicionado a armarios, luego a escritorios y ahora a nuestras rodillas y a nuestros bolsillos. Y este proceso an no ha terminado. A principios del siguiente milenio nuestros gemelos o pendientes podrn comunicarse entre s a travs de satlites de rbita baja y tendrn ms potencia que nuestro PC actual. El telfono ya no sonar siempre, sino que recibir, seleccionar y tal vez responder a las llamadas, como un mayordomo ingls bien entrenado. Los sistemas para transmitir y recibir informacin y entretenimiento personalizados obligarn a los media a reestructurarse. Las escuelas se transformarn en museos y salas de juego para que los nios estructuren sus ideas y se relacionen con nios de todo el mundo. El planeta digital parecer tan

pequeo como la cabeza de un alfiler. A medida que nos interconectemos entre nosotros mismos, muchos de los valores del estado-nacin cambiarn por los de comunidades electrnicas, ya sean stas pequeas o grandes. Nos relacionaremos en comunidades digitales en las que el espacio fsico ser irrelevante y el tiempo jugar un papel diferente. Tal vez dentro de veinte aos, cuando miremos por la ventana, podremos ver un paisaje que estar a una distancia de 10.000 kilmetros y seis zonas horarias ms lejos. Una hora de televisin puede que llegue a nuestras casas en menos de un segundo; leer sobre la Patagonia tal vez incluya una experiencia sensorial sobre el lugar; un libro de William Buckley podra consistir en tener una conversacin con l. Entonces, Negroponte, por qu eres tan anticuado y escribes un libro, que adems no lleva ilustraciones? Por qu la editorial entrega esta obra en tomos en lugar de bits, cuando, a diferencia del agua Evian, es tan sencillo ofrecer estas pginas en formato digital, que era de donde venan? Por tres razones. La primera es que no hay suficientes medios digitales al alcance de ejecutivos, polticos, padres y todos los que ms necesitan entender esta cultura tan radicalmente nueva. Incluso en donde los ordenadores son omnipresentes, en el mejor de los casos la interfaz actual es rudimentaria y est muy lejos de ser algo con lo que uno deseara irse a la cama. La segunda razn es mi columna mensual en la revista Wired. El xito tan sorprendente e inmediato de Wired demuestra que existe un pblico numeroso que se quiere informar acerca de gente y estilos de vida digitales, no slo de teoras y equipos. Mi columna supuso un gran incentivo para replantearme temas que ya haba tratado, porque en el corto perodo de tiempo que ha pasado desde que escrib aquellas historias ha habido muchos cambios. Y eso es lo que son: historias sacadas de los aos en que se inventaron nuevos sistemas para los grficos por ordenador, las comunicaciones humanas y los multimedia interactivos. La tercera es una razn ms personal y ligeramente asctica. Los multimedia interactivos dejan muy poco margen a la imaginacin. Como una pelcula de Hollywood, los multimedia narrativos incluyen representaciones tan especficas que la mente cada vez dispone de menos ocasiones para pensar. En cambio, la palabra escrita suelta destellos de imgenes y evoca metforas que adquieren significado a partir de la imaginacin y de las propias experiencias del lector. Cuando se lee una novela, gran parte del color, del sonido y del movimiento provienen de uno mismo. Pienso que se necesita el mismo tipo de contribucin personal para sentir y entender cmo ser digital puede influir en nuestra vida. Espero que se lea a usted mismo en este libro. Y que conste que esto lo dice alguien a quien no le gusta leer.

LOS BITS SON BITS

EL ADN DE LA INFORMACIN

BITS Y TOMOS

ara poder apreciar las ventajas y consecuencias de ser digital lo mejor es reflexionar sobre la diferencia entre bits y tomos. No cabe duda de que nos hallamos en una era de la informacin, sin embargo, la mayor parte de esta informacin nos llega en forma de tomos: peridicos, revistas y libros (como ste). Quiz nuestra economa se est convirtiendo en una economa de la informacin, pero de momento evaluamos las operaciones comerciales y hacemos los balances pensando en tomos. En el GATT lo que cuentan son los tomos. Hace poco visit la oficina central de uno de los cinco fabricantes ms importantes de circuitos integrados de los Estados Unidos de Amrica. Mientras firmaba el registro de visitantes, me preguntaron si llevaba un ordenador porttil. Naturalmente respond. La recepcionista me pregunt el modelo, el nmero de serie y su valor. Aproximadamente, entre uno y dos millones de dlares dije. Oh, eso es imposible, seorcontest ella. Djeme verlo. Le ense mi viejo Power-Book y ella calcul que vala 2.000 dlares. Apunt la cantidad y me permitieron entrar en el edificio. La cuestin es que mientras los tomos no valan tanto, los bits no tenan precio. No hace mucho asist a una reunin de altos ejecutivos de PolyGram en Vancouver, Columbia Britnica, cuyo propsito era aumentar la comunicacin entre directivos de alto rango y presentar la programacin general que se perfilaba para el siguiente ao. Se iban a utilizar numerosas muestras de msica, pelculas, juegos y vdeos de rock de prxima publicacin. FedEX tena que repartir estas muestras en forma de CDs, videocasetes y CD-ROMs, material fsico empaquetado que tena tamao y peso, pero por desgracia, las aduanas retuvieron parte del material. El mismo da, yo haba estado en mi habitacin del hotel repartiendo y recibiendo bits a travs de Internet con destino al Instituto Tecnolgico de Massachusetts (MIT) o procedentes de l, o de otras partes del mundo. Mis bits, a diferencia de los tomos de PolyGram, no fueron retenidos por las aduanas. En las autopistas de la informacin circulan, sin peso y a la velocidad de la luz, bits de todo el globo. Hoy da, cuando las industrias se preguntan por su futuro en un mundo digital, deben tener en cuenta que ese futuro lo decidirn, casi al 100 %, las posibilidades que tengan sus productos o servicios de presentarse en forma digital. Quien fabrica jerseys de cachemira o comida china, tendr que esperar mucho tiempo hasta que pueda convertirlos en bits. Arriba, Scotty1 es

La expresin Beam me up, Scotty procede de la serie de televisin Star Trek, en donde para teletransportarse a o desde la nave, la tripulacin le peda a Scotty que les enviara en forma de radiacin. En castellano esta opcin se tradujo como: Arriba, Scotty. (N. del T.)

un sueo maravilloso, pero que an tardar varios siglos en realizarse. Hasta entonces tendr que confiar en FedEx, bicicletas y zapatillas de deporte para transportar sus tomos de un lugar a otro. Sin embargo, esto no significa que las tecnologas digitales no vayan a ser tiles en el diseo, fabricacin, venta y administracin de industrias cuyo negocio est basado en tomos. Pero lo esencial de estas industrias no cambiar porque sus productos no estn hechos de bits sino de tomos. En las empresas de informacin y entretenimiento, bits y tomos se confunden a menudo. La edicin de un libro pertenece al negocio de la distribucin de informacin (bits) o al de la manufactura (tomos)? La respuesta, desde un punto de vista histrico, es que forma parte de ambos, pero esto no tardar en cambiar a medida que las aplicaciones de la informacin vayan extendindose y sean de fcil empleo. Ahora mismo es difcil, aunque no imposible, competir con las caractersticas de un libro impreso. Un libro tiene una cubierta llamativa, es ligero, fcil de hojear y no muy caro. Pero para hacerlo llegar hasta nosotros hay que almacenarlo y transportarlo. En el caso de los libros de texto, el 45 % del coste corresponde al almacn, transporte y devoluciones. Peor an, un libro puede agotarse. Sin embargo, los libros digitales nunca se agotan; siempre estn ah. Otros media presentan riesgos y oportunidades an ms inmediatos. Los primeros tomos de entretenimiento que se sustituirn por bits sern los de los vdeos de alquiler; los clientes de las tiendas de alquiler de vdeos no slo padecen el inconveniente adicional de tener que devolver los tomos, sino que han de pagar una multa si se los olvidan debajo del sof (se dice que 3.000 millones de los 12.000 millones de dlares del negocio del alquiler de vdeos en Estados Unidos corresponden a multas por retrasos en la devolucin). La necesidad, el imperativo econmico y la liberalizacin provocarn que otros media reciban un tratamiento digital. Y eso no tardar en ocurrir.

PERO, QU ES UN BIT?

Un bit no tiene color, tamao ni peso y viaja a la velocidad de la luz. Es el elemento ms pequeo en el ADN de la informacin. Es un estado de ser: activo o inactivo, verdadero o falso, arriba o abajo, dentro o fuera, negro o blanco. Por razones prcticas consideramos que un bit es un 1 o un 0. El significado del 1 o el O es una cuestin aparte. En los albores de la informtica, una cadena de bits representaba por lo general informacin numrica. Cuente mentalmente, pero slo aquellos nmeros formados exclusivamente por el 1 y el 0. El resultado ser: 1, 10, 11, 100, 101, 110, 111, etc. stas son las representaciones binarias respectivas de los nmeros 1, 2, 3, 4, 5, 6, 7, etc. Los bits han sido siempre el elemento bsico de la computacin digital, pero durante los ltimos veinticinco aos hemos ampliado enormemente nuestro vocabulario binario hasta incluir mucho ms que slo nmeros. Hemos conseguido digitalizar cada vez ms tipos de informacin, auditiva y visual, por

ejemplo, reducindolos de igual manera a unos y ceros. Digitalizar una seal es tomar muestras de ella de modo que, poco espaciadas, puedan utilizarse para producir una rplica aparentemente perfecta. En un CD de audio, por ejemplo, el sonido se ha sometido a muestreo 44,1 mil veces por segundo. La forma de onda de audio (nivel de presin de sonido medido como voltaje) se graba como nmeros discretos (que, a su vez, se convierten en bits). Estas cadenas de bits, cuando se reproducen 44,1 mil veces por segundo, nos proporcionan una versin en sonido continuo de la msica original. Las medidas sucesivas y discretas estn tan poco espaciadas en el tiempo que no las omos como una sucesin de sonidos separados, sino como un tono continuo. Lo mismo puede aplicarse a una fotografa en blanco y negro. Imaginemos una cmara electrnica que extiende una fina trama sobre una imagen y luego graba la gradacin de gris que capta en cada clula. Si le damos al negro un valor O y al blanco un valor de 255, los distintos matices del gris se situarn entre estos dos valores. Una cadena de 8 bits (llamada byte) tiene 256 permutaciones de unos y ceros, empezando por 00000000 y terminando con 11111111. Con gradaciones tan sutiles y una trama tan fina, la fotografa se puede reconstruir perfectamente. Tan pronto como se usa una plantilla ms gruesa o una escala insuficiente de grises, uno empieza a ver intervenciones artificiales digitales, como contornos y volmenes. La aparicin de la continuidad a partir de pixels individuales es anloga a un fenmeno similar que se produce a escala mucho ms sutil en el conocido mundo de la materia. sta est hecha de tomos. Si observramos una superficie de metal muy pulida a una escala subatmica, veramos sobre todo agujeros, aunque a simple vista aparece lisa y slida porque las piezas discretas son muy pequeas. Lo mismo sucede con la representacin digital. Pero el mundo, tal como lo percibimos, es un lugar muy analgico. Desde un punto de vista macroscpico, no es digital en absoluto sino continuo. Nada resulta, de pronto, activo o inactivo, o pasa de negro a blanco, ni cambia de un estado a otro sin transicin. Esto tal vez no ocurra a nivel microscpico, donde las cosas con las que interactuamos (electrones en un cable o fotones en nuestro ojo) son discretas, pero son tantas que parecen continuas. A fin de cuentas, este libro consta de 1.000.000.000.000.000.000.000.000 de tomos aproximadamente (un medio muy analgico). La digitalizacin presenta muchas ventajas. Las ms evidentes son la compresin de datos y la correccin de errores, ambas importantes en la distribucin de informacin a travs de un canal costoso o ruidoso. Los emisores ahorran dinero y los receptores reciben una imagen y un sonido con calidad de estudio. No obstante, las consecuencias de la digitalizacin son an mucho ms importantes. Cuando usamos bits para describir sonido e imagen, existe una ventaja natural en usar tan pocos bits como sea posible. Hay una cierta analoga con la conservacin de la energa. Sin embargo, el nmero de bits que se emplean por segundo o por centmetro cuadrado est directamente relacionado con la fidelidad de la msica o la imagen. Normalmente, interesa digitalizar con una resolucin muy alta y luego usar una versin de menos resolucin de sonido o imagen para una u otra aplicacin. Por ejemplo, una imagen en color se puede digitalizar con una resolucin muy alta para imprimir la copia final pero para un sistema de

compaginacin de originales por ordenador no ser necesario disponer de toda la capacidad de resolucin. La economa de bits la determinan en parte las restricciones del medio en que se almacena la imagen o el sonido o el medio por el cual se difunde. El nmero de bits que se transmiten por segundo a travs de un canal determinado (como hilo de cobre, espectro de radio o fibra ptica) es el ancho de banda de este canal. Es la medida del nmero de bits que pueden desplazarse por una tubera. Ese nmero o capacidad tiene que igualarse cuidadosamente con el nmero de bits que se necesitan para reproducir un tipo determinado de datos (voz, msica, vdeo): 64.000 bits por segundo es ms que suficiente para reproducir una voz de alta calidad; 1,2 millones de bits por segundo es ptimo para escuchar msica en alta fidelidad, y 45 millones de bits por segundo es ideal para reproducir imgenes. Sin embargo, durante los ltimos quince aos hemos aprendido a comprimir la forma digital pura de sonido e imagen por medio del anlisis de los bits en tiempo, espacio o ambos, y eliminar redundancias intrnsecas y repeticiones. De hecho, una de las razones por las que todos los media se han digitalizado tan rpido es porque se estn alcanzando niveles muy altos de compresin mucho antes de lo que se predijo. En 1993, algunos europeos sostenan que habra que esperar al prximo milenio para que el vdeo digital se hiciera realidad. Hace cinco aos, la mayora de la gente no crea que se pudieran reducir los 45 millones de bits por segundo del vdeo digital puro a 1,2 millones de bits por segundo. Sin embargo, en 1995 se pueden comprimir y descomprimir, codificar y decodificar imgenes a esta escala, a bajo coste y con alta calidad. Es como si de pronto furamos capaces de hacer cubitos de caf exprs y, al aadir agua, ste apareciera ante nosotros tan rico y aromtico como si estuviera hecho en una cafetera italiana.

CUANDO TODOS LOS MEDIA SON BITS

Al digitalizar una seal sta se puede difundir con informacin aadida para corregir errores tales como la esttica del telfono, el zumbido de la radio o la nieve del televisor. Estos parsitos pueden eliminarse de la seal digital si se utilizan unos pocos bits adicionales y se aplican tcnicas sofisticadas de correccin de errores a las distintas formas de ruido y en cada uno de los media. En un CD de audio, un tercio de los bits se usan para la correccin de errores. Se pueden aplicar tcnicas similares a la televisin para que cada hogar reciba programas con calidad de estudio, mucho ms alta que la que se obtiene hoy da y susceptible de confundirse con la llamada televisin de alta definicin. La correccin de errores y la compresin de datos son dos razones evidentes a favor de la televisin digital. Por el mismo ancho de banda que antes ocupaba una ruidosa transmisin de televisin analgica se pueden enviar cuatro seales de televisin digital con calidad de estudio. La imagen se difunde mejor y, usando el mismo canal, se cuadruplican los ndices de audiencia potencial y los ingresos por

publicidad. Cuando se habla de la digitalizacin, lo que a muchos ejecutivos de los media les preocupa es encontrar un medio de difusin ms eficaz que el existente. Pero, como el caballo de Troya, las consecuencias de este regalo pueden ser sorprendentes. Ser digital supondr la aparicin de un contenido totalmente nuevo, surgirn nuevos profesionales, inditos modelos econmicos e industrias locales de proveedores de informacin y entretenimiento. Cuando todos los media sean digitales, porque los bits son bits, tendrn lugar dos consecuencias fundamentales e inmediatas. En primer lugar, los bits se mezclan fcilmente. Se combinan y pueden usarse y reutilizarse juntos o por separado. La combinacin de sonido, imagen e informacin se llama multimedia; aunque suene complicado, slo se trata de la mezcla de bits. En segundo lugar, ha nacido un nuevo tipo de bit, un bit que habla de otros bits. Estos nuevos bits son las tpicas cabeceras, tan conocidas por los periodistas que archivan fichas (que nosotros nunca vemos) para identificar un reportaje o noticia. Los autores de reportajes cientficos, que deben aportar palabras clave en sus trabajos, tambin recurren a estas guas. Los bits de cabecera pueden ser un ndice o una descripcin de contenidos. Hoy, en los CDs tenemos cabeceras sencillas que nos permiten saltar de una a otra cancin y, en algunos casos, obtener ms informacin sobre la pieza. Estos bits no son visibles o audibles pero envan informacin sobre la seal a nuestros ordenadores, a una aplicacin especfica de entretenimiento y a nosotros mismos. Estos dos fenmenos, bits mezclados y bits-acerca de-bits, cambian el panorama de los media tan a fondo que conceptos como vdeo a la carta y transmisin de juegos electrnicos por cable son slo aplicaciones triviales, la punta de un iceberg mucho ms profundo. Pensemos en las consecuencias de una emisin de programas de televisin como informacin que incluyera una descripcin de s misma legible por ordenador. O bien, qu diramos de una simple descripcin digital que pudiera generar un programa de imgenes, sonido o texto impreso en el receptor? Y si el manejo de esos bits es tan sencillo, qu pueden aportar las grandes empresas de comunicacin? Ser digital plantea tales preguntas. Crea el potencial de un nuevo contenido originado a partir de una combinacin totalmente nueva de fuentes.

DONDE VIVE LA INTELIGENCIA

La televisin es un ejemplo de un medio en el que toda la inteligencia se halla en el punto de emisin. El transmisor lo enva todo y el receptor recibe lo que le llega. De hecho, por centmetro cbico, el televisor actual es tal vez el aparato ms soso de la casa (y no me refiero al contenido de los programas). Seguramente, un horno microondas cuenta con ms microprocesadores que un televisor. En vez de pensar que el prximo paso evolutivo de la televisin ser aumentar la resolucin, mejorar el color o recibir ms programas, imaginmoslo como un cambio en la

distribucin de la inteligencia o, mejor dicho, como el traslado de una parte de la inteligencia del transmisor al receptor. En un peridico toda la inteligencia tambin se halla en el transmisor. Pero el peridico de gran formato alivia en parte la monotona de la informacin, pues puede consumirse de muchas maneras, por gente diferente y en momentos distintos. Podemos hojearlo y saltarnos las pginas, guiados por titulares y fotografas, y cada uno de nosotros trata de forma muy diferente los mismos e idnticos bits que se entregan en cada ejemplar a cientos de miles de personas. Los bits son los mismos, pero la lectura se experimenta de forma diferente. Una manera de estudiar el futuro de la digitalizacin consiste en preguntarse si la naturaleza de un medio puede reproducirse en otro. Es posible que lo que experimentemos al ver la televisin se parezca cada vez ms a lo que experimentamos al leer el peridico? Muchos piensan que las noticias en los peridicos son mucho ms profundas que las de la televisin, y de igual modo, consideran que esta ltima ofrece una experiencia sensorial ms rica que la que proporcionan los peridicos. Debe seguir siendo as? La respuesta consiste en crear ordenadores para filtrar, clasificar, seleccionar y manejar multimedia en beneficio propio; ordenadores que lean peridicos y miren la televisin por nosotros y que acten como editores cuando se lo pidamos. Esta clase de inteligencia puede alojarse en dos lugares diferentes. En el primer caso, fluye del transmisor y se comporta como si uno tuviera su propia seccin de escritores, como si The New York Times publicase un peridico a la medida de los intereses de cada uno. En este contexto, selecciona especialmente para nosotros un pequeo subconjunto de bits, que se filtran, se preparan y se entregan, ya sea para ser impresos en casa o para verlos de manera ms interactiva en una pantalla electrnica. En el segundo caso, nuestro sistema de edicin de noticias se aloja en el receptor y The New York Times publica un nmero inmenso de bits, quiz cinco mil noticias diferentes, de las cuales nuestro aparato selecciona unas cuantas, segn nuestros intereses, costumbres o planes para ese da. En este caso, la inteligencia est en el receptor y el aburrido transmisor enva indistintamente los bits a todo el mundo. No obstante, el futuro no se limitar a uno o al otro, sino que recurrir a los dos.

EL ANCHO DE BANDA DESENMASCARADO

DEL HILO AL OVILLO

uando era profesor adjunto en grficos de ordenador, a finales de los aos sesenta, nadie saba exactamente lo que era eso. Los ordenadores no formaban parte de la vida cotidiana. Sin embargo, hoy da, magnates de sesenta y cinco aos alardean de los bytes de memoria de sus Wizards o de la capacidad de sus discos duros. Algunos hablan, sin mucho conocimiento, de la velocidad de procesamiento de sus ordenadores (gracias a la excelente campaa de Intel Inside) y con cierto cario (o no) de las particularidades de sus sistemas operativos. Hace poco conoc a una mujer de la alta sociedad, rica y encantadora, que saba tanto del sistema operativo del Microsoft que cre una pequea empresa que asesoraba a los menos informados. Su tarjeta de visita deca: Trabajo con Windows. El ancho de banda es otro cantar. Este concepto an no se entiende, y en buena parte esto es debido a que la fibra ptica est haciendo que pasemos de un ancho de banda modesto a uno casi infinito sin pasos intermedios. El ancho de banda es la capacidad de pasar informacin a travs de un canal determinado. Mucha gente se lo imagina como el dimetro de una tubera o el nmero de carriles de una autopista. No obstante, estos paralelismos omiten algunas de las diferencias ms sutiles e importantes entre los medios de transmisin (cobre, fibra, ondas por el aire). Pasan por alto nuestra capacidad de introducir ms o menos bits por segundo en la tubera de cobre, de fibra, o de aire, dependiendo de cmo diseemos y modulemos la seal. Sin embargo, en trminos generales, podemos definir las lneas telefnicas de cobre, las conexiones de fibra ptica y el espectro radiofnico de manera que nos ayuden a entender el movimiento de nuestros ingrvidos bits. Los cables de cobre del telfono, conocidos como par trenzado porque al principio venan trenzados como los cables de las viejas lmparas que an podemos encontrar en algunos de los ms antiguos y lujosos hoteles europeos, se consideran canales de bajo ancho de banda. Sin embargo, en Estados Unidos existe una red de lneas de telfono de 60.000 millones de dlares que es capaz de transportar seis millones de bits por segundo con el mdem apropiado. La palabra mdem deriva de modulador-demodulador, el proceso de transformar bits en ondas y a la inversa. Un mdem comn realiza esta operacin a una velocidad de 9.600 bits por segundo o 9.600 baudios. El baudio, as llamado por mile Baudot, creador de la clave Morse del tlex, no es tcnicamente igual a un bit por segundo (bps), pero ambos conceptos han llegado a utilizarse indistintamente, como lo hago yo en este texto. Los mdems ms sofisticados pueden operar a 38.400 baudios (100 veces ms lentamente que la capacidad potencial del cable de cobre de la mayora de hogares

norteamericanos). As que el par trenzado es como la tortuga en el cuento de la tortuga y la liebre: lento, pero no tanto como se nos ha hecho creer. Imaginemos que la fibra tiene una capacidad de transmisin infinita. De hecho, no sabemos cuntos bits por segundo podemos enviar a travs de sta. Segn indican recientes investigaciones muy pronto podremos enviar un billn de bits por segundo, lo que significa que una fibra del tamao de un cabello humano es capaz de transportar en un segundo todos los ejemplares que el Wall Street Journal ha editado hasta ahora. Una fibra que transportara informacin a esa velocidad sera capaz de transmitir un milln de canales de televisin simultneamente, casi doscientas mil veces ms rpido que el par trenzado. No cabe duda de que se trata de un gran adelanto. Y slo estamos hablando de la capacidad de una fibra; si se quiere, se pueden aadir ms. Despus de todo, estn hechas de arena. Muchos creen que la capacidad de transmisin del ter (lo que llamamos ondas por el aire) es infinita. Despus de todo es aire y hay mucho por todas partes. Sin embargo, yo utilizar la palabra ter, y slo lo har por motivos histricos. Cuando se descubrieron las ondas de radio, el ter se consideraba la sustancia misteriosa en la que viajaban las ondas; y fue la bsqueda infructuosa del ter la que condujo al descubrimiento de los fotones. Los satlites estacionarios se mantienen en rbita a 35.600 kilmetros de distancia del ecuador (es decir, que el espacio exterior contiene 141 billones de kilmetros cbicos de ter). Todo ese ter tendra que ser capaz de transportar muchos bits sin que chocasen unos con otros. En cierto sentido es as, ya que existen millones de unidades de control remoto en todo el mundo que utilizan comunicaciones inalmbricas con aparatos de televisin y similares. Puesto que estas unidades tienen tan poca potencia, los pocos bits de informacin que pasan de nuestra mano al televisor no cambian los canales del televisor del apartamento del vecino o del pueblo de al lado. Pero con los telfonos inalmbricos, como sabemos, no sucede as. Sin embargo, tan pronto como empecemos a utilizar el ter para las telecomunicaciones y las emisiones de ms alta potencia, tendremos que vigilar que las seales no interfieran unas con otras. Deberemos resignarnos a ocupar secciones predeterminadas del espectro y no podremos utilizar el ter de forma irresponsable, sino de la manera ms eficiente. Podemos fabricar fibra, pero no podemos fabricar ms ter, puesto que ya lo hizo la naturaleza por nosotros hace algunos milenios. Sin embargo, existen muchas maneras de utilizar el ter con eficiencia. Por ejemplo, reutilizar partes del espectro construyendo una red de clulas de transmisin que permita usar las mismas frecuencias dentro de unos cuantos cuadrantes, o usar partes del espectro que antes se evitaba utilizar, aunque slo sea porque esas frecuencias pueden frer a algunos inocentes pajaritos. Pero a pesar de todos los trucos y estrategias que utilicemos, el ancho de banda disponible en el ter es escaso en comparacin con el que proporciona la fibra y nuestra capacidad ilimitada de producirla. Por esta razn propuse un intercambio de lugares entre la informacin que se transmite por cables y la inalmbrica. Recuerdo que cuando el senador Bob Kerrey de Nebraska estaba en plena campaa presidencial, pas un par de horas en el Media Lab del MIT. Al verme, lo primero que dijo fue: El interruptor Negroponte. Esa idea, que coment e

ilustr por primera vez en una conferencia de Northern Telecom en la que George Gilder y yo ramos los ponentes, trata simplemente de que la informacin que recibimos por tierra (cableado subterrneo) vendr por el ter en el futuro, y a la inversa. Es decir, lo que va por el aire ir por tierra y lo que se transmite por tierra se trasladar por el aire. Yo lo llam intercambio de lugares, pero Gilder lo bautiz el interruptor Negroponte y con ese nombre se qued. La razn por la que considero necesario este intercambio de lugares es que en la tierra disponemos de un ancho de banda infinito, pero no en el ter. Poseemos un ter finito y un nmero ilimitado de fibras, as que no slo tenemos que utilizar el ter con inteligencia, sino que debemos reservar el espectro para comunicarnos con objetos que se mueven y que no pueden pasar por un cable, ya sean aviones, barcos, coches, portafolios o relojes de pulsera.

LA FIBRA, UNA VA NATURAL

Cuando el Muro de Berln fue derribado hace seis aos, el Deutsche Bundespost [correos] opinaba que hubiera sido mejor haber esperado cinco o siete aos ms. Era demasiado pronto para construir una red telefnica que atravesara Alemania Oriental, puesto que los costes eran an muy altos. Hoy da, la fibra es ms barata que el cobre, incluso contando el coste de las instalaciones elctricas que deben ir en cada extremo de la lnea. Si por algn motivo no fuera as, conviene esperar unos cuantos meses, pues los precios de las conexiones, interruptores y transductores estn bajando a una velocidad sorprendente. En la actualidad, excepto en el caso de lneas de comunicacin muy cortas, de slo unos metros de largo, o en circunstancias en que no se dispone de tcnicos especializados en instalaciones de fibra, no hay razn para utilizar el cobre en las telecomunicaciones (sobre todo si se incluye su coste de mantenimiento). En China se utiliza la fibra, pero por razones muy diferentes puesto que la gente de los pueblos desentierra el cobre de las lneas para venderlo en el mercado negro. La nica ventaja del cobre respecto de la fibra es su capacidad de proporcionar energa. Este es un tema delicado para las compaas de telfonos, que estn muy orgullosas de que el telfono siga funcionando aunque un huracn provoque un corte de corriente elctrica. Si el telfono funcionara con fibra en lugar de cobre, tendra que recibir energa de la correspondiente compaa elctrica de la zona y sera vulnerable a los apagones. Aun cuando se dispusiera de un generador, sta no sera la mejor solucin, ya que este aparato necesita un mantenimiento especial. Por esta razn, es probable que acabe apareciendo un producto intermedio: fibra recubierta de cobre o cobre recubierto de fibra. A pesar de todo, desde la perspectiva de los bits, el cableado del planeta ser de fibra. Un ejemplo de la transicin del cobre a la fibra lo constituyen las compaas telefnicas norteamericanas. Estn sustituyendo cobre por fibra a razn de un 5 % cada ao, entre otras razones por su menor coste de mantenimiento. A este ritmo, aunque el incremento no siempre sea uniforme, dentro de veinte aos Estados

Unidos podra estar utilizando slo fibra. El hecho es que en poco tiempo este pas desarrollar una infraestructura de cobertura nacional de un enorme ancho de banda aunque an no se sepa cmo utilizarla. Como mnimo, un tendido de fibra proporcionar un servicio telefnico simple y tradicional, pero de mejor calidad y ms seguro. Ha llevado ms de una dcada corregir el error que cometi el juez Harold Greene en 1983 cuando prohibi a las RBOC (Compaas Telefnicas Regionales Bell) introducirse en el negocio de la informacin y el entretenimiento. Sin embargo, la FCC (Comisin Federal de Comunicaciones) dio un paso importante cuando el 20 de octubre de 1994 aprob la llamada seal de tono de vdeo. Los abogados de las compaas telefnicas utilizaron un argumento gratuito, pero sirvi para justificar su introduccin en el negocio de la informacin y el entretenimiento. Alegaron que el servicio simple y tradicional de telfonos no era suficiente y que, a menos que se les permitiera proporcionar informacin ms amplia, no podran justificar el enorme coste que supona implantar una nueva infraestructura (es decir, fibra). Analicmoslo detenidamente. Las compaas telefnicas siempre han proporcionado informacin. De hecho, la mayora de las RBOC hacen su mayor negocio con las pginas amarillas. Era aceptado por todos que entregaran esta informacin en tomos y la lanzaran a travs del dintel de nuestra puerta. Sin embargo, guardar esta informacin en bits y entregrnosla por va electrnica era ilegal. Al menos as lo consideraba el juez Greene. Por esta razn, los abogados tuvieron que alegar que las compaas de telfonos necesitaban participar del negocio de entrega de informacin electrnica para justificar el coste de instalacin de un tendido de fibra a nivel regional. Su argumentacin se basaba en que si no haba nuevas fuentes de ingresos, no habra suficiente incentivo para realizar una inversin tan costosa. El argumento funcion y las compaas telefnicas estn introducindose en el mercado de la informacin y el entretenimiento y aumentando su tendido de fibra. Creo que el resultado es positivo porque beneficiar al consumidor, pero mantengo que el argumento es gratuito. Si las compaas de telfonos quieren, pueden caer en la trampa de creer en sus propios engaos, aunque sirvan para rebatir leyes absurdas, pero nosotros sabemos que no necesitamos esos enormes anchos de banda para obtener la mayora de los servicios de informacin y entretenimiento. De hecho, un ancho de banda ms modesto, de 1,2 a 6,0 millones de bps, ofrece suficiente capacidad para transportar casi todos los multimedia que existen hoy da. Ni siquiera hemos empezado a entender y a explotar el potencial creativo de un ancho de banda semejante porque la verdad es que, durante los diez aos que los abogados y los ejecutivos estuvieron presionando al juez Greene, se olvidaron de estudiar el potencial de la enorme infraestructura que ya exista: el par trenzado. Pocos se dan cuenta de las ventajas de las lneas telefnicas de cobre. Una tcnica llamada ADSL (bucle suscriptor digital asimtrico) permite desplazar gran cantidad de informacin a travs de lneas de cobre relativamente cortas. El ADSL-1 puede introducir 1,544 millones de bps y recibir 64.000 bps en el 75 % de hogares americanos y en el 80 % de hogares canadienses. El ADSL-2 trabaja a una velocidad de ms de 3 millones de bps, y el ADSL-3 a ms de 6 millones de bps. El ADSL-1 es suficiente para transmitir seales de vdeo con calidad VHS.

sta no es una solucin a largo plazo para hacer llegar los multimedia a los hogares, pero es curioso que se haya ignorado por completo. Se dice que la causa es el alto coste que representa para el abonado. Pero el coste es consecuencia del reducido consumo. Y aunque el coste fuera temporalmente alto, como 1.000 dlares por casa, se podra cobrar como cuota. Estoy convencido de que muchos norteamericanos estaran dispuestos a pagar una parte o la totalidad de los 1.000 dlares en un perodo de tres o cuatro aos si los servicios ofrecidos fueran atractivos, es decir que participaran del gasto inicial. En resumen, aunque el futuro sea la fibra, an hay mucho por hacer y aprender con el tendido de cobre que existe actualmente. De todas formas, el desconocimiento de la importancia coyuntural del cobre es enorme. Se est creando una industria de necesidad inmediata y de abastecimiento de fibra para anchos de banda ilimitados slo para mantener el liderazgo de las compaas telefnicas en el mercado. Pero stas no se dan cuenta de que sern la madre naturaleza y los intereses comerciales, ms que los incentivos artificiales, los que se encargarn de introducir la fibra de manera natural. Los expertos en ancho de banda estn olfateando, como animales en celo, todas las oportunidades que se les presentan a nivel poltico para instalar las redes de elevado ancho de banda, como si stas fuesen una necesidad nacional o un derecho civil. De hecho, el ancho de banda ilimitado puede tener el efecto negativo y paradjico de inundar de bits a las personas y desaprovechar las mquinas. El ancho de banda ilimitado no es malo, pero como la libertad sexual, tampoco es necesariamente bueno. Yo me planteo si de verdad queremos o necesitamos todos esos bits.

MENOS ES MS

Esta frase del arquitecto Mies van der Rohe adquiere sentido en las numerosas lecciones que he aprendido acerca de la cantidad de informacin que es necesario transmitir y los medios a travs de los cuales se transmite. Puede aplicarse a cualquier nuevo instrumento que vaya a utilizar un principiante, pero los principiantes no entienden este principio. Tomemos como ejemplo la cmara de vdeo del aficionado. Las primeras veces hacemos muchos zooms y panormicas porque nos entusiasma el grado de libertad que la cmara nos proporciona y que acabamos de descubrir. Sin embargo, el resultado es bastante penoso; incluso la familia encuentra aburridas estas tomas. Ms adelante, con el tiempo y gracias a la experiencia adquirida, aprendemos a utilizar esta libertad con inteligencia y moderacin. Del mismo modo, el exceso de libertad tambin es nocivo para el manejo de las opciones de salida del disco duro del ordenador a la impresora lser. La capacidad de cambiar el tipo, estilo y cuerpo de la letra es una tentacin que contamina muchos documentos de universidades y empresas, en los que se mezclan de manera arbitraria todos los estilos y tamaos: negritas, cursivas, sombreados. Se necesitan ciertos conocimientos de tipografa para darse cuenta de

que es aconsejable mantener el mismo tipo de letra en un documento, y que el cambio de tamao debe hacerse con moderacin. Tambin en este caso menos puede ser ms. Lo mismo sucede con el ancho de banda. Existe la idea equivocada de que tenemos que utilizar un elevado ancho de banda slo porque disponemos de l. Sin embargo, existen algunas leyes naturales respecto al uso del ancho de banda que demuestran que enviar ms bits de los necesarios es tan absurdo como subir el volumen del receptor de radio para obtener ms informacin. Por ejemplo, en 1995, 1,2 millones de bps nos permiten acceder al vdeo con calidad VHS. Basta duplicarlo o triplicarlo para obtener una televisin de mejor calidad. Y es difcil encontrar un uso para ms de seis millones de bps por persona que proporcione servicios muy nuevos e imaginativos, si es que stos existen. As que los nuevos servicios de informacin y entretenimiento no nos los proporcionar la fibra sino la imaginacin.

LA COMPRESIN DE 100.000 BITS EN 1

La relacin entre el ancho de banda y la informtica es muy sutil. Hoy da, la interaccin entre uno y otra se manifiesta en los videotelfonos y otros sistemas ms caros de comunicacin por vdeo, como las videoconferencias. Puesto que existe actividad informtica en ambos extremos de la lnea, es posible enviar bits de un lado a otro y viceversa. Si se invierte un poco de dinero en el procesamiento del vdeo digital en cada extremo, a travs de la compresin y la descompresin, se utiliza menos capacidad de canal y se ahorra dinero en la transmisin. El vdeo digital, en general, es un ejemplo de compresin de la informacin en la que no se tiene en cuenta el contenido de sta. Se utilizan las mismas tcnicas codificadoras para un juego de la Liga Americana de Ftbol, una entrevista al estilo de Ted Koppel y una persecucin a lo James Bond. Pero no es necesario ser tcnico en informtica para adivinar que cada uno de esos programas posee una manera diferente de comprimir la informacin y, si se tiene en cuenta el contenido de cada uno de ellos, esta informacin se puede comprimir de una u otra manera. Tomemos como ejemplo el siguiente discurso entre seres humanos. Imaginemos a seis personas muy animadas cenando alrededor de una mesa enfrascadas en una discusin acerca de alguien que no est presente. En un momento de la charla sobre el seor X, yo miro a mi esposa y le guio el ojo. Despus de la cena alguien se acerca y me dice: Nicholas, te vi guiarle el ojo a Elaine. Qu le has dicho? Le cuento que hace un par de noches estuvimos cenando con el seor X, cuando explic que, a diferencia de________, l estaba_________, aunque la gente pensara___________, pero lo que haba decidido era______________, etc. O sea, 100.000 bits ms tarde le acabo de contar lo que le dije a mi esposa con un solo bit (pido disculpas por asumir que un guio es el equivalente de un bit en el ter). Lo que sucede es que el transmisor (yo) y el receptor (Elaine) compartimos

cierta informacin, lo cual nos permite comunicarnos por seas. En este ejemplo, yo disparo un bit en el ter y ste se expande en su cabeza, desencadenando mucha ms informacin. Cuando alguien me pregunta lo que he dicho, me veo forzado a proporcionarle los 100.000 bits: pierdo la compresin de informacin de 100.000 a 1. Cuentan que una pareja saba de memoria cientos de chistes verdes y slo tenan que decirse el nmero del que se queran contar para recordarlo. La mencin del dgito haca surgir todo el chiste y ambos empezaban a rer sin parar. Un uso ms prosaico de este mtodo de compresin de informacin en los ordenadores es numerar palabras muy largas de uso frecuente y enviar unos pocos bits en vez de tantas letras. Estas tcnicas sern cada vez ms frecuentes en el uso del ancho de banda cuando intercambiemos conceptos generales. La condensacin de la informacin supone un doble ahorro: de gastos de traslado de bits y de tiempo.

LA ECONOMA DE MERCADO

Con las actuales tarifas por llamada telefnica, pagara 100.000 veces ms si tuviera que mandarle a usted mi relato sobre el seor X que si se lo enviara a Elaine. Las empresas de telecomunicaciones no obtienen ninguna ganancia del transporte de unos pocos bits, y el modelo tarifario actual de las compaas de telfonos se sustenta en el cobro por segundo o por bit, sin tener en cuenta el contenido del mismo. Para entender la economa del ancho de banda hay que preguntarse si algunos bits valen ms que otros. Sin duda, la respuesta es afirmativa. Pero inmediatamente surge una cuestin ms compleja: Debera variar el valor del bit no slo segn su naturaleza (por ejemplo, un bit de cine, un bit de una charla, un bit musical, etc.) sino tambin segn quin lo utilice, o del momento y del modo que lo use? La mayora de personas, incluso las del National Geographic, estara de acuerdo en que un nio de seis aos que deseara utilizar su archivo de fotos para hacer sus deberes debera tener acceso gratuito, o casi, a esos bits. En cambio, si yo quisiera aprovecharlo para ilustrar un artculo o para preparar un documento de negocios, debera pagar un precio proporcional, o tal vez un cargo adicional para subvencionar a ese nio. En este caso, los bits no slo tendran un valor diferente, sino que ese valor variara segn quin y de qu modo los utilizara. De pronto tendramos bits sociales, bits de minoras, bits de minusvlidos... El Congreso tendr que ser muy creativo para idear un marco legal que proporcione un sistema equitativo. Sin embargo, el distinto precio de los bits no es una idea nueva. Yo tengo una cuenta con Dow Jones que utilizo para realizar mis transacciones en la Bolsa y que me proporciona informacin burstil con un retraso de quince minutos. Si quiero obtener la informacin inmediatamente, como hace mi to de ochenta y seis aos que es corredor de bolsa, tengo que pagarle una prima considerable a Dow

Jones, o a mi to. ste es el equivalente moderno de la diferencia de precio entre el correo areo y el terrestre: los bits que llegan por avin y aquellos que llegan por tren. En el caso de la informacin en tiempo real, los requerimientos del ancho de banda los determina el canal del discurso. Si mantengo una conversacin telefnica con alguien, no tiene sentido gritar para hacer que mi voz le llegue ms deprisa de lo que hablo. Y, por supuesto, hablar ms despacio o con pausas resulta intil, adems de intolerable. Incluso el cuarto de segundo de retraso en las conexiones telefnicas va satlite molesta a la mayora de personas. Pero si grabo el mensaje en una cinta, y para transmitirlo voy a pagar por minuto, seguro que querr introducir el mximo nmero posible de bits por segundo. ste es el punto de vista de los usuarios de mdems que establecen comunicacin de un lado a otro del pas para introducir informacin en sus ordenadores porttiles o enviar la suya a otras partes. Hace pocos aos, una velocidad de 2.400 baudios era considerada buena. Ahora lo normal son 38.400 bps, lo cual ha provocado que para transmitir la misma informacin, el coste de las tarifas telefnicas se haya reducido un 94 %. Por fortuna para las compaas de telfonos, ms del 50 % del trfico telefnico que atraviesa el Pacfico, y el 30 % del Atlntico, es informacin de fax que se transmite a una velocidad de 9.600 bps, en lugar de los 64.000 bps, que tambin se pueden utilizar.

ESTRELLAS Y BUCLES

La cuestin no es slo el ancho de banda de los canales, sino tambin su configuracin. El sistema telefnico es, en trminos muy simples, una red en estrella, cuyas lneas irradian hacia diferentes puntos, como las avenidas de Washington o los bulevares de Pars. Es como si hubiese una pista entre nuestra casa y la centralita telefnica ms cercana. Si uno quisiera, podra seguir ese par trenzado hasta la central de su compaa de telfonos. Por el contrario, la televisin por cable emerge de un bucle, como las luces en los rboles de Navidad, y pasa de casa en casa. Estas redes, estrellas y bucles, tomaron su forma, respectivamente, del pequeo ancho de banda del par trenzado y del mayor ancho de banda del cable coaxial. En el primer caso, cada hogar dispone de una lnea de bajo ancho de banda. En el segundo, un gran nmero de hogares comparten el servicio de un ancho de banda mayor. La configuracin de las estrellas y los bucles depende de la naturaleza del contenido de las comunicaciones. En el caso de la red telefnica, cada conversacin es diferente, y los bits que van a una casa no tienen absolutamente nada que ver con los dems. Se trata de un sistema que opera en un dimetro muy extenso. En el caso de la televisin, los vecinos comparten el contenido de la programacin y era lgico adoptar el enfoque del rbol navideo, un sistema que tiene su origen en un punto y se dirige hacia mltiples puntos. El sentido comn de los operadores de televisin por cable consisti en copiar la emisin terrestre,

tal como la conocemos, pero trasladndola del ter a sus cables. Sin embargo, el futuro de la emisin televisiva est cambiando de manera radical; pronto ya no nos conformaremos con recibir la misma seleccin que nuestro vecino o con ver algn programa a una hora especfica. Por esta razn, las empresas de televisin por cable piensan cada vez ms como las compaas de telfonos: muchos interruptores (o centralitas) y muchas pistas. De hecho, puede que dentro de veinticinco aos no exista ninguna diferencia entre el cable y el telfono, no slo en trminos corporativos sino en el sentido de la configuracin de redes. En el futuro, la mayor parte del cableado ser de tipo radial (estrellas). Los bucles slo se utilizarn en reas muy pequeas o en emisiones inalmbricas, en las que en teora el canal de distribucin pasa por todas las casas a la vez. En GM Hughes Electronics estn orgullosos del sistema de televisin en directo va satlite al que llaman tubo doblado, y explican cmo su emisin en directo va satlite es un sistema de cable que pasa por todas las casas de Estados Unidos. Y es cierto. En este instante, en Estados Unidos, estn lloviendo sobre cada ciudadano mil millones de bps, a menos que uno est protegido bajo un paraguas de plomo.

EMPAQUETAR BITS

Muchas personas que han empezado a ser digitales imaginan que el ancho de banda es como la fontanera. Pensar en los bits como tomos nos conduce a imaginar tuberas grandes y pequeas, grifos y bocas de riego. Con frecuencia se dice que la utilizacin de fibra es como beber agua de una manguera. La comparacin es constructiva pero engaosa. El agua fluye o no fluye; se puede regular la salida de agua de una manguera abriendo o cerrando el grifo. Pero a pesar de que el flujo pueda reducirse a un chorro pequeo, los tomos de agua se mueven en grupo, todos juntos. Sin embargo, los bits se comportan de forma diferente. Un telesqu es una comparacin ms apropiada. El telesqu se mueve a una velocidad constante, independientemente de si sube a l ms o menos gente. De la misma manera, introducimos bits en un paquete y luego lo mandamos por una tubera capaz de transportarlo a una velocidad de millones de bits por segundo. Ahora bien, si enviamos un paquete de 10 bits cada segundo por una tubera rpida, 10 bps ser nuestro ancho de banda efectivo, no la velocidad de la tubera. Aunque parezca un desperdicio, de hecho es un concepto inteligente, porque otras personas tambin estn enviando paquetes por la misma tubera: ste es el sistema en que se basan Internet y ATM (el modo de transmisin asncrona, que todas las redes telefnicas utilizarn en un futuro prximo). En lugar de instalar toda una lnea telefnica, que es lo que hacemos ahora para la voz, los paquetes se colocan a la cola, con nombres y direcciones para saber cundo y dnde deben bajar del telesilla. Y cada uno paga por paquete enviado, no por minutos de transmisin.

Otra manera de entender el empaquetado del ancho de banda es pensar que la mejor manera de utilizar mil millones de bits por segundo es usar mil bits en una millonsima de segundo, un milln de bits en una milsima de segundo y as sucesivamente. Por ejemplo, en el caso de la televisin, sera como recibir una hora de vdeo en unos cuantos segundos, al revs que en el ejemplo del grifo. Las empresas de televisin por cable, en lugar de entregar mil programas idnticos a todos, decidiran que sera mejor entregar un programa a cada persona en una milsima del tiempo real. Esto cambiara por completo nuestra concepcin de la emisin de los media: la emisin de la mayora de bits no tendr nada que ver con la velocidad a la que los consumamos.

EMISIN DE BITS

QU PASA CON ESA IMAGEN? uando usted mira la televisin, se queja de la resolucin de la imagen, la forma de la pantalla o la calidad del movimiento? Quiz no. Si se queja de algo, casi seguro que es de la programacin. Como dice Bruce Springsteen, cincuenta y siete canales y nada dentro. Sin embargo, casi todas las investigaciones sobre el futuro de la televisin apuntan precisamente a la redefinicin de la presentacin y no a lo artstico del contenido. En 1972 unos cuantos japoneses analizaron y discutieron el tema, en un intento por averiguar cul podra ser el prximo paso evolutivo de la televisin, llegaron a la conclusin de que consistira en una mayor resolucin de la imagen, puesto que al cambio de blanco y negro a color seguira una televisin con calidad cinematogrfica, o sea la llamada HDTV (televisin de alta definicin). En un mundo analgico era la manera lgica de mejorar la televisin, y a eso se dedicaron los japoneses durante los catorce aos siguientes. Lo llamaron HiVision. En 1986, en Europa son la alarma ante la perspectiva del dominio japons en el futuro mercado televisivo. Peor an, Estados Unidos haba aceptado la HiVision y se haba asociado con los japoneses para hacer de sta una norma mundial. Muchos defensores actuales de la televisin de alta definicin y la mayor parte de los neonacionalistas norteamericanos olvidan oportunamente que fue una equivocacin respaldar un sistema analgico japons. Pero como medida proteccionista, los europeos rechazaron la Hi-Vision, y nos hicieron un gran favor, aunque por razones equivocadas. A continuacin procedieron a desarrollar su propio sistema de televisin de alta definicin analgica (HD-MAC), que en mi opinin era un poco peor que la Hi-Vision. Poco despus, Estados Unidos se despert y atac el problema de la televisin de alta definicin con la misma negligencia analgica que el resto del mundo, convirtindose en el tercero en discordia pero coincidiendo con los dems en que el futuro de la televisin deba plantearse como un problema de calidad de imagen y nada ms. Peor an, se abord este problema con tcnicas analgicas obsoletas. Todo el mundo estuvo de acuerdo en que aumentar la calidad de la imagen era el camino correcto que haba que seguir, pero desgraciadamente, sta no es la cuestin. No hay constancia de que los consumidores prefieran una mejor calidad de imagen antes que un mejor contenido de la programacin. A esto hay que aadir que las soluciones propuestas hasta ahora por la televisin de alta definicin no garantizan una mejora perceptible de la imagen si la comparamos con la televisin con calidad de estudio disponible hoy da, aunque usted quiz no la haya visto nunca, ni conozca su alto grado de calidad. Con el nivel actual de definicin, la televisin de alta definicin es una tontera.

LOS LTIMOS SERN LOS PRIMEROS

En 1990, como era de suponer, Japn, Europa y Estados Unidos iban en direcciones completamente diferentes en lo que respecta al futuro de la televisin. Japn haba invertido dinero y esfuerzos en la televisin de alta definicin durante dieciocho aos, exactamente el mismo perodo de tiempo que tardaron los europeos en ver cmo la industria de los ordenadores escapaba de su control, y estaban decididos a que no ocurriera lo mismo con la televisin. Estados Unidos, que casi no tena industria televisiva, pens que la televisin de alta definicin era su gran baza para reintroducirse en el mercado de electrodomsticos (que haban abandonado tiempo atrs compaas cortas de miras como Westinghouse, RCA y Ampex). Cuando Estados Unidos acept el reto de mejorar la tecnologa de la televisin, la compresin digital an estaba en paales. Por otra parte, los protagonistas, es decir los fabricantes de equipos de televisin, eran precisamente los intrpretes equivocados. A diferencia de algunas empresas jvenes como Apple y Sun Microsystems, las empresas de tecnologa de televisin eran asilos del pensamiento analgico donde todo el mundo crea que la televisin consista en imgenes, no en bits. Pero poco despus del despertar norteamericano, en 1991, de la noche a la maana todos se convirtieron en defensores acrrimos de la televisin digital, siguiendo el liderazgo de la General Instrument Corporation. En menos de seis meses, todos los proyectos norteamericanos de televisin de alta definicin cambiaron del sistema analgico al digital. Era bastante evidente que la seal digital poda ser procesada con unos costes razonables, aunque esta idea todava fue rechazada por Europa hasta febrero de 1993. En septiembre de 1991, me dirig a varios miembros del equipo del presidente Franois Mitterrand durante un almuerzo. Tal vez porque yo hablo francs slo como segunda lengua no pude convencerles de que mi intencin no era que abandonaran su liderazgo, como ellos decan, sino salvarles de estar con el agua hasta el cuello, pues tal era mi parecer. En mi entrevista con el primer ministro japons, Kiichi Miyazawa, en 1992, ste se sorprendi mucho cuando le dije que la Hi-Vision era obsoleta. Margaret Thatcher, sin embargo, me escuch. Por fin, a finales de 1992, la valiente oposicin de John Major invirti el sentido de la marcha, al vetar una subvencin de 600 millones de ecus (800 millones de dlares) para el programa de la televisin de alta definicin. La Unin Europea, que entonces se llamaba Comunidad Europea, decidi por fin, a principios de 1993, abandonar la televisin de alta definicin analgica a cambio de un futuro digital. Los japoneses tambin saben muy bien que la televisin digital es el futuro. Cuando Akimasa Egawa, el desafortunado director general del Departamento de Correos y Telecomunicaciones, sugiri, en febrero de 1994, que Japn se sumara al mundo digital, los lderes de la industria nipona pusieron el grito en el cielo y lo obligaron a retractarse. Japn haba gastado demasiado dinero pblico en la televisin de alta definicin, y no era cuestin de hacer pblica de manera tan evidente la reduccin de las prdidas. Recuerdo muy bien un debate televisado en aquella poca con los presidentes

de las principales empresas de electrnica en el que todos aseguraban que estaban a favor de la vieja y querida televisin de alta definicin, lo que implicaba que al ministro diputado le faltaba un tornillo. Yo no tuve otra opcin que comerme mi digital lengua porque los conoca personalmente, les haba odo decir todo lo contrario y haba visto sus respectivos esfuerzos por introducir la televisin digital en su pas. No hay nada como saber nadar y guardar la ropa.

TECNOLOGA CORRECTA, PROBLEMAS EQUIVOCADOS

La buena noticia es que en Estados Unidos se est aplicando la tecnologa correcta, es decir la digital, al futuro de la televisin. La mala noticia es que todava se abordan de manera irresponsable los problemas equivocados, los de calidad de la imagen como la resolucin, velocidad de fotograma, y la forma de la pantalla (la llamada relacin altura-anchura). Y lo que es peor, se intenta decidir de una vez por todas, con unos nmeros muy especficos para cada una de estas variables y legislarlas como constantes. Sin embargo, el gran regalo del mundo digital es que no hay por qu hacer esto. Incluso el mundo analgico se est volviendo menos encorsetado. Cualquiera que haya viajado a Europa recuerda el terrible problema que representaban los transformadores que adaptan los aparatos de 220 a 110 voltios. La historia cuenta que Don Estridge, el ejecutivo de IBM a quien se atribuye el IBM PC, estaba en el aparcamiento de la compaa en Boca Ratn, Florida, cuando tuvo la ocurrencia de que el PC funcionara indistintamente con corriente de 110 y 220 voltios. El encargo aparentemente extravagante se realiz enseguida y hoy da casi todos los ordenadores personales pueden conectarse a una gran variedad de tomas de corriente. Digamos que la peticin de Estridge se cumpli, que se puso esa inteligencia en la mquina y el enchufe se encarga de hacer lo que antes tenan que hacer los humanos. Pues bien, ahora es el turno de los fabricantes de televisores. Cada vez ms a menudo se fabrican sistemas capaces de adaptarse, no slo a 110 y 220 voltios o 60 y 50 hertzios, sino al nmero de lneas de barrido, la velocidad de fotograma y la relacin altura-anchura. Lo mismo pasa con los mdems, que tienen un gran margen de dilogo previo para ajustarse al mejor protocolo de comunicacin y tambin sucede esto con el correo electrnico, en el que los sistemas usan, con mayor o menor xito, una amplia variedad de protocolos para transmitir mensajes entre mquinas distintas. Ser digital es poder crecer. Ya de entrada, no tenemos por qu poner todos los puntos sobre las es. Podemos construir enlaces para futuras expansiones y desarrollar protocolos de modo que unas cadenas de bits puedan informar a las dems sobre s mismas. Los sabios de la televisin digital han ignorado esta posibilidad. No slo estn trabajando en el problema equivocado, la alta definicin, sino que adems estn tomando todas las otras variables y tratndolas como si el problema fuera los 110 voltios de un secador de pelo. Las discusiones sobre entrelazado son un ejemplo perfecto. La televisin

emite 30 fotogramas por segundo. Cada fotograma se compone de dos campos, y cada uno de ellos cuenta con la mitad de las lneas de barrido, las pares y las impares. Sin embargo, un fotograma de vdeo se compone de dos campos separados en el espacio por una lnea de barrido y separados en el tiempo por la sesentava parte de un segundo. Cuando miramos la televisin, estamos viendo 60 campos por segundo entrelazados para que el movimiento sea uniforme, pero cada campo tiene slo la mitad de la imagen. El resultado es que percibimos movimiento con buena calidad y vemos objetos fijos con claridad con slo la mitad del ancho de banda: una idea genial para la emisin televisiva analgica si se dispone, como as sucede realmente, del ancho de banda necesario. Pero el dilema se plantea con la presentacin de la televisin en el ordenador, en el que el entrelazado es absurdo y perjudicial para mover las imgenes. La presentacin en el ordenador ha de ser ms precisa (con mayor resolucin y ms visibilidad desde mucho ms cerca), y el movimiento juega un papel muy distinto en las pantallas de ordenador, que miramos desde una distancia mucho ms corta. Basta con decir que el entrelazado no tiene futuro en los ordenadores y es un completo anatema para los ingenieros de ordenadores. De todas formas, el entrelazado morir de muerte natural, y, por tanto, hacer una ley contra ste sera adoptar una actitud demasiado conservadora. El mundo digital es ms flexible que el analgico porque las seales pueden incorporar toda clase de informacin adicional sobre s mismas. Los ordenadores pueden procesar y reprocesar seales, aadir y quitar entrelazado, cambiar la velocidad del fotograma y modificar la relacin alturaanchura hasta casar la forma rectangular de una seal concreta con el formato de una pantalla determinada. Por consiguiente, no es necesario apoyar ninguna norma arbitraria, aunque slo sea porque lo que hoy parece razonable maana se demostrar que no lo es.

TAN ADAPTABLE COMO LA CONSTITUCIN AMERICANA

El mundo digital es en esencia ampliable. Puede crecer y cambiar de una manera ms orgnica y continua que los anteriores sistemas analgicos. Cuando decidimos cambiar un aparato de televisin, tiramos uno y compramos otro completamente nuevo. En cambio, si tenemos un ordenador, podemos aadirle caractersticas, hardware y software en lugar de cambiarlo todo por el modelo superior. De hecho, la expresin modelo superior posee una connotacin digital. Cada vez nos resulta ms natural adaptar sistemas de ordenador para mejorar la pantalla, instalar una tarjeta de sonido ms potente y poder confiar en que nuestro software trabaje mejor. Por qu la televisin no es as? Pronto lo ser. Hoy da estamos casados con tres normas de televisin analgica. En Estados Unidos y Japn se usa NTSC (que responde a Comisin Nacional para los Sistemas de Televisin, aunque los europeos dicen que significa Nunca el mismo color). PAL (Lnea de Fase Alterna) domina en Europa y

equivale en Francia a SECAM (Color Secuencial con Memoria); los norteamericanos dicen que en realidad quiere decir Sistema Esencialmente Contrario a Amrica. El resto del mundo los adopta de buen grado o a la fuerza y usa alguno de los tres en estado puro o impuro, siguiendo la misma lgica que tendra la eleccin nacional de una segunda lengua. Sin embargo, ser digitales nos permite independizarnos de normas restrictivas. Si nuestra televisin no habla un dialecto en particular, siempre podemos ir a la tienda de informtica y comprar un decodificador digital, de la misma manera que hoy compramos programas para un PC. Si la resolucin es una variable importante, la solucin consistir en construir un sistema adaptable, no uno que est fijado al nmero de lneas de barrido que hoy vemos habitualmente. Se oye hablar de 1.125 o 1.250 lneas de barrido y no hay ninguna magia en esas cifras. Slo se acercan al mximo que podemos ver hoy con un tubo de rayos catdicos (CRT). En realidad, la forma en que los ingenieros de televisin consideraron las lneas de barrido en el pasado ya no es operativa en la actualidad. En los tiempos antiguos, a medida que los aparatos de televisin se hacan ms grandes, los espectadores se iban alejando de ellos, hasta llegar al proverbial sof. En proporcin, el nmero de lneas de barrido por milmetro que llegaban a la pupila del espectador siempre era ms o menos constante. Luego, alrededor de 1980, hubo un cambio repentino y la gente dej el sof para ir al escritorio y desde all tener una experiencia de visin en 18 pulgadas. Esto supuso un cambio total, porque ya no se poda seguir pensando en lneas de barrido por imagen (como siempre se ha hecho con los equipos de televisin), sino en lneas de barrido por pulgada, tal como hacemos con el papel o con las pantallas de los ordenadores modernos. En cuanto a estos ltimos, el Centro de Investigacin de Palo Alto de la Xerox Corporation, PARC, tuvo el mrito de ser el primero en pensar en trminos de lneas por pulgada. Una pantalla ms grande necesita ms lneas, as que el da que podamos ensamblar juntas pantallas de superficie plana, tendremos la capacidad de mostrar imgenes con diez mil lneas de resolucin. Por tanto, limitar ahora nuestro pensamiento a mil sera tener poca visin de futuro. Pero para que el da de maana sea posible hacer llegar de forma masiva la alta resolucin, se debe hacer el sistema adaptable ahora, y esto es exactamente lo que ninguno de los actuales defensores de sistemas de televisin digital proponen por el momento. Es realmente increble.

LA TELEVISIN COMO PUESTO DE PEAJE

Todos los fabricantes de hardware y software para ordenadores cortejan a la industria del cable, lo que no es sorprendente si consideramos que la cadena de televisin por cable ESPN tiene ms de 60 millones de abonados. Microsoft, Silicon Graphics, Intel, IBM, Apple, DEC, y Hewlett-Packard han firmado importantes contratos con la industria del cable.

La causa de esta conmocin es el adaptador, que hasta ahora ha sido poco ms que un sintonizador, pero est destinado a ser mucho ms. A la velocidad en que suceden las cosas, pronto tendremos tantos tipos de adaptadores como ahora mandos a distancia (uno para cable, otro para satlite, otro para el par trenzado, otro para cada transmisin de UFV, etc.). Esta combinacin de adaptadores incompatibles resulta una pesadilla. Por ello, el inters de este adaptador reside en su potencial funcin como puerta de acceso a travs de la cual el proveedor del adaptador y su interfaz pueden convertirse en guardabarreras de ordenacin y hacernos pagar elevadas sumas de dinero por la informacin que pasa a travs de este peaje y llega a nuestras casas. Aunque parece un negocio redondo para las empresas implicadas, no est nada claro que esto sea de inters pblico. Es ms, un adaptador en s mismo es torpe tcnicamente y supone un enfoque equivocado de la cuestin. En vez de esto, deberamos ampliar nuestras miras, proyectar el diseo de ordenadores de uso general y limitar los diseos patentados. En teora, se malinterpreta el significado de la palabra adaptador. En la actualidad, el apetito insaciable de ancho de banda hace que la televisin por cable ocupe en Estados Unidos el primer lugar como banda de emisin proveedora de servicios de informacin y entretenimiento. Los servicios por cable incluyen hoy da el suministro de adaptadores, porque no todos los televisores estn preparados para recibir seales por cable. Debido a la enorme profusin y aceptacin que este adaptador ha tenido, la idea es sencillamente ampliarlo dotndolo de funciones adicionales. Qu hay de malo en este plan? La respuesta es muy sencilla. Incluso los ingenieros de emisin ms conservadores estn de acuerdo en que pronto la diferencia entre un televisor y un ordenador se reducir a una cuestin de perifricos y a la habitacin de la casa en que se encuentren. Sin embargo, la cuestin es que por un lado estn los impulsos monopolizadores de la industria del cable y por el otro un incremento en la capacidad del adaptador para controlar hasta mil programas, cuando realmente 999 de los cuales no se estn viendo, por definicin, en un momento dado. El lucrativo deporte de la industria de la televisin digital ha eliminado al ordenador en el primer asalto. Pero el ordenador se rehar y ganar el combate.

LA TELEVISIN COMO ORDENADOR

Me encanta preguntar a distintas personas si se acuerdan del libro de Tracy Kidder El alma de una nueva mquina. Si me responden afirmativamente, entonces les pregunto si recuerdan el nombre de la empresa de ordenadores en cuestin, y es curioso, pero todava no he conocido a nadie que se acuerde. Data General (era sta), Wang y Prime, que una vez fueron empresas importantes y de altos vuelos, despreciaban los sistemas abiertos. Recuerdo que asist a reuniones con personas que defendan que los sistemas patentados por un propietario seran mucho ms competitivos. Su argumentacin se basaba en que sise pudiera crear

un sistema que fuese a la vez popular y exclusivo, se eliminara la competencia. A simple vista parece lgico, pero es totalmente falso y, por eso mismo, Prime ya no existe y las otras dos empresas, como tantas otras, son la sombra de lo que fueron. Y por los mismos motivos, tambin Apple est cambiando ahora su estrategia. Sistemas abiertos es un concepto vital, que ejerce el papel dominante en nuestra economa y desafa a la vez a los sistemas de propietario y. a los grandes monopolios. Y est ganando la batalla. En un sistema abierto, se compite con la imaginacin, no con una llave y una cerradura. Como resultado de esto, se crean un gran nmero de empresas competitivas y el consumidor puede elegir entre una mayor variedad. Adems, el sector comercial se muestra ms gil todava, y es capaz de provocar cambios y de crecer rpidamente. Un sistema abierto de verdad es de dominio pblico y asequible a la mayora, como unos slidos cimientos sobre los que todos podemos construir. El desarrollo y aumento de los ordenadores personales ocurre tan deprisa que la futura televisin de arquitectura abierta es el PC, y no hay vuelta de hoja. El aparato receptor ser como una tarjeta de crdito que al introducirla en nuestro PC lo convertir en una puerta electrnica para la recepcin de informacin y entretenimiento por cable, telfono o satlite. En otras palabras, no existir una industria de aparatos de televisin en el futuro, sino slo fbricas de ordenadores, es decir, pantallas alimentadas con toneladas de memoria y un enorme poder de procesamiento. Algunos de esos productos informticos sern ms adecuados para proporcionar una experiencia visual de tres metros de pantalla que de 18 pulgadas, ms grupal que individual. Pero aun as, seguir siendo un ordenador. La cuestin radica en que los ordenadores son cada vez ms aptos para tratar la seal de vdeo, poseen ms equipamiento para procesar y mostrar imgenes, como si se tratara de un tipo estndar de informacin. Y esto ocurre a una velocidad tal que el ordenador personal eclipsar el lentsimo desarrollo de la televisin, aunque sta sea digital. El ritmo de evolucin de la televisin de alta definicin se ha sincronizado con la celebracin de los Juegos Olmpicos, en parte para conseguir resonancia internacional y tambin para que se vea bajo uno de sus focos ms favorables: los espectculos deportivos, aunque, por ejemplo, el disco del hockey sobre hielo casi no puede apreciarse en una televisin normal. Japn aprovech los Juegos Olmpicos de Sel, en 1988, para lanzar la Hi-Vision, y los europeos presentaron el HD-MAC en los Juegos Olmpicos de Invierno de Albertville, en 1992 (y lo abandonaron en menos de un ao). Los representantes norteamericanos de la televisin de alta definicin han propuesto concretamente introducir su nuevo sistema digital, de arquitectura cerrada, de televisin de alta definicin durante los Juegos Olmpicos de Atlanta, que se celebrarn en el verano de 1996. Para entonces ser muy tarde y la televisin de alta definicin se habr malogrado. En 1996, a nadie le importar, y no menos de 20 millones de norteamericanos podrn ver la NBC en una ventana de la esquina superior derecha de la pantalla de su ordenador personal. Intel y CNN anunciaron que comercializaran conjuntamente este servicio en octubre de 1994.

EL NEGOCIO DE LA EMISIN DE BITS

La clave del futuro de la televisin es dejar de pensar en ella como tal, y concebirla en trminos de bits. Las pelculas no son ms que un caso particular de emisin de cierto tipo de informacin. Los bits son bits. En el futuro, las noticias de las seis no slo se emitirn cuando as lo decidamos, sino que tambin se editarn para nosotros y podremos acceder a ellas de manera aleatoria. Cuando queramos ver una pelcula antigua de Humphrey Bogart a las ocho de la tarde, la compaa telefnica nos la suministrar sin ningn problema. A la larga, podremos ver por televisin un partido de bisbol desde la perspectiva de cualquier asiento del estadio o, ya puestos, desde la perspectiva de la pelota. Estos ejemplos son el tipo de cambios que se producirn cuando seamos digitales, y no ver Seinfeld con el doble de resolucin que ahora. Cuando la televisin sea digital, habr muchos bits nuevos, como los que nos informarn de los dems bits. Habr bits que sern simples cabeceras que informarn de la resolucin, velocidad de barrido y relacin altura-anchura, de modo que nuestros televisores puedan procesar y mostrar la seal con su mxima capacidad. Otros sern el algoritmo decodificador que nos permita ver alguna seal extraa o crptica cuando, por ejemplo, los combinemos con el cdigo de barras de una bolsa de palomitas de maz. Dispondremos de bits con una o una docena de pistas de sonido que nos permitirn escuchar una pelcula extranjera en nuestra propia lengua. Otros nos proporcionarn los datos de control de una operacin que nos permitir cambiar productos clasificados X por otros R o PG (y a la inversa). Hoy da controlamos el brillo, volumen y canal de un aparato de televisin; maana podremos variar el sexo, la violencia y la tendencia poltica. La mayora de los programas de televisin, excepto los acontecimientos deportivos y los resultados electorales, no tienen por qu ser en tiempo real. Este aspecto es importante para la televisin digital y aun as se ignora. Esto quiere decir que prcticamente toda la programacin de televisin es en realidad como volcar informacin en un ordenador. Los bits se transfieren a una velocidad que no tiene nada que ver con la manera en que sern vistos. Y lo que es ms importante, una vez dentro de la mquina, no hace falta verlos en el orden en que se enviaron. De repente, la televisin se convertir en un medio de acceso aleatorio, ms como un libro o un peridico, que se podr hojear y cambiar, y ser independiente del da, la hora o del tiempo que se necesite para su distribucin. Desde el momento en que dejemos de pensar en el futuro de la televisin como alta definicin sin ms y empecemos a trabajar en su concepto ms general, como emisin de bits, la televisin se convertir en un medio completamente diferente. Empezaremos a ver nuevas y creativas aplicaciones en la superautopista de la informacin. Y esto ser as, si no nos lo impide la Polica del Bit.

LA POLICA DEL BIT

LA LICENCIA PARA EMITIR BITS

xisten cinco vas para introducir informacin y entretenimiento en los hogares: satlite, emisin terrestre, cable, telfono y medios empaquetados (todos esos tomos como casetes, CDs y material impreso). La Comisin Federal de Comunicaciones (FCC), sirve al pblico a travs de la regulacin de algunas de estas vas y de una parte del contenido de la informacin que fluye por ellas. Es una tarea difcil porque la Comisin tiene que decidir entre proteccin y libertad, entre lo pblico y lo privado, entre competencia y grandes monopolios. Uno de los aspectos que ms preocupa a la Comisin es el espectro que se utiliza en las comunicaciones inalmbricas. Se supone que el espectro pertenece a todo el mundo y que debe poder utilizarse de manera justa, competitiva, sin interferencias y con todos los incentivos para enriquecer al pueblo norteamericano. Esto es muy lgico, porque de otro modo las seales de televisin, por ejemplo, podran chocar con las del telfono mvil y las de radio podran interferir con el VHF martimo. La autopista del aire necesita un control de trfico. Recientemente, se han concedido nuevas licencias de explotacin del espectro a precios muy altos, tanto para la telefona mvil como para el vdeo interactivo. Otras partes del espectro han sido otorgadas de manera gratuita, pues se supone que se destinan a uso pblico. Este es el caso de la televisin patrocinada, que es gratuita para el espectador, aunque de hecho, estamos pagando por ella cuando compramos una caja de detergente o cualquier otro producto que se anuncia. La Comisin ha ofrecido a las emisoras televisivas un carril adicional de 6 MHz (megahertzios) de espectro gratuito para la televisin de alta definicin, con la condicin de que stas devuelvan el espectro que estn utilizando actualmente, tambin de 6 MHz, dentro de quince aos. Es decir, que durante tres lustros las emisoras actuales contarn con 12 MHz. La idea, susceptible de cambios, es proporcionar un perodo de transicin para que la televisin actual se transforme en la televisin del futuro. El concepto tena sentido hace seis aos, cuando se concibi como el medio para pasar de un mundo analgico a otro. Pero de pronto resulta que la televisin de alta definicin es digital. En la actualidad sabemos cmo introducir 20 millones de bps en un canal de 6 MHz, y todas las reglas pueden cambiar de repente, en algunos casos de manera impredecible. Imagnese que es dueo de una emisora de televisin y que la Comisin le acaba de conceder autorizacin para transmitir 20 millones de bps. Le acaban de dar permiso para convertirse en el epicentro local del negocio de la emisin de bits. Este permiso es para utilizarlo en televisin, pero qu hara usted realmente con l? Sea honesto. Lo ltimo que hara sera emitir televisin de alta definicin, porque existen pocos programas y todava menos espectadores. Si es un poco

astuto, se dar cuenta de que puede emitir cuatro canales NTSC de televisin digital con calidad de estudio (a 5 millones de bps cada uno) y as aumentar su audiencia potencial y sus ingresos por publicidad. Pero si reflexiona un poco ms, en vez de cuatro decidir transmitir tres canales de televisin, utilizando 15 millones de bps, y dedicar los 5 millones de bps restantes a la emisin de dos seales de radio digitales, un sistema de emisin de almacenamiento de datos y un servicio de busca. Por la noche, cuando poca gente mira la televisin, podra utilizar gran parte de su cuota y emitir bits para entregar peridicos personalizados que se imprimiran en las casas de los propios abonados. O, el sbado, podra decidir que la resolucin es prioritaria (por ejemplo, para un partido de ftbol) y dedicara 15 de sus 20 millones de bits a la transmisin de alta definicin. De hecho, usted sera su propia Comisin para esos 6 MHz o esos 20 millones de bits, y los distribuira como creyera conveniente. Esto no es lo que la FCC tena en mente al principio, cuando recomend, con el objetivo de favorecer la transicin, la asignacin de un nuevo espectro para televisin de alta definicin a emisoras ya existentes. Los grupos empresariales que estn deseando introducirse en el negocio de la emisin de bits pondrn el grito en el cielo cuando se enteren de que a las cadenas actuales de televisin se les ha duplicado el espectro y se les ha incrementado su capacidad de emisin en un 400 %, sin coste alguno, durante los prximos quince aos. Quiere esto decir que tenemos que mandar a la Polica del Bit para controlar que este nuevo espectro y sus 20 millones de bps sean utilizados slo para televisin de alta definicin? Espero que no.

BITS DE CAMBIO

En la poca analgica, el trabajo de asignacin del espectro de la FCC era mucho ms fcil. Poda sealar diferentes partes del espectro y decir: ste es para televisin, aqul para radio, ste para telefona celular, etc. Cada pedazo del espectro era utilizado por un medio especfico de comunicaciones o de emisin con sus propias caractersticas y anomalas de transmisin y con un propsito muy definido. Pero en un mundo digital estas diferencias se desdibujan o, en algunos casos, desaparecen: todo son bits. Pueden ser bits de radio, bits de televisin o bits de comunicacin martima, pero siguen siendo bits que se pueden mezclar y susceptibles de ser utilizados de forma mltiple como multimedia. Lo que pasar con la emisin televisiva durante los siguientes cinco aos es tan increble que resulta difcil de asimilar. No es fcil imaginar que la FCC sea capaz de controlar la utilizacin de bits; por ejemplo, pidiendo que se utilicen cuotas determinadas de bits para la televisin de alta definicin, la televisin normal, la radio y dems. Seguramente el mercado ejercer su funcin reguladora de forma mucho ms eficiente. No utilizaramos nuestros 20 millones de bits en la radio si hubiera un mayor negocio en la televisin o en la informacin. Cambiaramos nuestro enfoque segn el da de la semana, la hora del da, las

vacaciones o los acontecimientos especiales. La flexibilidad es crucial y los que respondan antes y sean ms imaginativos en el uso de sus bits, servirn mejor al pblico. En un futuro prximo, las emisoras asignarn bits a un medio especfico, como la televisin o la radio, en el momento de la transmisin. Por lo general, es esto lo que queremos decir cuando hablamos de convergencia digital o emisin de bits. El transmisor avisa al receptor cuando le enva bits de televisin, de radio, o bits que representan al Wall Street Journal. Pero en un futuro ms lejano, los bits no se asignarn a un medio especfico cuando salgan del transmisor. Tomemos la informacin meteorolgica como ejemplo. En lugar de emitir al hombre del tiempo y sus tpicos mapas y grficos, imaginemos que es posible mandar un modelo de informacin meteorolgica por ordenador. Estos bits llegan a nuestra televisin-ordenador y luego, en el extremo receptor, utilizamos de manera implcita o explcita la inteligencia de nuestro ordenador para transformarlos en un informe hablado, un mapa impreso, o un dibujo animado con nuestro personaje favorito de Disney. La inteligencia del aparato de televisin lo har tal como se lo pidamos, quizs incluso segn nuestra disposicin y estado de nimo del momento. En este ejemplo, el emisor ni siquiera sabe en qu se convertirn los bits, si en imgenes, sonido o letra impresa. Somos nosotros quienes lo decidimos. Los bits salen de la emisora como elementos para ser utilizados y transformados en una gran variedad de medios, para que podamos personalizarlos a travs de varios programas de ordenador y archivarlos si as lo queremos. En este contexto, se emitiran bits e informacin ms all del control regulador de hoy da, que asume que el transmisor sabe si una seal es de televisin, radio o informacin. Tal vez muchos lectores supongan que mi mencin de la Polica del Bit es sinnimo de censura del contenido, pero no es as. El consumidor ser su propio censor cuando le ordene al receptor qu bits deber seleccionar. La obsoleta Polica del Bit querr controlar el medio en s mismo, lo cual no tiene sentido. El problema, de ndole poltica, es que la asignacin que ha recibido la televisin de alta definicin parece un regalo. Aunque la FCC no quera crear una polmica, algunos grupos de presin protestarn porque los ricos en ancho de banda se estn haciendo ms ricos an. Creo que la Comisin es demasiado inteligente para querer asumir el papel de Polica del Bit. Su tarea debe centrarse en hacer que proliferen, en beneficio del pblico, los servicios de informacin avanzada y entretenimiento. En mi opinin, la cuestin radica, simplemente, en que no hay forma de limitar la libertad de emisin de bits, as como los romanos no pudieron impedir que el cristianismo se propagase, aunque durante el proceso me temo que algunos valientes emisores de informacin sern arrojados a los leones de Washington.

LA LEY DE INCOMPATIBILIDADES EN LA PROPIEDAD DE LOS MEDIA

Tomemos como ejemplo el peridico actual. El texto se escribe en el ordenador; los reporteros envan los reportajes por correo electrnico; las fotos se digitalizan y tambin se transmiten por cable; y la paginacin de un peridico moderno se realiza mediante sistemas de diseo asistido por ordenador, que preparan la informacin para transferirla a una pelcula o para grabarla directamente en planchas. Es decir, que toda la concepcin y elaboracin del peridico es digital, desde el principio hasta el final, en que la tinta se vierte sobre rboles muertos. Es aqu, al final del proceso, donde los bits se convierten en tomos. Pero imaginemos que este ltimo paso no se realiza en una imprenta, sino que nos entregan los bits tal cual. Tenemos la opcin de imprimirlos en casa, con todas las ventajas del borrador (para el cual se recomienda papel ya usado, de forma que no necesitemos grandes cantidades de papel), o bien los podemos introducir en el ordenador porttil, el ordenador de bolsillo o, algn da, en nuestra pantalla de alta resolucin, completamente flexible, de un cuarto de milmetro de espesor, a todo color, de gran formato y sumergible, pero como si fuera una hoja de papel y tambin con olor a papel, si eso nos hace felices. La emisin es un sistema, entre muchos otros, de hacernos llegar los bits. Y el emisor de televisin es capaz de enviarnos bits periodsticos. A grandes rasgos, la ley de incompatibilidades en la propiedad de los media dice que no se puede ser dueo de un peridico y de una cadena de televisin en el mismo lugar. En la poca analgica, el mecanismo ms sencillo para evitar el monopolio y garantizar la pluralidad de opinin era restringir la propiedad a un solo medio en un mismo pueblo o ciudad. La diversidad de medios implicaba multiplicidad de contenido. Es decir, que el dueo de un peridico no poda ser propietario de una cadena de televisin y a la inversa. En 1987, los senadores Ted Kennedy y Ernest Hollings aadieron una clusula final a la ley de presupuestos ya existente para impedir que la FCC extendiera licencias temporales que fueran contra la ley de incompatibilidades en la propiedad de los media. Esta clusula iba dirigida a Rupert Murdoch, que haba comprado un peridico en Boston cuando ya era dueo de una cadena de UHF. Pocos meses ms tarde, el tribunal rechaz la llamada ley rayo lser que se us en contra de Murdoch, pero todava sigue vigente la prohibicin del Congreso que impide a la FCC cambiar o revocar la ley de incompatibilidades en la propiedad de los media. La cuestin que se plantea es si tiene que considerarse ilegal ser dueo de un bit periodstico y de un bit televisivo en el mismo lugar. Supongamos que el bit periodstico sea una elaboracin del bit televisivo por medio de un sofisticado sistema multimedia de informacin personalizada. El consumidor se beneficia de la interaccin de bits pues el reportaje se le entrega con distintos niveles de profundidad y calidad de presentacin. Si las leyes actuales de incompatibilidades continan vigentes, no se est privando al ciudadano de todas las ventajas de la informacin? Por tanto, la prohibicin de que unos bits se mezclen con otros es una forma grotesca de autoengao.

Para garantizar la pluralidad se necesita menos legislacin, pues los imperios monolticos de los media se estn disolviendo en una serie de empresas locales. A medida que avancemos y entreguemos ms bits y menos tomos, desaparecern las ventajas de disponer de una imprenta. Incluso el trabajo de reportero en el extranjero dejar de tener sentido a medida que escritores independientes y con talento descubran una entrada electrnica que vaya directa a nuestras casas. A los magnates de los media de hoy da no les ser fcil mantener sus imperios en el futuro. Estoy convencido de que hacia el ao 2005 los norteamericanos pasarn ms horas en Internet (o como se llame entonces) que viendo programas frente al televisor. La combinacin de tecnologa y naturaleza humana contribuir de manera ms contundente a mantener la pluralidad que cualquier ley que el Congreso pueda inventar. Pero en el caso de que me equivoque con respecto al futuro lejano y al perodo de transicin que se avecina, la FCC tendra que encontrar un sistema imaginativo para reemplazar la ley de incompatibilidades en la propiedad de los media de la era industrial incentivando y ofreciendo pautas para definir el ser digital.

PROTECCIN DEL BIT?

La ley de propiedad intelectual es completamente obsoleta. Se trata de un producto Gutenberg. Y puesto que se trata de un proceso reactivo, probablemente desaparecer antes de que se modifique. La mayora de la gente se preocupa de la propiedad intelectual en cuanto se refiere a la facilidad de hacer copias. Sin embargo, en el mundo digital no slo est en juego la facilidad, sino tambin el hecho de que la copia digital es tan perfecta como el original, y con algo de sofisticacin informtica, incluso mejor. De la misma manera que a una columna de bits se le pueden corregir los errores, una copia se puede limpiar, realzar y eliminar su ruido. La copia es perfecta. Esto es bien sabido en la industria musical y ha sido la causa de que muchos productos electrnicos salgan al mercado con retraso, como en el caso del DAT (Cinta de Audio Digital). Se dira que esto no tiene sentido, ya que la duplicacin ilegal va en aumento aun cuando las copias no sean del todo perfectas. En algunos pases, hasta el 95 % de los vdeos que se venden son copias ilegales. Por tanto, la gestin de la propiedad intelectual y la actitud que se toma frente a ella varan de manera drstica segn el medio. La msica recibe una atencin internacional considerable, y los compositores, letristas y arreglistas cobran sus derechos de autor durante aos. La meloda Cumpleaos feliz es del dominio pblico, pero si alguien quiere utilizar la letra para una escena de una pelcula tiene que pagar derechos de propiedad a la Warner/Chappell. No es muy lgico, pero forma parte de un complejo sistema ideado para proteger a los compositores e intrpretes. En cambio, un pintor se despide para siempre de su cuadro en cuanto lo vende. Sera impensable pagar-por-ver. Por otro lado, en algunos lugares es legal cortar

la pintura en trocitos y venderlos, o reproducirla en una alfombra o una toalla de playa sin el permiso del artista. En Estados Unidos esto fue legal hasta 1990, cuando se promulg la Visual Artists Rights Act para evitar esa clase de mutilacin. O sea que, incluso en el mundo analgico, el sistema actual no es imperecedero ni totalmente imparcial. En el mundo digital la cuestin no es slo si copiar es ms fcil y si las copias tienen ms fidelidad. En el futuro inmediato seremos testigos de un nuevo tipo de fraude, que tal vez no pueda considerarse como tal en realidad. Particularmente, creo que es inofensivo leer algo en Internet y, de la misma forma que recorto un peridico, enviarle una copia a alguien o a unas cuantas personas. Pero con slo una docena de toques de teclado podra enviar ese mismo material a miles de personas de todo el planeta, lo que no sucede con un recorte de peridico. Resulta evidente que el recorte de bits es muy distinto al recorte de tomos. Hoy da, en la economa irracional de Internet hacer este multienvo no cuesta absolutamente nada. Nadie tiene una clara idea de quin hace qu en Internet, pero de momento es gratis para casi todos los usuarios. Incluso si esto cambia en un futuro y se le adapta un modelo econmico racional, distribuir un milln de bits a un milln de personas slo costara cuatro chavos. Es ms, los programas de ordenador, no slo las personas, podrn leer material, como por ejemplo este libro, y hacer resmenes automticos. La ley de propiedad intelectual dice que el material que resumimos pasa a ser propiedad intelectual nuestra. Y dudo que los legisladores hayan pensado en la posibilidad de que una entidad inanimada, como un robot pirata, llegara a desempear esta funcin. A diferencia de las patentes, que pertenecen al Departamento de Comercio, o sea al poder ejecutivo, los derechos de propiedad intelectual, que pertenecen a la Biblioteca del Congreso, es decir, al poder legislativo, protegen la expresin y la forma de la idea, y no la idea en s misma. Estupendo. No obstante, qu sucede cuando transmitimos bits que en trminos reales no tienen forma, como en el caso de la informacin meteorolgica a la que nos referimos antes ? Entonces surge la pregunta de si un modelo de ordenador de la meteorologa es una expresin de la propia meteorologa. De hecho, la mejor descripcin que podemos ofrecer de un modelo preciso y completo del tiempo es que consiste en una simulacin de ste y es tan parecido a la realidad como pueda serlo. Seguramente, la realidad no es una expresin de s misma, sino que es ella misma. Las expresiones de la informacin meteorolgica son: una voz que informa con entonacin, un diagrama animado que la muestra con color y movimiento o una simple imagen que la representa como un mapa ilustrado y comentado. Estas expresiones no estn en la informacin, pero son personificaciones de la informacin que hace un aparato receptor dotado con inteligencia. An ms, estas diversas personificaciones se pueden hacer segn sea el receptor y su manera de expresarse, a diferencia del hombre del tiempo local, nacional o internacional. Por tanto, la ley de propiedad intelectual no es aplicable al transmisor. Tomemos como ejemplo la Bolsa. Las fluctuaciones de minuto a minuto en el precio de las acciones pueden agruparse de diferentes maneras. La cantidad de informacin, como los contenidos de las pginas de la gua de telfonos, no es susceptible de reservarse derechos de propiedad intelectual. En cambio, una

ilustracin del movimiento de las acciones en la Bolsa o de un grupo de acciones s lo es. Ser cada vez ms el receptor, y no el transmisor, el que determine la forma de recibir la informacin, lo cual complica la regulacin de los derechos de propiedad intelectual. Entonces habr que preguntarse hasta qu punto la nocin de informacin sin forma puede extenderse a materiales menos prosaicos, como un avance informativo o, aunque es ms difcil, a una novela. Cuando los bits son bits, surgen una serie de nuevos interrogantes, no slo los ya conocidos, como la piratera. Definitivamente, el medio ha dejado de ser el mensaje.

BITS MEZCLADOS

RECICLAR A LA CHICA MATERIAL1

l hecho de que la antigua animadora de Michigan a los treinta y cuatro aos generase unas ventas por valor de 1.200 millones de dlares en un solo ao no pas inadvertido a Time Warner, que haba fichado a Madonna en 1992 con un contrato multimedia de 60 millones de dlares. En aquella poca, me alarmaba que utilizaran el trmino multimedia para describir una serie inconexa de producciones escritas, grabadas y filmadas. Desde entonces, la palabra aparece casi cada da en el Wall Street Journal, a menudo como adjetivo para designar desde productos interactivos hasta digitales e incluso de banda ancha. En un titular le: Las tiendas de discos dejan paso a los almacenes multimedia. Se dira que un proveedor de informacin y entretenimiento que an no haya pensado introducirse en el negocio multimedia, tendr que dejar de ser empresario. Qu quiere decir todo esto? Significa, al mismo tiempo, nuevos contenidos y una manera diferente de abordar los antiguos contenidos. Se refiere a que la digitalizacin de los bits ha creado medios intrnsecamente interactivos. Y todo ello conlleva un menor coste, una mayor capacidad y una presencia abrumadora de ordenadores. A este tirn tecnolgico se aade el empuje agresivo de las empresas de medios, que venden y revenden todo lo que pueden sus viejos bits, incluyendo los de Madonna (que, por cierto, se venden muy bien). Esto implica no slo la reutilizacin de los archivos de msica y pelculas, sino tambin un mayor uso de sonido e imagen, mezclados con informacin, para cubrir todos los destinos posibles, empaquetados de mltiples maneras y enviados a travs de diferentes canales. Las empresas estn decididas a utilizar sus bits a un coste marginal aparentemente pequeo para conseguir un beneficio bastante grande. Si treinta minutos de una telecomedia le cuestan a la CBS o a la Fox medio milln de dlares, no hay que ser muy sabio para deducir que sus archivos de, digamos, diez mil horas de material filmado pueden reutilizarse para obtener nuevos ingresos. Incluso valorando los viejos bits muy por lo bajo, en la cincuentava parte del coste de los nuevos, el valor del archivo rondar los 200 millones de dlares. No est nada mal. La reutilizacin de viejo material va de la mano del nacimiento de cualquier medio nuevo. El cine reutiliz el teatro, la radio revendi las actuaciones, y la televisin reutiliz pelculas. As que no es antinatural que Hollywood reaproveche sus archivos de imgenes o los combine con msica y texto. El problema es que, por ahora, el material multimedia genuino, propio de este medio nuevo, es difcil de conseguir. Los servicios de informacin y entretenimiento que aprovechan y definen los nuevos multimedia tienen que evolucionar y necesitan un perodo de gestacin lo

Material Girl (Chica material) es una cancin de Madonna. (N. del T.)

bastante largo para digerir los xitos y los fracasos. En consecuencia, los productos multimedia son hoy da como recin nacidos con buenos genes, pero no estn lo bastante desarrollados para tener un carcter reconocible y una mente fuerte. La mayora de las producciones multimedia son, por el momento, un poco anmicas, poco ms que oportunismo de una u otra clase. Pero aprendemos rpido. Desde una perspectiva histrica, el perodo de incubacin de un medio nuevo puede ser bastante largo. Pasaron muchos aos hasta que se supo cmo mover una cmara de cine, en lugar de obligar a los actores moverse frente a ella. Pasaron treinta y dos aos antes de que naciera el cine sonoro. Poco a poco, surgieron docenas de ideas que dieron un nuevo vocabulario al cine y al vdeo. Lo mismo ocurrir con los multimedia. Hasta que el cuerpo multimedia no se robustezca de conceptos, las empresas se limitarn a regurgitar bits archivados, que no es una mala idea si se trata de los bits de Bambi., pero no sera tan interesante con los de Terminator 2. Publicar cuentos de nios multimedia en CD-ROM (es decir, en forma de tomos) funciona bien porque un nio quiere ver y or la misma historia una y otra vez. Compr uno de los primeros reproductores Pioneer de LaserDisc en 1978. En aquella poca slo haba una pelcula en este formato: Smokey y el bandido, pero no supuso ningn problema porque mi hijo, que tena entonces ocho aos, estaba dispuesto a verla cientos de veces, hasta el punto de descubrir cortes imposibles que a uno se le escapan a 30 fotogramas por segundo (Jackie Gleason apareca en un fotograma a un lado de la puerta del coche y al otro lado en el siguiente fotograma). En Tiburn, mi hijo se mantena ocupado durante horas examinando la pelcula fotograma a fotograma, hasta que logr encontrar los alambres del tiburn! Durante este perodo, multimedia significaba discotecas electrnicas, con luz estroboscpica y lser. Tena la connotacin de msica rock y espectculo luminoso. Incluso se me pidi que borrase la palabra multimedia de un informe para el DOD (Departamento de Defensa). El personal del Departamento tema que me dieran el famoso premio Vellocino de Oro, del senador William Proxmire, un galardn anual que se otorga a los proyectos del Gobierno subvencionados de la manera ms gratuita, con toda la publicidad negativa que ello representaba. (En diciembre de 1979 el Office of Education, pues as se llamaba en aquella poca, fue menos afortunado cuando a uno de sus investigadores le concedieron el Vellocino de Oro por gastar 219.592 dlares en desarrollar un plan de estudios para ensear a los estudiantes universitarios a mirar la televisin.) En aquella poca mostrbamos la pgina de un texto ilustrada y a todo color en una pantalla de ordenador y se oan murmullos de asombro cuando al apretar un botn la imagen se converta en animacin con sonido. Algunos de los mejores ttulos multimedia de hoy son producciones de alto coste derivadas de los primeros experimentos de entonces, aunque no muy logrados.

EL NACIMIENTO DE LOS MULTIMEDIA

El 3 de julio de 1976, a ltima hora de la noche, los israeles se hicieron con el control del aeropuerto de Entebbe, Uganda, y rescataron a 103 rehenes que haban sido secuestrados por las guerrillas propalestinas, protegidas por el dictador Idi Amn. Cuando al cabo de una hora termin la operacin, los siete secuestradores y entre veinte y cuarenta soldados ugandeses haban muerto. Slo un soldado israel y tres rehenes perdieron la vida. Esto impresion tanto a los militares norteamericanos que encomendaron al ARPA (Agencia de Proyectos de Investigacin Avanzados) la investigacin de procedimientos electrnicos para que los comandos estadounidenses tuvieran el mismo tipo de entrenamiento que los israeles. Lo que haban hecho los israeles fue construir, a escala y en el desierto, una maqueta del aeropuerto de Entebbe, lo cual result fcil para ellos dado que precisamente lo haban diseado ingenieros israeles cuando las dos naciones tenan relaciones amistosas. En esta rplica exacta, los comandos haban practicado aterrizajes, despegues y asaltos simulados. As que cuando llegaron a Uganda para hacerlo de verdad, posean un agudo sentido espacial y experiencia del lugar, lo que les permiti actuar como nativos. Fue una idea tan simple como fabulosa. Sin embargo, construir modelos fsicos no era una idea factible, dado que las situaciones de secuestro o los objetivos terroristas como aeropuertos o embajadas eran potencialmente infinitas. Slo se podra hacer con ordenadores. Una vez ms, haba que usar bits, no tomos. Sin embargo, los grficos de ordenador por s solos, como los que se usan en simulacin de vuelo, eran inadecuados. Cualquier sistema que tuviera que ser desarrollado necesitara el realismo fotogrfico de una escenografa digna de Hollywood para transmitir un sentido real del lugar y una sensacin del ambiente que lo rodeaba. Mis colegas y yo propusimos una solucin sencilla. Consista en usar videodiscos que permitieran al usuario conducir por pasillos o calles, como si el vehculo estuviera en esos pasillos o calles. Para nuestra prueba escogimos Aspen, Colorado (arriesgndonos a recibir el Vellocino de Oro), donde el entramado y las dimensiones de la ciudad eran manejables y la poblacin lo bastante singular para no preocuparse de que un camin de cine estuviese recorriendo las calles durante varias semanas, y en distintas estaciones. El funcionamiento del sistema era sencillo. Se filmaba una calle, en cada direccin, y se tomaba un fotograma cada metro. Asimismo, cada curva se filmaba en ambas direcciones. Al montar en un videodisco los segmentos de calle rectos y en otro videodisco las curvas, el ordenador nos daba la verosmil sensacin de estar conduciendo. A medida que nos aproximbamos a una interseccin, digamos en el disco 1, el disco 2 tomara la curva y en el caso de que decidiramos girar a la derecha o a la izquierda, reproducira ese segmento concreto. Mientras se reproduca la curva, el lector de discos 1 estara libre para buscar el segmento de recta de la calle hacia la que habamos girado y, una vez ms, lo reproducira fielmente en cuanto hubiramos girado y empezado a recorrer la nueva calle. En 1978 el Proyecto Aspen era pura magia. Se poda mirar por la ventanilla, parar delante de un edificio, como la comisara de polica, entrar, charlar con el

comisario, sintonizar en estaciones diferentes, ver edificios tal como fueron cuarenta aos antes, realizar visitas comentadas, volar en helicptero sobre mapas reales, llenar la ciudad de animacin, entrar en un bar y, cuando empezaba el recorrido, dejar una estela como el hilo de Ariadna para facilitar el retorno. Haban nacido los multimedia. El proyecto tuvo tanto xito que se pidi a contratistas militares que hicieran prototipos reales factibles, con la idea de proteger aeropuertos y embajadas contra terroristas. Resulta irnico que una de las primeras localizaciones que se encargaron fuera Tehern. Aunque por desgracia no se pudo acabar con suficiente rapidez.

EL BETA DE LOS NOVENTA

Hoy da, las ofertas multimedia son en su mayor parte productos de consumo que, en forma de ttulos de CD-ROM, llegan sobre todo a los norteamericanos de edades comprendidas entre cinco y diez aos, y tambin a un nmero creciente de adultos. En la Navidad de 1994 haba en Estados Unidos ms de dos mil ttulos de CD-ROM de consumo para el pblico en general. En todo el mundo existen actualmente ms de diez mil ttulos de todas clases. Adems, en 1995 casi todos los ordenadores vendidos incluyen un lector de CD-ROM. Un CD usado como memoria slo para leer (ROM) tiene hoy una capacidad de 5.000 millones de bits, en slo una cara, lo que facilita el proceso de produccin. Pero esta capacidad se incrementar a 50.000 millones de bits en una sola cara dentro de los dos prximos aos. Mientras tanto, 5.000 millones de bits ya son muchos, si consideramos que un ejemplar del Wall Street Journal tiene aproximadamente 10 millones de bits (por lo tanto, un CD-ROM puede almacenar el equivalente aproximado a la informacin publicada en dos aos). En otros trminos, un CD representa unos cien clsicos o cinco aos de lectura, incluso para los que leen dos novelas por semana. Desde otro punto de vista, 5.000 millones no es tanto: es slo una hora de vdeo comprimido. En este sentido, el tamao es modesto, de modo que a corto plazo los ttulos de CD-ROM usarn mucho texto, que es razonablemente econmico en bits, mucha foto fija, un poco de sonido y algunos retazos de vdeo de animacin. Es curioso que los CD-ROM puedan hacernos leer ms, y no menos, como se dice. Sin embargo, el horizonte a largo plazo de los multimedia no se basa en esa pieza de plstico de 20 duros y de 5 o 50 mil millones de bits, sino que partiremos de la base de sistemas on-line que en la prctica poseen una capacidad ilimitada. Louis Rossetto, el fundador de Wired, se refiere a los CD-ROM como el Beta de los noventa, en alusin al ya difunto formato de vdeo Betamax. Est en lo cierto al suponer que, a largo plazo, los multimedia sern ante todo un fenmeno online. Mientras que los modelos econmicos para estar on-line y para tener un CDROM propio pueden ser diferentes, con el acceso directo a banda ancha la funcionalidad puede ser la misma.

De cualquier modo, tendr lugar un cambio editorial fundamental, porque los conceptos de profundidad y amplitud informativa ya no sern una eleccin, un esto o lo otro. Si compramos una enciclopedia impresa, un atlas del mundo o un libro sobre el reino animal, esperamos encontrar una cobertura muy general y extensa de muchos temas de vasto alcance. Por el contrario, al comprar un libro sobre Guillermo Tell, las islas Aleutianas o los canguros, esperamos un tratamiento informativo en profundidad de la persona, el lugar o el animal. Pues bien, en el mundo de los tomos, los lmites fsicos imposibilitan conjugar los conceptos de profundidad y amplitud en un mismo volumen, a menos que el libro tenga un kilmetro de grosor. Sin embargo, en el mundo digital, el problema de la relacin profundidad/amplitud desaparece, y los lectores y autores se mueven libremente entre lo general y lo especfico. De hecho, la nocin de dime ms es parte de los multimedia y la raz de los hipermedia.

LIBROS SIN PGINAS

Hipermedia es una extensin de hipertexto, un concepto que designa narrativa altamente interconectada, o informacin vinculada. El concepto proviene de los experimentos realizados hace ya tiempo por Douglas Englebart en el Stanford Research Institute y fue bautizado as en 1965 por Ted Nelson, que trabajaba en la Brown University. Para explicarlo de una forma sencilla, diremos que en un libro impreso, las frases, prrafos, pginas y captulos se suceden en un orden determinado no slo por el autor sino tambin por la estructura fsica y secuencial del propio libro. Aunque se puede acceder a un libro de forma aleatoria y nuestros ojos pueden hojearlo al azar, ste permanece siempre en los lmites de las tres dimensiones fsicas. Sin embargo, esto no es as en el mundo digital. El espacio que ocupa la informacin no se limita a las tres dimensiones. Una idea o sucesin de pensamientos pueden comprender una red multidimensional de pistas dispuestas para nuevas elaboraciones o argumentos que pueden ser invocados o ignorados. La estructura del texto se debe imaginar como un modelo molecular complejo. Se pueden reordenar los fragmentos de informacin, expandir las frases, y definir las palabras sobre la marcha, algo que espero que no sea necesario hacer en este libro con demasiada frecuencia. Estos vnculos los puede incorporar el autor en el momento de la publicacin o, ms adelante, el lector. Los hipermedia son como una coleccin de mensajes elsticos que se pueden expandir o contraer segn los deseos del lector. Las ideas se pueden consultar y analizar a distintos niveles de complejidad. El equivalente escrito ms parecido que se me ocurre es un calendario de Navidad. Pero con la diferencia de que cuando se abren las puertecitas electrnicas (al contrario que las de papel), se ven diferentes relatos segn la situacin o, como espejos en una peluquera, una imagen dentro de otra y sta dentro de una imagen ms.

Todos los multimedia llevan implcita la interaccin. Si deseramos disfrutar de una experiencia pasiva, entonces la definicin de imagen, sonido e informacin combinados sera sinnimo de televisin y cine subtitulados. Los productos multimedia comprenden a la vez televisin interactiva y ordenadores con vdeo. Como ya vimos antes, la diferencia entre ambos es reducida, cada vez menor, y a la larga ser nula. Muchas personas, sobre todo los padres, se imaginan el vdeo interactivo en trminos de la Nintendo, Sega y otras marcas de juegos compulsivos. Ciertamente, algunos juegos electrnicos son fsicamente tan intensos que hay que vestirse de calzn corto para participar en ellos. Sin embargo, la televisin del futuro no exigir la hiperactividad del Correcaminos o el fsico de Jane Fonda. Hoy da, los productos multimedia son una experiencia de escritorio o salita de estar porque el aparato es un trasto incmodo. Incluso los porttiles, con su diseo de concha de almeja, se prestan poco a ser utilizados como instrumentos de informacin muy personal. No obstante, esto cambiar radicalmente cuando haya pequeas pantallas de alta resolucin, brillantes, delgadas y flexibles. Los multimedia sern ms como un libro, algo que se puede llevar a la cama o con lo que se puede mantener una conversacin o escuchar un relato. Algo tan sutil y exquisito como el tacto del papel o el olor del cuero. Es importante imaginar los multimedia como algo ms que un bonito mundo privado o son et lumire de la informacin, mezclado con fragmentos fijos de imagen, sonido y datos. Hacia donde de verdad se dirige el universo de los multimedia es a una traduccin libre de unos medios a otros.

MS ALL DEL MEDIO

En un mundo digital el medio no es el mensaje, sino una encarnacin de ste. Un mensaje puede tener varias encarnaciones que derivan de manera automtica de la misma informacin. En el futuro, el emisor enviar una corriente de bits, como en el ejemplo de la previsin meteorolgica, que el receptor convertir de muchas maneras. El espectador podr mirar los mismos bits desde muchas perspectivas. Tomemos como ejemplo un acontecimiento deportivo. El ordenador-televisor puede convertir los bits de ftbol que recibe para que los experimentemos como imgenes, los oigamos a travs de un anuncio o para que los veamos como diagramas de las jugadas. En cada caso se trata del mismo juego y del mismo conjunto de bits. Cuando stos se convierten en slo-sonido, el medio acstico nos obliga a imaginar la accin, pero nos permite conducir un coche al mismo tiempo. Si los bits se convierten en imagen, se deja menos margen a la imaginacin, pero se hace difcil ver las tcticas, a causa del tropel de jugadores. Y cuando los bits se convierten en un diagrama, la estrategia y defensa se revelan rpidamente. Pues bien, ser posible moverse entre estas tres perspectivas. Tambin puede servir de ejemplo un ttulo de CD-ROM sobre entomologa. Su estructura ser ms parecida a la de un parque temtico que a la de un libro,

pues cada persona lo explora de diferentes maneras. La estructura de un mosquito encuentra su mejor representacin en el dibujo lineal, su vuelo en la animacin, y su zumbido, como es evidente, en el sonido. Pero cada encarnacin no tiene por qu formar parte de una base de datos diferente o ser una experiencia multimedia fabricada por separado. Todas ellas pueden emanar de una sola representacin o trasladarse de un medio a otro. Pensar en multimedia exige incorporar ideas sobre la fluidez de movimiento de un medio al siguiente, decir la misma cosa de maneras diferentes, apelar a los diversos sentidos humanos: si no se entiende la primera vez, hagamos que la mquina nos lo muestre en dibujos animados o por medio de un diagrama en tres dimensiones. Esta clase de movilidad de los medios puede abarcar desde pelculas que se explican con texto a libros que, con voces amables, se leen a s mismos en voz alta mientras nosotros dormitamos. Los llamados fotogramas destacados constituyen un avance reciente en las traslaciones automticas de un medio a otro. Este trabajo ha sido realizado por Walter Bender y sus alumnos en el Media Lab del MIT. Se preguntaron cmo podan imprimir muchos segundos de vdeo como un fotograma fijo de manera tal que la resolucin de esta imagen fija fuera superior a la de cualquiera de los fotogramas del vdeo. Un fotograma suelto de vdeo de 8 milmetros tiene una resolucin muy baja (poco ms de doscientas lneas), en comparacin con los miles de lneas que tiene una diapositiva de 35 milmetros. La solucin fue situar la resolucin fuera del tiempo y mirar muchos fotogramas hacia delante y hacia atrs al mismo tiempo. La investigacin culmin en un proceso que permite imprimir vdeo con calidad muy alta, concretamente impresiones Kodacolor de 100 centmetros por 120 centmetros a partir de un nfimo fotograma de vdeo de 8 milmetros. Estos fotogramas tienen ms de cinco mil lneas de resolucin, lo que significa que se puede realizar una seleccin de los millones de horas de pelculas caseras de 8 milmetros que estn guardadas en cajas de zapatos en los hogares norteamericanos y convertirla en un retrato, tarjeta navidea o foto para un lbum con una resolucin mucho mayor que la que tiene un positivo de 35 milmetros normal. En la portada de un peridico o en la del suplemento del Time pueden imprimirse breves informaciones periodsticas en formato CNN sin necesidad de recurrir a esas burdas imgenes que a veces hacen que parezca que veamos el mundo a travs de la borrosa rejilla de un ventilador. En realidad, un fotograma destacado es una imagen que nunca existi. Representa un fotograma esttico de muchos segundos. Durante ese tiempo la cmara ha podido hacer primeros planos y panormicas, y los objetos en escena se han podido mover. Pero la imagen es potente, no muestra ningn contorno desdibujado, est perfectamente resuelta. El contenido del fotograma refleja hasta cierto punto las intenciones del que lo film, acentuando la resolucin en los lugares en que la cmara hizo un zoom o ensanchando la imagen si hizo una panormica. En el mtodo de Bender, los elementos que se mueven muy deprisa, como una persona cuando camina por un escenario, se eliminan en favor de los que permanecen en el tiempo. Este ejemplo de multimedia implica el traslado de una dimensin, el tiempo, a otra, el espacio. Otra muestra sencilla es cuando un discurso (el dominio acstico) se transcribe a la imprenta (el dominio del texto) con la puntuacin

necesaria para indicar la entonacin que corresponde. O tambin, el libreto de una representacin teatral en el que el dilogo se acompaa con muchas anotaciones escnicas para asegurar el tono necesario. Son formas de multimedia que a menudo pasan desapercibidas, pero que tambin forman parte de un gran negocio.

EL NEGOCIO DEL BIT

UNA HISTORIA DE DOS BITS

uando he de predecir algo e incluso si he de iniciar algn cambio soy bastante radical. Sin embargo, los cambios tecnolgicos y reglamentarios, as como la aparicin de nuevos servicios, se estn sucediendo ms deprisa de lo que incluso yo imaginaba; en la autopista electrnica no existen lmites de velocidad. Es como estar conduciendo por la autopista a 160 km/h y cuando me doy cuenta de la velocidad que llevo, me adelanta un Mercedes, luego otro y otro, que deben ir, por lo menos, a 180 km/h. As son las cosas en el carril rpido de la autopista de la informacin. Aunque la velocidad del cambio es ms rpida que nunca, la innovacin la determinan no tanto los avances cientficos (el transistor, el microprocesador o la fibra ptica) como las nuevas aplicaciones: la informtica mvil, las redes globales y los multimedia. En parte, esto se debe a la magnitud del coste de fabricacin de los chips modernos, para los cuales se necesitan nuevas aplicaciones que sean capaces de consumir toda esa velocidad y memoria del ordenador, y tambin porque se est llegando a los lmites fsicos en muchas reas de la fabricacin de hardware. La luz tarda unas diez billonsimas de segundo en recorrer 3 milmetros, y eso es algo que no va a cambiar. Sin embargo, a medida que fabricamos chips de ordenador cada vez ms pequeos, su velocidad tambin puede aumentar un poco. Pero para poder modificar sustancialmente la velocidad de procesamiento ser necesario encontrar nuevas soluciones, como por ejemplo conectar muchas unidades que funcionen al mismo tiempo. En la actualidad, los grandes cambios en informtica y telecomunicaciones proceden de las aplicaciones, de las necesidades bsicas del hombre ms que de las ciencias materiales esenciales. Esta observacin no ha pasado desapercibida en Wall Street. Bob Lucky, ingeniero, autor de prestigio y vicepresidente de investigacin aplicada de Bellcore (el antiguo y exclusivo Departamento de Investigacin de las Siete Baby Bells), se dio cuenta hace poco de que las publicaciones eruditas ya no lo mantienen informado de los avances tcnicos; en lugar de eso, lee el Wall Street Journal. Una de las mejores maneras de enfocar el futuro de la industria del bit es colocar el trpode de nuestro telescopio en medio del mundo empresarial y legislativo de Estados Unidos y apoyar una de sus patas en las informaciones de la Bolsa de Nueva York, otra en las de Estados Unidos y la tercera en el NASDAQ. Cuando QVC y Viacom se disputaban la Paramount, los analistas proclamaron perdedor al que haba ganado. Los beneficios de la Paramount se redujeron cuando empezaron a cortejarla, pero an as era una adquisicin muy atractiva para Viacom porque con ello sera propietario de una mayor variedad de bits. Tanto Sumner Redstone como Barry Diller saben que si su compaa slo fabrica un tipo de bit no estarn preparados para enfrentarse al futuro. La disputa de la Paramount tena que ver con bits, no con egos.

Como dijimos anteriormente, el valor de un bit lo determina en gran parte su capacidad para ser utilizado una y otra vez. En este sentido, un bit de Mickey Mouse tal vez valga ms que uno de Forrest Gump; los bits de Mickey salen hasta en los chupa-chups (tomos consumibles). Es ms, Disney tiene una audiencia asegurada que se renueva a una velocidad de ms de 12.500 nacimientos por hora. En 1994 el valor en bolsa de Disney superaba al de Bell Atlantic en 2.000 millones de dlares, a pesar de que Bell Atlantic haba aumentado sus ventas en un 50 % y haba duplicado sus ganancias.

EL TRANSPORTE DE BITS

El negocio del transporte de bits es peor incluso que el de las lneas areas y su guerra de tarifas. El trfico de las telecomunicaciones est reglamentado de tal modo que incluso NYNEX est obligada a instalar cabinas telefnicas en los rincones ms oscuros de Brooklyn, en donde no duran ms de cuarenta y ocho horas, mientras que sus competidores, que no estn regulados por leyes, slo ponen sus cabinas en la Quinta Avenida, Park Avenue y las salas de espera de primera clase de las compaas areas. Peor an, el modelo econmico de tarifas en las telecomunicaciones est a punto de derrumbarse. Las tarifas actuales se fijan por minuto, por kilmetro o por bits, y todas ellas se estn convirtiendo en medidas poco fiables. El sistema se resquebraja debido a la enorme diferencia que existe en relacin al tiempo (de un microsegundo a un da), a la distancia (de unos cuantos metros a 80.000 kilmetros) y a la cantidad de bits (de uno a 20.000 millones). En la poca en que esas diferencias no eran tan abismales, el viejo modelo de tarifa era til. Cuando utilizbamos un mdem de 9.600 bps, pagbamos un 75 % menos por tiempo de conexin que con un mdem de 2.400 bps, y sin embargo a nadie le importaba. Pero ahora la diferencia es enorme y s que nos importa. El tiempo es un ejemplo. Aunque no tengamos en cuenta la velocidad de transmisin y el nmero de bits, debemos pagar lo mismo por ver una pelcula de dos horas que por treinta conversaciones telefnicas de cuatro minutos cada una? Si puedo enviar un fax a una velocidad de 1,2 millones de bps, debo pagar el 1/125 de lo que pago ahora? Si puedo introducir una voz de 16.000 bps en un canal de cine ADSL, realmente tendr que pagar 50 cntimos por una conversacin de dos horas? Si mi suegra vuelve a casa del hospital con una unidad de control remoto que necesita una lnea directa con el centro asistencial para supervisar media docena de bits cada hora, es correcto que esos bits tengan el mismo precio que los 12.000 millones de bits de Lo que el viento se llev? Resulta complicado imaginar un modelo econmico que funcione. Tenemos que desarrollar un sistema ms inteligente que quiz no utilice el tiempo, la distancia o los bits como variables para determinar las tarifas. Tal vez el ancho de banda tendra que ser gratuito y deberamos pagar por lo que las pelculas, la salud asistida por control remoto y los documentos valen en s mismos y no por el valor del canal a travs del cual nos llegan. Sera absurdo

pagar por los juguetes segn el nmero de tomos que contuvieran y va siendo hora de que entendamos lo que bits y tomos significan. Si la direccin de una empresa de telecomunicaciones limita su estrategia a largo plazo a transportar bits, no estar actuando en beneficio de los intereses de sus accionistas. Debe incorporar a su estrategia la propiedad o los derechos sobre los bits y aadir valor significativo a esos bits. De otro modo, no incrementar sus ingresos y las compaas de telfonos acabarn quedndose con un servicio que se est convirtiendo en un artculo de consumo, cuyo precio ir bajando debido a la competencia y al aumento del ancho de banda. No obstante, es difcil resistirse. Cuando yo era nio, todo el mundo odiaba a la compaa de telfonos; ya de adulto dira que el odiado primer lugar lo ocupan ahora las compaas de seguros. En los aos cincuenta, cualquier nio un poco espabilado se saba algn truco para estafar a la compaa de telfonos, y a todos les pareca divertido. Hoy da, las empresas de cable se merecen esto y ms pues la mayora proporcionan un servicio deficiente a unos precios cada vez ms altos. Peor an, no se limitan a transportar, sino que controlan el contenido de sus lneas. La industria del cable ha disfrutado de muchos de los beneficios de un monopolio no reglamentado, que en un principio slo pretenda cubrir algunos huecos que haban dejado los servicios comunitarios. Pero a medida que las franquicias de cable empezaron a fusionarse entre s hasta convertirse en redes de cobertura nacional, la gente se dio cuenta de que estas empresas no slo controlaban el canal de las telecomunicaciones, sino tambin el contenido de las mismas. Y a diferencia de la compaa de telfonos, no estaban obligadas a proporcionar un derecho de paso ms all de los lmites locales o comunitarios. La reglamentacin telefnica se basa en un simple principio: todo el mundo tiene derecho a utilizarlo. Pero no queda claro qu sucede en un sistema de banda ancha que se parece ms al de las actuales empresas de cable que al de las compaas telefnicas. El Congreso norteamericano est preocupado por la falta de legislacin respecto a la fusin entre propietarios de canales y propietarios de contenidos. Es decir, si se controla el canal y el contenido, se puede ser neutral ? Por poner un ejemplo, si AT&T y Disney se fusionan, resultar ms barato que los nios accedan a Mickey Mouse que a Bugs Bunny?

BITS MS VERDES

En el otoo de 1993, cuando Bell Atlantic accedi a comprar el gigante de cable TeleCommunications Inc. por 21.400 millones de dlares, los expertos en la superautopista de la informacin lo interpretaron como una seal de que, por fin, la era digital haba comenzado. Haban cortado el cordn digital. Sin embargo, la lgica reglamentaria y el sentido comn obstaculizaron la fusin. Las compaas de cable y las de telfonos se volvieron rivales, y la reglamentacin prohiba la mayora de asociaciones de copropiedad: algunos haban credo que las estrellas y los bucles, como el agua y el aceite, se podan mezclar. Pero el nivel de inversin que se hubiera necesitado era astronmico.

Cuatro meses despus, cuando fracasaron las negociaciones entre Bell Atlantic y TCI y las aguas volvieron a su cauce, surgi una nueva terminologa para referirse a los retrasos en la construccin y el bloqueo en la superautopista de la informacin. La era digital se haba vuelto a posponer. Las acciones de TCI bajaron ms de un 30 % y otras empresas asociadas tambin se fueron a pique. El champn tuvo que volver a la botella. Pero desde mi punto de vista, sta no fue una prdida importante. De hecho, el acuerdo entre Bell Atlantic y TCI hubiera sido una de las fusiones empresariales menos interesantes. Era como si dos proveedores de fontanera que manejaran tamaos diferentes de tubera hubieran decidido unir sus existencias. La cuestin principal no era la combinacin de canal y contenido, o sea la mezcla entre la fabricacin de bits y su distribucin. En cambio, que en 1994, Disney y el magnate de Hollywood, Michael Ovitz se hayan asociado, cada uno de ellos por separado, con tres compaas telefnicas regionales s que resulta interesante. Tambin los fabricantes de electrodomsticos han tratado de fusionarse con las empresas de entretenimiento. En principio, la idea es buena, pero hasta ahora ha tenido poca sinergia debido a discrepancias de todo tipo. Cuando Sony compr CBS Records, y luego Columbia Pictures, los norteamericanos protestaron, as como cuando se vendi el Centro Rockefeller. Estas adquisiciones plantearon el problema del control extranjero, real o simblico, de un bien cultural de la nacin. Cuando poco despus Matsushita compr MCA, la gente se sorprendi an ms porque muchos consideraban que el presidente de MCA, Lew Wasserman, era el ms norteamericano de todos los altos ejecutivos de Estados Unidos. Recuerdo que cuando visit las instalaciones de MCA despus de la primera crisis del petrleo haba pegatinas en la botonera del ascensor (un mensaje de Lew) que decan: Sube a pie uno o dos pisos, por tu salud y por tu pas. Estas adquisiciones plantean profundas divisiones culturales, no slo entre el pensamiento japons y el estadounidense, sino entre la ingeniera y el arte. Ciertamente, hasta ahora no han funcionado, pero sospecho que algn da lo harn.

CONVERGENCIA CULTURAL

Se percibe una cierta divergencia, aunque sea artificial, entre la tecnologa y las humanidades, la ciencia y el arte, entre el hemisferio derecho del cerebro y el izquierdo, pero creo que el mundo emergente de los multimedia ser una de las disciplinas que, como la arquitectura, har de puente. La televisin se invent por imperativos puramente tecnolgicos. En 1929, cuando pioneros de la televisin como Philo Farnsworth y Vladimir Zworykin vieron las imgenes electrnicas del tamao de un sello postal, decidieron perfeccionar el sistema movidos por su curiosidad tecnolgica. Al principio, Zworykin tena algunas ideas ingenuas sobre el uso de la televisin, y por ello sufri una gran desilusin durante los ltimos aos de su vida.

El antiguo presidente del MIT, Jerome Wiesner, cuenta que Zworykin lo visit un sbado en la Casa Blanca cuando Wiesner era asesor cientfico y amigo ntimo de John F. Kennedy. Le pregunt a Zworykin si conoca al presidente y como contest que no, lo llev a su presencia. Wiesner lo present al presidente con estas palabras: ste es el hombre que hizo posible su eleccin. Cmo es eso? pregunt sorprendido JFK. Este hombre invent la televisin le explic Wiesner. JFK coment que su invento era extraordinario. Pero Zworykin respondi con irona: Ha visto televisin ltimamente? Los imperativos tecnolgicos fueron lo nico que influy en el desarrollo de la televisin. Despus pas a manos de gente con talento creativo y valores muy diferentes, que pertenecan a otra subcultura intelectual. Por el contrario, la fotografa, a diferencia de la televisin, la inventaron los fotgrafos. Las personas que perfeccionaron la tecnologa fotogrfica lo hicieron con propsitos especficos, afinaron sus tcnicas para poder desarrollar su arte, as como los escritores inventaron el romance, la novela, el ensayo y el tebeo para expresar mejor sus ideas. Los ordenadores personales han hecho que la informtica se aleje del imperativo tcnico y en la actualidad su evolucin se parece ms a la de la fotografa. La informtica ya no es del dominio exclusivo del Ejrcito, el Gobierno y las grandes empresas. Se est extendiendo a individuos muy creativos de todos los estratos de la sociedad y se est convirtiendo en un medio de expresin creativa, tanto en su utilizacin corno en su desarrollo. Los medios y los mensajes de los multimedia sern una mezcla de logros tcnicos y artsticos, y la fuerza impulsora la ejercer el consumidor. El negocio de los juegos electrnicos, que mueve 15.000 millones de dlares en todo el mundo, es un ejemplo. Ha crecido ms que la industria cinematogrfica, y sigue creciendo. Los fabricantes de juegos estn dndole un impulso tan fuerte a la tecnologa de la presentacin que la realidad virtual se convertir en una realidad de muy bajo coste, mientras que la NASA slo fue capaz de usarla con relativo xito a un coste de ms de 200.000 dlares. El 15 de noviembre de 1994, Nintendo anunci la comercializacin de un juego de realidad virtual llamado Virtual Boy (El nio virtual) por 199 dlares. Por otra parte, tomemos el procesador de Intel ms rpido que hay y que trabaja a una velocidad de 100 millones de instrucciones por segundo (MIPS). Comparmoslo con Sony, que acaba de introducir en el mercado una Playstation (estacin de juego) de 1.000 MIPS por 200 dlares. Qu est pasando? La respuesta es simple: tenemos un deseo insaciable de nuevos tipos de entretenimiento y el nuevo contenido en tres dimensiones y en tiempo real del que ahora depende la industria de los juegos necesita ese tipo de procesamiento y esas nuevas presentaciones. La aplicacin manda.

TIRAR O EMPUJAR

Muchas de las grandes compaas de medios como Viacom, News Corporation y el editor de este libro dependen de la distribucin para transmitir sus contenidos de informacin y entretenimiento. Como he dicho antes, la distribucin de tomos es mucho ms compleja que la de bits y requiere el respaldo de una gran empresa. En cambio, mover bits es mucho ms sencillo y, en principio, no necesita de estas enormes empresas. A travs del The New York Times llegu a conocer y a disfrutar los artculos sobre el mundo de la informtica y las comunicaciones del periodista John Markoff. De no ser por The New York Times nunca hubiera conocido su trabajo. Sin embargo, ahora que lo conozco, sera mucho ms sencillo para m disponer de un sistema automtico de acceso a los artculos recientes de Markoff y guardarlo en mi peridico personalizado o en mi archivo de lecturas pendientes. Estara dispuesto a pagarle a Markoff los clsicos dos centavos por cada uno de sus artculos. Veamos. Si una de cada 200 personas abonadas a Internet en 1995 hiciera lo mismo que yo y Markoff escribiese 100 artculos al ao (de hecho escribe entre ciento veinte y ciento cuarenta), ganara un milln de dlares al ao, que me atrevera a decir que es ms de lo que le paga The New York Times. La proporcin de uno por cada 200 puede parecer una exageracin, pero no lo es si lo analizamos detenidamente. Cuando alguien ya tiene un nombre puede trabajar de esta manera porque los gastos de distribucin en el mundo digital son muy reducidos. La distribucin y el movimiento de bits incluyen los procesos de filtrado y seleccin. La empresa de media es, entre otras cosas, un hbil explorador, y su canal de distribucin un banco de pruebas de la opinin pblica. Pero llegado un punto, el autor podr prescindir de este espacio. Seguro que en la era digital, Michael Crichton podra ganar ms dinero vendiendo sus prximos libros directamente. Lo siento por mi editor. Ser digital cambiar la naturaleza de los media. Se invertir el proceso de envo de bits a la gente por un proceso en el que las personas o sus ordenadores sern los que elijan esos bits. ste es un cambio radical, porque nuestra idea de los media es la de una sucesin de capas que filtran y reducen la informacin y el entretenimiento a una serie de best-sellers o noticias de portada que son enviadas a diversas audiencias. A medida que las empresas de media se introducen cada vez ms en el terreno de la transmisin selectiva, como el negocio de la publicacin de revistas, siguen enviando bits a diversos grupos de inters, como fanticos de los coches, esquiadores entusiastas o amantes del vino. Hace poco me enter de un proyecto para editar una revista dedicada a gente que padece insomnio y los publicistas haban tenido la brillante idea de anunciarla en televisin por la noche, cuando adems las tarifas son ms baratas. La industria de la informacin pasar a manos de la pequea empresa, y su mercado residir en la autopista de la informacin global. Los clientes sern las personas y sus ordenadores. Y existe un mercado digital real? S, pero slo si la interfaz entre las personas y sus ordenadores mejora hasta un punto en que hablar con nuestro ordenador sea tan sencillo como hacerlo con un ser humano.

LA INTERFAZ

DONDE LAS PERSONAS Y LOS BITS SE ENCUENTRAN

REACCIN FATAL

ace muchos aos que paso un mnimo de tres horas diarias enfrente de un ordenador, y a veces todava me resulta muy desalentador. Entender los ordenadores es tan fcil como descifrar un extracto bancario. Por qu los ordenadores, y tambin los extractos bancarios, tienen que ser tan complicados? Por qu ser digital es tan difcil? En realidad no lo es, y tampoco hay ninguna necesidad de que lo sea. La evolucin de la informtica ha sido tan rpida que hace muy poco tiempo que disponemos de la suficiente potencia informtica a bajo coste para usarla libremente facilitando as la interaccin entre usuario y ordenador. Antes se consideraba frvolo e incluso antieconmico dedicar tiempo y dinero a la interfaz de usuario, porque los ciclos de ordenador eran tan valiosos que haba que emplearlos en el problema, no en la persona. Los cientficos justificaron las austeras interfaces de muchas maneras. A principios de los aos setenta, por ejemplo, se publicaron un montn de escritos acadmicos que defendan que el blanco y negro se ve mejor que el color. ste no es malo, pero la comunidad cientfica pretenda justificar as su incapacidad para fabricar una buena interfaz a un coste razonable o, para ser un poco ms cnico, de aportar soluciones imaginativas. A los que trabajbamos en la interfaz hombre-ordenador, a finales de los aos sesenta y durante la dcada de los setenta, nos consideraban moas informticas y nos miraban con un desprecio absoluto. Nuestro trabajo no era lo que se llevaba, pero aun as iba ganando aceptacin. Para darnos cuenta de lo importantes que pueden llegar a ser las sensaciones, las impresiones, las respuestas, pensemos en la ltima vez que pulsamos el botn de un ascensor y la luz no funcionaba, seguramente porque la bombillita se haba fundido. La frustracin es enorme porque tenemos la impresin de que el ascensor no nos entiende. Del mismo modo, la funcin y el diseo de la interfaz son muy importantes. En 1972 haba slo 150.000 ordenadores en el mundo, mientras que las previsiones para dentro de cinco aos del fabricante de circuitos integrados Intel son expedir, ellos solos, 100 millones cada ao, y en mi opinin sus clculos estn por debajo de las expectativas reales. Hace treinta aos, usar un ordenador, como pilotar un mdulo lunar, era el privilegio de unos pocos licenciados en el abracadabra necesario para manejar aquellas mquinas, que tenan lenguajes primitivos o carecan de lenguaje, y que estaban llenas de aparatejos, interruptores y luces parpadeantes. Creo que, de forma inconsciente, se haca un esfuerzo para mantener el asunto en el misterio, como el monopolio que posean los monjes sobre algunos extraos ritos en los tiempos antiguos. Y todava lo estamos pagando ahora.

Cuando hablamos del aspecto y del tacto de los ordenadores, nos referimos a la interfaz grfica de usuario, lo que los profesionales llaman GUI. Esta mejor mucho a partir de 1971 con los trabajos de Xerox y, poco despus, con los que se llevaron a cabo en el MIT y en otros pocos lugares similares. El proceso culmin con un producto real una dcada ms tarde, cuando Steve Jobs tuvo la suficiente sabidura y perseverancia para presentar el Macintosh. El Mac fue un gran paso adelante para el mercado, y an no ha ocurrido nada comparable. Las dems empresas tardaron ms de cinco aos en copiar a Apple, y en algunos casos lo han hecho con peores resultados, incluso hoy da. La historia del esfuerzo humano para hacer que las mquinas sean ms fciles de usar se concentra casi toda en el aumento de los puntos de contacto sensorial y en el desarrollo de mejores diseos fsicos. La interfaz se trat durante mucho tiempo como si fuera un problema de diseo industrial convencional, como los diseadores de cafeteras y rastrillos que consideran el manejo de estos artculos en trminos de forma, conductividad de la temperatura y prevencin de ampollas. El diseo de las cabinas de mando de los aviones es un reto desalentador, no slo por la gran cantidad de interruptores, botones, diales e indicadores que llevan, sino tambin porque dos o tres entradas sensoriales de clase similar pueden interferirse unas con otras. En 1972, un L1011 de Eastern Airlines se estrell porque su tren de aterrizaje no baj. La voz del controlador areo sumada a las seales acsticas del ordenador de a bordo impidieron que la tripulacin oyera el mensaje de alarma. Eso es un diseo de interfaz mortal. Yo tena en casa un vdeo muy inteligente, que contaba con un sistema de reconocimiento de voz muy perfeccionado e informacin sobre mi persona. Se le poda pedir que grabara programas con slo mencionar su ttulo e incluso, en algunos casos, se supona que lo hara automticamente, sin preguntarme. Pero de pronto, mi hijo se fue a la universidad y ya no he vuelto a grabar un programa de televisin en los ltimos seis aos. No es que no pueda, sino que el esfuerzo no vale la pena. Aunque no lo parezca, es demasiado complicado. Y lo peor es que el uso del vdeo y de las unidades de control remoto se entienden, en general, como una cuestin de apretar botones. Del mismo modo, la interfaz con ordenadores personales se ha tratado generalmente como un problema de diseo fsico. Pero sta no slo tiene que ver con el aspecto y el tacto de un ordenador, sino que tambin est ligada con la creacin de personalidad, el diseo de inteligencia y la construccin de mquinas capaces de reconocer la expresin humana. Un perro nos reconoce por nuestros pasos a ms de cien metros de distancia, mientras que un ordenador ni siquiera puede darse cuenta de nuestra presencia. Casi todos los animales domsticos reconocen cuando nos enfadamos, pero no un ordenador. E incluso hasta los cachorros saben cundo se portan mal; los ordenadores, no. As que el desafo para la prxima dcada no slo consiste en ofrecer pantallas ms grandes, mejor calidad de sonido y dispositivos grficos de fcil uso, sino en hacer ordenadores que nos conozcan, que aprendan lo que necesitamos y entiendan lenguajes verbales y no verbales. Un ordenador debera saber que no es lo mismo decir votar que botar, no porque detecte la pequea diferencia acstica sino porque comprenda el significado. Eso es un buen diseo de interfaz. La interaccin es una carga que ha pesado sobre el hombre hasta hoy da. Algo tan banal como imprimir un archivo de ordenador llega a ser una fatigosa

experiencia ms parecida al vud que a un comportamiento humano respetable. Y como consecuencia de todo ello, muchos adultos desconectan y proclaman ser analfabetos informticos sin esperanzas. Pero esto cambiar.

ODISEAS

En 1968, Arthur C. Clarke obtuvo una nominacin al Osear con Stanley Kubrick por la pelcula 2001: Una odisea en el espacio. Curiosamente, la pelcula se pudo ver antes que el libro. Clarke pudo revisar su manuscrito, basado en una versin ms antigua del mismo relato, despus de ver las pruebas. En realidad, Clarke pudo hacer un borrador de su argumento y refinar sus conceptos. Tuvo la oportunidad de ver y or sus ideas antes de enviarlas a la imprenta. Esto quizs explica por qu HAL, el ordenador que aparece en la pelcula, era una visin tan brillante, y letal, de una futura interfaz hombre-ordenador. HAL, cuyo nombre no proviene de las respectivas letras precedentes de IBM, tena un dominio completo del lenguaje en cuanto a entendimiento y enunciacin, una visin excelente y humor, la prueba suprema de inteligencia. Pas casi un cuarto de siglo antes de que apareciera otro ejemplo de excelencia en la interfaz: El navegante del conocimiento. Este vdeo, que fue tambin una produccin teatral, del gnero llamado programa piloto, era un encargo del entonces presidente ejecutivo de Apple, John Sculley, cuyo propio libro se llamaba tambin Odisea. El libro de Sculley terminaba con algunas ideas sobre un navegante del conocimiento, que ms tarde se convertiran en el vdeo. Pretenda ilustrar una interfaz del futuro, ms all del ratn y el men. Fue un trabajo excelente. El navegante del conocimiento describe un dispositivo plano con aspecto de libro abierto sobre la mesa de un profesor de los que usan chaqueta de mezclilla. En una esquina del visor hay un personaje con pajarita que representa a la persona de la mquina. El profesor pide a este agente que le ayude a preparar una conferencia, delega en l una serie de tareas y en un par de ocasiones se da por enterado de otros asuntos pendientes. El agente ve, oye y responde con inteligencia, como cualquier ayudante humano. HAL y el navegante del conocimiento tienen en comn que ambos dan muestras de inteligencia hasta un punto en el que la interfaz fsica en s misma casi ha desaparecido. En eso consiste el secreto del diseo de la interfaz, en hacer que desaparezca. Cuando conocemos a alguien, podemos ser muy conscientes de su aspecto, voz y maneras. Pero enseguida domina el contenido de nuestra comunicacin, aunque ste se expresa en buena parte por el tono de voz o las expresiones faciales. Una buena interfaz de ordenador debera comportarse de igual modo. El problema no es tanto disear un tablero de mandos como disear un ser humano. Por otra parte, muchos diseadores de interfaz han intentado con tenacidad hacer que mquinas tontas fueran ms fciles de usar por gente lista. Han encontrado un filn en un campo al que llaman en Estados Unidos factores

humanos y en Europa ergonoma. Esta disciplina trata sobre cmo el cuerpo humano utiliza sus sensores y accionadores para trabajar con las herramientas de su entorno inmediato. Un telfono es tal vez el aparato ms diseado y rediseado del mundo, y todava sigue siendo poco satisfactorio. Los telfonos mviles hacen palidecer a los reproductores de vdeo por lo poco manejable de su interfaz. Un telfono Bang & Olufsen es escultura, no telefona, y resulta ms difcil de usar que un antiguo telfono negro de disco giratorio. Peor an, a los diseos de telfono se les ha aadido una infinidad de funciones: archivo de nmeros, dispositivo de rellamada, funcionamiento con tarjeta de crdito, llamadas en lnea, filtro de llamadas, contestador automtico, visualizacin del nmero en pantalla y otras ms que se han introducido en un aparato que cabe en la palma de la mano y casi resulta imposible de usar. No slo no deseo esas prestaciones, sino que no quiero tener que marcar el telfono para nada. Por qu los diseadores de telfonos no entienden que ninguno de nosotros quiere marcar nmeros de telfono? Lo que queremos es contactar con las personas por telfono. Si tuviramos la menor oportunidad, delegaramos la tarea de manejar el telfono en otra persona, lo cual me sugiere la idea de que el problema tal vez no radique en el diseo del auricular, sino que debera disearse un secretario robot que cupiera en el bolsillo.

MS ALL DE LOS PRIMEROS BOCETOS

El diseo de interfaces de ordenador empez en marzo de 1960, cuando J.C.R. Licklider public su escrito La simbiosis hombre-ordenador. Lick, pues as le llamaban, era un psiclogo experimental y experto en acstica que lleg a ser un converso y un mesas de la informtica y dirigi los primeros trabajos informticos del ARPA. A mediados de los aos sesenta le pidieron que escribiera un apndice para el informe de la Commision Carnegie sobre el futuro de la televisin, y fue entonces cuando Lick acu el trmino transmisin selectiva (narrowcasting). Lo que Lick ignoraba en aquella poca era que estas dos contribuciones, simbiosis hombre-ordenador y transmisin selectiva, estaban destinadas a converger en los aos noventa. Las primeras investigaciones sobre la interfaz hombre-ordenador, realizadas a principios de los sesenta, se dividieron en dos partes que no volveran a reunirse hasta al cabo de veinte aos. Una se orientaba hacia la interactividad, y la otra se centraba en la riqueza sensorial. La interactividad abord la bsqueda de soluciones al problema de compartir un ordenador, que entonces era un recurso costoso y monoltico. En los aos cincuenta y a principios de la dcada de los sesenta, un ordenador era tan valioso que se hacan grandes esfuerzos para mantenerlo funcionando todo el tiempo. A nadie se le habra ocurrido conectarle un teclado e intercambiar preguntas y respuestas con l o, por ejemplo, pedirle que nos hiciese una pregunta y que

esperase pacientemente mientras nosotros la leamos, pensbamos y respondamos. El invento, llamado tiempo compartido, era un mtodo con el cual mltiples usuarios podan compartir una sola mquina, aunque estuvieran en lugares diferentes. Si, por ejemplo, se dividan los recursos entre 10 personas, por ejemplo, no es slo que cada persona poda tener un dcimo de la mquina, sino tambin que mientras uno estaba ocupado reflexionando, otro poda usar el ordenador al 100 %. Esta particin del pastel digital funcionaba a condicin de que ningn usuario acaparase grandes cantidades de computacin o ancho de banda. Los primeros terminales funcionaban a 110 baudios. An recuerdo como si fuera ayer cuando aumentaron su capacidad a 300 baudios; pareca que iba tan rpido... Por el contrario, la riqueza sensorial se investigaba a partir de la interaccin grfica con mucho ancho de banda. Los primeros grficos por ordenador necesitaban una mquina dedicada por entero a suministrar la imagen. El principio no era distinto del que utilizan ahora los ordenadores personales, pero ocupaba una habitacin grande y costaba millones de dlares. Los grficos por ordenador nacieron como un medio de dibujo lineal que exiga mucha potencia de procesamiento para controlar directamente el haz de luz del tubo de rayos catdicos. Los grficos por ordenador tardaron diez aos en empezar a cambiar de trazos de dibujo lineal a representaciones de formas e imgenes. Las nuevas presentaciones, llamadas pantallas punto a punto, necesitaban mucha memoria para almacenar la imagen. Hoy da son tan comunes que casi nadie sabe que al principio se las consideraba herticas puesto que nadie crea en 1970 que la memoria de ordenador sera algn da lo bastante barata como para dedicar tanta a los grficos. Tiempo compartido y grficos por ordenador fueron humildes compaeros de habitacin durante las dos dcadas siguientes. Estos sistemas de representacin deficiente y tiempo compartido fueron una herramienta de uso comn en la informtica financiera y acadmica y dieron origen a los sistemas de banca electrnica y de reserva de plazas en los aviones que hoy consideramos tan habituales. El tiempo compartido comercial vino de la mano de un diseo de interfaz muy limitado, por lo general con salida de mquina de escribir. Se dira que se buscaba que el sistema fuera lo bastante lento para un solo usuario, de forma que otros pudieran compartirlo con l. Los grficos por ordenador, en cambio, se desarrollaron en su mayor parte como informtica individual. Hacia 1968 los llamados miniordenadores empezaron a aparecer en el mercado con un precio que rondaba los 20.000 dlares. Este alto coste era debido a que la automatizacin de las fbricas y la maquinaria necesitaban controles muy precisos y en tiempo real. Esto ocurri tambin con los grficos por ordenador que, conjuntamente con las pantallas, los sistemas aislados para grficos fueron los precursores de lo que hoy conocemos como estaciones de trabajo, que no son otra cosa que ordenadores personales con pantalones largos.

INTERFAZ MULTIMODAL

La redundancia se considera generalmente un mal sntoma, y sugiere una verborrea innecesaria o repeticiones negligentes. En los primeros diseos de interfaz, se estudiaban tcnicas de interaccin y se intentaba seleccionar cuidadosamente unos medios u otros, segn las circunstancias. Qu era mejor, un lpiz ptico o un tablero digitalizador? La mentalidad uno-u-otro/a se apoyaba en la falsa creencia de que haba una solucin universal mejor para cada situacin; este enfoque es falso porque hay personas diferentes, las situaciones cambian y las circunstancias de una interaccin en particular las puede determinar el canal del que disponemos. El mejor diseo de interfaz no existe. Recuerdo que a mediados de los aos setenta visit a un almirante que tena uno de los ms avanzados sistemas de mando-y-control. El almirante vociferaba rdenes a un joven marino, que las tecleaba, sumiso, en el lugar adecuado. O sea que, en cierto sentido, el sistema tena una interfaz fabulosa: era capaz de reconocer el habla, y tambin paciente. El almirante poda moverse por la habitacin, hablar y gesticular. Poda ser l mismo. Sin embargo, el almirante no estaba preparado para planear un ataque a travs de una interfaz tan indirecta. Saba que el marino vea lo que suceda por el ojo de la cerradura del pequeo visor del ordenador, pero el almirante prefera interactuar directamente sobre un gran mapa mural que representaba el teatro de operaciones en el que enganchaba barquitos azules y rojos con la correspondiente forma. En aquella poca siempre bromebamos sobre el uso que los rusos daban a los mismos colores. El almirante se senta cmodo con el mapa, no porque fuera anticuado o tuviera muy buena resolucin, sino porque se poda entregar a l con toda su alma. Cuando mova barcos, sus gestos y acciones motoras reforzaban su memoria. Su compenetracin con el mapa implicaba hasta los msculos de su cuello. En definitiva, no se trataba de una interfaz uno-u-otro/a sino de una interfaz ambas/y. La combinacin ambas/y cambi la manera de pensar y se lleg a la conclusin de que la redundancia era deseable. De hecho, la mejor interfaz debera tener muchos canales de comunicacin diferentes y recurrentes, a travs de los cuales un usuario podra expresar y reconocer mediante su anlisis toda una serie de sensores distintos (los del usuario y los de la mquina). O tambin, y esto es importante, un canal de comunicacin podra suministrar la informacin que faltaba en el otro. Por ejemplo, si estamos en una habitacin con un grupo de personas y pregunto a alguien cul es su nombre, la pregunta no tiene sentido a menos que se sepa a dnde estoy mirando mientras hablo. En realidad, el posesivo su adquiere significado a partir de la direccin de mi mirada. Esto lo ilustraba a la perfeccin un programa llamado Pon-Eso-Aqu, desarrollado en el MIT por Dick Bolt y Chris Schmandt. La primera versin del programa, de 1980, permita hablar y gesticular ante una pantalla mural y mover objetos simples (luego barcos) a lo largo de una pantalla en blanco (despus a lo largo de todo el Caribe). En una pelcula de exhibicin de Pon-Eso-Aqu, haba una orden mal entendida y la expresin espontnea de Schmandt, Mierda, permaneci grabada en la pelcula para recordar a las futuras audiencias cunto trabajo quedaba todava por hacer.

La idea es muy sencilla: hablar, sealar y mirar deberan funcionar en conjunto como parte de una interfaz multimodal que se parece menos a enviar y recibir mensajes (la base del tiempo compartido) que a una conversacin cara a cara, entre seres humanos. Sin embargo, en aquella poca, estos primeros intentos por realizar una aproximacin alterna ambas/y al diseo de interfaz no daban la impresin de ser muy serios. De hecho, las pruebas y evaluaciones en la investigacin de la interfaz no me inspiran mucho respeto. Mi argumento, arrogante quizs, es que si hace falta probar algo tan cuidadosamente para ver sus ventajas es porque, de entrada, no tiene muchas ventajas.

LA DIFERENCIA PERCEPTIBLE

Cuando yo era nio, mi madre tena un armario en cuya parte de atrs haba una pared secreta. El secreto no era ms que una coleccin de marcas de lpiz que hacamos cada cierto tiempo para medir mi estatura. Todas las lneas llevaban su correspondiente fecha, y algunas aparecan juntas debido a la mayor frecuencia de las mediciones y otras espaciadas debido a que, por ejemplo, habamos ido a pasar el verano a otro lugar; no tena mucho sentido usar dos armarios para lo mismo. Esta escala era una cuestin personal para m, y me imagino que representaba de alguna forma mi asimilacin de leche, espinacas y otros alimentos nutritivos. Sin embargo, el crecimiento tiene un aspecto ms dramtico. Por ejemplo, un to mo que no me haba visto en, digamos, dos aos, comentaba: Cunto has crecido, Nicky! Pero yo realmente no me daba cuenta del cambio porque slo tena la referencia de las lneas en el armario. La diferencia mnima perceptible o JND (just-noticeable difference) es una unidad de medida en psicofsica. El nombre por s solo ha influido en el diseo de la interfaz humana. Entonces, si slo es una diferencia mnima perceptible, por qu preocuparse ? Si tenemos que medir con tanto cuidado para ver alguna diferencia, quizs estemos trabajando en cosas que no tienen suficiente inters. Por ejemplo, hay estudios acadmicos que sugieren que el discurso y el lenguaje natural no son en muchos casos los canales de comunicacin ms apropiados entre las personas y los ordenadores. Estos informes tcnicos estn llenos de tablas, controles de grupos y dems, que prueban que el lenguaje natural es confuso para la comunicacin hombre-ordenador. Personalmente, aunque es obvio que no espero que el piloto de un Boeing 747 ponga el avin en marcha y despegue al cantar de Volando, volando..., no encuentro ninguna razn para no usar la riqueza del habla y los gestos, incluso en una cabina de control. Donde quiera que haya ordenadores, el diseo de interfaz ms efectivo proviene de la combinacin de la riqueza sensorial y la inteligencia de la mquina. Cuando esto ocurra s que hallaremos una diferencia perceptible. Veremos lo que vea mi to, en lugar de las lneas del armario.

INTERFACES INTELIGENTES

Mi interfaz ideal es aquella en que los ordenadores sean ms como las personas. Esta idea es susceptible de ser criticada por romntica, vaga o irrealizable. Pero yo, si acaso, la criticara por apuntar demasiado bajo. Debe de haber muchos canales sofisticados de comunicacin de los cuales ni siquiera nos hemos enterado todava. Desde el momento en que hay hermanos gemelos que, sin saberlo, se casan con hermanas gemelas, estoy dispuesto a creer, a partir de lo que he observado, que la comunicacin extrasensorial no est descartada. A mediados de los aos sesenta, me fij el objetivo de tratar de recrear la comunicacin cara a cara, con sus lenguajes gestuales, expresiones faciales y la incorporacin de los miembros motrices del cuerpo. Mi modelo era el almirante. En 1976, el objetivo de un proyecto decisivo llamado Spacial Data Management System consista en fabricar una interfaz humana que pusiera los ordenadores en manos de generales y presidentes de empresas pero tambin de nios de seis aos. El sistema estaba diseado para aprender a usarlo en treinta segundos puesto que para ver y manipular sonido, imgenes e informacin sofisticados se utiliz la familiaridad con escritorios y estanteras. A finales de los setenta esto resultaba muy radical, pero no se alcanz el objetivo primordial de plantear nuestra comunicacin segn el modelo del almirante y el marino. La interfaz hombre-ordenador futura se basar en la funcin de delegar, no en la vulgar manipulacin directa (apretar, soltar, hacer click) ni en las interfaces de ratn. La facilidad de uso es un objetivo tan apremiante que a veces olvidamos que hay muchas personas que no quieren usar mquinas en absoluto. Quieren las cosas hechas. Lo que ahora llamamos interfaces basadas en agentes sern los medios principales a travs de los cuales los ordenadores y las personas hablarn entre s. Habr puntos especficos del espacio y del tiempo en donde los bits se convertirn en tomos y viceversa. Ya sea por medio de la transmisin de un cristal lquido o de la resonancia de un generador de voz, la interfaz necesitar el tamao, forma, color, tono de voz y toda la restante parafernalia sensorial.

PERSONA GRFICA

EL BIG BANG DE LOS GRFICOS

n el MIT, la tesis doctoral de Ivan Sutherland, llamada Sketchpad, dio a conocer al mundo en 1963 la idea de los grficos interactivos por ordenador. Sketchpad era un sistema de trazo de lneas en tiempo real que permita que el usuario interactuara directamente con la pantalla del ordenador por medio de un lpiz ptico. El resultado fue de tal magnitud y repercusin que a algunos de nosotros nos llev una dcada entender y apreciar todo lo que aportaba. Sketchpad introdujo muchos conceptos nuevos: grficos dinmicos, simulacin visual, restricciones de resolucin, seguimiento del lpiz ptico y un sistema de coordenadas prcticamente infinito, entre otros muchos. Sketchpad fue el big bang de los grficos por ordenador. Durante los siguientes diez aos muchos investigadores perdieron inters por los aspectos de interaccin y de tiempo real de los grficos por ordenador. Casi toda la energa creativa se invirti en la sntesis de imgenes reales en proceso diferido, no en tiempo real. Al mismo Sutherland le intrigaba el problema de la verosimilitud visual; es decir, cunto detalle y realismo fotogrfico se le poda conferir a una imagen por ordenador. La investigacin se centr en problemas como sombreados, degradaciones, reflejos, refracciones y superficies ocultas. Imgenes de piezas de ajedrez y teteras con un alto nivel de resolucin se convirtieron en los iconos del perodo posterior a los primeros bocetos. Durante esta poca, llegu a pensar que la comodidad y la facilidad de uso que se le proporcionaba al usuario para expresar sus ideas grficas era ms importante que la propia capacidad de la mquina para reproducirlas como fotografas sintticas. De hecho, en el diseo de interfaz hombre-ordenador de esa poca la mquina posea un entendimiento limitado y las ideas eran ambiguas, lo cual suele pasar en las primeras etapas de cualquier proceso de diseo, a diferencia de las presentaciones ms completas y consistentes de reproducciones sofisticadas y bien acabadas. El seguimiento on-line y en tiempo real de un boceto dibujado a mano me proporcion un tema ideal de investigacin para comprender mejor los grficos por ordenador y hacer de ellos un medio ms dinmico, interactivo y expresivo. El concepto clave de mi trabajo era entender la intencin grfica de una persona. Si el usuario dibujaba una curva que pareca apuntar en alguna direccin, el ordenador asuma que sa era la intencin, mientras que en un boceto, que se hace mucho ms deprisa, esta misma lnea se podra haber dibujado con la intencin de que fuese una recta. Si hubiramos mirado estas lneas despus y no mientras las dibujaban, podran haber parecido iguales. Sin embargo, el comportamiento del usuario en cada caso indicaba dos diferencias de intencin muy marcadas. Por otra parte, la manera de hacer bocetos variaba segn la persona. Por lo tanto, el ordenador tena que aprender el estilo de cada usuario. Encontramos el mismo concepto treinta aos ms tarde en la capacidad del

Newton de Apple (que algunos cuestionan) para reconocer la escritura por medio de la adaptacin de la mquina a la caligrafa del usuario (parece que funciona mejor con caligrafas muy elaboradas). Mis investigaciones sobre la capacidad para identificar formas y objetos en un boceto me llevaron a pensar en los grficos por ordenador ms en trminos de puntos que de lneas. En un boceto, lo que hay entre las lneas o dentro de ellas es el elemento clave para conocer la intencin del dibujante. Durante la misma poca, en el PARC (Centro de Investigaciones de Palo Alto) de Xerox, los investigadores tambin haban inventado un sistema para grficos por ordenador basado en las formas, en el cual se gestionaba y se daba textura a las reas amorfas a travs del almacenamiento y la presentacin de imgenes como una coleccin masiva de puntos. Para entonces, unos cuantos de nosotros llegamos a la conclusin de que el futuro de los grficos interactivos por ordenador no resida en las mquinas de trazo de lneas como Sketchpad, sino en sistemas punto a punto como el de la televisin, que mostraban las imgenes almacenadas en la memoria del ordenador sobre una pantalla, al contrario de lo que suceda cuando se trabajaba con un haz de luz de un tubo de rayos catdicos en X y en Y, como comentamos en el apartado Ms all de los primeros bocetos. El elemento original de los grficos por ordenador, que hasta ahora haba sido la lnea, dio paso al pixel.

EL PODER DEL PIXEL

De la misma manera que el bit es el tomo de la informacin, el pixel es la molcula de los grficos. Lo llamo molcula porque un pixel generalmente se compone de ms de un bit. El trmino pixel, que viene de picture y element, fue inventado por quienes trabajaban en los grficos por ordenador. Pensemos en una imagen como si fuera una coleccin de hileras y columnas de pixels o un crucigrama sin guas. Podemos decidir cuntas hileras y columnas utilizaremos por cada imagen monocromtica. Cuantas ms hileras y columnas utilicemos, ms pequeos sern los recuadros, ms fino el granulado y mejor el resultado. Si imaginamos este entramado sobre una fotografa y rellenamos cada recuadro con el valor de la intensidad de la luz, el crucigrama aparecer resuelto como un conjunto de nmeros. En el caso del color tenemos tres nmeros por pixel, generalmente uno para el rojo, otro para el verde y otro para el azul o uno para la intensidad, otro para el matiz y otro para la saturacin. El rojo, el amarillo y el azul, como nos ensean en la escuela, no son los colores primarios. Los tres colores primarios que se obtienen por adicin, como en televisin, son el rojo, el verde y el azul, pero los tres colores primarios que se obtienen por sustraccin, como en la impresin, son el magenta, el cian y el amarillo. Me han dicho que no les enseamos estas palabras a los nios porque la palabra magenta es muy larga, pero muchos adultos tampoco han odo hablar nunca del cian. En fin. En el caso del movimiento, se muestrea el tiempo, como se hace con los

fotogramas de una pelcula. Cada muestra es un fotograma por separado, otro crucigrama por resolver, y cuando se juntan todos y se proyectan en una sucesin lo bastante rpida, se produce el efecto visual del movimiento. Una de las razones por las que existen tan pocos grficos dinmicos o por las que nos hemos encontrado con presentaciones de vdeo en una ventanita es que es muy difcil sacar el suficiente nmero de bits de la memoria y llevarlos a la pantalla en forma de pixels con la velocidad necesaria (entre 60 y 90 fotogramas por segundo) para que el movimiento de la imagen no parpadee. Aunque, cada vez ms, aparece un nuevo producto o tcnica para acelerar este proceso. La verdadera fuerza del pixel procede de su naturaleza molecular. Es decir, el pixel puede formar parte de cualquier cosa, ya sea texto, lneas o fotografas. As como los bits son bits, los pixels son pixels. Con los suficientes pixels y los necesarios bits por pixel (segn la imagen sea en blanco y negro o en color), se puede obtener la excelente calidad de las pantallas de los ordenadores y las estaciones de trabajo actuales. Sin embargo, las desventajas, al igual que las ventajas, provienen de las limitaciones de la estructura tan primitiva de este entramado. Por lo general, los pixels requieren mucha memoria. Cuantos ms pixels y bits por pixel utilizamos, ms memoria se necesita para almacenarlos. Una pantalla normal de 1.000 por 1.000 pixels, a todo color, necesita 24 millones de bits de memoria. Cuando empec a estudiar en el MIT, en 1961, la memoria costaba cerca de un dlar por bit. Hoy da, 24 millones de bits cuestan 60 dlares, lo que significa que podemos ignorar la gran cantidad de memoria que utilizan los grficos por ordenador que funcionan a base de pixels. Pero hace slo cinco aos no era as, y la gente economizaba utilizando menos pixels por pantalla y muchos menos bits por pixel. De hecho, las primeras pantallas punto a punto utilizaban slo un bit por pixel, y de ah hemos heredado el problema de los dentados en las imgenes de baja definicin.

INDEFINICIONES O DUPLICACIONES INADMISIBLES

Alguna vez se ha preguntado por qu la pantalla de su ordenador tiene lneas dentadas? Por qu las pirmides parecen zigurats? Por qu las maysculas E, L y T se ven tan bien y en cambio las S, W y O parecen decoraciones navideas mal hechas? Por qu parece que las curvas las ha dibujado alguien que sufre parlisis? La razn es que slo se est usando un bit por pixel para presentar la imagen y el resultado es el efecto escalera o simulacin espacial, lo cual no sucedera si los fabricantes de hardware y software utilizaran ms bits por pixel y destinaran un poco de potencia informtica a la resolucin del problema. Y por qu no protegen las presentaciones de ordenador para evitar los dentados? Hace diez aos se hubiera aceptado el argumento de que la potencia del ordenador se tena que invertir en otras cosas; adems, no haba tantos niveles intermedios de gris para evitar el fenmeno como ahora.

Desgraciadamente el consumidor se ha acostumbrado a los dentados. Incluso parece que estamos convirtiendo este defecto en una especie de mascota de la misma manera que los diseadores grficos, en los aos sesenta y setenta, utilizaban ese extrao tipo de letra magntico, MICR, para crear ese aire electrnico. En los aos ochenta y noventa los diseadores han vuelto a hacer lo mismo con los dentados de la tipografa cuando quieren que algo se vea informatizado. Pero hoy da, lo que necesitamos no son ms que lneas y tipos de letra con calidad de impresin y perfectamente definidos. No permita que nadie le diga lo contrario.

GRFICOS DE ICONOS En 1976, Craig Fields, director de un programa en la Oficina de Tecnologa Ciberntica del ARPA (y ms tarde director de la agencia), encarg a una empresa de animacin por ordenador de Nueva York que produjera una pelcula de un pueblo ficticio en el desierto llamado Dar El Marar. La animacin mostraba una vista area desde un helicptero que sobrevolaba Dar El Marar, con tomas de las calles, del pueblo visto a distancia, de las aldeas vecinas e incluso se acercaba para mostrar el interior de las casas. La pelcula era un simulacro de Peter Pan aunque el objetivo no era pasearse por el pueblo y los edificios, sino explorar un mundo de informacin. Se dise un pueblo; se construyeron comunidades de informacin y se almacenaron datos en ciertos edificios, como hace una ardilla con sus nueces. Para recuperar esta informacin slo haba que ir en la alfombra voladora al sitio en que sta se encontraba almacenada. Simonides de Ceos (556-468 a. de C.) era un poeta de la Grecia clsica famoso por su extraordinaria memoria. Cuando el techo de una sala de banquetes se derrumb minutos despus de que l hubiese salido del recinto, pudo identificar los restos de los invitados por el lugar donde cada uno estaba sentado: el mtodo que utilizaba para recordarlo era mediante la asociacin de reas especficas de una imagen espacial de la mente con objetos materiales. Tambin utilizaba esta tcnica para recordar sus largos discursos: relacionaba partes de su discurso con los objetos y lugares de un templo; luego, mientras hablaba se paseaba mentalmente por el templo para extraer sus ideas de una manera clara y ordenada. Los primeros jesuitas en China se referan a este proceso como la construccin de palacios de la mente. En estos ejemplos se navega en un espacio tridimensional para almacenar y extraer informacin. Algunas personas poseen facultades para esto y otras no. La mayora de nosotros funcionamos mejor en dos dimensiones. Tomemos como ejemplo la perspectiva bidimensional de la estantera de libros que tenemos en casa. Para encontrar un libro lo nico que tenemos que hacer es ir adonde est. Seguramente recordamos su tamao, color, grosor y tipo de cubierta. Nos es ms fcil recordar esto si fuimos nosotros mismos los que lo pusimos ah; hasta el escritorio ms desordenado le resulta familiar al usuario, pues fue l quien lo desorden, por decirlo de alguna manera. Sera terrible que viniese un

bibliotecario a ordenar nuestros libros segn el sistema decimal Dewey o que la seora de la limpieza ordenara nuestro escritorio. Estaramos perdidos. Este tipo de observaciones condujeron al desarrollo de lo que se llam Sistema de Gestin de Datos en Tres Dimensiones (SDMS). Este sistema se instal en una habitacin con una pantalla del suelo al techo, de pared a pared y a todo color, con dos pantallas auxiliares de escritorio, sonido octofnico, una silla equipada Eames y dems parafernalia. El SDMS proporcionaba al usuario una interfaz de sof y la oportunidad de volar sobre la informacin y mirar, desde su silln, por una pantalla del tamao de una ventana. El usuario era libre de acercar la imagen y hacer panormicas para navegar a travs del paisaje ficticio y bidimensional, llamado Dataland. Poda visitar archivos personales, correspondencia, libros electrnicos, mapas realizados por satlite y una extensa variedad de nuevos tipos de informacin como el videoclip de Peter Falk en Colombo o una coleccin de 54.000 diapositivas sobre arte y arquitectura. En realidad, Dataland era un paisaje de pequeas imgenes que ilustraban la funcin o la informacin que haba tras ellas. Escondida detrs de una imagen de un calendario de escritorio estaba la agenda del usuario. Si ste, por ejemplo, diriga el sistema hacia el interior de la imagen de un telfono, el sistema de gestin de datos en tres dimensiones pondra en marcha un programa telefnico con Rolodex. As nacieron los iconos. Coqueteamos con la idea de usar la palabra glifos, porque el significado de iconos que aparece en el diccionario no es muy apropiado, pero as se qued: iconos. Estas imgenes del tamao de un sello de correos no slo ilustraban la informacin o las funciones, sino que cada una tena un lugar. Como en los libros en una estantera, uno tena que ir hacia donde estaba el libro, recordar el lugar en el que estaba, su color, su tamao y, dado el caso, su sonido. El sistema de gestin de datos en tres dimensiones estaba tan adelantado para su poca que tuvo que pasar una dcada y esperar al nacimiento de los ordenadores personales antes de que se pusieran en marcha algunos de los conceptos que planteaba. Hoy da, la gente ya ha asimilado la imaginera de cubos de basura, calculadoras y auriculares de telfono. De hecho, algunos sistemas se refieren a la pantalla como escritorio. Lo nico que ha cambiado es que las Dataland actuales no se extienden por toda la habitacin (de suelo a techo y de pared a pared), sino que estn plegadas en ventanas.

LA FORMA DE LAS VENTANAS

No deja de asombrarme lo mucho que puede influir en el mercado un nombre bien elegido, aunque pueda despistar al consumidor. La decisin de IBM de llamar PC a su ordenador personal fue genial. A pesar de que Apple ya estaba en el mercado haca cuatro aos, el nombre de PC se adopt como sinnimo de ordenador personal. De la misma manera, cuando Microsoft decidi llamar Windows a su segunda generacin de sistemas operativos, se adopt ese nombre para siempre, a pesar de que Apple haba tenido mejores ventanas cinco

aos antes y muchos fabricantes de estaciones de trabajo ya las utilizaban habitualmente. Las ventanas existen porque las pantallas de los ordenadores son pequeas, y as un espacio de trabajo relativamente reducido puede usarse para guardar una serie de procesos diversos que se pueden activar en cualquier momento. Todo este libro se escribi en una pantalla de 9 pulgadas (22 centmetros) sin utilizar papel, excepto el que ha usado el editor. Para la mayora de la gente, utilizar ventanas es como conducir una bicicleta, ni siquiera se acuerda de cmo aprendi, lo hace y ya est. Las ventanas representan una metfora interesante para el futuro de la televisin. En Estados Unidos, ms que en cualquier otro pas, se ha insistido en que la imagen televisiva cubra toda la pantalla. Pero existe el inconveniente de que no todas las pelculas ni programas de televisin se editaron en formato rectangular. De hecho, a principios de los aos cincuenta, la industria cinematogrfica cambi a formatos de pantalla ms grandes como Cinerama, Super Panavisin, Super Technirama, Panavisin de 35 milmetros y Cinemascope, que an se utilizan hoy da, precisamente para boicotear la emisin televisiva de pelculas recin estrenadas. La relacin altura-anchura de 3 por 4 de la televisin actual proviene de las pelculas que se realizaron antes de la Segunda Guerra Mundial, y no es compatible con el Cinemascope o con las producciones de formato rectangular de los ltimos cuarenta aos. Las emisoras del continente europeo resolvieron la diferencia de la relacin altura-anchura por medio del proceso llamado enmarcar la carta, que consiste en cubrir de negro la parte superior e inferior de la pantalla para que el rea restante corresponda a la relacin altura-anchura de las pelculas. El espectador sacrifica unos cuantos pixels, pero en cambio puede ver una reproduccin fiel de la forma de cada fotograma. De hecho, pienso que el efecto de enmarcar la carta es doblemente satisfactorio porque introduce un contorno horizontal muy bien definido en la parte superior e inferior de la imagen, que de otra manera estara delimitada por el borde de plstico del aparato de televisin. Esto rara vez se hace en Estados Unidos. En lugar de eso se realiza un panand-scan (barrido-y-seleccin) de una pelcula para transferirla a un vdeo. Se toma la pantalla grande de la pelcula y se reduce a un rectngulo de una relacin altura-anchura de 3 por 4. No slo se comprime la pelcula (aunque esto se hace con los ttulos y los crditos), sino que a medida que sta pasa por una mquina, un operador mueve manualmente una ventana de 3 por 4 sobre la ventana de la pelcula llevndola a uno u otro lado para captar las partes ms relevantes de cada escena. Algunos directores de cine, como Woody Allen, no permiten esta manipulacin con sus pelculas, pero a la mayora no les importa. Uno de los ejemplos en los que fracas el pan-and-scan fue en El Graduado. En la escena en que Dustin Hoffman y Anne Bancroft se quitan la ropa, cada uno en un extremo de la pantalla, el operador no logr meter a ambos en el mismo fotograma de vdeo. En Japn y en Europa se ha insistido mucho para cambiar a una relacin altura-anchura de 9 por 16, y los competidores de la televisin de alta definicin en Estados Unidos les estn siguiendo como borreguitos. De hecho, un formato de

9 por 16 puede ser an peor que el de 3 por 4 porque todo el material existente en vdeo (que es 3 por 4) tendr que presentarse con unos listones negros verticales a cada lado de la pantalla de 9 por 16, las llamadas cortinas. Slo que stas no tienen la misma utilidad visual que el proceso de enmarcar la carta y no se puede hacer un barrido-y-seleccin para transferirlas a vdeo. La relacin altura-anchura tendra que ser una variable. Cuando la televisin tiene suficientes pixels, un sistema de ventanas parece muy lgico: la experiencia de los 10 pies y la de las 18 pulgadas tienden a fundirse en una sola. De hecho, en el futuro, cuando se generalice la alta resolucin y la presentacin mural, de suelo a techo y de pared a pared, podremos colocar la imagen televisiva sobre la pantalla de la misma manera que ponemos las plantas en la habitacin. Ya no se tratar de un marco alrededor de una pequea pantalla, sino de la pared completa.

GRFICOS DE CONSUMO

Hasta hace tan slo cinco aos, los fabricantes de ordenadores, incluido Apple, eran reticentes a considerar el mbito domstico como un objetivo primordial de mercado. Es difcil de creer, pero hace pocos aos el precio de las acciones de Texas Instruments subi cuando anunci que dejaba el negocio de los ordenadores personales. En 1977, Frank Cary, presidente de IBM, anunci a los accionistas que la firma entrara en el negocio de los aparatos domsticos. Se hizo un sondeo al estilo de IBM y se consideraron varias posibilidades. Una de ellas era los relojes de pulsera, pero IBM se decidi por el ordenador personal. El proyecto se mantuvo en el mximo secreto y recibi el nombre de Castle, en el que yo participaba como asesor un da a la semana. Se concibi un ordenador personal muy ambicioso que inclua un videodisco digital. El distinguido diseador industrial Elliott Noyes construy un prototipo de ordenador personal que todos nosotros nos sentiramos orgullosos de tener veinte aos despus. Pero ese sueo pronto empez a desmoronarse. Los laboratorios de IBM en Poughkeepsie, Nueva York, no lograban hacer funcionar el videodisco digital (que transmita diez horas ininterrumpidas gracias al lser que atravesaba un disco transparente, a diferencia de los actuales en que se refleja en un disco brillante). As que el ordenador personal y el videodisco quedaron separados. Castle estaba dividido. El ordenador personal del proyecto se envi a otro laboratorio de IBM en Burlington, Vermont, y ms tarde a Boca Ratn; el resto es historia. El proyecto del videodisco se dej de lado en favor de un proyecto compartido con MCA (pacto que las dos empresas lamentaron ms tarde). Castle se malogr y el ordenador personal tuvo que esperar unos cuantos aos ms hasta que apareci el garaje de Steve Job. Por la misma poca, los juegos electrnicos introdujeron un tipo diferente de ordenadores y grficos. Estos productos eran muy dinmicos e interactivos. Adems, su hardware y contenido se mezclaban muy bien. Los fabricantes de

juegos no ganan dinero con el hardware, sino con los juegos. Es como comparar maquinillas y hojas de afeitar. Pero los fabricantes de juegos, como aquellas empresas de ordenadores con mentalidad de sistemas de propietario que ahora han desaparecido, se aferran a sus sistemas cerrados en lugar de competir con imaginacin. Sega y Nintendo tambin desaparecern si no se dan cuenta a tiempo de que el PC se est comiendo el pastel. Hoy da los diseadores independientes de juegos deben darse cuenta de que sus productos podran ser xitos de ventas si se destinaran a sistemas abiertos. Intel se propone vender cien millones al ao. Es por esto que dentro de muy poco tiempo los grficos por ordenador del PC competirn con los juegos ms avanzados. Los juegos del PC superarn a otros sistemas cerrados. El nico terreno en el que el hardware con un destino especfico puede tener xito a corto plazo es en el campo de la realidad virtual.

REALIDAD VIRTUAL 20/20

OXMORON O PLEONASMO

ike Hammer (no el detective, sino el mundialmente conocido mdico de corporaciones o doctor en ciencias empresariales, tambin llamado reingeniero), llama cambio colectivo a un oxmoron que est a punto de convertirse en un pleonasmo. Un pleonasmo es una expresin redundante como en mi propia mente. Se puede decir que lo contrario es un oxmoron: una contradiccin aparente como inteligencia artificial o comida de avin. Si se dieran premios al mejor oxmoron, realidad virtual podra ganar uno. Si entendemos las palabras realidad virtual como mitades iguales, la conclusin lgica es que realidad virtual es un concepto redundante. La realidad virtual puede hacer que lo artificial parezca tan real, o incluso ms, que la propia realidad. Por ejemplo, la simulacin de vuelo, la aplicacin ms antigua y conocida de la realidad virtual, parece ms real que volar en un avin de verdad. Pilotos recin entrenados pero perfectamente capaces toman el mando por primera vez en un Boeing 747 real cargado de pasajeros porque han aprendido ms en el simulador de lo que podran haber aprendido pilotando un avin. En el simulador, se puede someter al piloto a toda clase de situaciones lmite que, en el mundo real, seran imposibles de recrear, pues provocaran situaciones peligrosas o incluso la destruccin del avin. Otra aplicacin didctica de la realidad virtual consistira en adoptar su uso en las autoescuelas. Si en una carretera resbaladiza, un nio sale corriendo de entre dos coches, ninguno de nosotros sabe cmo hay que reaccionar. La realidad virtual nos permite experimentar una situacin con nuestro propio cuerpo. La idea bsica de la realidad virtual es provocar la sensacin de estar ah, pues proporciona a los sentidos, a la vista por lo menos, lo mismo que recibiran si uno estuviese realmente ah y, ms importante an, cambia instantneamente la imagen cuando se cambia de punto de vista. Nuestra percepcin de la realidad espacial la genera una serie de indicaciones visuales, como tamao relativo, brillo y movimiento angular. Una de las ms fuertes es la perspectiva, que es particularmente poderosa en su forma binocular, en la que el ojo derecho y el izquierdo ven imgenes diferentes. La fusin de ambas en una percepcin en tres dimensiones es la base de la estereovisin. La percepcin de profundidad que experimentamos cuando cada ojo ve una imagen ligeramente distinta del otro, llamada paralaje del ojo, es ms efectiva con objetos cercanos, digamos a dos metros de distancia. Los objetos ms alejados los percibimos bsicamente igual con cada ojo. Se ha preguntado alguna vez por qu una pelcula en tres dimensiones tiene tanto movimiento de un lado a otro en el campo cercano, con objetos que siempre vuelan hacia el pblico? Pues porque

es ah donde las imgenes estereoscpicas funcionan mejor. El equipo tpico de la realidad virtual es un casco provisto con visores en forma de gafas, uno para cada ojo. Cada visor proporciona una imagen en perspectiva ligeramente diferente de lo que veramos si estuviramos ah. En principio, cuando movemos la cabeza, las imgenes se actualizan tan deprisa que nos da la impresin de estar haciendo esos cambios con el movimiento de la cabeza, aunque en realidad es el ordenador el que sigue nuestro movimiento. Se tiene la sensacin de que uno mismo es la causa, no el efecto. La medida de hasta qu punto puede parecer real la experiencia visual se debe a una combinacin de dos factores. El primero es la calidad de imagen: el nmero de contornos visualizados y la textura entre ellos. El segundo es el tiempo de respuesta: la velocidad con la que las escenas se actualizan. Ambas variables necesitan cantidades enormes de potencia informtica y, hasta hace poco, han estado fuera del alcance de la mayora de los fabricantes. La realidad virtual empez ya en 1968, cuando nada menos que Ivan Sutherland construy el primer sistema de presentacin instalado en un casco. Trabajos posteriores de la NASA y del Departamento de Defensa norteamericano se concretaron en algunos carsimos prototipos utilizados para la exploracin espacial y para aplicaciones militares. Un uso idneo de la realidad virtual fue el entrenamiento para la conduccin y pilotaje de tanques y submarinos, porque la experiencia real obliga de todos modos a mirar a travs de binoculares o periscopios. Slo ahora, cuando disponemos de ordenadores con la velocidad suficiente y a bajo coste, podemos pensar en esta tecnologa como un medio de entretenimiento para el consumo. De todos modos, no dejar de impresionarnos.

EL COMANDO DE SOF

Un parque jursico sera una experiencia de realidad virtual fantstica. A diferencia del libro o de la pelcula del mismo nombre, ste no necesitara argumento. Michael Crichton se limitara a disear la escenografa o parque temtico y dotar a cada dinosaurio de aspecto, personalidad, comportamiento y finalidad. Empieza el simulacro. Entramos. Esto no es la televisin y no hace falta que sea tan asptico como Disneylandia. No hay multitudes, ni colas, ni olor de palomitas, sino excrementos de dinosaurio. Es como estar en una selva prehistrica y se puede hacer que parezca ms peligrosa que cualquier selva real. Las generaciones futuras de nios y adultos se divertirn de este modo. Puesto que las imgenes son informticas, no reales, no es necesario limitarse a representaciones o lugares reales. La realidad virtual nos permitir tener la Va Lctea en las manos, nadar a travs de la corriente sangunea del cuerpo humano o visitar a Alicia en el Pas de las Maravillas. La realidad virtual de hoy da presenta algunos inconvenientes y fallos tcnicos que se tienen que corregir para que la experiencia sea atractiva para la gran mayora.

Por ejemplo, la realidad virtual de bajo coste est repleta de grficos de baja calidad con dentados. En el caso del movimiento, los dentados son an ms inestables porque aparentan moverse y no siempre lo hacen en la misma direccin en que lo hace la escena. Pensemos en la lnea del horizonte, perfectamente horizontal. Ahora la inclinamos, slo un poco, y aparece un dentado en el medio. Despus la inclinamos un poco ms, y aparecen dos, luego tres, y otros ms; ahora ya parece que se mueven, hasta que llegamos a un ngulo de 45 grados y la lnea recta se ha convertido en una perfecta escalera de dentados compuestos de pixels que van de esquina a esquina de la imagen. Es horrible. Pero lo peor de todo es que la realidad virtual no es lo bastante rpida. Todos los sistemas comerciales, en particular los que pronto comercializarn los principales fabricantes de videojuegos, son lentos. Cuando se mueve la cabeza, la imagen cambia enseguida, pero no lo hace con la velocidad necesaria, sino que se retrasa. En los primeros tiempos de los grficos por ordenador en tres dimensiones, se usaban gafas estereoscpicas de distintas clases para conseguir el efecto deseado. Algunas eran lentes polarizadas baratas y otras disparadores electrnicos ms caros que exponan alternativamente cada ojo a una imagen diferente. Recuerdo que las primeras veces que trabaj con ese tipo de aparatos, cuando la gente se pona aquellas gafas por primera vez para ver la pantalla en tres dimensiones, todos sin excepcin movan la cabeza de lado a lado, intentando hacer que las imgenes cambiasen. Pero del mismo modo que en las pelculas de tres dimensiones, esto no ocurra. El movimiento de la cabeza no afectaba a las imgenes. Esta respuesta humana, la denominada reaccin de tirn de cuello, es elocuente. La realidad virtual tiene que estar en perfecta coordinacin con el movimiento y la percepcin del lugar para permitir al espectador que sea l y no la mquina quien produzca los cambios. En la realidad virtual lo nico que cuenta es seguir la trayectoria de la cabeza y responder a la velocidad de sus movimientos. La rapidez con que se actualiza la imagen (la frecuencia de respuesta) es ms importante que la resolucin. Esto demuestra que nuestro sistema motriz es tan agudo que el menor retraso estropea la experiencia. Es posible que muchos fabricantes se equivoquen y opten por vender sistemas primitivos de realidad virtual con la ms alta resolucin posible, a expensas del tiempo de respuesta. Sin embargo, proporcionaran una experiencia de realidad virtual mucho ms satisfactoria si exhibieran menos grficos, y aumentaran la velocidad de respuesta. La alternativa es abandonar la presentacin montada en cascos, que proporciona imgenes a cada ojo por separado, y adoptar las tecnologas llamadas autoestereoscpicas, que emiten un objeto real o imagen hologrfica en el espacio, y la comunican a los dos ojos.

CABEZAS PARLANTES

A mediados de los aos setenta, el ARPA puso en marcha un gran proyecto de investigacin en teleconferencia con el objeto de estudiar un aspecto importante de la seguridad nacional. En concreto, se trataba de transmitir electrnicamente la sensacin de presencia humana ms realista posible a cinco personas en particular situadas en cinco lugares diferentes. Cada una de estas cinco personas, aisladas fsicamente, tena que creer que las otras cuatro estaban realmente presentes. Este extraordinario esfuerzo en telecomunicaciones formaba parte de las medidas de emergencia gubernamentales que deban adoptarse en el caso de amenaza de ataque nuclear. Durante aquella dcada se procedi a realizar la siguiente accin: el presidente de Estados Unidos, el vicepresidente, el secretario de Estado, el presidente del Tribunal Supremo y el portavoz de la Casa Blanca iran a un conocido lugar situado bajo una montaa en Virginia. All defenderan la nacin desde una sala avanzada de mando-y-control (como la de la pelcula Juegos de guerra), que en principio era inexpugnable. Pero surgi la pregunta de hasta qu punto era lo bastante seguro tener a estas cinco personas en un mismo lugar. No sera ms seguro tenerlos en cinco lugares diferentes (uno en el aire, otro en un submarino, otro bajo una montaa, etc.) si realmente pudieran sentirse como si estuvieran juntos en un solo lugar? Evidentemente, la respuesta fue afirmativa y con este propsito el ARPA emprendi sus investigaciones avanzadas en teleconferencia, a travs de las cuales mis colegas y yo fuimos contratados para crear una telepresencia humana digital, en tiempo real. Nuestra solucin era construir una rplica de la cabeza de cada persona cuatro veces, con una mscara traslcida de tamao real y con la forma exacta de la cara de cada una de las personas. Cada mscara se montara sobre suspensiones que le permitan realizar dos tipos de movimiento, cabecear y girar. Dentro de cada mscara se proyectaran imgenes muy bien grabadas. En cada escenario se situaba una persona real y cuatro cabezas mviles de plstico, todas sentadas alrededor de una mesa en el mismo orden. La escena se grababa y se transmita la imagen en vdeo de cada persona y la posicin de su cabeza. Si el presidente se giraba para hablar con el vicepresidente, el secretario de Estado vera sus respectivas cabezas de plstico hacer lo mismo desde su posicin. Reconozco que suena extrao... El vdeo proyectado de esta manera resultaba una recreacin de vida tan creble que un almirante me dijo que las cabezas parlantes le producan pesadillas. l prefera recibir un telegrama confidencial en papel amarillo del presidente que dijera FUEGO en lugar de la cabeza parlante del comandante en jefe en el puente de su portaaviones. Es extrao que se mostrara tan paranoico respecto a si la imagen de vdeo y la voz eran de verdad las del presidente o las de alguien que se haca pasar por l puesto que un telegrama es mucho ms fcil de falsificar. De todos modos, es probable que no sepamos descomponer, transmitir y recomponer gente (o hamburguesas o jerseys de cachemira) hasta dentro de uno o dos milenios. Pero mientras tanto, habr muchas tcnicas de presentacin distintas de las

pantallas planas o casiplanas a las que estamos acostumbrados. El lmite que rodea a la presentacin, el llamado bezel, ser menos constrictivo para imgenes grandes y pequeas. Algunos de los aparatos digitales ms imaginativos del futuro no tendrn lmite de ningn tipo.

TRES DIMENSIONES DE R2D2

Algn da durante el prximo milenio, cuando nuestros nietos o bisnietos quieran ver un partido de ftbol, retirarn la mesa del comedor y dejarn que futbolistas de 20 centmetros con una pelota de dos centmetros corran por la sala de estar; en el supuesto de que existan partidos de ftbol, mesas de comedor y salas de estar. Este modelo es justo lo contrario de la realidad virtual de la primera poca. Toda la resolucin se transmite a todas partes para que se pueda apreciar desde cualquier punto de vista. Se mire desde donde se mire se ven pixels de tres dimensiones, tambin llamados voxels o boxels, flotando en el espacio. En La guerra de las galaxias, R2D2 proyectaba de este modo la imagen de la princesa Leia en el suelo de la casa de ObiWan Kenobi: la hermosa princesa era una aparicin fantasmagrica emitida en el espacio, visible, en principio, desde cualquier ngulo. Este efecto especial, como tantos otros utilizados en Star Trek y otras pelculas de ciencia-ficcin, ha creado, sin darnos cuenta, un pblico que ya est familiarizado con tecnologas tales como la holografa. Lo hemos visto tan a menudo en las pelculas que creemos que es ms fcil de lo que en realidad es. De hecho, el catedrtico del MIT, Stephen Benton, quien invent el holograma de luz blanca, comn hoy da en las tarjetas de crdito, tard ms de veinte aos en llegar a un resultado similar usando la velocidad de un superordenador de un milln de dlares, pticas de valor incalculable fabricadas a propsito y la energa implacable de una docena de brillantes aspirantes al doctorado. La holografa la invent el cientfico hngaro Dennis Gabor en l948. La manera ms sencilla de explicar lo que es un holograma es definirlo como una coleccin de todos los puntos de vista posibles en un solo plano de patrones de modulacin de luz. Cuando se hace pasar la luz a travs de este plano, o se refleja desde l, la escena se reconstruye pticamente en el espacio. La holografa ha sido un caballo olvidado en la carrera para mejorar la presentacin. Una de las razones es que la holografa requiere una resolucin masiva. Se supone que el televisor tiene 480 lneas de barrido visibles, aunque casi siempre tiene muchas menos. Una pantalla de televisin de 25 centmetros de alto, tiene, en el mejor de los casos, 30 lneas por centmetro. La holografa necesita al menos 30.000 lneas por centmetro, es decir 1.000 veces ms lneas de barrido horizontal. Peor an, la resolucin es necesaria en ambas coordenadas X e Y, o sea 1.000 al cuadrado, o un milln de veces la resolucin de la televisin actual. Una de las razones por las que hay hologramas en tarjetas de crdito y en los billetes de algunos pases es que esa resolucin necesita para imprimirse una

tecnologa muy sofisticada y difcil de falsificar. Si Benton y sus colegas han hecho algn progreso es porque han logrado entender lo que el ojo y el sistema perceptivo humanos necesitan en realidad: lo contrario de lo que el tpico holograma puede producir. Puesto que el ojo humano es el cliente de la imagen, sera intil presentarle la imagen con ms detalle del que puede apreciar. Tambin se han dado cuenta de que se mira la imagen espacial (muestreo en el espacio) de una manera muy similar a como se miran los fotogramas individuales de una pelcula (muestreo en el tiempo). El vdeo ofrece movimiento uniforme con 30 fotogramas (60 campos) por segundo. Por lo tanto, en lugar de hacer que un holograma represente todos los puntos de vista, por qu no representar un punto de vista diferente cada fraccin de centmetro y obviar la informacin que hay entre medio ? Este sistema funciona. Adems, Benton y sus colegas advirtieron que nuestro sentido del espacio es muy horizontal. A causa del paralaje del ojo en los dos lados y dado que tendemos a movernos sobre todo en planos horizontales, el paralaje horizontal domina como gua espacial al paralaje vertical del plano arriba-abajo. Esto no sera igual si nuestros ojos estuvieran situados uno encima del otro o si subiramos y bajramos muchos rboles. Pero no lo hacemos. De hecho, el nfasis horizontal de nuestra percepcin es tan dominante que Benson concluy que poda descartar por completo el paralaje vertical. sta es la razn por la que casi ninguno de los hologramas presentados en el Media Lab del MIT tiene paralaje vertical. Cuando muestro a los visitantes la pequea galera de ejemplos que cuelgan fuera del laboratorio de Benton, no lo notan. De hecho, cuando se lo digo, la gente dobla las piernas y se pone de puntillas varias veces antes de crerselo. El resultado del muestreo espacial, combinado nicamente con el uso del paralaje horizontal, es que el grupo de Benton necesita una diezmilsima parte de la potencia informtica que sera necesaria para producir un holograma en condiciones normales con toda su resolucin. Es por eso que han logrado hacer el primer vdeo hologrfico en tiempo real y a todo color, con imgenes matizadas y que flota libremente en el espacio. Tiene ms o menos el tamao y la forma de una taza de caf o de una princesa Leia un poco paticorta.

MS QUE LO QUE SALTA A LA VISTA

La calidad de una presentacin sensorial es literalmente ms que lo que salta a la vista. Es una experiencia visual que mueve a los otros sentidos. La sensacin del conjunto como un todo es mucho mayor que la suma de las partes. En los primeros tiempos de la televisin de alta definicin, el socilogo Russ Neuman, que entonces trabajaba en el Media Lab del MIT, dirigi un experimento sin precedentes sobre la respuesta de la audiencia a la calidad de la presentacin. La prueba consista en montar dos televisores y dos reproductores de vdeo de

alta calidad e idnticos entre s, que reproducan las mismas cintas de vdeo tambin de alta calidad. Sin embargo, uno de los equipos (A) tema la calidad de sonido normal para un vdeo y los pequeos altavoces del televisor. El otro (B) tena un sonido de mejor calidad que el de un CD y unos excelentes altavoces. El resultado fue sorprendente. Muchos participantes en la prueba manifestaron que vean una imagen mucho mejor en el equipo B. La calidad de la imagen era la misma, pero la experiencia visual fue muy superior. Esto demuestra que tendemos a juzgar nuestras experiencias como un todo sensorial, no por partes. Esta importante observacin a veces se omite en el diseo de sistemas de realidad virtual. En el diseo de los tanques militares de entrenamiento, se ha realizado un esfuerzo considerable, casi sin lmites econmicos, para alcanzar la mayor calidad posible de presentacin, de modo que mirar por el visor fuese lo ms parecido posible a mirar a travs de la pequea ventana de un tanque real. Sin embargo, slo tras laboriosas tentativas para incrementar el nmero de lneas de barrido, se les ocurri a los diseadores introducir una sencilla plataforma de movimiento que produjera una ligera vibracin. Gracias a la inclusin posterior de algunos efectos sensoriales complementarios, como el sonido del motor y de los rodamientos del tanque, se pudo alcanzar tanto realismo que los diseadores pudieron reducir el nmero de lneas de barrido sin rebajar ni un pice los requerimientos necesarios para que el sistema pareciera real y se experimentara como tal. Muchas veces me preguntan por qu me pongo las gafas de leer cuando como; evidentemente, no necesito gafas para ver la comida o el tenedor. Mi respuesta es sencillamente que la comida sabe mejor cuando llevo las gafas puestas. Ver la comida con claridad es parte del placer de comer. Mirar y tocar son complementarios.

MIRAR Y TOCAR

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MIRARNOS

os ordenadores son menos sensibles a la presencia humana que los cuartos de bao modernos o la iluminacin exterior dotada con sensores de movimiento. Una cmara fotogrfica barata con foco automtico tiene ms sensibilidad frente a lo que capta con su objetivo que cualquier terminal o sistema informtico. Al levantar las manos del teclado del ordenador, ste no sabe si la pausa es para reflexionar, para descansar o para ir a comer. No sabe distinguir si est hablando con una persona sola o acompaada de otras seis personas ms, ni si estamos vestidos o desnudos. Por no saber, no sabe ni siquiera si nos hemos dado media vuelta mientras nos muestra algo importante o si hemos salido de la habitacin cuando todava est respondindonos. Hoy da slo pensamos desde la perspectiva de facilitar a una persona el uso de un ordenador. Pero quizs haya llegado el momento de preguntarse cmo podramos nosotros facilitar a un ordenador la interaccin y el trato con seres humanos. Por ejemplo, cmo es posible mantener una conversacin con personas cuando ni siquiera sabemos dnde estn? No las vemos, ni sabemos cuntas hay. Sonren? Prestan atencin? Hablamos continuamente de interacciones hombreordenador y de sistemas de conversacin y, sin embargo, nos parece natural que uno de los interlocutores permanezca en la ignorancia. Ha llegado el momento de hacer que los ordenadores vean y oigan. La investigacin y la aplicacin de la visin a los ordenadores se ha centrado casi exclusivamente en el anlisis del teatro de operaciones para usos militares, como vehculos autnomos o bombas sofisticadas. Las aplicaciones en el espacio exterior tambin son significativas y estn a la cabeza de los avances en este campo. Un robot que anda alrededor de la Luna no puede limitarse a transmitir las imgenes de lo que ve a un operador humano situado en la Tierra porque la seal tarda mucho en llegar a su destino, incluso a la velocidad de la luz. Si el robot se acerca a un precipicio, el lapso que transcurre mientras el operador humano ve la imagen del precipicio y enva una orden al robot para que se detenga, ser demasiado largo y el robot habr tenido tiempo de caer al abismo. ste es uno de los casos en los que el robot debe depender de su propio juicio basado en lo que ve. Los cientficos realizan progresos constantes en comprensin de imgenes y, por ejemplo, desarrollan tcnicas para adivinar las formas a partir de las sombras o para separar los objetos principales de los fondos de la imagen. Las investigaciones para hacer que los ordenadores sean capaces de reconocer a las personas y mejorar as la interfaz hombre-ordenador se han iniciado recientemente. De hecho, nuestra cara es el dispositivo de presentacin humano y el ordenador debera ser capaz de leerla, lo cual requiere el reconocimiento de caras y de sus expresiones particulares.

Habitualmente, las muecas reflejan la intencin de nuestras expresiones, y no dejamos de gesticular por el hecho de estar hablando por telfono con otra persona, aunque sta, desde el otro lado de la lnea, no pueda verlas. De hecho, a veces gesticulamos an ms para dar mayor nfasis y prosodia al lenguaje hablado. Si el ordenador fuera capaz de captar nuestras expresiones faciales, accedera a una seal redundante y recurrente que enriquecera los mensajes hablados y escritos. El reconocimiento de caras y expresiones faciales es un reto tcnico enorme; sin embargo, bajo algunas circunstancias, es posible. Por ejemplo, en las aplicaciones en que slo interviene el usuario y su ordenador, lo nico que ste necesita saber es si el usuario es la persona que lo utiliza habitualmente y no cualquier otro habitante de este planeta. Adems, cada contexto se puede diferenciar con facilidad. Se acerca el da en que los ordenadores sern capaces de mirarnos. Durante la guerra del Golfo Prsico de 1990-1991, en la que muchos viajes regulares estaban prohibidos, fuimos testigos de una enorme utilizacin de la teleconferencia. Desde entonces, los ordenadores personales cada vez estn ms equipados con hardware de teleconferencia a bajo coste. El hardware de teleconferencia consiste en una cmara de televisin centrada sobre la pantalla y el hardware o software necesario para codificar, decodificar y mostrar las imgenes en tiempo real en una parte o en toda la pantalla del ordenador. Cada vez ms ordenadores personales estarn dotados con este equipamiento, aunque los diseadores de sistemas de teleconferencia no haban pensado nunca en incorporarlo a los ordenadores personales.

DE RATONES Y HOMBRES

Neil Gershenfeld, del Media Lab del MIT, compara un ratn de ordenador de 30 dlares, cuyo uso se aprende en unos pocos minutos, con un arco de violoncelo de 30.000 dlares, cuyo aprendizaje lleva toda una vida. Compara las 16 tcnicas del arco con el click, doble click y el arrastre del ratn. Es evidente que el arco es para el virtuoso y el ratn para todos los que no lo somos. Sin embargo, un ratn es un medio sencillo pero incmodo para la entrada grfica. Requiere cuatro pasos: 1) tantear con la mano para encontrar el ratn, 2) moverlo para hallar el cursor, 3) mover el cursor hasta donde queremos que est, 4) hacer un click o un doble click con el botn. El diseo innovador de Apple para el Power-Book al menos tiene slo tres pasos y el denominado ratn muerto, o ms recientemente una bola trazadora (track ball), situada donde ponemos los pulgares, de modo que se reducen las interrupciones para teclear. Pero donde realmente los ratones y las bolas trazadoras no tienen ninguna utilidad es en el dibujo. Intente hacer una firma con una bola trazadora. Para este propsito el tablero digitalizador, una superficie plana con un lpiz con punta esfrica, es una solucin mucho mejor. No obstante, no muchos ordenadores cuentan con tablero digitalizador para

dibujar, y los que la tienen plantean el problema esquizofrnico de cmo situar a la vez el tablero y el teclado, que compiten entre s por ocupar el lugar central y quieren estar justo enfrente y debajo de la pantalla. El conflicto se resuelve a menudo poniendo el teclado debajo de la pantalla porque muchas personas, entre las que me incluyo, no teclean. Como resultado de este descentramiento del tablero digitalizador y de que el ratn acabe a un lado, estamos obligados a aprender una coordinacin mano-ojo bastante antinatural. Se dibuja o seala un lugar y se mira a otro: podramos decir que es como dibujar a tientas. Douglas Englebart, el inventor del ratn en 1964, lo hizo para sealar el texto, no para dibujar. El invento se hizo popular, y hoy da est en todas partes. Jane Alexander, que preside el National Endowment of the Arts, coment hace poco que slo a un hombre se le poda haber ocurrido llamarlo ratn. Un ao antes, Ivan Sutherland perfeccionaba el concepto de un lpiz ptico para dibujar directamente sobre la pantalla (ya en los aos cincuenta el sistema de defensa SAGE tena algunos lpices pticos rudimentarios). A este lpiz le segua un cursor en forma de cruz hecho con cinco puntos de luz. Para terminar el dibujo, tena que dar un golpecito con la mueca y salirse de la lnea a propsito: una manera graciosa pero no muy precisa de terminar una lnea. Hoy da los lpices pticos casi no se ven. Acercar la mano a una pantalla es una cosa (ya difcil pues provoca que se nos duerma la mano), pero cargar con un lpiz atado que pesa 100 gramos cansa mucho la mano y el brazo. Algunos lpices pticos tenan un centmetro y medio de dimetro y al usarlos pareca como si escribisemos una postal con un puro. No obstante, los tableros digitalizadores son especialmente cmodos para dibujar y con un poco de esfuerzo se puede hacer que la punta tenga la textura y la riqueza del pincel de un artista, pero los que existen en la actualidad son como escribir con bolgrafos con punta esfrica sobre una superficie plana y dura que necesita un espacio en el escritorio cerca de nosotros y de la pantalla. Adems, como nuestros escritorios estn ya bastante desordenados, la nica manera de que los tableros digitalizadores puedan tener xito comercial es que los fabricantes de muebles empiecen a construirlos dentro de los escritorios, de manera que no haya ningn aparato excepto el escritorio mismo.

ORDENADORES SENSIBLES AL TACTO

El dedo humano es un aspecto de la entrada grfica que se ha descuidado. Los cajeros automticos y los puntos de informacin informatizados cuentan con pantallas sensibles al tacto que funcionan bastante bien. Pero no podemos usar los dedos en la pantalla con los ordenadores personales, lo cual es bastante asombroso si pensamos que el dedo humano, y tenemos diez!, es un dispositivo para sealar ideal, puesto que no hace falta cogerlo con la mano. Podramos teclear o sealar segn el caso, es decir, pasar del plano horizontal al vertical con toda facilidad. Todava no se ha logrado. Los entendidos dicen que se debe a tres

motivos, pero ninguno de ellos me convence: Cuando sealamos, tapamos aquello que sealamos. Cierto, pero lo mismo ocurre con el papel y el lpiz y ello no ha representado un obstculo para la prctica de la escritura o el uso de un dedo para identificar algo en la letra impresa. El dedo tiene una resolucin baja. Esto es falso. Puede que sea regordete, pero tiene una resolucin extraordinaria. Slo se necesita un segundo paso, despus de tocar una superficie, para retirar el dedo con elegancia y situar un cursor con toda precisin. El dedo ensucia la pantalla. Pero tambin la limpia! Una manera de afrontar el asunto de las pantallas sensibles al tacto es que estarn en un espacio fsico de suciedad ms o menos invisible en el cual las manos limpias limpian y las sucias ensucian (o algo as). La verdadera razn para no usar los dedos es que todava no se ha encontrado una tecnologa capaz de sensibilizar el campo cercano a un dedo: cuando ste est cerca pero no toca la pantalla. Con slo dos acciones, tocar y no tocar, muchas aplicaciones son, como mnimo, incmodas. Si apareciera un cursor cuando el dedo estuviera, digamos, a un centmetro de la pantalla, entonces tocar la pantalla misma podra ser como usar el ratn. Y, por ltimo, conviene recordar que las arrugas papilares que constituyen la huella dactilar son como las cadenas para la nieve que se colocan en los neumticos de los automviles y aumentan la friccin en el punto de contacto entre la piel y el cristal. En realidad, esta friccin nos permite pulsar la pantalla e introducir fuerzas a este nivel. En un dispositivo que construimos en el MIT hace veinte aos, mostrbamos que al apretar con el dedo, sin moverlo, se produca la friccin suficiente para mover objetos, introducirlos y tirar de ellos, e incluso podamos hacer que giraran. Una demostracin consista en tocar con dos o tres dedos unos botones que aparecan en la pantalla y hacerlos girar gracias a la adherencia de los dedos a la pantalla. Los botones no slo giraban sino que tambin hacan click, lo que aada ms realismo a la accin. Esto abre un amplio campo de aplicaciones que van desde los juegos para nios hasta la simplificacin de la instrumentacin de las cabinas de control de los aviones.

LA INTERFAZ CONTRAATACA

Los mandos de control remoto son de uso comn en ambientes txicos para los humanos, tales como reactores nucleares. El brazo del robot trabaja dentro del reactor mientras un operador lo controla desde fuera. Lo normal es que el brazo maestro y el esclavo estn muy separados y que el operador lo vea por medio de una pantalla de televisin. El brazo esclavo suele tener un garfio en forma de pinza que el operador controla a distancia con sus dedos ndice y pulgar y se sirve de l para coger y sujetar los objetos. De este modo se puede sentir el peso y la elasticidad (si la tiene) de un trozo de uranio.

Fred Brooks y sus colegas de la Universidad de Carolina del Norte tuvieron esta maravillosa idea: imaginemos que el brazo esclavo ya no existe y que los cables que antes conducan a l estuviesen conectados a un ordenador que simulara toda la experiencia. Los objetos que vemos en la pantalla ya no son reales, sino que el ordenador los modela y los presenta con todas sus caractersticas de peso y elasticidad. Por desgracia, la capacidad tctil de un ordenador se ha diseado casi siempre pensando en que somos nosotros quienes tocamos el ordenador y no a la inversa. Una vez particip en la construccin del prototipo de una mquina que ofreca resistencia, un aparato de retroalimentacin forzada en el cual el esfuerzo requerido para moverlo poda ser una funcin de lo que nosotros quisiramos. Por medio del control de un ordenador, poda pasar del movimiento libre a tener que empujarlo como a travs de engrudo. En una aplicacin, tenamos un mapa de Massachusetts con una base de datos demogrficos. El usuario poda disear los planos de una nueva autopista moviendo este digitador con retroalimentacin forzada. Sin embargo, la cantidad de fuerza necesaria para empujarlo variaba en funcin del nmero de familias que habra que desplazar de su hogar. De hecho, para trazar la nueva autopista se cerraban los ojos y se tanteaba fsicamente el camino que ofreca menos resistencia. Cuando IBM aadi la palanquita roja como sustituto del ratn en medio del teclado de su ThinkPad, introdujo esta aplicacin de retroalimentacin forzada (porque es sensible a la fuerza y no al desplazamiento). Ojal que pronto podamos disfrutar de un uso ms amplio de ordenadores sensibles al tacto y que las aplicaciones evolucionen hasta el punto de hacernos sentir que la palanca del ThinkPad ofrece resistencia. Otro ejemplo de ello lo mostr Alan Kay, considerado el padre de los ordenadores personales. Uno de sus investigadores de Apple Computer dise un ratn obstinado que usaba un campo magntico variable para hacerse ms o menos difcil de mover. Al aplicar toda la corriente magntica, el ratn se interrumpa del todo y dejaba de moverse, manteniendo el cursor fuera de reas prohibidas.

ECHEMOS UN VISTAZO A NUESTRO ORDENADOR

Imaginemos que estamos leyendo una pantalla de ordenador y podemos preguntar: Qu significa eso? Quin es ella? Cmo he llegado hasta aqu? Eso, ella y aqu se definen por la direccin de nuestra mirada en ese momento. Las preguntas se refieren al punto de contacto entre nuestros ojos y el texto. Sin embargo, a los ojos no se los considera habitualmente mecanismos de salida, aunque siempre los usemos como tales. La forma en que los humanos detectamos la direccin de las miradas de los dems y hacemos que nuestros ojos contacten se puede considerar mgica. Imaginemos que estamos a seis metros de otra persona que a veces nos mira directamente a los ojos y otras nos mira un poco por encima de nuestro hombro.

Inmediatamente se nota la diferencia, incluso si la direccin de la mirada de esa persona se desva una fraccin del eje de nuestra mirada. Cmo sucede esto? Seguro que no es por trigonometra. Si lo fuera, podramos calcular el ngulo de una normal al plano de las esferas de los ojos de la otra persona y despus comprobaramos si esa normal hace interseccin con la lnea de nuestra propia mirada. Pero no es eso. Ocurre algo diferente: entre nuestros ojos y los de la otra persona pasa un mensaje y no tenemos el menor indicio de cmo sucede. Siempre usamos los ojos para sealar objetos. Si se nos pregunta adonde ha ido alguien, podemos responder con una simple mirada hacia la puerta abierta. Para explicar lo que hay que cargar, podemos mirar una maleta y no otra. Esta manera de sealar, combinada con los gestos de la cabeza, es un poderoso medio de comunicacin. De hecho, existen varios sistemas de seguimiento ocular. Una de las primeras demostraciones que vi era un seguidor de ojos montado en un casco que cambiaba el idioma del texto de la pantalla del ingls al francs a medida que uno iba leyendo. Cuando el centro de la visin cambiaba de palabra a palabra, iban apareciendo palabras francesas y en la pantalla pareca que todo el texto era en francs. Un observador exterior, cuyos ojos no eran controlados, vea el texto de la pantalla con un 99 % de palabras en ingls (para ser exactos, todas las palabras excepto la que estaba mirando la persona que llevaba puesto el seguidor de ojos). Los sistemas ms modernos de seguimiento ocular utilizan cmaras de televisin por control remoto para que el usuario no tenga que llevar puesto ningn aparato. En la actualidad, una configuracin de teleconferencia con vdeo es muy apropiada para incluir un seguidor ocular, porque el usuario suele sentarse ms o menos enfrente de la pantalla a una distancia relativamente fija. A menudo sucede que miramos a los ojos de la persona que se halla al otro lado, porque el ordenador es capaz de saber dnde estn. Cuanto ms saben los ordenadores sobre nuestra posicin, postura y naturaleza particular de nuestros ojos, ms fcil les resulta saber hacia dnde miramos. La irona es que este medio extico que son los ojos-como-entrada encontrar su primera aplicacin en la configuracin ms bien corriente de una persona sentada ante un ordenador. Pero seguro que funcionar todava mejor cuando se use en combinacin con otro canal de entrada, como la voz.

HABLMOSLO

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MS ALL DE LAS PALABRAS

ara la mayora de la gente, teclear no es una interfaz ideal. Si pudiramos hablar con los ordenadores, incluso el Luddite1 ms recalcitrante los usara con ms entusiasmo. Sin embargo, los ordenadores siguen siendo ms o menos sordos y mudos. La razn bsica de que se haya avanzado tan poco en el reconocimiento de la voz es la falta de perspectiva y no de tecnologa. Cuando he asistido a demostraciones o veo anuncios de productos de reconocimiento del habla en los que alguien sostiene un micrfono ante su boca, me pregunto cmo es que han pasado por alto el hecho de que una de las grandes ventajas del habla es que nos deja las manos libres. Cuando veo a alguien hablando con la cara pegada a la pantalla me pregunto si no olvidamos que una de las razones para usar la voz con ordenadores es que nos permitira trabajar a distancia. Cuando oigo a alguien pedir o exigir el reconocimiento independiente del usuario, me pregunto si no olvidamos que estamos hablndole a un ordenador personal y no a un ordenador compartido. Entonces, por qu enfocamos el problema de manera equivocada? La respuesta es que hasta hace poco hemos sido vctimas de dos obsesiones errneas. La primera tena su origen en las comunicaciones telefnicas tradicionales y consista en que cualquiera, desde donde fuera, pudiera dar rdenes verbales a un ordenador a travs del telfono, en lugar de conversar con un operador humano; no importaba si se hablaba con un pesado acento del sur o de Bahstan, o New Yawkese. La otra obsesin proceda de la automatizacin de las oficinas: la mquina de escribir con la que hablamos sin descanso y que lo transcribe todo a la perfeccin. Concentrarnos en solo estos dos asuntos nos ha retrasado en la consecucin de objetivos ms realizables y tiles, como el reconocimiento y comprensin del habla familiar en un entorno muy personalizado e interactivo. Tambin hemos pasado por alto el valor de la voz ms all de las palabras. Por ejemplo, hoy da los ordenadores exigen nuestra completa atencin. Lo usual es estar sentado y atender, ms o menos exclusivamente, al proceso y al contenido de la interaccin. Casi no hay forma de usar un ordenador de forma casual o hacer que mantenga una de tantas conversaciones. Sin embargo, el habla cambiar esto. Poder usar un ordenador ms all de la longitud del brazo tambin es muy importante. Imaginemos que para hablar con alguien tuviramos que tener siempre su nariz a un palmo de nosotros. Lo normal es hablar a la gente a distancia, apartarse de ella por un momento para hacer otra cosa e incluso conversar con alguien fuera del alcance de su vista. Yo quiero tener un ordenador

1 Miembro de una de las distintas organizaciones de trabajadores ingleses que entre 1811 y l816 se organizaron para destruir la maquinaria de las fbricas puesto que las culpaban del aumento del desempleo. (N. del T.)

que est al alcance del odo, lo cual requiere solucionar el problema de la separacin de la voz de otros sonidos del ambiente, como el del aire acondicionado o el de un avin que sobrevolara nuestra casa. El habla es ms que las palabras tambin por el hecho de que posee subportadores de informacin paralelos. Todo el que tiene un hijo o un animal domstico sabe que la manera en que se dicen las cosas puede ser mucho ms importante que lo que se dice. El tono de voz es muy importante. Los perros, por ejemplo, responden casi por completo al tono de voz y no poseen una habilidad innata para realizar anlisis lexicogrficos complejos, a pesar de lo que digan sus amorosos dueos. El lenguaje verbal lleva gran cantidad de informacin que va ms all de las palabras mismas. Mientras se habla, se puede comunicar con gran exactitud pasin, sarcasmo, exasperacin, equivocacin, servilismo y agotamiento. Sin embargo, en el reconocimiento del habla por ordenador se han ignorado todos estos matices, o peor an, han sido tratados como obstculos ms que como posibilidades del habla. No obstante, el lenguaje hablado posee grandes cualidades que hacen que sea un medio ms rico que teclear.

LAS TRES DIMENSIONES DEL RECONOCIMIENTO DEL HABLA

Quien habla una lengua extranjera ms o menos bien, pero no a la perfeccin, sabe que escuchar y entender las noticias de la radio en ese idioma y con un zumbido de fondo es muy difcil o imposible. En cambio, para quien la habla con fluidez, el ruido como mucho le puede molestar un poco. Es evidente que el reconocimiento y la comprensin estn ntimamente entrelazados. Los ordenadores actuales no poseen el mismo tipo de comprensin que tenemos usted y yo porque sabemos que estamos de acuerdo en lo que algo significa. Sin duda, los ordenadores del futuro sern ms inteligentes, pero mientras tanto tenemos que solucionar los problemas de reconocimiento de las mquinas que no poseen mucha capacidad de comprensin. Separar estas dos tareas es el camino a seguir para convertir palabras en rdenes legibles por ordenador. El problema del reconocimiento del habla tiene tres variables: riqueza de vocabulario, grado de independencia del que habla y concatenacin entre palabras, es decir, la medida en que las palabras se pueden pronunciar juntas, como sucede en la cadencia del habla humana normal. Pensemos en estas dimensiones del reconocimiento del habla como en tres ejes. En el eje del vocabulario, cuantas menos palabras hay que reconocer, ms fcil resulta para el ordenador. Si el sistema sabe de antemano quin est hablando, el problema se simplifica. Y si las palabras se enuncian por separado, todava se simplifica ms. El origen de estos ejes es el lugar en que se encuentra el vocabulario ms reducido de palabras totalmente dependientes del hablante, cada una de las cuales debe ser pronunciada con pausas muy claras entre una y otra. El problema se complica a medida que aumentamos un eje o lo movemos,

como cuando aadimos ms palabras al vocabulario, queremos que el sistema funcione con cualquier hablante, o permitimos que las palabras se concatenen. En el caso extremo, esperamos que el ordenador reconozca cualquier palabra, dicha por cualquiera, en-todos-los grados de concatenacin. Se ha dado por supuesto que tenemos que estar en el extremo de todos o la mayora de estos ejes para que el reconocimiento del haba sea til. Absurdo! Consideremos cada cuestin por separado. Cuando se trata de la extensin del vocabulario, podramos preguntar: Cundo es lo bastante extenso? Cuando tiene quinientas, cinco mil o cincuenta mil palabras? Pero en realidad la pregunta debera ser: Cuntas palabras reconocibles hacen falta en la memoria del ordenador en un momento dado? Esta pregunta sugiere la fragmentacin de vocabularios en subjuegos contextuales, de modo que se puedan introducir en la mquina cuando sea necesario. Cuando le pido al ordenador situar una llamada telefnica, se carga mi Rolodex. Cuando preparo un viaje, son los nombres de los lugares los que deben estar all. Si se concibe la extensin del vocabulario como el juego de palabras que se necesitan en un momento dado (llammoslo ventanas de palabras), entonces el ordenador necesita seleccionar entre un nmero de palabras mucho menor y ms cercano a quinientas que a cincuenta mil. En segundo lugar, la supuesta necesidad de independencia del que habla pertenece al pasado de las compaas de telfonos, cuando un ordenador central tena que entender a todo el mundo y ofrecer una especie de servicio universal. Hoy da la informtica posee una capacidad de distribucin y personalizacin mucho ms amplias. Se puede trasladar ms reconocimiento del habla hacia la periferia de la red, ya sea en el PC, en el inalmbrico o con ayuda de una tarjeta sofisticada. Si quisiramos hablar con el ordenador de una compaa area desde una cabina telefnica, llamaramos a nuestro ordenador personal o lo haramos a travs de nuestro ordenador de bolsillo para que ste convirtiera la voz en una seal legible por la mquina. No obstante, concatenar y desdibujar palabras es el tercer problema. No queremos hablar al ordenador de la misma manera en que un turista se dirige a un nio extranjero, articulando cada palabra y haciendo despus una pausa. Este eje es el ms problemtico, pero se puede simplificar, en parte, si entendemos el lenguaje como expresiones multipalabra y no slo como palabras separadas. De hecho, este modo de manejar palabras-que-van-juntas puede formar parte de la personalizacin y entrenamiento de nuestro ordenador. Estaremos muy cerca del reconocimiento del habla cuando consideremos el lenguaje hablado como un medio interactivo y conversacional.

PARAVERBALES

El habla es un medio que a veces contiene sonidos y expresiones que no pueden encontrarse en un diccionario. No slo es ms amena que el texto en blanco y negro, sino que puede ganar significado a partir de los matices

conversacionales como, aj, los denominados paraverbales. En 1978 usamos en el MIT un sistema avanzado de reconocimiento del habla que, como todos los de entonces y de ahora, era propenso a cometer errores cuando la voz del que hablaba mostraba el menor nivel de estrs. Cuando los estudiantes de posgrado lo mostraban a nuestros patrocinadores, queramos que el sistema funcionara a la perfeccin, pero la ansiedad siempre produca suficiente nerviosismo en la voz del estudiante que haca la demostracin para provocar el fallo del sistema. Unos pocos aos despus, otro estudiante tuvo la fabulosa idea de buscar las pausas en el habla del usuario y programar a la mquina para que generara la palabra aj entre dichas pausas. As, cuando se hablara a la mquina, sta dira peridicamente: ajaa, aaaj o aj. Esto produjo un efecto tan confortante (pareca que la mquina animaba al usuario a conversar), que el usuario se relajaba un poco ms y la actuacin del sistema iba sobre ruedas. Este concepto revela dos cosas importantes: primero, que no todas las palabras tienen que tener significado para poder ser utilizadas en las comunicaciones; segundo, que algunas palabras son slo protocolos de la conversacin. Cuando hablamos por telfono, si no decimos aj a intervalos adecuados, nuestro interlocutor se pondr nervioso y al final preguntar si seguimos ah. El aj no significa s, no ni quiz, pero transmite un bit de informacin bsica: Estoy aqu.

EL TEATRO DE LA CONVERSACIN

Imaginemos la siguiente situacin. Usted se sienta alrededor de una mesa donde todos hablan francs, pero sus conocimientos de esta lengua se limitan a un miserable curso de la escuela superior. De pronto una persona de la mesa se dirige a usted y dice: Voulez-vous encore du vin? Seguramente, usted lo entender perfectamente. Sin embargo, a continuacin, la misma persona cambia de tenia y empieza a hablar, digamos, de la poltica en Francia. Es muy probable que usted no entienda nada a menos que hable bien el francs (e incluso as no es seguro). Quizs usted piense que la preguntaQuiere usted un poco ms de vino? es lenguaje de nios, mientras que la poltica requiere tcnicas de lenguaje sofisticadas. Eso es cierto, pero sa no es la diferencia ms importante entre las dos conversaciones. Cuando la persona le preguntaba si quera ms vino, probablemente alargaba su brazo hacia la botella y sus ojos sealaban su copa vaca. Es decir, las seales que usted decodificaba eran paralelas y redundantes, no slo acsticas. Adems, todos los sujetos y objetos estaban en el mismo espacio y tiempo. Sin duda, esa tctica facilit su comprensin. Una vez ms, queda demostrado que la redundancia es efectiva. El uso de canales paralelos, como el gesto, la mirada, o el habla es la esencia de las comunicaciones humanas. Las personas, por naturaleza, tendemos a expresarnos de forma recurrente. Si usted no posee un dominio completo del italiano le ser

muy difcil hablar por telfono en este idioma. Sin embargo, cuando usted llega a un hotel italiano y encuentra que no hay jabn en la habitacin, no usa el telfono, sino que baja a recepcin y le dice al conserje, con su italiano de Berlitz, que no tiene jabn. Incluso es posible que haga unos cuantos gestos para indicarle que es el jabn de bao el que le falta. En un pas extranjero, uno usa todos los medios posibles para transmitir intenciones y lee todas las seales para alcanzar unos niveles mnimos de comprensin. La cuestin estriba en pensar que el ordenador est en un pas extranjero, es decir, en el nuestro.

HACER QUE LOS ORDENADORES HABLEN BIEN

El ordenador puede producir habla de dos maneras: reproduciendo una voz grabada previamente o sintetizando los sonidos de letras, slabas o, probablemente, fonemas. Cada sistema tiene sus ventajas e inconvenientes. La produccin de habla es similar a la de la msica: se puede almacenar el sonido (como en un CD) y reproducirlo, o se puede sintetizar para reproducirlo a partir de las notas (como hace un msico). El almacenamiento del habla nos devuelve una comunicacin oral y auditiva que suena muy natural, en particular si el habla que se ha almacenado es un mensaje completo. Cuando intentamos unir fragmentos d sonido ms pequeos pregrabados o palabras sueltas, los resultados son menos satisfactorios porque falta la prosodia del conjunto. En los viejos tiempos, muchos dudaban del uso del habla pregrabada para utilizarla en la interaccin hombre-ordenador, porque empleaba mucha memoria. Hoy da eso ya no es un problema. El problema real es otro. Para que el habla almacenada funcione, hay que grabarla previamente. Si por ejemplo, se espera que nuestro ordenador diga cosas con los nombres adecuados, hay que grabar previamente todos esos nombres. As que la voz almacenada no funciona para el habla casual. Por esta razn se usa el segundo mtodo. Un sintetizador de habla toma un texto, como por ejemplo esta frase, y sigue ciertas reglas para enunciar cada palabra, una por una. Cada lengua es diferente y su sintetizacin presenta distintos grados de dificultad. El ingls es una de las ms difciles, porque escribimos de una manera extraa e ilgica (right y rite) con pronunciaciones casi idnticas para palabras diferentes (weigh y whey). Otras lenguas son mucho ms fciles de sintetizar. De hecho, el turco es un ejemplo de ello porque Atatrk cambi los caracteres arbigos de la lengua a los latinos en 1929 y as cre una correspondencia entre sonidos y letras. En turco se pronuncia cada letra: no hay letras silenciosas ni diptongos confusos. Por lo tanto, a nivel verbal, el turco es para un sintetizador de habla por ordenador un sueo hecho realidad. Incluso aunque la mquina pueda enunciar todas y cada una de las palabras, el

problema no acaba aqu. Es muy difcil dar a una coleccin de sonidos sintetizados un ritmo y un nfasis de conjunto para toda la frase u oracin, lo cual es importante no slo para que suene bien sino tambin para aadir vida, expresin y tono de acuerdo con el contenido y la intencin del mensaje. De otro modo, el resultado es una voz montona que suena como la de un borracho hablando sueco. Ahora se empiezan a ver, ms bien or, algunos sistemas que combinan sntesis y grabacin. Como con la mayora de las cosas digitales, la solucin a largo plazo ser usar ambos sistemas.

TODAS LAS COSAS GRANDES Y PEQUEAS

En el prximo milenio, hablaremos tanto o ms con mquinas que con seres humanos. Lo que al parecer produce ms reparo es hablar con objetos inanimados. Nos sentimos muy cmodos cuando hablamos con nuestros perros o canarios, pero no con pomos de puerta o farolas, a menos que estemos muy borrachos. Nos sentiramos ridculos si le hablsemos a la tostadora, como cuando le hablbamos al contestador automtico en las primeras pocas. La miniaturizacin har que esta omnipresencia del habla avance ms deprisa que en el pasado. Los ordenadores son cada vez ms pequeos, y es muy probable que maana llevemos en la mueca lo que hoy tenemos en el escritorio y ayer ocupaba toda una habitacin. Muchos usuarios de ordenadores de escritorio no aprecian del todo la enorme reduccin de tamao que ha tenido lugar durante los ltimos diez aos, porque hay ciertas dimensiones, como el tamao del teclado, que se han intentado mantener constantes y otras, como las dimensiones de la pantalla, que se intentan aumentar, no disminuir. Por lo tanto, el volumen total de una mquina de escritorio no es inferior al de un Apple II de hace quince aos. Si hace mucho tiempo que no ha usado un mdem, la reduccin de tamao es mucho ms indicativa del cambio real que ha tenido lugar. Hace menos de quince aos, un mdem de 1.200 baudios, que costaba unos 1.000 dlares, era casi del tamao de una tostadora apoyada de lado. Un mdem de 9.600 baudios de aquella poca era como una caja montada en una estantera. Hoy da, un mdem de 19.200 baudios consiste en una pulcra y simple tarjeta. Incluso en este formato de tarjeta de crdito, una gran parte del espacio real no se usa y slo est ah por razones de forma: para que encaje en la ranura y tenga el tamao suficiente para poder cogerlo sin que se pierda. La razn principal de que una cosa como el mdem no se ponga en la cabeza de un alfiler ya no es tecnolgica, sino que nos costara encontrar las cabezas de alfiler y sera fcil perderlas. Una vez superada la limitacin natural de la distribucin de los dedos, que hace que un teclado sea cmodo, el tamao de un ordenador lo determinan las dimensiones de bolsillos, carteras, relojes de pulsera, bolgrafos y objetos similares. En estos factores de forma, en que una tarjeta de crdito se acerca al menor tamao deseable, una pantalla es minscula y la interfaz grfica de usuario

ya no tiene sentido. Es probable que los sistemas basados en lpices se conviertan en un trmino medio incmodo; son demasiado grandes y a la vez demasiado pequeos. La alternativa de fabricar botones fsicos tambin es una solucin inaceptable. Si nos fijamos en los mandos a distancia de la televisin o del grabador de vdeo tendremos un buen ejemplo de los lmites de los botones; casi todos parecen hechos para manos de pigmeo y ojos muy jvenes. Por todas estas razones, la tendencia creciente a la miniaturizacin se dirigir hacia la mejora del reconocimiento y produccin del habla como interfaz dominante en el dilogo hombre-ordenador en objetos pequeos. No hace falta que el reconocimiento verbal en s mismo resida en gemelos y pulseras. Los aparatos pequeos se pueden telecomunicar para ayudarse. La cuestin reside en que ser pequeo exige disponer de voz.

LLEGAR A ALGUIEN Y CONMOVERLO

Hace muchos aos, el jefe de investigaciones de tarjetas en Hallmark me explicaba que el principal competidor de esta compaa era AT&T. La transmisin de emocin a travs de la voz consiste en llegar a alguien y conmoverlo. El canal del habla lleva no slo la seal sino todas las caractersticas que la acompaan y que hacen que se muestre comprensiva, reflexiva, compasiva o misericordiosa. Decimos que alguien suena honesto, que una excusa suena sospechosa o que algo no nos suena bien. En el sonido existe informacin que nos habla de los sentimientos. De la misma manera que alargamos la mano para tocar a alguien, llegaremos a usar la voz para proyectar nuestros deseos a las mquinas. Algunas personas se portarn con sus ordenadores como sargentos instructores y otras aplicarn la voz de la razn. El habla y la funcin de delegar estn estrechamente ligados. Se imaginan dndoles rdenes a los Siete Enanitos ? Todo es posible. La idea de que dentro de veinte aos estemos hablando a un grupo de asistentes hologrficos de 20 centmetros de altura que caminan por la mesa no es tan increble. Lo que no ofrece duda alguna es que la voz ser el canal de comunicacin primario entre el hombre y los agentes de su interfaz.

MENOS ES MS

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MAYORDOMOS DIGITALES

n diciembre de 1980, Nobutaka Shikanai nos invit a Jerome Wiesner y a m a cenar en su bonita casa de campo en la regin japonesa de Hakone, no lejos del monte Fuji. Estbamos tan convencidos de que el imperio de medios de comunicacin y televisin del seor Shikanai se beneficiara de formar parte del Media Lab del MIT desde sus inicios, que creamos que Nobutaka Shikanai querra ser uno de nuestros mecenas. Pensbamos que su inters personal por el arte contemporneo armonizaba con nuestro sueo de unir tecnologa y expresin, la invencin con el uso creativo de nuestros medios. Antes de cenar, paseamos por el jardn observando la famosa coleccin del seor Shikanai, el Hakone Open Air Museum. Durante la cena con los seores Shikanai nos acompa su secretario privado que hablaba un ingls perfecto, al contrario que los Shikanai, lo cual era significativo. Wiesner inici la conversacin expresando un gran inters por la obra de Alexander Calder y habl de la relacin que haban establecido el MIT y l mismo con Calder. El secretario escuch el relato y despus lo tradujo de principio a fin. Al trmino de la explicacin, el seor Shikanai hizo una pausa para reflexionar, luego nos mir y emiti un enorme Ohhhh. El secretario tradujo entonces: El seor Shikanai dice que est muy impresionado por el trabajo de Calder, y las adquisiciones ms recientes del seor Shikanai tuvieron lugar en las circunstancias de... Un momento. De dnde sala todo esto? As transcurri casi toda la cena. Wiesner deca algo que era traducido en su totalidad y la respuesta era ms o menos un Ohhhh que se nos traduca con una larga explicacin. Aquella noche me dije que si de verdad quera construir un ordenador personal, tena que ser tan bueno como el secretario del seor Shikanai. Tena que ser capaz de expandir y contraer las seales en funcin de su conocimiento sobre m y mi entorno, lo cual me permitira ser redundante en la mayora de ocasiones. La mejor metfora que puedo imaginar para comparar una interfaz hombreordenador es la del mayordomo ingls. El agente responde al telfono, reconoce a los que llaman, nos pasa las llamadas que juzga oportunas e incluso dice mentiras inofensivas si es necesario. El mismo agente es sensato, sabe encontrar los momentos oportunos y es respetuoso con la idiosincrasia de cada uno. Las personas que conocen al mayordomo es evidente que gozan de una ventaja considerable sobre los extraos. Eso est muy bien. Tales agentes humanos estn a disposicin de muy poca gente. Los secretarios de oficina tambin juegan un papel similar. Una persona que nos conoce bien y comparte con nosotros mucha informacin puede actuar en nuestro lugar con mucha eficacia. Si el secretario se pone enfermo, no ayudar en nada que la agencia de trabajo temporal enve a un Albert Einstein. No tiene que ver con el

cociente de inteligencia, sino con el conocimiento que este agente tiene de nosotros y de cmo debe utilizarlo en inters nuestro. La posibilidad de construir esta clase de funcionalidad en un ordenador era un sueo tan inalcanzable hasta hace poco que la idea ni siquiera se poda tomar en serio. Pero esto est cambiando muy deprisa. En la actualidad, unas cuantas personas s creen que se pueden construir agentes de interfaz. Por esta razn, este inters por los agentes inteligentes se ha convertido en el tema de moda de la investigacin sobre la interfaz hombre-ordenador. Ahora resulta evidente que queremos delegar ms funciones y preferimos manipular menos ordenadores. La idea es construir sustitutos de ordenador que posean slidos conocimientos sobre algo (un proceso, un tema de inters, una manera de actuar) y a la vez sobre nuestra relacin con ese algo (nuestros gustos, inclinaciones, conocimientos). Es decir, el ordenador debera tener una experiencia doble, como un cocinero, jardinero o chfer que usan sus habilidades para dar con nuestros gustos y necesidades en comida, jardinera y manera de conducir. Delegar esas tareas no quiere decir que no nos guste preparar la comida, cuidar las plantas o conducir el coche, sino que tenemos la opcin de hacer esas cosas cuando queramos, porque lo deseamos y no porque estemos obligados a hacerlo. Lo mismo puede aplicarse a los ordenadores. La verdad es que no tengo inters en recorrer un sistema, atravesar protocolos y descubrir vuestra direccin de Internet. Slo quiero haceros llegar un mensaje. Tampoco me interesa tener que leer miles de boletines para estar informado. Quiero que estas cosas las haga mi agente de interfaz. Los mayordomos digitales sern numerosos y vivirn tanto en la red como a nuestro lado, en el centro y en la periferia de nuestra propia organizacin, ya sea sta grande o pequea. Con frecuencia hablo de lo inteligente que es mi agenda y del cario que le tengo: cmo entrega en un ingls perfecto slo la informacin oportuna y relevante y con cunta inteligencia. Su manera de funcionar consiste en que slo un ser humano sabe el nmero de la agenda, y todos los mensajes pasan por esa persona, que sabe dnde estoy, qu cosas son importantes, a qu personas conozco y quines son sus agentes. La inteligencia est en la cabeza del sistema y no en la periferia, es decir, no en la agenda. Pero tambin deberamos disponer de inteligencia en el extremo receptor. Hace poco me visit el director de una gran empresa cuyo asistente llevaba la agenda y le recordaba lo que tena que decir en los momentos oportunos. A la larga, incorporarn a la agenda las cualidades del asistente: tacto, sensatez y discrecin.

FILTROS PERSONALES

Imaginemos que nos llega a casa un peridico electrnico en forma de bits. Supongamos que se enva a un visor mgico, en un papel muy delgado, flexible, sumergible, inalmbrico, ligero y brillante. La solucin de interfaz exige aos de

experiencia de la especie humana sobre encabezamiento y maquetacin, marcas tipogrficas, imgenes y una multitud de tcnicas que contribuyen a facilitar la lectura. Si el interfaz lo hiciera bien podra ser un medio de informacin magnfico, pero si tuviera fallos sera espantoso. Hay otro modo de ver un peridico: como un interfaz de noticias. En lugar de leer lo que otras personas piensan que es noticia y creen que bien vale el espacio que ocupa, ser digital cambiar el modelo econmico de seleccin de noticias; har que nuestros intereses particulares desempeen un papel ms importante e incluso que podamos tener acceso al tipo de noticias que no se llegan a imprimir porque no se consideran de inters general. Imaginemos un futuro en que nuestro agente de interfaz puede grabar todos los noticiarios por cable, leer todos los peridicos y sintonizar todas las cadenas de radio y televisin del planeta para luego elaborar un sumario personalizado. Esta clase de peridico saldra en ediciones de un ejemplar nico. Un peridico se lee de manera muy diferente el lunes por la maana que el domingo por la tarde. A las siete de la maana de un da de trabajo se hojea un peridico para filtrar la informacin y personalizar una serie de bits idnticos que se han enviado a cientos de miles de personas. Mucha gente tiende a tirar secciones enteras del peridico sin echarles un vistazo, hojean algo del resto y leen pocas cosas con atencin. Qu ocurrira si un peridico pusiera a nuestra disposicin todos sus recursos para editar un solo ejemplar? Habra noticias destacadas con relatos menos importantes relacionados con la gente que conocemos, con las personas que veremos al da siguiente y los lugares a los que estamos a punto de ir o de los que hemos vuelto hace poco. Nos informara de las empresas que conocemos. De hecho, estaramos dispuestos a pagar ms por diez pginas del Globe de Boston en esas condiciones que por cien pginas de las habituales si tuviramos la seguridad de que se nos dara el subconjunto apropiado de informacin. Consumiramos cada bit, por as decirlo. Podramos llamarlo el Diario Yo. El domingo por la tarde, sin embargo, preferiramos disfrutar de las noticias con mucha ms serenidad, aprender cosas que nunca pensamos que nos interesaran, aceptar el reto de rellenar un crucigrama, rernos un poco con Art Buchwald y buscar rebajas en los anuncios. As es el Diario Yo. Lo ltimo que desearamos un lluvioso domingo por la tarde es tener un agente de interfaz hipertenso que intentase separar el material aparentemente irrelevante. No obstante, stas no son dos formas distintas de ser, como el blanco y el negro. De hecho, nos movemos entre ellas, y desearemos disponer de distintos grados de personalizacin segn el tiempo libre, la hora del da y nuestro estado de nimo en cada momento. Imaginemos una pantalla de ordenador que ofrece informacin y que cuenta con un mando que, como un control de volumen, permita regular hacia arriba y hacia abajo la personalizacin. Podra haber muchos controles similares, incluso un pasador que se moviese de izquierda a derecha, tanto en sentido literal como en el poltico, para poder modificar las noticias sobre asuntos pblicos. Estos controles cambiaran la longitud y el tono editorial de las noticias que recibiramos. En un futuro lejano, los agentes de interfaz leern, escucharn y vern cada informacin o noticia en su totalidad. En un futuro prximo, el proceso de filtrado se iniciar con el uso de cabeceras, aquellos bits que tratan de bits.

CUADAS DIGITALES

El hecho de que se sepa que la publicacin TV Guide ha tenido ms beneficios que las cuatro grandes cadenas norteamericanas de televisin juntas sugiere que el valor de la informacin acerca de la informacin puede ser mayor que el de la propia informacin. Cuando pensamos en la circulacin de informacin nueva, tendemos a restringir nuestras ideas con conceptos como avances informativos y zapping de canales. Estos conceptos no son adaptables. Con mil canales, si vamos de cadena en cadena y permanecemos slo tres segundos en cada una, tardaremos casi una hora en hacer el chequeo de todas ellas. Un programa habr terminado mucho antes de que decidamos si es el ms interesante. Cuando yo quiero ir al cine, en lugar de leer la cartelera, pregunto a mi cuada. Todos tenemos un equivalente que es experto en pelculas y que a la vez nos conoce bien. Lo que necesitamos construir es una cuada digital. De hecho, el concepto de agente personificado en seres humanos que ayudan a otras personas es muchas veces una combinacin de la experiencia y el conocimiento de uno mismo. Un buen agente de viajes combina sus saberes sobre hoteles y restaurantes con sus conocimientos sobre nosotros, que obtiene de las opiniones que le hemos facilitado sobre otros hoteles y restaurantes. Un agente inmobiliario se hace una idea de nosotros a partir de una sucesin de casas que han encajado con nuestros gustos en mayor o menor grado. Imaginemos pues un agente contestador telefnico, uno de noticias u otro que filtre el correo electrnico. Todos ellos tienen en comn la habilidad de poder hacerse un modelo de nosotros. No slo es cuestin de completar un cuestionario o tener un perfil fijo. Los agentes de interfaz deben aprender y evolucionar con el tiempo, como los amigos y asistentes humanos. Es ms fcil decirlo que hacerlo. Hasta hace muy poco tiempo no hemos empezado a manejar modelos de ordenador que aprenden de las personas. Cuando hablo de agentes de interfaz, siempre se me pregunta si me refiero a inteligencia artificial. La respuesta es rotunda: S. Pero la pregunta lleva implcitas algunas dudas que surgen de las falsas esperanzas y promesas que la inteligencia artificial hizo concebir en el pasado. Adems, mucha gente todava no se siente cmoda con la idea de que las mquinas sean inteligentes. Alan Turing, en un escrito de 1950 titulado Maquinaria informtica e inteligencia, fue el primero que hizo una propuesta seria sobre la inteligencia de las mquinas. Ms tarde, algunos pioneros como Marvin Minsky compartieron el profundo inters de Turing por la inteligencia artificial. Se planteaban preguntas sobre el reconocimiento del contexto, la comprensin de las emociones, el sentido del humor y el uso de metforas. Por ejemplo: Cules son las letras que siguen a una serie que empieza por U, D, T, C, C? Creo que tal vez la inteligencia artificial sufri una recada alrededor de 1975, cuando los recursos informticos empezaron a alcanzar el tipo de capacidad que se necesita para resolver problemas intuitivos y exhibir un comportamiento inteligente. Lo que ocurri es que los cientficos optaron de pronto por investigar aplicaciones muy factibles y comercializables, como robots y sistemas expertos (por ejemplo, en los sectores del transporte de mercancas y reservas areas), y

descuidaron las cuestiones ms profundas y bsicas de la inteligencia y el aprendizaje. Minsky seala que mientras los ordenadores de hoy ofrecen una amplia gama de reservas areas (un tema casi ms all de la lgica), no pueden ofrecer el mnimo sentido comn que tiene un nio de tres o cuatro aos. Ni siquiera saben cul es la diferencia entre un perro y un gato. Temas como el del sentido comn estn dejando ahora las bambalinas para pasar al centro del escenario de la investigacin cientfica, y esto es importante porque un agente de interfaz sin sentido comn puede ser como un dolor de espalda. Por cierto, la respuesta a la cuestin planteada anteriormente es: S, S. La serie est formada por la primera letra de cada nmero: Uno, Dos, Tres, Cuatro, etc.

DESCENTRALIZACIN

Algunos se imaginan un futuro agente de interfaz como una mquina del estilo Orwell centralizada y omnisciente. No obstante, un resultado ms verosmil es una coleccin de programas de ordenador y aplicaciones personales, cada uno de los cuales es bastante bueno para una cosa y muy bueno para comunicarse con los dems. Esta imagen la forja Minsky en La sociedad de la mente (1987), donde propone que la inteligencia no se encuentra en ningn procesador central sino en el comportamiento colectivo de un grupo de mquinas, ms especficas y muy interconectadas. Esta visin va en contra de una serie de prejuicios que Michael Resnick, en su libro de 1994 Tortugas, termitas y atascos de circulacin, llama el conjunto de la mente centralizada. Estamos condicionados a atribuir fenmenos complejos a algn tipo de agente de control. Por ejemplo, en general se supone que el pjaro que va al frente en una bandada con forma de V es el jefe y que los otros se limitan a seguirlo. Pues no es as. La formacin ordenada es el resultado de un conjunto responsable de procesadores que se comportan de forma individual y siguen sencillas reglas de armona sin la necesidad de un director. Resnick acert al crear situaciones en las que las personas se sorprenden al saber que ellas mismas forman parte de procesos similares. Hace poco contempl una demostracin suya en el Kresge Auditorium del MIT. Se pidi a un pblico de aproximadamente 1.200 personas que empezaran a batir palmas e intentaran hacerlo al unsono. Sin la ms mnima direccin por parte de Resnick, y en menos de dos segundos, la sala bata palmas a un solo ritmo. Intntelo: incluso con grupos mucho ms pequeos el resultado puede ser sorprendente. La incredulidad que mostraron los propios participantes indica lo poco que comprendemos, y a veces ni siquiera reconocemos, cmo puede aparecer la coherencia a partir de la actividad de agentes independientes. Esto no quiere decir que nuestro agente de calendario vaya a concertar citas sin consultar con nuestro agente de viajes. Pero no todas las comunicaciones y decisiones tienen que pasar por una autoridad central para obtener permiso, lo que sera una psima manera de controlar el sistema de reservas areas. Este mtodo s

parece cada vez ms viable para controlar organizaciones y Gobiernos puesto que una estructura descentralizada y altamente intercomunicada sera mucho ms resistente y tendra mayores posibilidades de sobrevivir. Es mucho ms duradera y tiene ms probabilidades de evolucionar en el tiempo. Durante muchos aos, la descentralizacin era plausible como concepto pero imposible como realizacin. El efecto que produjo ver mquinas de fax en la plaza de Tiananmen es un ejemplo irnico, porque se invocaba la utilizacin de instrumentos descentralizados y populares precisamente cuando el Gobierno intentaba reafirmar su poder y su control centralizado. Internet es otro ejemplo; aporta un canal mundial de comunicacin que escapa a cualquier censura y su xito es fulminante sobre todo en lugares como Singapur, donde la red es omnipresente y la libertad de prensa marginal. Los interfaces basados en agentes se descentralizarn del mismo modo que la informacin y las organizaciones. As como un jefe del Ejrcito enva a un explorador o un comisario manda a una pareja de detectives, nosotros enviaremos agentes a recoger informacin en nuestro nombre. Estos agentes enviarn a otros agentes... Y el proceso se multiplica. Pero recordemos que empez delegando nuestros deseos en la interfaz en vez de ejecutarlos nosotros mismos. Este modelo de futuro es muy distinto de una aproximacin al diseo de interfaz basado en factores humanos. Es cierto que el aspecto y el tacto de la interfaz son importantes, pero desempean un papel secundario en comparacin con la inteligencia. De hecho, una de las interfaces ms ampliamente extendidas constar de un agujerito (o dos) de plstico o metal, a travs del cual nuestra voz llegar a un pequeo micrfono. Tambin es importante comprender el acercamiento al agente de interfaz como algo muy diferente del furor actual por Internet y su exploracin con el programa Mosaic. Los hackers de Internet pueden pasearse por ese medio, explorar enormes conjuntos de conocimientos y complacerse con toda clase de nuevas formas de relacin social. Este fenmeno tan extendido no va a declinar o desaparecer, pero es slo un tipo de comportamiento, que se parece ms a la manipulacin directa que a la delegacin. Nuestras interfaces cambiarn. La vuestra ser distinta de la ma, pues cada una se basar en nuestras respectivas predilecciones en materia de informacin, hbitos de entretenimiento y comportamiento social, pero todo ello surgir de la enorme paleta de la vida digital.

VIDA DIGITAL

LA ERA DE LA POSTINFORMACIN

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MS ALL DE LA DEMOGRAFA

a transicin de una era industrial a una era postindustrial o de la informacin se ha discutido tanto y durante tanto tiempo que quiz no nos hemos dado cuenta de que estamos pasando a una era de la postinformacin. La era industrial, en esencia una era de tomos, introdujo el concepto de produccin en masa, con economas originadas en la fabricacin mediante mtodos uniformes y repetitivos, en un espacio y momento dados. La era de la informacin, la de los ordenadores, mostr las mismas economas de escala, pero con menos dependencia del espacio y del tiempo. Los bits se podan fabricar en cualquier lugar, en cualquier momento y se podan mover, por ejemplo, entre las bolsas de Nueva York, Londres y Tokio como si fueran tres herramientas de la misma mquina. En la era de la informacin, los medios de comunicacin de masas se hicieron ms grandes y al mismo tiempo ms pequeos. Nuevas formas de emisin como CNN y USA Today alcanzaron grandes audiencias y ampliaron la cobertura. Las revistas especializadas, las ventas de videocasetes y los servicios por cable son ejemplos de transmisin selectiva, que nutren a pequeos grupos demogrficos. Por eso he dicho que los medios de comunicacin de masas se hicieron ms grandes y al mismo tiempo ms pequeos. En la era de la postinformacin a veces la audiencia es slo una persona. Todo se hace por encargo y la informacin se personaliza al mximo. Se asume que la individualizacin es la extrapolacin de la transmisin selectiva: se pasa de un grupo grande a uno pequeo, despus a otro ms pequeo y al final al individuo. En el momento en que tienen nuestra direccin, estado civil, edad, ingresos, marca del coche, compras, hbitos de bebida e impuestos, ya nos han cazado: somos una unidad demogrfica de una persona. Este razonamiento olvida la diferencia fundamental entre transmisin selectiva y ser digital. Al ser digital, yo soy yo, no una partcula estadstica. Yo incluye informacin y acontecimientos que no tienen significado demogrfico o estadstico. Cuestiones como dnde vive mi suegra, con quin cen anoche y a qu hora sale hoy mi avin para Richmond no tienen ninguna correlacin o base estadstica de la que podamos extraer o deducir qu servicios de transmisin selectiva son los ms apropiados para m. Pero esa informacin particular sobre mi persona s que determina la posibilidad de que quisiera recibir nuevos servicios, por ejemplo, sobre un pueblecito desconocido, una persona no muy famosa y las condiciones meteorolgicas que habr hoy en Virginia. La demografa tradicional todava no llega a la escala del individuo digital. Concebir la era de la postinformacin como demografa infinitesimal y emisin ultradirigida es tan personalizado como el

Prepralo a tu manera de Burger King. La verdadera personalizacin entra en escena ahora. No se trata simplemente de elegir el gusto de la mostaza. La era de la postinformacin trata de la familiaridad con la previsin del tiempo, de las mquinas que entienden a los individuos con el mismo o mayor grado de sutileza que se espera de otros seres humanos, incluyendo la idiosincrasia propia de cada uno como vestir siempre una camiseta de rayas azules, y acontecimientos totalmente aleatorios, buenos y malos, pertenecientes al inexpresable devenir de nuestras vidas. Por ejemplo, una mquina, previamente informada por el agente de venta de licores, podra avisarnos de la existencia de un Chardonnay o una marca de cerveza en concreto, porque sabe que a los invitados que vendrn maana por la noche a cenar les gust la ltima vez. Podra recordarnos que debemos dejar el coche en un taller cercano al lugar al que vamos porque el coche le ha informado de que necesita neumticos nuevos. Podra destacar una resea de un nuevo restaurante porque vamos a ir a esa ciudad dentro de diez das, y en una ocasin estuvimos de acuerdo con el articulista. Todos estos ejemplos se basan en un modelo individual de nosotros, no como integrantes de un grupo que puede comprar una cierta marca de jabones o pasta de dientes.

LUGAR SIN ESPACIO

Del mismo modo que el hipertexto supera las limitaciones de la pgina impresa, la era de la postinformacin superar las restricciones que impone la ubicacin geogrfica. La vida digital traer consigo una dependencia cada vez menor con respecto a estar en un lugar especfico y en un momento especfico, e incluso el cambio de lugar empezar a ser posible. Si de verdad pudiera mirar por la ventana electrnica de mi sala de estar de Boston y ver los Alpes, escuchar los cencerros de las vacas y oler el estircol (digital) en verano, como si estuviera en Suiza; si en lugar de ir al trabajo transportando mis tomos a la ciudad, fuera a mi estudio e hiciera mi trabajo electrnicamente, entonces, cul sera exactamente mi lugar de trabajo? En el futuro dispondremos de suficiente tecnologa de telecomunicaciones y realidad virtual para que un doctor, desde Houston, realice una operacin delicada a un paciente en Alaska. A corto plazo, sin embargo, se necesitar que un neurlogo est en el quirfano al mismo tiempo que el cerebro; pero muchas actividades, como las de los llamados trabajadores del conocimiento, no son muy dependientes del espacio y el tiempo, y se desligarn de la ubicacin geogrfica mucho antes. Hoy da, para los escritores y los asesores de inversiones es ms prctico y mucho ms atractivo preparar sus originales o manejar sus cuentas desde el Caribe o el Pacfico Sur. Sin embargo, algunos pases como Japn, tardarn ms en desligarse de la dependencia del tiempo y el espacio porque su cultura nativa contradice esta tendencia. Por ejemplo, una de las principales razones por las que Japn no cambia al horario de verano es porque se considera conveniente volver a

casa cuando ha anochecido, y los trabajadores no quieren llegar al trabajo ms tarde que sus jefes o salir antes que ellos. En la era de la postinformacin, dado que se puede vivir y trabajar en uno o en muchos lugares, el concepto de direccin adquiere un nuevo significado. Si se es abonado de America Online, CompuServe o Prodigy, uno sabe su direccin de correo electrnico, pero no dnde reside fsicamente esta direccin. En el caso de America Online, la direccin de Internet es ID seguido de @aol.com, vlida para cualquier lugar del mundo. No slo no sabemos dnde est @aol.com, sino que quienquiera que enve un mensaje a esta direccin no tiene idea de dnde pueda estar la direccin o el destinatario. De esta manera, la direccin se convierte en algo ms parecido al nmero de la Seguridad Social que a unas coordenadas de calles. Es una direccin virtual. En mi caso, s s dnde est localizada fsicamente mi direccin, @hq.media.mit.edu. Es un sistema Unix HP de hace diez aos que est en un cuartito cerca de mi oficina. Pero cuando la gente me enva mensajes me los enva a m, no al cuartito. Quiz supongan que estoy en Boston, aunque normalmente no es as. De hecho, lo habitual para m es estar en una zona horaria diferente, es decir, que no slo el espacio sino tambin el tiempo estn cambiados.

SER ASNCRONO

Un cara a cara o una conversacin telefnica son tiempo real y sincrnicos. La identificacin telefnica es como un juego del escondite hasta que encontramos la ocasin de ser sincrnicos. Pero lo irnico es que a menudo se utiliza para intercambios que en s mismos no requieren sincrona alguna, y se podran llevar a cabo tambin por medio de mensajes en tiempo diferido. Histricamente, la comunicacin asncrona, como escribir cartas, es ms formal y meditada. No obstante, esto cambia con el correo de la voz y los contestadores automticos. He conocido gente que aseguraba que no poda entender cmo ellos (y todos) lograban vivir, y vaya si vivamos, sin contestadores automticos en casa o correo de la voz en la oficina. La ventaja no reside tanto en la voz como en el proceso diferido y en el tiempo desplazado. Radica en dejar mensajes en lugar de mantener una comunicacin directa cuando no es necesaria. De hecho, los contestadores automticos estn diseados un poco al revs. No slo deberan funcionar cuando no estamos o no queremos estar, sino que tendran que responder al telfono siempre y simplemente dar la oportunidad al que llama de dejar un mensaje. Uno de los enormes atractivos del correo electrnico es que no nos interrumpe como un telfono. Se puede procesar durante el tiempo libre, y por esta razn ofrece la posibilidad de responder mensajes que no tendran la menor oportunidad de atravesar los filtros de las secretarias y telefonistas de las empresas. El correo electrnico ha ganado una inmensa popularidad porque es a la vez un medio asncrono y legible por ordenador. Esto ltimo es muy importante porque los agentes de interfaz usarn esos bits para dar prioridad y entregar

mensajes de diferentes maneras. El emisor y el tema del mensaje pueden determinar el orden en que se lee, as como el secretario actual nos pasa una llamada de nuestra hija de seis aos mientras el director general o la empresa X esperan. Incluso en un ajetreado da de trabajo los mensajes electrnicos personales pueden tener prioridad. No son muchas las comunicaciones que tienen que ser atendidas de inmediato o en tiempo real. De hecho, se nos interrumpe todo el tiempo y se nos obliga a ser puntuales con situaciones y temas que en realidad no merecen esa inmediatez o urgencia. Se nos obliga a vivir con ritmos regulares, no porque terminemos de cenar a las nueve en punto, sino porque el programa de televisin empezar a esa hora. Nuestros nietos entendern que furamos al teatro a una hora fija puesto que se trata de representaciones en las que intervienen actores humanos, pero no comprendern la experiencia sincrnica de la recepcin de seales de televisin en la intimidad de nuestras casas (hasta que conozcan el extrao modelo econmico que haba tras ello).

PEDIR A LA CARTA

La vida digital incluir muy poca emisin en tiempo real. A medida que la emisin se vuelve digital, los bits no slo son ms fciles de mover en el tiempo sino que tal vez no sea necesario recibirlos en el mismo orden o a la misma velocidad en que sern consumidos. Por ejemplo, se podr distribuir por fibra una hora de vdeo en una fraccin de segundo. De hecho, algunos experimentos actuales confirman que se puede recibir una hora de vdeo con calidad VHS en menos de una centsima de segundo. De forma alternativa, con un delgado cable o a travs de una estrecha frecuencia de radio, se puede transmitir un programa personalizado de noticias en vdeo de diez minutos empleando seis horas de tiempo de emisin nocturna. En el primer ejemplo los bits se bombardean al ordenador y en el segundo se gotean. A excepcin de los deportes y las elecciones, el resto de emisiones televisivas y de radio del futuro se recibirn de manera asncrona. Esto suceder tanto a la carta como por radioseleccin, un trmino acuado en 1987 por Stewart Brand en su libro sobre el Media Lab. La radioseleccin es la radiacin de una corriente de bits, casi siempre con grandes cantidades de informacin lanzada al ter o a travs de una fibra. En el receptor, un ordenador almacena los bits, los examina y descarta todos los que cree que no consumiremos despus. Por otra parte la informacin a la carta dominar la vida digital. Podremos solicitar explcita o implcitamente lo que queramos, cuando lo deseemos. Esto exigir un replanteamiento radical de la programacin pagada por la publicidad. En 1983, cuando el Media Lab del MIT empez su andadura, muchos pensaban que la palabra media era peyorativa, y que representaba un camino sin retorno hacia el denominador comn ms despreciable de la cultura norteamericana. Media, con M mayscula, significaba casi exclusivamente medios de comunicacin de masas. Una gran audiencia comportara grandes

ingresos por publicidad, que a su vez aseguraran los presupuestos para realizar grandes producciones. La publicidad se justific a partir de entonces en los media por ondas con el argumento de que la informacin y el entretenimiento deberan ser gratis para el espectador, puesto que el espectro es de propiedad pblica. Por otro lado, las revistas cuentan con una red de distribucin privada y reparten los costes entre la publicidad y el lector. Son un medio notablemente asncrono, disponen de una audiencia ms heterognea y, de hecho, pueden ser una piedra angular para el futuro de la televisin. La proliferacin de mercados especializados no siempre ha supuesto una ruptura de los contenidos, pero ha cargado algo de los costes econmicos del medio en el suscriptor, de hecho, en algunas revistas especializadas no hay publicidad. Los medios digitales del futuro sern ms de pago, pero no totalmente de pago o gratuitos sino que seguirn el modelo de los peridicos y revistas, donde se comparten costes entre los compradores y la publicidad. En algunos casos, el consumidor tendr la opcin de recibir material sin publicidad, pero a un precio ms elevado. En otros, la publicidad estar tan personalizada que ser imposible de distinguir de las noticias, ser noticia en s misma. En la actualidad, los modelos econmicos de los media se basan casi por entero en arrojar informacin y entretenimiento al pblico. En el futuro, habr tanta o ms extraccin, es decir, iremos a la red y buscaremos algo de la misma manera en que hoy lo hacemos cuando vamos a una biblioteca o tienda de alquiler de vdeos. Esto podr hacerse de modo explcito, pidindolo, o de modo implcito, por medio de un agente que lo pida por nosotros. El modelo a la carta y sin publicidad har que los contenidos se parezcan ms a las grandes producciones de Hollywood, con mayores riesgos y tambin ms recompensas. Habr grandes fracasos y xitos apotesicos. Hagmoslo, y ocurrir. Si es as, fantstico; si no, muy mal, pero Procter & Gamble no asume los riesgos. En este sentido, los media jugarn con ms cartas que ahora, pero tambin habr jugadores ms pequeos, con menos cartas, que se llevarn parte de la audiencia. La razn principal para que les destinemos la hora estelar de audiencia ser satisfacer nuestra idea de calidad, no la de alguna masa colectiva y demogrfica de compradores potenciales de un nuevo coche de lujo o de un detergente para lavavajillas.

LA HORA PUNTA ES MI MOMENTO

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SE ALQUILAN BITS (RAZN AQU)

ucha gente cree que el vdeo a la carta ser la aplicacin definitiva que financiar la superautopista. Su argumentacin es la siguiente: pongamos que una tienda de alquiler de pelculas de vdeo tiene 4.000 cintas. Digamos que el 5 % de esas cintas supone el 60 % del total de cintas alquiladas. Lo ms probable es que una buena parte de ese 5 % sean pelculas nuevas, proporcin que an sera mayor si en la tienda dispusieran de ms copias. Despus de estudiar la oferta y la demanda de vdeos de alquiler, la conclusin evidente es que la manera de construir un sistema electrnico de vdeo a la carta sera ofrecer slo ese 5 % de xitos, casi todos pelculas nuevas. No slo sera conveniente, sino que aportara evidencias tangibles y convincentes, aunque algunos todava consideran el sistema electrnico de vdeo a la carta como un experimento. De otro modo, costara mucho tiempo y dinero digitalizar todas o casi todas las pelculas hechas en Estados Unidos en 1990. Costara an ms tiempo digitalizar el cuarto de milln de pelculas que existen en la Biblioteca del Congreso, y ni siquiera tengo en cuenta las producciones europeas, las docenas de miles de pelculas hechas en la India o las doce mil horas anuales de telenovelas que produce Televisa en Mxico. La cuestin sigue siendo la misma: La mayora de nosotros queremos slo ese 5 % de xitos, o este fenmeno gregario se debe a la influencia de las viejas tecnologas de distribucin de tomos? Blockbuster abri 600 tiendas en 1994, que ocupan 140.000 metros cuadrados, impulsada por el empresario Wayne Huizenga, su fundador y anterior presidente, que afirma que 87 millones de hogares norteamericanos tardaron quince aos en invertir 30.000 millones de dlares en reproductores de vdeo, y que Hollywood se juega tanto dinero en la venta de cintas a Blockbuster que no se arriesgara a pactar acuerdos para formar parte del negocio del vdeo a la carta. No s ustedes, pero yo tirara mi reproductor maana mismo a cambio de una propuesta mejor. Para m la disyuntiva est entre ir a buscar (y devolver) tomos (por medio de lo que a veces se llama red pirata), o recibir bits sin necesidad de devolverlos y sin pagar depsito. Con el debido respeto a Blockbuster y a su nuevo propietario, Viacom, creo que las tiendas de alquiler de vdeos estarn fuera del negocio en menos de diez aos. Huizenga ha argumentado que la televisin de pago no ha funcionado, y que por lo tanto la televisin a la carta no tiene por qu funcionar. Pero es que resulta que los vdeos de alquiler son de pago. De hecho, el gran xito de Blockbuster prueba que el pago funciona. La nica diferencia en los tiempos que corren es que sus tiendas, que alquilan tomos, son ms fciles de recorrer que un men de bits

rentables. Pero esto est cambiando muy deprisa. Cuando el paseo electrnico sea ms agradable gracias a los sistemas basados en agentes, entonces, a diferencia de Blockbuster, el vdeo a la carta no se limitar a ofrecer unos cuantos miles de selecciones, sino que su oferta ser literalmente ilimitada.

TELEVISIN SOBRE CUALQUIER MOMENTO EN CUALQUIER LUGAR

COSA,

EN

CUALQUIER

Algunos de los ejecutivos de las compaas de telefona ms importantes del mundo recitan: Cualquier cosa, en cualquier momento y en cualquier lugar como si se tratara de un poema escrito en homenaje a la movilidad moderna. Pero mi meta, y sospecho que la de ustedes tambin, es no tener Nada, nunca, en ninguna parte a menos que sea oportuno, importante, divertido, pertinente o capaz de enriquecer mi imaginacin. La frase del ttulo de este captulo, ese CCC, apesta como paradigma de las telecomunicaciones, pero es una hermosa manera de pensar sobre la televisin. Cuando omos hablar de un millar de canales de televisin, olvidamos que, incluso sin satlite, ya llegan a muchas casas cada da ms de un millar de programas. De acuerdo que llegan a todas horas, incluso en las ms intempestivas. Y si aadimos los ms de ciento cincuenta canales de televisin que se ven en Satellite TV Week, el resultado es de ms de dos mil setecientos programas disponibles en un solo da. Si una televisin pudiera grabarlos todos, tendramos ya cinco veces mayor capacidad de seleccin de la que ofrece el estilo de pensamiento globalizador de la superautopista. Pero digamos que, en lugar de guardarlos todos, nuestro agente de televisin graba uno o dos que pueden interesarnos, para que podamos verlos en cualquier momento. Ahora imaginemos que la Televisin CCC se ampla con una infraestructura global de 15.000 canales de televisin y que los cambios cuantitativos y cualitativos son muy interesantes: algunos norteamericanos pueden ver la televisin espaola para perfeccionar el idioma, otros pueden optar por Channel 11 en el cable suizo para ver desnudos germnicos inditos (a las cinco de la tarde en horario de Nueva York) y los dos millones de americanos de origen griego pueden interesarse por uno de los tres canales nacionales de Grecia o por siete de los canales regionales de su pas. Ms interesante quizs es el hecho de que los ingleses dedican setenta y cinco horas al ao a seguir los campeonatos de ajedrez y los franceses invierten ochenta horas cada ao en ver el Tour. Seguro que los entusiastas norteamericanos del ajedrez y el ciclismo tambin disfrutarn de tener acceso a estos acontecimientos, en cualquier momento, en cualquier lugar.

LA TELEVISIN LOCAL

Si estuviese pensando en hacer una visita a la costa suroeste de Turqua, quiz sera difcil para m encontrar un documental sobre Bodrum, pero s podra hallar partes de pelculas que trataran sobre la construccin de barcos de madera, la pesca nocturna, las antigedades submarinas, baba ghanouj y las alfombras orientales en el National Geographic, PBS, la BBC y cientos de fuentes similares. Esos fragmentos podran entrelazarse para formar un reportaje que satisfara mis necesidades concretas. Lo ms seguro es que el resultado no se llevase un Osear al mejor documental, pero sa no es la cuestin. El vdeo a la carta puede dar un nuevo impulso a los documentales, incluso a los aterradores publirreportajes. Los agentes de televisin digital montarn pelculas al vuelo, de la misma forma que un profesor rene una antologa usando captulos de distintos libros y artculos de diferentes revistas. Atencin legisladores de la propiedad intelectual: abrchense los cinturones. En la Red cada persona puede ser una emisora de televisin sin licencia. En Estados Unidos se vendieron 3,5 millones de cmaras de vdeo en 1993. No todas las pelculas caseras se destinarn a la emisin en horas punta, gracias a Dios, pero los media ya abarcan mucho ms que la televisin profesional, y con altos costes de produccin. Los ejecutivos de telecomunicaciones comprenden la necesidad de disponer en los hogares de ancho de banda, para emitir, pero, en cambio, no pueden imaginar un canal de capacidad semejante que funcione a la inversa. Esta asimetra se justifica por la experiencia adquirida con servicios de ordenadores interactivos que a veces se ofrecen con mayor ancho de banda cuando emiten para el usuario y menor ancho de banda cuando es el usuario quien emite. Esto es as porque, por ejemplo, la mayora de nosotros tardamos mucho ms en escribir que en leer y reconocemos imgenes mucho ms deprisa de lo que tardamos en producirlas. Sin embargo, esta asimetra no existe con los servicios de imagen. El canal tiene que ser de dos vas, y en las dos direcciones. Un ejemplo evidente es la teleconferencia, que se convertir en un medio particularmente valioso para abuelos, o para la parte que no tenga la custodia de los nios, en los casos de familias divorciadas, claro est. As es el vdeo en directo. Pensemos ahora en el vdeo muerto. En un futuro inmediato, los individuos podrn poner en marcha servicios de vdeo electrnico del mismo modo que 57.000 norteamericanos gestionan hoy BBS (boletines de anuncios) por ordenador. La panormica de la televisin del futuro empieza a parecerse a Internet, poblada por pequeos productores de informacin. Dentro de pocos aos aprenderemos a hacer cuscs gracias a Julia Child o a un ama de casa marroqu, y descubriremos vinos de la mano de Robert Parker o de un vinatero de Borgoa.

LA TOPOLOGA DE UN PLANETA EN CONTRACCIN

En la actualidad existen cuatro vas electrnicas que llegan al interior de las casas: telfono, cable, satlite y radiotransmisin terrestre. Sus diferencias tienen que ver ms con la topologa que con modelos econmicos alternativos. Si quiero distribuir el mismo bit a la misma hora a cada familia de los Estados Unidos continentales, evidentemente usar un solo satlite cuya cobertura alcance de costa a costa. sta sera la topologa ms lgica y no al contrario, como por ejemplo enviar el bit a cada una de las 22.000 centrales telefnicas del pas. Por el contrario, si quiero emitir noticias o publicidad regionales, la radiotransmisin terrestre funciona bien, y el cable todava mejor. El telfono es ms adecuado para las comunicaciones bidireccionales. Si decidiramos qu medio usar basndonos tan slo en la topologa, emitiramos la Super Bowl por satlite y una versin interactiva y personalizada de Wall Street Week por la red telefnica. Se puede decidir la va de distribucin (satlite, radiotransmisin terrestre, cable o telfono) en funcin de lo que es ms indicado para cada clase de bit. Pero en el mundo real, como algunos me dicen (como si yo viviera en un mundo irreal), cada canal intenta aumentar su carga para, la mayora de las veces, emplearla en lo que peor hace. Por ejemplo, algunos operadores de satlites estacionarios estn considerando la posibilidad de implantar servicios de red punto a punto con base en tierra. Esto en realidad no tiene mucho sentido, en comparacin con la red telefnica por cable, a menos que se est en un lugar al que le afecte algn obstculo geogrfico o poltico, como un archipilago o la censura. De forma similar, enviar la Super Bowl a travs de todos los sistemas terrestres, de cable o de telfono es una manera difcil de hacer llegar esos bits a todo el mundo a la vez. De manera lenta pero segura, los bits emigrarn al canal adecuado en el momento adecuado. Si quiero ver la Super Bowl de hace un ao, la manera lgica de conseguirlo es pedirla por telfono, en vez de esperar a que alguna emisora la reponga. Terminado el juego, la Super Bowl se convierte en informacin de archivo y el canal de emisin apropiado es muy diferente que cuando el acontecimiento se emita en directo. Cada canal de distribucin tiene sus propias incongruencias. Cuando se transmite un mensaje va satlite desde Nueva York a Londres, la distancia que recorre la seal slo es 8 kilmetros ms larga que cuando viaja de Nueva York a Newark por el mismo mtodo. Esto sugiere que tal vez una llamada telefnica realizada dentro del radio de alcance de un determinado satlite debera costar lo mismo, independientemente de si llamamos de Madison a Park Avenue o de Times Square a Picadilly Circus. La fibra obligar a reconsiderar las tarifas de la transmisin de bits. Cuando una sola lnea lleva bits de Nueva York a Los ngeles, no est claro si el recorrido de esta larga distancia cuesta ms o menos que enviarlos por el sistema capilar, lleno de conmutadores, de una red telefnica suburbana. La distancia es cada vez menos importante en el mundo digital. De hecho, un usuario de Internet es del todo inconsciente de ella. En Internet, la distancia a menudo parece funcionar a la inversa.

Muchas veces obtengo respuestas ms rpidas de lugares lejanos que de cercanos, entre otros motivos porque el cambio horario permite a la gente contestarme mientras duermo, de modo que las respuestas se perciben como ms prximas. Cuando se usa un sistema de distribucin como Internet para el entretenimiento en general, el planeta se convierte en una sola mquina meditica. En las casas que ahora estn equipadas con antenas mviles para satlite ya se tiene una idea de la amplia variedad de programacin sin fronteras geopolticas que existe. El problema es cmo enfrentarse a ella.

SEALES CON SENTIDO DE S MISMAS La mejor manera de abordar la ingente cantidad de programacin de televisin disponible es no abordarla en absoluto, sino dejar que lo haga un agente. Aunque los ordenadores del futuro sern tan capaces de comprender la narrativa de vdeo como usted y como yo, durante los prximos treinta aos, ms o menos, esta comprensin estar limitada a reas muy especficas, como el reconocimiento de caras en mquinas con modo de transmisin asncrono. Esto tiene poco que ver con que el ordenador comprenda a partir del vdeo que Seinfeld acaba de perder otra novia. Pero necesitamos esos bits que describen la narrativa con palabras clave, informacin sobre el contenido y referencias a lo que sucede ms adelante y lo que pas anteriormente. En unas pocas dcadas, en la emisin digital proliferarn los bits que describen otros bits, los bits-acerca de-bits, listas de contenidos, ndices y sumarios. Todos sern introducidos por hombres ayudados por mquinas, en el momento de la publicacin, como las cabeceras de hoy o, despus, incluso lo podrn hacer los espectadores y comentaristas. El resultado ser una corriente de bits que llevar tanta informacin que nuestro ordenador podr abordar una gran cantidad de contenidos. Cuando llegue a casa, mi reproductor de vdeo del futuro me dir: Nicholas, he visto cinco mil horas de televisin mientras t no estabas y he grabado seis fragmentos para ti, un total de cuarenta minutos. Tu compaera de clase de la universidad sala en el programa Today, haba un documental sobre las islas Dodecanesas, etc. El ordenador habr hecho todo esto con slo mirar las cabeceras. Estos mismos bits de cabecera tambin sern vlidos para la publicidad. Si se busca un coche nuevo, durante esa semana se podrn pasar slo anuncios de coches en la pantalla. Adems, los fabricantes de automviles pueden insertar informacin local, regional y nacional en las cabeceras de forma que se incluyan tambin las ofertas del concesionario de nuestra zona. Esto se puede ampliar hasta ofrecer un canal dedicado por entero a anunciar tiendas que, a diferencia de la teletienda, vendan slo cosas que nos interesen, en lugar de anillos de zirconio. Los bits que describen otros bits cambian la emisin de forma radical. Son un instrumento para tomar lo que interesa y proporcionan a la red un medio para

transportarlos a todos los rincones. Las redes aprendern al final lo que significa trabajar en red.

REDES Y REDES

Las redes de televisin y las informticas son totalmente diferentes. Una red de televisin es una jerarqua de distribucin con una fuente, de donde procede la seal, y muchos destinos homogneos, adonde la seal se dirige. Por otro lado, las redes de ordenador son una trama de procesadores heterogneos, cada uno de los cuales puede actuar a la vez como fuente y destino. Las dos son tan distintas en todo que sus diseadores ni siquiera hablan la misma lengua. Lo racional de uno tiene para el otro la misma lgica que el fundamentalismo islmico para un catlico italiano. Por ejemplo, cuando se enva correo electrnico por Internet el mensaje se descompone en paquetes, cada uno con una cabecera y una direccin, y se envan por caminos diversos, a travs de distintos procesadores intermedios que quitan y aaden otra informacin de cabecera. Al llegar a destino, y de forma bastante mgica, el mensaje se reordena y recompone. La razn de que este sistema llegue a funcionar es que cada paquete contiene aquellos bits que informan acerca de otros bits y cada procesador cuenta con los medios necesarios para extraer informacin sobre el mensaje a partir del mensaje mismo. Cuando los ingenieros de vdeo abordaron la televisin digital no se informaron acerca del diseo de las redes informticas. Ignoraron la flexibilidad de los sistemas heterogneos y de las cabeceras de informacin empaquetada. Discutieron entre ellos sobre otros problemas, como resolucin, velocidad de fotogramas, relacin altura-anchura y entrelazado en vez de permitir que todos ellos fueran variables. La doctrina de la emisin televisiva tiene todos los dogmas del mundo analgico y carece de los principios digitales, como la arquitectura abierta, la adaptabilidad y la interoperabilidad. Esto cambiar, pero hasta ahora el cambio ha sido muy lento. El agente del cambio ser Internet, en sentido literal y metafrico. Internet es interesante no slo en tanto que red global masiva y omnipresente, sino tambin como algo que parece haber evolucionado sin un diseo previo y que presenta un aspecto parecido a la formacin de una bandada de patos. No existe ningn jefe, pero todas las piezas encajan admirablemente. Nadie sabe cunta gente usa Internet, porque, en primer lugar, se trata de una red de redes. En octubre de 1994, formaban parte de Internet ms de cuarenta y cinco mil redes. Haba ms de cuatro millones de procesadores conectados (una cifra que creca ms del 20 % por trimestre), pero an as, es imposible calcular el nmero de usuarios. Slo con que uno de esos procesadores sirva de acceso pblico a, digamos, el sistema Minitel francs, tendremos ocho millones ms de usuarios potenciales de Internet. El estado de Maryland ofrece el acceso a Internet a todos sus residentes, as como la ciudad italiana de Bolonia. Es evidente que no todas esas personas lo

usan, pero parece que en 1994 lo utilizaron entre 20 y 30 millones de personas. Mi pronstico es que en el ao 2000 estarn conectados mil millones de usuarios. Esta apreciacin se basa en parte en el hecho de que, en cuanto a porcentaje, el aumento ms importante de conexiones a Internet en el tercer trimestre de 1994 correspondi a Argentina, Irn, Per, Egipto, Filipinas, la Federacin Rusa, Eslovenia e Indonesia (en este orden). Todos estos pases tuvieron un crecimiento de ms del 100 % en ese tercer trimestre. Internet, apodado cariosamente la Red, ya no es norteamericana. El 35 % de los usuarios estn en el resto del mundo y es ah donde las conexiones aumentan ms deprisa. Aunque uso Internet cada da del ao, a las personas como yo se nos considera usuarios ocasionales de la Red. Yo la utilizo slo para correo electrnico, pero los usuarios ms desenvueltos y los que tienen tiempo navegan por la Red como si entraran y salieran de las tiendas de un centro comercial. Se puede saltar de mquina a mquina y hacer compras en las tiendas-ventana usando programas como Mosaic o montando a pelo (ms cerca del suelo). Incluso es posible unirse a grupos de discusin en tiempo real, llamados MUD, un trmino acuado en 1979 que significa multiuser dungeons (mazmorras multiusuario); algunas personas sienten reparos por el nombre y pretenden denominarlos multiuser domains (dominios multiusuario). Una forma ms reciente de MUD es un MOO o MUD object-oriented (MUD orientados a objeto). En un sentido muy real, los MUD y los MOO son un tercer lugar, ni el hogar ni el trabajo, pero donde algunas personas pasan ocho horas all cada da. En el ao 2000 habr ms personas que dedicarn su tiempo libre a Internet que a ver lo que hoy llamamos cadenas de televisin. Internet evolucionar ms all de los MUD y los MOO (que suenan bastante como el Woodstock de los aos sesenta pero en los noventa y en formato digital) y empezar a ofrecer ms amplia variedad de entretenimientos. Internet Radio es un anticipo del futuro. Pero incluso Internet Radio es la punta del iceberg, porque no va mucho ms all de la transmisin selectiva a una clase especial de hackers informticos, como demuestra uno de sus principales programas, llamado Geek of the Week (Colega de la semana). La comunidad de usuarios de Internet estar en el centro de la vida cotidiana. Su demografa se parecer cada vez ms a la del propio mundo. Como han mostrado Minitel en Francia y Prodigy en Estados Unidos, la aplicacin ms sencilla de las redes es el correo electrnico. El valor real de una red tiene menos que ver con la informacin que con la comunidad. La autopista de la informacin es ms que un extracto de cada libro de la Biblioteca del Congreso. Se trata de crear una estructura social global, totalmente nueva.

BUENAS CONEXIONES

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SER DIGITAL NO ES SUFICIENTE

uando usted lee esta pgina, sus ojos y su cerebro convierten el medio impreso en seales que puede procesar y reconocer como letras y palabras con sentido. Si usted quisiera enviar por fax esta pgina, el escner del fax generara un fino mapa lnea a lnea, con unos y ceros, para representar el negro y blanco de tinta y no tinta. La fidelidad de la imagen digital a la pgina real variar segn el grado de precisin con que se escanee el original. Pero independientemente del grado de precisin de su fax, el resultado final no es ni ms ni menos que una copia de la pgina. No se trata de letras o palabras, sino de pixels. Para que el ordenador interprete algo del contenido de esa imagen, debe realizar un proceso de reconocimiento parecido al que realizamos nosotros cuando leemos. Debe convertir pequeas reas de pixels en letras, y stas en palabras. Este proceso comprende todos los problemas relativos a la distincin entre la letra O y el dgito O, la discriminacin entre borrones y texto, la diferenciacin entre una mancha de caf y una ilustracin, y el discernimiento de todo esto respecto del fondo ruidoso producido durante el barrido por el escner o el proceso de transmisin. Una vez realizado esto, la representacin digital ya no es una imagen, sino informacin estructurada en forma de letras, codificada normalmente en forma de representacin binaria, llamada ASCII, American Standard Codee for Information Interchange (Cdigo Estndar Americano para el Intercambio de Informacin), adems de informacin adicional sobre el tipo de letra utilizado y su distribucin en esta pgina. Esta diferencia fundamental entre fax y ASCII es vlida para otros medios. Un CD es un fax de audio, informacin digital que permite la compresin, correccin de errores y control de la seal acstica, pero no proporciona la estructura musical. En un CD por ejemplo, sera muy difcil quitar el sonido del piano, sustituir la voz de un cantante o cambiar la distribucin espacial de los instrumentos en la orquesta. Hace ocho aos, Mike Hawley, que entonces era un estudiante y ahora es profesor del MIT a la vez que un excelente pianista, observ la gran diferencia que existe entre el fax de audio y una representacin ms estructurada de la msica. La tesis doctoral de Hawley consista en un trabajo realizado con un gran piano Bosendorfer instrumentado de una forma especial que grababa el tiempo de ataque de cada martillo y la velocidad con la cual golpea la cuerda. Adems, cada una de las teclas estaba mecanizada de forma que poda reproducir las interpretaciones de manera casi perfecta. Se puede representar como un teclado digitalizador muy preciso combinado con el pianista ms caro y de mayor resolucin del mundo. Yamaha introdujo hace poco una versin de bajo coste del mismo modelo.

Hawley trat el problema de cmo almacenar ms de una hora de msica en un CD. La industria est atacando este problema de dos formas complementarias. Una es cambiar el lser de rojo a azul, y por lo tanto acortar la longitud de onda y aumentar la densidad en un factor de cuatro. Otro es usar tcnicas ms modernas de codificacin, porque nuestro lector de CD en realidad usa algoritmos de los aos setenta y ahora ya hemos aprendido a comprimir mejor el sonido al menos en un factor de cuatro (con el mismo grado de disminucin de prdida). Si utilizamos esas dos tcnicas conjuntamente, se obtiene un enorme CD con diecisis horas de audio en una cara. Hawley me explic un da que l saba una manera de introducir muchas ms horas de audio en un CD, y cuando le pregunt cuntas, l respondi: Unas cinco mil horas. Si esto fuese cierto, pens, la Music Publishers Association of the World (Asociacin Mundial de Editores de Msica) no respondera de la vida de Hawley y ste tendra que vivir con Salman Rushdie el resto de sus das. De todos modos, le ped que me lo explicara (y le promet, mientras cruzaba los dedos, que guardara el secreto). Lo que Hawley haba notado con el Bosendorfer y despus de haberlo usado con personas tan renombradas como John Williams, es que las manos humanas, al tocar con movimientos muy rpidos, no podan generar ms de 30.000 bits por minuto de salida del Bosendorfer. Es decir, que la informacin gestual, la medida del movimiento de los dedos, era muy baja. Comparemos esto con los 1,2 millones de bps que genera el sonido, como en un CD. Es decir, si se almacena la informacin gestual, no la de sonido, se puede guardar 5.000 veces ms msica. Y no se necesitara un Bosendorfer de 125.000 dlares sino que se podra usar un instrumento ms modesto equipado con MIDI, Musical Instrument Data Interface (Interfaz de Datos de Instrumentos Musicales). En la industria, todos los que han abordado el problema de la capacidad de audio en CD, lo han hecho muy tmidamente, como si se tratase de un problema que afectara nica y exclusivamente al audio, de igual manera que el fax pertenece al dominio de la imagen. En cambio, la intuicin de Hawley es que los gestos son como MIDI, y ambos estn prximos al ASCII. De hecho, la misma partitura musical es una representacin todava ms compacta (aunque he de reconocer que es de baja resolucin y carece del matiz expresivo que le otorga la interpretacin humana). Al observar la estructura de las seales, y cmo fueron generadas, vamos ms all de la apariencia superficial de bits y descubrimos las bases de donde provienen la imagen, el sonido o el texto. ste es uno de los hechos ms importantes de la vida digital.

EL FAX DE LA VIDA

Si hace veinticinco aos la comunidad cientfica hubiera hecho una prediccin del porcentaje de texto legible por ordenador hoy da, lo habran estimado en un

80 o 90 %. Y as fue hasta 1980, pero entonces entr en escena el fax. Esta mquina es una gran mancha en el paisaje de la informacin, un paso atrs cuyas consecuencias padeceremos durante mucho tiempo. Esta condena parece irrelevante comparada con un medio de comunicaciones que se dira que ha revolucionado la manera en que llevamos nuestros negocios y, cada vez ms, nuestras vidas personales. Pero hay que tener en cuenta el coste a largo plazo, los fallos a corto plazo y las alternativas. El fax es un legado japons, pero no slo porque fueron lo bastante inteligentes para normalizarlo y fabricarlo mejor que los dems, como hicieron con los reproductores de vdeo, sino porque sus hbitos culturales, lingsticos y comerciales estn muy orientados a la imagen. Hace slo diez aos, los negocios japoneses no se hacan con documentos, sino de viva voz, casi siempre cara a cara. Pocos hombres de negocios tenan secretaria y muchas veces escriban la correspondencia a mano y a duras penas. El equivalente de una mquina de escribir japonesa pareca ms bien una mquina de imprenta, con un brazo electromecnico colocado sobre una densa plantilla de selecciones para producir cada uno de los 60.000 smbolos kanji, su alfabeto. La naturaleza pictogrfica del kanji se ajustaba de forma natural al fax. Dado que entonces haba poco japons legible por ordenador, las desventajas eran mnimas. Pero por otro lado, para una lengua tan simblica como el ingls, el fax es poco menos que un desastre en cuanto a legibilidad informtica. Con las 26 letras del alfabeto latino, 10 dgitos y un puado de caracteres especiales, para nosotros resulta mucho ms natural pensar en trminos de ASCII de 8 bits. Pero el fax nos ha hecho olvidar esto. Por ejemplo, la mayora de cartas de negocios se preparan hoy da en un procesador de textos, se imprimen y se mandan por fax. Recapacitemos. Preparamos nuestro documento en forma totalmente legible por ordenador, tan legible que la comprobacin informtica de ortografa nos parece un hecho muy natural. Qu hacemos entonces? Lo imprimimos en papel con membrete y el documento pierde todas las propiedades que tena al ser digital. A continuacin ponemos esta pieza de papel sobre una mquina de fax, donde se (re)digitaliza en una imagen, desechando las pequeas cualidades de tacto, color y encabezamiento que pueda llevar el papel, y entonces lo enviamos a su destino, quizs una papelera prxima a las fotocopiadoras. Si usted es uno de los receptores menos afortunados, entonces no tiene otro remedio que leer el mensaje escrito en un papel de textura cancerosa y viscosa, a veces sin cortar y que recuerda a los antiguos pergaminos. Concdanme un respiro. Esto es tan sensato como enviarse mensajes de hojas de t! Aunque nuestro ordenador est conectado a un mdem de fax, que nos ahorra el paso intermedio del papel, o incluso si nuestro fax es de papel plano y a todo color, no podemos considerarlo un medio inteligente. El fax ha eliminado la legibilidad del ordenador, que es el medio por el cual el destinatario puede almacenar, recuperar y manipular automticamente nuestro mensaje. Cuntas veces recordamos haber recibido un fax hace unos seis meses de alguien... de algn sitio... en relacin a tal y tal? Si lo tuvisemos en forma ASCII, slo necesitaramos buscar en la base de datos de un ordenador la ocurrencia tal y tal. Una hoja de papel enviada por fax slo es una imagen. Por correo electrnico

se puede enviar una pgina para que el destinatario la imprima o la manipule si no est conforme o decida en qu forma la desea. El fax ni siquiera es econmico. Uno normal de 9.600 baudios tarda unos veinte segundos en enviar esta pgina, lo que representa unos 200.000 bits de informacin. Por otro lado, si se usa el correo electrnico, se necesitan menos de un tercio de esos bits: los ASCII del texto y algunos caracteres de control. En otras palabras, incluso si a usted no le preocupa la legibilidad informtica, el coste del correo electrnico representa el 10 % del coste del fax, medido en bits o en segundos de funcionamiento a los mismos 9.600 baudios (a 38.400 baudios es el 2,5 % del coste de un fax actual). La idea del fax y del correo electrnico se remonta unos cien aos atrs. En un manuscrito de 1863, Pars en el siglo XX, encontrado y publicado por vez primera en 1994, Julio Verne escriba: La fototelegrafa permitir enviar escritos, firmas o ilustraciones y firmar contratos a una distancia de [20.000 km]. Todas las casas estarn conectadas. El telgrafo automtico de la Western Union era correo electrnico por cable, de lugar a lugar. Por tanto, el uso generalizado del correo electrnico tal como lo conocemos hoy, de todos los lugares a todos los lugares, precedi al uso generalizado del fax. Cuando comenz el correo electrnico en la segunda mitad de la dcada de los aos sesenta, haba muy poca gente con suficientes conocimientos de informtica. Por lo tanto, no es sorprendente que el fax superara dramticamente al correo electrnico en los aos ochenta. Las razones fueron la facilidad de uso, que comprende la simple entrega de imgenes y grficos, y la entrada de originales, incluyendo su forma. Adems, bajo ciertas circunstancias y desde hace poco tiempo, los faxes firmados tienen valor legal. Pero ahora, con la omnipresencia de los ordenadores, las ventajas del correo electrnico son aplastantes, como lo demuestra su ascenso vertiginoso. Adems de su utilidad digital, el correo electrnico es un medio ms conversacional. Aunque no es dilogo hablado, se parece mucho ms a hablar que a escribir. Lo primero que hago cada maana es mirar mi correo electrnico y al final del da me digo: He hablado con fulano y mengano esta maana, aunque slo haya sido por correo electrnico. Los mensajes van y vienen. Estos intercambios contienen a veces errores tipogrficos. Recuerdo que una vez me disculp con un colega japons por mis errores ortogrficos, a lo cual l replic que no deba preocuparme porque l era mucho mejor corrector que cualquier diccionario ortogrfico en software que yo pudiera comprar. Autntico. Este nuevo medio cuasiconversacional es muy diferente de la escritura de cartas. Es mucho ms que una oficina de correos rpida. Con el tiempo, los usuarios encontrarn distintas formas de utilizacin. Ya casi existe un lenguaje completo de matices en el correo electrnico, con signos como :)- (una cara sonriente). Segn todos los indicios, el correo electrnico (no limitado al ASCII) ser el medio de telecomunicacin interpersonal dominante en el prximo milenio, y durante los prximos quince aos ser el que ms se acerque o a veces incluso puede que eclipse a la voz. Todos podemos usar el correo electrnico, siempre que aprendamos cierto decoro digital.

REDETIQUETA

Imaginemos la siguiente escena: el saln de baile de un castillo en la Austria del siglo XVIII, con todo su esplendor, decorados, dorados y relucientes y luces de miles de velas que se reflejan en espejos venecianos. Cuatrocientas bellezas de la buena sociedad bailan con gracia los valses al son de una orquesta de 10 msicos, como en las escenas de baile de La emperatriz escarlata, de la Paramount, o La viuda alegre, de Universal Pictures. Ahora imaginemos la misma escena, pero en la que 390 de los invitados han aprendido a bailar la noche anterior; la mayora son demasiado patosos. Pues as es Internet hoy da: muchos usuarios son unos manazas. La inmensa mayora de usuarios de Internet son recin llegados. Muchos llevan conectados menos de un ao. Sus primeros mensajes tienden a inundar a un pequeo grupo de destinatarios selectos, no slo con pginas y pginas de mensaje sino tambin con un sentido de la urgencia que sugiere que el destinatario no tiene nada mejor que hacer que responderles. Peor an, es tan sencillo y parece tan barato enviar copias de documentos que una sola entrega puede dejar en tu buzn de correos quince o cincuenta mil palabras no deseadas. Este sencillo acto convierte el correo electrnico en un vertedero, lo que es an ms penoso si se est conectado a un canal de bajo ancho de banda. Un periodista que tena que escribir sobre los recin llegados y su desconsiderado uso de Internet realiz su investigacin a travs del envo de un cuestionario de cuatro pginas a algunas personas, incluido yo, sin siquiera preguntar ni dejar aviso previo. Su artculo tendra que haber consistido en un autorretrato de s mismo. El correo electrnico puede ser un medio fantstico para los periodistas. Las entrevistas por correo electrnico son menos invasivas y a la vez permiten reflexionar ms. Estoy convencido de que, si los periodistas logran adquirir cierto decoro digital, las entrevistas electrnicas sern un medio fabuloso y una herramienta de trabajo de uso habitual para una buena parte de periodistas de todo el mundo. La mejor forma de ser educado con el correo electrnico en Internet es suponer que el destinatario tiene slo 1.200 bps y unos pocos momentos de atencin. Un ejemplo de lo contrario, que para alarma ma es la prctica habitual de demasiados usuarios habituales que conozco, es devolver una copia completa de mi mensaje con su respuesta. Tal vez sea sa la manera ms perezosa de dar sentido al correo electrnico y es mortal si el mensaje es largo (y el canal estrecho). El extremo opuesto es an peor, como por ejemplo contestar: Seguro. Seguro, qu? La peor de las costumbres digitales, en mi opinin, es la copia gratuita, la cc (quin se acuerda de qu significaba la copia carbn?). Montaas de estas copias han ahuyentado de la conexin a muchos altos ejecutivos. El gran problema de las cc electrnicas es que se pueden multiplicar por s mismas, porque demasiado a menudo se mandan respuestas a toda la lista de cc. Nunca se puede decir si alguien respondi a todos accidentalmente, tal vez no quera o no saba cmo hacerlo de otra manera. Si una persona organiza un encuentro

internacional improvisado y me invita a m y a otras 50 personas, lo ltimo que quiero ver son 50 preparativos detallados de viaje y la discusin de los mismos. Como dira el poeta, la brevedad es el alma del correo electrnico.

TAMBIN EN DOMINGO

El correo electrnico es un estilo de vida que cambia nuestras formas de vivir y de trabajar. Una consecuencia muy concreta es que el ritmo de trabajo y ocio cambian. De nueve a cinco, cinco das por semana y dos semanas de vacaciones al ao como ritmo dominante del mundo de los negocios es un esquema que empieza a desaparecer. Los mensajes profesionales y personales estn empezando a mezclarse; el domingo no es distinto del lunes. Algunas personas, sobre todo en Europa y Japn, dirn que esto es un desastre porque quieren dejarse el trabajo en la oficina. De verdad que no envidio el derecho de la gente a distanciarse de su trabajo. Pero al otro lado del ocano, a algunos de nosotros nos gusta estar conectados todo el tiempo. Es slo un intercambio. Personalmente, prefiero contestar el correo electrnico los domingos y estar en pijama ms tiempo los lunes.

ESTAR EN CASA Y EN EL EXTRANJERO A LA VEZ

Hay un chiste muy bueno, ahora bastante famoso, de dos perros que usan Internet. Uno escribe al otro: En Internet nadie sabe que eres un perro. El apndice tendra que decir: Y nadie sabe dnde ests. Cuando viajo de Nueva York a Tokio, unas catorce horas de avin, escribo durante casi todo el viaje y, entre otras cosas, redacto cuarenta o cincuenta mensajes electrnicos. Imagnense que al llegar a mi hotel se los entregara al conserje para que los enviara por fax. Un hecho as se entendera como correo de masas. Sin embargo, enviarlos por correo electrnico es fcil y rpido, y para hacerlo slo tengo que marcar un nmero de telfono local. Los envo a personas, no a lugares. La gente me enva mensajes a m, no a Tokio. El correo electrnico proporciona una movilidad extraordinaria sin que nadie tenga que saber mi paradero. Aunque esto pueda ser ms importante para un viajante de comercio, el proceso de seguir conectado suscita algunas cuestiones de inters general sobre la diferencia entre bits y tomos en la vida digital. Cuando viajo, establezco que al menos dos nmeros de telfono locales puedan conectarme a Internet. Al contrario de lo que es habitual, ambos son puertos comerciales caros, que me conectan a la vez al sistema de la red local del pas (eso hago en Grecia, Francia, Suiza o Japn) y al servicio de red global de Sprint o MCI. Sprint, por ejemplo, tiene nmeros de telfono locales en 38

ciudades rusas. Cualquiera de ellos me puede conectar a mi sistema de tiempocompartido de usuario nico (el cuartito) o, como recurso, al ordenador principal del Media Lab del MIT. Desde all, ya estoy en Internet. Conectarse por el mundo es como trabajar a oscuras. El problema no es ser digital, sino enchufarse. Europa tiene 20 enchufes de corriente distintos! (Cuntelos usted mismo.) Y, aunque uno puede haberse acostumbrado a usar esa pequea clavija telefnica de plstico llamada enchufe RJ-11, hay otros 175 en el mundo. Estoy orgulloso de ser propietario de por lo menos una de cada y, en un viaje largo y tortuoso, el 25 % del volumen de mi equipaje es una mezcla de clavijas telefnicas y enchufes. Incluso con el equipo adecuado, muchos hoteles y la mayora de las cabinas telefnicas no tienen ningn tipo de conexin directa para mdem. En estas ocasiones, opto por acoplar con velero un pequeo dispositivo acstico, pero la dificultad de esta tarea es proporcional al grado de exceso de diseo del telfono. Una vez conectado, los bits no tienen ningn problema para volver a casa, incluso a travs del telfono ms anticuado y analgico, aunque a veces la transmisin tiene poca velocidad y requiere mucha correccin de error. Europa ha iniciado un programa para fabricar un nico tipo de enchufe de corriente que presenta tres ventajas: 1) no tiene el aspecto de ninguno de los enchufes actuales, 2) ofrece las prestaciones de seguridad de todos los enchufes existentes y 3) no prima a ningn pas (esto ltimo es un rasgo del ideario de la Unin Europea). Pero la cuestin no son slo los enchufes puesto que a medida que desarrollamos nuestra vida digital, las barreras parecen ser fsicas, no electrnicas. Un ejemplo de sabotaje digital deliberado es cuando los hoteles separan la pequea pinza de plstico que libera la clavija RJ-11, de forma que no puedes enchufar el ordenador porttil a la red. Esto es peor que cobrar los faxes recibidos. Tim y Nina Zagat han prometido incluir en su futura gua de hoteles una nota que comente este aspecto, de forma que los digerati puedan boicotear estos establecimientos e irse con la msica a otra parte.

UNA DIVERSIN DIFCIL

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ENSEAR A LOS INCAPACITADOS

uando en 1989 el Media Lab del MIT estren su trabajo LEGO/Logo, unos chicos, estudiantes de sexto grado de la Hennigan School, presentaron sus proyectos ante un numeroso grupo de ejecutivos de la empresa LEGO, acadmicos y periodistas. Una apasionada presentadora de una de las cadenas nacionales de televisin arrincon a uno de los nios ante las cmaras y le pregunt si todo aquello no era ms que diversin y juegos; la periodista presionaba al chico de ocho aos buscando la tpica respuesta picante y simptica. El nio se puso nervioso, y al final, despus de la tercera repeticin de la pregunta y sudando por culpa de los focos, aquel chico, exasperado, mir fijamente a la cmara y dijo: S, es una diversin, pero es una diversin difcil. Seymour Papert es un experto en diversin difcil. Ya muy pronto not que ser bueno en idiomas es un concepto extrao si se considera que todo nio de cinco aos recin salido del nido aprender alemn en Alemania, italiano en Italia y japons en Japn. Se dira que perdemos esa habilidad a medida que nos hacemos mayores, pero no podemos negar que la poseamos en nuestra juventud. Papert propuso que concibiramos los ordenadores en la educacin, literal y metafricamente, como si cresemos un pas llamado, digamos, Matelandia, donde una nia aprendiera matemticas de la misma manera que aprende idiomas. Aunque Matelandia es un concepto geopoltico extrao, tiene un perfecto sentido informtico. De hecho, las tcnicas modernas de simulacin por ordenador permiten la creacin de micromundos en los que los nios pueden explorar, a travs del juego, principios muy sofisticados. En la llamada clase de LEGO/Logo de Hennigan, un nio de seis aos construy una pila de bloques y puso un motor encima. Conect los dos cables del motor a su ordenador y escribi un programa de una lnea que lo pona en marcha y lo apagaba. Cuando estaba en marcha, los bloques vibraban. Despus coloc una hlice, pero por alguna razn la mont excntricamente, es decir, no centrada, quiz por equivocacin. Entonces, cuando pona en marcha el motor, los bloques vibraban tanto que no slo saltaban sino que se empujaban unos a otros, lo que algunas veces solucionaba trampeando con unas pocas gomas elsticas. Entonces se dio cuenta de que si giraba el motor de forma que la hlice rotase en el sentido de las agujas del reloj, la pila de LEGO se sacuda primero hacia la derecha y despus con un movimiento desordenado. Si giraba en sentido contrario, la pila se sacuda primero hacia la izquierda y despus con el mismo movimiento desordenado. Por fin, decidi poner clulas fotoelctricas debajo de la estructura y asentar los bloques por encima de una lnea negra que haba dibujado en una lmina grande de papel blanco.

A continuacin escribi un programa ms sofisticado que pona en marcha el motor en cualquiera de los dos sentidos. Segn qu clulas fotoelctricas vean el negro de la lmina, el motor se paraba e iniciaba la marcha en el sentido de las agujas del reloj, para dar una sacudida a la derecha, o en sentido contrario, para darla a la izquierda y, por lo tanto, para volver a la lnea. El resultado fue una pila mvil de bloques que seguan la lnea negra. El nio se convirti en un hroe. Los profesores y alumnos le preguntaron cmo funcionaba su invento y examinaron su proyecto desde diferentes perspectivas, planteando diversas preguntas. Este pequeo momento de gloria le dio al nio algo tan importante como la alegra de aprender. Quiz lo que sucede en nuestra sociedad es que no son tantos los nios incapacitados para aprender y lo que hay son ms entornos incapaces de ensear de lo que creemos. El ordenador cambia esta situacin capacitndonos para llegar a los nios con estilos cognitivos y pedaggicos diferentes.

NO DISECAR UNA RANA SINO CONSTRUIRLA

Muchos nios americanos no saben cul es la diferencia entre el Bltico y los Balcanes, quines fueron los visigodos, o dnde viva Luis XIV. Y qu? Por qu es tan importante? Saba usted que Reno est al oeste de Los ngeles? El precio que se paga en pases como Francia, Corea del Sur y Japn por imbuir muchos datos en las mentes jvenes es que a menudo muchos estudiantes se han malogrado antes de llegar a la universidad. Durante los cuatro aos de estudios superiores se sienten como corredores de maratn a los que se les pide llegar a la meta escalando montaas. En los aos sesenta, muchos pioneros en ordenadores y educacin defendieron unos nfimos mtodos de enseanza prctica con el uso individual de ordenadores, una moda de autoaprendizaje que pretenda ensear lo mismo de siempre con ms efectividad. Ahora, con el furor de los multimedia, hay algunos que creen sin confesarlo en la enseanza prctica y piensan que se puede colonizar un juego Sega para embutir un bit ms de informacin en las cabezas de los nios, con algo ms de lo que ellos llaman productividad. El 11 de abril de 1970, Papert celebr un simposio en el MIT llamado Ensear a los nios a pensar, en el que propona usar los ordenadores como mquinas a quienes los nios ensearan, y as aprenderan enseando. Esta idea tan sencilla se coci a fuego lento durante casi quince aos hasta que cobr vida en los ordenadores personales. Hoy, cuando en ms de un tercio de los hogares americanos existe un ordenador personal, ha llegado el momento adecuado para poner en prctica aquella idea. Mientras que una parte significativa del aprendizaje procede de la enseanza (de la buena enseanza con buenos profesores), la mayor parte se adquiere mediante la exploracin, reinventando la rueda e informndose uno mismo. Antes del ordenador, la tecnologa en la enseanza se limitaba a los audiovisuales y a la educacin a distancia por televisin que, en definitiva, no hacen sino amplificar la

actividad de los profesores y la pasividad de los nios. El ordenador cambi esta proporcin de forma radical. De pronto, aprender haciendo algo se convirti en la regla ms que en la excepcin. Desde que es posible la simulacin por ordenador de cualquier cosa, no hace falta disecar una rana para estudiarla. En lugar de esto, se puede pedir a los nios que diseen ranas, construyan un animal con un comportamiento como el de la rana, modifiquen este comportamiento, simulen los msculos o que jueguen con la rana. Cuando se juega con la informacin, el material adquiere un mayor significado, sobre todo en lo que se refiere a los temas abstractos. Recuerdo cuando la profesora de tercer grado de mi hijo me inform con tristeza que no saba sumar o restar un par de nmeros de dos o tres cifras. Qu raro, pens, puesto que l siempre haca de banca cuando jugbamos al Monopoly, y pareca desenvolverse bien con el manejo de aquellos nmeros. As es que suger a la profesora que probara a poner la misma suma con dlares, no slo con nmeros. Y, fjense, de pronto fue capaz de sumar de memoria con tres cifras o ms. La razn es que ya no se trataba de nmeros abstractos y sin sentido, sino de dlares, que tenan que ver con comprar edificios, construir hoteles y pasar por la casilla de salida. El ordenador controlable LEGO va un paso ms all. Permite a los nios crear construcciones fsicas con un comportamiento determinado. El trabajo actual con LEGO en el Media Lab del MIT incluye un prototipo de ladrillo-ordenador que muestra un mayor grado de flexibilidad y adecuacin al constructivismo de Papert, y contiene comunicaciones interladrillo y oportunidades de explorar procesos paralelos de modo distinto. Los chicos que hoy usan LEGO/Logo aprendern principios fsicos y lgicos que usted y yo aprendimos en la universidad. La evidencia anecdtica y los resultados de pruebas minuciosas revelan que este enfoque constructivista es un medio de extraordinaria riqueza para aprender a travs de una amplia variedad de estilos cognitivos y de comportamiento. De hecho, muchos nios que se supona que eran incapaces de aprender, mejoraron en el entorno constructivista.

ESPABILADOS EN LA SUPERAUTOPISTA

Cuando yo estaba en el internado en Suiza, un grupo de nios en el que me inclua no pudimos ir a casa durante las vacaciones de otoo porque estaba demasiado lejos. En vez de eso, participamos en un concurso, una autntica gymkhana. El director de la escuela era un general suizo (en la reserva, como la mayora del personal del Ejrcito suizo) que tena tanta astucia como aficin a dar tortazos. Organiz una prueba de cinco das que se desarrollaba por todo el pas, en la que cada equipo de cuatro chicos, de entre doce y diecisis aos, dispona de 100 francos suizos (unas tres mil pesetas de aquella poca) y un pase de ferrocarril de cinco das. A cada equipo se le daban diferentes pistas, y tena que recorrer el pas

ganando puntos a lo largo de la ruta. Conseguirlos era una autntica proeza. En un momento dado tenamos que alcanzar una cierta latitud y longitud en mitad de la noche, y all un helicptero dejaba caer el mensaje siguiente grabado en una cinta de casete de un cuarto de pulgada, en idioma urdu, que nos deca dnde encontrar un cerdo vivo que haba que llevar a un sitio que nos diran en un cierto nmero de telfono, el cual haba que determinar por medio de un complejo rompecabezas hecho con las fechas en que tuvieron lugar siete hechos histricos poco conocidos, cuyas ltimas siete cifras formaran el nmero al que haba que llamar. Este tipo de reto siempre me ha atrado mucho, y, no es por nada, mi equipo gan, y yo estaba seguro de ello. Estaba tan entusiasmado por esta experiencia que hice lo mismo con mi hijo el da que cumpli catorce aos. Sin embargo, como no tena a mi disposicin al Ejrcito americano, organic para su clase una experiencia de un da en Boston; divid a los chicos en equipos, cada uno con un presupuesto fijo y un pase ilimitado para el metro. Pas varias semanas sembrando pistas con recepcionistas, bajo los bancos del parque, y en lugares que se determinaban con rompecabezas de nmeros de telfono. Como es fcil imaginar, los mejores en el trabajo en clase no eran necesariamente los ganadores; de hecho, lo normal es lo contrario. Siempre ha habido una diferencia real entre los chicos espabilados y los chicos inteligentes. Por ejemplo, para sacar una de las pistas en mi gymkhana, haba que solucionar un crucigrama. Los chicos inteligentes se lanzaron a la biblioteca o llamaron a sus amigos inteligentes. Los chicos espabilados pidieron ayuda a la gente en las escaleras del metro. No slo obtuvieron las respuestas antes, sino que adems lo hicieron desplazndose de A a B y ganando al mismo tiempo terreno y puntos para el juego. Hoy da los chicos tienen la oportunidad de espabilarse gracias a Internet, donde se oye pero no se ve a los nios. Lo irnico es que esto mejorar la lectura y la escritura. Los nios leern y escribirn en Internet para comunicarse, no slo para realizar algn ejercicio abstracto y artificial. Lo que propongo no debera entenderse como antiintelectual o como un desdn hacia los razonamientos abstractos, sino ms bien todo lo contrario. Internet proporciona un medio nuevo para obtener conocimientos y significados. A veces me levanto con un ligero insomnio alrededor de las tres de la maana, doy vueltas durante una hora y entonces me vuelvo a dormir. En una de esas sesiones soolientas recib un mensaje por correo electrnico de un tal Michael Schrag, que se present muy educadamente como un estudiante de segundo ao de bachillerato. Me preguntaba si podra ver el Media Lab cuando visitase el MIT aquella misma semana. Yo le suger que se sentase al final de la sala en mi clase Los bits son bits de los viernes, y que luego le asignaramos un gua. Tambin envi una copia de nuestros mensajes a otros dos miembros de la facultad que estuvieron de acuerdo en conocerle (aunque tal vez el motivo fue que pensaron que se trataba del famoso columnista Michael Schrage, cuyo nombre tiene una e al final). Cuando por fin conoc a Michael, iba con su padre. ste me explic que Michael conoca a toda clase de personas en la Red y que la usaba de la manera en que yo utilic mi concurso. Lo que asombraba al padre de Michael era que toda clase de personas,

ganadores del Premio Nobel y altos ejecutivos, parecan disponer de tiempo para responder a las preguntas de Michael. La razn es que es muy fcil contestar, y, al menos por ahora, la mayora de personas no estn desbordadas por correo electrnico gratuito. Ms adelante, habr cada vez ms gente en Internet con el tiempo y la sabidura necesarios para convertirse en un hilo de la trama del conocimiento y la asistencia humanos. Los 30 millones de miembros de la American Association of Retired Persons (Asociacin Americana de Jubilados), por ejemplo, constituyen una experiencia humana que est desaprovechada en la actualidad. Bastara con poner al alcance de las mentes jvenes esa enorme cantidad de conocimientos para llenar el vaco generacional.

JUGANDO A APRENDER

En octubre de 1981 Seymour Papert y yo asistimos a un encuentro de la OPEP en Viena. Fue all donde el jeque Yamani pronunci su famoso discurso en el que deca que haba que dar a un hombre pobre una caa de pescar y no un pescado: ensearle cmo ganarse la vida y no cmo coger una limosna. En un encuentro con Yamani, nos pregunt si sabamos la diferencia entre una persona primitiva y una ignorante. Fuimos lo bastante educados para dudar, dndole ocasin de responder a su propia pregunta, lo que hizo con mucha elocuencia. La respuesta era que la gente primitiva no era en absoluto ignorante, sino que simplemente usaba otros medios para transmitir sus conocimientos de generacin en generacin, dentro de un entramado social solidario y compacto. Por el contrario, explic, una persona ignorante es el producto de una sociedad moderna cuyo entramado se ha desintegrado y cuyo sistema ya no es solidario. El gran monlogo del jeque era en s mismo una versin primitiva de las ideas constructivistas de Papert. Una cosa llev a la otra y el resultado fue que empleamos el siguiente ao de nuestras vidas para idear de qu manera el uso de los ordenadores podra ser til para la educacin en pases en desarrollo. La experiencia ms completa de este perodo tuvo lugar en Dakar, Senegal, donde se introdujeron en una escuela elemental dos docenas de ordenadores Apple con el lenguaje de programacin Logo. Los nios de esta nacin del oeste de frica, que es rural, pobre y subdesarrollada, se lanzaron sobre los ordenadores con la misma facilidad y naturalidad con que lo hacen los de la clase media urbana norteamericana. No mostraron ninguna diferencia de aceptacin y entusiasmo aunque es evidente que en sus vidas normales no exista un entorno mecnico ni electrnico orientado al uso de aparatos. No tena nada que ver que fueran blancos o negros, ricos o pobres. Lo importante, como al aprender francs en Francia, era ser un nio. En nuestra propia sociedad existen evidencias del mismo fenmeno. Ya sea en

la demografa de Internet, en el uso de Nintendo y Sega o incluso en la introduccin de los ordenadores personales en los hogares, las fuerzas dominantes no son sociales, raciales o econmicas, sino generacionales. Los que tienen y los que no tienen son ahora los jvenes y los mayores. Las fuerzas tnicas y nacionales dirigen de una manera diferente muchos movimientos intelectuales, pero no la revolucin digital. Su ethos y su poder de atraccin son tan universales como la msica rock. Muchos adultos se equivocan en su manera de apreciar cmo los nios aprenden con los juegos electrnicos. La idea ms generalizada es que esos juguetes hipnticos convierten a los nios en adictos espasmdicos con menos posibilidades de redencin que un tonto. Pero no hay duda de que muchos juegos electrnicos ensean a los chicos unas estrategias y exigen unas habilidades de planificacin que despus usarn en la vida. Cuando ramos nios, cuntas veces discutimos estrategias o nos apresuramos por aprender algo ms deprisa que los dems? Hoy da un juego como Tetris se entiende demasiado pronto. Lo que vara es la velocidad. Lo ms probable es que haya miembros de una generacin Tetris que sean mucho mejores en el empaquetado a toda prisa del portaequipajes de un vagn de tren, pero nada ms. A medida que los juegos se trasladen a ordenadores personales ms potentes, veremos aumentar las herramientas de simulacin, como en el popular SimCity, y de los juegos ricos en informacin. Una diversin difcil.

FBULAS Y MINUCIAS DIGITALES

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LA LLAMADA DEL MDEM

i usted fuera a contratar personal domstico para cocinar, limpiar, conducir, encender el fuego o abrir la puerta, les recomendara que no se hablaran unos a otros, no viesen lo que los dems hacen y que no coordinaran sus funciones? Pues aunque sea difcil de comprender, cuando son mquinas las que encarnan esas funciones, generalmente aislamos cada funcin. Hoy da, aspiradores, coches, timbres de puerta, frigorficos o sistemas de calefaccin son sistemas cerrados y con una funcin especfica cuyos diseadores no se esforzaron por hacerlos intercomunicables. Lo mximo que hacemos para coordinar el comportamiento de los aparatos es empotrar en muchos de ellos relojes digitales. Intentamos sincronizar algunas funciones con tiempo digital, pero la mayor parte de las veces acabamos con una coleccin de mquinas, cuyo parpadeo 12.00 es como un gritito de por favor, hazme un poco ms inteligente. Para servir mejor a las personas las mquinas tienen que poder hablar entre s. Ser digital cambia el carcter de las normas de comunicacin entre mquinas. Varias personalidades se sientan en torno a una mesa en Ginebra y otros sitios parecidos para martillear (una elocuente metfora de la era industrial) normas de aplicacin mundial, desde la asignacin del espectro hasta protocolos de telecomunicaciones. A veces se emplea tanto tiempo en un asunto, como en el caso de la norma de telfono ISDN (Red Digital de Servicios Integrados), que cuando se llega a un acuerdo sobre la norma sta ya es obsoleta. La idea operativa y la mentalidad de los comits de normalizacin ha sido considerar las seales elctricas como hilos. Para que los tornillos y tuercas funcionen de pas a pas, hay que estar de acuerdo en cada dimensin crtica, no slo en algunas de ellas. Aunque tuviramos el nmero correcto de hilos por pulgada o por centmetro, el acoplamiento de tornillos y tuercas no funcionara si el dimetro fuera equivocado. El mundo mecnico es muy exigente en este sentido. Los bits son ms tolerantes. Se prestan a descripciones de alto nivel y a protocolos, un trmino que antes se reservaba a la sociedad educada. Los protocolos pueden ser muy especficos sobre cmo se saludan dos mquinas. Handshaking (apretn de manos o saludo) es el trmino tcnico para definir la comunicacin que se establece entre dos mquinas, la decisin de las variables que usarn en sus conversaciones. Escuche su fax o su mdem la prxima vez que los use. Todo ese ruido como de esttica y los bips son literalmente el saludo (handshaking). Esos reclamos de apareamiento son negociaciones para encontrar el terreno ms elevado desde el que transportar bits, tomando como mximo comn denominador todas las

variables. A un nivel todava ms alto, podramos decir que el protocolo son metanormas o lenguajes a usar para negociar mtodos ms detallados de intercambio de bits. El equivalente en la Suiza multilinge es estar esquiando solo y subir con un desconocido a un telesilla: lo primero que se negocia con el compaero de telesilla, si es que se habla de algo, es en qu lengua hablar. Los televisores y tostadoras tambin se lo preguntarn unos a otros como prembulo de sus negociaciones.

COSAS DE LOS BITS

Hace veinticinco aos, form parte de un comit asesor para evaluar los diseos finales del UPC o Cdigo Universal de Producto, el ahora omnipresente cdigo de barras legible por ordenador que puso en un aprieto al presidente Bush cuando expres su asombro a la salida de un supermercado automatizado. El UPC est en latas, cajas, libros (desfigurando las portadas) y en todas partes excepto en las verduras frescas. La tarea del comit del UPC era aprobar el diseo final del cdigo de barras. Despus de juzgar a los finalistas (el diseo ganador iba en segundo lugar), repasamos un puado de propuestas lunticas pero intrigantes, tales como hacer toda la comida un poco radiactiva, en proporcin a su valor, de modo que cada cajero de control fuera un contador Geiger en el que los compradores pagaran por el nmero de rads que hubiera en sus carritos. (Se estima que una lata normal de espinacas nos expone a una dosis de una dcima de microrad por kilogramo y por hora; una milmillonsima de julio por hora, en comparacin con los 100.000 julios de energa qumica, con los cuales Popeye aumenta su fuerza.) Esta idea loca contena un pequeo germen de sabidura: Por qu no hacer que cada UPC pudiera radiar datos? O bien, por qu no hacer que fuera activable, de modo que pudiera levantar la mano como lo hacen los nios en el parvulario? La razn es que consume energa, y por lo tanto los UPC y otras pequeas etiquetas tienden a ser pasivas. Pero existen soluciones, como tomar energa de la luz o consumir tan poca que una pequea batera se pueda usar durante aos. Cuando esto ocurra en un formato diminuto, todas las cosas podrn ser activas digitalmente. Por ejemplo, las tazas de caf, artculos de vestir y libros (s) de la casa podrn decir dnde estn. En el futuro, el concepto de estar perdido ser tan inverosmil como estar agotado. Las etiquetas activas son una parte importante del futuro, porque llevan a la comunidad digital a pequeos miembros del mundo inanimado que no son elctricos: ositos de felpa, llaves inglesas y cuencos de fruta. En el futuro ms inmediato, las etiquetas activas se usarn (y se usan) como distintivos para personas y animales. No habr mejor regalo de Navidad que un collar activo para perro o gato, de forma que los animales domsticos no puedan perderse o, mejor dicho, puedan perderse pero se pueda saber dnde estn. La gente usa ya distintivos activos por razones de seguridad. En Gran Bretaa,

Olivetti est desarrollando una nueva aplicacin. El edificio sabe dnde estamos si llevamos uno de esos distintivos. Cuando nos llaman, suena el telfono ms cercano a nosotros. En el futuro, estos dispositivos no estarn sujetos con una pinza o con un alfiler de seguridad, sino pegados o entretejidos en la ropa.

MEDIOS PARA VESTIR

Pana informtica, muselina con memoria y seda solar pueden ser los tejidos de las ropas digitales del maana. En lugar de cargar con el ordenador porttil, nos lo pondremos. Aunque suene escandaloso, ahora ya empezamos a cargar en nuestros cuerpos cada vez ms equipo de comunicacin e informtica. El reloj de pulsera es el ms evidente. Seguro que cambiar del simple artculo horario de hoy a un centro mvil de mando y control el da de maana. Se lleva de una forma tan natural que muchas personas duermen con l. Un aparato mltiple de pulsera con telfono, ordenador y televisin ya no es el dominio exclusivo de Dick Tracy, Batman o el capitn Kirk. Durante los cinco prximos aos, estos dispositivos conformarn una de las mayores reas de crecimiento de productos de consumo. Timex ya ofrece comunicaciones inalmbricas entre el PC y el reloj de pulsera. Se espera que el reloj Timex sea tan popular que su inteligente programa de transmisin (ptica) ser incorporado en varios sistemas Microsoft. Nuestra habilidad para miniaturizar sobrepasar rpidamente nuestra capacidad para dotar de energa a esos pequeos objetos. La energa es un rea de la tecnologa en la que se ha avanzado a paso de tortuga. Si el progreso en la investigacin de nuevas tecnologas para bateras hubiera sido parejo al de los circuitos integrados, hoy viajaramos a diario en coches alimentados con pilas de linternas. Desgraciadamente, cuando viajo tengo que llevar ms de cinco kilos de bateras para alimentar mi ordenador porttil. Con el tiempo, y a medida que los ordenadores de bolsillo iban adquiriendo ms funciones y pantallas ms brillantes, las bateras para ordenadores porttiles se han hecho ms pesadas. (En 1979, el Typecorder de Sony, el primer ordenador porttil, slo usaba cuatro bateras AA.) Seguramente aparecern algunas soluciones imaginativas para responder al problema de la alimentacin de ordenadores para vestir. Abercrombie & Fitch ya comercializa un salacot con una clula solar que alimenta un pequeo ventilador que abanica la frente. Un nuevo y excelente candidato para almacenar energa es el cinturn. Si nos lo quitamos veremos la enorme cantidad de superficie y volumen que abarca. Imaginemos un cinturn de cuero hueco con un diseo que permite enchufar la hebilla en la pared para recargar el telfono mvil. Lo mismo puede decirse de las antenas, de las cuales puede formar parte el propio cuerpo humano. Adems, y gracias a su forma, las antenas se podran entretejer en las telas o llevarlas como una corbata. Con un poco de ayuda digital, las orejas de la gente pueden funcionar tan bien como si fueran antenas. Lo importante es reconocer que el futuro de los dispositivos digitales incluir algunas formas y tamaos muy distintos de los que nos acuden a la mente en

nuestros marcos (sic) habituales de referencia. Los vendedores de equipo y recambios informticos no sern slo Radio Shack y Staples, sino tambin el tipo de tiendas que venden productos Nike, Levi's y Banana Republic. En un futuro ms lejano, los visores de ordenador se vendern al por mayor y podrn pintarse, los CD-ROM sern comestibles y los procesadores paralelos se aplicarn como las cremas protectoras. Incluso, quiz viviremos dentro de nuestros ordenadores.

LOS BITS Y EL CEMENTO

En mi formacin como arquitecto he encontrado muchos conceptos vlidos de la arquitectura que se nutren directamente del diseo de ordenadores, pero muy pocos lo hacen a la inversa, aparte de poblar nuestro entorno con dispositivos ms inteligentes, ocultos o a la vista. Concebir los edificios como enormes dispositivos electromecnicos no ha llevado a aplicaciones reales muy inspiradas. Incluso el comportamiento arquitectnico de la nave espacial Enterprise se limita a sus puertas corredizas. Los edificios del futuro sern como la parte de atrs de los ordenadores: inteligentemente preparado (un trmino acuado por la AMP Corporation para su programa de casa inteligente). Este concepto es una combinacin de precableado y conectores omnipresentes para una (futura) seal compartida por instrumentos. Ms tarde se puede aadir procesamiento de uno u otro tipo, por ejemplo, hacer que el ambiente acstico de las cuatro paredes de la sala de estar suene como el Carnegie Hall. En la mayora de ejemplos de entornos inteligentes que he visto falta la capacidad de sentir la presencia humana. Es el mismo problema de los ordenadores personales llevado a otro nivel: el entorno no puede vernos ni sentirnos. Incluso el termostato se refiere a la temperatura del muro, no a si nosotros tenemos fro o calor. Las habitaciones del futuro sabrn que acabamos de sentarnos a comer, nos hemos ido a dormir, vamos a darnos una ducha o vamos a sacar al perro a pasear. El telfono nunca sonar. Si no estamos en casa, no sonar porque no estamos. Si estamos y el mayordomo digital decide pasarnos la llamada, entonces el pomo de puerta ms cercano dir: Disculpe, seora, y pasar la llamada. Algunas personas llaman a esto informtica omnipresente, y lo es, y algunas de estas personas lo presentan como lo contrario de usar agentes de interfaz, y no es as, sino que ambos conceptos son uno y lo mismo. La ubicuidad de la presencia del ordenador de cada persona la determinarn los procesos informticos variados e independientes de sus vidas normales (sistemas de reserva de plazas en avin, informacin de puntos de venta, utilizacin de servicios de conexin on-line, franqueo, mensajes). Estos estarn cada vez ms conectados entre s. Si su vuelo a Dallas a primera hora de la maana se retrasa, el reloj despertador sonar un poco ms tarde y se avisar al taxi automticamente de acuerdo con las previsiones de trfico. Los robots domsticos casi nunca se incluyen en la mayora de las versiones

de la casa del futuro: un cambio curioso, porque hace veinte aos casi todas las imgenes del futuro incluan una imagen robtica. C3PO sera un mayordomo excelente; incluso su acento es el adecuado. El inters por los robots domsticos volver, y podemos anticipar que existirn criados digitales con piernas para subir escaleras, brazos para quitar el polvo y manos para llevar las bebidas. Por razones de seguridad, un robot domstico tambin tiene que ser capaz de ladrar como un perro fiero. Estos conceptos no tienen nada de novedoso, puesto que la tecnologa ya casi lo permite. Es probable que haya unas cien mil personas en el mundo que quieran pagar 100.000 dlares por un robot as. Ese mercado de 10.000 millones de dlares no pasar desapercibido durante mucho tiempo.

BUENOS DAS, TOSTADORA

Si el frigorfico nota que nos hace falta leche, puede pedir al coche que nos recuerde comprarla en el camino de vuelta a casa. Los aparatos de hoy da cuentan con muy poca informtica. Una tostadora no debera quemar las tostadas y s poder hablar con otros aparatos. Sera muy sencillo hacer que en nuestra tostadora apareciera cada maana el precio de cierre de nuestras acciones favoritas. Pero antes, se tiene que conectar la tostadora con las noticias. Nuestra casa actual tiene probablemente ms de cien microprocesadores. Pero no estn unificados. El sistema ms integrado de la casa es tal vez el despertador y, en algunos casos, el mando a distancia de luces y aparatos pequeos. Algunas cafeteras se pueden programar para moler y preparar caf antes de que nos levantemos. Pero si programamos el despertador para que suene cuarenta y cinco minutos despus de lo normal, al despertar el caf ser terrible. La carencia de comunicacin electrnica entre aparatos nos lleva, entre otras cosas, a que en cada uno de ellos haya interfaces muy primitivas y curiosas. Por ejemplo, si el habla es el modo de interaccin dominante entre las personas y las mquinas, los accesorios pequeos necesitarn hablar y escuchar a la vez. Sin embargo, no se puede pretender que todos ellos dispongan de todos los medios para producir y comprender el lenguaje hablado, y por tanto deberan comunicarse y compartir tales recursos. Adoptar un modelo centralizado de participacin es tentador, y algunas personas han propuesto la creacin de hornos de informacin en nuestros stanos: un ordenador central de la casa que controle todas las entradas y salidas. Sospecho que no funcionar as, y que la funcin estar mucho ms distribuida entre una red de aplicaciones, incluyendo una que sea maestra en reconocimiento y produccin del habla. Aunque tanto la nevera como el armario lleven la cuenta de la comida leyendo los cdigos de barras, slo uno de los dos necesita saber cmo interpretarlos. Se usan los trminos lnea blanca y lnea marrn para distinguir entre aparatos pequeos, como tostadoras y batidoras, y los aparatos grandes y casi

siempre integrados, como lavaplatos y frigorficos. La divisin clsica entre blanco y marrn no tiene en cuenta los dispositivos de informacin, que la cambiar, porque tanto los electrodomsticos de lnea blanca como los de lnea marrn sern cada vez ms productores y consumidores de informacin. El futuro de todos los aparatos ser llevar un PC oculto o visible. Una razn para avanzar en esa direccin es hacer los aparatos ms amistosos, utilizables y autoexplicables. Pensemos por un momento cuntas mquinas tenemos (horno microondas, aparato de fax, telfono inalmbrico) con un gigantesco vocabulario de funciones, algunas intiles, que no nos hemos molestado en aprender slo porque es demasiado difcil. Aqu es donde la informtica incorporada puede ayudar mucho, aparte de asegurarse de que el microondas no convierte el queso Brie en una mezcla lquida. Las aplicaciones tendran que ser buenos instructores. La idea del manual de instrucciones es obsoleta. El hecho de que los fabricantes de hardware y software de ordenadores lo enven con los productos es poco menos que perversa. El mejor instructor en cmo usar una mquina es la mquina misma. Ella sabe lo que estamos haciendo, lo que acabamos de hacer e incluso puede adivinar lo que haremos a continuacin. Recoger esa conciencia en un conocimiento de sus propias operaciones, es un paso fcil de dar para la ciencia informtica, pero un paso de gigante en comparacin con los manuales impresos que nunca se encuentran y casi nunca se entienden. Aadamos a las mquinas un poco de familiaridad humana con nosotros, que somos zurdos, duros de odo y tenemos poca paciencia para las cosas mecnicas, y las propias mquinas nos ayudarn a manejarlas y mantenerlas ms que cualquier instruccin de uso. Los aparatos del maana no deberan llevar instrucciones impresas (excepto Este Lado Hacia Arriba), sino que el aparato debera enviar electrnicamente la garanta, una vez que supiera que est bien instalado.

COCHES INTELIGENTES

El coste de la electrnica que incorpora un coche moderno no excede el coste del acero utilizado en su fabricacin. De hecho, hoy da un automvil incorpora ms de cincuenta microprocesadores, aunque no se hayan usado con mucha inteligencia. Sentimos que hacemos el ridculo cuando alquilamos un coche europeo ltimo modelo y, en una larga cola para poner gasolina, nos damos cuenta de que no sabemos cul es el mando electrnico que abre el depsito. Los principales habitantes digitales de los coches sern las radios inteligentes, el control de energa y las pantallas de informacin. Adems, disfrutarn de una ventaja muy particular de ser digital: sabrn dnde estn. Los avances recientes en mapas y trazado hacen posible localizar la posicin de un coche a travs de un modelo informtico de la red urbana. La localizacin de todas las calles de Estados Unidos puede estar incluida en un solo CD-ROM. Mediante el uso de satlites, y diversas tcnicas de seguimiento (que aaden los movimientos graduales del coche), o con una combinacin de esas tcnicas, los coches se pueden localizar con un margen de error de unos pocos metros. Casi

todos recordamos el Aston Martin de James Bond, en el que una pantalla de ordenador en el tablero de mandos situado entre su asiento y el de su acompaante le mostraba un mapa de dnde se encontraba y adonde se diriga. Ahora esto es un producto comercial de amplia aceptacin y uso creciente. En Estados Unidos fue Oldsmobile quien lo comercializ por primera vez en 1994. Sin embargo, existe un pequeo problema. A mucha gente, sobre todo a los conductores mayores, les cuesta enfocar la vista rpidamente. Les resulta difcil cambiar la mirada de las cosas que estn en la lejana a las que estn a un metro y a la inversa. Peor an, algunos necesitamos usar gafas de lectura para consultar un mapa, lo que nos convierte en Mr. Magoo al volante. Una manera mucho mejor de proporcionar asistencia en ruta es por medio de la voz. Dado que los odos no se usan para conducir, se convierten en un canal ideal para decirnos cundo girar, qu hay que buscar y que si estamos viendo tal y tal, es porque nos hemos pasado de largo. El reto de comunicar con exactitud las direcciones es difcil, y sa es la razn por la que los seres humanos lo hacemos tan mal. La carretera est llena de ambigedades. La siguiente a la derecha es un mensaje muy claro si la curva est a unos cientos de metros ms all. A medida que nos acercamos, sin embargo, dudamos si la siguiente es sta o la que viene despus. Aunque es posible construir buenos copilotos digitales con salida de voz, no parece que los vayamos a ver muy pronto en el mercado americano. En su lugar, veremos exactamente lo que tena James Bond, correcto o equivocado, seguro o no. La razn es ridcula. Si el coche nos habla y su informacin de ruta tiene un error, quin es el responsable si nos enva en contra direccin y tenemos un accidente? Si por otra parte, eso ocurre leyendo un mapa, entonces es culpa de nuestra mala suerte. En Europa, donde estn ms instruidos en cuestiones de responsabilidad y litigio, Mercedes-Benz introducir este ao un sistema de ruta parlante. Estos sistemas de navegacin no se limitarn a llevarnos de A a B. Habr mercados restringidos de guas acsticas de visitas a ciudades (a su derecha tienen el lugar de nacimiento de...) e informacin de restaurantes y hoteles (he hecho reservas en un buen hotel cerca de la salida 3). De hecho, si nos roban el coche inteligente del futuro, ste podr llamarnos y decirnos dnde est. Quizs incluso su voz suene atemorizada.

PERSONA DIGITAL

Una de las razones por las que ha sido impopular hablar a los coches es que han tenido menos personalidad que un caballito de mar. En general, nuestra opinin de la personalidad de un ordenador se deriva de todas las cosas que hace mal, aunque en alguna ocasin puede ocurrir lo contrario. Una vez me part de risa cuando mi programa de comprobacin de ortografa vio escrito, en mi estilo dislxico, la palabra tent, en lugar de tanto, y sugiri con orgullo que la forma correcta era tonto.

Poco a poco, los ordenadores adquieren personalidad. Un pequeo pero ya clsico ejemplo es el programa de comunicaciones Smartcom, de Hayes Corporation, que muestra un pequeo telfono con una cara. Los dos ojos miran a una lista de los pasos del proceso de conexin y, a medida que el ordenador completa un paso y cambia al siguiente, los ojos siguen la lista. La cara sonre al final si el reconocimiento ha sido correcto, y frunce el ceo si nos hemos equivocado. Esto no es tan frvolo como parece. La persona de una mquina puede ofrecer diversin relajante, til, amistosa y con espritu menos mecnico. Familiarizarse con un ordenador personal ser parecido a entrenar en casa a un cachorro. Podremos seguir mdulos de personalidad que incluirn el comportamiento y estilo de vida de caracteres ficticios. Tendremos la posibilidad de comprar una personalidad a lo Larry King para nuestra interfaz de prensa, e incluso puede que a los chicos les guste hacer surf en la Red con el doctor Seuss. No estoy sugiriendo que se nos interrumpa con chistes tontos en mitad de un mensaje importante, sino que el estilo de interaccin puede ser mucho ms rico que los sonidos de click, vocecitas o pitos repetidos de mensajes de error. Veremos sistemas con humor, que dan codazos y pinchan, incluso algunos tan severos e implacables como una niera alemana.

LOS NUEVOS E-XPRESIONISTAS

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APRENDIZAJE Y CREATIVIDAD: EL PINTOR AFICIONADO

a imagen de un dibujo infantil pegado a la nevera es tan norteamericana como la tarta de manzana. Animamos a nuestros hijos para que se expresen y sean creativos. Pero, de repente, cuando ya tienen seis o siete aos, las cosas cambian y les inculcamos que la clase de dibujo es una actividad extraescolar y no tan importante como, por ejemplo, el lenguaje o las matemticas. Las notas ms altas se las llevan aquellos jvenes que quieren ser alguien y hacer algo. Durante los siguientes veinte aos alimentamos el hemisferio izquierdo de su cerebro como si fuera el hgado de un ganso y dejamos que el otro se reduzca al tamao de un guisante. Seymour Papert nos cuenta la historia de un cirujano de mediados del siglo XIX que se traslad mgicamente en el tiempo a un quirfano moderno. Seguro que ese mdico no reconocera nada, no sabra qu hacer o cmo ayudar. La tecnologa moderna habra transformado la prctica de la ciruja hasta el punto que le sera imposible comprenderla. Sin embargo, si un maestro de escuela de mediados del siglo XIX se trasladara en esa misma mquina del tiempo a un aula de hoy da podra continuar dando la clase que su colega hubiese interrumpido, excepto por algunos pequeos detalles. Existe muy poca diferencia entre la forma en que enseamos hoy y cmo lo hacamos hace ciento cincuenta aos. La tecnologa no se utiliza tanto como en el quirfano. De hecho, segn las investigaciones recientes del Departamento de Educacin de Estados Unidos, el 84 % de los maestros norteamericanos consideran indispensable slo un tipo de tecnologa de la informacin: una fotocopiadora con suficiente suministro de papel. Sin embargo, parece que por fin estamos alejndonos de un modelo de lnea dura en la enseanza, que ha producido varias generaciones de nios compulsivos en serie, y vamos hacia uno ms abierto, que no separa de manera tan tajante el arte de la ciencia, o el hemisferio derecho del izquierdo. Cuando un nio utiliza un programa informtico como Logo para hacer un dibujo en su ordenador, la imagen es una expresin artstica y matemtica y puede verse como cualquiera de las dos. En la actualidad, incluso un concepto tan abstracto como las matemticas puede utilizar componentes concretos de las artes visuales. Los ordenadores personales formarn generaciones futuras de adultos ms hbiles en las matemticas y ms versados en las artes visuales. Es muy probable que dentro de diez aos los adolescentes puedan disfrutar de un panorama mucho ms rico en opciones porque la balanza de la realizacin intelectual se inclinar en

favor de abarcar una variedad ms amplia de sistemas de conocimiento, patrones de aprendizaje y comportamientos expresivos ms que en formar ratones de biblioteca. Habr muchas ms opciones intermedias entre el trabajo y la diversin. La lnea divisoria entre las aficiones y las obligaciones ser menos perceptible gracias a un denominador comn: ser digital. El pintor aficionado es el smbolo de una nueva era de oportunidades y respeto por los pasatiempos creativos: el poder expresarse y hacer cosas durante toda la vida. Cuando un jubilado empieza a pintar con acuarelas, es como volver a la infancia, con recompensas muy diferentes a las de aos anteriores. El da de maana, las vidas de las personas de todas las edades tendrn una continuidad ms armoniosa porque se acerca el da en que las herramientas de trabajo y las que nos proporcionan diversin sern la misma cosa. El placer y el deber, la expresin personal y el trabajo en grupo compartirn la misma paleta. Los usuarios de ordenadores, jvenes y mayores, constituyen un ejemplo perfecto. Sus programas son como pinturas surrealistas pues tienen cualidades estticas y excelencia tcnica. Su trabajo se puede mirar en trminos de estilo y contenido, de significado y ejecucin. El comportamiento de sus programas de ordenador es un nuevo tipo de esttica. Estos usuarios son los precursores de los nuevos e-xpresionistas.

EL PODER DE LA MSICA

La msica ha sido uno de los elementos determinantes en la configuracin de la informtica. Se puede analizar la msica desde tres perspectivas complementarias: desde el punto de vista del procesamiento de la seal digital, como por ejemplo la cuestin de la separacin del sonido (quitar, en una grabacin de msica, el ruido de una lata de Coca-Cola que cae al suelo); desde la perspectiva de la percepcin del sonido (cmo interpretamos el lenguaje musical, en qu consiste su apreciacin y de dnde viene la emocin), y finalmente, como expresin artstica y narrativa (contar una historia y despertar sentimientos). Las tres perspectivas son importantes en s mismas y hacen que el dominio musical sea el mbito intelectual ms idneo para moverse con soltura entre el dominio de la tecnologa y el de la expresin, entre ciencia y arte, entre lo privado y lo pblico. Si le preguntamos a un auditorio formado por estudiantes de informtica cuntos de ellos tocan algn instrumento musical o cuntos estn interesados seriamente por la msica, la mayora levantarn la mano. La afinidad tradicional entre las matemticas y la msica se manifiesta de manera contundente en la informtica contempornea y en la comunidad de usuarios de ordenador. El Media Lab del MIT atrae a algunos de sus mejores estudiantes de informtica a travs de la msica. Los padres y la sociedad, ya sea de manera consciente o inconsciente, no fomentan el arte y la msica en los nios, o consideran estas actividades como

simples vlvulas de escape de las presiones de tipo acadmico. Sin embargo, tendran que ser los filtros a travs de los cuales los nios explorasen diversos mbitos del conocimiento que hasta ahora slo han tenido un tipo de enfoque. Cuando iba a la escuela no me gustaba la asignatura de historia, pero puedo recitar de memoria las fechas clave en arte y arquitectura aunque no recuerdo las fechas de guerras o acontecimientos polticos. Mi hijo hered mi dislexia pero lee con avidez revistas de esqu y windsurf, de cabo a rabo. Para algunas personas, la msica puede ser la manera de estudiar matemticas, aprender fsica y entender la antropologa. La cuestin es cmo aprender msica. Durante el siglo XIX y a principios del siglo XX lo normal era estudiar msica en la escuela. Pero luego, la tecnologa de la msica grabada cambi las cosas. No es sino hasta hace poco que las escuelas han empezado a retomar el aprendizaje de la msica de manera activa, es decir, tocndola en lugar de slo escucharla. La utilizacin de ordenadores para aprender msica a una edad muy temprana es un ejemplo del beneficio que proporcionan los ordenadores al ofrecer una gama tan amplia de modos de acceso. El ordenador hace posible que nios que no tienen facilidad tambin puedan acercarse a la msica. Los juegos musicales, las cintas con informacin sonora y la fcil manipulacin del sonido digital son algunos de los medios a travs de los cuales un nio puede experimentar la msica. Incluso los que muestran preferencia por el mundo de lo visual pueden inventar diferentes maneras de ver.

ARTE CON E MAYSCULA

Los ordenadores y el arte pueden combinar mal cuando se encuentran por primera vez. Un motivo puede ser que la mquina tenga un efecto demasiado potente que puede dominar a la intencin expresiva, como ocurre con frecuencia en el arte hologrfico y en las pelculas en tres dimensiones. La tecnologa puede ser como un chile jalapeo en una salsa francesa. El sabor del ordenador puede anular las seales ms sutiles del arte. No es sorprendente que la msica y la interpretacin sean las artes que mejor se adaptan al ordenador, ya que en ellas se mezclan la tecnologa de la interpretacin, la divulgacin y la experiencia esttica. Compositores, intrpretes y pblico pueden disponer de control digital. Si Herbie Hancock saca su prxima pieza en Internet, no slo sera como tocar para una audiencia de 20 millones, sino que cada oyente podra transformar la msica dependiendo de su situacin personal. Para algunos esto puede limitarse a subir el volumen o convertir la msica en un karaoke, pero otros podran decidir modificar la orquestacin. La superautopista digital har que el arte acabado e inalterable sea una cosa del pasado. El nmero de bigotes que se le pueden poner a la Mona Lisa es slo un juego de nios. Seremos testigos de una verdadera manipulacin digital de expresiones supuestamente acabadas que circulan por Internet, lo cual no tiene por qu ser malo.

Estamos entrando en una era en que la expresin puede ser ms participativa y vital. Tenemos la oportunidad de distribuir y experimentar seales sensoriales muy ricas de formas mucho ms accesibles que tener que desplazarnos al Louvre y menos comunes que la de hojear un libro. Los artistas llegarn a considerar Internet como la galera ms grande del mundo para mostrar sus manifestaciones artsticas y difundirlas directamente al pblico. La verdadera oportunidad aparecer cuando el artista digital proporcione las pautas para el cambio. Aunque esto pueda parecer una completa vulgarizacin de smbolos culturales importantes, como hacer postales de Steichen o pins de Warhol, la cuestin es que ser digital permite la transmisin del proceso adems del producto. El proceso puede consistir en la fantasa o el xtasis de una mente, en la imaginacin colectiva de muchas o en la visin de un grupo revolucionario.

EL SALN DES REFUSS

El concepto original del Media Lab del MIT era llevar la interfaz humana y la inteligencia artificial por otros derroteros. El nuevo rumbo consista en estructurarlas segn el contenido de sistemas de informacin, las demandas del usuario de aplicaciones y la naturaleza del pensamiento artstico. La idea se vendi a las empresas de difusin, de publicidad y de informtica como la convergencia de la riqueza sensorial del vdeo, la profundidad de contenido de las publicaciones y la interactividad intrnseca de los ordenadores. Ahora suena muy lgico pero en esa poca pensaban que era una tontera. The New York Times public que cierto individuo de la facultad opinaba que los defensores de esta idea eran unos charlatanes. El Media Lab est en un edificio creado por el arquitecto I.M. Pei poco despus de haber diseado la extensin de la National Gallery de Washington y poco antes de la pirmide del Louvre en Pars. Tardaron casi siete aos en financiar, construir y poner en marcha la facultad. Como en 1863, cuando la institucin artstica de Pars se opuso a que los impresionistas participaran en su exhibicin oficial, los miembros de la facultad que fundaron el Media Lab eran una especie de Saln des Refuss. En algunos casos eran demasiado radicales para su departamento acadmico, en otros demasiado ajenos a su departamento y algunos ms ni siquiera pertenecan a un departamento. Aparte de Jerome Wiesner y de m, el grupo lo componan un director de cine, un fsico, un diseador grfico, un compositor, dos matemticos y un grupo de investigadores quienes, entre otras cosas, haban inventado los multimedia en aos anteriores. Nos unimos a principios de los aos ochenta como una contracultura opuesta al establishment de la ciencia informtica cuya preocupacin segua siendo los lenguajes de programacin, los sistemas operativos, los protocolos de redes informticas y las arquitecturas de sistema. Nos una la conviccin de que la omnipresencia de los ordenadores alterara y afectara a la calidad de vida de forma drstica, no slo en el terreno cientfico, sino en todos los dems mbitos de la vida.

Era el momento propicio porque estaban naciendo los ordenadores personales, la interfaz de usuario empezaba a adquirir importancia y la reglamentacin de la industria de las telecomunicaciones estaba desapareciendo. Los dueos y directores de peridicos, revistas, libros, estudios de cine y canales de televisin estaban empezando a preguntarse sobre el futuro. Algunos sabios magnates de los medios, como Steve Ross y Dick Munro de Time Warner, tenan la intuicin de que se avecinaba la era digital. Invertir en el grupo de lunticos del MIT no sala muy caro, de manera que el grupo creci hasta que llegamos a ser trescientos. Hoy da el Media Lab del MIT se ha convertido en una institucin. Los navegantes de Internet son los rebeldes del barrio. Los digerati han trascendido los multimedia hacia lo que es ms un estilo de vida que una postura intelectual. Celebran sus nupcias en el ciberespacio. Se llaman a s mismos bitniks y cybraians. Su movilidad social cubre el planeta. Ahora son ellos el Saln des Refuss, slo que ste no es un caf de Pars o un edificio de I.M. Pei en Cambridge, sino que est en alguna parte de la Red. Eso es ser digital.

EPILOGO: UNA ERA DE OPTIMISMO

oy optimista por naturaleza. Sin embargo, toda tecnologa o avance cientfico tiene su lado menos positivo, y ser digital no es una excepcin. La prxima dcada ser testigo de un sinnmero de casos de abusos de los derechos de propiedad intelectual y de invasin de nuestra intimidad. Habr vandalismo digital, piratera del software y robo de informacin. Y lo peor de todo, mucha gente se quedar sin trabajo debido a los sistemas automatizados y las oficinas cambiarn tanto como lo han hecho las fbricas. La nocin de tener el mismo trabajo toda la vida ha empezado a desaparecer. La transformacin radical de la naturaleza de nuestros mercados de trabajo, puesto que trabajamos con ms bits y menos tomos, ocurrir al mismo tiempo que la conexin a la Red de los 2.000 millones de personas que integran la fuerza laboral en India y China. Un diseador independiente de software, desde Peoria competir con su colega en Pohang. Un tipgrafo digital de Madrid har lo mismo con su colega en Madras. Las compaas norteamericanas han empezado a desarrollar hardware y a producir software en Rusia y la India, no por la mano de obra barata sino para asegurar una fuerza intelectual muy bien preparada dispuesta a trabajar ms, ms deprisa y porque es ms disciplinada que la de su propio pas. A medida que se globalice el mundo de los negocios e Internet crezca, se producir un lugar de trabajo sin fisuras. Mucho antes de que se encuentren soluciones polticas o el GATT llegue a algn acuerdo respecto a las tarifas y al comercio de tomos (recuerden: el derecho de vender agua Evian en California), los bits no tendrn fronteras y se almacenarn y manipularn independientemente de las barreras geopolticas. De hecho, las zonas horarias desempearn un papel ms importante en nuestro futuro digital que las zonas comerciales. Puedo imaginar algunos proyectos de software que literalmente atraviesen el planeta de este a oeste en veinticuatro horas y vayan de persona en persona o de grupo en grupo; uno trabaja mientras el otro duerme. Microsoft necesitar abrir sucursales en Londres y Tokio para producir software en tres turnos. A medida que nos acerquemos a ese mundo digital, todo un sector de la poblacin ser o se sentir desplazado. Cuando un trabajador siderrgico de cincuenta aos pierda su trabajo, lo ms seguro es que, a diferencia de su hijo de veinticinco aos, le sea imposible adaptarse al mundo digital. Sin embargo, si un secretario pierde su trabajo, al menos estar familiarizado con el mundo digital y poseer habilidades transferibles. Los bits no se comen; en ese sentido no pueden calmar el hambre. Los ordenadores tampoco son entes morales; no pueden resolver temas complejos como el derecho a la vida o a la muerte. Sin embargo, ser digital nos proporciona motivos para ser optimistas. Como ocurre con las fuerzas de la naturaleza, no podemos negar o interrumpir la era digital. Posee cuatro cualidades muy poderosas que la harn triunfar: es descentralizadora, globalizadora, armonizadora y permisiva. En donde ms claramente se nota el efecto descentralizador de ser digital es en

l comercio y la industria de los ordenadores. Los llamados Sistemas de "Gestin de la Informacin (MIS), zares que solan reinar en un mausoleo de cristal con aire acondicionado, han perdido su poder y se han extinguido casi por completo. Aquellos que sobreviven es porque son ms fuertes que las personas que podran despedirlos y la junta directiva de la empresa lo ignora o est en las nubes, o ambas cosas a la vez. Thinking Machines Corporation, una magnfica e imaginativa empresa de superordenadores que fund el genio en ingeniera elctrica Danny Hillis, desapareci al cabo de diez aos. En ese corto espacio de tiempo introdujo en el mercado mundial de los ordenadores las arquitecturas masivamente paralelas. Su desaparicin no se debi a la mala administracin o al descuido en la ingeniera de la llamada Connection Machine, sino a que el paralelismo poda descentralizarse; este mismo tipo de arquitecturas masivamente paralelas se obtuvo despus a travs de la produccin masiva de ordenadores personales a bajo coste. Aunque esto no fue agradable para Thinking Machines, es un mensaje importante para todos nosotros, en el sentido literal y metafrico. Quiere decir que la empresa del futuro puede satisfacer sus necesidades informticas de una manera adaptable y nueva, es decir suministrando ordenadores personales que, cuando sea necesario, puedan trabajar al unsono para afrontar los problemas que se pueden resolver con una mayor actividad informtica. Los ordenadores funcionarn de forma individual y en grupo. El mismo patrn de descentralizacin lo est implantando en nuestra sociedad la joven poblacin del mundo digital. La tradicional visin centralista del mundo pertenecer al pasado. La misma nacin-estado est sufriendo un cambio y una globalizacin muy fuertes. Dentro de cincuenta aos los Gobiernos sern ms grandes y a la vez ms pequeos. Europa se est dividiendo en entidades tnicas ms pequeas y al mismo tiempo est tratando de unirse econmicamente. Las fuerzas del nacionalismo propician una actitud ms cnica y rechazan cualquier intento de unificacin a nivel mundial. Pero en el mundo digital, las soluciones que antes eran imposibles ahora son viables. En la actualidad, cuando el 20 % del mundo consume el 80 % de sus recursos, cuando una cuarta parte de nosotros tiene un nivel de vida aceptable y tres cuartas partes no lo tienen, qu se puede hacer para unificar el planeta? Mientras los polticos tienen que cargar con la historia, emerge en el paisaje digital una nueva generacin liberada de muchos de los viejos prejuicios. Estos nios digitales estn libres de limitaciones tales como la situacin geogrfica como condicin para la amistad, la colaboracin, el juego o la comunidad. La tecnologa digital puede ser una fuerza natural que propicie un mundo ms armnico. De hecho, el efecto armonizador de ser digital ya se empieza a percibir, pues disciplinas y proyectos que antes estaban divididos estn ahora colaborando, no compitiendo. Emerge un lenguaje comn que antes no exista y que permite a la gente entenderse sin importar las fronteras. Actualmente, en las escuelas, los nios tienen la oportunidad de ver lo mismo desde muchas perspectivas. Un programa de ordenador, por ejemplo, puede verse simultneamente como un conjunto de instrucciones o como poesa concreta formada por los espacios en el texto del programa. Los nios aprenden muy rpido que conocer un programa quiere decir conocerlo desde muchas perspectivas, no desde una sola. Pero ms que nada mi optimismo deriva del carcter permisivo de ser digital.

El acceso, la movilidad y la habilidad para propiciar el cambio son los factores que harn que el futuro sea diferente del presente. La superautopista de la informacin puede estar de moda ahora, pero subestima el futuro. Se extender ms all de lo que nadie haya sido capaz de predecir. En la medida en que los nios se apropien de un recurso de informacin global y descubran que slo los adultos necesitan permiso para aprender, podremos encontrar nuevas esperanzas en lugares donde antes haba muy pocas. No soy optimista porque me anticipe a alguna invencin o descubrimiento. Encontrar la cura del cncer o del sida, una manera digna de control de la poblacin o inventar una mquina que pueda respirar nuestro aire, beber nuestros mares y que sus deshechos no contaminen el ambiente, son sueos que pueden o no ser realizables. Ser digital es diferente. No se trata de una invencin, sino que est aqu y ahora. Podramos decir que es gentico por naturaleza, ya que cada generacin ser ms digital que la que la precede. Los bits que controlan ese futuro digital estn cada vez ms en manos de los jvenes. Nada podra hacerme ms feliz.

AGRADECIMIENTOS

En 1976 escrib una propuesta para el National Endowment of the Humanities en la que describa un sistema multimedia de acceso aleatorio que permitiera a los usuarios conversar con artistas famosos ya fallecidos. El doctor Jerome B. Wiesner, entonces presidente del MIT, ley esta loca propuesta porque la cantidad de dinero que se necesitaba requera su aprobacin. Ms que verla como una locura, se ofreci a ayudar, pues se dio cuenta de que yo estaba muy lejos de mi especialidad en, entre otras cosas, en cuanto al procesamiento de lenguaje natural. Fue el inicio de una gran amistad. Empec a trabajar con discos de vdeo pticos (muy analgicos en esa poca). Wiesner presion para elaborar una lingstica ms sofisticada y comprometernos ms a nivel artstico. Hacia 1979 nos convencimos a nosotros mismos y al MIT de que haba que construir el Media Lab. En los cinco aos siguientes viajamos juntos cientos de miles de kilmetros cada ao, algunas veces pasando ms noches al mes fuera que con nuestras familias. Esta oportunidad de aprender de Wiesner y ver el mundo a travs de sus ojos y los de muchos de sus brillantes y famosos amigos fue muy educativo para m. El Media Lab se hizo global porque Wiesner era global; valoraba la sutileza del arte y el rigor de la ciencia porque Wiesner lo haca. l muri un mes antes de que este libro se terminara de escribir. Hasta sus ltimos das quiso hablar de llegar a ser digital y de su cauteloso optimismo al respecto. Le preocupaba la utilizacin incorrecta de Internet a medida que su uso se extenda y le preocupaba el desempleo en una era digital que hace desaparecer muchos trabajos y crea muy pocos. Pero siempre fue optimista aun cuando repentinamente dej de serlo respecto a su salud y bienestar. Su muerte, el viernes 21 de octubre de 1994, nos traspas a muchos de los que trabajamos en el MIT la responsabilidad de hacer por los jvenes lo que l haba hecho por nosotros. Jerry, haremos todo lo posible por seguir tu ejemplo. El Media Lab tambin lo fundaron otras tres magnficas personas a quien debo agradecer especialmente todo lo que me ensearon: Marvin L. Minsky, Seymour A. Papert y Muriel R. Cooper. Marvin es el hombre ms listo que conozco. Su sentido del humor es genial y es, sin duda, el cientfico informtico ms importante de hoy da. Le gusta citar a Samuel Goldwyn: No prestes atencin a los crticos. Ni siquiera los ignores. Seymour pas los primeros aos de su carrera con el psiclogo Jean Piaget en Ginebra y poco despus, junto con Minsky, fue nombrado codirector de Inteligencia Artificial del Media Lab del MIT. Aport un conocimiento profundo tanto de las ciencias humanas como de las ciencias de lo artificial. Como dice Seymour: No puedes pensar en pensar sin pensar en pensar acerca de algo. Muriel Cooper proporcion la tercera pieza del rompecabezas: las artes. Fue la

diseadora ms importante en el Media Lab y cuestion algunos de los elementos ms estables del trabajo con ordenadores personales, como las ventanas, y puso en tela de juicio su validez con interrogantes, experiencias y prototipos alternativos. Su trgica e inesperada muerte, el 26 de mayo de 1994, dej un vaco muy profundo en el corazn de todos nosotros. El Media Lab surgi, en parte, del antiguo Architecture Machine Group (19681982), donde yo realic casi todo mi aprendizaje con un grupo de colegas. Le estoy enormemente agradecido a Andy Lippman, a quien se le ocurren cinco ideas innovadoras al da y a quien le debo muchas de las frases de este libro. Sabe de televisin digital ms que nadie. Algunas de las primeras ideas proceden de Richark A. Bolt, Walter Bender y Christopher M. Schmandt, todos anteriores al Media Lab, cuando tenamos dos pequeos laboratorios, seis oficinas y un cuartito. Entonces se nos consideraba unos charlatanes y, por eso, fue la poca dorada. Pero para que llegara a ser dorada, tenan que descubrirnos. Marvin Denicoff, de la Oficina de Investigacin Naval, es para la informtica lo que los Medici fueron para el arte del Renacimiento: subvencion a gente con ideas atrevidas. Puesto que es dramaturgo, nos impuls a que incluyramos el cine interactivo en nuestra investigacin muchos aos antes de que a nosotros se nos hubiera ocurrido. Cuando Craig Fields, el joven socio de Denicoff en ARPA, fue consciente de la ausencia norteamericana en la industria de la electrnica de consumo, propuso la atrevida idea de inventar un ordenador-televisor. La influencia de Craig fue tan fuerte que le cost el trabajo porque en aquella poca su propuesta fue mal vista por la poltica industrial de la Administracin. Pero durante esos aos inici gran parte de las investigaciones que han conducido a lo que hoy llamamos multimedia. A principios de los aos ochenta recurrimos al sector privado en busca de apoyo, en concreto para construir el edificio Wiesner que cost 50 millones de dlares. La extraordinaria generosidad de Armand y Celeste Bartos hizo posible que el Media Lab fuera una realidad, desde el principio hasta el final. Al mismo tiempo tenamos que encontrar gente que ayudara a financiar el proyecto. Los nuevos colaboradores eran en su mayora proveedores de contenidos que nunca antes haban interactuado con MIT, pero que sintieron (a principios de los aos ochenta) que la tecnologa estaba decidiendo su futuro. Uno de los ms destacados fue el doctor Koji Kobayashi, que entonces era presidente y director ejecutivo de NEC. Gracias a su apoyo y confianza en nuestro proyecto sobre los ordenadores y las comunicaciones, obtuvimos el respaldo de otras empresas japonesas. Mientras buscbamos a los 75 colaboradores que hoy tenemos, conoc a muchos personajes, en el mejor sentido de la palabra. Hoy da, los estudiantes del Media Lab tienen la oportunidad de entablar relaciones amistosas con ms directores ejecutivos que cualquier otro grupo de estudiantes que yo haya conocido. Aprendimos mucho de estos visitantes, pero hay tres que destacan de entre todos: John Sculley, ex integrante de Apple Computer, John Evans, director de News Electronic Data; y Kasuhiko Nishi, director ejecutivo de ASCII Corp. Adems, debo un especial agradecimiento a Alan Kat, de Apple Computer, y Robert W. Lucky, de Bellcore. Puesto que los tres somos miembros del Vanguard

Group de CSC, sus ideas me han ayudado a desarrollar muchos de los temas que trato en este libro. Kay siempre dice: La perspectiva vale 50 puntos de cociente de inteligencia, Lucky fue el primero en preguntar Un bit es realmente un bit? Como los laboratorios no se construyen sobre ideas, le debo una gratitud enorme a Robert P. Greene, director asociado de Administracin y Finanzas, quien ha trabajado conmigo durante ms de doce aos. Gracias a l me ha sido posible llevar a cabo nuevas investigaciones y viajar sin tregua, porque es un hombre que goza de toda la confianza del personal del Media Lab y de la administracin del MIT. En el mbito de la enseanza, Stephen A. Benton se hizo cargo de una organizacin acadmica obsoleta y le dio nueva forma y carcter hasta el pasado julio, cuando nombr a su sucesor Whitman Richards. Victoria Vasillopulos nos lleva a m y a mi oficina, dentro y fuera del MIT, en casa y en el trabajo. Este libro sugiere que ser digital unifica casa y oficina, trabajo y diversin, y es cierto. Victoria puede corroborarlo. An est lejos el da en que podamos disponer de agentes de ordenador realmente inteligentes, por lo que tener un agente humano tan excelente como Victoria es importante (y excepcional). Cuando desaparec del mapa para acabar este libro, el trabajo de Victoria fue asegurarse de que nadie se diera cuenta, y lo consigui gracias a la ayuda de sus asistentes Susan Murphy Bottari y Felice Napolitano. La elaboracin del libro en s implica una serie de reconocimientos. Sobre todo quiero darle las gracias a Kathy Robbins, mi agente en Nueva York. Conoc a Kathy hace ms de diez aos y firm con ella para que fuera mi agente. Durante los diez aos siguientes estuve tan ocupado construyendo el Media Lab que ni siquiera me quedaba aliento para pensar en escribir un libro. Kathy tuvo una paciencia infinita y me lo recordaba con cierta regularidad, pero con mucha dulzura. Louis Rossetto y Jane Metcalfe tuvieron la idea de fundar una revista sobre la vida en el mundo digital, Wired, en el momento ms adecuado. Le agradezco a mi hijo Dimitri que me impulsara a colaborar. Nunca antes haba escrito un artculo. Algunos fueron fciles y otros me costaron ms trabajo, pero disfrut con todos. John Battelle me hizo el favor de editarlos despus. La gente me haca sugerencias que me fueron muy tiles. Raves se llev la palma. Todos fueron muy amables. Cuando fui a ver a Kathy Robbins con la idea de tomar los 18 artculos de Wired y escribir un libro a partir de ellos, su respuesta fue inmediata. Hecho. Firm el contrato en menos de veinticuatro horas. Me llevaron a la editorial Knopf y conoc al presidente, Sonny Mehta, y a mi editor Marty Asher. Marty acababa de descubrir America Online (s, tiene dos hijos adolescentes) y ste se transform en nuestro canal de comunicacin. Su hija le ayud a imprimir en casa. Marty se volvi digital muy rpido. Palabra por palabra, idea por idea, Marty convirti mi estilo dislxico en algo aceptable. Durante muchos das, Marty y yo fuimos como compaeros de clase que pasan toda la noche haciendo el trabajo final. Ms tarde, Russ Neuman, Gail Banks, Alan Kay, Jerry Rubin, Seymour Papert, Fred Bamber, Michael Schrag y Mike Hawley leyeron el manuscrito para comentarlo y corregirlo. Neuman se asegur de que no me sobrepasara en mis crticas a los polticos y

a la poltica. Banks hizo dos lecturas del manuscrito: la del crtico profesional y la del lector comn. En casi todas las pginas del manuscrito haba un comentario suyo. Kay, con la sabidura que lo ha hecho famoso, encontr errores de atribucin y repar en los pasajes que no tenan una secuencia lgica. Papert revis la estructura general y reorganiz el comienzo. Schrag (diecisis aos) encontr muchos errores en el borrador que se le haban escapado al impresor, como por ejemplo: 34.800 baudios en lugar de 38.400 baudios, y que nadie ms hubiera encontrado. Bamber se asegur de la veracidad del contenido. Rubin se encarg de darle una forma ms convencional. Hawley empez a leer el libro por el final, al igual que hace con la msica para asegurarse de que haya alguien que toque bien el final. Finalmente, debo un inmenso reconocimiento a mis padres que, adems de cario y afecto, me dieron cantidades infinitas de dos cosas: educacin y viajes. En mi poca no haba ms opcin que mover nuestros tomos. A los veintin aos, senta que haba visto el mundo. Aunque esto no fuera verdad, el creerlo me dio la seguridad suficiente para ignorar a los crticos. Les estoy muy agradecido por ello.