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BARTRA, Roger - (2006) Antropología del cerebro

BARTRA, Roger - (2006) Antropología del cerebro

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Antropologia

del cerebro
La conciencia
y los sistemas simb61icos
Roger Bartra .
-c
LL.
o
VI
o
.....I I
LL.
p
...
SECCI6 N DE OBRAS DE F ILOSOFfA
A!'JTROPOLOOlA DEL CEREBRO
p
ROGER BARTRA
ANTROPOLOGIA
DELCEREBRO
La conciencia y los sistemas simbolicos
'B [ill PRE-TEXTOS
Primera edicion (Pre-Textos). 2006
Primera edicicn (Fa, Pre-Tex ros). 2007
Segunda reirnpresicn. 2010
Bartr a. Roger.
Antropologfa del cerebra. La concie ncia y los sistemas simb6li-
cos I Roger Bartr a. - Mexico : FeE. 2007
236 p.; 21 x 14 em- (Colee. Filosoffa)
ISB N 978· 968· 16· 8435-8
1. Concicncia 2. Antropologfafilos6fica3. FilosoffaI. Ser. Il. 1.
p
INDICE
P REFAC10 ···· · 9
I. LA H1PQTES1S 17
LC BD450
Distribucion en Latinoameri ca
Come ntario s y sugercncias:
editorial @fondodeculluraeconomica.com
www.fondodeculturae<:onomica.com
Tel. (55) 5227-4672 Fax (55) 5227-4694
f1j Ernpresa cert ificada ISO 9001: 2000
Disefio de portada: Laura Esponda Aguilar
D. R. © 2006. EDITORIAL PRe- Texros
Luis Santangell O. L l -C 46005 Valencia. Espana.
D. R. © 2006, Roger Bartra
Dewey [28 B133a
2 . LA EVOLUCION DEL CEREBRO ... . • . • • . . . •..••. . . . 27
3. P LAST1C1DAD CEREBRAL ........ ..• . . . .•. .•... . ·39
4. l HAY UN LENGUA!EI NTERIOR? ....... • . . .•.. . . .. . 53
5. AMPlITAC10 NES YSUPUTACl ONES.... .. •• .. .•... .. 65
6. EL EXOCEREBRO ATROFlADO... ....... . • •.. • . . . . . 79
7 . Et SlSTEMA 51MBQUCO DE SUSTITUCIQN 93
8 . ESPEJOS NEURONALES. .. . . . .. .... .. . ..... •.. .. 107
9. LA CONCl ENC1A AL Al CANCE DE LA MANO 123
10. A FUERA Y ADENTRO: EL INMENSO AZUL 143
11. LAS ESFERA$ MUSICALES DE LA CONCIENCIA 161
D. R. © 2007, FONDO DE C ULTURA ECON6:\lICA
Carre tera Picacho-Aj usco. 227: 14738 Mexico. D. F.
Se prohfbe la reproduccion total 0 parcial de esta ob ra
- incluido el disefio upografi co y de portada -,..
sea cual fuere el medio, elec rrcnico 0 mecamco.
sin el conse ntimie nto por escriro del edito r.
ISBN 978-968-16-8435-8
lmpreso en Mexico • Printed ill Mexico
12. LAMEMORIA ARTIFICIAL. 183
13. EL ALMA PERDIDA . . . . . . . . . . •... • .. .• ... .. . . . 203
B1BUOGRAFlA . . . . . . . . . . . . . • . ..• . . • . . . • . . . • . . . . . 213
f NDICE ANALITICO...... . •.. •.•.•.. .. . .•• .. •. . . . . 229
p
PREFAC IO
, ,
,
p
En este libro tr ato de explicar el misterio de la concienci a. Expli-
caTno qui ere decir resolverel enigma . Quiero poner en juego, expo-
ncr desde el pu nto de vista de un antropologo, los extraordina rios
avances de las ciencias dedicadas a explorar el cerebra. Los neur61o-
gas y los psiquiarras estan convencidos de que los procesos me nta-
les residen en el cerebra. Yopre tendo hacer un viaje antropol6gico al
interior del craneo en busca de la conciencia 0 , al menos, de las hue-
l las que deja impresas en las redes neuronales. lQ ue puede encont rar
un antropologo cn el cerebra? Uno de los temas favori tes de la an -
tropologia, y en cuyo estudio tiene experiencia, es el de la identi-
dad, una condicion que suele ser vista como un enjambre de sirnbolos
yprocesos culturales que giran en torno de la definicion de un yo, un
ego que se e),."presa primordialmente como un hecho individual, perc
que adquiere dimensiones colectivas muy var iadas: identidades et-
nicas, sociales, religiosas, nacionales, sexuales y otras muchas. ;, Qlle
identidad hay dentro del cerebra ? Su principal expresion es la con-
ciencia,
Con el objeto de que el lector deduzca de entrada rnis intenciones
qui ero acla rar que es 10 que ent iendo por conc iencia, pa ra 10cual
- rnas que una definici6 n estricta- deseo hacer un a referenc ia a la
per specti va de un fil6sofo que, a mi parecer, es el ini ciador de las
reflexiones modernas sobre este problema. No me refiero a Descar-
tes, al que suelen recu rr ir los cienti ficos mas para criticar su dualismo
que para apoyarse en el: al tomarl o como referend a mu chas veces
11
quedan atrapados en las coordenadas que establecio sobre la relacion
ent re el cuerpo y el alma. En realidad Descart es us6 poquisirnas veees
el rermi no larino conscientia. Yoquiero traer en mi ayuda a John
Locke, quien con gran audacia usa el concepto para plant ear una idea
que provoco intensas discusiones du rant e varios deeenios. Creo que
su idea sigue siendo uti! para senalar y eircunscribir el problema de
la conciencia.
AIagrcgar un nuevo capitulo sobre la conciencia en la segunda edi-
ci6n de 1694 de su Ensayo sobree1 entendimi ento humano, Locke per-
turb6 profundamente las tradi ciones mor ales y religiosas de su
epoca.' Locke rechaz6 la visi6n ortodoxa religiosa segun la cual la
identidad personal es una sustancia permanent e. Para Locke el yo no
esta definido per una identidad de sustancias, sean divinas, mate-
riales 0 infinit as: el yo se define por la conci encia. La identidad per-
sonal reside en el hecho de tener conciencia, alga insepar able del
pensami ento: "es imposibie que alguien perciba sin percibi r que per-
cibe'" Locke no concibe la conciencia como una sustancia pensante
inmaterial yconcluye que el alma no define a la identidad.' Amenos
de medio siglo de la publicaci6n de Las pasiones del alma (1649) de
Descarte s, Locke afirma que la conciencia es la apropiaei6n de casas
y actos qu e incumben al yo y que son imputablcs a ese self' EI yo
radica en la ident idad de un tener conciencia, de una actuacion.' Para
Locke la persona es un terrnino "forense', es decir, que implica al foro:
el yo es responsable, reconoee aetos y se los imputa a S1mismo. E1
alma, en cambio, es indiferente al contorno material e independi ent e
de toda mater ia."
1 Elli bro que hay que leer sobre estas rcp ercusion es es el de Chr istop her Fox, Locke
anil the Scribienans. Identity and consciousness in earlyeignteen-century Britain.
2 Essay concerning human understanding, cap it ulo 27, § 9, p. 3 18. Las paginas re-
mi ten a la traducci6n de Edmundo O' Gorman .
l Ibid., 27, § 12 YIS.
~ l bid., 27, § 16, pp. 324-325.
5 Ibid., 27, § 23, p. 328.
~ Ibid., 27, § 27. p. 332.
12
pi
AI discutir el terna de 1aconcienci a me par ece much o mas esti-
mulante part ir de Locke que de Descartes. Podemos entender la con-
ciencia como una serie de aetas humanos indi viduales en el contexto
de un foro social y que irnplican una relaci6n de reconocimient o y
apropi aci6n de hechos e ideas de las cuales el yo es responsable. La
manera en que Locke ve a la conciencia se acerca mas a las rakes
etimol6gicas de la palabra: concieneia qui ere decir conocer Catl otros.
Se tr ata de un conocimi ento compa rtido socialment e.'
En su afan por colocar el probl ema a un nivel que pueda ser ex-
plorado cientificamente, muchos neur6logos han reducido la con-
ciencia a un sin6nimo del heeho de percatarse, darse cuenta 0 percibir
el entorno. Es 10 que hace Christof Koch en su muy util compendio
panoramico del avance de las neuro ciencias en el estudio de la eon-
ciencia. Para el awareness es igual que COtlSciOllSll ess.
2
Can ello blo-
quea automaticamen te toda investigacion que entienda la conciencia
a la manera lockeana, es decir, que incluya Ia vinculaci6n del yo can
el contorno que le conciemc. La ventaja que encuentran los neuro-
bi6logos en ampliar la conciencia a todo estado de alert a que le per-
mita a un or ganisma percibir su contorno, radiea en que posibilita
estudiar el fen6meno en especies no humanas de anirnales, can las
cuales se pueden hacer experimentos inadmisibles en personas. Sin
embargo, al hacer a un lade las redes cult urales que envuelven a la
autoconciencia, se nubian fen6menos que, aun siendo estrictamente
neuronalcs, no se entienden mas que en un contexto mas arnplio.
Quiero enfatizar que a 10largo de las paginas que siguen enrendere
que la conciencia es el proceso de ser consciente de secconsciente. Ya
1 Las rat ces del ter mino latino conscius son scive (conocer) y con (con). EI Oxford
EnglishDictionary di ce: "knowing somethi ng with others".
2 The quest for consciousness. A neurobiologicalapproach, p. 3. Co n mas pr ecision,
el neu robiologo Francisco Javier Alvarez Leefmans ha definid o as! a la cc nciencia : "u n
proceso mental, es deci r, neu ronal , mediante el cual nos percararnos de nuestr o I ( Y O ~
y de su en torn o, as! como de sus interacciones rect procas, en el dominic del riempo
y del espacio": " La conciencia desde un a perspective biologica'; p. 17.
13
10 definia un antiguo diccionario castellano del sigloX·VII: "Conciencia
es ciencia de si mesmo, a ciencia certlsima y casi certinidad de aque-
110 que esta en nuestro animo, bueno 0 malo".' Me gusta la ingenua
seguridad con que se acepta, en esta definici6n anticuada, que la cien-
cia puede conocer con certeza los secretos del yo, sean benignos 0
malignos.
lDe d6nde se alimentan mis reflexiones sobre el problema de la
conciencia? Puedo hacer referencia a al menos cuarro fuentes prin-
cipales. En primer lugar, los muchos arios como soci61ogo sumer-
gido en el estudio de diversas expresiones de la conciencia social y de
su relaci6n can las estrueturas que la animan. Agrego a estas expe-
riencias mis estud ios ant ropol6gicos sobre la histor ia y las funciones
de los rnitos, incluyendo en forma destacada aquellos que giran en
torno a las enfermedades mentales 0 de la identidad. En tercer lugar,
recojo y cultivo los habitos de la int rospecci6n, en algunas ocasio-
nes sistematica y la mayor part e de las veces siguiendo al azar los vai-
venes de rnis gustos literarios y musicales 0 mis ensonaciones.' Por
ult imo, y de gran import ancia, algunos afios de lectura y estudio de
los resultados que arroja la investigaci6n de los neuro cientlficos. Me
ha parecido que he reunido los elementos suficientes para present ar
un ensayo tentative y exploratorio, sin duda riesgoso e impr udente,
sabre uno de los mas grandes enigmas a los que se enfrenta 1a cien-
I Sebastian de Covarr ubias, Tesoro defa tenguacasteitano0 espntlo!n [1611].
2 Javier Alvarez Lccfmans exptica la importancia de lnintrospecci6n en su tcxto " La
conci cncia desde una pers pective biologi cs" Una idea similar es desarrollada por
Jose Luis Dtaz en su articulo "Subjetividad y metodo: la condicio n cienufica de la con-
ciencia yde los informes en pr imers persona': Dtaz afirma con razon: "si la concien-
cia no es un factor mental inter ne, recondito yocult o, sino que esta de alguna manera
imprcsa en los informes verbales, de ello se desprende q ue un analisis empirico y tee-
nicam cnte verostmil de los repo rres verbales int rospectivos serle, en realidad, un ana -
lisis de las caractertsticas de la conciencia" (p. 164).
14
>
cia.I Pero debo confesar que no me hubiese at revido a realizar esre
viaje si, durante un paseo solitar io par el barri o g6tico de Barcelona
en 1999, no hubiese tenido una ocurrencia que se clav6 en rni cere-
bra sin que nada pudiese borrarla. Desde ese dia de orono me dedi-
que a buscar obsesivamente en las investigaciones neurol6gicas los
conocimientos que me permitiesen desechar la ocurrencia. No me
disgust6 - aunque si me sorprendi6- comprobar que estas lecturas
contr ibuyeron a afianzar la idea original e irnpulsaron su tran sfor-
maci6n en una hip6te sis manejable. No he podido resistir la tent a-
ci6n de exponerla a los leetares can la esperanza de que, acaso,
contribuya a resolver el enigma de la conciencia.
1 Divulgue en 2003 mi hipctesis sob re el exocerebro en una conferencia el6 de no-
viembrc de esc ano en el Cent ro Cult ural Conde Duque de Madrid. Publ ique mi con-
ferend a en feb rero de 2004 como " Laconciencia r ei exocerebro" Otro adelanto de mi s
ideas aparecio como "EI exocere bro: una hipotesis sa bre la conciencia" en 2005.
15
II p
I. LA HIP OT ESI S
p
Aprincipios del tercer milenio el cerebro humane sigue siendo un
organa oeulto que se resiste a rendir sus secretos. Los cient ificos to-
davia no ha n logrado entender los me canismos neur onales que sus-
tentan el pensarniento y la conciencia. Una gran parte de estas
funciones oe urre en 13corteza cerebral, un tejido que parece la cas-
cara de un enorme fruto, un a papaya por ejemplo, que hubiese sido
estr ujada y arr ugada al introducirla en nuestro craneo , Me gustaria
extraer est a corteza para, al desplegar sus SUCCDS, extenderla como un
panuelo en el escritorio frente a mi, con e! prop6sito de escudrina r
su textura. Si pudiese hacerlo tendrla ahara bajo mis Oj05 un her-
mosa pan e gris de unos dos 0 tres palmos de ancho. Mi mirada po-
drla reco r rer la delgada superficie par a buscar seriales que me
permiti rian descifrar el mi st erio escondido en la red que conecta a
miles de millones de neuro nas.
Algo similar es 10 que han logrado hacer los neu robi6logos. Gra-
cias al refinam iento de nuevas tecn icas de observaci6n del sistema
nervi oso (como las tomografias de ernision positr6nica ylas image-
nes de rcsonancia magnetica funci onal ) los cientificos avanzaron con
rapidez en el estudio de las funciones cerebrales. En su euforia bau-
tizaron los ul timos diez aflos del siglo XXcomo la decada del cerebra .
y muchos creyeron que estaban rnuy cerca de la soluci6n de uno de
los mas grandes misterios ca n los que se enfrenta la ciencia, Sin em-
bargo. aunquc desplegaron ante nuestros ojos colo ridas imageries del
19
mar avilloso pais aje interi or del cerebra, no lograron explicar los me-
canismos neu ronales del pensamient o y de la conciencia.
En cier ta manera los cientificos abordaro n el pr oblema de la con-
ciencia hu mana como 10hi cieron los natural istas del siglo XVIII, que
buscaban al hombre en estado de naru raleza con el objeto de com-
pre nde r la esencia desnuda de 10 humano, despojado de toda la ar-
tificialidad que 10oculta. ,Es la cultura responsable de la violencia y
la corr upci6n que dominan a los hombres?l O hay un mal congenito
impreso en la naturaleza misma del hombre? Para desentranar el mi s-
teri o de la conciencia humana, la neurol ogia tambien ha intentado
buscar los resortes biol6gicos natu rales de la mente en el fun ciona -
mi ento del sistema ner vioso central. Se ha Queri da desembarazar al
cerebra de las vestiduras art ificiales y subjetivas que 10 envuelven,
para intentar responder a la pregunta: l la conciencia, ellenguaje y
la int eligencia son un fruto de la cult ura 0 esran estampados geneti-
camente en los circuitos neu ronalesi
Sabe mos desde hace mucho t iempo que el hombr e en estado de
naturaleza no existio mas que en la imaginaci6n de los fil6sofos y na-
turalistas ilustr ados. Ypodemos sospechar que el hombre neuronal
desnudo ta mpoco existe: un cerebra humane en cstado de natu ra-
leza es una ficci6n. Es comprensible y muy positivo que desde el pri n-
cipia la decada del cerebro queda se marcada por un fuert c rechazo
del dualismo cartesiano. Ger ald Edelman. uno de los mas inreligen-
tes neuroc ientificos actuales, abre su libra sobre el tema de la mente
con una critica a la idea de un a sustancia pensant e (res cogitans) se-
parada del cuerpo. formulada pe r Descart es. ' Pero el asunto se en-
turbio cuando el rechazo a las sustancias pensan tes metaffsicas se
I Gerald M. Edelman, Bright air, brilliant fire. a ll tile matter of the mind, 1992. Dos
alios despues Antonio Damasio popularizola critica en su libr a Descartes' error. Emo-
tion, reason, and the human brain, 199'1. Un ejemplo de esta int er pretacion dualis ta,
aunque un tanto contradi crc ria, puede leerse en el libro de Artu ro Rosenblueth, Mente
y cerebro.
20
p
conv irt i6 en una ceguera ante los pracesos culturales y sociales, que
son cier tamente extracorp6reos.
Con esta inqui etu d en la mente , al finalizar la decada del cerebro
lei el inteligcnte balance hecho por Stevan Harnad de los intent os po r
develar el mi sterio de la concienc ia y de las funciones ment ales com-
lejas.' De este trabajo sc desprende que la decada del cerebra avanz6
p funcionam i I
en la explicaci6n de algunos aspe ctos del un cionarruentc neurona ,
perc dej 6 en la oscur idad el pr obl ema. de la conciencia. Este bal.ance
me estimul6 poderosamente, y me hizo pensar qu e la neurobiol o-
gia habia hecho a un lade aspectos fun damentales sin los cuales pa-
recla difici l avanza r. Yome habia pasado bu ena par te de la decada del
cerebro estudia ndo como antrop6logo las ciencias medica s que du-
rant e el Ren acimi ento Ylos albores de la moder ni dad intentaban
comprender el funcionamiento cerebral humano.! Me absorbi6 tanto
el tema que por moment os sentia como si fuera un medi co graduado
en Salamanca 0 Par is en el siglo XVI I. Los medi cos de aquella epoca
creian firrn emente en las teorias humorales hipocrat icas y galeni -
cas, y por ello transita ban con facilidad del micromun do corporal
al mac rocosmos astronomico, atravesando agilmenre los mundos de
la geografia, las costumbres, las estaciones, la ylas
des. Con este bagaje me aproximc a la neurobiclogia act ual: lque
pod ria entender un antropologo qu e regresaba de un largo viaje a1
Siglo de Oro?
Mi primera irnpresion fue la siguiente: los neur obiologos estan bus-
cando desesperadamente en la estructur a fun cional del cerebra hu-
mano algo, la concien cia, que podria encontrars e en otra part e.'
I Steven Hamad, "No easy way out".
2 Roger Bar tra, Cuuuray melancoiia. LaseIlfermedadesdelal maell fa EspatladelSiglo
de Oro.
, No me adhiero, de ninguna mant ra, al viejo rcclamo que solia hacer Skinner, quicn
sosten fa que estudiar eI cerebra era una forma de buscar equ ivocadamente las causas
de la conduct a denr ro del organismo, en vez de hacerlo en el mund o extemo (Burrhus
F.Skinner. About belwviorism) .
21
_ _ _ _ _ _ _ _ _ ......44
I
II
Ouiero recordar que usa el termino conci enc ia para referirme a la
au toconciencia 0 conciencia de ser consciente. Ante esta bu squ eda
supuse qu e un medico renacentista pensaria que el sent imiento de
constitu ir una particula individual uni ca podria ser parte de la an-
gustia producida por una funci6n defectuosa de los imp ulsos neu-
maticos en los ventrtculos cerebr ales que impedi rta comprender el
lugar del hombre en la Creaci6n. La concie ncia no solamente radi -
earia en el fun cionamiento del cerebra, sino ademas (y acaso pr in-
cipalmente) en el sufrimiento de un a disfunci6n .
Se dice que un mot or 0 una maquina neuma tica (como el cere-
bro en el que pensaba la medicine galenica, animado por el pneuma)
"sufre" cua ndo se aplica a una tarea superior a sus fuerzas. EI resul-
tado es que se para. Como experimento me ntal. supo ngamos que ese
motor neurnatico es un "cerebro en estado de natural eza" enfrentado
a resolver un problema que esta mas alia de su capacidad. Este motor
neumatico esta sometido a un "sufrimienro"
Aho ra supongamos que este cerebro neumatico abandona su es-
tado de naturaleza, y no se apaga ni se para como Ie ocu rr iria a un
motor limitado a usar uni carnente sus recursos "naturales': En lugar
de detenerse y quedarse estacionado en su condici6n natural, este hi-
pote tico motor neuronal genera un a protesis mental para sobrevi-
vir a pesar del int enso sufrimiento. Esta pr 6tesis no tiene un caracte r
somatico, pero sustituye las fun ciones somaticas debilitadas. Hay que
serialar de inmcdi ato que es necesari o reprimir los impulsos carte-
sianos de un medico del siglo XVIl: estas pr 6t esis ext rasornat icas no
son sustancias pensantes apa rtadas del cuerpo, ni cnergias sobrena-
turales y metafisicas, ni programas inforrnat icos que pu eden sepa-
rarse del cuerpo como la sonrisa del gato de Cheshire. La pr6tesis es
en realidad una red cultural y socia l de me cani smos ext rasoma ticos
estrechamente vinculada al cerebra. Por supuesto, esta busqueda debe
tr atar de encontrar algunos mecanismo s cerebraJes que puedan co-
nectarse con los elementos extracorporales .
22
Regresemos a nu estro experimento mental. Tendremos que tra -
tar de explicar por que un ser humano (0 protohumano) enfrentado
a un importante reto -corno puede ser un cambio de habitat-, y al
sentir par eUo un agudo sufrimiento, a diferencia de 10 que Ie ocu-
rr iria a un motor (0 a un a mosca) genera un a poderosa concienc ia
indi vidual en lugar de quedar paralizado 0 muerto. En su origen esta
conciencia es un a pr 6tesis cultural (de man era principal el habla y
el uso de simbolos) que, asociada al empleo de herramientas, per -
mite la sobrevivencia en un mundo que se ha vueIto excesivamente
hostil ydificil. Los circuitos de las emccion es angustiosas generadas
por la dificulta d de sobrevivir pasan po r los espacios ext rasomati -
cos de las pr6tesis cultu rales, pero los circuitos neuronales a los qu e
se conectan se pereatan de la "exteriorida d" 0 "ext raneza" de estos
canales simb61icos y linguisticos, Hay que subrayar que. vista desde
esta perspectiva, la conciencia no radica en el per cata rse de que hay
un mundo exterior (un habitat), sino en que una porci6n de ese con-
torno externo "funciona" como si fuese parte de los circuitos neu-
ronales . Par a decirl o de otra manera: la incapacidad y di sfuncio-
nalidad del circuito sornatico cerebral son compensadas por
funcionalidades y capacidades de indole cul tural. EI misterio se halla
en que el circuito neuronal es sensible a1hecho de que es incompleto
y de que necesita de un suplemento externo. Esta sensibilidad es part e
de la conciencia.
Uno de los mej ores investigado res resenado s per Hamad, Antonio
Dama sio, insiste en la division ent re el medi o interi or, precursor del
yo individual, y su contor no exterior.' Es posible que esta creencia,
profundame nte arraigada ent re los neurobiologos, sea un obstaculo
par a avanza r en la comprensi6n de las bases fisiologicas de la con-
ciencia humana. Consideremos una idea diferente: la conciencia sur-
giria de la capacidad cerebral de reconocer la contin uaci6n de un
I Antoni o Damasio, Thefeelingof what happens. Body mid emotionin themakingof
consciousness, pp. 135ss.
23
proceso int erne en circuitos exter nos ubi cados en el contorno. Es
C0 l110 si una parte del metabolismo digestivo y sanguineo ocurriese
artificialmente fuera de nosotros. Podrfarnos conte rnplar, plastifi-
cadas, nuestras tr ipas y nuestras venas enganchadas a un sistema por -
tatil de protesis impulsadas por sistemas ciberneticos pro gramados.
Esto oc urre en los cyborgs de la ciencia-ficci6n yen los experi-
ment es realizado s en primates. los cuales, gracias a un electrodo im-
plantado, han logrado con trolar mentalmente una conex.i6n
cerebro- rnaquina para mover a distan cia un br azo robot. ' En cam-
bia, estamos acostumbrados a estar rodeados de pr6t esis que nos ayu-
dan a rneruorizar, a calcular e incluso a codificar nuestras emociones.
Al respecto, otro de los libros can que se cierra la decada del cere-
bro, del filosofo Colin lv1cGinn, usa una imagen que me parece fiuy
import ante, aunque la desaprovecha lamentablemente. En su argu-
mentacion para demostrar que el cerebra hu mane cs incapaz de en-
contrar una soluci6n al problema de la conciencia, McGinn imagina
un organismo cuyo cerebra, en lugar de estar oculto dentro del era-
neo, esta disrribuido fuera de su cuerpo como una piel. Se trata del
exoccrebro, similar al exoesqueleto de los insectos 0 los crustaceos.'
EIhecho de que este expuesto al exterior no haceque este pellejo pen-
sante sea mas facil de entender cuando, por ejernplo, este orga nismo
tiene la experieneia del rojo. EI caracter "pr ivado" de la conciencia,
dice McGinn , no tiene nada que ver con el hecho de que nuestro ce-
rebra se encuent ra oculto: la experiencia del color raja en todos los
casos se encuentra enterrada en una inter ioridad completarne nte
inaccesible. EI error de McGinn consiste en creer que la conciencia
esta sepultada en la inrerioridad. Si suponemos que la extrana cria-
tura dota da de una epidermis neuronal es capaz de colorear su vien-
tre cuando piensa en rojo, y otros organismos de la misma especie
I Jose M. Carmena et ul., " Learning to contro l a brain- machine interface for rea-
ching and grasping by primates':
l Colin i\lcGi nn, The myster ious flame. Conscious minds it! a material world, p. I I.
24
10 pueden contemplar e identificar, entonees nos acercarnos a nues-
tra realidad: el exocerebro cultural del que estamos dotados realmente
se pone rojo cuando dibujarnos nuestras experiencias can tintas y
pinturas de ese color. Hayque decir que la idea de un cerebra externo
fue esbozada originalment e po r Santi ago Ramon y Cajal, qui en al
comprobar la ext raordinaria y preci sa selectividad de las redes neu-
ron ales en la ret ina, consider6 a estas como un cerebro simple, co-
locado fuera del craneo.'
Yo quiero recupcrar la imagen del exocerebro par a aludir a los cir-
cuitos extrasornaticos de caracter simbolico. Se ha hablado de los di-
ferentes sistemas cerebrales: el sistema repttlico, el sistema limb ico
yel neocortex.' Creo que podemos agregar un cuarto nivel: el exo-
cerebra. Para explicar y complementar la idea, me gustaria hacer aqui
un para lelismo inspi rado en la ingenieria biornedica que construye
sistemas de sustitucion sensorial para ciegos, sordos y otros disca-
pacitados.' La plasticidad neuron al perrnite que el cerebra se ada pte
y construya en diferent es areas los circuitos que funcionan con de-
ficienci as. Si tras ladamos al exocerebro este enfoque, pod emo s su-
pon er que importa ntes deficienc ias 0 carencias del sistema de
codificaci6n y clasificaci6n, surgidas a raiz de un camb ia ambiental
ode mu taciones que afecta n seriamente algunos sentidos (olfato,
oldo), auspiciaron en ciertos horni ni dos su substituci6n por 13 acti-
t Citado en Hugo Arechiga, Eluniversc int erior, p. 136. Arechiga no senala el or i-
gen de esta cite, )' no he logrado ubicarla en los textos de Ram6n y Cajal. En su tr a-
bajo "La reline des vcrtebres"considera a la retina "como un verdadcro centro nervioso.
una especie de segmento cerebral perifer ico" (p. 121). Hoy se habla rumbien de un
"segundo cerebro" en referencia a] sistema nervioso enterico, una red de circ uitos casi
auto nomos que regula todas las facetas de la di gestion. de comienzo a fin entre el
esofago y el colon, incluyendo al estomago y tod os los int estines (Michael D. Gers-
hon, The second brain ).
z Me reficro a las ideas de Paul D. Macl ean, A triune cOlleept ojbrain and behaviour.
Serefierc a trcs tipos de cerebra : reptilico, paleornamffero )' nec maruifero.
3 Paul Bach-y-Rita, Brain mechanisms in sellsory substitution,
25
vidad de ot ras regiones cerebrales (areas de Broca y Wernicke) es-
trechament e Iigadas a sistemas culturales de codificaci6n simbolica
y Iingutstica. La nueva condici6n presenta un problema: la activi-
dad neuronal sustitutiva no se enti ende sin la pr6 tesis cul tural co-
rrespondiente. Esta prc tesis puede definirse como un sistema
simbolico de sustituci6n que tend ria su origen en un conju nto de
mecanismos compensatorios que remplazan a aquellos que se han
deteriorado 0 que sufren deficiencias ante un media ambi ent e muy
dist into. Mi hi potesis supone que ciert as regiones del cerebra hu-
mana adquieren genet icamente una dcpendencia neurofi siologica
del sistema simbolico de sustitucion. Este sistema, obviarnente, se
t ransmite por mecanismos culturaJes y sociales. Es como si el cere-
bra necesitase Ia cnergia de circuitos externas para sintetizar y de-
gradar sustancias simb6licas e irnaginarias, en un peculiar praceso
anabolicc y catabolico,
He utilizado diversas metafor as con el objeto de explicar de ma-
nera sencilla y br eve una hip6tesis sobre la conciencia y el exocere-
bro. Ahara es necesario desglosar la idea central para buscar con algun
detalle los datos cientificos que pueden dar base a mi int erpretaci6n.
Pero he querido anticipar algunas ideas troncales para que cuando
nos sumerjamos en los pormenores no perdarnos de vista cl objetivo
de la busqueda,
26
p
2 . LA EV O LU CI ON DE L CEREBRO
p
Lamasa encef.ilica qu e, extendida en mi escritorio como el panuelo
imaginario que podria revelar los secretos de la mente, ocupa, es-
trujada, entre 1200 y 1500 centimetros cubicos dentro del craneo
de los humanos anat6micamente moder nos. EI ancestro del Homo
sapiens, el Homoerectus que apareci6 haec aproximadamente un rni-
llon y medi o de afios, tenia entre 850 y 1100 cc de masa enccfalica.
Y, rnucho antes, el cerebra del Homo habilis, que apareci6 haec un os
dos millones y medi a de anos , ocupaba sola mente ent re 510 Y750 cc.
Este proceso evolutivo se inici6 haec linos seis milloncs de afios,
cuando un grupo de grandes simi os se diferenci6 ydio origen a di-
ferentes especies de bipedos, los australopitecidos. Para algunos cien-
tificos este periodo de seis millones de anos es demasiado corto en
terminos evolut ivos para dar lugar al sur gimi ent o de las capacida des
intelectuales y cognitivas propias del Homo sapiens. Se argument s
que el uni co mecanismo que puede explicar el rapido proceso evo-
lutivo tiene un caracter cultural y social. Michael Tomasello sost iene
que no ha habido tiempo suficient e para que se tr ate de un proceso
normal de evoluci6n biol6gica, el eual implica que la variacion ge-
netica y Ia selecci6n natur al han creado una por una las habilidades
cognitivas capaces de invent ar y desarrollar complejas tecnologias y
herramientas, formas sofisticadas de representaci6n y comunicaci6n
simb6lica y estructuras sociales elaboradas que cristalizan en insti-
tuciones culturales.'
1 Michael Tomasello, The cultural origins ojhuman cognition, pp. 2-4.
29
Aunque estoy convencido de la enorme importancia de los cir-
cuitos culturales en la formacion de la conciencia individual, cree
que no debemos verlos como la varita magica que resuelve los mis-
terios del origen del cerebra anat6micamente moderno. Tomasello
rechaza la idea de que una mu taci6n haya creado el lenguaje. Para
el la clave radica en que en los humanos evoluciono biol6gicamente
una nueva manera intencional de identificarse y de entenderse con
miembros de la misma especie.' La continuacion del proceso, a par -
tir de esta (mica adaptaci6n cognitiva que permite reconocer a los
otros como seres int encionales, habria tenido un caracter ente ra-
mente cultural y pr odujo el desarr ollo de formas simb6licas de co-
mu nicacion. Este desar rollo, sostiene Tomasello, transcurre a una
velocidad que ningun proceso de evoluci6n biologics puede igua-
lar. Stephen Jay Gould ha afirmado, par el con tr ario, que si hay
tiempo suficiente para un cambia en el ni vel biologicc. Gould co-
mienza por advert ir contra la peligrosa trampa que supone definir la
evoluci6n como un flujo con ti nuo. El cambio ocurre mediante
la transfor maci6n puntuada de subgrupos aislados en especies, y
no a tr aves de un cambio anagenico, a un lento ritmo geologico, de
la totalidad del grupo.' Gould demu est ra que es una falacia creer que
el crecimient o de la capacidad craneana que ocurr e durant e el pe-
riodo que separa al Homo erectl-lS del Homo sapiens representa un
ejemplo de velocidad evolut iva extraordi naria, alga tan raro que s610
se explicarta por las maravillosas capacidades de adaptacion yde re-
tro alimentaci6n de la ccnciencia hu mana. Es decir, que la veloci-
dad del cambia 5610 se explicaria por la intervenci6n de pr ocesos
cultur ales. En realidad no se tr ata de un rit mo de cambia extraordi-
nario, sino que es perfectamente normal que la masa encefalica haya
doblado su tamafi o en 100 mil aiios (unas tres mil generac iones).'
1 Ibid., p. 204.
! Stephen Jay Gould, Tile structure of evolutionary theory, p. 913.
3 Ibid., pp. 851ss . y 915.
30
p
b
Gould explica que el cambio de Homo ereetus a Homo sapiens fue
un proceso rapido de surgimiento de una especie que probablemente
ocurri6 en Africa entre 250 mil y 100 mil anos arras.'
No debemos centrar nos unicamente en el crecimiento (absoluto y
relativo) de la capacidad craneana. Un est udio ha sefialado la im-
portanci a de observar tambien la forma que adopta el cerebro, y ha
descubierto la existencia de dos tendencias en la evoluci6n de la forma
del cerebra del genero Homo. Los dos procesos llegan a un tamafio
similar de la capacidad craneana, en un caso el hombre de Neandertal
yen el ot ro el humano moderno. El pr imer patr6n de desarrollo de
la configuraci6n craneana muestra que en la rnedida en que aumenta
el tamano decrece la di stancia inte rparietal. Este patr6n se observa
en la evoluci6 n que va de los especfmenes mas arcaicos hasta los
neander tales. Pero el proceso de cambio que desemboca en los era-
neos humanos modernos mu estra un salto evolutivo que se apa rta
del patr6n serialado, e inaugura un a nueva trayectoria. La nueva ten-
dencia pr oduce, con la ampliaci6n de Ia capacidad craneana, una
mayor expansi6n parietal, 10 que da como resultado una configura-
ci6n mas esferica (braquicefala) del cerebra. Esto parece indi car que
las capacida des cogn itivas de los humano s moder nos no son una
mera expansi6n de las habilidades arcaicassino la adquisici6n de nue-
vas apti tudes . Los neandertales y los hombres moder nos represen-
tan dos trayectoria s evolutivas distinras e ind ependientes.'
En este contexte es posible insertar la hipotesis sobre el funciona-
miento de Ia conciencia. Un subgrupo de hominidos en Africa, hace
un cuarto de mill6n de aiios, relativamente aislado ygeograficamente
localizado, sufri6 rapidos cambios en la estruct ura, configuraci6n y
tamafio de su sistema nervioso central. Estos cambios se sumaron a
lascransformaciones, seguramente muy anteriores, del aparato vocal
1 Ibid., p. 916.
2 Bmiliano Bruner, Giorgio Manzi y Juan Luis Arsuaga, "Encephalization and
allometric trajec tories in the genus Homo: evidence from Neandertal and modern
lineages".
31
• I
que permi te la arti culaci6n del habla tal como hoy la conocemos. Po-
demos suponer que las muraciones en estos hominidos arcaicos afec-
taron las funciones, la forma y el rarnano de la corteza cerebral, pew
adernas ocasionaron transformaciones en los sistemas sensoriales que
les dificultaron su adaptaci6n al media, como podrian ser cambios
en la receptividad olfativa y, acaso, modi ficaciones en la capacidad
de localizar las fuentes de los sonidos, asi como alteraciones de las
memor ias olfat ivas y audit ivas. Sus circuitos neuronalcs serian in-
suficienres y las reaccicnes estereotipadas ante los retos acosturn-
brados dejari an de funcionar bien. Acaso podriamos agregar el hecho
de qu e grandes cambios clirnaticos y migraciones forza das los en -
frentaron a crecientes dificul tades, por 10 que quedaron en desven-
taja fren te a otros hominidos que, mejo r adaptados al medi o,
respondian con mayor rap idez a los retos cotidianos,
EI primigenio Homo sapiens deja de recon ocer una par te de las
senales procedentes de su entorno. Ante un medio ext rario, este hom-
bre sufre, tiene dificultades para recon ocer los carninos, los objetos
o los lugares. Par a sobrevivir utili za nuevos recur sos que se hallan en
su cerebra : se ve obligado a marcar 0 sefialar los objetos, los espacios,
las encruc ijadas y los instrumentos r udimentarios que usa. Estas mar-
cas a sefiales son voces, colores 0 figuras, verdaderos suplernentos ar-
tificiales 0 pr 6t esis semanticas que le per miten completar las tareas
ment ales que tanto se le dificultan. Asi, va creando un sistema sim-
b6lico externo de sustituci6n de los circu itos cerebrales atr ofiados 0
auscntes, aprovechando las nuevas capa cidades adq uiridas durante
el pro ceso de encefalizacion y braquicefal ia que los ha separado de
sus congene res nean dertales. Surge un exocerebro que garant iza una
gran capacidad de adaptaci6n. Se podria decir que el exocercbro sus -
tituye e1 desorden de la confrcntacion ca n una diversidad de nichos
ecologicos por el orden generado por un ni cho sirnbolico estable.
Esta inter pret aci 6n se enfre nta a un problema: hay un lapso de
tiern po borroso que separa el surgimiento en eI proceso evolut ivo
de los humanos anat6micamente moder nos y el momento en que te-
32
p
nernos regist ros arqueo l6gicos de una actividad cult ura l basada en
formas de comunicaci6n sirnbolica apr endidas. Adam Kuper ha ob-
servado que los humanos clarament e moder nos aparecen po r 10
menos unos 60 mil alios antes de la presencia de una cultu ra desa-
rroUada. Por 10 tant o, supone, la cuItura ent re en escena muy tar -
diamentc, pero en cua nto 10 hizo la evolucion cultural avanzo a una
velocidad mucho mayor que la impuesta por las lentas mutaciones
de la evoluci on biologics .' Estos cambios ocurrieron durante la tran-
sici6n del PaleoHtico medio al superior, cua ndo la indust ria litica
musteriense de los nea ndertales, probablemente incapaces de pen -
samienro simbolico, fue sustit uida por la liti ca auriiiac iense de los
modernos crornanones, hombres do tados de lenguaje, agrupados so-
cialmen te, pr act icantes de rituales y con una econo mia recolectora
y cazado ra organizada.
Hay un a expl icaci6n para este hiato ent re la adquisici6n de ras-
gos fisicos modernos y el desarro llo de una cult ura simbolica. Ian
Tatt ersall encuent ra la clave en la Uamada exaptacion.' A di feren cia
de la ada pt acion, aqui se trata de innovaciones espontaneas que ca-
reeen de fun cion 0 que juegan un pape! muy diferente al que final-
mente tienen , £1ejern plo mas conocido son las plumas, que mucho
antes de ser Miles para volar funcionaron como una capa para man -
tener el calor del cuer po. Tattersall cree que los rnecanismos perife-
ricos del habla no fuero n un a adaptacion sino un a mutaci6n que
ocurri6 varie s cienros de miles de anos an tes de que quedaran cir-
cunscritos por ia funci6n de ar ticular son idos. Yposiblernent e, segu n
este cientifico, las capaeidades cognitivas de que nos jactamos fue-
ron tarnbi en una tran sformaci6n ocurr ida hace 100 0 150 mil afios
que no fue aprovee hada (exaptada) sino hasta haec 60 0 70 mil
afios cuando oc urri6 una innovaci6n cul tural que act ivo en algu-
I Adam Kuper. The chosen primate. HI/mall nature and cuuumt diversity. cap. 4.
2 Ian Tatte rsall, The monkey ill the mirror. Essays 011 the science of what makes I/S
human, pp. 51ss. Vease la primera formulaci6n del conce pto en Stephen Jay Go uld y
S. Vrba, " Exaptation - a missing term in the science of form".
33
I
I
nos humanos arcaicos el pot encial para realizar los proce sos cogni-
t ivos simb6licos que residian en el cerebro sin ser empleados.' Segun
Tattersall el deto nador de este proceso cultural fue la invenci6n del
lenguaje. Aqui introduce una hip6tesis que parece dudosa: supone
que la habilidad linguistica teni a ya un cableado neuronal inscrito en
eI cerebro, y que s610 faltaba el est irnulo externo para ponerlo a fun-
cionar, EI dispar ador pudo haber sido algo tan sencillo como una in-
vend6n realizada por un grupo de nines durante sus juegos. Una vez
hecha esta mar avillosa invenci6n el conjunto de la sociedad debi6 de
adoptarla y difundirla a otros grupos.'
No queda claro el motivo por el cual los hombres tardaron varias
decenas de miles de enos en descubrir las poten cialidades dormidas
de su cerebro. el pro duct o del ruero azar? No parece una expli-
caci6n adecuada. Creo que debemos aceptar que la transfor maci 6n
neuronal comenz6 a tener consecuencias desde el momento en que
un subgr upo de horninidos tuvo que enfrent arse a retos que supe-
raban los recursos normalmente usados. No fue el azar de un juego
de nines el que descubrio la habilidad de dotar a los objetos de un
nombre. Lo impor tante en un proceso de exapt aci6n es la refuncio-
nalizaci6n de las modificaciones no adaptantes llamadas spandrels
por Gould, que toma un termino de la arquitectura: esos espacios
tri angulares que no tienen ningun a funci 6n y que quedan despues
de inscribir un arco en un cuadrado (tfrnpano, enjuta ) 0 el anillo de
una cupula sobre los arcos torales en que se apoya (pechina). Las pe-
chinas cerebrales podrfan haber sido circuitos neuronales abiert os a
funciones inexistentes, a memorias inutiles 0 a senales externas que
no llegan, 0 bien a mecani smos no relacionados con procesos cog-
ni tivos. Gould explica que el nurnero de pechin as aumenta consi-
derablemente con la eomplejidad del organi smo : son pocas las que
hay en el espacio cilindrico umbilical de un gaster6podo, compara-
I Ian Tattersall, The monkey in the mirror , pp. 153 Y182.
2 tu«, pp. 160-163.
34
das con la gran cantidad que alberga un cerebro humano, pechinas
que sobrepasan considerablemente el numero de adaptan-
tes que ocurren ca n la expansi6n de la masa .
Mi hip6tesis sabre el exocerebro, como he explicado mas arr iba,
implica una situaci6n en la cual el indi viduo esra sometido a un su-
frimient o ante las dificulta des para sobrevivir en condiciones hosti-
les. AIrespecto qui ero tr aer en ayuda de mi argumento las retlexiones
de Antonio Darnasio, quien se pregunt 6 por eIdisparador que pudo
impulsar las formas complejas de comportamiento social. Supone,
me parece que acertadamente, que las estr ategias sociales y cultura-
les evoluci onaron como una manera de enfrentar el sufrimiento en
individuos dotados de not ables eapacidades memorat ivas y predi c-
tivas. La clave de la interpret acion de Damasio radica en que este
sufrimiento es algo mas que el dolor que siente el individuo como
una senal somatosensorial provocada por una her ida, un golpe 0 una
quemadura. AIdol or sigue un estado emocional que se experimenta
como sufrimiento. El dolor es una palanca para el despliegue ade-
cuado de impul sos e instintos, expliea Damasio. De la misma ma-
nera el organ ismo despliega los disposit ivos emocionales del
sufrimientc para impulsar medios que 10 evit an 0 10 amor tigua n.
Algo similar oeurre con el placer, una sensaci6n que genera estados
emocionales adi cionales.!
Habria que dar un paso mas: buscar las posibles consecuencias neu-
ronales del sufrirniento en condiciones para las cuales el individuo
no encuentra los medias organicos para evadirlo. A fin de cuentas
el sufrimiento es el result ado de una carencia, una ausencia, una pri-
vad 6n. En estas condiciones el organismo siente la necesidad de sus-
titui r los recursos que Ie faltan: no s610agrega un estado emocional
propicio, sino que adernas acude a los mecani smos simb6licos ycog-
I Stephen Jay Go uld, The structure ofevolutionary theory, p. 87.
2 Antonio R. Damasic, Descartes' error. Emotion, reason, and the human brain, "Post
scriptum".
35
nitivos que residen en su cereb ra como pechi nas y enj utas alojadas
sobre los areas de su arquitectura neuronal. Esto puede implicar desde
luego el uso de arrn as y herrami entas, perc sabre todo la asignacion
de voces a los obj eto s y a las mi srnas emociones 0 a las personas, la
aplicaci6n de signos en los caminos 0 en las Fuentes de recursos,
la ejecucion de ritmos ymovimienros rit uales para simbolizar la iden-
tidad y la cohesion de los grupos famil iares 0 tribales, y el uso de tee-
ni cas de clasificaci6n como memori as artificiales.
No es seguro que haya habido un vacio de unos 60 mil anos, un ex-
tr ano intervale de tr ansici6n durant e el cuallos hombres ya anat6 -
micamente rnode r no s, dotado s de un cerebro como el nu estro,
habrfan vivido sin desarr ollar las capa cidades sirnbolicas de los ser es
que hace mas de 30 mil anos crearon las figuras en marfil halJadas en
la cueva Hoh le Pels, en el Jur a suabo, y las pinturas de la cueva Chau-
vet en el sur de Franci a. Esmuy posible que sea en gran part e un vacio
de informaci6n que descubri mientos venideros podrian lIenar. De
hecho, ya tene mos huellas de estos nu evos descubrimientos en las
excavaciones de la cueva de Blorn bos, en Africa del Sur, donde es po-
sible que haya indicios de actividad simbolica huma na de hace 75 mil
anos .' Por otro lado, seguramente una par te de las huellas ternpra-
nas de las actividades cognitivas mas ru cl ime nt ar ias, realizaclas con
marer iales perecederos, no ha sobrevivido. Los restos mas antiguos
de seres humanos modernos, asociadas a litica propia del Paleolitico
media han sido hallados en el sur de Africa. Segun la teoria mas acep-
tada fue en esc contin en te donde se or igino el Homo sapiens. Pro-
ba blemente llego a Europa en la epoca en qu e el ult imo perio do
glacial alcanzaba las mas bajas temperat uras, haee mas de 45 mil alios.
Dur an te ese peri odo debio de expandirse el exocerebro humano, un
conjunto de proeesos cult urales estrechamente conectados a] sistema
I Christop her S. Henshilwood et al., "Emergence of modern human behavior:
Middle Stone Age engravings in South Africa".Vease tambien Kate Wong, "The mor -
ningof the modern mind ",
36
vioso central. A par tir de estos y otTOSindicics, Tomasello ha dicho
ner ° di id
e "la concl usion ineluctable cs que los seres humanos 111 IVI ua-
qu 0 ° d d ° ° I
1 P
oseen un a capac idad blO16gICamente here a a pa ra vtvtr eu -
es ° id d
tural me nte".l Yo mas bien creo que adolecen de una incapaci a
geneticamente heredada para vivir biol6gicamen te.
Esto nos lleva a la busqueda de esos ctrcuitos neuronal es que se ca-
racterizan por su caracter incompleto y que requieren de un suple-
ment a ext rasomatico.
, Michael Tomasell o, The w itl/ral origins of lll1rl lall cogllitioll, p. 53.
37
.....
I
3 . PL ASTI CIDAD CE RE BRA L
I I I
Antes de buscar circui tos neuronales incompletos que requieren
de prot esis externas para funciona r es necesario abordar un problema
mas amplio: la forma en que las cedes cercbral es se configuran para
adaptarse a las exper iencias con las que se enfrenta un individuo en
su interacci6n can el contor no ambiental a 10 largo de su vida. Los
investigadorcs han demostrado la existencia, en los cerebros de los
mamfferos yot ros animales, de procesos de plasticidad neuro nal en
circuitos que requieren de ex..periencias provenientes del media ex-
temo para completarse de manera normal. Hay que advert ir que no
toda plasti cidad depende de factores ext ern os. La plast icidad no se
reduce a la manera en que ciertos circui tos cerebrales son modela-
dos par el medi a ambiente. El estudio clasico de Donald Hebb, pu -
blicado en 1949, muestra que la rni sma actividad neuro nal puede
fort aJecer det er minad as conexiones sina pticas cuando sc pr oduce
una simultaneidad en las actividades de la terminal presinaptica y del
elemento pc stsinapti co. ' Un ejemplo muy citado de plastic idad en
I Donald D. Hebb, Tile organization of behavior: a neuropeycbotogicat thear)l. Una
idea muy similar fue expuesta por F.A. Hayek en 1952 en su estimulante libro ril esell-
soryorder, un ensayo injustamente olvidado que expone una teorfa que deberta hacer
reflexionar a muchos neurobi6logos actuales, yque seadelanta a ideas expuesras mucho
ticmpo despues por filosofos dedicados a las ciencias cognit ivas. Hayek, gran econo-
rnista, sc form6 primera mente como psic6logo y Cue durante su epoca de estudia nte,
en 1920, cuando escribic un ensayo (que nunca publico) donde exponia las hip 6te-
sis que mucho riempo despues presento en su Li bra.
4 1
~ 1
sinapsis hebbi anas son las celulas ganglionares en la retina de los ma-
mfferos, que organizan capas del cuerpa geniculado lateral en el ta-
lamo al di spar ar oleadas de impulsos a traves del ojo, Las secuelas
de actividad al parecer se producen al azar, tanto en su ritmo como
en su di reccion, de manera que las celulas distantes entre si tienen
pocas posibilidades de disparar simultaneamente, por 10 que la co-
nexion que las une se debilita 0 desaparece. Este tipo de act ividad
puede observarse aun en retin as separa das del ojo y mantenidas vivas
en solucion es liquidas, 10 qu e demuestra la independencia de estos
procesos de plasticidad con respecto de estimulos exteriores. Se suele
explicar este tipo de plast icidad por el hecho de que permite dismi-
nuir el caudal gen6 mico de informacion , pues de otra forma el sur-
gimiento de cada neurona y de cada conexi6n, a 10 largo del
crecimiento y desarrollo de un individuo, debe ria estar codificado
previamente en el geno ma.'
La plasticid ad cerebral esta relacionada con los procesos de gene-
sis y desarroll o de circuitos que no estan determinados geneticamente
en forma directa. Pr acticamenre tod as las celulas de nu estro orga-
ni smo conti enen los mi smo s genes. Carla gen, hecho de DNA) pro-
duce una clase de proreina, que es la sustancia de que esta hecho
basicarnente nuestro cuerpo. Pero en cada c1ase de celula un os genes
estan encendidos y OtTOS apagados: por ello, como se sabe desde hace
mucho, el gen que produce insuli na s61010hace en el pan creas y no
en el cerebro. Lo que es un descubrimiento mas reciente es el hecho
de qu e hay genes que no estan permane nt eme nte apagados 0 en-
cendidos, sino que se activan 0 desactivan de acue rdo con la expe-
riencia. Es el caso de algunos genes en las neuronas, que no se pasan
todo el dia haciend a 10 mi smo. Pa r ello, las proteinas en el cerebra
cambian segun la experiencia.
Esto nos lleva a las fonnas de plasticidad en cir cuitos neuronales
que requi eren de experiencias proveni entes del medio externo para
I C. J.Shatz, "The developing brain".
42
completarse en forma normal. Uno de los ejemplos mas citados es
el de la formaci6n de las columnas corres pondie ntes al dominio ocu-
lar en el c6rtex visual. Si se impide la visi6n de uno de los dos ojos en
periodos sensitivos del crecimiento, las columnas correspondientes
no se desarro Ua n bien y se encogen.I Los est udios de los efectos de
la sutura monocuJar del parpado en mo nos y gatos han intentado de-
terrninar el comienzo y el final del per iodo de erecimiento durante
eleual el desar rollo de las eolumnas en la corteza visual es sensible a
los estlmulos externos. AI pa recer el inicio mismo del periodo sen-
sible es afectado po r los impul sos visuales. Gatos que fueron impe-
didos de recibir estimulos visuales en ambos ojos vieron ret ar dado
el principio del proceso de formaci6n del domini c oc ular.' En los
nines, es sabido que las cataratas pueden causar ceguera permanente
si no son tr aradas, mi entras que en humanos adultos solamente cau-
san molestias hasta el momenta en que son rernovidas.' Otro expe-
rimento se propuso mostrar la infl uencia del movimiento en la
configuraci6n de concept os visuales. Seseleccionaron dos grupos de
gatitos: los del primer grupo podian moverse librernente, pero arras-
tr aban un cochecito que llevaba a un gat ito del segundo grupo que
no podia moverse aunque tenia una amplia vision del medio am-
biente. Cuando despues de un tiempo todos fueron liberados, los ga-
ti tos que se habian movido jalando el carr ito se comportaron
nonnalmente. Pero los que habian permanecido inmovilizados en el
cache se comport aban como si estuviesen ciegos: topaban can ob-
jetos y se caian desde los bordes. AI parecer es neeesaria 1aexperi en-
cia para que en los lobules parietales se formen "mapas" que permitan
a los individuos ser conscientes del espacio que los rodea. EI rnisrno
I D. H. Hubel y T. N. wlesel, "The peri od of susceptibility to the physiological ef·
feets of unilateral eye closure in kittens':
1 Helen 1- Neville y Daphne Bavelier, "Specificity and plasticity in neurocognit ive
development in humans':
3 Erin Clifford, "Neural plast icity: Merzenic h, Taub, and Greenough':
43
problema, visto desde otra perspectiva, es revelador: personas que
han sufrido heri das en los lobules parietales son incapaces de per -
catarse de 10 que hay en cierta area de su campo visual (generalmente
ellado izquierdo). No obstante, se ha dernostr ado que los objetos
en el area invisible aetivan las neuronas del c6r tex visual, mientras
que los objetos visibles activan, ademas, algunas regiones del c6rtex
prefrontal y de los 16bulos parietales.'
Hay que sub rayar eI hecho de que la plast icid ad que depende de
la experiencia para completarse puede combinarse con otras formas .
Diversos estudios muestran que la actividad neuronal espontanea
proporciona guias para la construcci6n de circuitos en el c6r tex vi-
sual. Experimentos en hurones, a los que se les cortaron los ner vios
6p ticos sin afectar la conexion talami co-cortical, mostraro n que al
cabo de un as siete horas retornaron los impul sos talamicos de alta
frecuencia en forma incluso mas corre lacionada que 10 norma l. Esro
puede indi car que la construccion de las columnas del dominic op -
tico no depende totalmente de la act ividad generada en la retina .'
Los ejemplos qu e he dado se refieren a un tipo de plasti cidad que
espera la exper iencia de estim ulos externos para desencaden arse. Hay
que agregar otra for ma de pla sticidad que nos acerca mas a mi hi-
p6tesis: se trata de procesos de plasticidad qu e, aunque no requie-
ren de los cstirnulos exteriore s, son modificad os por la expe riencia.
Esta forma de plasticidad se refiere a los cambios neuronales que ocu -
rren C0 l110 consecuencia del aprendizaj e. Los experimentos de Wi-
lliam Greenough ha n explorado este tip o de plasticidad. Este
investigador ysus colegas criaran dos grupos separados de rat as desde
una edad temprana , de 28 a 32 dias, en ambientes muy diferentes.
Las rata s del primer grupo fueron coloca das en jaulas individuales
I P. vuillemier er al., "Neural fate on seen and unseen faces in visuospati al neclect:
a cambin ed event-related functio nal MRI and even t-related po tential study".
~ Lawrence C. Katz et al., "Activity and the development of the visua l cortex: new
perspectives':
44
y se Ie proporcion6 solamente comi da y agua . EI segundo grupo fue
puesto en amplias jaulas junt o con otras rat as; all! tenian juguetes di-
versoSy una gra n variedad de estimulos in teresantes y cambiante s
que pod lan exp lora r libremente. AI exami na r sus cerebros un mes
despues se encontraron grandes diferencias: las ratas que habian ere-
cido en un med io est imulante tenian un 60 por ciento mas de espi-
nas dendriticas rnulticefalas en las ne uronas del cuer po estriad o.'
Espos ible que las espinas multicefalas indiquen la presenci a de co-
nexiones paralelas entre neuronas, 10 que podria reforzar, debilitar 0
crear conexiones a nue vas sinapsis, con 10 que se alt erari a el mapa
neur onal .
Hay un ejemplo part icularmente revelador de los cambios pr ovo-
cados por el rned io ambiente social en el cerebro. En el lago Tanga-
ni ca hab it a una comunida d de peces cicl idos denominada
Haplochromis burtoni. En su me dio natural se observa en ella la pre-
sencia de dos c1ases de machos: los que dominan un rer ritorio y aque-
1I0s que carecen de terr irorio. Aproximada me nte s610 un o de cada
diez machos tiene un comportamiento do minante, y se distingue por
su color brillante, azul 0 amar illo, con un a notable raya negr a a tr a-
ves del ojo, bar ras verticales negr as, una man cha negra en la punta
de la cubierta de la agalla y otra gran mancha raj a detras. Esta apa-
riencia espectacular contrasta con los color es poco lIamativos y apa-
gados con qu e se camuflan los machos no territoriales, quie nes se
parecen mucho a las hernbras y se confund en can el contor no en que
viven. Los coloridos machos domina ntes defienden con viol encia sus
respect ivos territori es en torno a fuentes de alimentacion, pelean con
los machos de territories vecinos, persiguen a los machos no dorni -
nan tes y cortejan a las hembras. Los machos no dominan tes sob re-
viven gracias a que imitan el compor tamiento de las hembras y se
confunden entre elias, aunque con frecuencia son descubier tos y ex-
pulsados. Pero hay otra peculiaridad que di st ingue a los machos do -
I Erin Clifford, "Ne ural plastici ty: Merzenich, 'Iaub, and Gree nough"
45
minantes: las neuronas en la regi6n pre-6ptica del hipotalarno ven-
tral que contienen la hormona que emi te gonadot ropina (GnRH)
son mucho mas grandes que en las hembras y los machos no domi-
nant es. Sin embargo, esta situac i6n no es estable. Cuando, en los
experirnentos, se traslado a un macho adulto dominant e a una co-
munid ad donde los otros machos eran mas grandes, al cabo de ape-
nas cuatro semanas se convirti6 en macho domin ado ysus neuronas
con GnRH se redujeron de tamafio. Mucho menos tiempo (una se-
mana) necesita un macho no territorial, colocado en un nuevo medio
donde los otros machos son mas pequenos, para que sus neuronas
con GnRH adquieran un tamano mayor. Habria que agregar que
no todo es ventajoso para el vistoso y activo macho que domi na un
territo rio: sus colores llaman facilment e la atenci6n de las aves pre-
dadoras, de manera que su reino territor ial suele ser relativamente
breve. Resulta evidente que las interacciones sociales y la jerarquia
influyen poderosamente en el tarnano de las ncuronas.
lQuees 10 que determi na esta extraor dinaria plasticidad cerebral?
Las investigaciones han serialado la probable existencia de una her-
mona. cIcortisol, que seria la senal mediadora entre la tensi6n a que
son sometidos los animales cuando cambia cl contor no social y los
procesos fisiologicos que aumentan 0 disminuyen el tamafio de las
neuronas. Asi, tendriamos un circuito 0 una cadena que compren-
dcria la posicion social, Ia generaci6n de una hormona, su fund 6n
como senal que desencadena cambios en la expresi6n genetics y en
la configuraci6n de cierto tipo de neuronas. La mas revelador de este
proceso es que inscribe en un mismo circuit o senales celulares y rno-
leculares end6genas con cambios ex6genos en las relaciones socia-
les de dominacion. ' Otros estudios, en animales y humanos, han
mostrado la sensibilidad yvulnerabilidad del hipocarnpo ante las ten-
siones psicosociales, y revelado su plasticidad como respuesta a cam-
I Russell D. Fern ald y Stephanie A. Wh ite, "Social control of brains: from behavior
to genes".
46
bios hormonales. Una continua tensi6n ocasionada por un contorno
social dificultoso puede causar una supresi6n de los procesos de neu-
rogenesis en la circunvoluci6n dentada y una atrofia de las neuro-
nas piramidales del hipocampo.'
Quiero ahora examinar un tipo de circuito neuronal en el que in-
terviene tambien un proceso de retraali mentaci6n ex6geno. EI canto
de muchas aves canoras, una vez pasado el periodo de aprendizaje,
manifiesta una estructura acustica repetitiva cuya gran estabilidad es
independient c del hecho de que el animal escuche a otras aves. Sin
embargo, se ha mostrado que en el caso de los pinzones zebra es re-
querida la ret roaliment aci6n que implica escuchar a las ot ras aves
para mantener estable la estructu ra acustica de su canto. Cuando sc
provoc6 sordera en pinzones adultos se descubri6 que paulatina-
mente su canto se iba deteriorando. Ello ocur re debido a que existe
un circuito neuronal de retroalimentaci6n. Las investigaciones. ade-
mas, han mostrado que en estas aves hay un circuito en la parte ros-
tral del cerebra anterior. esencial durante el aprendizaje, que modul a
la plast icidad neuronal. Este circuito no forma parte de las conexio-
nes motoras basicas que unen el nucleo del canto (HVc) can el nu -
cleo premotor (RA), que a su vez se liga con las areas de control vocal,
las neuronas respirat ori as ylas neuronas de la musculatura de los or -
ganos vocales. La actividad del primer circui to continua despues del
periodo de aprendizaje, se activa durante el canto y es muy sensible
al contexto social en el que los pinzones interactuan. Es una especie
de circuito mediador entre el ambito externo y la plasticidad interna.'
La mayor part e de los estudios sobre la plasticidad cerebral vin-
culada al contorno ambiental y social se ha ori entado a buscar los ca-
minos que sigue la influencia del medi o externo en el proccso de
I Bruce S. Mcliwen, "St ress, sex, and the str uct ural and functional plasticity of the
hi ppocamp us':
2 Allison J. Dou pe et al. "The song system: neural ci rcuits essenti al throughout life
for vocal behavior and plasticity". vease tambien Art uro Alvarez Buylla y Carlos Lois,
"Mecanisrnos de desarroll o y plasricidad del sistema nervi oso central':
47
mod ificar las redes neuronales. Es decir, la investigacion ha obser-
vado principalment e el proceso en un solo sent ido: de afuera hacia
adentro. Un estimulante ensayo de Stephan Kenn epohl se pregunta
si es posible una neuropsicologfa cultural que investigue la asocia-
ci6n entre las variaciones en el contexto cult ural )1las diferencias en
el sistema nervioso. Los facto res cultu rales contribuyen a modelar el
cerebro en diversas formas: el contomo ecol6gico propio de cada cul-
tura podria activar ciertas conexio nes neuronales, cl aprendizaje in-
fantil altera en forma di ferencial el desarroll o del cerebra y en los
adu ltos se man tiene, aunque con meno r flexibilidad, la adaptaci6n
del cerebra a nuevas experiencias. ' EI modele es esencialmente uni-
direccional, centrado en la apr ehensi6n de 10 que esta afuera par a de-
positar su representaci6n (0 algo similar) en el int erior del cerebro,
provocando con eUo modificacion es en las conexiones neuronales.
Practi carnente no se considera la posibilidad de que los canales que
cond ucen la influencia de la cultur a en el cerebro sean de doble sen-
tido, for mando autenticos circuitos,
Numerosas experiencias muestran qu e los obstaculos y los cam-
bios en cl contorno social y cult ural genera n modificaciones de la es-
tructura neuronal. Acaso el ejemplo antiguo mas espectacular es el
de los Uamados nines salvajes, as! como los casos de cruel encierro
y pr ivaci6n de contacto can otros seres hu manos. Aunque a1guna vez
se crey6 que se tr ataba de humanos en estado pur o de natu raleza,
ha resultado evidente que los nines que crecen en esa situaci6n ven
profunda y en ocasiones permanen temente afectadas sus facultades
cognirivas, muestran seiia1es de retraso mental y carecen de habili -
dades linguisticas, Ello parece ind icar que las condiciones de ext rema
privaci6n modifican aJgunas estructu ras neuronales. Pero mas alld
de este fen6men o de plasticidad cerebr al, cabc pregunlar si pa rte de
las modi ficaciones se debe aJ heche de que algunos circui tos cere-
I Stephan Kenne pohl, "Toward a cuh uralneuropsycbologv: an alternative view and
preliminary model ".
48
brales qu edan incompletos y eventualmente se atrofian. Ello podria
indi car que existen estructuras neuronales cuya funci 6n normal de-
pende de que logren extender sus circuiros fuer a del cerebr a.
En este punta me parece import ant e reflexion ar sobre la tradic io-
nal dualidad a la que recurren los neurocient ificos: 10 interior y10 ex-
terior. Se suele partir de una con sideracion general: para entender a
los organi smos vivos es necesaria la definicion del limi te que los se-
para del exterior. Las estructu ras propi as del organismo se encuen-
tran dentro de sus limites y la vida se define como el mantenimiento
de estados internos qu e definen una singular idad individual. Para
Anton io Damasio el medio interior es un precursor de la conciencia .
La regul ad6n del estado int erno con tr asta con la variabilidad de l
medio que rodea al organismo. Aun la ameba, que no tiene ni cere-
bra ni mente; "se las arregla pa ra man tener en equilibrio el perfil qui-
mica de su media intern0 , mientras que alrededo r, en el ambiente
exterior, se puede desencadenar el infierno " A partir de este tipo de
conside rac iones eleme ntales, Da masio asegura qu e la conciencia
"ocurre mas bien en cl interior de un organismo que en publico, aun-
que se asoci a can varias manifestaciones pu blicas" Esta convencido
de que la conciencia es "un sen tido interior", segu n ha establecido
una tradici6n apuntalada por pensadores tan diversos como Locke,
Brentano, Kant y William lames.' Comprendo y apoyo la resisten-
cia de los ncur6logos ante ideas metafisicas que no aceptan que las
funciones ment ales, incluyendo la conciencia, estan basadas en la ac-
tividad cerebral. Por ello suelen rechazar eI dualismo car tesiano. Sin
embargo, dibuj ar los llmites del cerebra no es una tarea tan facil como
podrla suponerse.
Sin duda la actividad cerebral en que se basa la cc nciencia tiene un
caracter estable y organiza el media ment al interno de tal manera que
asegura la coherencia y la continuidad del organi smo individual. Esta
actividad cerebral interna acumula en la memoria informaci6n sobre
I Antonio Damasio, Thefeelingof what happens, pp. 136, 83 y 126.
49
el contorno exterior. Sin embargo, como han sefialado Gerald Edel-
man y Giulio Tononi, esta memoria no tiene un caracter represen-
tacional. Aparentemente no existe un lenguaje cerebral que -como
en una computadora- opere mediante represent aciones que irnpli-
quen una actividad simbolica. No parece haber en los procesos neu-
ronales c6d igos sernanticos. EI cerebra funciona de manera similar
al sistema inmunol6gico: los anticuerpos no son representaciones
de peligrosos antigenas, aunquc forman par te de una memor ia in-
munol6gica. Igualment e, un animal reacciona a las peculiaridades
de su contorno sin que par ella su organismo sea una representa-
ci6n del ni cho ecologico.' Este nicho no es un enrevesado caos de
informacion, sino que en cierta manera funciona como un sistema
de c6digos relativamente estable. Perc si aument a la inest abili dad
ambiental, la ma nera humana de sobrevivir consiste en que algunos
circuitos intern os no representac ionales se conectan con circuitos
culturales altame nte codificados y sirnbolicos, con repr esentaciones
sernant icas y estr ucturas sintac ticas y con poderosas memorias
ar t ificiales.
Me parece que la conexi6n entre los circuitos neuronales internos
y los procesos culturales externos nos ayuda a tender un puent e entre
e] cerebro y la conciencia. En una fascinante discusi6n entre Jean-
Pierre Changeux y Paul Ricoeur, este ultimo se resiste tercamente a
aceptar que ia neurobiologia pueda encontrar esc puent e. En cam-
bio Changeux, el neurobiologo, no acept a poner limit es a pr iori, y
confla en que su ciencia terrninara por resolver el mi sterio. Ysin em-
bargo es Ricoeur quien hace una afirmaci 6n que abre nuevas pers -
pect ivas: "Ia conciencia no es un lugar cer rado del que me pregunto
c6mo alguna cosa entra desde afuera, porque ella esta, desde siern-
pre, fuera de ella mi sma" Changeux: acepta la idea, perc sefiala que
I Gerald Edelman y Giulio 'Iononi, A universe of consciousness. Howmatter beco-
mes imagination, p- 94.
50
es dificil darle una base experimental seria a una posible abolici6n de
la relaci6n int er ior I exterior.'
Esposible que la soluci6n del pro blema se encuentre en un t ipo de
investigaci6n que no acepte la separacion tajante ent re el espacio neu-
ronal interior ylos circuitos culturales externos. Para ello, en mi in-
terpretaci6n, habria que pensar que los procesos cognitivos son como
una boteUa de Klein, donde el interior es tarnbien exterior. Perc esra
clase de investigaci6n avanza con grand es dificult ades debido a que
muchos neur ocient lficos suelen ser alergicos al uso de los descubr i-
mient os de las cienci as de la sociedad y la cultura . La psicologia, que
era supuestamente un puente de comunicaci6n, en realidad obst ruy6
los contactos yse ha converti do, como afirma Michael S. Gazzaniga,
en una disciplina muerta. La neurociencia du ra 5610acepta a la lin-
gilistica, aunque suele despojarla de su rico contexto antropol6gico.
Essintomatico que Gazzaniga tenga la necesidad de suponer la exis-
tencia de un aparato neuronal tr aducto r e interpretador ubicado en
la corteza cerebral izqui erda, encargado de generar la ilusi6n de una
conciencia indi vidu al coherente.! tNo se tr ata de una nueva visi6n
dualista que ha sustituido al viejo hornunculo con un mecani sme in-
terpretador!
I Sin embargo, Changcux senala como ejemplo las neuronas-espejo, un descubri-
miento que yaha cstimulado muchos estudios ydiscusiones, yal cual me referire mas
adelante. lean-Pierre Cbangeux y Paul Ricoeur, Cequi nons[air penser. La natllre er
La regie, pp. 137 Y 141.
2 Michael S. Gazzaniga, Tile mind's past, pp. 24ss.
51
....
1
1
1
I
4 . , HAY UN LENGUAJE I N T E R I OR '
-
Puede parecer muy atractiva la idea de que dent ro del cerebra existe
algun mecanisme interpretador que tiene la capac idad de t raducir
los c6digos neuronales a simbolos cultura les (y viceversa). La ex-
presi6n mas conoci da e influyente de esta idea fue formulada por
Chomsky, quien impuls6 una busqueda de los circuitos neuronales
innatos de la estructur a gramatical universal cornun a todos los hu-
manos. Muchos neurocientificos dudan que exista en el sistema ner-
Vi050 esta estructura lingutsti ca. Y si existen tales circui tos
mediadores, no se han encontrado atm. Se tr ata de un problema es-
pinoso, no s6lo debido a su dificult ad intrlnseca, sino tarnbien por-
que ha sido conta minado por la vieja polemica sobre el peso relativo
de 10 cultural y 10 nat ural en la configuraci6n de la conciencia. Es evi-
dent e que ellenguaje se encuentra montado tanto en el espacio neu-
ronal como en la dimension cult ural. Desde mi punta de vista, mas
que polemizar sabre si el lenguaje esra inscri ro en una de las dos re-
giones mas que en la otra, es necesario estudiar las estr ucturas lin-
guisticas como un puente que une al cerebra can la cultura. No creo
que sea suficiente corn probar que la lengua y su conrexto ejercen una
importante influencia yque, gracias a la plasticidad, modifi can los
circuitos ner viosos. Tampoco basta con establecer que los circuitos
neuronales innatos imprimen sus huellas en la estructura del len-
guaje y en su contorno social. Me gusta mas bien explorar la posibi-
lidad de que ellenguaje for me parte de las redes exocerebrales, que
Como tales no estan prop iamente dentro del cerebra, pero tampoco
55
son un fen6meno independiente desconectado de los circuitos ner-
viosos .
Par tamo s de un ejemplo concreto. Las investigacio nes han mos-
t rado que hay diferentes parronc s de actividad cerebral que separan
los procesos semanticos de los sistemas gramaticales. Mediante el es-
tudio de los potenciales cerebrales relacionados con eventos (ERP,
par sus siglas en ingles) I se logra determinar que el usa de nombres
)' verbos (informacion lexica y sernant ica) provoca una actividad ce-
rebr al peculi ar que implica un a mayor act ivaci6n de los sistemas ubi-
cados en las regiones posteriores temporales y parietales. En contraste,
el uso de preposiciones y conj unciones (informaci6n gramatical y
sin tact ica) activa las region es pariet ales front ales del hemisferio ce-
rebral izquierdo. Por otro lado, tambien se observan di ferentes pa-
trones de activaci6n segun las imageries que tr ansmite la retina del
ojo procedan del centro 0 de la peri feria del campo visual. Estas in-
vestigaciones indican la presen cia de dos patrones de plasticidad en
relaci6n al procesamiento cerebral de informaci6n visual y lingujs-
tica. Los sistemas que son sens ibles durante toda [a vida a Ia expe-
riencia y al aprendizaje se relacionan con la sernantica. Ia topografla
de ma pas sensoriales y la forma de los objetos. En cont raste , los sis-
temas neuro nales que son modificables en periodos limitados y tem-
pranos del crecimiento se relaci onan con la grama tica y la
computac i6n de las relaciones dina micas carnbiantes entre locacio-
nes, objetos y sucesos, Pa r 10 que se refiere a las imagenes visuales,
las que proceden del centro del campo visual (y qu e se refieren a la
forma ) privilegian los cami nos ventrales que part en de la pr imera
area visual (VI ), mi entras los que proceden de la periferia (y se re-
lacionan con la loca lizaci6n y el movimiento) utilizan prefcrenre-
mente los cami nos dorsales.' Esta hi p6tesis general se apuntal a ca n
I Event-related brain potencials: var iacio nes de voltaje en e] elect roencefalogr ama
como respuesta a estimulos controla dos.
1 Helen J. Neville y Daphne Bavelier, "Specificity and plast icity in neu rocognitive
development in hu mans':
56
e1 conocido hecho de qu e la mayor plasticidad para aprender la es-
tructura de un a segunda lengua ocurre en la ninez, mientras que la
acumulacion de lexico tiene abier tas las puer tas toda la vida.
Pa r supuesto, de aqui no podemos cond uir que el sistema sintac-
tico-grama tical es innato y en camb io el sistema Iexico-semantico
es adquirido culturalmente. 0 que las imagenes espaciales no son in-
natas, mientras que las imagenes dinamicas si 10son. Comproba mos
que diferent es procesos usan circuiros separado,sy que
cada uno de elias se caracteriza par tener distintos grades y tlPOSde
plasticidad. Cada sistema t iene una diferen te relaci6n de depend en -
cia con respecto al apre ndizaje y la e.x. periencia social. Patricia KuW
senala que estamo s ante dos int erpretaciones alternativas. Podernos,
en pr un er lugar, suponer ca n Piaget y Chomsky la existencia de un
desarrollo neur onal programado geneticament e que implementa los
procesos de ap rendizaje, pero cuyo desarrollo no es modificado por
la experiencia. La segunda interpretacion , en cambio, tiene un C3 -
racter bidi reccional: el desarrollo del cerebro implementa e impulsa
el apren di zaje, perc este tarnbi en impulsa el desarrollo de los cir-
cuitos nerviosos; esta interpret aci6n tendria su origen en las ideas de
Vygotsky. Kuhl se inclina por la segunda int erpretaci6n , yplantea que
tanto la entrada de informaci6n linguistica como la interacci6n so-
cial que ocurren durante los primeros anos de vida son necesarios y
produ cen mapas cereb rales que alteran la percepcion. ' La nece si-
dad de dar ent rada a info rmacion lingufstica parece ser innata, pero
el cerebro depende del uso de procesos simb61icos y 16gicos que las
redes neuronales no pueden procesar sin acudir a mecani smos cul-
turales. Par ejernplo, 1a fijaci 6n de un espectro de distinci ones fo-
neticas significantcs, propio de cada Icngua, es un proceso que se da
muy temprano en la vida de los nin es, antes de que aprendan pala-
bras. Pero no se ha ubicado un centro dellenguaje claramente defi-
nido en el cereb ra. Estudios en personas que han aprend ido
I Patricia K. Kuhl, "Language, mind, and bra in: expe rience alters percepti on':
57
....
tardiamente una segunda lengua activan dos regiones distintas del
c6rtex. La conclusion de Kuh l es que la adquis icion tard ia de una
nueva lengua es dificil debido a que los mapas mentales del habla --<!i-
bujados a par tir de la lengua materna- no son compatibles con los
mapas que requiere el nuevo lenguaje, de manera que se constru-
yen en una region diferente. Los estudios mas recientes confirman el
problema al que nos enfrentarnos: no exisreun area dell enguaje uni-
ficada en el cerebro don de se computan y procesa n las senales lin-
guisticas. En el procesamiento dellenguaje intervienen diferentes
circuitos y las funciones linguisticas no estrin restring idas a las areas
de Broca y Wernicke.
Ysin embargo el cerebro no es una torre de Babel. El uso del len-
guaje revela una actividad cerebral est ruct urada y estable. ~ De d6nde
procede este orden?.!.Hay un lenguaje cerebral interno que da cohe-
rencia a las conexiones entre diversas areas del sistema nervioso cen-
tral? Se ha podido comprobar que cuando ocurren filtraciones
anormales ent re circuitos cerebrales diferentes aparecen efectos ex-
trafios y reveladores, La sinestesia es una cond ici6n en la que dife-
rentes senales se cruzan y se mezclan. Asf, una sefial tactil produce
un sabor amargo, una nota musical al ser escuchada provoca que se
yea un color azul 0 ciertos nu meros impresos en negro son vistos
de otro color. Ramachandran y Hubbard, que han estudiado este
fenorneno, afirman que hay un componente genetico que teje co-
nexiones en el cerebro entre areas que normalmente estan separadas.
La mutaci6n genet ica causa un exceso de comunicaciones entre di-
ferentes mapas cerebrales: si la porosidad es muy extensa se genera
una condicion sinestesica, pero si no es muyamplia simplemente im-
pulsa una propensi6n creativa a encontrar lazos entre conceptos e
ideas que no tienen una relaci6n aparente. Los autores de esta in-
vestigacion suponen, can raz6n, que se trata de una condicion que
puede ayudar a comprender eIorigen del lenguaje. El surgimiento en
hominidos primitives de asociaciones simbolicas y metaf6ricas entre
sensaciones visuales y sonidos pudo haber sido una palanca impor-
58
tante en la formaci6n de nombres para los objetos. Una persona que
sufre una condici6n sinestesica conecta, po r ejemplo. el numero 5
con la experiencia del color rojo. Lo que ocurre es un enlace espon-
taneo ent re un simbolo y una sensacion. Es interesante notar que mu-
chos sinestesicos no ven el color rojo cuando leen un V roma no. En
estos casos no es el concepto de un numero, sino un grafema visual
el que genera la vision del color. Hay ot ros sinestesicos que si res-
ponden al concepto numerico, 10que podria deberse al lugar precise
del cerebra donde se produce la inte rconexi6n 0 el cortocircuito.'
Podemos suponer que una mutaci6n primigenia pudo realizar una
nueva conexi6n entre areas ante riormente incornunicadas, con 10
que se propici6 el surgimienro de relaciones simb6licas y metaf6ri-
cas. Perc 10importante es que alguno de los circuitos que se inter-
conectan tiene, digamoslo aS1, una ventana abierta al contorno social
y cult ural. La novedad radica en que esta ventana permite captar y
usar sfmbolos externos como parte de un proceso que representa
senales del contorno median te sensaciones. Cabe recordar aqui la in-
tuicion de Marshall McLuhan, que se dio cuenta de que los medios
masivos de comunicaci6n, como la radio y la televisi6n, son "pro-
longaciones masivas de nuestro sistema nervioso central" que han
"envuelto a1hombre occidental en una sesion diana de sinestesia" 2
En realidad esta fuerza unificadora sinestesica ha operado desde hace
milenios, pero en una escala mas reducida.
Muchos neur6logos sostienen que los circuitos de la memo ria no
tienen un caracter represent acional, y que no existe un lenguaje del
pcnsamiento. Como ya he serialado, esta es la pos icion de Gerald
Edelman y de Giulio Tononi, que explican la memoria no represen-
tacional con una meta fora: el sistema de 1a memoria seria como un
glaciar que can la llegada del calor se derri te en muchos arroyuelos
I Vilanayur S. Ramachandran y Edward M. Hubbard, "Hearing colors, tasting sha-
pes".
2 Marshall McLuhan, Understanding media: the extensions of man, capitu lo 31.
59
A - _
.......

que desernbocan en una gran corriente que alimenta un estanque en
el valle. EI ciclo clirnatico puede var iar y cambiar la configur acion de
los riachuelos y crearse nuevas cauces. lncluso puede nacer un nuevo
estanque asociado al primero. La secuencia se repite con gran esta-
bi lidad, el flujo de agua q ue desciende es el mi smo cada ana aun-
que se derrama en forma diversa, los cambios de tempera tura
asernejan var iacion es sinapticas y las redes de corr ientes son como la
ana tomia neuronal. Todo eUo ocurre sin necesidad de codigos, sim-
bol os 0 met aforas, ni de imagenes 0 representaciones pr oyectada s en
el cerebro de tal manera que un mi sterioso homunculo espectado r
las contemple y las descifre. '
Esra sit uaci6n nos confronta ca n el problema de explicar la ma-
nera en que circuitos neuronales carentes de simbolos 0 rep resent a-
ciones pueden conectarse con ci rc uitos cu lturales altamente
codificados, regidos por redes simbolicas, sernanticas y sintacticas.
Aun suponiendo qu e el cerebra funcion e de acuerdo con c6digos y
simbolos todavfa no descubierros, tendremos que explicar la manera
en que se comunican do s sistemas de natu raleza aparentement.e di-
versa . Y esto nos devuel ve al punto de parti da: la idea de buscar un
aparato mediador y traductor en el cere bra, capaz de transformar los
c6digos externos en senales quimicas y elect ri cas. Independiente-
me nte de que exista 0 no este aparato neuron al traductor, qui ero des-
tacar el hecho de que hay un aspecro corn un en las operaciones
me ntales relacionadas con simbolos: en muchos momentos de l pro-
ceso acude n al contor no externo para obtene r informacion y para
confir mar 0 procesar las act ividades cerebrales. El cerebra sin duda
1 Geral d Edelma n y Giulio 'Iononi, A universeof consciousness, p. 99. Antoni o Da-
masio, en camb ia. d ice que las "r epresentacio nes neu rales, que consis ten en modifi-
caciones biologicas creadas medi ant e aprendizaie en un circuito ne uro nal, se corwierten
en imagenes en nuest ro ment e" (Descartes' error. Emotion, retso», (//U! thehuman brain,
cap itulo 5). Se suele co nsidera r que los "disparos" de las ncuronas, que son potencia-
les de acci6n que las despola rizan, son alga ast co mo "el foncrua fundamental del ce-
rebro" para usar la expresion de Simo n Brailowsky (Lassustallciasde lossueecs, p. 54).
60
no es un espacio interior caotico, pero es importante senalar q ue en
cierta medida la coherencia y la unidad de los procesos mentales con s-
d entes es proporcio nada pa r el exoce rebro y, de manera dest acada,
por las est ruct uras linguisticas qu e se han estabili zado en el contorn o
cult ural a 10 largo de mil eni os.
No esroy argumentando a favor de la idea de la mente como una
tab la rasa, una noci6n que carece de interes y de base cientifica.' La
cultura tampoco es una tabla rasa 0 una paginaen blanco. Ysi me ha
interesado sefialar la importancia de la plasticidad en el sistema ner-
vioso es para reflexionar sobre el hecho de que hay estructuras ce-
reb raJes que requieren del media cult ural para desarrollarse. Este
hecho me parece indicar la posibilidad de que exist an tarnbien sis-
temas cerebrales poco flexibles cuyo crecimiento esta determinado
por factoresgenetico s y que no obs tante dependen de la experie n-
cia social y necesit an de los ci rcuitos cul t urales para operar normal-
mente. En concreto, la pr egunta que surge aqui es la siguiente: texi sten
correlates neuronales del lengu aje y de la concienc ia? Cuando
ChristofKoch y Francis Crick se enfrentan a este probl ema sos tiene n
que el cerebro, para ser conciente de un objeto, tiene que constr uir
una interpretaci6n simbolica, en niveles multipl es, de la escena vi-
sual. Se trata de un proceso explicito, es decir, de un gr upo mas bien
redu cido de neurona s que emplea una codificaci6n poco refinada
para representar una part e del campo visua l. Para estos invest iga-
dores, a diferencia de 10 qu e piensa Edelman, S1hay representaciones
en los circuitos cerebrales, y pl ant ean una hipot esis: el corre lato neu-
ronal de la conciencia debe tener acceso a infor macion visual ce di-
ficada explicitame nte y se proyecta directamente en las plataformas
planificadoras del cerebro, asociadas a los lobules frontales y a la cor-
I Qui cn es todavla sc interesen por este tema ar caico pueden co nsultar el libro de
Steven Pinker, The btanck slate. Se tr ata de un largutsimo panfleto contra un ed ificio
en ru inas, q ue se propone legi tima r una vision altemativa med iant e una demoli ci6n
facil.
61
teza prefrontal. I Crick y Koch consideran que este correlato neuro-
nal es el disparo sincronizado de las ne uronas que simbolizan los
diferentes atrib utos de un mismo objeto visual. Mas especificarnente,
se trataria de las oscilaciones peri6dicas de diversos grupo s de neu-
ronas, a una frccuencia promedio de 40 ciclos pa r segundo (40 hertz).
Estas oscilaciones fueron registr adas desde 1981par dos equipos ale-
manes de investigacion, quienes creyeron explicar con ellas la ma-
nera en qu e se enlazan y correlacionan ent re si grupos dispersos de
neuronas para lograr formar la imagen unificada de un objeto.'
Se tr ata de un a hip6tesis interesante, pcro hasta aha ra no hay in-
dicios firmes de que estos enlaces coordinados par oscilacion es a 40
hertz sean efectivamente un a acci6n simb61ica codificado ra de ca-
racrer representacional propi a de un correlato neuron al de la con-
ciencia. Esta hip6tesis esta enmarcada en la imagen de un sistema
nervioso vista como una inmensa red de alambres que conectan a las
neuronas. Cada neurona tiene un a larga rami ficaci6n (ei ax6n) que
conduce senales electricas hasta una sinapsis que emile senales qui -
micas mediante ne urotrans misores a una dendrita receptora de la
neurona contigua. Este paisaje, sostiene R. Douglas Fields, deja fuera
de conside raci6 n la gran masa cerebr al constituida po r celulas glia-
les, que suelen ser consideradas como e] cementa que sost iene a las
neuronas. les asegura un contexto quimico adecuado y aisla los axo-
nes, mediante la producci6n de mielina, para facilitar la rapids con-
ducci6n de senales. Perc ahora se sabe que las celulas gliales son
capaces de comunicarse (por medias quimicos, no electr icos) entre
I ChristofKoch y Franci s Crick. "Some tho ughts on consciousness and neuro s-
cience': p. 1292.
2 veese una inteligente explicacion panoramica de este problema en Francisco Ja-
vier Alvarez Leefmans, " La emergencia de la cc nciencia" Francis Crick expone su vi-
sion general del pr oblema en su Iibro The astonishing hypothesis, capitulo 17. Koch y
Cri ck ya no cretan en 2002 que las oscilaciones a 40 hertz sean una "condici6n sufi-
cient e" para los correlates neuro nales de la concicncia ("A framework for cons cious-
ness") .
62
elias y can las neuron as. y pueden participar en el for talecimiento de
sinapsis, un proceso ttpico de esta forma de plasticidad que responde
a las expe riencias del aprendizaje.' Estas nuevas investigaciones esta n
abriendo un cam po inmenso, pues en el cerebro hay nueve celulas
gliales po r cada neurona. Sin emba rgo. aquf tam poco se conocen
los c6digos precisos que norma n las seriales qui rnicas qu e se t rans-
miten.
La existencia de un exocerebro nos conduce a la hip6tesis de que
los circuitos cerebrales tienen ]a capacidad para usar en sus diversas
operaciones conscientes los recursos simbolicos, los signos y las se-
nales que se enc uentran en el contorno, como si fueran una exten-
si6n de los sistemas biol6gicos internos. Los circuitos exocerebrales
sustituirian las funciones simbolicas que no puede realizar el sistema
nervioso. Sin emba rgo, ello no implica qu e no sea necesario buscar
los codigos electroquimicos mediante los cuales opera el cerebro. En
cierta forma esto exti ende el problema de la busqueda del enlace que
unifica la acti vidad de varios conj untos neuronales dispersos en el
cerebro para Iograr la imagen unificada de un objeto. Aha ra hay que
busca r tarnbien un enlace entre el cerebro y el exocerebro que no
sea redu cido a la bu rda nocion de un contorno que emite senales 0
estimulos y un sistema nervioso que da ent rada a la informaci6n para
procesarla e instruir al cuerpo par a que actue en consecuencia.
I R. Douglas Fields. "The ot her half of the brain':
63
5. AM PUTACION ES Y SU PU TAC ION ES
.....
El contorno exterior mas cercano al cerebra es el propio cucr po.
La vista y el oido reciben un gran caudal de informacion procedent e
del mu ndo extracorporal. En cambia los mapas sensoriales y rnoto-
res de la corteza cerebral se conectan con las experiencias intimas del
cuerpo. Carla hemisferio cerebral cont iene mapas del lado opuesto
del cuerpo. Estos mapas son muy estables a 10 largo de la vida y son
similares en todos los individuo s. Sin embargo, accidentes que im-
plican la perdi da de algun a ext remidad 0 la interrupci6n del flujo
nervioso pracedente de alguna parte del cuerpo provocan modi fi-
caciones import antes de los mapas motores y sensor iales. Estudios
en monos han most rado como se dibuja en una zona precisa de la
cort eza cada declo de la mana, asl como las diversas regiones de
la palma y del dorso, en un orden y en una disposicion similares a la
forma de la extr emidad. Si se amputa el tercer dedo (0 se segmenta
su fl ujo nervioso) al poco tiempo las areas cerebrales cont iguas co-
rrespondientes a los digitos segundo y cuarto invaden el espacio del
tercero. Esta rnodificacion es reversible si se restaura el flujo nervioso.
Se cuenta can mucha infor maci6n sab re las adaptaciones plasricas
en la corteza cerebral de diversas especies de mamiferos euando son
ampu tadas sus extrernidades: en todos los ejemplos las areas corres-
pon dient es responden a imp ulsos que provienen de zonas cortica-
les adyacentes, aunque a veees puede perma neeer silenciosa alguna
parte que deja de responder 3 setiales del cuerpo. A esta misteriosa
reorganizaci6n se agrega lin descubr imiento extraordinario: el area
67
cerebral correspondiente al brazo par alizado de un mono se activa
cuando se toea la cara, especialmente la barbilla y la quijada.' La pre-
gunta que surge es Ia siguiente: lPor que en lugar de per rnanecer
desactivadas y silenciosas, las regiones del cortex que correspo nden
a una parte par alizada 0 amputada de l cuerpo se insert an en un pro-
ceso de reo rganizacion ma siva del mapa cerebral? t Por que ocur re
esta extrana expr esion de horror al vado? Los investigadores no tie-
nen una respuesta. Y, como verernos, las consecuencia s de [a rear-
gani zaci6n, qu e borra los espacios silenciosos vacios, tienen efectos
extranos y apa rentemente indeseables. Perc si parti mos de Ia idea
de que hay proccsos neuronales incompletos que requieren, para fun-
cionar, de circuitos exocerebrales, acaso esta peculiar aversi6n al vacio
sea cornprensible. Los conj untos neuronales que sub itament e pier-
den sus funciones buscan completar se medi ante su recon exi6n can
otros circuitos vecinos.
El descubrirniento de la ext raordinaria plasticidad de los mapas
mot ores y sensoriales ocasionada por heri das y amputaciones lIam6
la atenci6n de V. S. Ramachandran, un neurologo int eresado en com-
prender el cur iosa fen6meno de los miembros fantasma que perci-
ben las pe rsonas que han sufrido una amputacion de sus
extrernidades.' Pronto reconoci6 en sus pacientes 10 que se habra ob-
servado en los experimentos ca n rnacacos, ratas y otros mami feros:
a pesar de haber perdido alguna extremi dad percibian su pr esencia
e incluso llegaban a sentir dolor en el mi embro inexistente . La mano
fantasma no era e1 efecto estrafa lario de sup utaciones psiqu icas sin
base fisiol6gica: esa persona senti a efectivamente su mano ausente si
se le tocaba la mejilla 0 el antebrazo. De hecho se podia estimular con
gran preci si6n cada dedo de la mano arnputada siguiendo el dibujo
I Pons, Tim, P. E. Garraghty,A. K.Onunaya, J. H. Kaas, E. Taub yMiMishkin, " Mas-
sive cortical reorganization after sensory deafferentation in adult macaques':
z V. S. Ramachandran }' Sandra Blakeslee, Phantoms ifI the brain. Human nature and
the architecture ofthe mind, capitulo 2.
68
invisible que fue descubriendo el investigador en la cara y el ante-
brazo. Pronto descubri6 otros casos en que 1a persona tenia sensa-
d ones en eImiembro fant asma al estimular otras regianes: una rnujer
senti a su pie ausente cuando hacia el amor, otro declar6 que incluso
tenia or gasmos en su pie amp utado y una rnujer que habia sufrido
una radical mastectom fa tenia sensaciones er6t icas en sus pezones
fanta sma cua nd o Ie estimulaban los l6bulos de las orejas. Rama-
chand ran ofr ece dos posibles explicacion es, Podrta tratarse del ere-
cimiento de nu evas brotes 0 retofios en las fibras nerviosas, pero en
esta hip6t esis no queda claro c6mo puede producirse este proceso de
una forma organizada. Otra posibilidad es que haya una enorme re-
dundancia de conexiones, una sobreabundancia de enlaces no utili-
zados 0 sin funci6n especifica que como un ejercito de reserva
ent raria en acci6n en caso de necesidad. Segun esta ultima hipo tesis
existirian con exiones, aunque inhibidas, entre 1a mejilla 0 los geni-
tales y la zona del cortex que se vincula con la mana 0 con eI pie. La
inhibicion cesaria en el momento en que se int err umpe el fluja nor-
mal de senales.' Pero esto no explica qu e se activen conexiones re-
servadas 0 inhibidas sin ninguna necesidad: i para que necesitamos
tener un orgasmo en el pie fantasma? l Oe que sirve tener cosqu illas
en una mana amp utada 0 sufrir intensos dolores en una piern a ine-
xistente? En todo caso, sea que broten nu evas conexiones 0 que se
desinhi ban las yaexistentes, subyace una tendencia -deter rninada ge-
neticamente, supongo- que irnpide que cier ros conjuntos neurona-
les vivan en un a condici6n de apaga da incompletit ud. Los circuitos
tienden a cornpletarse, asi sea en forma aberrante.
EI mapa cor tical mas conocido es el que dibuj 6 el neurocirujano
Wilder Penfield en forma de un homunculo que yace acostado con
la cabeza hacia abajo sobre un hemisferio cerebral. ca n los miembros
representados en for ma proporcional al tarnano del area de 1acor -
I En estos procesos podrian tener una funci6n las celulas gliales del sistema nervi oso
central que emi ten molecules que inbiben el crecimiento de axones.
69
teza mot ora ca n que se vincuJan: en el centro un a enorme mana can
un inrnen so pulgar a la que sigue hacia arriba un cuerpo dirnin uto
pega do a un pi e mas grande con los genitales sobre los dedos; en la
otra di recci6n, hacia abajo, un cuello diminuto y una cara can una
boca muy abultada, grandes ojos y, fuera del rostro, una lar ga len-
gua. Los cientificos no s610 trazan mapas sensoriales refer idos a los
movimi entos. Las sensaciones de calor, frio y dolo r tienen sus mapas
peculiares, as! como las seiiales tactiles, Se han dibujado mas de
tre inta mapas referidos al sentido de la vist a. La estabilidad de estos
mapas a veces es alterada por la di sfunci6n 0 interrupci6 n de algu -
nos circuitos. Es entonces cuando se producen cortoc ircuitos anor-
males que generan un complejo proceso de retroalimentaci6n y que
inter vienen di versas cade nas de neuronas. Ramachandran demostr6
la impor tan cia de los circ ui tos visuaJes en la gestaci6n y rnod ifica-
ci6n de las sensaciones fantasmales. Med ian te un sistema de espe -
jos llego incluso a eliminar par tes de un brazo fant asma, cambiar su
ri gida posicion a una mas c6mod a y eliminar el dolor. Interesad o
en el lema de la definici6n de la identi dad corporal y de Ia concien-
cia, realize varios experimentos en ind ividuos norrnales pa ra lograr
que la nar iz de ot ra person a, una mano de plastico, una silla a una
mesa fueran considerados como parte de su cuerpo , de ma nera si-
mila r a la sensacion de qui en conduce un automovil. que percibe la
maq uina como una ext ensi6n de su identi dad so rnatica. Para Ra-
machandr an 10 que ocur re es que nuestr o cue rpo mismo es un fan-
tasma que el cerebro ha constru ido merarnente para su convenie ncia:
la ima gen estable qu e tene mos de nu est ro cue rpo, en el que esta an-
clado nuestro ego, es una const r ucci6n inrer na transitoria, una su-
putaci6n que pu ede ser modifi cada inc1uso mediante algunos trucos
simples.I Yo interpreto esta afirmac i6n como un recon ocimien to de
la presencia de redes exocerebrales que tienen al menos dos compo-
nentes: en pr imer lugar los 6rgan os y par tes del cuerpo a las que Ile-
I v. S. Ramachandran ySandra Blakeslee, Phant oms i ll tile brain, pp. 58-62.
70
gao los nervios; en segundo lugar las extensiones mater iales que pro-
por ciona elambiente cultural. Yoconsidero qu e, propiarnente, el exo-
cerebro abarca s610 al segundo componen te, j unto con las redes
simb61icas ylinguisticas. Pera la experimentaci6n can el pr imer com-
ponente -de cardcter soma tico- nos da c1aves para entender las me-
diaciones entre el cerebra y su contorno cultural, especialmente
cuando la cont rapart e soma tica tiene un caracter fantasmal e inma-
terial.
Estas extensiones fantasmales del cuerpo, tson el producto de mo-
dificaci on es sin causa generica del mapa cerebral 0 bien son un efecto
de la persistencia espec tral de una imagen corporal innata y deter-
minada geneticamente! Aesta pregunta Ramachandran contesta que
segura mente hay una interacci6n entre ambos factores, Creo que ha y
que desta car el hec ho de que se produce una sustit uci6n sensorial
ano rnala, cuyas peculiari dades ciertamente pueden deberse a mo-
dificaciones relat ivam ent e conti ngentes del mapa, perc tarnb ien a
una poderosa tende ncia a completar la ausencia y el vacio con los res-
tos de una imagen corporal primigenia.
Podemos com prende r que Ia rel aci6n ent re el cerebra y el me dio
extemo se parece a 1a q ue opera entre el sistema ner vioso central y
los rniembros perifericos del cuerp o. Hay mapas neuron ales relati-
vament e esta bles que codifican las peculiar idades de nu estro am-
biente. Aqui nos topamos con un problema planteado por algunos
neur6l ogos y que ya he mencionado. En la concepci6n de Jean-Pi e-
rre Cha ngeux el prob lema radi ca en qu e vivimos en un uni verso "no
etiqueta do", que no nos envia me nsajes codificados, Nosotros pro-
yect amos las categorias que creamos, con ayuda del ccrebro, a un
mundo sin des tino ni significacion . El uni verso careee de catego-
rtas, sal vo, acla ra Cha nge ux, aquellas creadas por el homb re. EI neu-
rologo esta aqul eontes tando una afirmaci6n del fiJ6sa fo Paul Ricoeur,
a quien Ie parece un resabio de dualismo cartes iano seguir pensan do
la activida d mental en terrninos de rep resentaci6n. A Changeux Ie
parece q ue las representaciones se estabilizan en nuestro cerebra,
71
.....
desde luego no como huellas en la cera, sino indirectamente y des-
pues de un prace so de seleccion que Edelman llama darwiniano.' Sin
duda el nicho ecol6gico de un marnifero superior no es un mundo
plat6ni co repleto de ideas previas, proposiciones verdaderas y ar-
moni as que algunos seres pr ivilegiados -nosotros- podemos des-
codificar. Pera tampoco es un espacio ca6t ico carente de reglas. Y
especialmente el ambiente cultural, como reconoce Changeux, sin
duda es un mundo repleto de caregorias, etiquetas y simbolos.Korno
logra el cerebra codificar, pracesar y cartografiar el habitat cultural?
Regresemos por un momenta a los vinculos entre el sistema ner-
vioso cent ral y la mano (amputada 0 no). Me surge una pregunta:
l necesita el cerebro una representaci6n de la mano?l EI area del cor-
tex donde se descubre una especie de dibujo de la mano de un ma-
caco es una representaci on! No 10 creo. No veo para que necesitaria
el cerebra una especie de fot ografia de la mana si dispone de algo
mueho mejor: la mano misma. Otra cosa es el complejisimo sistema
de ret roalimentaci6n sensomotora que enlaza la mano con el cere-
bra, y que seguramente usa ciertos c6digos. Lo eierto es que no po-
demos todavia leer los "jeroglificos sinapticos", como los llama
Changeux, para entender las operaciones preeisas que realiza el ce-
rebra cuando se mueve la mano 0 cuando se siente dolor en la pierna
fant asma que fue amputada anos arras. Pera la neurociencia se esta
acercando a la explicacion, sabre todo en la medida en que ha ido
abandonando la idea de que la concieneia de tener y mover una mana,
o de mira r una puesta de sol, implica la existencia de un pequeno ego
que vive en el cerebra y que contempla las repr esent aciones de los
dedos y del dorsa de la mana, a la pellcula en colores del hermosa
final de una tarde.
El lugar cornun al que suelen Uegar los interesados en la neurolo-
gia cognitiva es casi inevitable: l como explicamos nuestra experien-
cia individual cuando percibimos el color rajo?Se suele suponer que
I Jean-Pierre Change ux y Paul Ricoeur, Cequi 110115 fait pcnser, pp. 107· 109.
72
la experiencia del rojo es subjetiva y esencialmente pr ivada, un tipo
de sensaciones que los fil6sofos anglosajones lIaman "quafia': )' que
ejemplifica cl probl ema mas duro de resolver: lc6mo unificar la ex-
periencia subjetiva en primera persona de contemplar el rojo, con
la descripcion en tercera persona de un cient ifico que defme la sen-
saci6n como la activaci6n de cierta s redes neuronales cuando Uega
a la retina un haz luminoso que tiene determinada longitud de onda?
Esdecir: lque unifica la mente y el cerebra? Sin duda en el universo
no existe la categoria "rojo" Tampoco existe la categoria"braze" Pero
estas categorias sf existen en la cultura y en nuestro lenguaje. Tam-
bien aparcccn en nuestro mapa cerebral) aunque no es seguro que
sean alli representaciones del rojc 0 del brazo. lPara que necesitamos
representaciones si tenemos acceso tant o al miembro como al color.
gracias a la mediacion de los nervios y de la retina? EI hecho de que
las sensaciones no procedan de objetos que tienen pegada una tar-
jeta identificador a (<testo es rojo","esto es un brazo") no quiere decir
que esos objetos no existan.
Para Ramachandran el problema radica en que estamos ante dos
lenguajes mutuamente ininreligibles, el de los impulsos nerviosos y
el de las lenguas que hablarnos. Asi, yo s610puedo explicar mi sen-
saci6n de rojo mediante el habla, perc la "experiencia" misma -dice-
se pierde en la traduccion.' lRealmente se pierde? No 10 creo. Si se
perdiera no existirian la literatura yel arte. El verdadera problema
por resolver - un aut entico misterio- no es la imposibiJ idad de tra-
dueir las sensaciones subjetivas expresadas mediant e el habla a los
codigos neur onales que cruzan nuestro cerebro. Lo que no podemos
explicar es el extrano hecho de que sf hay comunicaci6n y que por
10 tanto la traducci6n funciona adecuadament e.
'Una for ma de saltar la barrera de la incornunicacion, explica Ra-
machandran. se ejemplifica con el experiruento ment al que establece
un vinculo entre una persona ciega al color y otra nor mal. Al no
I V. S. Ramachandr an }' Sandra Blakeslee. Phantoms in thebmin. p. 231.
73
poder comunicarle la experiencia del rojo mediante palabras a Ja per-
sona cuya retina no perci be colores , se procede a conectar un cable
ncrvioso arti ficial (hecho a partir de cult ivos de tejido nervioso) que
conecta las areas cerebrales que procesan eI color de una per sona a
otra. Asl, la informaci6n sobre el color llega a la persona ciega sin
pasar por la ret ina afectada. Este experimento imaginario, dice Ra-
macha ndran, demuele el argumento de qu e hay una barrera infr an-
qu eabl e en la comunicaei6n de qualia.' Lo qu e oc urre en este
cxperime nto mental es que la per son a normal se transforma en un a
especie de pr6tesis viviente usada par la que sufre de aero matopsia
retin al. En rni hipotesis 10que funci ona como prot esis es la culrura,
y especialme nte el habla, aunque no realiza un reemplazo sensorial
sino una sustitucion por medios sim bolicos de un a cornunicacion
que no puede oeurrir por mecanismos sornaticos. Quiero deci r que
en la eultura hay equivalentes a ese cable artificial que conduce ex-
per iencias subjetivas de un cerebro a ot ro,
En 1928 el pintor surrealista Rene Magritte hizo un experimento
mental que deberfa interesar a los neur ologos, En su cuadro La trai-
cion delasimage11esvemos una pipa y debajo la siguiente inscripcion:
"Ceci n'est pas tine pipe': Magritte presenta la imagen de un objeto
conocido y en la etiqueta dedara que "no es una pipa" Hay una eon-
tradiccion: nuestr a retina nos permi te reeonocer una pipa pero nu es-
tros conocimientos lingufsticos (si sabemos frances) nos revelan 10
contrario. Aparentemente estamos ante un problema insolubl e de
t raducci6n: al mi ra r el cuadro sen ti mos con fuerza la pres encia
de una bella pipa, pe m un seeo mensaje en otro lenguaje nos advierte
que estamos equivocados. Ysin emb argo, sl hay una tr adu cci6n po-
sible. Aunque apar ece un a incongruencia ent re dos regiones di fe-
rentes del cerebro (el cor tex visual en el lobulo occipital y las areas
1 Ibid., p. 233. Alga que se acerca ligeramente a este exper iruento se realiza en cie-
gos de nacimi ento mediante un estimulador magnetico transcraneano, que logr a ac-
tivar con cierta precision algunas areas del tejido cortical.
74
del habla en el hemi sferio izquier do), cua lquier conocedor de la cul-
tur a occidental moderna intuye la parad oja ironica: evidentemente
no vemos un a pipa , sino un a representacion de ella, y a part ir de este
juego podemo s realizar muchas y muy sofisticadas suputaeiones con-
ceptuales sobre si el mensaje linguistico se refiere a la cosa mi srna 0
a su imagen. EI juego aqui puede servir para recordar que las ima-
genes lJegan codificadas l' etiquetadas por la cultura l' que incluso las
contradicci on es pueden contener mensajes que es necesano desci-
frar. £1 cuadro de Magritte nos plantea un a duda: lp ara que qu ere-
mos alga que no es una pipa (es su representacion) si podemos rener
una de verdad para eargarla de tabaco y fumarl a con deleit e? l Para
que necesitamos el arte si tenemos la vida cotidiana ? Porque las re-
presentaciones y el arte nos pe rmitcn tradu cir 10que pareee int ra-
ducibl e.
Hay qu e destaear el hecho de qu e un a parte irnpor tante, y acaso
fundamental, del aparato tra du ctor no se encuentra ocu lto en el in-
terior del craneo, sino que funciona an te nu estr as mismas nari ces
baj o la forma de un amplio aban ico cultural int egrado por lengua-
jes, ar re, mi tos, me morias art ificiales, razonamientos matematicos,
6rdenes sirn bolicos, relatos lite rarios , musica, danza, mecanis mos
clasificatorios 0 sistemas de parentesco. Es neeesario explorar desde
1a perspectiva neurobiologica todos estos aspectos para defi nir alIi
los mecani smos exocerebra1es precisos que pu edan ser 1a clave no
solo de las med iaciones tradu ctoras entre el lenguaje cerebral y el
ment al, sino ademas ayudar a explicar el fen6meno de la autoco n-
ciencia. E1habla es sin duda u no de los aspectos mas importantes
de 10 que denornino el exocerebro, perc es necesari o tomar siempre
en cue nta el contexte de simbolos plasticos, rituales, creencias, sig-
nos mnernotecnicos y sistemas rnatematicos a los que me he referide.
Sin embargo. qu iero propone r antes una reflexion te6 rica basada
en expe ri mentos encaminados a explorar el lenguaje de los simios.
Un cierto nurnero de simios, sean capturados en su medio natu-
ral 0 nacidos en cautividad, va a pobl ar los laborator ie s de los cien-
75
....
..
tificos interesados en los procesos mentales, las redes neuronalcs. Ja
biociber netica, el or igen dell enguaje 0 el estud io de diversas pato-
logias. No es difi cil comprender que esta poblaci6n de simios, en
mayor 0 menor medida, se encuentra sometida a un sufrirniento mas
o menos agudo, aunque solo sea por el hecho de vivir fuera de su
nicho ecol6gico natural. El mundo en el que viven esta repleto de eti-
quetas referidas a categorias ext ranas y se yen obligados a contem-
plar un uni verse altamente ordenado y articulado. Algunos de los
simios mas afortunados fueron a dar al labor atorio de Sue Savage-
Rumbaugh en la Universidad de Georgia. Alli los chirnpances no solo
fueron bien tr atados, con afecto y comprcnsi6n, sino que tuvicron
acceso a una peculiar protesis que les per mitic comunicarse con los
seres humancs, y que sustituy6 la carencia de un apar ato vocal ade-
cuado para hablar como nosotros, entre otras casas debido a que el
suyo no per mite pronunciar consonantes. La situaci6n de estos si-
mios puede equipararse a la de unos humanos primigenios t rasla-
dados a un medio ext rano y dificil, con la import ant e diferencia de
que el Homosapiensno encont r6 aUi las pr 6tesis adecuadas sino que
tuvo que crearlas. Los chi mpances, en carnbio, fueron ent renados
para usar tableros electr6nicos con teclas marcadas con un os cien
simbolos. AI ser apr etada, cada tecla se enciende y al mismo tiemp o
se proyecta el simbolo correspondiente en una pantalla. Es como si
nuestros ancestros prirnitivos se hubiesen encontrado en el bosque
un exocerebro colocado alll par algun extraterrestre que, benevolo,
les hubiese ensenado a usarIo ant es de regresar a su planeta, Los si-
mios en el laboratorio, forzados par el arnbi ente humano y gracias
a una pr6tesis elect ronica, usan recursos cerebrales que acaso no son
puestos a funcionar en su medio natura l. En otros laborator ios han
sido entrenados para usar el lenguaje de signos de los sordomudos.
De manera sorprendente, tienen habilidades para comprender y pedir
objetos y aliment os mediante el uso de simbolos, y son capaces de
combinarlos y de entender que representan acciones a cosas. Pero
la gran sorpresa llego can un joven chirnpa nce bonobo Hamada
76
Kanzi, que alcanz6 a comprender unas 150 palabras despues de los
primeros 17 meses de ensenanza, acab6 construyendo en el tablero
e1ectr6nico frases con una estr uctura sintactica pr imiti va, pudo ad-
quirir espontaneamente habilidades lingulsticas por medio de la con-
vivencia social can humanos, de la misma manera que 10 hacen los
nines, yfue capaz de entender oraciones complejas. Sue Savage-Rum-
baugh ha escrito un libra memorable donde relata su conmovedora
yfascinante busqueda de habilidades linguisticas en los chimpances,
Su argumentaci6n es persuasive al afirmar que los chimpa nces tie-
nen la maquinaria neuronal basica para desarrollar un lcnguaje pr i-
mit ivo y que el habla humana no es simplemente el efeeto de un a
estructura innata sino el resultado de un sustrato cognitive plastico
que interacni a can un medio social.' Esta convencida de que la ment e
humana s610di fiere en grado, pero no cualitat ivament e, de la de los
simios. Sin embargo yo encuent ro una diferencia cualitativa: los
chimpances Ii bres en su estado natural no desarrollan el tipo tan com-
plejo de lenguaje que son eapaces de crear en cautividad, rodeados
de un ambiente huma no y con acceso a un sistema simb6lico que
sustituye sus incapacidades. Me parece que ello ocurre no s610 de-
bido a 1a ausencia de una cultur a adecuada, sino tarnbien debido a
que no sufren los efeetos de una depend encia de ciertos circu itos
cerebrales con respecto a las protesis linguisticas que les permiten co-
muni earse. Los chimpances en caut iverio dependen de los tableros
electronicos en la medida en que el medio humano los obliga a ello.
Pero no parece haber una dependencia neuronal. Son eapaces de usar
un exocerebro linguistico si se les proporciona, ysc adapt an a su uso.
Pew no t ienen circuitos nerviosos caracterizados por su incornp le-
titud y su dependencia de circuitos exocerebrales.
,
I Sue Savage-Rumbnugh y Roger Lewin. Kanzi. The ape al the brink of tlie Ill/mati
mind, pp. 278·279.
77
...
....
6 . EL EXOC E R EBRO ATROF I AD O
,.,
Podemos tomar otro camino para buscar las hu ellas del exocere-
bra en el seno del sistema nervios o central. En ciertos pad ecimien-
tos observamos una acentuada atrofi a de la relacion entre la mente
del individuo y su cootoroo sociocultural. Se sabe desde haee mucho
que las lesion es en la regi6n prefrontal del cerebra provocan com-
portamientos ant isociales y psicopaticos. El celebre caso de Phineas
Gage, el obrero cuya cabeza, en un accident e en 1848 en Nueva 10-
glaterra, fue atravesada per una barra de hierro que Ie lesion6 la parte
frontal, inici6 emb lematicarnente los estudios sabre el tema: el seno r
Gage pas6 de seTuna persona amable y sensata a mostr ar una inso-
portable irascibilidad yuna permanente actitud blasferna, procaz, in-
disciplinada y agresiva. ' Desde en tonees se ha aeumulado mueha
informacion sabre los efectos de las lesiones prefrontales. Perc ahara
quiero traer en rni ayuda los estudios sobre personas antisociales que
no han sufrido nin gun a lesi6n. Se tr ata de indi viduos que han sido
diagn osticados por los psiquiat ras como afectados par el sind rome
de la personal idad antisocial: personas caract erizadas par un conti-
nuo comportamicnt o violenro y transgresivo, constante irritabilidad
agresiva e irresponsabl e indiferenc ia por el dan o que oeasionan a
otros 0 a ellas mi smas." Podemos suponer que estos des6rdenes im-
I Vease un resumen del caso en el Iibro de Anton io Damasio, Descartes' error. ca-
pitulo I.
2 Adrian Raine. Todd Lencz, Susan Bihrle, Lori laCasse y Patrick Colletti, "Redu-
ced prefrontal gray mailer volume and reduced autonomic activity in anti social per -
sonal ity disorder",
81
pli can falIas en la comunicacion entre circuitos neuron ales inter -
nos, qu e se hallan atrofiados, y los circuitos del exocerebro. La in-
terpretaci6n se confirma con los resultados de la investigacion: las
person as afectadas pa r el sindrome de la per sonal idad an tisocial, de
acuerdo a 10 que revelan las irnagenes de resonancia rnagneti ca es-
tru ctu ral, mostr aron una reducci6n significat iva de la materia gris
pre fron tal (pero no de la materia blanca). Un aspecto muy impor-
tante de la invest igaci6n es qu e se anali zaron ta mbien do s grupos
mas: uno de drogadictos y otro de esquizofrenicos 0 perturbados por
des6rd enes afectivos. La reducci6n de la materia gris no se observ6
en estos casos, que estan formados por individuos afectados tarnbien
po r patologias que generan graves problemas sociales. El grupo de
antisociales mostr6 un 11 por ciento de reducci6n en la masa de ma -
teria gris en relaci6n can un grupo de control normal ( 14 por ciento
respecto de los drogadictos y 14,7 pa r ciento con respecto al grupo
can ot ras afecciones psiquiatri cas). Ot ros aspectos de la investiga-
cion mostraron que el defi cit de materia gris prefro ntal no podi a
ser atribuido a factores de riesgo psicosocial (como por ejemplo: clase
social baja, di vorcio de los padres, peleas familiares, criminalidad
en el arnbiente familiar, abusos sexuales). En otras palabras: eI medio
social dificil no les devoro la mat eria gris faltante.
La perturbaci6n que afecta de rnanera mas espectacular e inqu ie-
tante la conexion del cerebro can los circuitos sociocult urales es el
autismo. Es interesant e recordar que el texto clasico sobre el autisrno,
publicado por l eo Kanner en 1943, describe a estos enfermos como
"animales asociales prehominidos", incapaces de aceptar 0 com-
pr end er carnbios en Ia rutina 0 en su contorno, sin nociones de la di-
fer encia ent re el tu y el yo, qu e desarrollan buenas relaciones con
objetos y maIas con las personas, y que sufren de serias incapacida-
des linguisticas.' Es decir, en mi int erpretacion, carecen de exocere-
bro. Aproximadarnente el 75 par ciento de los aut istas sufre de retr aso
I Leo Kanner, "Autistic disturbances of affective contact ":
82
mental. Las evidencias parecen comprobar que esta condicion tiene
un origen biol6gico con importantes componentes geneticos. ' Es irn-
portante decir que las discapacidades de los autistas no provienen del
retraso mental, puesto que una cuarta parte de los casas no sufre de
esta condici6n. Mas alia del bajo nivel de sus capacidades intelec-
tuales, hay un nu cleo de problemas qu e afect a a todos los aut istas:
carecen de capa cidades para entablar relaciones sociales, tienen di-
ficult ades de comunicaci6n verbal 0 no verbal y les es muy diflcil 0
imposible imaginar estados mentales 0 int encion es de otr as perso-
nas. Oliver Sacks ha descrito, con la penetracicn y la ternura que 10
caracte rizan, la condici6n autista de una int eligent e profesora de la
universidad estatal de Colorado, Temple Grandin. Ella mi sma Ie des-
cribi6 a Sacks su situaci6n: "Durante gran parte del tiempo me siento
como una -antrop610ga en Marte" ?Se referia a su falta de empat fa
emocional, su distan cia ante las experi enci as de los demas y su difi-
cultad para comprender las conductas y las circunstancias. Par a so-
brevivir, explica, tuvo que acumular en su memoria una especi e de
biblioteca donde tiene catalogados los comportamientos, las expe -
riencias y las situaciones, de mane ra que sin sentir empatia algun a es
capaz, no obstante, de correlacio na r los hechos para entender y pre-
decir las conductas de esa extrana especie de marcianos que son para
ella los humanos. Siente que en su mente hay cintas de video 0 dis-
cos de computadora que ella puede mirar, como el prove rbial hop
munculo cartesiano; pero no puede escoge r s610 eI instante de la
pelicula que quiere ver: su memoria ti ene que reproducir toda la es-
cena. Sacks expl ica que en los autistas no faltan los sentimientos de
afecto en general, sino aquellos que tienen relaci6n "con experien-
cias humanas complejas, especialmen te las de ind ole social, y acaso
las asociadas a elias: esteticas, poeticas, simb6licas, etc.". 3La propia
I Simon Baron- Cohen, "Th e cognitive neuroscience of au tism: evol utionary ap-
proac hes".
1 Oliver Sacks, "An anthropologist on Mars ':
1 Ibid.• p. 288.
83
Temple Grandin cree que tiene hiperdesarrolladas las partes visuales
de su cerebro, as! como aquellas que Ie permiten procesar simulta-
neamente una gran masa de datos. En cambio sufre el subdesarro-
llo de las funciones verbales y de las areas de su cerebro relacionadas
con el procesamiento de secuencias. Tambien considera que la causa
radica en su cerebelo, que tiene una talla menor a la nor mal, segun
han most.rado las irnagenes de resonancia rnagnetica. EI resultado
es que, al parecer, los defectos de cier tas partes del cerebro se com-
pensan con el desar rollo ext raordina rio de otras partes.
Hayevidencias que apuntan a una sintomatica correlaci6n inversa:
los nines autistas sufren una seria discapacidad en sus intuiciones
psieol6gicas para juzgar a los otros, pero tienen mas afinadas las in-
tuiciones fisico-rnecanicas que los ni fios normales de la misma edad.
Es decir, no entienden la conducta de las personas pero eomprenden
la causalidad fisica de los obje tos.' Odian el contacto personal pero
les fascinan las maquinas,
Hay un fenomeno cxtrano e inqui etante que acompana al autismo:
aproximadamente eJ 10por ciento de los autistas, los antafio llama-
dos "sabios idiotas" desarr oUan una especie de hipertrofia de la me-
moria visual 0 acustica, asi como capacidades extraordinarias para
copiar, recitar 0 repr oducir imagenes, obras musicales y textos con
gran pr ecision, pero sin entender 10 que hacen. Este sind rome oeu-
rre gene ralmente en individuos con mu y bajos niveles de inteligen-
cia y afeeta mucho mas al sexo masculino que al femenin o. Estudi os
recient es han mo st rado que estos autist as sabios han desarrollado
enormemente algunas funciones basadas en el hernisferio cerebral
derecho, como son las actividades mot or as, visuales y no simb6licas.
Pareciera una especie de compensaei6n por las disfuneiones del lado
izquierdo, donde se basan las funciones ligadas a las secueneias 16-
gicas y al simbolisrno linguist ico. £1resultado es que estos sabios
I Simon Baron- Cohen. "Th e cognit ive neu roscience of aut ism: evolut ionar y ap-
preaches'; p. 1253.
84
autistas tienen habilidades casi increibles en musics, arte, materna-
ticas, calculo ymecani ca, pero sufren serias incapacidades en el habla
yel lenguaje.' Las investigacio nes sugieren que alguna c1ase de dano
en el hernisfcrio Izquierdo ocasiona una anormal activacion del lado
derecho, asi como una hiper trofia de los circuit os ligados a las for-
mas pri mitivas de la memori a, que carecen de contenido sernantico
a cognitivo.
En el autista esta danada 0 no existe la conexion con el sistema sim-
b6lieo de sustitucion, de rnane ra que en ciertos casas - al no poderse
usar los cireuitos culturales- se produce un a expansi6n de la me-
moria rnecanica que algunos asoeian a los circuitos cort icales es-
triados (a diferencia de los circuitos cortieales limbicos vineulados
a la memor ia semantica)." En esta especie de australopitecidos vi-
vientes los circuitos neuronales correspondicntes al lenguaje estarian
cerrados y cornpletos, y por ello no buscarian conexiones can pr o-
tesis exter nas. En cierra forma, es como una terrible arnputacion,
no de un miernbro del cuerpo, sino de los canales que conectan can
el exocerebro . Entonces el mundo social y cult ural es suplantado,
en el easo de los sabios autistas, pOl' una memoria que pareee un pozo
sin fond o y por insolitas habiJ idades visuales, audi tivas y mot oras.
Suplantado 0 sustituido par un exocerebro fantasma con el que se
pueden hacer calculos compl ejos en pocos segundos, dibujar paisa-
jes con extrema pr ecision, cronometrar can exactitud e1 tiempo sin
ayuda de reloj. En [a hipotesis de Ramachandran, ha ocurr ido una
reorganizaci6n del mapa cerebral.' Quiero mencionar un ejemplo,
que ha sido debatido intensament e, del uso de una pr 6tesis para eo-
nectar a una persona aut ista con su eontorno social. En 1991 un a
I Darold A. Treffert y Gregory L. Wallace, "Island of genius". Vease tnmbien ellibro
del primero , Extrnordinmy people: llllderstalldillg sal'rJllt syndrome.
2 Larr y R. Squire y Barbara J. Knowlton , "The medial temporal lobe, the hip po-
campus. and the memory systems of the brain"
3 V. S. Ramachandran y Sandra Blakeslee. Plumtoms illl/le brain, p. 196.
8;
..
joven autista de California que casi no podia comunicarse verbal-
ment e, Sue Rub in, fue impulsada a usar un tablero ca n teclas alfa-
beti cas para expresarse, como los chimpances de laboratorio a los
que ya me he referido. AI parecer el usa de esta tecnica -Uamada "co-
municaci6n facilitada"- permiti6 a la autista salir de su aislamiento, '
De ser considerada retarda da mental (un IQ de 24) paso, graci as al
tablero, a ser un a excelente alumna en el bac hiUerato, a estudiar his-
toria en un colegio y a vivir en forma semi independ iente a los 26
mas. Aesta edad sigue sin poder comunicarse mediante el habla pero
ha escrito el guion de un filme documen tal sabre su vida, dirigido
par Gerardine Wurzburg (Aus tism is a world, 2004, nominado a un
Oscar) . [Es posible que el tablero electronico sustituya las defi cien-
tes funci ones de circuitos neuronales que debieran comunicarla con
el exocerebro? Es una idea sugerent e, perc todavia hay rnucho por
explorar en los casas de autismo tratados med iante comunicaci6n
facilitada.
EI hecho de que la malformaci6n 0 reor ganizaci6n de circuitos ce-
rebra les este vinculada a sintomas mas 0 menos agudo s de disfun-
cion alidad sociocultural en los indi vidu os afectados nos enfrenta al
viejo problema de las cor relaciones entre el cerebra y la conciencia,
entre el cuerpo y la mente. Me parece interesante discutir aq ui bre-
vemente tres propuestas que ofr ecen un a solucion al famoso pro-
blema. En primer luga r quiero cita r la propuesta de l psicologo
Nicho las Humphrey.' Su propuesta se enc uent ra en las anti podas
I Una descripcion crltica de esta tecnica pued e encont rarse en Marcia Datlow Smith
y Ronal d G. Belcher, "Facilitated communication and autism. Separating fact from fic-
tion': en www.csaac.org/ pub-fac.hrm. Machos invest igadores creen que los "facilira-
dores" son los que inducen las respuestas de los au tistas que usan tableros. El caso de
Sue Rubin, sin emb argo, Ie ha parecido aurentico a la doctora Margaret Bauman, es -
pecialista en autismo de la Harvard Medical School.
~ Nicholas Humphrey, " How to sa ke the mind -body problem", que aparece en un
nu rncro mo nogrdfico del Journal of ConsciOilsness Studies cent rado en el ensayo de
Humphrey y con los comentarios de diez especialls ras.
86
de mi inter pretacio n: para ella me nte es en realidad un conj unto de
circuitos cerrados y de bucles int ernos alojados en el cerebro. Supone
un modelo evolutivo segun eI cual en un organismo animal, que cam-
bia de habitos, de medio y que pa r ella se vuelve mas independi ente,
las respuestas originales a las seiiales sensoriales dejan de ser utiles y
de tener efectos reales. Las senales que conducen las respuestas sen-
soriales ent ran en un cor toc ircuito antes de alcanzar la superficie del
cuerpo. En lugar de aIcanza r el estirnul o sensorial, lIegan a puntos
cada vez mas cercanos al nervio que da en trada a las sena les senso-
ri ales, hasta llegar a un momenta en qu e todo el proceso se cierra
ante el mundo exterior en un bucle interno dent ro del cerebra. Aun-
que pareciera una explicacion del fen6meno autista, segun Humphrey
este es el origen de la mente: un proceso interiori zado con un alto
grado de interaccion recursiva, un flujo de senales autosuficienre que
se autoco nstr uye, que a pesar de respon der a un estfrnulo externo se
ha convertido en un ci rcui to de sefiales referid as a 51 mismas. La
ment e, al igual que la conciencia, ha acabado siendo una especie de
invaginaci6n de respuestas inut iles. Sin embargo, como ha afir mado
ca n agudeza Stevan Hamad, la sa luci6n de Humphrey ha cons istido
simplemcnte en baut izar como "me ntales" los bucl es y los circuitos
cerrados en el cerebra .I Par a despejar la ecuaci6n me nt e = cerebro
10 que ha hecho es sencillamente declarar que la mente es un a acti-
vidad cerebral y que el conten ido de la conciencia csta constituido
por sensaciones corporales. Como explica Humphrey, el fantasma de
la sensaci6 n subjetiva de dolor pu ede redu cirse a la act ivida d pro-
pia de un estado de auto-resonancia.
El fenorn eno autista nos enfrenta a la necesidad de determin ar si
existen vinculos causales entre los circuitos cerebra les internes y las
'redes cultu rales y sociales externas. Es evidente qu e la disfun ci6n de
ciert os sistemas neuronales lesiona la comunicaci6n con el mun do
I Steven Hamad. "Co rrelatio n vs. causa lity. How/ why the mind-body problem is
hard".
87
exterior, 10 cual causa efectos dramaticos en el comportamiento de
un autista. Pero algo similar ocur re en un esqu izofrenico 0 un me-
lancolico, Lo peculiar del autismo consiste en que hay una subs tan-
cial interrupci6n de los circuitos exoce rebr ales, y nos podernos
entonees pr eguntar si, a su vez, estas redes externas pu eden causar
efectos en los sistemas neuron ales. Aparenternente, las redes exoce-
rebrales son una pieza necesaria de ciertos circuitos neuron ales, a
tal punto que si son amputadas, los tejidos inte rnos construye n un
sistema fantasmal sustirutivo. De la tesis de Humphreyse deriva que,
en realidad, no s610la hipertrofia sustitutiva del autista sino tarnbien
la conci encia son una sensaci6n fantasmal relacion ada ca n estados
cerebrales int ernos. Yocreo, en cont raste, que la con ciencia normal
esta emplazada en redes que conectan los circui tos neuronales con
los eircuitos exocerebrales.
Otro psi cologo ha tornado un camino muy diferente para expli-
car c6mo las experiencias conscientes afectan al cerebra. Para Max
Velman s la me nte y el cerebro son ontol6gicamente compleme nta-
rios y mu tuarnente irreductibles. Su peculiar combinaci6n de mo-
ni smo on tol6gico y dualisrno epistemolcgico 10 lleva a afirma r
simplemente que cada individu o tiene un a sola vida mental pero dos
maneras de conocerla: el conocimiento "subjet ivo" en pr irnera per-
sona yel conocirniento "cientlfico" en tercera persona. De esta forma
Velma ns puede aeeptar que las exper iencias conscientes son causas
efectivas de estados cerebrales, sin que par ella se viole el principio
cient lfico segun el cual el mu ndo fisico esta eerrado causalmente, y
por Jo tanto no exisre ningun Espiritu 0 sustancia metafisica que 10
pueda influi r.' Es decir, que 10 qu e sentimos y pensamos conscien-
temente no es un mero epi fen6meno carente de poderes causales,
sino que tiene efectos en 10que realmente hacemos. Segun Ve.l rnans
tenemos que vivir con la paradoja de entender la explicaci6n que hace
una tercera person a de la cadena de efectos que un estimulo externo
I Max velrnans, " How could cons cious expe riences affect brains?':
88
doloroso produce en el sistema nervioso centra l (la res cogitans car-
tesiana) y al mismo tiempo aceptar la presencia de una sensaci6n sub-
jetiva de dolo r, una categoria que s610 existe en primera persona y
que no tiene existencia objetiva en el mundo fisico exterior (Ia res ex-
tensa). Ysin embargo estas dos perspecti vas irreconciliabl es se re-
fieren a una misma situacion, a una misma sensaci6n y una mi sma
informaci6n. La soluci6n de Velmans consiste en decir que ambas
perspectivas son correctas . Con toda razon se ha dicho que la solu-
cion de Velmans al problema de la relacion entre el cerebro y la con-
ciencia es puramente verbal. I La idea de Velmans renuncia al estudio
de las ccnexiones causales que puede haber entre la mente y el cere-
bro. Simpleme nte nos remi te a la posibilidad, explorada ya por in-
vesti gadores como Crick y Koch, de hall ar correlaciones ent re
conciencia y cerebra, como el caso ya citado de los disparos sincro-
nizados de neuronas a una frecuenda de 40 hertz.
Quiero ahora citar una tercera reflexion.I a de un neur obiologo que
ha hecho importantes contribuciones al estudio del cerebra y ha de-
sarroUado una sugerente ycompleja teoria sobre la selecci6n de gru-
pos neuronales.? Consciente de que Ie era necesario abo rda r el
problema de la conciencia como instancia causal, ha presentado una
hipot esis sobre 10 que llama el "t ransfo rrnador fenomenico" Para
Edelman un nucleo din arnico de inte racciones neuron a1es, basado
en el sistema talamico-cortical, convierte las senales procedentes del
mundo exterior y del propio cerebra en una conci encia subjet iva
capaz de realizar distinc iones cual itat ivas basadas en habilidades se-
manticas. Este transformado r fenorn eni co no es causado par la ac-
cion del proceso neuronal nuclear, sino que es una propi edad de dicha
actividad, un proceso que acompafia y refleja los estados ne urona-
, Ies subyacentes en que se basa la conciencia.' Para Edelma n la coo-
I Jeffrey Gray, "It's time to move from philosophy to science':
2 Ger ald M. Edelman , Brig1lt air, briitiant fire.
3 Gerald M. Edel ma n, IVider than the sky: the pfJeJlOlIICllllJ gif t of consciousness,
p. 78.
89
ciencia es un epifen6meno que carece de poder causal, pero que re-
fleja la capacidad causal del nuc leo neu ronal di narnico. La referen -
cia clasica es la famosa afirmaci6n de T. H. Huxley, qu ien sostenia
que la conciencia es un producto colateral del funci onamiento del
cuer po, que no tienc poder alguno para modificar dicho funciona-
mi en to, de la misma form a en que el silbato de vapor que acorn-
pafia los movirni entos de una locomotora no tiene ninguna influencia
en su maquinaria. Es por ello por 10 que, coneluia Huxley, los hu-
rnano s somos aut6mata s conscie ntes . Edel man no concuerda con
Ia idea de qu e los ho mbres son automa tes, pues su darwinismo neu-
ronal y su explicacicn de los procesos de selecci6n Ie impiden con -
side ra r al cu erpo humano como una maquina. Sin embargo, el
tr ansfor mador fenornenico es cier tame nte como el silbato de la 10-
comotora 0 como, para usar las irnagenes de William James, la me-
lodia que ernana de las cuerdas del arpa, que no frena oi acelera Sll
vibra cion, 0 como la sombra que carre al lado del caminante sin in-
fluir en sus pasos.'
Edelma n es consciente de que la vinc ulacion que propone entre
el transformad or fenorneni co y su sus trato neuronal debe ser pro-
bada mediante la experimentaci6n. Pero esta segura de que, dada la
estrecha relacion entre ambas instancia s, podemos hablar co mo si
la conciencia pudiera ser la causa de modi ficaciones de los circui tos
cerebrales, au n sabiendo que no es asi. Por ello, para explicar la ex-
periencia real que permite definir cualidades como la tib ieza de 10
tibio a la roj ur a del rojo, basta verlas como propie dades de un fcno-
tipo y explicar la base de dichas distinciones. No pa rece que poda-
mas llegar muy lejos ca n la ayuda de esta interpretaci6n. Al igual que
I Vease la cira de Huxley en los com cntarios que bace William James en el capitulo
3 de sus Principios de psicofogia. En reeli dad, el silba to 0 la me lodfa si pueden Tener
un poder causal. Si los consideramos como senales que'se t ransforman en slmbolos en
un sistema cultural determinado, veremos que la ausen cia de un silbatazo puede oca-
sionar que la locomotora che que con automcviles en un cru ce y se detenga y la falta
de un flujo melo dico adecua do puede ocasionar el despido del arp ista y el silencio
del arpa. EIepifen6mcno deja de serlo cuando se integra a un circuiro simboli co capaz
de influir en el desenvolvimiento yen 1a configur acion de los procesos cerebrale s.
90
Humphrey y Velmans, Edelman esquiva eI asuntoal que nos han e ~ ·
fren t ada el aut ismo y los compo rtami entos an risociales: los feno-
menos culturales y sociales que cualifican ydan sentido a gran parte
de las sensa ciones Ypercepciones qu e llegan al cereb ra. No ?ode-
mo s sustraernos al pro blema de la influencia del mund o sociocul-
tural en los procesos cerebrales par mas qu e decretemos qu e Ia
conciencia es un epifenomeno, que en realidad es un proceso ner-
vioso 0 que es la pareja inc6moda de una dua lidad irreductible. De-
bide a una obsesion casi misrica pa r la clausura causal del mu nd o
ftsico han quedado fuera del claustro las redes culturales y sociales
en las que vivimo s.
Es evidente que las estructura s cult urales y sociales son un fen6-
meno materi al. pero su reducci6n al nivel de los procesos fisicos es
completamente inutil y genera una perdida br utal de la riqueza in-
formativa qu e no s perrnite comprender las rede s socioculturales.
La degradacion anallt ica de estas redes a su nivel fisico significa ~ e r ­
der de vista 10 esencial: su estructura. Si menciono este tema es SIID-
plemente par a senala r que la conexion de los circuit os cerebral es con
los procesos socioculturales no es una ope raci6n que viola la d au-
sura causal del mundo fisico exigida por los cientificos. 0 se tr ata
de inventar un metacerebro sino de investigar las peculiaridades de
un exocerebro.
Una consecuencia imp or tante de una investigaci6n de esta natu-
raleza radica en la necesidad de comprend er que la cultura no pu ede
ser reducida al con junto de "habilidades" socio -cognitivas que per-
miten a los human os manejar sistemas simb6licos, identificarse con
ot ras person as, predecir su comp orta miento, aprender y practic ar
una conducta caracterizada por actos sociales. Aunque la cultura se
basa en cierta s habilidades, las est ruct ur as simbolicas e inst itucio-
nales no son la suma de las cap acidades cognoscitivas del cerebro.
Es insuficiente la idea, muy cxtendida, de que "todas las insti tucio-
nes cult urales humanas - como 10 ha expresado Tomasello- rcpo-
san sobre la habilidad socio-cognitiva bio16gicamente hered ada de
91
todos los individuos de crear y usar convenciones sociales y simbo-
los': 1 El problema es que esta afirmaci6n result a banal si no se com-
prende que entre las ha bilidades cognitivas y las inst ituciones
culturales hay complejos sistemas sociales y simbolicos que estan do-
tados de una 16gica propia, de reglas de desarrollo y est ructuras que
no puede n reducirse a las habilidades indi viduales. EI hecho es
que en los fen6menos cultu rales y sod ales hay circuitos que se en-
cuentran fuera del cerebro yque no pueden explicarse par los pro-
cesos nervi osos centrales, par la capacidad de las memori as
neuronales, par m6dulos cognitivos innat os y par las habilidades ce-
rebrales en el usa de 10que los psicol ogos Haman una "teoria de la
mente" para reco nocer las intenciones de orros. A pesar de que el ce-
rebra aloja mas de 30 mi l millones de neuronas y que estas forman
una red de un os mil millon es de mill on es de conexi ones sina pticas,
las est r uct uras cul tu rales y sociales no caben en cl: no hay man era de
que el cerebra pueda absorbery contener en su interior mas que una
pequena par te de los circuitos sociocult urales. EI cerebra, para refe-
rirme al celebre poema de Emily Dicki nso n, es mas vasto que el cielo,
ma s profunda que el mar y pesa tanto como Dies: pew la cul ture hu-
mana 10 desborda can creces.'
I M ichael Tomasello, TIle wltural origins oflulllul/l cogninon, p. 216.
~ The Brain-is wider than the Sky-
For-put them side by side-
The one the ot her will contain
With case-and You- beside-
The Brain is deeper tha n the sea-
For-hold them-Blue to Blue-
The one the othe r will absorb-
As Sponges-Buckets-do-
The Brain is just the weight of God-
For-Heft: them-Pound for Pound-
And the)' will differ-i f the)' do-
As Syllable from Sound-
(Poema 632)
92
7 . EL SIS T EMA S I M BO LlCO
DE S U ST I T UC I ON
.
o pretendo que las vastas estructur as sociales yculturales sean un
exocerebr o gigantesco, una eolosal pr 6tesis eompuesta por un sin-
fin de circuitos simb6licos. Una definicion tan laxa pierde caracte r
explicat ivo y nos lanza al abismo de los lugar es comunes 0 las ob-
viedades. Sin emba rgo, hay que reconocer que la inmensa vastedad
de la cultura no parece cont ene r todos los secret os de su estructura
yevoluci6n. Aeada paso los estudios de antropologos, historiadores,
linguistas, sociologos y psicologos han revelado la neeesidad de acu-
dir a explicaciones metasociales para comple tar la interpretaci6n de
los fen6menos eult urales. No me refiero solamente a la busqueda
de carninos religiosos y metafisieos. Mas significat ivas son las ten-
dencias a busear respuestas en los espacios de las mentalidades 50 -
ciales, los inconscientes colectivos, los arquetipos, la seleeci6n nat ural,
los genes 0 la estruetura del cerebro. Me pareee que estas inqu ietu -
des responden a un probl ema real y dificil de resolver. En las estrue-
turas socloculturales parece haber una incornpletitud similar a la que
me par ece ver en clert os clrcuitos neuronales, y que es especlalmente
notoria en los mitos, el lenguaje simbolico, la imagineri a visual 0
las relaciones de parenteseo. Pero la busqueda de "causas" U "orige-
nes" ext raculturales se ha topado con mu lt iples difi eultades para
gener ar un modele de explicaci6n eapaz de unifiear las estructuras
biol6gicas y las eulturales. Pareeier a que estamos ante mu ndos tan
irreductibles como pueden serlo los misrerios teol6gicos y las reali-
dades seculares. Acaso sea mas creativo dejar de buscar una causali-
95
dad metaeultural a extrasocial para enfrentarnos al problema de des-
cifrar una trama de interacciones qu e tiene su propi a dinami ca: la
red que une el cerebra can el exocerebro. Para apo yar estas busque-
das y reflexiones me servire de las ideas que han elaborado algunos
neurologos, bi61ogosy psicologos que han explorado el mundo de la
cultu ra.
Los circuitos exocerebrales const ituyen un sistema simb61ico de
sustituci6n. Esto quiere decir que sustituyen ciertas funciones cere-
br ales medi ante ope raciones de caracter simb6lico, con 10eual se a111-
pli an las potencia lidades de los circui tos ne uro nale s. Un ejemplo
senc illo es el uso de memorias artificiales, una de cuyas forrna s mas
prirnitivas puede ser la simple acumulaci6n y clasificaci6n de obje-
tos que simbolizan determinadas situaciones, per sonas, localizacio-
nes, relaciones, pactos, acciones, intenciones 0 rituales, que pueden
ser recordadas en mo mentos y contextos no directamente relacio-
nados con 10 que se quiere memorizar. Una colecci6n codificada de
objet os naturales y art ificiales requiere, desde luego, de la capaci -
dad de dade nombre a cada uno. El habla basada en voces que sim-
bolizan acciones , objetos y personas va ligada a la capacidad de
producir imagenes visuales de tipo simb6lico, que quedan plasma-
das en pinturas, estatuillas, grabados, esculturas y f iguras de diverso
tipo. Para completar este paisaje mi ni mo de recursos exocerebrales,
podemos agr egar la capacidad de in tercambiar signos y simbo los
visuales y verbales, 10 que impul sa las formas mito16gicas de imagl-
naci6n y permite identificar uni dades y sistemas de pare ntesco. Me
at reveria a sumar el uso de la musica (canto y percusiones) para tejer
vinculos, embrionariame nte rituales, ent re las situaciones sirnboli-
zadas y estados emocionales . Asi, los primeros hombres anatorni ca-
mente modernos de hace un os 250 mil anos contaban con un
redu cido paquete exocerebral formado por un os pocos cornponen-
tes: habla, sistemas de parentesco, imaginerta visual, musica, dan za,
mit ologia, ritual y memoria ar tificial. Por supuesto, este paquet e exo-
cerebral se apoyaba en las habilidades para producir y usar instru-
96
mentes liticos pr imitivos (y sin duda herrarnienras fabricadas con
mat er iales perecederos como la madera , que no han sobrevivido) .
Ciertame nte, podemos encontrar ejemplos en especies animales
no humanas de procesos de comun icacion, codificaci6n y memori-
zaci6n . Sin embargo, 10 peculiar del exocerebro humano es que sus-
tituye funciones que otros animales realizan mediante procesos no
simb6l icos. Los animales int ercambian signos, que en algun os casos
son movi mi entos de una acci6n no ejecutada plenamente 0 inte-
rrumpida, y pueden analizar y memori zar la informacion que pre-
cede de su entorno. Perc casi no encont ramos muestras de una
actividad simbolica, El neur61ogo Elkhon en Goldberg, en sus refle-
xiones sobre la relaci6n de los lobules frontal es con la me nte civili-
zada, dice que la historia de la civilizacion se ha caracterizado po r un
desplazami entc cognit ivo desde el he rnisfer io cerebral der ccho al
izquierdo, debido a la acumulaci6n de "plantillas cognitivas" que se
almacenan extername nte gracias a recursos culturales, yque son in-
ter nalizadas po r los individuos du rante el apre ndi zaje, como si fue-
ran modu les prefabricados.' Estas plantillas eognitivas pr efabr icadas
que se acumulan extrascmat icamenre son en cier ta forma 10 que yo
describo como un sistema simb6lico de sustituci6n, aunque prefiero
una definicion mas restringida y ope rat iva. Estas plantillas permiten
la extraordina ria capacidad de almaccnar y transmitir conocimien-
tos colectivos du rante muchas gener aciones. Pero hay qu e da r un
paso ma s, pa ra ponderar la pos ibilidad de que algunas de estas plan-
ti llas formen pa rte de un circuito qu e une ciertas funcioncs cere-
brales con los sistemas simbolicos, un circ uito sin el cual la red
cognitiva no puede operar. Goldberg se inclina a pensar que las ru-
tinas cognitivas se hallan mas ligadas al hemi sferio cerebral izquierdo,
que seria el responsabl e de una relaci6n con las plantillas cuJturales
prefabricadas. En contraste, el hemisferio der echo se vinculari a can
I Elkhon en Goldbe rg, Tile execut ive brain. Frontal lobes an d the civilized mind,
cap. 5.
97
la novedad cognit iva. EI problema que se plantea es si existe un me-
canismo biol6gico que reguJe el equilibrio entre el "conservadurismo"
y la "innovacion" L. hip6tesis de Goldberg es que la lateraJidad ma-
nual propia de los humanos (5610 el l 0 por ciento de la gente es zurda)
podria ser el mecani smo que controla el delicado equilibrio entre tra-
dici6n e inn ovacion. La represi6n cultural en sociedades tradicio-
nales con tra los zur dos reforza ria, segun esta especulaci6n, las
tend encias conservadoras. Goldberg va aun mas alla en sus especu-
laciones: Ut es posible - se pregunta- que el desarrollo moral irnpli -
que a la cor teza frontal, igual que el desarroll o visual irnp lica a la
corteza occipital y el desarr ollo dell enguaje impli ca a la cor teza tern-
porali ".' Parte de una suposici6n previa: que el flujo pr incipal de la
implicacion va de la corteza cerebral hacia la mor al, Ia vision 0 el len-
guaje. Por eso se pregunta si la corteza frontal contiene la taxono-
mla de todas las acciones morales y de los comportamientos
sancionables. Habri a que invert ir la pregunta si queremo s avanzar:
tes posi ble que el desarrollo de la corteza necesite de la taxonomia
moral contenida en la cultu ra? La agnosia moral que podria sob re-
venir por un dana en la corteza prefrontal no provendria del hecho
de que los casilleros morales del cerebro estarian arruinados, sino de
que - como en el sind rome de la personalidad antisocial- estarian
averiados los circuitos que comunican con el exocerebro, el lugar
donde se guardan las taxonomias complejas que no pueden alma-
cenarse en el sistema nervioso cent ral. Las hip6tesis especulativas
de Goldberg serian aun mas estimulantes si pensasemos en flujos bi-
direccionales entre la cor teza cerebral y los circuitos cognitivos ex-
ternos .
Cuando Goldbe rg aborda el tema de la aut oconciencia se pregun ta
si la corteza prefrontal es capaz de diferenciar el yo del no- yo, de in-
tegra l' la informaci6n sabre el medio int erno del organismo can los
datos que proceden del mundo exterior. Aunque Goldberg considera
1 lbid., cap. 9.
98
que esta corteza es la un ica parte del cerebra dotada de,los
rnos neuronales capaces de integrar las dos fuentes de informacion,
se .poya en la hip6 tesis del psic6logo Julian Jaynes para suponer que
la autoconciencia emergi6 en epocas tardias de la historia, acaso ape-
nas dos mil anos antes de la era cri stiana. Segun Jaynes, antes del
advenimiento de la autoconciencia funcion6 un cerebro doble, di-
ferente al que tenemos hoy. En el cerebro de los seres human os de
hoy las funcio nes propias del habla se encuentran localizadas en el
hemi sferio izquierdo: la cor teza motora suplementar ia en el lobulo
frontal, el area de Broca en la parte inferior del mismo lobule y el area
de Wern icke en 1. parte de arras del lobulo tempor al. Antes del ad-
venimient o de la auroconciencia, propone Jaynes, el area dell6bulo
temporal derecho correspondiente al area de Wernicke estaba ac-
tiva y organi zaba las experiencias alucinatorias que permitian a las
personas escuchar las voces de los di oses, Esta pecu liar ment e
cameral" imp idi6 du rante milenios el desarrollo de la auroconcten-
cia, al ser incapaces los individuos de distinguir el yo del no-yo. Jaynes
cree enco nt rar en la histor ia temprana de la humanidad hueUas de la
incapacidad de disti nguir la representacion int erna de otras per so-
nas de la presencia de individuos reales, asi como de la imposibilidad
de definir como aluci naciones intern as del yo las voces que emanan
del hemisferio derecho y que se taman como expresiones magicas y
religiosas de las divinidades. .
Para Jaynes 1. Iliadn del siglo VII! a.c. representa una epoca bica-
meral en la que los humanos careclan de conciencia subjetiva: sin
alma ni voluntad, eran aut6matas noble s manipul ados por los dio-
ses. La ment e estaba dividida en una parte ejecutiva y otra par te do-
minada: la primera era la vozalucinada de la divinidad que impul saba
desde el hemisferio derecho las accioncs humanas; la segunda era el
hombre que can el hemisferi o izqui erdo aceptaba las 6rdenes. Nin-
guna de estas partes del cerebro era consciente. La argument aci6n
de Jaynes no es convincente, ya que reduce las manifestaciones cul-
tu rales a una est recha y lineal interpretacion psicol6gica. Muchas
99
de las man ifestacion es cultu rales qu e conside ra como tipicas de la
ment alidad bicameral son, desde mi pu nta de vista, caracteristicas
del exocerebro: las creencias miticas.Ia musica, los oraculos, las alu-
cinaciones religiosas, los estados de posesio n, las fantasmagorias ri-
tuales y otras formas similares de religiosidad primitive 0 antigu a. Lo
que Jaynes pasa por alto es el caracter profundament e simbolico de
estos fen6menos culturales, tan empapados de procesos metaforicos,
aleg6ricos y anal6gicos como el habla, que Jaynes considera como un
proceso sepa rado (propio del hemisferio izqu ierd o) Iigado a la au -
toconci encia. La tesis de la ment e bicameral par ed era indicar qu e la
evol ucion bio l6gica del cerebra continu6 hasta tiempos muy recien-
tes y que incluso hoy en dia podri amos encontrar indi viduos ca n ca-
ract er ist icas cerebrales arcaicas y bicamerales. 0 bien, como dice
Goldberg, hay que aceptar qu e la evoluci6n biol6gica de los lobules
frontales no es suficiente para la gestaci6n de la autoconciencia, y que
es necesaria la funcion cultural para ello. ' Creo que esta ultima es la
alternativa adec uada, no solamente debido a la inmensa capacidad
acumulativa de los procesos cult urales, sino tarnbien porque como
circuiros simbclicos completan las funcioncs cerebrales que estimu-
Ian el desarro llo de la autoconciencia. Me parece que las conclusio-
nes sobre el pre dominio de un cereb ro dividido y de un a ment e
bicameral, basadas en el estudio de la lliada y de las antiguas cultu -
ras rni cenica, mesopotami ca, egipcia, maya e inca, son una opera-
cion psicologica forzada par a probar la tesis de que el surgimiento de
la aut oconciencia es un fenorneno reciente en la historia humana .
Supone algo que no esta probado: un con trol tot al de la cultura desde
los centros cerebrales de rnand o, Las estructuras sociales y cultura-
les aparecen como meros instrumentos de la actividad cerebral, ca-
rent es de autoriomia y rneros reflejos de las capacidades de las redes
neuronales.
I Ibid. , cap. 7. Vease Julian Jaynes, The origins of consciousness in thebreakdow n of
the bicam eral mind.
100
La idea de que la evoluci6n biol6gica, basada en la selecci6n na-
tu ral, es insuficiente para explicar el surgimiento de la conciencia no
es nueva. Hay que mencion ar ante todo al gran naturalista yantro-
pologc Alfred Russell Wallace, quien junto con Darwin descubr io los
principios de la evoluci6n par selecci6n natur al. Aunque estos dos
cientificos mantenian opiniones muy cercanas, discreparon preci-
samente sabre el terna del surgimiento de un cerebra capa z de ge-
nerar en los humanos una conciencia compleja y avanzada. Wallace
no creia, como Darwin, que los procesos de seleccion natur al pu -
diesen explicar el surgimiento de las expresiones sofisticadas de la
conciencia propi as de un cerebra biol 6gicament e moderno. Para que
este proceso surgiese fue necesar io, segun Wallace, la aparici6n de
nuevas causas ligad as a los procesos cult ural es. Wallace partie
de un razonarniento estrictamente cientifico al aceptar que, un a vez
que el lenguaje y la cultura int erven fan, la evolucion humana adquiria
for rnas lamarckianas al apa recer la herencia de caracteres adquiridos
par medias extrasomaticos. Es cierto que wallaceIe agreg6 a su teo-
ria algunos tintes espiritualistas para explicar el misterioso surgi-
miento de las asombrosas capacidades que Ilevaron a los ho mbres a
desarroll ar las faculta des matematicas, artlsricas y mu sicales pro-
pias de las mas avanzadas civilizaciones. Crey6 que 5610 la int erven -
ci6n de po ten cias espirituales invisibles podia impu lsar las
mar avillosas capacidades de los hombres: el "progreso del mundo
inorganico de la mater ia y el movimiento hasta llegar al hombre - e5-
cribio-, apunta c1 arament e a Ia existencia de un un iverso invisible,
un mundo espiritual, al cual esta subordinado globalmente el mund o
de la materia'. ' Sin embargo, como ha senalado Lor en Eiseley. Ia for -
mulaci6n original de las ideas qu e recon ocen el papel fundament al
de la cultura no tuvo nada qu e ver ca n las creencias religiosas de Wa-
llace.! Ramacha ndran recupera el aspecto esen cial de la idea de
I Alfred Russell Wallace, "Darwinism applied to men", capi tulo 15de su libra Dor -
winism publicado en Londres en 1889, p. 476.
2 Loren Eiseley, Darwin's century. Evolution and the men who discovered it, p. 296.
101
Wallace: el descubrimiento de que hay una simbiosis entre el cerebro
)' la cultura. Ambos son tan interdependi enres, afirma Rarnachan-
dran , como la celula nudeada y sus mitocondrias 0 el cangrejo er-
rnitano desnudo y su concha. ' Otr o neurologo, LUnas, en su muy
estimulant e libro sa bre la conciencia, nos recuerda esa hip6tesis evo-
lucionista segun la cual los vertebrados pueden ser vistos como crus-
taceos vueltos al reves, con el esqueleto adentro y la carne afuera. Dice
que esto no sucede con el cerebro, que parece un cangrejo cubierto
por el exoesqueleto. ' Pero ha ocurrido algo similar a 10 que les sucede
a los cangrejos ermitanos que, para pr ot eger su desnudez como Di6-
genes, buscan un exoesqueleto arti ficial en la concha vacia de algun
caracol, De manera analogs la carne cerebral de los huma nos ha bus-
cado fuer a del endeble craneo que la oculta un exocerebro artifici al,
expuesto a la intemperie, que Ie proporciona una s6lida estr uctura
simbolica en que apoyarse.
He present ado este vaiven ent re las discusiones evolucionistas de-
cimon6nicas y las concepciones mas modernas de los neurologos
para senalar con fuer za la importancia de estudia r los nexos entre el
cerebro yla cultur a. Ahora qui ero pasar a discutir una propuesta con-
creta que intenta explicar estas conexiones. £1zoologo Richard Daw-
kins ha pr esentado un argumento analogo al de Wallace: para
comprender la evoluci6n del hom bre mod erno debernos desechar al
gen como la unica base para endender dicha evoluci6n. La tr ansmi-
sion cultural no se explica por los procesos geneticos de selecci6n.
Scgun Dawki ns existen uni dades de transmi si6n cultural, analogas a
los genes, que son capaces de pro paga rse saltando de un cere bra
a otro, mediante un mecani smo de imitacion que produce replicas.
Estas unidades capaces de replicarse fueron baut izadas como memes.
Asi, se propane la existencia de una unidad de informaci6n (el mem)
)' de un mecani smo que produce su transmi si6n (la imitaci6n). EI
I V. S. Ramachandran}' Sandra Blakeslee, Phantoms ill the brain, p. 190.
2 Rodolfo R. Llines, I ofthe vortex. From neurons to self, p. 4.
102
mem no es una metafora sino una estruct ura peculiar del sistema
nervioso de todos los individuos. La imit aci6n opera debido a que
el mem tiene la capa cidad de supervivencia que result a de que pro-
duce gran atracci6n psicol6gica en los cerebros. Ala manera de Vva-
llace (a qui en no cita), Dawkins sostiene que. en el moment o en que
aparecen las condiciones para que un nuevo replicador pueda hacer
copias de sf misrno, se inicia un tipo de evoluci6n difer enre que ya
no depende de los viejos mecani smos de selecci6n genetica respon-
sables de haber creado los cerebros, los cuales son algo asi como la
fert il sopa pr imordi al en la que nacieron los primeros memes.I
EI mas grave problema al que se enfrent a esta teoria es su total in-
capacidad par a definir al mem como la mas pequena unidad capaz
de replicarse en forma fidedigna y creariva.! Esta unidad mi metica
puede serlo mismo el Quijote. el Dios cristiano, una tonada pega-
josa, el calculo infinitesimal, una moda de zapatos, la costumbre de
secuestrar aviones, el mito del hombre salvaje, una tecnica par a fa-
bricar ladri llos, la rueda 0 la idea de evoluci6n. Cualquier idea a cosa
que logre sobrevivir es un memoDe esta maner a se elirnina todo
poder explicativo a este concepto, que acaba siendo una simple ba-
nalidad referida a los procesos de imi taci6n y t ransmi si6n cultural.
En realidad esta teoria no busca explicar las razones por las que cier-
tas ideas 0 practicas sobreviven, investigando Sll utilidad, sus venta-
jas, Sll ubicaci6n en un conjunto u otras causas, puesto que se ha
invertido la busqueda: la supervivencia de un mem no se explica por
su funci 6n sino por e1 hecho de que su copia beneficia a la misma
unidad replicant e.' Por ello la llamada rnernetica no ha producido ni
un solo analisis de 1a cultura que valga la pena.'
Podemos pregun tarnos si, a pesar de todo , la hipotesis de los memes
puedc explicar algunas funcio nes cerebr ales. Hay propuestas que su-
I Richar d Dawkins, The selfish gCIlC, pp- 191-194.
l Dani el C. Dennett, Consciousness explained, p. 20l.
l Susan Blackmore, The meme mach ine, p. 27.
• Adam Kuper, "If memes are the answer, what is the que stio n?"
103
ponen, a partir de las ideas de Dawkins, una base neuronal para los
memes: la imitacion y el apr endizaje producirian un efecto de "ca-
lentarnient o" en grupos de neuronas que, por clio, tendrian una
mayor susceptibilidad a disparar y seda n la base de las senales que
expresan fenotipicamente al mem.' El antropologo Paul Aunger ha
propu esto algo similar: un pequeno conjun to neuronal (unas d en
neuronas) produciria una copia de seguridad de la informacion que
alberga. El conjunto compartiria un estado de pron titud de las si-
napsis a disparar conjuntamente: este estado de "alerta" del grupo de
neuronas capaz de crear copias seria un memoLas series de descar-
gas elecrricas de estos conjuntos forman unos paqu etes (los llama
"tnones") que son capacesde moverse por elcerebro, influir en even-
tos mentales y dir igir el comportamiento del organismo. Estos trio-
nes pueden escapar del cerebra al inducir a sus huespede s a
traducirl os a nuevos codigos, mediante gestos y palabras, y asi des-
par ramarse par el medio ambiente externo.' Aunger define de este
modo al neuromem: "Una configuraci6n en un nuda de la red neu-
ronal capaz de inducir la replica de su estado en ot ros nudos'" £1 pro-
blema can estas hip6tesis radica en que buscan el sustrato neuronal
de una unidad minima de transmision cultural que no ha logrado
ser definida mas que de una manera muyvaga. Adernas, no hay nada
que pruebe que el conjunto neuronal que produce descargas sin-
cronizadas sea mas el soporte del mem que un correlato de la con-
ciencia 0 la representaci6n de una imagen.
£1fi16sofo Daniel Dennett ha retomado con entusiasmo la teoria
de los memes y con sus exuberant es reflexiones sin duda ha estimu-
lade la busqueda de los procesos culturales ligados a la eonciencia.
Cuando especula sobre los meeanismos que impulsan la evolucion
cultural yla transmisi6n de sus productos sefiala la importancia que
I Juan Delius, "The nature of cult ure':
! Robert Aunger, "Culture vultures ':
} Robert Aunger, The electric meme. A /lew theory o[how we think.
104
debi6 de tener para nuestros ancestros primitives la plasticidad ce-
rebral en la instalaei6n de un programa que regula los habi tos de
compar tir las adquisiciones. Supone que a los pr imeros hominidos,
dotados ya de un lenguaje rudiment ar io, les faltarian las conexio-
nes entre areas cerebrales que permitirian la operacion de programas
de t ransrnision cult ural. En estas circunstaneias los individuos ha-
brian pract icado sistemas de autoestimulaci6n de las conexiones au-
sentes mediante el procedimiento de hablar en voz alta, de manera
que la informacion que se voealiza se transmit e del sector cerebral
emisor a ot ra area del sistema nervioso que la recibe por via auditiva.
Ello ocurre como si hubiera una tr ansmisi6n radiofonica que gene-
rase un cableado virtual externo entre dos regiones cerebrales
inter nament e ineomunicadas. Denn ett supone que esta auto -
estimulacl6n auditiva debio de propi ciar nuevas conexiones neuro-
nales internas. Asi se constr uyeron los caminos de ent rada y salida
para los vehiculos del lenguaje, los cuales fueron rapidarnente can-
taminados de esos parasites que son los memes.' Me parece mas in-
teresante plantear la hip6tesis opu esta: las areas cerebrales 110 son
est imuladas a constt uir canales internos de cornunicacion, puesto
que los circuitos externos funcion an con mayor eficacia y son capa-
ces de crecer y ramificarse muy rapidamente. Aeaso Dennett no eon-
templa est. posibilidad debido a la obsesi6n muy extendida par
encontrar todas las respuestas al problema de la conciencia dentro del
sistema nervioso central.
Yo creo que los circuitos externos que cornuni can las zonas del
habla can las del oido, a las que podemos sumac las conexiones ex-
teriores de las regiones rnotoras que controlan Ia mana que dibuja,
graba a pinta can los centros visuales, forman redes colectivas que
I Daniel C. Dennen, COIISC;OIlSIlCSS explained, pp. 193-194, 197 )' 200. En una obra
posterior, Sweet dreams. Dennett parece heber olvidado las redes cuhu rales, para en-
cer rarse en la fatigosa discusion filosofica con quienes tercamenre insisten en supo-
ncr que la eonci encia es un rnisterio mas alla del alcance de la invesrigacion cient ffica.
105
comparten los miembros de 1acomunidad humana. Estas pecu liares
conexiones autoestimuladoras se manifiestan en la rica actividad sim-
bolica, cargada ademas de emotividad, de la musica, la danza ritual,
la creaci6n ar tistica, la comunicaci6n verbal, la memoria acu mulada
por medio de simbolos 0 mitos y el intercambio de informaci6n y
apoyos en el seno de gru pos familiares extensos y bien estruct urados.
Este nucleo exocerebral sin duda incluye capacidades mimeticas e
imi tativas, pero su compleja red simb6lica pierde senti do si se la re-
duce a la acci6n de una maquin ar ia me rnet ica que supuestamente
func iona de una manera similar a un a maquina genetica.
106
8. ESPEJOS N EURONALES
Algunos neur ologos no s610 han que rido desvelar el mister io de la
conciencia sino que adernas han intentado descubrir los secretos del
genio. La respuesta a los enigmas de la conci encia debia estar ence-
rrada en la cabeza de los mas brillantes personajes de la historia. Ello
se traduj o en una ext rema curiosidad de algunos cientificos (y de
no pocos charlatanes) par realizar estudios directos de los cerebros
de los genio s. Rebanadas del cerebra de Albert Einstein fueron re-
partidas a diversos cientificos por el parologo que realiz6 su autop-
sia y que guard6 en un frasco el 6rgano pensante del gran fisico
du rant e cua renta arias, hasta que al final de su vida decidi6 entre-
gar 10que quedaba a la nieta del genic, para 10 cual at raveso los Es-
tados Unidos en auto can los despojos mortales. La neur6toga Marian
Diamond, de [a Universida d de California, examin6 algunas reba-
nadas y s610pudo comprobar que en el area de asociaci6 n (area 39
del hemisferio izquierdo) del cerebro de Einstein habra una gran con-
cent rac i6n de celulas gliales, mas que en ot ras secciones.
'
Por 10
demas, ni ella ni otros pudi eron encontrar el secrete del genio. Desde
luego hubo otros casas previos de grandes pensadores cuyos cerebros
fueron a dar al laboratorio de los cient fficos. como los marematicos
Carl Friedrich Gauss y Sonja Kovaleski. Otro cerebro famoso, el de
Lenin, fue objeto de la minuciosa investigaci6n de Oskar Vogt, un
1M. C. Diamond, er al., "On the brain of a scientis t: Albert Einstein': Vease tam-
bien Michael Paternit i, Driving Mr. Albert: A trip across America with Ei'lslein's brain.
109
importante neurologo aleman contratado par el gobierno sovietico
para descubrir la naturaleza (mica y extraordi nar ia del encefalo del
gran dir igent e de la Revoluci6n de Octubre. Vogt, en su laboratorio
de Berlin, habia desarrollado tecnicas refinadas para cortar el cere-
bro en secciones seriadas para su estudi o. Este medico estaba orien-
tado por la idea de bus car relaciones entre los procesos me ntales y
10 que llamaba la "ar quitectonica" del cerebro. Fue en el laboratorio
de Vogt donde Korbinian Brodmann hizo sus estudios de citoarqui-
tectura de la corteza cerebral de los mamfferos, que culminaron en
la celebre mo nografia que establecio en 1909 las 52 areas corticales.
Vogt se dedic6 du rante dos aiios y media (entre 1925 y 1927), en su
laborato rio de Moscu, a rebanar el cereb ro entero de Lenin en dece-
nas de miles de secciones, que fueron meticulosament e montadas y
coloreadas para su estudio. Vogt obse rv6 que las neuronas pirami-
dales de la terccra capa en diversas areas del c6rt ex leninista eran
especialmente numerosas y grandes. Concluy6 que seguramente el
gran revolucionario habia nacido con estas grandes celulas nervio-
sas y que su tamano no era (como acaso pcdriarnos sospechar ) una
compe nsaci6n provocada por los danos cerebrales sufr idos a cons e-
cuencia de la enfe rmedad. ' Al parecer los cientificos de la epoca que
conocieron el reporte de Vogt, publicado en 1929, se mostr aro n un
tanto perplejos.
Por sup uesto, los neurocientiflcos preferirian introduci r sus ins-
trumentos en el cerebro vivo de los hu rnanos, si fuese posible hacerlo
sin que la intr usi6n produjese danos. Pero la intromisi6n solo ocu-
rre en las pocas ocasiones en que es indi spensable una intervenci6n
quinirgica. Asf que los neur 6logos, que acaso han sonado con escu-
drinar dir ectament e los tejidos cerebrales de los genies, han tenido
que con tentarse con abrir la cabeza de seres mucho menos inteli-
gentes . Pero 10 que all! han encontrado es mucho mas inte resante y
I Marina Bentivoglio. "Cortical struc ture and men tal skills: Oskar Vogt and the le-
gacy on Lenin's brain".
110
revelador que 10que se hallo en los cerebro s muer tos de Einstein y
Lenin. Uno de los hechos mas importantes ocurr idos du rante la lla-
mada decada del cerebro fue el descubri miento de las neuronas es-
pejo en los l6bulos fronta les de los monos, realizado por Giacomo
Rizzolatti y sus colab oradores en 1996.
1
Este descub rimi ento abre
nuevas perspectivas cient ificas para comprender la evoluci6n del ce-
rebro humano, el surgimiento del lenguaje y los mecanisrnos de la
conciencia. El hallazgo es aparentemente mul' sencillo: las neuro-
nas espejo son unas celulas visuales y motor as originalmente detec-
tadas en la cor teza ventral p remotora de los mon os (area F5) que
ti enen la pa rtic ularidad de qu e se activan tanto cuando el animal
realiza un a acci6n (como agarra r un obj eto) como cuan do observa
a otro individuo (incluyendo hu rnanos) realizar una accion similar.
El sistema de las neuronas espejo es pos ib1emente la base neuronal
de las formas sociales de reconocimi ento y de entendimiento de las
acciones de otros individ uos. Hay que destacar que el area F5 del
mono es homologa del area de Broca en los human os. Los mo nos re-
conocen las acciones realizadas por otros debido a que el patron de
activaci6n ne uronal qu e se produce en las areas prefrontales es si-
milar al que se genera int ernarnente para producir esas mismas ac-
ciones. Esto implica la existencia de una especie de "sernantica"
inscrita en las neuronas motoras, que son capaces de "representar"
un a acci6n . Como puede verse, se trat a de un circuito especular que
reconoce actos del ento mo social mediante ne uronas cuya accion
motora es inhibida para que no se desencadene la acci6n que el in-
dividuo est] contempla ndo. Pero son las mismas neuronas que, dado
el caso, po nen en movimiento al cuerpo para que realice Ia acci6n
observada (como jalar, empujar 0 agarrar objet os). Hay que agre-
gar ot ros dat os: estas neuronas espejo no se activan (0 10 hacen en
form a minima) si la acci6n de la mana s610 imi ta el movimi ento de
1 Giacomo R iz zolatti, 1. Pcdiga, L. Fogassi y V. Gallese, "Premotor cortex and the
recognit ion of the mot or act ions".
II I
tomar un objeto sin que esre cri sta. Tampoco se activan si el obj eto
es empujado con un instrumento y no con la mano. Es importante
advert ir que, aunque pareciera tratarse de un circuito neuronal que
propicia la imiracion, el hecho es que hasta donde se sabe los monos
careeen de habilidades mimeticas.
Se han encont rado s6lidos indicios de que en eI hernisferio iz-
quierdo de los humanos funcion a tarnb ien un sistema de neuronas
espejo. Un estudio registr6 en los mu sculos implicados en una ac-
cion observada un aumento del potencial producido por impul sos
motor es.' Otros estudios indicaron la existencia de un sistema es-
pecular de reconocimiento: la observaci6n del acto de tomar un ob-
jeto activ6 el surco temporal superior, el lobulo parietal inferior (area
40) y el gyrllsfrontal inferior (area 45 a de Broca).' En el cerebra de
los monos tarnb ien el sistema de neuronas espejo implica una co-
nexion triangular formada por eI surco temporal superior (por don de
posiblemente entran las senales visuales), el area PF en la zona infe-
rior del lobulo parietal y el area F5 de la par te ventral de la corteza
premotora.' Estas dos ult imas areas son hornologas de las areas de
Broea y de la 40 en el cerebro humano.
La hipotesis que ha surgido plantea que eI sistema de neuronas
espejo que se observa en los monos, don de las funciones rnoto ras no
5610 controlan la acci6n sino que tambien la representan, puede ser
el or igen de un sistema humane de representacion especializado en
procesar informacion social." Es decir, que un sistema encapsulado
I Luciano Fadiga et al., "Motor facili tatio n during action obser vation: a magnet ic
stimulat ion st udy".
1 Giacomo Rizzol ani y Michael A. Arbib, " Language wit hin our grasp".
3 Leonard o Pogassi )' Vitt orio Gallese, "The ne ural correlates of action underst an-
din g in non -human primates':
4 La funci6n social de las neuronas espejo parece confirma rse en un estudio reali-
zado po r Ramachandran y sus colegas. Observaron que en hum anos hay un a supr e-
sia n de las ondas mu del electroen cefalogr ama. tanto w ando un individuo normal
rnueve su rnano co mo cua ndo obse rva a ot ro mover la. Pero en autistas el bloqueo de
112
Yrigido capaz de controlar con eficacia la relaci6n del organismo con
su medic ambiente se habr ia transformado en un sistema abierto y
flexible capaz de manejar informaci6n sirnbolica procedente de un
contorno multicultural rico y cambiante, Rizzolatt i y Arbib creen que
hubo un a evoluci6n progresiva del sistema de neuronas espejo,
que habr ta produ cido un surgimiento del area de Broca a par t ir de
un area precursora similar al area FSde los monos, que ya tenia pro-
piedades espejeant es, Asi, habrian surgido capacidades mirneticas,
un sistema de signos manuales y gest os faciales y, por ultimo, un
sistema simbolico de vocalizacion. Gradualmente y par seleccion na-
tural, habri a pr imero surgido una capacidad mimetica, despues se
habria gest ado una estruetura de senales manuales y de gesticula-
ciones codificadas para, por ultimo, abrir paso al sistema de vocali -
zaci6n simbolica que es el habla. El lenguaje humana habria
evolucionado a part ir de un mecani smo basico que originalmente no
estaba vinculado a la cornunicacion, sino a la capacidad de recono-
cer acetones.
La hip6tesis parece muy razonable. Las modificaciones de los cir-
cuitos compuestos por neuronas espejo habrian permitido conec-
tar aho ra no s610 con las acciones fijas y estereot ipadas de los
rnovimientos de las manos de otros individuos, sino con un sistema
cultural y social flexible y creativo de comunicacion compuesto de
senales, signos y sonidos codificados. Las vcntajas de unos primates
dotados de estas habi lidades son evidentes, Ypueden haber sido un
factor determinante en el proceso de seleccion natural que abrio paso
ala evolucion de los hombres anatomica y cerebralmenre modernos.
t Que desencaden6 los cambios en el sistema primitivo de neuro-
nas espejo? lQue propicio los nu evos usos de esta estr uctura neu-
ronal ?Si nos detenemos a considerar las int erpretaciones de quienes
las ondas mu oc ur re cuando mu even voluntariarnente la mano pero no cua ndo otro
la rnueve. Esto parece indicar que los autistas sun-en an omalias en su sistema de neu-
ronas espejo. V. S. Ramachan dr an , A brief tour o/ll l11tulrl consciousness, p. 119, n. 6.
113
han descubierto las neuronas espejo, pod remos vislurnbrar algunas
respuestas. Un element o esencial es el hecho de que el regist ro de
un acto va acompaiiado de una serie de mecani smos que irnpiden
al observador desencadenar un comportamiento mimctico que re-
produzca la accion que se conr empla. Hay procesos de inhibi ci6n
en la rnedula espinal que bloquean seJectivamente a las neuronas rno-
tor as que podrian copiar la acci6n que se obser ve. Sin emba rgo. en
ocasiones se comprueba que el sistema mot or permite un "breve pre-
fijo" de la acci6n que es contemplada. EI otro individuo que esta rea-
lizando la accion supuestamen te reconoceria este prefijo y verfa una
intenci6n tr as el fugaz movimient o truncado. £1observador a su
vez se dada cuenta de que su reacci6n involu ntaria afecta al actor.
Aqui tendrfa que intervenir una eapacidad del observador para con-
trolar su sistema de neuronas espejo con el obj ero de emitir volun-
tariarnente una senal. Este dialogo embrionario seria, segun Rizzolatti
y Arbib, el ruicleo del lenguaj e. Sin embargo, este desarroll o par eee
cont radeci r las peculiari dades mismas de las neuronas espejo, tal
como se observan en los monos: estas celulas nerviosas no se activan
si no esta presente el objeto de la accion. jpor que comenzartan a ha-
cerlo, en ausencia del objeto mismo? Seria necesario suponer una
mu taci6n que permitiese un control voluntario del mecani sme de
inh ibicion y la consiguiente habilidad para ejecutar signos manua-
les. Es una hip6tesis que nos lleva a suponer un flujo contin uo de
mutacio nes que irian conduciendo paul ati namente a los primeros
humanos del signo manual al gesto y de este a las vocalizaciones fo-
nemicas.
Si considerarn os mi hipot esis sobre el exocerebro acaso alcance-
mas una explicaci6n un poco diferente. Habr ia que par tir del su-
puesto cont rario: la inhibici6n y la dificultad de copiar el movimiento
de los demas sedan una condicion, ya mencionada mas arriba. que
se auna ria a la serie de obstaculos crecient es para reconocer el en-
torno. Se ha dicho con razon que el sistema de neuro nas espejo de
los humanos funciona de manera diferente al de los monos. En estos
114
ulti mos el sistema no es una base del entendimiento 0 del habla, y
ni siquiera de la imi taci6n inte ncional, En los humanos en cambio el
sistema no esta encapsulado, no es uni carnent e un circuito cerebral
localizado, sino que forma parte de 13 estructura flexible que permite
el habla.' En algun momento debi6 de ocurrir en los pr imeros hu -
manos un cambio significativo del sistema neuronal que ocasion6
una gran multiplieaci6n de neuronas espejo, abrio el sistema y 10 co-
nect6 a areas cerebr ales relacionadas con la articulaci6n vocal y el
procesamient o de senales. Amodo de imagen rnetafor ica, suponga-
mos un ser humane que descubre un potencial nuevo: ante un acto
de otro indi viduo puede pronunciar silabas asociadas al movimiento
que ve. Aqui tendrfamos un ejemplo del tipico sistema de sustitucion
sensorial. Las dificultades inherentes al sistema encapsulado de neu-
ronas espejo se superarian mediant e un circuito que sustituiria la en-
trada de informaci6n sensorial por la capacidad de aceptar y proeesar
informacion simbolica. Los especialistas que buscan mecan ismos
para ayudar a las personas ciegas afinnan que hasta ahora el sistema
de sus tit uci6n sensorial mas exitoso es el Braille. Sugieren que la
lectur a de signos escritos puede considerarse el primer sistema de
sustituci6n sensorial.' A mi parecer , ysiguiendo en la misma logica,
en realidad el primer sistema de susti tuci6n sensorial fue el habla,
aunque en este caso - a diferencia de la escritura- habria un sust rato
neuronal condicio nado geneticamente. Las voces silabicas que re-
present an actos y objetos sustituyen art ificialmente las funciones sen-
soriales de recono cimiento e interpretacion que no operan con
eficacia mas que denrro de ciert os lirnites. Si la accion 0 el objeto no
son visibles 0 tienen una apariencia nueva que disfraza su naturaleza,
el sistema sensorial es incapaz de int erpretar la situaci6n. Pero la
I Maxi m I. Stamenov, "Some features that make mi rror neuro ns and human len-
guage faculty unique':
2 Paul Bach-y-Rita y Stephen \ V. Kercel, "Sensory sustitution and the human-ma-
chine interface':
l i S
VOl articulada de otro individuo pu ede senalar sirnbolicamente la
existencia del acto 0 del objeto que par cualquier mot ivo los senti-
dos no pueden reconocer (se ha extingu ido u ocultado, par ejemplo).
La base de esta nueva capacidad es, como ha sefialado Rizzolatri, el
hecho de que la prccursora del area de Broca estaba dotada, antes del
surgimiento del lenguaje, de un mecanisme para reconocer las ac-
ciones realizadas pa r otros.
Estos descubrimientos ponen en duda la teoria chomskiana de una
gramatica universal que ernanarta de un 6rgano mental unico surgido
misteriosament e en algun momenta del proceso evolutivo. £1habla
no tiene como base un modu lo espedfico sino que habria evolucio-
nado a partir de diferentes estructuras neuronales que originalmente
no estaban relacionadas con mecanismos de comunicaci6n. La idea
de que existe un dispositivo neuronal para eI habla, geneticamente de-
terminado, se apoya en una interpretaci 6n formalista del Ienguaje que
haec gran hincapi e en las estr ucturas sintacticas en detr iment o de
las funciones sernanticas, metaforicas y simbolicas, Se parte del pos-
tulado de que existe una gramaticauniversal inscrita en el cerebro que,
al conectar con el ambiente social, se dispara y genera en los nines el
desarr ollo de diversas lenguas, todas elias constr uidas a part ir del
mismo modelo sinrectico. Muchos neurocientlficos encuentran esta
idea tan esteril como la vieja interpretaci6n cartesiana.'
Conviene no caer en Ia tentacion de ver los circuitos neurol6gicos
relacionados con el habla como la sede de programas independien-
tes del mundo exterior, capaces de aplicar reglas sintacticas abstrac-
tas yformales a informacion prenada de un alto cont enido simbolico,
sernantico y sentimental procedente del entor no social ycultural. En
realidad se trata de circuitos continuos que conectan el mundo in-
terior can el uni verso exter ior. Par supuesto estos circuitos existen
en todos los animales que establecen una red de relaciones con eI
nicho ecol6gico que habitan. Por ejemplo, el acto de caminar no im-
I Gera ld M. Edelman. Bright air, brilliant fir e, pp. 241ss.
116
plica la operacion de un circuito de tipo ciberneti co de. e l ~ t r a d a y
salida de informacion, inscrito en un proceso de reconocumento de
datos extemos que revelan que el suelo es relativamente plano yque
la interacci6n con el implica la ley de la gravedad, con 10cual se pue-
den dar instrucciones de salida que gobiernan el movimi ento de las
piernas y de otros mecanismos fisiol6gicos , como podria hacerlo
un robot programado para desplazarse por la superficie de Marte. £1
heche es que los circuitos neuronales v matrices operan bajo el su-
puesto (inconsciente) de que existe la gravedad yque el piso es hasta
cierto punto plano. Se trata de la operac ion de circuitos que int e-
racnl an en forma continua con un entorno que ha sido interiorizado.
Los aetas conscientes de la comunicaci6n simb 61ica requieren de
un suelo social relativamente estable y de una gravedad cultural re-
gida por codigos. Los circuiros de la comunicaci6n conscient e e in-
tencional se encuentran tanto en el interior del cerebra como en la
intemp erie sociocultural que rodea a los humanos. A diferencia de
las realidades fisicas del entorno, eI suelo yla gravedad del habitat so-
ciocult ura l tieuen un caracter art ificial, y son mucho mas elasricos
e inestables que las rigidas leyes que determinan la estructura del con-
torno natural. Yes en esta ar tificialidad do nde podre mos hallar mu-
chas de las claves de la conciencia y del lenguaje humanos.
Surge en este punta una duda: leI cerebra ha interiorizado las pro-
piedades del mundo exter no? Es 10 que cree eI neu rofisiologo
Rodolfo Llinas, quien considera que el cerebra es un sistema auto-
rreferenci al cer rado , modulado por los sent idos . Esta idea recha-
za la expli caci6n del acto de cami na r como un a sucesi6n de
reflejos en un sistema central de entradas y salidas de infor maci6n .
Ya a comienzos del siglo XXThomas Graham Brown habria demos -
trado que el movimiento organizado se genera intrinsecamente sin
necesidad de recepciones sensoriales, y que la interacci6n refleja se
necesita s610para modul ar la marcha.' En 1911 Graham Brown de-
I Rodolfo R. Llinas, I of tile vortex:[romneurons to self, p. 6.
117
mo str6 que la medula espinal aislada puede gener ar impulsos rtt-
mi cos alter nados en las neuronas motoras de las patas tra seras de
un gate, aun en ausencia de recepci6n de sensaciones. Hoy se pi ensa
que existen redes neuronales (generadores centrales de paut as) ca-
paces de generar comportamiento ritmico sin retroaliment aci6n sen-
se rial.' Llinas expande esta propuesta a la actividad cerebr al, en la
que habr ia un a priori neurologi co surgido de un proceso de inte-
riorizaci6n del contorno exter ior, plasmado en un cableado neuro-
nal acti vo. Si t raslad amos esta propuesta al problema de la
aut oconciencia, deberemo s suponer que - edemas de las propieda-
des del mundo fisico- el cerebra humano ha inte riorizado las es-
tructuras de 10 que he llamado suelo social y gravedad culturaL Pero
aqui no es posibl e suponer que s610 existe un a alternativa, la que
opone la propuesta de la interiorizaci6n a la concepci6n reflexo16-
gica en la que el aprendizaj e y la cognici6n de los element os sociales
yculturales sedan un proceso de entradas de informaci6n y respuestas
procesadas, un sistema de ingestion de datos y excreci6n de 6rdenes
que vincularia al cerebro con su entorno. Hay por 10menos otra in-
terpretaci6n: la que propone que el cerebro es un sistema abierto a
circuitos cuJtur ales externos de los cuales depende parcialme nte para
su funcionamiento. Esta situacion ocurre debido a que los espacios
neuronales son incapaces de repr esentar, absorber e interiori zar las
propiedades cambiantes de la cultura y de la estructura social. S610
una parte de estas propiedades forma parte de los circuitos neuro-
nales. Esto no quiere decir que el cerebra es una maquina de apren-
der que a 10largo de la vida va imprimiendo informaci6n en la tabla
rasa de la mente. La forma en que la evoluci6n del cerebro logr6 adap-
tarse a los flujos culturales cambiantes (y a ciertos cambios del medio
fisico) fue la configuraci6n de circui tos externos estrechamente co-
I Tho mas Graham Brown, "Th e intrinsic factors in the act of progression in the
mammal". Las redes que pueden generar una paut a ritmic a de actlvidad motora en au-
sencia de informacion sensorial de los receptores perifericos son denomi nadas CPG
(central pa ttern generato rs).
118
nectado s a la estruct ura neuro nal interna. Setr ata de la gestaci6n del
exoccrebro.
La pro puesta de un cerebra autorreferencial cerrado, que conten-
dr fa como un a priori las propiedades del mundo exter no, elimina la
posibilidad (y la necesidad) de un exocer ebro para explicar el mi s-
terio del ego 0 de la conciencia. Las experiencias y las sensaciones
subjetivas (las qualia) serian, 10 mismo que el lenguaje, estados ce-
rebral es intern os generados intri nsecamente. La propuesta de Llinas
es reveladora de los formidables problemas a los que se enfrenta la
descripci6n de la arquitect ura cerebral subyacente a las oualia, y nos
conecta con las interpr etaciones ya discutidas de Ger ald Edelman,
Nicholas Humphrey y Max Velmans (en el § 7) y ean el experimento
imaginario de Ramachand ran comentado en el § 6. Para que las sen-
saciones subjetivas sean un fen6meno encerrado en el cer ebra es
necesario demostrar que los umbrales que separan las percepciones
(de color, peso, tono, etc.) son fijados por procesos int ernos. Hay una
ecuaci6n diferencial , conoci da como la leyWeber-Fechner y definida
en el siglo XIX, que parece determi nar los umbrales de la percepci6n
de cambios en 1ainte nsidad del estimulo: mi ent ras que las percep-
ciones subjetivas aument an ar itmeticamente, las magni tudes objeti-
vas del estimulo fisico correspondiente crecen geornet ricamente. Por
ejemplo, para notar (con los ojos vendados) un incremento minimo
en el peso de un kilogramo que tenemos en la mana bastan algunos
gramos. Perc esos mismos gramos no son percibidos si sostenemos
diez kilos: para percibir un camb io es necesario anadir un peso
mucho mayor. Para medir los efectos subjetivos de los estimulos se
puede usar una ecuac i6n sencilla que incl uye el logaritmo natural,
un factor constante que se determina experimentalmente, y la rela-
ci6n entre el umb ral por debajo del cual no se percibe nada y la sen-
saci6n apreciada provocada por el estim ulo.' Esta ecuaci6n permite
I Percepcicn > k .ln (Ex./Eo), donde k es el factor constante, In el logaritmo na tu-
ral, Ex es la sensacion provocada por un estimulo y Eo es el umbral par debajo del cual
no se aprecia ningun esttmulo.
119
det errninar, para una serie aritrn etica de umbrales subjetivos, una su-
eesi6n geomerrica de sensaeiones fisicas, y fune iona no solame nte en
la percepci6n de peso, sino tambien en escalas de decib elios, grada-
ciones de br illo, series tonales de siete notas y otras escalas de per-
eepci6n . Rodolfo Llinas sost iene que podemos medir todaslas qnalia
o sensaciones subjetivas con esta ecuaci6n y, en consecuencia, obte-
ner una progresi6n matematica que divide la exper iencia en urnbrales
per cibidos subjetivamenre.' Piensa qu e es aplicable a la esca1amusi-
cal de siete notas 10 mismo que, coinci dencia reveladora , a la banda
de siete colores del area iris. Derengamonos en esto ultimo: g eal-
mente hay siete colores en el area ir is? Eso dicen algunos dicciona-
rios, pero en realidad los umbrales que separan los colores son
convenciones eultu raJes que varian enormeme nte. Aun restringien-
donos al espectro solar, y dotados de ojos occidentales, los c6digos
para definir las diferencias crornat icas seran variables, especialme nte
en los tramos del extrerno azulado: lque color hay entre el azul y el
violeta? Seobservara adernas una dificultad de locali zar en eI areo iris
los tonos purpureos que mezclan los extremos opuestos. Hay que
agregar el hecho de que el espectro solar omi te los eolores acroma-
ticos (el blanco y el negro ), que tienen una enorme y compleja carga
simb61icay que son, por cier to, los iinicos que se encuentran en la
conoci da lista de rasgos "u niversales" elaborada par el antropologo
Don ald E. Brown .! En dicha lista tam poeo aparece la noc i6n de color
(en mu chas lenguas, como en chino, no existe una palabra pa ra de-
signar la catego rta general de color). ' Hay lenguas qu e solame nte
cuenta n con dos terminos bas icos para expresar color es (el negro y
el blanco), y otras t ienen mas de diez adje tivos basicos para senalar-
los. Ello no quiere decir que los hablant es de lenguas que tienen pocas
palabras para los colores sufran de acromatopsia 0 de atraso. En
I Rodolfo R. Llinas, [ of the vortex, p. 215.
z Donald E. Brown. Human universals.
J Dominique Zahan, " I' homme et 13 couleur'; p. 139.
120
realidad los colores para los que no hay adjetivos pueden ser senala-
dos mediante el uso de sustantivos 0 verbos modificados por mor-
femas fun cionales determinantes. No es facil medir las respu estas a
los eolores en diversas culturas. Habr a una obvia imposici6n si, para
medi rlas, se usan estimulos crornaticos abstractos y artificiales divi-
didos en segmentos arbitrarios e impresos en mate riales ajenos a la
cultura que se estudia. a bien se pueden usar estimulos a partir de
eleme ntos tornados de su contorno habitual, perc aquf indirect a-
mente habra un a distorsi6n provocada por ia mir ada externa que se-
leceiona Yorganiza 1a muestra. A pesar de estas difi cultades, los
investi gadores han lIegado a descubrir una gran variedad de codifi-
cacio nes linguist icas para los colores, que recurren a asociaciones
muy variadas: el vinculo del color can sentirn ientos a emoc iones, 1a
referend a"a la rnanera en que se represent a la cosa dotada de color,
las hu ellas que deja, las peculiaridades del objeto coloreado , su rela-
ci6n con otro y mil formas mas. En este tu pido bosque de simbolos
y estr ue turas gramat icales no es posibl e guiarnos mediante ecua-
cicnes sobre la relacion entre los estimulos y las sensaciones: los urn-
brales que separan unas cualidades crornati cas de ot ras no estan
inscritas en la 16gica rnarematica de circuitos neuro nales cerrados . La
mayor parte de las secuencias de eventos discretos percibidos subje-
tivame nte por medio de las sensacion es no puede determinarse en
func ion del creci micnto logaritmico del estimulo, como en el caso
de la sensacion de peso 0 de brillo, sino por su relacion can redes sim-
b6licas y cade nas sinrag maticas. Sin esta s no pod remos compr en-
der par que la luna es verde en algun os grupos etn icos africanos lo
mi smo que en el universo poetico del rornancero gitano de Fede-
rico Garda Lorca.
t 21
9 . LA CO N C IE N C IA AL ALC AN C E
D E LA MANO
Se ha creido que si despojamos al cerebra de los art ificios subjeti-
vas y de los supl ernentos culturales podriamos tener a la con cien-
cia, por decirlo asi, al alcance de nuestra mana. La conciencia estaria
dentro de nuestro craneo, anidada en las redes cerebrales, en esper a
de poder expr esarse. Hubo un caso espectac ular, en el siglo XIX, de
una persona que creci6 hasta los siete afios can dos canales esencia-
les de ca mu nicaci6n con el mundo cortados. La nina Helen Keller,
nacida en 1880 en Alabama, habia quedado a los 19 meses de edad
totalmente ciega y sorda. A partir de los siete ailos ini ci6 un pro -
ceso de ensenanza que par ece mi lagroso y que la llev6 a un domi-
nio ext raordinario de la lengua yla cult ura de su tiernpo. En un libra
tierno e inteli gent e describe 10 que ella llama "el mundo en que vivo"
£1gran psicologo William James, despues de leer el libro, le escribio
a Helen Keller que estaba "muy desconcert ado, profesionalment e ha-
blando, por su testimonio de si misma antes de que su «conciencia:
fuese despertada par la instruccion'; y que no podia explicar eI hecho
de que ella careci ese de una memoria emocional de la etapa pr evia
a su iniciaci6n en el sistema manu al de signos alfabeticos.' La pro-
pia Ketler habia escrito que antes de la llegada de Anne Sullivan, la
rnaestra que Ie enseno a cornu nicarse, vivia "en un mundo que era
un no-mundo" y que no tiene la esperanza de poder describir ade-
I Cartas de diciembre de 1908citadas por Roger Shatt uck en "Aworld of words", in-
troducci6n alli bro de Helen Keller, The world [ live in [19081. p. xxviii.
125
cuada me nte "ese tiempo in consciente, aunque con sci ente, en la
nada", ' Par ecia qu e esta brilla nt e mujer teni a cas i al alcance de su
mana la memoria de su ninez, euando estaba desprovista easi total-
mente de herramientas culturales que pudiesen marcar can huellas
art ificiales la conciencia en "estado de naturaleza" En un libra ante-
rior, su fascinante autobiografia, Keller senala que, antes de apren-
der un lenguaje, sabia de alguna forma que era diferente de la otra
gente, pues mientras ella usaba apenas una doce na de senales rudi-
mentar ias para expresar sus deseos , el resto rnovia los labi os. Afirma
que en esa epoca "cr ecia el deseo de expresar me a rni misma'f Pero
tquien era ella mi sma ? Muchos anos mas tarde , en un libra publi-
cado en 1955, dedic6 un capitulo a corregi r sus ambiguedades, Alli
pract icarnente deja de hablar de ella rnisrna en pr imera persona y
afirma que antes del lengu aje ella era un a "no- persona" y se refiere
a este ser ca n el no mb re de Fantasma. Sin emba rgo tiene algunos
recuerdos de ese ser fantasmal , e incl uso llega a escr ibir paradoj ica-
mente que hay en su memori a imageries dell ugar donde su maestra
Ie come nz6 a ensefiar a usar signos alfabcticos ma nuales: "Yo soy
con sciente de un Fantasma perdido en 10 que parecia ser su nu evo
contorno".' La pcqucaa Helen tenia ciertos rasgos autistas que sin
duda provenian de la ausencia de lazos sociales importantes, Su ma-
est ra, por ejemplo, cuenta qu e "rehusaba ser acariciada y no habra
for ma de lograr su afecto, su simpatla 0 su pueril aprabaci6n amo-
rosa":
Al leer las inquietantes pagi nas en las que Helen Keller describe
su condici6n prelinguistica senti mos que su conciencia, cuan do creia-
mo s estar a punta de contemplarla en su estado primigenio , se nos
1 "That unconscious, yet conscious time of noth ingness",Helen Keller, The world I
lil'ein , p. n
l Helen Keller, VIe storyof my life [ 1903J, p. 22.
J Helen Keller, Teacher {I9SSJ, capi tulo 2, reproducido en Thestoryofmylife,p- 397.
~ "Anne Sull ivan' s letters an d reports ': carta del 11 de rnar zo de 1887, en The story
of my life, p. 143.
126
escurre entre los dedo s de la mano como un fluido fantasmal inasi-
ble. Pero pronto comprendemos que estamos leyendo el testimonio
de una muj er que ut iliz6 sus manos -en sustitucion de los sentidos
que Ie falt aban- par a construir su propi a concie ncia . La fascinante
experiencia de Keller cons iste en que eUa t ransit6 par un solo canal
(el taeto) }' a un a velocidad vert iginosa el tr ayecto que a los nine s
norrnales les toma mas tiempo medi ante el uso de todos sus senti-
dos. Por clio resul ta atractivo su relat o del instante en que, en el fa-
moso pasaje del pozo, comprende por prime ra vez la relaci6n entre
los simbolos y las cosas. EI agua que era bombeada del pozo no se es-
cap6 en tre los dedos de Hel en: en ese momento miti co ella com-
prendi 6 que la combinaci6n de signos que su rnaestra le dele treaba
en un a mano simbolizaba elliquido fresco que se derramaba sobre
la otr a. A1li atrap6 con sus dedos par a siempre el fluido que la co-
nectaba ca n el mundo. Esa noche, por pr imera vet; Ie dio un beso a
su maestra. La hisroria de Helen Keller hace mas evide nte el hecho
de que la concienci a se construye como una pr6t esis que gira en torno
del eje del lenguaje. Esta protesis, que sust ituy6 al oido y la vista,
fue primcro el viejo sistema alfaberico de signos manuales que ori-
ginalmcnte habian inventado los monjes tr apenses para comunicarse
a pesar del V0 10 de silencio, y que fue adaptado despues para educar a
los sordorn udo s. EI sistema ya habi a sido aplicado con cierto exi to en
Boston a a tra mujer, Laura Bridgman, qu e habia quedado ciega y
sorda desde muy peq uefia, y que Ch arl es Di ckens hizo famosa en
un memorable relato de su visita a Estad os Unidos en 1842. Despues
el alfabeto braille ampli6 enorme mente el mundo con sciente de Ke-
ller y Ie penniti6 convertirse en una notabl e escritora.
La experiencia de Helen Keller es un ejemplo, Ileno de ricos y vi-
vaces matices, de la hip6tesis con que inicie mis reflexia nes. He des-
crito a un imaginario cerebra en "est ado de naturaleza" enfrentado
a problemas que sobrepasan su capacidad. Un cerebra como este se
encuentra sometido a un considerable sufrimien to, como el de la nina
Keller qu e se enfurecia y lloraba cua ndo se enfrentaba a contrarie-
127
dades. Un cerebro en estas condiciones, abandonado a sus fuerzas in-
ter nas, se apaga. Es 10que Ie ocurri6 a ot ra nina, Genie, qu e se pre-
sent6 ca n su madre en 1970 en una ofi ci na de trabajo social en Los
Angeles. La nina tenia trece alios y su padre la habia ma ntenido en-
cerr ada todo el tiernpo, desde la cdad de 20 meses, en una habitacion,
atada ca n camisas de fuerza, aislada de la familia, a la que habi a prohi-
bido dir igirl e la palabra, casti gada a golpes si hacla r uido. Genie no
era ciega ni so rd a, pero no habia po dido mantener ninguna rela-
cion social can su entorno. Al salir de su encier ro no podia enten-
der mas de una docena de palabras, practicarnente no habl aba, era
incapaz de mascar alimentos, pesaba apenas 27 kg, media 137 em,
no podia fijar su mirada mas alla de 3 metros y media, era inconti-
ne nte y, al parccer, no podi a siquiera llorar. ' Durante algunos anos
Genie fue ate ndida y observada par var ias psiquia tras , psicologos y
linguistas, Fue trasladada del hospi tal a un ha gar do nde recibi6 cui-
da dos matemales, y camenz6 a aprende r algunas palabras, aunque
al cabo de cinco alios lleg6 a un limite en sus hab ilidades verbales que
no logr6 sobrepasar. Aunque no alcanz6 un dorninio de la sintaxis
(apenas podia constr uir algunas frases can verbos ysustantivos), de-
sa r roll6 una aguda inteli gen cia visual y ciertas capacidades mate-
mati cas. Pero, despues de cinco anos, er a incapaz de do mina r el
sistema pronominal. Usaba indistin ta men te el "yo" y el "t u", e in-
tercambiaba arb itrariamente diversos pronombres.' Su capacidad de
entender las normas soc iales era muy escasa; par ejernplo, cosa que
incomodaba eno rmemente a todos, Geni e se masturbaba con fre-
cuencia en publ ico. Deb ido a sus lirnitaciones mentales y a 13 ines-
tab ilida d provocad a por cambios frecuente s de su hogar adoptivo,
con el paso de los anos est a muchacha fue caye ndo en un silencio
taciturno. Acab6 siendo tr asladada a una inst itucion para ad ul tos in-
validos en el sur de Califor nia, donde vive su mida en la depresion ,
alejada del mundo. Su motor cerebral, incapaz de superar los retos,
se apago.
I Vease el libro dc Russ Rymer, Genie: an abusedchild'sflight from silence.
~ Susan Curt iss, Genie: apsycholh/gllistic story ofa modem "wild child".
128
.Por que Genie no alca nz6 un desarroll o como el de Helen Ke-
ller ] La expli caci6n mas aceptada a1ude al hecho de que el per iodo
cr ttico para aprender una len gua se cier ra en la pubertad. Por ello
Genie ya no fue capaz de const ru ir los nexos exocerebrales necesa-
rios para desarrollar capac idades sinract icas y semanticas avanzadas.
Pru ebas neurol6gicas most rar on que el escaso usa dellenguaje en
Genie se apoyaba en el hemisferio cerebral derecho y qu e amplias
area s dellado izquierdo parecian estar apagadas.' Tal vez los nean-
dertales fueron como ella: seres inteligentes pero carentes de cir cui-
tos neuronales dependientes del contorno socioc ultu ral capaces de
est imuJar conexiones exoce rebrales. EIcaso de Genie par eciera mos-
trarque no hay estructuras gra ma ticai es inna tas impresas en algun
mod ul o cerebral, y que la sintaxis, 10 mi smo que los significados, se
construyen en una red qu e conect a circuitos neu ronales con redes
cultu rales.! Estono qui ere decir que el cerebra es una tab la rasa. Los
circuitos que necesitan conectarse con el arnbie nte exter ior tienen sin
duda caracter isticas geneticamente dete rminadas y siste mas esta-
bles de senales.
Veamos ahara, en ejemplos muy diferentes, la forma en qu e el uso
de pr6t esis cul t ura les ayuda a soportar situaciones patol6gieas dra-
maticas, Es el caso de enfermos parkinsonianos y posten cefaliticos
que usa n, para circular sin quedarse como "congelados" en el camino,
10 que A. R. Lur ia llam6 "algor itmos de comportamiento" y que Oli-
ver Sacks de fine como pr6 tes is par a la conduct a: sustitutos artifi-
ciales basados en el calculo.' Los enfe rmos cak ulan tr ayectorias en el
espacio que les per miten lanzarse por las ha bitaciones como si fue-
I Justin Leiber, "Nat ure's experiments, soci ety's closures':
2 Por supuesro hay linguisras que no aceptan que el lenguaje de Genie fuese agra-
meti cal y sintacricarnente defecruoso e inconsisteate, pues este hecho aten ta contra los
postulados chomskianos. Vease al respecto a Peter E. Jones, "Contradictions and unans-
wered ques tions in the Geni e case: a fresh look at the linguistic eviden ce':
} Alcxandr Romanovich Luria, Themm/wirlla shattered world: the llistoryof abrain
wound, ulti mo capit ulo. Oliver Sacks, Awaketlings, p. 229n .
129
ran bolas de bill ar, que al rebotar en las paredes !legan al lugar desea.
do. Sacks agrega que, mejor que estos algorit mos, la musica funciona
como una pr6tesis (un peculiar marcapasos) que, por ejernplo, im-
pulsa a los enfermos a recuperar 10 que Luria Ilamaba la "me lodl a ci-
netica" de una escr it ura normal , cuando sin rmi sica n o lograban
realizar mas que tr azos indescifrables. '
Estos ejernplos nos muestran, una vez mas, la ubicaci6n centra] del
habla y del lenguaje en los circuitos exocerebrales. Los siste mas sim-
b6 licos de comunicaci6n conforman el nucleo en torno al eual se ar-
ticul an las piezas del exocer ebro. Algunos lingui st as consi de ran que
se trata de un ruicleo duro constituido esencialrnente por estruct u-
cas sintacticas formales que tienen su origen , como ha asegurado
Chomsky, en un dispositivo geneticamente instalado en Ia ment e, de-
dicado a la adquisici6n y aprendizaje del lenguaje. Desde este punto
de vista se establece qu e un cerebra sin un mod ulo innato especiali-
zado serfa insuficiente para qu e un ni no pueda en muy poco tiempo
adquirir un sistema gramatical tan complejo a partir de las pocas ex-
presiones y palabras que escuc ha en el seno de su familia (este ar gu-
me nto es el de la !lamada "pobreza del estimulo"). EI razonam ient o
ha sido general izado a un a gra n var ieda d de habilidades y rasgos cul-
turales, de manera que parece necesario qu e exist an modul es tanto
para la amistad y el cu idado de los ni nes como para el rniedo y el
intercambio social.' La teorla modular s610se sostiene si se acepta
el supuesto de que las estr ucturas esenciales dellenguaje caben en-
teramente dentro del cer ebra (y, par ext ension, que practicarn ente
todos los fun damentos de l mundo cultural tarnbien se alojan dent ro
de l craneo). Yosostengo, en con tr aste, qu e las estr uct uras lingui sti-
cas funci onan como nu cleo mediador en los ci rcuitos exocer ebra-
les. Muchos neur61ogos han encontrado enormes difi cultades para
int egrar en sus investigaciones la vision dura, rigida y formalista del
I Oliver Sacks, ibid., p. 280.
2 Joh n Tooby y Leda Cosmide s, "The psychological found at ions of culture".
130
lengu aje, centrada en sus expresiones grama ticales. Me par ece que la
neurologia encontrara una inspiraci6n mas estimulante y cr eativa en
las reflexiones que te rnan como base el simbolismo del habla. En la
tradici6n 16gico-matematica de Alfred North Whitehead, Ia filosofa
Susanne Langer ha pr op uesto una bril lante interp retacion del habl a
y de los llamados lenguajes ar tisticos y mi tologicos. ' y ~ quie.ro re-
cuperar de ella su idea de que el ienguaje es la parte di scursiva de
un conjunto de expresiones simb6 licas como los r itua les, la danza,
la musica, las ar tes plasticas y el mito. Una idea similar puede ser
recuperada de Ernst Cassirer.' Langer plantea qu e un a teoria gene ral
del simbolismo debe di stinguir dos modos simb6licos: el di scursivo
y el no-discu rsive, el verbal y el no verbal. Los do s modos vienen de
la misma raiz, sostiene Langer, perc sus flores son diferentes: "en est e
mun do flsico espacio-ternporal de nuestra experiencia hay cosas qu e
no se adaptan al esquema gramatical de expresion. Pero no son ne-
cesar iamente asuntos oscuros, inconcebibles 0 mtsticos: son simple -
mente temas que es necesa r io concebi r mediante algun sistema
simboli co diferente dellenguaje di scursive';' Llega a afir mar que "si
el ritual es la cuna del lenguaje, la metafora es la ley que rige su vida".
Ellenguaje debe haber surgido y evoluci onado en un contexto sim-
b61ico de rituales, danzas, fiestas y musica, es decir, en un contorno
de expresiones no discursivas..t
I Susanne K. Langer, P/tilosophyi ll a newkey. Astudy in tilesymbolism of reasoll. rite,
and art. Estc libra, ahora casi olvidado, tuvo un exito extraordinario cuando apar ecio
en 1942, pues es un buen texro de divulgacion. Guillermo Lorenzo ha seiialado la im-
port ancia del pensamiento de Langer en el estudio del origen del lenguaje: "EI origen
dellenguaje como sobresalto natural':
2 Ernst Cassirer, Mi roy lellgllaje [19241·
} Susanne K. Langer. Pllilosophy ill a flew key, p. 88.
~ Ibid., p. 141. Recienteme nte Steven Mithen ha destacado el papel de la musi ca ~ n
el or igen dellenguaje, aunque no presta mucha atencion a las ideas de Langer. MIt-
hen ofrece una interpretac ion modular muy especulativa y una exploraci6n suge-
rente de recientes estudios neurofisiologicos sobre la musica ysu posible relacion con
la evoluci6n de los hominidos (The singillg Nearldert llals). En un libro anteri or , Tile
131
Para ella es import ante distinguir entre senales y simbolos. Para
mar car la distinci 6n Langer cita precisamente eI famoso pasaje de
la autobiografia de Helen Keller don de relat a el descubrimiento
de la diferencia ent re senales 0 signos digitales y el nombre 0 simbo-
10 de la cosa (el agua). EI signo 0 la senal, que es la base de la inteli-
gencia ani mal, indica algo sobre 10 que hay que actual' 0 bien es un
medi a para activar una acci6n. En cambia el simbolo es una herra-
mienta del pensami ent o.' Una senal revela la presencia de una cosa,
una situacion, un accnrecimiento a una condi ci6n. La serial es per-
cibida par el sujeto y significa un objeto presente, futur o 0 pasado.
Cierto 0 10 1' indica la presencia de una fruta , determinado ruido sig-
nifica que se acerca un cuadnrpedo de gran tamafio, un peculiar sabor
revela que el alimento esta podrido. Ademas de estas senales natu-
rales, hay signos artificiales: el silbato que anuncia la salida del tren,
las dos letras que significan un sonido vocal silabico, las senales en
un pent agrama que significan un acorde musical preciso. Helen Ke-
ller aprendi6 varias secuencias de signas digitales antes de com-
prender que formaban un simbolo (una palabra) que Ie podia servir
para pensar y concebir un objeto. Como sostiene Langer, los signas
allul1cian sus objetos a un sujeto, mientras que los simbolos 10 COfI -
ducen a concebirlos. Una corta secuela de senales en la mana podia
anunciarle a Keller que una sensacion fria fluirfa entre sus dedos. Pero
solo la palabra "agua" como sirnbolo Ie permiti6 pensarla. Los sim-
bolos mas obvios ysencillos son los nornbres propios, que evocan a
prehistory oftlle mi nd, ya habia ofrecido un panorama del posible or igen de la mente
huma ne, pero no se habia percatado de la importancia de expr esiones simbclicas no
discursiva s como la rnusica.
I Langer no usa el con cepro de signo a [a manera de Saussure, quien 10 concibio
como la uni6n entre una imagen acusrica y un concepto, entre una representacion sen-
sorial y una idea cbsrracta. El signo para Saussure es una emi dad dual que conecta a
significantcs (patrones de sonidos) can significados (conceptos). Para Langer esta es
la funci6n simbolica, y el signo es mas bien como el stnroma 0 la senal. Para evitar con-
fusiones usare preferentemente el concepto de senal. Ibid., p. 63.
132
una persona concreta. Par supuesto, las senales pueden ser usadas
como simbolos y estes pueden funcionar como senales 0 signos. Pero
es importante reconocer la diferencia entre las funciones simb6li-
cas y las senalizadoras .
La diferencia entre senales y simbo los es importante para enfren-
tar el problema de las conexiones del cerebra con el exocerebro. Los
circuitos neuronales funcionan mediante senales qutmi cas y elec-
tricas, mient ras que el lenguaje es un sistema simb6Iico. Hasta donde
se sabe, el cerebro no funciona mediante simbolos, al menos no de
una manera dir ecta ni mediant e procesos de representaci6n: para
operar con simbo los el sistema nervioso necesita conectarse can el
entorno cultural para que ciertos conglomerados de sefiales adopten
una forma simbolica. Perc no se sabe aun como opera esta tr ans-
formacion. Par su part e, en los sistemas culturales si hay operacio-
nes con senales que se transforman en representaciones simb6licas.
Mi propuesta consiste en considerar que algunas transformaciones
sirnb61icas de los circuitos cult urales tienen, pOI' decirlo asi, un ca-
rti cter cerebral, sin que sean operaciones que transcurren en el int e-
rior del craneo. Ocurren en las redes que comunican unos cerebros
con otros, a unos individuos can otros.
Para comprender este aspecto del problema puede resultar util ale-
jarse de las dimensiones mas rigidas del lenguaje codificado y acer-
carse a las expresiones fluidas y flexibles del habla. Se ha observado,
con razon, que la gran facilidad can que los nines aprenden una len-
gua (y que supuestamente prue ba que hay un modulo cerebral que
genera las estructuras linguisticas) se refiere a las formas e s p o ~ t a n e a s
del habla cotidiana , Pero cuando se aplica el analisis generative a la
sintaxis se usan siempre ejemplos dellenguaje codificado yescrito.
El problema es que la diferencia entre el habla espontanea y el len-
guaje codificado es muy grande.' As! que no hay tal abismo ent re la
I Charles N. Li Yjean-Marie Hombert, "On the evolutionary origin of language",
p.198.
133
"pobreza'' del contexto Iinguistico que estimula al nino y la "riqueza"
de las reglas sinracticas del habla cotidiana. Ya partir del habla cornun
y sencilla es pcrfcctamente posible escalar paulatinamente, en el pro-
ceso de socializaci6n, hasta llegar al manejo de estructur as lingtus-
ticas sofisti cadas, sin necesidad de un modulo cerebral especializado
que guie las operaciones de aprendizaje.'
Veamos ahora otra interpretaci6n que complementa el analisis: la
de Lev Vygotsky, que publico en 1934 un texto pionero tit ulado Pen-
samientoy habla? EI desarrollo del pensamiento no es concebido por
Vygotsky como la gradual socializacion de estados profundamente
tnt imos y personales (como 10 plant ea Piaget), Para Vygotsky la fun-
ci6n pr imordial del habla, tanto en nines como en adultos, radica en
la comunicacion y el contacto social. Las formas tempranas del habla
son esencialmente sociales y durante su crecimicnto el nin o va trans -
firiendo los patrones de conducta originalmente sociales a sus pro-
cesos internos..3 EI desarrollo dcl lenguaje hablado comienza como
una actividad social, despues adquiere un caracter centrado en el
yo. para finalmente generar un habla interior. Para Vygotsky es im-
portante reconocer que las grarnaticas del habla corruin, dellenguaje
escrito y del habla interior son muydiferent es. EI habla coloquial usa
una sintaxis simple, tiene un caracter expresivo y musicai lleno de
ento naciones y presupuestos implicitos, se desarrolla siempre como
par te de una conversaci6n fluida motivada pa r los interlocutores y
par el contexto en que se produce. En contraste, el habla interior tiene
un carac rer condensado, abr eviado y casi totalmente pr edicativo,
I La dife rencia ent re lenguajey liabla es similar, pero no ident ica, a fa di stincion de
Saussur e entre langue (sistema abstracto) y parole (Ia ma nifes taci6n del siste ma ). La
difer enci a que me interesa hac e hincapie en pianos de compJejidad y en funciones.
! La edicicn en ingles de 1986 man t ien e el titulo equi vocado de Thought and lan-
guagedebido a que as! se Ie conoce amplia men te desde la primera traducci6n de 1962
(cit e de la ver sion revisada por Alex Kozu lin en 1986). Veasc tambien el libro CoII -
cienciay tenguajede A. R. Lur ia, gran cont inuador de Vygotsky,
j Lev Vygotsky, TllOlight and langllage, pp. 34-35.
134
puesto que el sujeto que piensa es siempre conocido por el pensa-
dor y no requiere ser enunciado.' El habla inte rior tiene una sinta-
xis incompleta y desconectada. El lenguaje codificado y escrito tiene
en cambio una sinraxis muy comp leja y coherente, con una fuerte in-
clinaci6n monol6gica y abstracra. A partir de Vygotsky podemos
comprender que las estructuras Iingui sticas son diversas y flexibles,
no se expresan de una sola forma, se adaptan a diferentcs funciones
y se ubican en distint os pianos de complejidad.
Las expresiones simb6licas de los humanos no se redu cen allen-
guaje y al habla. Las habilidades plasti cas que per miten dibujar, pin-
tar, modelar y grabar han generado una gran variedad de simbolos.
La mismo ocurre con la rnusica y la danza. En estas for mas no dis-
cursivas de expresi6n encontramos una relad6n entre senales sig-
nificantes y simbolos, pero no hall amos, como en el Ienguaje. las
unidades minimas de significado (las paIabras) que pueden cornbi -
narse en secuencias que encuentran su equivalente en distintas len-
guas. Los colores , las imagenes, los movimi entos del cuer po 0 los
tonos no son parte de un vocabulario ylas estr uct uras que los enla-
zan no son una sintaxi s, Yno obstante estas expresiones forman flu-
jos 0 conglomerados de simbolos que evocan sentirnientos, ideas }'
emocicnes par medios no representativos. Si queremos comprender
las expresiones simb61icas como constit uyentes del exocerebro no de-
hemos pensar s610 en sus expresiones sofisticadas y complejas ca-
racterist icas de las civilizaciones avanzadas. No se tr ata de analizar el
arte de. digamos, Dimit ri Shostakovich, Isadora Duncan y Pablo Pi-
casso como parte del exocerebro. Sin embargo. debemos aceptar que
al menos una parte, posiblemente pequcfia, de las expresiones sirn-
b6licas modernas (tan to discursivas como no discursivas) esta es-
tr echamente vinculada con redes neuronales que se apoyan en la
existencia de conexiones externas . Esta pequena parte del sirnbolismo
exocerebral es la que podemos suponer estaba presente ya cuando los
I Ibid., p. 182.
135
primeros humanos comenzaron a labrar estatuilJas, pintar paredes
en las cuevas y, seguramente, cantar, danzar y habl ar. l e6mo se apro-
xima un neurocie ntifico al mund o del arte?EIdoctor Ramachandran
dedica al arte un simpatico capi tulo de su libro sobre la conci encia,
y me interesa citarlo pues un a parte importa nte de su reflexion esta
inspi rada po r el comportamiento animal ante una pr6tesis. EI ejem-
plo 10 toma de Nikolaas Tinbergen, quien hiza algun os experi men-
tos con polluelos de gaviota argenrea. Apenas salen de su cascar6n
cornienzan a pi cot ear la mancha roja qu e Sll madre tiene en el pica
amarillo; ella entonees regurgita comida semidigen da pa ra alime n-
tar a los pcquerios. Obviamente, el polluelo reacciona as! debi do a
qu e cier tos circ uitos nerviosos en las zonas visuales de su cerebra
estan especializadas en reconocer picas de gaviota. En el tra nscu rso
de sus experime ntos, Tinbergen presento un pi co artificial, con man-
cha raja, a los po lluelos, qu ienes reaccionaron exact amente de la
misma forma aun cuando detras del pico, en lugar de madre, estaba
la mano del cientifico. Pero Tinbergen llev6las eosas al limit e: tom6
un largo palo amarillo can tres rayas rajas y se 10 mostr6 a los po-
lluelos. Estes reaccionaron can mucho mayor entus iasmo ante este
curiosa artefacro, que ni siquiera se pared a a un pica de gaviota: pre-
ferian la protesis a un pico de verdad. Yaqui es clonde entra la idea
de Ramachandran: "Si las gaviotas argenteas t uvieran una galerfa
de ar te, colgarian en la pared un largo palo con tr es rayas rojas; 10 ve-
nerarian, pagarian millon es de dolares por el, 10Ilamarian un Picasso,
pero no entenderian por que... por que quedan hip notizadas par esta
eosa aun cuando no se parece a nada".' Un ctnol ogo que estudi ase las
especulaciones de Ramachandran podria preguntarse: l Por que este
neur ologo cree qu e los coleccionista s de arte que compran arte con-
temporaneo actuan exactarnente como los polluelos de gaviota? Por-
que esta convencido de qu e existe una grarnatica perceptual que
contiene elementos figur ales primitivos universales, uno de los cua-
I , . .
V S. Ramachandran, A brief tOllr of hIli11mI consciousness;p. 47.
136
les es la atracci6n par repre sentaciones en las que ciertos rasgos sig-
nificativos se han hiperenfatizado hasta deformarlos por completo
(como el palo amarillo con tres rayas rojas). Es muy sintornatica la
extendida atracci6n entre muchos neurologos por la idea de unos
m6dulos mentales qu e funcionan como arquetipos y que les interc-
san mas que las pr 6tesis y ar tefactos en que eventualme nte se apo-
yan. Esta atra cci6n se justifica por la evidencia de que hay un buen
numero de aperacion es simbolicas que tienen su base en circuitos
neuron ales. Ramachandran considera que hay varios indicios de que
existen "metaforas sensoriales'' inscrit as en el sistema nervioso, como
10 demuest ran los fen6menos sinestesicos que vinculan areas cere-
br ales usualmente separadas (ya he comentado la asociaci6n ent re
numeros y colores).' Mencio na tres pruebas. En primer lugar, las vin-
culaciones entre sonidos e imagenes que parecen estar profunda-
mente arraigadas en el cerebra, como la que se establece entre los
sonidos vuva y quiqlli que se asocian en el 98 par ciento de la gente
(de diversas culturas) respectivamente con una figura de formas bul -
bosas simi lar a una ameba y can una Figura dentada con un perfil
quebrado y estrellado. Este y otros ejemplos demostrarian que esra-
mos ante la existencia previa de una traducci6n no arb itra ria de la
apariencia visual de un objeto (representado en el giro fusiforme) y
la representaci6n de un sonido (en la corteza auditiva).' En segundo
lugar, supo ne una asociacion entre el area visual y la de Broca (que
controla los rnusculos de la vocalizaci6n); una prueba seria, por ejern-
plo, que los objetos pequenos se simbolizan en diversas lenguas con
palabras qu e hacen que los labios imi ten el tamano ("diminutivo")
y las cosas grandes can sonidos que obligan a abrir la boca ("enorme",
"largo"). Aeste poco convincente argume nto anade una tercera a 50-
ciaci6n entre el area de la mano y la de la boca , que como se sabe
son adyacentes en el homuncul o mo tor que dibuj6 Penfield. Ya Dar -
I Ibid., p- 62.
2 Ibid., p. 77.
137
win habia obser vado que con frecuencia la genre, cuando cor ta con
unas t ijeras, mueve al mismo tiempo las mandibulas incon sciente-
mente.
Falla considerar en estos ejemplos, incluyendo el caso del pollueJo
que acep ta un palo como metafor a de la gaviota maternal que Ie trae
alime ntos, un aspecto esencial: Ia presencia de un eleme nto ar tifi-
cial sirnbolico externo, de una pr6tesis que apa rece como un di bujo,
una palabra, un instrumento 0 un simuJacro (de pico). No me cabe
duda de que el usa de estas pr6tesis tiene como apoyo la presenci a de
pr ocesos de sines tesia en eI eerebro. Este proceso sinestesico inter no
opera mediante scnales quimi cas y elect ricas qu e viajan entre regio-
nes (las regio nes moto ras del habla, los centros visuales y el giro fu-
sifor me ). Perc me pareee muy dificiJ suponer que las relaciones de
correspondencia entre regiones ut ilicen c6digos sirnbolicos y meta-
f6ri cos. Es necesari o que los flujos int ern os de seiiales logren esta-
blecer corres pondencias si nes tesicas con las protests sirnbolicas
externas, y no 5610 entre diversas areas del cerebra .
Regresemos al experimento ment al de las gaviotas interesadas en
el art e. Par a que hayan Ilegad o a formar un a sociedad disp uesta a
montar exposiciones, han debid o previament e fabricar ellas mismas
las pr 6tesis simb6Iicas que Ies permitan un sistema estable de graz-
nidos pa ra comun icarse , edemas de muchas otros artefactos e insti-
ruciones sociales, Acaso un gr upo mut ante de gaviota s comprendi6
la importancia de la sirnulacion fabric ada por Tinbergen y a par tir
de esa especie de soplo divino logr6 desarrollar con eI tiernpo una ci-
vilizaci6n avanzada. Pero los primeros pasos en la evolucion de unas
hi poteticas gaviotas sociales inteligent es debieron ser el desarrollo de
un paquete mfnimo de pr6tesis exoeerebr ales para lograr sobrevivir
en un media Ilene de amenazas. Para ello las gaviotas cultas (10
misrno que los humanos primigen ios) debieran tener algun sistema
que les per mi tiese enlazar y establecer eorr espondencias entre las se-
fiales inter nas y los simboJos ext ernos, Laautoconciencia gavi6tica a
hum ana debi6 aparecer cuando se produjo este paso de las senales
138
int ernas a los sirnbo los externos que son compr endidos par otras in-
dividuos.
Cua ndo Ramachandran se acerca a est e problema expo ne una idea
que, si la hubiese explorado can deten irnien to, Ie habria llevado di-
rect am en te al exocerebra . Sugiere que las representaciones senso-
riales no conscientes adquieren la condie i6n de qllnliaen el proceso
de ser codificadas en conjuntos manejables que puedan llegar a las
est ruct uras ejec utivas centrales del cerebro. Ello produce ot ras re-
presentaciones de alto nivel, a las que llama "meta- representaciones",
yque pueden considerarse "casi como un segundo cerebra «parasi-
rario- " que permi te descripciones ma s econ6micas de los pracesos
aut ornati cos que realiza eI prime r cerebro. ' En este punto hay dos al-
ternativas: plantear que se trata de una especie de homuncul o int erno
y privado, 0 bien buscar mas lejos y pensar que cste segundo cere-
br o es externo. Ramachandran toma Ia primera opci6n y considera
que el hornunculo cerebral es responsable de realizar represen tacio-
nes de representaciones (es decir : meta-representaciones), y que por
ello se liga a las capacidades linguisticas. Pareee necesario, pu es, qu e
la conciencia surja en una especie de salro de una clase de represen-
taciones a otra. Pera algunos neur6Iogos, como Ramachandran , tie-
nen mie do de que el saito los lan ce al espacio exterior, fuera de los
circuitos ner viosos. Pr efieren mantenerse dent ro del cerebra, aun
cuando para ello tengan que abraza r al ho rnunculo car tesiano, en
su encarnaci6n meta -representacional como estruc tura mediadora
y trad uctora. '
1 i bid., p. 99.
2 Ramachandr an admite que aunque el yo es privado, se enr iquccc mucho po r las
interacciones sociales, y acepta que puede haber evolucionado principalmente en un
medio social. Esmas, considera que nuestros cerebros se encucnt ran inext ricablemente
ligados al ambiente cultural. Pero se trata de una vaga definicion de la sociedad y la
cultur a como "medic" 0 "ambiente", sin un reconocimie ntc de que en este "habitat"
hayestruct uras ycircuitos que pueden formar parte de ese segundo cerebra "parasite"
i bid., pp. 105 Y 108.
139
Me parece sintomatica y reveladora la necesidad de acudir a la hi -
potesis de un segundo cerebra int erior, que habria emergido en eI
curso de la evol ucion. Sin duda surgieron, en algun punta del pro-
ceso evolutivo, nu evas circuitos y se adaptaron los previos a las ope-
raciones cognitivas de alt o nivel, pera las funciones propiamente
met a-representacionales requieren de recursos externos de caracter
soc iocult ural. Lo qu e estamos buscando son simbolos qu e repre-
senta n senales, y senales capaces de indicar la presencia de simbo-
los. Para ella, regresemos al probl ema de las imagenes visuales que
permiten entender ciertas facetas del arte. Podemos entender que la
atracci6n del cerebro por ciertos rasgos cnfatizados y deformados (el
palo amarillo con tres rayas de las gaviotas) se expresa en los huma-
nos, pongamos po r cjemplo, en figuras antropom6 rficas con rasgos
sexuales amplificados, como las famosas Venus prehist6ricas 0 las re-
presentaciones falicas. Aqui habria una conexi6n entre cierta seiec-
tividad en las sefiales can qu e operan los circuitos nerviosos y los
simbolos ligados al eulto a la fert ilidad. La preferencia neuronal por
ciertas asociaciones cromaricas puede ligarse a simbolos de identi-
dad tr ibal 0 familiar. La incli nacion y la habiJidad por descubr ir fi-
guras en con textos velados (un pr edador esco ndido en el follaje )
pueden conectarse a simbolos de potencia s malig nas ocultas. La ca-
pacidad de apreciar elementos aislados fuera de contexto puede aso-
ciarse a las capacidades simbo licas pa ra generar nornbr es y
sustant ivos. Para las gaviotas estetas el multicitado palo con rayas que
capta la atencion de sus neuronas es un simbolo de Ia ma dre pri-
mordial. Para que estas peculiares transformaciones ocurran es ne-
cesario que las secuenc ias de senales neuronales se expresen como
simbolos que son comprendidos par orros indi viduos, Y viceversa:
es preciso que las estructuras simbdlicas que provienen de la socie-
dad puedan encont rar un equivalente en seriales capaces de circular
por el sistema nervioso. Me inclino a pensar que el "apa rato tr adu c-
tor" se halla mas bien fuera del craneo, po r una razon senciIla: hasta
donde se sabe el cerebra solo es capaz de procesar senales, mientras
140
que podemos estar seguras de que los circui tos sociales yculturales
pueden operar tanto can simbolos como con Por
una secuencia discreta de senales neuronales, equivalente a un srm-
bolo, debe ir acompanada de algun "marcador" que la identifique,
par a qu e su signi ficado no se diluya en el tor rente de cod igos qui-
micos y electricos, Este problema 10abordare mas adelante, cua ndo
me refiera al tema de la memoria.
141
I
I I
10. AFUE RA Y ADENTRO :
E L I NME N S O AZU L
Para comprender las relaciones ent re las redes exocerebrales y los
circui tos neuronales que operan con senales elect ricas y quimicas
aparent emente es necesario encontrar ciertos dispositivos que liguen
las secuencias internas con las externas. La primera dificulta d can
que nos toparnos radi ca en la misma separacion de 10 interne y 10 ex-
terno. EI problema es que a partir del enfasis en uno u otro ambito
se han desarrollado dos grandes interpretaciones de los procesos men-
tales. En primer lugar tenemos la Hamada vision "internalista", que
establece que la conciencia es un proceso determinado par cier tos
tipos de actividad cerebral int erna en los individuos durante el pro-
ceso de su interacci6n can el mundo. En cont raste, la vision "exter-
nalista" afirma que la conciencia es una construccic n que depende
de las relaciones sociales y cult urales basadas en e1lenguaje. La pri-
mera vision suele ser inna tista y sostiene que las estructuras cogni-
tivas son dispositivos cerebrales determinados geneticamente, Es la
visi6n que tienen Noam Chomsky)' Jerry Fodor .' En el ot ro extrema
encontramos a autorcs como Clifford Geert z y Richard Lewontin,
que enfatizan la importancia decisiva de la interacci6n ydel sistema
sirnbolico.' Yo no quiero entrar a revisar esta polemica, entre otros
I Veanse Noa m Cho msky, New Horizons in the study of language and mind, )' Jerry
Fodor. The modularity of mi nd.
2 Veanse Cli fford Geertz, Tile interpretationofcultures.y Richard Lewontin, Biology
as ideology. En otro ensayo Geertz se refirio al "caracter funcionalmenre incomplete
del sistema nervioso" C'Cult ure, mind, br ain/Brain. mind. culture': p. 20S).
motivos porque me parece que se trata de una confron taci6n tan
superada como la que establece Ia opos ici6n entre natura y cultura.
Pero no todos los neurocientfficos estrin, en eI fonda. convene},
dos de que la oposicion natura/cult ura esta superada, pues ella im-
plica aceptar que la mente y la conciencia se exticnden mas alia de las
fronteras craneanas y epi dermicas que definen a los individuos. Y
par a mu chos esta aceptaci6n equivale a validar la vision "externa.
lista" Recientement e Robert Wilson, conocido par sus reflexiones
sabre las ciencias cognit ivas, ha dedicado un in teresante libro a1 pro-
blema de las fronteras de [a mente. Wilson esta convencido de que
Ia mente no se detiene ante los mur os que separan a1 individuo del
mundo exterior y presenta una hip6tesis que en cierta manera coin-
cide con las ideas que he expuesto sobre el exocerebro.J Wilson COI1-
cibe la con ciencia como un proceso extendi do en el tiernpo (dura
mu cho mas que unos pocos segundos) que se eucuentra sostenido
par un andamuue(scaffoldillg) arnbiental y cultural externo. Este pro-
ceso, dice Wilson, encanza en un cuerpo que se halla empotmdn en
un media amb iente. Desgraciadamente no se ext iende en la expli-
cacion del andarniaje externo que forma parte de la conciencia. Cita
como ejemplos los equipos de navegaci6n, los relojes y los rnapas, y
desde luego el habla y la escritura, como mediadoras que modifican
Ia est ructura de la cognicion .? La concepci6n de que la conciencia
es apu ntalada pa r andami os culturales y amb ientales es similar a
mi idea de que la autoconciencia humana opera can pr 6t esis cultu-
rales, Pero en ei planteamiento de Wilson esta ausente la idea de que
las pr ot esis (0 los andamios) cons tituyen un sistema simb61icode
I Rober t A. wilson, Boundaries ofthe mind. The illdil'idllal ill the fragile sciences.
2 Wilson baut iza su concepcion de la conciencia como TESEE: Tempor almcnle Ex-
tendid a, Sostenida en Andamio s, Encarnada y Empolrada (Tempo rally Extended, Scaf-
folded. and Embodied and Embedded). Pero no dedica mas de una docena de paginas
a su concepcion (ibid., pp.21S·22 S. 240-241). Aunque no 10 ' ita, las ideas de un pra-
ceso encamado y empot rado pa reccn tomadas de Francisco Varela (The em bodied
mil/d ).
146
sustituci6n de funciones que los circuitos cerebrales no pueden com-
pletar pa r si mi srnos.
Vearnos ahara eI problema desde el punta de vista de los modelos
computacionales de la conciencia. Wilson reflexiona sa bre las vi-
siones amplias que no s610 consideran al cerebra como un sistema
de computaci6n, sino que creen que dicho sistema inc1 uye al media
ambiente que rodea al organismo. EI problema can esta interpreta-
cion es que , par a que sea coherente, debe cons iderar tanto a la mente
como al mundo que la rodea como un sistema de compute unificado.
Perc para que ella sea cierto hay un requisito que cumplir: el medi a
socia l y los circuitos neuro nales deben constituir una cornpleja es-
tructura causal que per mita una caract erizacion formal comun, de
tal manera que sea innecesario buscar reglas de tr aducci6n entre las
partes cerebrales y las expresiones arn bientales.J Aunque el mode1o
computaciona l de la mente y del cerebra ha sido abandonado par
casi todos los neurobio logos, eI problema de la posible uni dad sis-
temica de los amb itos internos y externos de la conciencia se man-
ti ene como una terna inquietante. Al respecto es sugestiva la
explicaci6n de Dana Ballard sabre las funciones de rapida y constante
act ualizaci6n de datos codificados en el media amb iente dura nte eI
praccso de cognic i6n. El cerebra se aprovecha de informaci6n al-
macenada en el ambiente y que par ella no requiere ser archivada a
cornputada pa r el individuo, Un ejernplo de esta "codi ficacion deic-
tica" en el proceso de reconocimi ento visual son los rapidos y cons-
tan tes mov imi ent os oc ulares, sacadicos, que obti enen de ciert os
puntas fijos del cont orno a los que sc apunta la mirada una infor-
maci6n que no es necesario guardar dcntro del cerebra. Asi, el orden
optico ambiental es aprovechado par los veloces mov imientos del
ojo que apuntan a senalan directamente los elementos del campo vi-
sual necesarios para completar un proceso de conocimiento y reco-
I Robert A. wilson. ibid., pp. 167- 169.
]47
nocirnient o. ' Esta interpretacion se puede extender a la memor ia, la
atenci6n y a ot ras actividades.
Un obstaculo di ficil de superar radica en el hecho de que los co-
digos requieren de una sintaxis que organice la manera en que deben
ser combinadas y manejados. Como observa Wilson , los cod igos
requieren ser interpretados y para eUo se requieren otros c6digos para
lograr el desciframi ento. Pero aqui entr amos en una regresion infi-
nita, pues siempre se requerira de nuevas c6digos para descifrar los
anteriores. a bien, para salvar este obsraculo, podemos imaginar
un proceso no interp retativo que pr escinda de los c6digos: pero en
este caso, resulta inu til el usa de c6digos en la interaccion, pues nin-
gun proceso posterior intent ara descifrarlos e interpretarlos.' Si lle-
vamos a su extrema esta ult ima alternativa, podriamos llegar a un
callej6n sin salida: la codificaci6n social ycultural seria un raro epi-
fen6meno externo que no influiria en el funcionamiento de los cir-
cuitos neuronales, los cuales operar ian mediante procesos inter nos
no inter pretativos ni representacionales. Perc ello no soluciona el
problema de los vinculos entre 10 inter no y10externo. Simplemente
10 anula al decretar un divorcio tajante entre dos arnbit os inrnanen-
tes, el ambiente cultu ral externo y el espacio cerebral.
El problema que la investigacion cientifica debe resolver consiste,
a mi juicio, en encont rar la maner a eoncreta en que los circuitos ner-
viosos -yespecificamente la corteza cerebral- logra n trabajar con los
simbolos, los c6digos ylas senales del mundo cultural. Las investi-
gaciones han avanzado mucho en la localizacion de los procesos que
se inician en los estimulos sensoriales que son t ransduci dos en las
terminales perifericas de las fibras nerviosas y son enviados a las areas
sensoriales pri ma rias de la corteza cerebral. Como explica Mount-
castle, se conocen relativaruent e bien la geografiay las conexiones de
I Dana Ballard. M. Hayhoe, P. K. Pook y R. P. Rae, "Dei ctic cod es for the embodi-
ment of cognition" Vean se los com entarios de Robert Wilson en Ibid., pp. 176ss.
2 Robert Wilson, i bid., pp. 140-149.
148
los impulses nerviosos, pero se sabe muy poco sobre los mecanismos
y los procesos operativos. Muchos fen6 menos han sido
en la corteza cerebral, como la sincronizacion, la acurnulacion de
datos y su recupe racion , la amplifieaci6n y otros. Perc los eircuitos
neuronales de estos procesos aun no son completarnente entendidos.
£1 hecho es que no se conocen las funciones basicas del cortex cere-
bral.' Mountcastle sefiala la urgencia de generar model os teoricos e
hipotesis que guien la investigacion, y senala la fertilidad que tuvie-
ron los modelos computacionales en el estimulo de los estudios neu-
rofisiol6gieos. Sin embargo, asegura tajant emente que la metafor a
que ve al cerebra como una computadora digital es tot alrnente falaz
y debe ser abandonada.'
Yo creo que las nuevas reflexiones de los cientificos sab re los pro-
blemas de la conciencia eontribuyen a la gestaci6n de modelos teo-
ricos estimulant es y creativos. Alga que qui cro destacar es el hecho
de que la conciencia de alto nivel (0 autoconciencia) parece conte-
ner una paradoja: para que un individuo se percate de su individua-
lidad unica, sus sensaciones "internes" deben estar expuestas al
mundo "externo" No me refiero al hecho obvio de que el cerebra se
alimenta de informaci on que provien e del medio ambiente. Quiero
decir que el caracter unit ario del flujo interior se confirma en la me-
dida en que entra en contacto y cireula por cl espacio social y cultu-
ral, en interacci6n con ot ras personas. No se trata solamente de que
fa epidermis define la individualidad de un organismo. Dicho en otras
palabras: para que una individualidad pueda definir su mundo in-
terior es necesario que este munciosea tambien externo y se exponga
a las inclemencias del clima social. Perc si 10 interior esta, al menos
parcialment e, afuera, entonces comienza a perder sent ido la dicot o-
mia interno-externo. Ya he sefialado que, en su discusi6n con Jean-
Pierre Changeux, Paul Ricoeur sugiri6 que la conciencia esta afuera
I Vernon B. Mountcastle, " Brain science at the Century's ebb", pp. 16-17.
2 tu«, p. 29.
149
de ella rnisma, y que es necesario reconocer que el espacio ccnsciente
no se encuentra totalmente dentro del cerebra. Changeux dcfiende
la utilidad de los modelos de conciencia que la definen como pro-
cesos que ocurren dentro del craneo. Ricoeur Ie senala que el modelo
que postula no precede de las ciencias neuronales, sino de otras dis-
ciplinas que hacen hincapie precisament e en una ape rtura a un
mundo formado por interacciones, y que perrnite observar a la con-
ciencia como un espacio de simulacion )' de acciones virtuales que se
encuent ra int ercalado entre el mundo exterior y el organismo, Ysin
embargo Changeux, como muchos otras neurocientificos, esta pa-
radojicamente convencido de que "todo ello sucede dentro del ce-
rebro".' Ricoeur le recucrda que el espacio de la conciencia se liga al
tiempo y por 10 tanto a la experiencia viva de los humanos, cuyo es-
pacio vital es, pe r un lado, el de sus cuerpos. sus posturas, sus mo-
vimientos y sus desplazami entos; pero es tambien. par ot ro lado, el
espacio envolvente externo. Esre espacio global de la experiencia viva
es privado y comun, es corporal y publico. Para Ricoeur ei llamado
"media cerebral inter no" se encuentra dent ro de ese espacio ampl io
que engloba tanto al organismo como a su contor no habitable."
La paradoja de la conciencia ha intentado ser superada mediante
teorizaciones metapsicologicas que definen el Yo como el desarro-
llo en el nino de una represent acion figurada de si mismo a par tir
de la experiencia de la superficie de la piel. Esa es la definici6n del
"Yo-piel" que hace el psicoanalista Didier Anzieu, quien temeroso de
que la psicologia se convierta en la pari ent a pobre de la neur ofisio-
logia, intenta ubicar la conci encia del Yo en la piel, un hecho origi-
nar io tanto biologico como imaginario. Para Anzieu el Yo-piel es una
realidad de orden fantasmatico, una estr uctura interrnediar ia entre
el cuerpo, el psiquisrno, el mun do y los otros.' La metafora de la piel
I Jean -Pier re Cha ngeux y Paul R icoeur, Ceoui 1Iol/sitli r penser, pp. 155 Y157.
2 Ibid., p. 158.
J Didier Anzieu, Le Moi-peau, pp. 25-26.
150
como figura del ego puede ser est imul ant e, pero no deja de ser una
falsa solucion de la paradoja de la conciencia. No pasa de ser un cu-
riosa juego de palabras, donde la piel es un envoltorio como la cor-
teza de un fruto 0 C0 l11 0 el cortex cerebral, Ilene de pliegues e
invaginaciones, que delimita al or ganismo individual. EI ego se alo-
jaria en un a epide rmis psiquiea dotada de la estru ctura de un en-
voltor io, una nocion que permitir ia a los psicoanalistas diagnostiear
mejor las enfermedades que aquejan a sus aetuales pacientes, que su-
fren hoy menos neurosis, fobias e histerias y mas angustias narcisis-
tas propias de personas que no reeonocen los limires y las fronteras
que separan eI Yopsiquico del cor poral, eI Yo ideal de la realidad 0
aquello que depende de uno de 10 que depende de ot ros.' Pero eI
hecho de que la cultura moderna y post moderna parezca acrecen-
tar la vulnerabilidad de las personas frente a las heridas narcisistas,
supu estamente ocasionadas por defectos y debilidades del envolto-
rio psiqui co, no nos arroja luz sobre el probl ema de la conciencie:
mas bien nos ayuda a definir ciert as peeuliaridades de la compleja
transicion hacia una nueva epoca cult ural y sociopolitica cuyos co-
digos, a comienzos del siglo XXI, todavia no conocemos.
Las metaforas son utiles para estimular la investigacion y la refle-
xion. Creo que la metafora de Iabot ella de Klein, que ya sugeria mas
arr iba, permite pensar mejor el problema de la dicotomia inrerno -
exter no en el proceso cognitivo y en la formacion de la aut ocon-
ciencia. Una botella de Klein - as1 Hamada en hon or del gran
maternatico aleman- es el resultado de una aeci6n similar a la eje-
cut ada en una tira plana de papel pa ra crear la cinta de Moebius,
don de el verso y el anverso son la misma cara. AI pegar los dos ex-
tremos de Ia tira, que previarnente se ha torcido una vez, formamos
ese sencilloe inqui etante espacio geometrico tridimensional que s610
tiene una cara. La llamada botella de Klein es un espacio topol 6gico
que se obtiene al uni r los dos extremos de un tubo, retorciendolo
I tu«, p. 29.
151
de tal manera que no forme un anillo yque por 10 tanto tenga un solo
lado. En un espacio de esta nat uraleza podemos pasar de un lado a
otro sin tener que atravesar la superficie: es una boteUa donde se pasa
del interior al exterior sin tener que salir.
Muchos neur ocicntfficos rechazan esta situacion paradojica. Par
ejemplo, par a Antonio Damasio la men te y su conciencia son pri-
mero yante todo fen6menos pr ivados, aunque ofrecen muchos sig-
nos publicos de su existencia. Par eso nos dice: "yo nunca sabre tus
pensarnienros, a rnenos que me los cuentes; y t ti nunca conoce ras los
mios hasta que te los diga" I Pero las cosas no son tan simples: yo Ie
contestaria que, "si no 10 explicas a nadie, tu no sabras que piensas
aunque sepas que piensas" Pero como los humanos no somos seres
aislados, sino individuos hablant es que no cesamos de cornunicar-
nos, sabemos que pensamos y nos dames cuenta de que pensamos.
Por ello no nos sirve el conocido experimento ment al de la cienti-
fica expcrta en neurofisiologia del color pero que viveencerrada den-
tro de un ambiente en blanco y negro. Se supone que esta exper ta un
buen dla sale a otro mundo y experiment a por vez primera la sen-
saci6n del color. Laconclusi6n es que su conocirniento cientifico, por
mas refinado que sea, no le puede proporcionar la experiencia mul-
ticrornatica, que seria unica y exclusivamente pr ivada .? De aqui que
se suponga que la conciencia del color sea inrransferiblc e interna. Ya
he comentado en el capitulo 51a solucion de Ramachandran a este
problema. Aha ra quiero scnalar que 10 unico que este experimento
menta l nos dice es que la detaUada descripci6n de los circuitos neu-
ronales y su explicaci6n cicntifica son incapacesde comunicar las ex-
periencias crorna t icas. Pero si escapamos del laboratorio mental
donde se realiza artificialmente el experirnento, y nos acercamos a las
redes cult urales reales, podremos comprobar que de manera coti-
I Antonio Damasio, The f eeling of what happens. p. 309.
2 Vease Franck Jackson. "Epiphenomenal qualia' ; y los comentarios de Antonio Da-
masio, i bid., p. 307.
152
diana los seres humanos se comunican entre si exper iencias croma-
ticas (y de muchas otras c1ases).
La convivencia social nos rodea de enormes enjambres de simbo-
los relacionados con los colores. Fragmentos de canciones, frases he-
chas, recuerdos de pinturas 0 peliculas, versos, vestidos, joyas y mil
cosas mas se conec tan a nu estra noci 6n del azul, por ejemplo. Se
podria decir que hay un pequcno segmento del exocerebro referido
a1azul y que un escritor puede aprovechar para escribir un relato 0
un poema que nos transmire su experiencia del color, mediante ana-
logias, rnetaforas, c6digos impll citos, presuposiciones y suposicio-
nes. Cuando leemos e1 libro de Ruben Daria titulado AZIII eI poeta
nos transmite, entre muchas otras casas, sus sensaciones sobre el azul.
Por supuesto, no nos trans mit e toda su experiencia del azul) sino
solameJiteuna porcion, un fragmento que impulsa un tlujo de ideas
y emociones propi as del poeta y que nosotros no conociarnos antes
de leerio. En su experimento mental Ramachandran enchufaria un
cable nervioso ar tificial en eI cerebro de Ruben Dar io, conectado
directamente con nuestro sistema neuronal: asf tendrfamos toda la
experiencia poetica del azul sentida par este escritor, el cual se habria
convertido en una pror esis mecanic a y automat ics. En este ejemplo
imaginario obt endr famos la experiencia azulosa directa de un indi-
viduo nacido en Nicaragua en el siglo XI X, pero nos perderiamos las
sensaciones modernistas de su texto simbo lista:
jOh inmenso azul! Yo adore
tus celajes risuerios,
y esa niebla suti! de polvo de oro
donde van los perfumes y los suenos
["Anagke", 18881
t D6nde esra aqui la conciencia?Precisamente en la conexion sim-
b6lica indirecta entre las impresiones de Ruben Dario y nuestra ex-
peri encia al leer sus versos. Es el mi smo caracter incompleto y
153
II
154
[Oh menoro blanf! Yosuforo
tus celanos polfumes,
y esa suebla pertil de azolvo de jes.
En este caso hay una info r maci6n lcxi co-semanne s comprensi-
ble, yen consecuencia la reacci6n cerebral es mas extensa : se activa
la circunvoluci6n fron tal inferior izqu ierda, entre otras zonas. E1 si-
guiente paso consiste en leerIe a la misma persona estos versos ex-
trafios, anormales y difici les de corn prender:
155
Yo adora n 10 pol vos risuefta
hacia vamos el suenas de inmenso.
Por ultimo, Ie leemos a nuestro sujeto el poerna tal como 10 escri-
bio Darfo: aparece una actividad extensa e imporrante en muchas re-
giones cerebrales, especialmente en el area prefrontal izquierda. '
Todo esto indica que nuestro cerebro responde de un a forma or-
denad a y que hay patrones de comportamiento que se reconocen
en la dist ribuci6n topografica de la actividad neuronal. AJ escuchar
los versos de Ruben Dad o se ponen a funcionar complejos sistemas
cerebrales, gr upos de neu ronas oscilan a 40 her tz, se establecen en-
laces talarn o-cor ticales, se activan conexi ones den tro de cada he-
misferio, a traves del cuerpo calloso se comunican los dos hemisferios
y se emiten neurotransmisores inhi bitorios 0 excitantes. EI cerebra
comprende las estr ucturas sintacticas y los sign ificados de las pa la-
br as. Es evi dente que en el sistema nervi oso se alrn acena informa-
cion que, adernas de perrn itir la cornprension del sentido literal de
los versos) gene ra una cascada de asociaciones, algu nas de las cuales
segu ramente el escri tor las busco intencionalmente: el cielo, la ale-
gria y 10 valioso que se desprenden del azul inrnenso, 10 5 celajes ri-
suenos y el po lvo de or o. Pero quien escuche el poema agregara
En este caso el esfuerzo par descifrar el sentido de unas pal abras
desconocidas, pero inscritas en frases can infor maci6n gramatical
cornprensible, act ivan, edemas de las areas auditivas, los dos polos
temporales y se obs erva Lill a mucho ma yor act ividad en el hemisfe-
rio izquierdo. Otro patron de actividad cereb ral apareceria si la in-
formaci6n sernantica fuese correcta, pero se mutilase la estr uctura
sintactica:
I EIexperimento mental esuna parafresisde esrudics cientificosreeles. Veanse Helen
J-Neville)" Daphne Bovelier, "Specificity and plasticity in neurocogni tive development
in humans': y Jean-Pierre Cha ngeux, ['holl/me de verite, p. 190.
oro
mrnenso
adoro
azul
polvo
suenos
perfumes
niebla
risueno
fragme ntario de la comunicaci6n 10 que me permite afirmar que las
nieblas sutiles, los celajes risuenos, los perfumes ylos suenos son sim-
bolos azulados que forman parte de la conciencia subjetiva, y que no
por ello estan encerr ados en los cerebros de quien los escribi6 y de
quienes los Ieen. Se ballan tambien en los libros y en las bi bliotccas
de la gran memoria cult ural de una sociedad. As! que, parcialment - ,
podemos tener acceso a las experi encias men tales de Ruben Daria y
de a tras personas. Yqui ero insistir en que s610 tenemas un acceso
parcial: si el acceso a la conciencia de otros fuese total, par ad6j ica-
mente, perderiamos nu estro senrido de ide ntida d y se erosionaria
nuest ra conciencia .
Pasemos ahara a un pequeno simulacra de interpretaci6n neUTQ-
fisiologica. Si leemos estos versos a un hablante rnonol ing ue de ja-
pones se activan solamente las areas auditivas primarias ysecundarias
de su cerebro. En la fase siguiente del cxperimen to, leemos a un a per-
sona de habla espanola una lista inconexa de sustantivos, adjetivos
y verbos extraidos del poema:
asociaciones personales can el per fume de seres arnados, los deseos
sonados 0 la nostalgia de un dia neblinoso en Paris. Aqui operan 10
que Cha ngeux ll ama las pre -representaciones, que corresponden a
de actividad dinamicos, espontaneos y tr ansitorios de po-
blaciones de neuronas capaces de formar combinaciones rnui t iples.'
Aunque la exper iencia del azul que evocan los versos de Daria tiene
una evidente base cultural, aun aquf podemos encontrar huellas in-
natas en la percepci6n de los colores. Cuando se asocia el azul con
el polvo de oro ama rillo nos enfrentamos a una situaci6n con tra-
nuest ro cerebro es incapaz de imaginar reflejos qu e sean
azules y amarillos. No somos capaces de ver un
aman llo azulado 0 un azul amarillento. Tar npoco podemos identi-
,colores qu e sean al mi smo tiempo verdosos y roj izos; y en cam-
bio si vemos la mezcla de azul y rojo como un morado 0 el ama rillo
y. el rojo como anaranjado. Por supuesto, no hay ningun a raz6n fl-
SICa, cultural 0 16gica que impida ver simultaneamente los dos par es
de colores opuestos, La longitud de onda es un fen6meno continuo
no hay ningun tabu cultu ral que prohiba dichas combinaciones ni
tampoco impedimentos for males. El sistema tr icromat ico de conos
fotorreceptores en la retina explica la codificaci6n en tres colores ba-
sicos (azul. verde y rojo), pero no permite comprender el amplio y
variable abanicc de categorfas culturales qu e dan nombre a los co-
lores. Tampoco explica la causa qu e proh ibe las combinacion es de
raja con verde y de azul can ama rillo. Para esto ult imo es necesari a
la teoria de Ewald Hering que estab lece que en ciertas areas retina-
les neuro nas producen dos pares de senales cromaticas opuestas
(rojo/verde, azu l/amarillo) y un par de senales acrorna ticas (os-
Habrfa que agregar orros faetores qu e inciden en la apre-
ctacron de los colores: su aparie ncia cambi a segun ei contraste con
las del contorno, de acuerdo a su adaptac i6n a1 fond a
y par influencia de la iluminacion ambiental. La informacion visual
I Ibid., p. 93.
156
es enviada desde la retina ai nu cleo geniculado cent ral y de alli a la
corteza visual primaria por tres vias: la par vocelular, la magnocelu-
lar y la koniocelular. La informac ion se codifica y se distr ibuye de
forma muy compleja; y no se sabe bien si las funciones principales
en la interpretacion del color se producen durante el flujo que va de
la retina al c6rtex 0 bi en estan localizadas en algun centro cortical es-
pecializado en informaci6n crornatica.'
Aun que los versos de Darlo evocan pri ncipalmente imagenes vi-
suales, hay tambi en un a referend a a los olores, Se cree que en el curso
de la evolucion, la import ancia de la vision en color provoc6 la dis-
mi nuci6n de las funciones olfat ivas en eI cerebro. La codificaci 6n
de olores es simi lar a la de los color es. Se han descubi ert o unos mil
receptores olfativos capaces de activarse con olores distintos . Cada
receptor es fabr icado por un gen especifico, reconoce las moleculas
de un solo aroma y envia la infor macion directamente al bulbo 01-
fativo en el cerebra. Las celulas del epitel io nasal que tienen ei mismo
receptor envian todas elias senales al mismo glornerulo en el bulbo
olfati vo (hay dos glornerulos par receptor, a sea unos dos mil ). Los
olores que pod emos reconocer y nombrar son la combinaci6n de
las senales que envian algunos cientos de receptores. As! pues, el sis-
tema olfativo codifica un os mil olores y puede reconocer un as diez
mil combinaciones peculiares . Esto quiere decir que, como en el sis-
tema visual, desde eI proceso de tr ansduccion, cuan do las neuronas
sensoriales envian senates quimicas y electricas como resp uesta a
estimulos externos, encontramos una codi ficaci6n que separa y marca
la informaci 6n molecular 0 luminica.' Hay que senalar que no ocu-
rre 10 mismo en el sistema auditivo que percibe las frecuenc ias de
I Brian A. Wandell, "Computat ional neu roimaging: color representat ions and pro-
cessing''
z Richard Axel y Linda Buck, "A novel multigene family may encode odorant re-
ceptors: a mo lecular basis for odor recogni tion': Por esta investigaci6n sus autores re-
cibieron en 2004 el premio Nobel de medicine.
157
las ondas del sonida : alli no hay un a segmentaci on, de tal man era
que escuchamos toda la secuencia de tonos, desde los mas altos hasta
los mas bajos, sin inrerrupciones. Aparentemente la codificaci6n de los
tonos tiene un origen enteramente cultural.
Qu iero destacar que, si partimos de la hip6tesis del exocerebro, po-
demos observar en la conciencia del azul un continuum que une los
sirnbolos poeticos, sus expresiones linguisti cas, las irnagenes cro-
mati cas, las reacciones excita ntes e inhibitorias, las conexiones cor-
ti cales, las asociaciones y las respuest as mo tor as y emociona les. La
conciencia del azul es un continuo ir y veni r a 10 largo de circuitos
que son al mi smo tiempo cultural es y neuronales, externos e inter-
nos, sociales y privados, simb6licos y senaleticos, mentales )' corpo-
rales.
Laconciencia, por supuesto , no es solamente el br eve centeUeoque
nos permite percat arnos del conglome rado de metaforas e imagenes
contenidas en los versos de Darfo. Es el flujo prolongado y cohere nte
- como 10 entendi6 William James- qu e nos da un idad como indi-
viduos ynos proporciona una aguda sensacion de identidad. Sin em-
bargo, para efectos de esta retlexi6n, he tornado en cuenta solamente
el pequeno fragmento de conciencia que se revela cuando escucha-
mas los versos . Mi propuesta es que las 23 palabras de que se com-
po nen los cua t ro versos, sus ligazon es sintacticas, sus rit mos y su
rima, el enj ambre de imagenes visuales que evocan y la comunica-
ci6n can la persona que los lee en voz alta S011 partede fa conciencia,
un a parte Int imamente conectada can la memori a, ca n los recursos
linguist icos alojados en el cerebro y con los circuitos emocionales que
son excitados. La conciencia del azul es un enjambre ar ticula do e
interconectado de instancias neuronales y cul turales cuya coheren-
cia y continuidad permi te esa peculiar experiencia. Creo que la bri-
llant e int eligencia de Helen Keller Ie pe r rnitio a esta mujer ciega y
sorda intu ir la pr esencia de un exocerebro que Ie ayudaba, pOl' de-
cirlo aS1, a very oir aquellos aspectos que sus sentidos no percibian .
Lo que no miraba lograba verlo, 10 que no escuchaba alcanzaba a
158
ot rlo. lC6mo? EUamisma 10 exp lica cua ndo, mol est a, cri tica a quie-
nes creen que los ciegos y los sordos no tienen derecho moral de re-
feri rse a la belleza, los cielos, las montanas, el canto de los pajaros y
los colores: "Y sin embargo un espiritu atrevido me impulsa a usar
palabras sobre la visi6n y el soniclo cuyo significado pued o adivinar
s610 graci as a analogfas y fantasias" I Es muy sintornat ico el conrno -
vedo r reclamo de Helen Keller contra quienes asumen que la ceguera
yla sordera la aislan de las cosas que los dernas pueden gazar. Arguye
que gran parte de las delicias de la vida cotidiana provienen del pe-
ligroso juego de imaginar analogias y del enarme poder del tac to, el
olfato yel gusto que ha desarrollado. Ella rnoviliza un poderoso sis-
tema sim b6 lico de sust ituci6n que le permite construir ar tifi cial -
ment e, en los huecos oscuros y silenciosos de sus redes exocerebrales,
las sensaciones cromaticas y musicales que Ie faltan. Teni a una cul-
tura tan vasta y una inteligencia tan penetrante que fue capaz de com-
prender la naturaleza protesica del exocerebro }' manejarla con gran
habilidad para recomponer y equ ilibrar su conciencia del mundo al
mismo tiempo que construia su identidad: "Cuando consideramos
- con testa a sus crfticos- Jopoco que se ha descubierto sabre la mente,
l no es asombroso que alguien pr esuma que puede def inir 10 que uno
puede conocer 0 no conocer? Admito qu e hay maravillas innume-
rables en el universo visible que yo no puedo adivina r. De igual rna-
nera, oh confiado en tice, hay una miriada de sensaciones que yo
percibo en las cuales ttl ni suenas'" Ella, mas que la rnayoria, gra-
cias a sus terribles carencias fue capaz de reconocer en la cultura las
pr6tesis simb6licas qu e Ie per mit jan sustituir las sensaciones audi-
tivas y 6pti cas. No es muy diferente 10 que hacemos cuando escu-
chamos los versos de Daria, que son como una protesis en la que nos
apayamos para comprender y sent ir que la inrn ensidad del azul puede
nublarse con el gozo perfumado y on lrico del polvo dor ado.
1 Helen Keller, Tile world llive ill, pp. 28-19.
, lbid., p. 29.
159
II '
11. LA S ES FERAS MUS ICALES
D E LA C ONC IENC IA
Como hemas vista, una de las grandes dificultades para com-
prender la relaci6n entre circuitos neuron ales y redes cultura1es fa-
dica en 1a naturaleza hasta cier to punta rigi da de los codigos
lingutsticos, del sistema sema ntico de significados y de las estructu-
ras sintacticas, No es facil encontrar correlatos neuronales qu e re-
flejen las peculiaridades del habla. Pero si salta mos a otro ambito
cultural, en dond e los slmbolos son mu y flexibles y los significados
carecen de una fijacion convencional, tal vez logremos una aproxi-
maci6n diferente e iluminadora del problema de la autoconciencia.
Me refiero a las expresiones musicales, que ya he menci on ado a pro-
p6sito de las teorias de Susanne Langer. La sola mend on del concepto
"expresiones" musicales nos enfrenta a una situacion compleja. Me
referire principal rnente a la musica instrumental llarnada clasica a
culta que no va acompafiada de palabr as. Desde hace siglos se afirma
que la musica, los compositores y los int erpretes "expresan" diferentes
emociones, pasion es, humores y estados de animo. Desde luego, esta
idea presupone qu e la musica logra, en los que la escuchan, conmo-
ver los sentimi entos, excitar las emociones y conci tar los afectos de
tal forma que corresponden aparentemente a las intenciones expre-
sivas del creador y del interprete, Langer, a partir de la evidente Ii-
gaz6n entre las emoci ones y la musica, ha enfatizado la necesidad
de comprender que esta implica un vinculo de representacion con los
sentimientos y los afectos. Es decir, en la musica hay un component e
simbolico que permite entender que las emociones son representa-
163
das de un a forma pecul iar por las secuencias )' combi naciones de so-
nidos. Susan ne Langer sostiene que hay un isomorfisrno entre erno-
ciones y musica, y que las representaciones musicales son inefables;
es decir, que la musica revela estados de ani mo y sentimientos que
no pueden ser expresados tan bien mediante ellenguaje u otros sis-
temas simbolicos. Ahora bien, len que consiste la relaci6n entre una
deter minada forma musical y un a forma emocional? Se ha criticado
a Langer por no definir 0 pr ecisar que podrta ser la formade las emo-
ciones.' a puedo dar una resp uesta gene ral, pero sf quiero propo-
ner que algunas de las formas que adquieren las ernociones son
precisamente las estruct uras de la rnu sica, Estas estr ucturas se en-
cuent ran en el exocerebro y son un a de las for mas que adquieren
las emociones: su forma simb6lica.
Essabido que desde tiempos antiguos los griegos establecieron una
vinculaci6n entre cier tos modos ("armonias") y determinados esta-
dos de animo. Arist6teles en la Politica senala que las melodias imi-
tan el caracter y que par ella el modo mixolidi o vuelve tristes a los
hombres mi entras que el modo doria modera el temperament o y el
modo frigio inspira cntusiasmo.! Los modos ("armonfas") de Aris-
t6tel es y Platen eran los tonos de las escalas de C1e6nidas y Ptolomeo,
una combinaci6n de nota, inter valo, tona y tipo de voz que hacia
referencia a estilos mel6d icos regionales. Los tratadistas del Renaci -
I Vease el interesante libro de Laird Addis, Of mind and music, que desarrolla can
crenuvida d e int eligen cia las tesis de Susanne Langer (p. 25 sabre la "for ma" de las emo-
clones). Es curioso que Arturo Rosenblueth, para explicar el isomo rfismo q ue existe
entre los me nsajes que recibimos del exterior medi an te las fibras sensor ieles aferen res
y la estructur a de los obj etos y eventos or iginates, us6 el ejernp lo de la sonata para piano
opus 111, de Beethoven, en sus di versas for mas: pa ni rura (1822), ejecuci6n (de
Schnabel, 1932) y posterior impresion en un d isco fonografico. Pero no explica c6mo
el isomor fismo pod ria conti nua r en loscircui tos nerviosos (Memeycerebro,pp. 73- 79).
2 Politica 1349b. 1-5. En tiempos recientes Deryck Coo ke, en su libro The language
of music, ha quer ido est ablecer relacion es entre los doce to nes de la escala )' las sensa-
cio nes de placer, alegrla, dolor, aflicci6n, anheio, etc.
164
miento y del Barroco mantenian teorias que vi nculaba n arreglos
segun los int er valos y las dis onanc ias con la excitacion de sent i-
mientos y el est tmulo de afectos. Esta tr adi ci6n pasa pe r la llustra-
cion, encarna en Diderot y Rousseau, y llega hasta nuestros dias. Sin
embargo, es imposible pensar en un di ccionari o de simbolos musi-
cales con sus correspondientes traducciones en terrninos emocio-
na les. Sin duda es posible enco ntra r correlatos musicales de las
ernociones, pero no lograremos jamas ponernos de acuerdo en la de-
finici6n de secuencias tonal es y ri tmos precisos para la ad miraci6n,
la c61era, la espera nza, la melancoli a, el orgullo 0 la vanidad. Pode-
mos pensar que hay emociones que se reconocen facilme nte en de-
terminadas piezas musicales, como la alegria 0 la tr isteza. Pero sera
muy dificil que logremos definir un pas aje musical como expres ion
de la envidia a la vergtienza. Ysin embargo creemos firme mente que
un compos itor ha impreso en su musica la expresi6n de amores, an-
siedades, culpas, desprecios, manias, nostalgias y sorpresas. Pero no
podriamos establecer en un di ccionar io las ernoc iones, clasificadas
por orden alfabetico, de la admiraci6n a la zalarneria, con los co-
rr espondi entes c6digos musicales que podrian representarl as sim-
b6licamente . Y, aun que ha sido sugerido, no es posibl e afirmar que
los ton os son las palabras, la armenia es 1a gramatica y los tema s la
sintaxis de la musica .
Para reflexionar sob re e1problema de la forma musical que puede
adquirir una ernocion, un humor 0 un sentimiento me gustaria usar
ejern plos concretes. En algunas ocasiones los composito res se han
referido text ualment e a algun pasaje 0 movimiento con la pala bra
melancolia. lQue han que ri do decir? Podemos suponer qu e Jean Si-
belius escribio su opus 20 para violonchelo y piano, tit ulado Malin-
conia, para expresar las emociones que Ie cause el fallecimiento en
1900 de su hija mas pequefra a consecuencia de una epidemia de tifo.
Es posible que su dolor haya ocas ionado los largos) desencajados e
insistentes pasajes de piano y el tono int ensamente sombrio e incluso
irr itante del violonchelo. La melancolia que ema na de esa pieza sin
165
duda nos per turba y nos introduce a un peculiar flujo de emociones.
Puedo adivinar otra situaci6n rnuy diferen te si escuchamos la Sere-
nade melancolique de Pyotr Tchaikovsky (opus 26, de 1875). Cr eo
que aqu! el compositor, mas que expresar su melancolia, tiene la in-
tenci6n de despert ar suavemente esa emoci6n en qui en escucha la
serenata, en forma tal que incluso sienta el placer y el gozo de la tr is-
teza y el aban dono. Se diri a que Tchaikovsky sabe rnanipular det er-
minadas secuenc ias melodi cas qu e po r su caracrer intrinseco
producen melancol fa en quien las escucha, sin que por ella este co.
o:u ni.cando ~ l vivo sufrimiento del compos ito r. Una tercera expe-
nenci a musical la hallamos en el ultimo rnovimi ento del sext o
cuarteto, opus 18, de Beet hoven, que se ini cia con un tenebroso ada-
gio titul ado "Ia Mal inconia". Me pareee que en esta pieza, de 1801,
el compositor no quiso ni expresar su dolor ni provocarlo: su inten-
cion fue entregar una simulaci6n de la melancolia mediante se-
cuencias angustiosamente inconclusas altema das con pasajes rapidos
que parecen simulacros de mania.
Otro trio de obras que podrian escucharse sucesivament e como ex-
presion, provocacion ysimulation de la melancol fa son: Melankolide
Edvard Grieg (Piezas liricas IV para piano, opus 47, n. 5, 1885-6);
Romanceoubiiee de Franz Liszt (anda nte malinconico para viol on -
celo y piano, 1880); y Melancolia de Paul Hi ndemith (primera va-
riacion del ballet Los cuatro temperamentos, 1940). Podemos
comprender que, si bien se trata de explicaciones diferentes del fe-
n6 meno musical, las for mas de expresion, provocaci6n y simulacion
de las emociones implican alguna clase de simbolismo que permi te
la comunicacion entre compositores. iaterpretes y audiencia. Par a
los fines de exponer mi propuesta no es necesario entrar en la dis-
cusi6n de las teorfas causales sobre Ia emoci6n en la musica. Es su-
ficiente camprobar que, desde cualquier punta de vista, en la musica
encontramos un fen6meno de inte rpretacion simb6lica de las erno-
ciones y los estados de ani mo. Sin emba rgo, resulta imposible 10-
grar una clasificaci6n convencional de formas de expresion, estimulo
166
o simulaci6n y, po r 10tanto. de reprcsentacion de las ernociones . Re-
gresemos a los ejemplos: si escuchamos con atenci6n las piezas ci-
tadas entenderemos que ni siquiera la clasificaci6n en tres categorfas
(expresi6n, estim ulo y simulaci6n ) es adecuada , segur a y estable, Si
comenta mos nuestras impresiones con otr as person as compr oba-
remos qu e la inte rpretaci6n de estas piezas es relativament e variable,
y que adernas cambia segun el dia y1aho ra en que las escuchamos .
La musica no es un conjunto articulado de senales nat urales que,
como los olores de las plantas 0 los sonidos que producen los ani -
males. imp lican un vinculo de det erminaci6n entre 10 representado
yla representaci6n. La musica se ubica en un lugar impreciso entre
las senales naturales y los stmbolos convencionales del hab!a. Por ello
Lair d Add is, a parti r de las ideas de Langer, prop one que la musica
representa ciertos estados de conciencia de una forma "quasi-natu-
ral ",es decir, se trat aria de una expresi6n necesaria de las emociones,
determinada par las peculiar idades de nuestra especie.'
La diferencia entre las for mas simbol icas convencionales del habla
y las forrnas no convencionales de la rnusi ca tiene su correspo nden-
cia en la organizaci6n topografica de los estimulos en el cerebro. Ello
se expresa en la lIamada lateralizaci6n del cerebro, es decir, en el hecbo
de qu e los est imulos verb ales excit an mas el hemi sferio izquierdo,
mientras que las expresiones musicales y ambiental es afectan sa bre
todo el lado derecho. Se ha comprobado qu e induso desde la mas
t iema cdad existe una ventaja del oido izqu ierdo (que envia con tra-
lateralrnente los est imulos al hemisferio dereeho ) en la percepci6n
de sonidos musicales y arnbientales. Esta lateralizaci6n aparece hacia
los tres meses de edad.! Investigaciones recientes han mos trado que
I Laird Addis, Of mind and lilt/sic, p. 36.
2 T. G. Bever, "The nat ure of cerebral dominance in speech behavior of th e child and
adul t". D. Kimu ra, "Speec h lateraliza tio n in young chi ldre n as determi ned by an au-
d itory test". B. B. Glanville, C. T. Best y R. Levens on , "A cardiac measure of cereb ral
asymmetries in infant au ditory pe rception':
167
hay una especializaci6n en los hemisfer ios: el derecho opera con un
~ i s t e ~ a mucho mas sensible a las frecuencias tonales mi ent ras que el
izqui erdo alberga un sistema mas rapi do capaz de registra r cambios
acusticos. El lado derecho, mejor capacitado para procesar la rnusica,
seria especial menre sensible al espectro tonal; en contraste, ellado iz-
quierdo tendria una gran sensibilidad a las secuencias tempo rales,
necesar ia para distinguir los cambios rapidos en la pronuncia ci6n de
muchas consonant es. Por supuesto, estos do s sist emas estan estre-
chamente interconectados y operan en forma simultanea, Las dife-
rencias acaso estan relacionadas con el hecho de que en el he misferio
izquierdo los axones de las ne uron as tienen mas mi elina, 10 que fa-
cilita la velocidad en la transmisi6n de impulsos.I
La simbologia cul tural tiene menos fuerza y distin to caracter en las
representacion es musicales si la comparamos con las estructuras sin-
tacticas y sernanti cas del habl a. No qu iero deci r que 1a import anci a
de los simbolos sea me nor en la rmi sica, sino que su presencia se ex-
presa con mayor elasticidad y en forma mas fluida. Yo creo que la
rnusica, ademas de representar estados internos de autoconciencia es
ella rnisma un estado externo de la conciencia. Can esto qui ero decir
q.ue esa condici6n "q uasi-natural" qu e se le asigna a las secuencias y
n tmos tonales de 13rnusica es, mas precisamente, 10que he llamado
el caracter cerebral de ciertas manifestaciones cul turales: hay una 50-
luc ion de continuidad entre 10 interno y 10 ext emo. Esposible que
este caracter cerebral sea especialmente notable en la rmi sica, tan im-
po rtante 0 mas que en las representaciones plastica s (la pintura, la
escul t ur a, la da nza ). Tiene razon Laird Addis cuando conduye qu e
al escuchar musica se nos prese'ltanlos hu mores y las emociones, y
con ella son afectados nuest ro s sent imientos.t Se podrfa deci r qu e
1amusics es un segme nto pr esen te, vivo y fluido, de la conciencia. En
1 Rober t J. Zatorre y Pascal Belin, "Spectral and temporal processing in human au-
ditory cor tex' :
2 Laird Addis, Cf mind and music, p. 112.
168
este sentido, la idea de Susanne Langer es tremendamente sugestiva
y estimula nte : "hay cier tos aspectos de la Hamada «vida interior» - fi -
sica a mental- que tienen propiedades for males similares a las de la
musica: patrones de movimiento y descanso) de tensi6n y descar ga,
de acuerdo y desacuerdo, preparaci6n, realiza cion, excitaci on , cam-
bio subiro, etc, "! Yo anadirla la repetici6n, un elemento estructural
de la musica que tiene diversas modalidades : por seed ones, por va-
r iaciones, por tr atami ento fugado y por desarrollo. Me parece inte-
resante imaginar que la acti vidad nerviosa adopta formas semejantes
al rondo, la chacona, la fuga, el motete 0 la sonata.
En cierto modo 1a idea de que hay una correspondencia 0 una vin-
culaci6n entr e la musica y los procesos intern os es muy antigua. Pla-
t6n explica en el Timeo que la ar rnonia de los sonidos contiene
movimientos simi lares a los del alma, aunque advertia que las revo-
luciones propias de 1arnusica no debian aprovecharse para obtener
placeres irracionales, sino s610 como un medio para ordenar toda de-
sarmonla que pudie ra surgir en las 6rbitas de las esferas interi ores.
lncluso un cr itico formalista tan opuesto a la idea de que 1a rmi sica
pueda expresar emociones como Edward Hanslick, reconoce que
puede representar "p ropiedades dinamicas" de los senti mientos, tales
como intensidades crecientes y decrecientes, lentit ud, rapidez, de-
bilidad 0 fuerza.' Aqui conviene aclarar que , est rictamente habla ndo,
en la musica no hay movimiento. No hay en ella nada que se desplace
de un punto a otro en el espacio. La que hayes duracion, tiernpo .
La sucesi6n de notas, unas mas altas y ot ras mas bajas, a rit mos de-
terminados, no es propiamente un movimiento sino el simbolo 0 la
metafora de un movimiento: hacia "arriba" 0 hacia "abajo" son meras
conve ncione s. Cier tamente, es usua l describir la musica asocian-
dola a movimientos corpo rales, de manera que definimos cier tos pa-
I Susanne K. Langer, Philosophy in a new key, p. 228.
2Edward Hanslick, TIle bearif!ll in music [18541, citado por Malcolm Budd , Music
and the emotions, p. 22.
169
sajes como agitados, calma dos, lentos, langui dos, debiles, tranquilos
o graciosos. ' De estas referencias dinarnicas se suele pasar a descri-
bir la tristeza como un a rnusica len ta, tranquila yen tonos bajos, a
pesar de que hay expresi ones musicales can estas caracteristicas que
no suele n ser definidas como trist es y de que no podemas pensar
que la gente triste habla baj o, se mueve despac io 0 actu a con tran-
qui lidad.
Muchos pensadores e investi gadores han llegado a la concl usi6n
de que la mtis ica es un fen6meno cultu ral muc ho mas estrechamente
conectado con e1cuerpo que otras expresiones simb6licas, como las
artes plasticas 0 la literatura. El hab1a rnisrna, producida gracias a los
organos vocales, adquiere for mas sirnbolicas codificadas medi ante
conve nciones que se alejan de los referentes somaricos. Me interesa
la vi nculaci6n de la mtisi ca con el cuerpo porque ello pe rrni te si-
tuar sus componentes emocionales en los procesos cerebrales qu e los
articulan, Para ilust rar mi idea me propongo, a modo de experirnento,
utili zar las tesis musicales de un gran filosofo, Schopenhauer. Para
este experime nto me servire de sus reveladoras interpretaciones de
la relaci6 n entre la musica y la volunt ad, pero eliminate la est ructura
metafisica que las sustenta. Es obvio qu e esta operaci6n aniquila un a
part e esencia1de su pensamien to, pero en carn bio nos permite ob-
serva r algun as intuiciones que surgiero n de su sensi bilidad musical.
Me apoyare en a1gun as interpret aciones del pensamiento de Scho-
penhauer hechas par Malcolm Budd, que traducen las formulacio-
nes del fil6sofo alema n a los terminos que di scuten hoy los te6ricos
de la rmisica. Para Schopenhauer hay una analogia entre la secuen-
cia temporal propia de 1a melodfa y 1a conciencia humana. La con-
cienc ia conecta tcdas sus par tes en un f1 ujo vital un ificado. La
I vease en Carro ll C. Pratt, The meaning of music, una pr opuesta sobre los v incu-
los entre los movimi entos del cuerpo y la musica. Sin duda la estrecba relaci6n entre
la musics y la danza -otra import ante expresion del exocerebro- he con tri bui do a
que se at ribuyan movimientos a diversas secuencias tonales y a los ritmos.
170
melodia, por su par te, es una secuela de tonos diferent es que se co-
nectan en un proceso que tiene un pri nci pia y un final , pasa por
etapas que presuponen secciones anteriores yque apunta n hacia una
continuaci6 n mas 0 menos esperada. Lo mismo oc urre con la vida
human a consciente, cuyo sen tido une en una sola secu encia tem-
poral un pasado que se conecta can un futuro esperado. Para Scho-
pen hauer es propia de la melodia la altern ancia de disonancias y
reconciliaciones de dos elementos: el ritmo y la armenia. En el plano
arrnonico la melodia se desvia de la tonica hasta que en un cierto mo-
mento es alcan zada una nota ar moniosa: aqui se produce una satis -
facci6n incompleta a partir de la cual la melodia retorna a la nota
fun damental, ca n 10que se logra la plena satisfacci6n. Para que esto
ocu rr a es necesari o que los momentos armonicsos sean apoyados
por el rit mo que ace ntua ciertos compases. Asi, en cier tos puntos
los intervalos arm6nicos coinciden ca n el ritmo acentuado yen otros
se sepa ran, de manera que hay momentos de descanso y puntos de
satisfaccion.'
La sucesi6n de consonancias y disonancias le pe rmite a Schopen-
hauer establecer vinculos entre la alegria y las melodias que tr ansi-
tan del deseo a la satisfacci6n en cid os rapidos, En cambia, la tristeza
es representada par melo dia s lentas que usan disonancias dolorosas
y que tardan muchos compases antes de retornar a la Y asi,
en esta linea, asimila el allegro maestoso, con sus lar gos pasajes y des-
viacicnes, a las nobles fuerzas dirigi das a un objeto lejano qu e por
fin es alca nzado . Un adagio se refier e al tarn bien noble sufrimiento
que despr ecia la felicidad superficial. No qui ero
sar al irr esolu ble tema de la codificaci6n de las emociones medi ante
1 Cuando Schopenba uer habln de musi ca piensa en las melodio sas oper as de Ros-
sini. El compositor italiano Ie parece un extraordinan o modelo porque se expresa en
un lengua ie musical puro que no intenta amold arse a las palabras ni imi tar la reali.dad.
En cambio despreci6 1a musica de Haydn. JSe habra dado cuenta de que, por ejem-
plo, en la obertura de Guillermo Tell escucha mos una impresionante descripcion mu-
sical de una tormenta?
171
diferentes tipos de melodi a. Lo interesante en este punto es que Scho-
penhauer, segun la interpretaci6n de Budd, una vez establecida la re-
laci6n entre emociones y melodi as, llega a la conclusi6n de que la
rnusica no es capaz de representar el objeto de un deseo 0 de un sen-
tirni en to, ni sus motives , sino solamente aquellos eleme ntos emo-
cionales que t ienen que ver can la voluntad: facilidad 0 dificultad,
relajarnien to y tension, satisfacci6n 0 deseo, placer 0 dolor. Por clio
fa musica es una representaci6n de aquelloque no puede ser represen-
tado.' Esta idea me pa rece extraordinari amente esti mulante y nos
ayud a a formular el problema de la relaci6n ent re un mundo cultu-
ral repleto de representaciones y un espacio cerebral que opera con
procesos no re presentac ionales. Me gusta forzar la idea schopen-
haueriana de voluntad, que el veia tambien como un a expresi6n de
la realidad corpo ral. para pensa rla mas precisamente como una re-
ferenda a los mecani smos cerebrales Intima rnente ligados a las erno-
ciones. Antonio Damasio nos explica que las emociones forman parte
de la regulaci6 n homeostatica que asegura la supervivencia del Of-
ganismo, y se agrupan en procesos polarizados en los que oscilan sen-
saciones positivas y negativas, de placer a dolor, acercamiento 0
alejamiento, reeompensa 0 castigo, ventaja 0 desven taja. Muy bi en
podri amos decir, inspirados en Schopenhauer, que estas oscilaciones
son una expresi 6n de la voluntad: ingr edi entes esenciales de emo-
eiones primarias como la alegrfa, la tri st eza, el mi edo, la col era, Ia
sor presa y el di sgust o.'
La rnus ica no pu ede representar las ideas y los moti vos asociados
a las emociones, sino s610 las sensaciones de pl acer 0 di sgusto, de
satisfacci6n 0 deseo. Acaso los procesos ernocionales que implican
1 Las ideas de Schopenhauer sobre la musica estan expuestas en el capit ulo 52 del
primer volumen de £1mundo como voluntad y repreeentaciony en el capitulo 39 del vo-
lumen complementario. Vease Malcolm Budd , Music and the emotions, p. 91.
2 Antonio Damasio, The f eeling of what happens, pp. 50·55. Toma en cue nta tam-
bien las emociones "sociales" secundar ias, como el azor amiento, los celos, la cul pa 0
ei orgullo.
172
principalmente las regiones subcorticales (hi potalamo, tallo cerebral,
cerebro anterior ) se encuentran en una situaci6n analogs: no pue-
den representar las ideas, ni pueden man ejar simbolos asociados a
las emociones, sino que solamente operan con respuestas quimicas
y electri cas qu e for man pat rones distintivos de reacciones y tensio-
nes, de aceptaci6n 0 rechazo, placer 0 disgusto, Me pregunto si la mu-
sica no nos puede proporcionar c1aves para entender la "voluntad"
que an ima los circuitos neuronales asociad os a las emociones. Larnu -
siea seria una representacion simb6lica de estados emociona les in-
ternos cuya estructura neuronal carece de componentes propiamente
representacionaJes.
Acaso podamos comparar esta parad6jica situaci6n a aquel extraiio
expe rimento realizado par Goeth e, que tanto Ie gustaba a Sehopen-
hauer: habta orga ni zado para la representaci6n de algu nas de sus
obras a unos cort esanos que 5610 se sabian su papel, pem descono-
cian el conj unto de la pieza hasta que llegaba el di a de la presenta-
ci6n en publico. La vida, creta Schopenhauer, era una representaci6n
de este genero, don de los aetores desconocen el parl amento de los
dernas. El teatro cerebral de las emoci ones podra ser alga simil ar: solo
cuando aparecen representados en el escenario publico externo ad-
quieren un sentido plena. Hacia el final del capit ulo 52 de El mundo
comovoiuntady representaci6n, dedi cado a 1amusica, Schopenhauer
cita un a vez mas su metafora favorita: las artes, especial mente la mu-
sica, son como una camara oscura -como un teat ro dent ro del tea-
tro 0 una escena dentro de otra escena- que permite vcr los objetos
con mayor pureza y abarcarlos de una sola ojeada . La ventaja de la
rnusica sobre el resto de las artes, cree Schopenhauer, es qu e mien-
tra s estas reproducen s6lo sombras aquella represent a esencias.
A Antonio Damas io se Ie ocurrio aplicar 1a rnetafora de una par-
titura musical a la mente. Los flujos de irnagenes, que con stituyen
la contrapart ida interna de 10 que observarnos, son como diferentes
par tes musicales de un a parti tura orquestal en la mente. que repre-
sentan escenas extemas, objetos , sent imientos y ernociones. Cree, sin
173
embargo, que hay una pa rdon de la partitur a interna para la cual no
hay una contraparte extema precisa, yes la que entona el sentido de
identidad propio de Ia autoconciencia. Damasio piensa en la mu-
sica solo como una metafora de la manera en que diversas melodias
y grupos de instr umentos concurren para formar un flujo inte rno
coherente.' Perc no se Ie ocurre pensar que la musica real que escu-
chan las personas eSJ edemas de una rnet afora util , tarnbien una pro-
longaci6n ext erna de esos incrementos y decrement os en la emisi6n
de sustancias quimicas transmisoras de las neuronas subcorticales, y
que se asoci an a sensaciones de aceleraci 6n 0 freno y de placer 0 dis-
gusto. Las alucinaciones musicales que sufren algunas personas afec-
tadas de sordera -equivalentes a los miembros fanta sma que ya he
comentado- podr ian indicar que, cuando se interrumpe el flujo de
informaci6n acustica, los circuitos cerebrales que convierte n los so-
nidos sencilIos en patro nes complejos buscan la rnusica en la me-
moria y la procesan como si proviniera del exterior. A falta de los
necesarios estimulos provenientes del exterior, en algunas personas
los circuitos intern os fabricarian su propia pr6tesis fantasmal.2
EI propio Damasio escribe que "la tristeza activa consistentemente
las regiones medi as de la cor teza prefrontal, el hipotalarno y el tallo
cerebral, mi entr as que la c6lera 0 el miedo no activan ni la corteza
prefro ntal ni el hipotalamo">Sin duda las emociones producen "r ui-
dos" y senales en el cerebro que apenas se han comenzado a desci-
frar. Por 10 pronto los neu rocienti ficos escuchan y registra n un
concierto de sincronias, discor dancias, frecuencias en la oscilacion
periodica, velocidades de los disparos neuronales, sustanci as trans-
misoras que inhiben 0 estimulan y modulaciones de intensidad va-
riable.
I I bid., p. 88.
2 Tim D. Gr iffiths, "Musical hal luci nosis in acquired deafness':
3 Ibid., p. 61.
174
La posibilidad de que la rnusica contenga en su seno una prolon-
gaci6n exocerebral de procesos neuronales ligados a las emo ciones
se puede explorar si intentamos encontrar en ella elementos cuya pre-
sencia sea indispensable para su comprension. jfixisten formas y sis-
temas de organizaci6n de los sonidos sin los cuales los oyentes dejan
de entender la musica! EI problema se complica deb ido a que es di -
flcil encont rar una forma de organizaci6n uni versal y que en cambio
podemos demostrar que en las diversas epocas y culturas las formas
de expresi6n musical han cambiado significativamente. Leonard
Bernstein, en un intento por encontrar un equi valent e musical a la
grarnat ica generativa de Chomsky, propuso a la serie arm6nica como
la est ructura un iversal y fundamental de la que surge el sistema tona l.
Laser ie arrnonica, que ciertarnente se basa en un fen6meno acustico
nat ural, seria no s610 el origen de 13 musica tonal europea, sino tam-
bien de toda forma mu sical, sea culta 0 popular, sinf6nica 0 folcl6-
rica, atonal, politonal 0 microtonal.' Desde luego, esta afirmaci6n ha
side puesta en duda. Pero adernas, pa r 10 que respecta al tema que
nos ocupa, nada demues tra que la serie armonica se encuentre co-
dificada en el sistema nervioso central, como observa Anthony Storr.'
~ D 6 n d e yc6mo pode mos entonces buscar la conexi6n entre el flujo
de expecta tivas y resoluciones , que es el fundamento de la interpre-
taci6n de Schopenhauer, can los circuitos neuronales?
Me gustaria abordar el problema con un ejernplo hist6rico: el sur-
gimiento ydesarr ollo de las formas atonales en la rnusica europea del
sigloxx. . Como sabernos, Schopenhauer se basa exclusivamente en el
sistema ton al. A partir deluso de la escala diat6nica se establece que
sonido es disona nte y como debe buscarse una consonancia que 10
corrija. Esto determi na eI efeeto de espera, cuando nos alejamos de
la tonalidad principal, y por 10 tanto el deseo de regresar al origen.
El juego consiste en invit ar a la previsi6n de un regreso a la tonica,
1 Leonard Bernstein, The unanswered question, p. 33.
2 Anthony Storr, Music mid the min d, especialmente el capitulo 3.
175
I
I
I
un retorno desviado, retardado y confrontado a sorpresas satisfac-
tori as que no llegan a romper la organizaci6n tonal.' Alessandro
Baricco considera que la llamada "musics nueva" aniquila [a or ga-
nizaci 6n tonal: "Suspendido en el espacio sin coor denadas de la mu-
sica atonal, el qu e escucha ya no puede e1aborar previsiones, A una
nota, a un grupo de acordes, Ie puede seguir cualqui er nota. Se cae el
mecanisme de espera y respuesta que gobiema el placer de la audi-
cion". La sorpresa es un suceso que reemplaza a un hecho esperado.
Pero pu esto que en la musica aton al hay una sorpresa continua, no
puede haber previsiones y la idea rnisma de sorpresa se esfuma. Por
eso Baricco considera que "si no se puede esperar nada, nada puede
asorn brar, en sentido estricto. La musica atonal, ast, se convierte, para
eI a ida, en una secuencia de acontecimi entos sonoros sencillame nte
indescifrables, mudos y ext ranos">
Asi se explicaria que el publico se haya alejado de la rnusica ato-
n.al y q ~ e solo sea apreciada por pequ eiias minorfas. El propio Ba-
n cco, Sill embar go, reconoce una objecion: las nu evas musicas,
aunque rechazan el sistema tonal, usan formas de organizacion 31-
rernativas en el mar co de las cual es puede operar la dialectica qu e
contrasta present imient os, esperanzas y esperas con repl icas, sor-
presas y resoluciones. El problema radicar ia, acaso, en la educacion
del publico qu e ahora debe ra aprender las nuevas estruct uras musi -
cales y sus reglas, AI respecto, en su llbro sobre Schoenberg, Charles
Rosen dice: "Una disonancia es cualquier sonido mu sical que es ne -
cesar io corrcgir: es decir, que debe ir seguido de una conso na ncia.
Una conson ancia es un sonido mu sical que no necesita correccion,
I Esta descripcicn de las consonanci as ydisonancias en la musics diatonice no coin-
cide exactarnente con la curiosa teorfa de Schopenha uer sobre las bases fisicas de la ar-
mania: estas consisten en que cuando dos tonos mantienen una relaci6n "racional"
entonce s son conso nan tes, pues hay un a coincide ncia en sus vibraci ones. Cuando nn
hay coincidencia, los tonos son disonant es. Veaseen Malcolm Budd (Music and the
emoti ons, p. 93) un comentario al respecto.
1 Alessand ro Baricco, £1alma de Hegel y las vacas de Wisconsin , pp. 51-52.
176
que pu ede funcionar como nota final, que redondea un a cadencia.
La clase de sonidos que son conso nanci as es dete rminada por el es-
tilo musical pre dominante en un cierto momento hist6rico". Explica
a continuacio n que la definicion de consonancias ha cambiado de
manera radical en las diferentes epocas y culturas, y conduye que «no
son ni el oi do ni el sistema nervioso los que deciden que es una di-
sonancia"!
Segun esta interpretacion, el juego de disonancias y cons on ancias
podria desencadenar flujos de predi cciones, tarda nzas y promesas
entretejidas con asornbr os, satisfaccione s y soluciones, en el marco
de cualquier sistema, aunque no sea tonal. Ot ro asunto es si los pu-
blicos son reacios a entender nuevas forrnas musicales. Por supuesto,
cabe la posibilidad de que, edemas del publico, tarnbien los circui-
tos neuronales de las emociones tengan dificul tad par a recono cer,
por ejernplo, las est ructuras de la musica serial dodecafoni ca, do nde
nin guna de las doce notas de la escala crornatica tiene pri or idad. Si
este es el caso, la interiorizacion de las est ructuras seri ales serla esen-
cialrnente un problema de aprendizaje en el que no intervendrfa de
manera importan te el isomorfismo entre espacios neuranales y flu-
jos musicales. Desde luego, no podemos hoy dar una respuesta a esta
cuesti6n. Plantear el problema no s permite imaginar mu sicalmen te
las posibl es peculi arid ades exocereb rales de di fer entes piezas. Po r
ejemplo, comparemos dos celebres piezas tristes e inquietantes para
piano) un a de Mozart yotra de Schoenberg. En el andante cantabile
de la sonata K330, justa al comienzo, despu es del tema, Mozar t en
dos momentos cambia una sola nota del acorde: son disonancias que
nos provocan un sobresalto, que se disuelve despues en el impresio-
nant e fluir melanc6lico. Ahora escuchemos el intermezzo de la Suite
opus 25, de Schoe nberg, donde en un contexto de tristeza nada me-
lodiosa recibimos const antemente los latigazos brahmsi anos de un
deliria adusro lleno de sobresaltos. Pa r 10 que acabo de expresar, es
I Charles Rosen, Arnold Schoenberg, pp. 24-25.
177
II
obvio que esta pieza para piano de Schoenberg despierta mis emo-
ciones y me atrae mucho, Perc es evidente que a 10 largo del siglo XX
Ia musica serial no ha logrado atraer al gran publico y es pr evisible
que, en una presen taci6n, la Suite opus 25 atraiga inmensament e
menos gente que la sonata K330 de Mozart. La pregunta es si este
hecho significa un mas bajo con tenido exocerebral (y en consecuencia
una mayor intelectualizaci6n) en la musica serial, que dificulra su co-
nex.i6n con los pr ocesos emocionales int ernes, 0 bien se trat a del pr o-
blema, esencialmente cul tural , de la inserci6n de las musicas atonales
en una sociedad que (gtodavtaj) no las reconoce como pr opi as. Me
incline a pensar que el equilib ria entre el caracter in telect ual y los
contenidos exocerebrales tiene relaci6n con la capacidad de las di-
ferentes estructuras mu sicales par a manejar la schopenhaueriana
combinaci6n de satisfacciones y esperas -sorpresas presentidas- que
nos enfrenta a 1apr esencia emocional de un estado de autoconcien-
cia que suena fuera de nosorros, en la sala de conciertos 0 en los apa-
ratos clcctroni cos reproductores 0 transmisores. Un escaso uso de
la dialectica de esperas y respuestas posiblement e indi ca un bajo con-
tenido exocerebral en determi nadas expresiones musicales.
Quiero termi nar abordando de nuevo un tema mas amplio. He
descr ito text uras y circuitos en una di mensi6n sensorial, sentime n-
taly emocional. Cabe aqui la inquietante pregunta, que se hacen rnu-
ehos neurocientfficos: le6mo y por que la rnusica no s610transmite
senales sino que adernas provoea sensaeiones?Se trata de una cues-
tion inscrita en un problema mas general: lPor que Yc6mo goza-
mo s y sufrimos de sensaciones en lugar de simplemente perci bir
seriales que pod rfan activar como respuesta las funciones cerebrales
necesari as? Stevan Harnad sostiene que el est udio de los correlatos
neuro nales de las sensaciones no nos permite explicar como y por
que las sentimos, y que sin esta explicacion no comprenderemos
jamas el misterio de la eonciencia. Efectivamente, es muy pro bable
que la comprension del funcionamiento de los circuitos neurona-
les que se activan mient ras escuchamos musica no nos perrni ta ex-
178
plicar como y por que tenemos un flujo de sensaciones del que somas
conscient es. Mi propuesta es que para resolver el problema de la con-
ciencia y de las sensaciones es necesario buscar tambien fuera de las
esferas cerebrales. A Stevan Harnad Ia idea de bu scar explicaciones
en un continuo endo y exocerebral le parece que es una fantasia que
nos encierra en un salon hermeneutico de espejos.'
Una aproximacion reveladora radica en suponer que, por ejemplo,
un cuart eto para euerda de Dari us Milhaud sobre la muerte forma
partede los circuitos de la conciencia. Cuando escuchamos este cuar -
teto (el numero 3) sentimos profu ndamente una sensaci6n de tris-
teza y melancolia. AHarnad Ie parece que simplemente he bautizado
ala musica como parte de la conciencia de nuestras sensaciones, perc
que este desplazami ento nominal no explica c6mo opera el proceso
ni por que estamos dotados de una sensibilidad en lugar de respon-
der funci onalmente como zombis sin sentir nada.! A fin de cuentas,
desde el punta de vista darwiniano de las ventajas para sobrevivir,
10 mismo sieve responder "funcionalmente" que hacerlo "ernocio-
nalmente" Para huir corriendo de un animal peligroso no es nece-
sario sentir mi edo: un conjunto de inst rucciones y sena les podria
cumpl ir ca n eficiencia el mismo proposito de salvar la vida. Yocreo,
en contraste, que extender el campo de la conciencia y de las sensa-
ciones no es un simple asunto de nombres. En realidad, suponer que
la rnusica tiene componentes exocerebrales que forman parte de la
I Cito a Steven Harnad a partir de un intercambic de cartas en el que debatimos el
problema durante el mes de junio de 2005.
2 El argument o de los zombis es uno de esos absurdos (a veces estimulantes) que
obsesionan, como ha dicho Francisco Varela, a la fllosofia cognitive engloamericane.
vease su conversacion con Susan Blackmore en ellibro que ella dedica a entrevistar a
diversos cientificos y filosofos: Conversations0 11consciousness, p. 227. Varela comprende
bien, desde su perpectiva neurofenomenologica, que la concie ncia se halla a1 mismo
tiempo inscn ta 0 encarnada (embodied) en un cuerpo con capacidades sensomotoras
y empotrada (embedded) en un contexte biol6gico y cultur al (Francisco J. Varela, "The
reenchan tment of the concrete"; p. 329). Veasc tambien su libra, escri to con otras dos
aut ores, Tile embodied mi nd.
179

conciencia, significa que debemos considerar la musica como algo
mas que representacionesde las sensaciones. La musica nos ofrece
tambien intcrpretaciones simbolicas de como y por que sent imos.
Se podria objetar, como hace Har nad, que en un mundo de seres
insensibles en el que solo hubiera actos y elaboraciones, incluyendo
los circuitos simbolicos exocerebrales, todo seria exactamente igual
que en otro mundo, el nuestro, donde las sensaciones acompafian a
la conciencia . Los circuitos sirnbolicos exocerebrales podri an fun-
cionar con eficacia en una sociedad de zombis insensibles. Ellos es-
cucharian rnusica sin sentirla 0 gozarl a, pero podrtan reaccionar
emitiendo toda clase de senales y ejecutan do acciones (sonrisas, mue-
cas, movimient os, bailes, comentarios) que denot asen respuestas can
funciones sociales y comunicativas coherentes y comprensibles para
el grupo. Por ello, cree Hamad, el hecho de que existan circuitos sim-
bolicos no explica como Ypor que los humanos son conscientes ytie-
nen sensaciones. Esta objeci6n se apoya en la idea (falsa) de que los
circuit os cult ura les carecen de poderes causales y explicat ivos, una
carencia que seria propi a de la conciencia yde las sensaciones. Setrata
de un postulado no probado e insostenible. Los neurologos y los psi-
quiatras saben, por su exper iencia clinica, que existe una conexion
causal entre la musica y los estados cerebraJes. Un buen ejemplo 10
proporciona Oliver Sacks en su libro Despertares, donde narra el caso
de un a grave enferma postencefalitica (Frances D.), tratada con
L-dopa, que salia de sus crisis gracias a la musica: al escucharla se des-
bloqueaba, abandonaba sus movi mientos autornaticos, se movia con
f1uidez y facilidad , danzaba agilmente. Sacks observe esta influen-
cia de la musics en numerosos pacientes parkinsonia nos, afectados
por eI sindrome de Tourette y postencefaliticos; cornpr obo c6mo los
efectos reguladores de la rrnisica se reflejaban en los electroe ncefa-
logramas de enferrnos: se registro el paso de senates propias del es-
tupor y las convulsiones a regist ros normales mient.ras escuchaban 0
interpretaban una pieza musical. Cita el caso de una enferma que se
sabia de memoria todo Chopin y a 1a que bastaba decid e "opus 49"
180
para que de inmediato cambiase su electroencefalograma;
cluye que sus estudios "demuest ran hasta que punto estan umdos
10 fisiol6gico y 10 existencial" , es decir, los circuitos neuronales y las
redes de la vida cult ural.'
Sin embargo aqut salta una pregunta: lel caracter hibrido
naIlcultural de los circuitos de la conciencia ayuda a explicar el
peculiar hecho de que, adernas de las .funciones y la
transmisi6n de senales, existen las sensacionesi Yo diria que este ca-
racter hibr ido ayuda a comprender las peculiaridades subjetivas de
las sensaciones mas complejas y, sobre todo, de las emoci ones EI
hecho de no conocer con pr ecision como y por que surgieron, en
un momenta de la evolucion de los seres vivos, las sensaciones basi-
cas de placer y dolor no nos bloquea el estudio de las expresiones mas
complejas'de la satisfaccion 0 el disgusto, como las que
en la musica. Estamos ant e eI hecho de que aqui las emocrones estan
estrechamente asociadas a slmbolos , y podemos asegura r que estas
sensaciones, desprovistas de stmbolos, serian completame nte dife-
rent es. El hecho de que se sumen simbolos a las funciones sensibles
es 10 que hace que la conciencia sea un proceso no se puede ex-
plicar 5610 mediante la observacion de los mecamsmos
brales, La suma de funciones somati cas y simbolos explt ca qu e la
autoco nciencia y las sensaciones en que se sustenta tengan
racter causal yexplicative. Sin emba rgo, es claro que las
nes funcionales en el lenguaje de los neurobiologos no per mlte!1
entender el misterio de la conciencia. Si suponemos que el lenguaje
de la musica intenta comprender el mismo misrerio, nos encontr a-
mas can que tampoco nos ofrece una explicaci6n cabal. Ante el pro-
blema de la conciencia, donde confluyen la biologia yla cult ura, nos
damos cuenta de que carecemos de una teoria unificada que pueda
explicar la ext rana conexi6n de circuitos simb6licos con redes neu-
ronales. No se trata solamente de un probl ema de "correlacicn" entre
I Oliver Sacks, AlVakw i ngs, "The electric al basis of awakenings': p. 331.
t8 1
sensaciones y slmbolos, y de la busqueda de un "traductor" que per-
mita la comunicaci6n de los sentimientos de una persona (el com-
positor) a otra (el escucha). Si la sensaci6n va acompaiiada de un
simbolo, ya no es la misrua sensaci6n "pura" 0 "natural" que hipo-
teticarnente existe antes de la traducci6n. Si al ver el color rojo soy
capaz de no mbrarlo mi sensaci6n ya no es la de un ser que carece
de lenguaje. La "traduccion" modifica el sentimiento, es consustan-
ciaI a la sensaci6n . En la rnusica es mas evidente: no hay una me-
Ianeolia or iginaria y natural que sea expresada por los simbolos
musicales de una sonata para piano. No hay una rnelancolfa pura en-
cerrada en el castillo interior cart esiano de un "siento luego existo"
y que algun musico genial seria capaz de "traducir" para comunicarla
al mundo externo mediant e la excelencia de su arte . En las esferas
musicales de la conciencia conviven simbolos y sensaciones en un
mismo espacio sin necesidad de interpretes y mediaciones.
182
12. LA M EM O RIA ARTIFI CI AL
II
Estamos muy acostumbrados a usar enormes bibliotecas, gigan-
tescas bases de datos y dep6sitos inmensos de infor maci6n a los que
accedemos por Internet. Se trata, evidenternente, de memorias arti-
ficiales que funcionan como protesis para apoyar y expandir las Ii-
mitaciones de nu estr a capacidad natu ral de almacenar informaci6n
dentro de la cabeza. Las memorias artificiales, pequenas 0 grandes,
son el ejemplo mas obvio de 10que he denominado redes exocere-
br ales. Estos cir cuitos ext ernos de la memoria incluyen tod a clase
de regist ros (bautismales, carast rales, civiles, etc.), archivos docu-
mentales, museos, mapas, tablas, calendarios, agendas, cronologias ,
cemente rios, monumentos, ceremonias conmemorativas y las ya
mencion adas bibliot ecas, bases de datos e Internet. La complejidad
de estas pr 6tesis que atesoran la memoria colectiva es avasalladora.
Con viene que nos remontemos a sus humildes origenes para bus-
car algun as de las claves de su funcio namiento. En epocas antiguas,
aunque ya se canada la escritura, se dependia mucho de la aratori a
y de la tr ans mision oral de conocimientos. Los griegos todo cuanto
queri an decir en un discurso teni an que recordarlo, y par a ella acu-
dian a la mnernonica, un conjunto de ar tificios que ayuda ban a am-
pliar las capacidades natu ral es de la memoria. Plat6n vela en la
escri tura una amenaza para las habilidades memoriosas del alma. En
el Fedrose refiere al mito del descubridor de la escritura, el dios Toth,
que estaba orgulloso de que la escri tura volveria a los egipcios mas
memoriosos. Presentaba la escritura como el "rernedio para la me-
18S
, I
moria yla sabiduria" Cuando Toth expuso su descubrimiento a Tha-
mas) rey de Egipto que vivia en Tebas, este Ie dijo que, por el coo-
trari o, "la escri tura producira el olvido en las almas de los qu e 13
aprendieren, por descuidar la memoria, ya qu e confiados en 10es-
crito, producido por caracteres externos que no son parte de ellos
mi smos, descuidaran el usa de la memor ia que tienen adentro. No
has inventado, pues, un remedio para 1a memoria, sino uno para la
reminiscencia" 1 Para evitar esta falsa sabiduria se podia acudir, acaso,
al arte de la memoria, 13 mnernotecni a, cuya invenci6n se atr ibuia 31
poeta Sim6ni des del siglo VI a.e. E1cultivo de la memoria artificial
tambien usaba reCUIS OS externos, pero su objetivo era fijar los re-
cuerdos en la memoria inter ior en lugar de almac enarlos en textos
escri tos. De esta manera el orado r podia dar largos discur sos 0 reci-
tales sin necesidad de acudir a notas escr itas.
El mecani smo basico de esta memoria artificial (cuya pr acti ca era
considerada como parte de la ret6rica) consiste en establecer una serie
ordenada de lugares (como las estancias de un edificio) yen asignar
a cada una de elias una marc a 0 una imagen relacion ada con aque-
lio que se quiere recordar. De esta manera, al recorrer con el pensa-
miento las estancias, siguiendo un itiner ari o preciso, iran surgiendo
las marcas 0 formas que recuerdan los temas asignados. Adernas del
mod elo visual arqu itect6nico, que representa un a sucesi6n ordenada
de lugares, se cons ideraban de gran importancia las marcas que se
asignaban a cada espacio, que debian ser imagines agentes, segun la
expresion latina de un famoso tratado romano de ret6rica. Es decir,
imagenes 0 marcas aetivas, capaces de fijarse en la memori a al dejar
huellas emocionales gracias a su caracter extraordinar io, grandioso,
increible, ridicule, inusual, deshonroso 0 bajo, Estas marcas debfan
mover las emociones por su singular fealdad, belleza excepcional 0
I Pedro 2i4(·2758. Para un comenrano sobre la exaltaci 6n plat6n ica de la dialec-
tica del discurso filosofico y su superiori dad con respecto al "discurso grafico" vease
Werne r Jaeger, Paideia:los idealesde 1aw lrll ragriega, pp. 996!">S.
186
caracter sorprende nte. La tecnica ccnsistia en imitar artificialmente
a Ia na turaleza, pues se partia de que los sucesos coti dianos ordina-
rios se suelen olvidar, mientr as que los acontecimientos extra nos,
nuevas 0 maravillosos se reti enen en forma nat ural en la memoria. '
No deja de ser inquietante que un tr atado roma no de ret6ri ca del
ano 85 a.C., que recoge la anti gua tradici6n griega, contenga in nuce
la cono eida hip6tesis del "marcador sornatico" propuesta por algu-
nos neurobiologos actuales.' £1marcador sornatico es un a asociaci6n
inrema entre situaciones emocionaies yciert os estimulos cornplejos.
La eonexi6n implica una marca somati ca (positiva 0 negativa) que
se agrega al recuerdo de un det erminado estimulo, 10eual facilita la
toma rapida de decisiones cuand o posteriormente se repite el esti-
mulo. Se supone que estas mar cas for man parte de un sistema in-
ter no de preferencias alojado en la corteza prefrontal. La hip6tesis
del ma rcador sornatico ha sido desarrollada pri ncipalmente para ex-
plicar, en las fun cion es neuronales, la importancia de las emociones
en el razonamiento y en la to ma de decisiones. Pero es un a hip6te-
sis qu e tiene implicaciones mas ampli as, pues adernas de describir
c6mo se "etiquet an" emoc ionalmente ciertas experiencias que se al-
macenan en la memoria, propone una interpret aci6n de la manera
en que las convenciones sociales y las normas eticas se "interiorizan"
bajo la forma de marcas que asignan valores positivos 0 negativos a
las expe riencias. La antigua mnemotecni a, por su parte, se propo-
nia efectua r por medios artificiales exte rnos marcas en la memori a
interior, asociadas a emoc iones, con el objeto de facilitar que los re-
cuerdos se guardasen ordenadamente y fluyesen con facilidad en el
momento en que eran requeridos para expresarlos en publico en dis-
cursos 0 parl amentos. Las imagines agentes son marcado res que se-
I Ad Herennium, IlI , xxii, citado por Frances A. Yates, The art of memory, pp. 25-26.
! Danie l Tranel, Antoine Bechara yAnto nio R. Damasio, "Decision making and the
somatic marker hypot hesis': EI capitulo 8 de Descartes' error de Antonio R. Damasic
esta dedicado a esta hipctesis.
18i
nalan la existencia de puntas de ca nex.i6n ent re el medi o sociocul-
tural y_el .. Nos indican que hay conductos por los que flu-
yen sena les ar tificiales capaces de modificar los circui tos cerebrales.
,Muchas que de memoria prodigiosa que com-
piten en. mternacionales-, utilizan todavia 1a antigua mne-
inventada par Sirno nides y exalta da pa r Ciceron.! La
del met?do. proviene, me parcce, de que es capa z de "tradu-
err las secuenc!as de senates neuron ales a sirnbolos, y vi-
ceversa: senes ordenadas de simbolos en mareas neuronales
que fun,cJOnan Como enlaces ligados a emociones y a experi encias.
l e6
m
o mten tan los neurobi 61ogos actuales explicar este fenomeno?
Suelen acudir a la propuesta de Donald Hebb, quien partie de la idea
de que las conexrones entre neuronas que disparan si rnultaneamenre
se for talecen. Teniendo en mente la teoria de los reflejos condicio-
nados, Hebb supuso que las neuronas que se activan al escuchar una
se conectan can neuron as cercanas que se activan eua ndo
en el rms mo se Ie ofreee al perro (con el que experimen-
taba Pavlov) alimenro. se forma un circuito neuronal que "sabe"
que lao campan.a y la comida estan relacionadas . Algo similar podria
ocur n r en el ejemplo que da el anti guo tratado romano de reto rica
que he citado (Ad Herennium ). Para que eI defensor en un j uicio
asesmato recuerde un punto clave de la acusacion, propone ima-
.unos testiculos de cordero: ello trae a la memoria, por similitud
qu e hubo unos testigos que presenc iaron el crime n. Esta
es parte de una secuen cia ordenada , en la que apa recen otros
simbolos: una copa (veneno) y unas tab lillas (testamento, qu e indi ca
e.1 rnotrvo del crim en) . Podemos suponer que las neuronas que se ac-
nvan cuando sc contemplan unos testfculos se ligan a otras que dis-
paran cuan do<,se escena del crimen hubo testigos. Entre
las neuronas tesrimonialcs y las "tes ticulares" se forma un enlace
permanente 0
,
al menos, de larga duraci6n. Ello se explica porque
,
Vease el reporraje de Michael Spang y otros , "Your own hall of memori es"
188
la act ivacion simultanea de las neuronas provoca que las sinapsis que
las unen se potencien.
£1problema consiste en que las enzimas y las proteinas qu e for ta-
leeen 0 debilit an las sinaps is de ben ser sintetizadas a par tir de genes
especifi cos. Pero lc uaIes son las senales que activan a estos genes?
La explicacion de Douglas Fields , a partir de experime ntos en su la-
boratorio, es que los fuert es estimulos provenientes de disparos si-
multaneos de vari as sinapsis (0 de una sola activandose repetida -
mente) despolarizan la membran a de una celula nerviosa. E1poten-
cial de accion de estos disparos hace que los canales de calcio, sensi-
bles al voltaje, se abr an. Entonces los iones de calcio interactuan con
las enzi mas y protel nas , que activan un facto r de transc ripci6 n
(CREB), el cual a su vez activa a los genes que fabrican las proteinas
que provocan el for talecim iento de las conexiones sinapticas . Esto
quiere decir que el nucleo de la neurona escucha directarnente los
dispa ros de la celula y al hacerlo determina cuando hay que for tale-
cer per manentemente la sinapsis para que la memoria sea durable.'
EI antiguo autor de Ad Herenniuni explicaba que ca n el metoda
para fijar datos en la memoria "el ar te complernentar a a la natura-
leza" Es decir, que ciertos mecanismos cult urales se conviert en en su-
plementos 0 protesis de las red es cerebra1es. El proceso mnerno-
tecnico comi enza por asociar palabras, cosas 0 ideas a dos tipos de
imagenes visuales, ya que se cons ideraba, como dijo Ciceron, que "el
sentido de la vista es el sentido mas agudo'" La primera imagen es
un locus preciso ubicado en una constr ucci6n arquiteet6nica. La se-
gunda imagen es una rnarca: la figura de un a persona, un a ma scara,
un dios, un heroe 0 un obj eto qu e produzcan un impacto emocio-
naI. Si continuamos 1asecuencia en terrni nos modernos, diriam os
que los temas , los loci y las marcas activan tres conjuntos diferent es
de neu ronas que inician disparos sincrc nizados hasta lograr que las
sinapsis que conectan a los tres grupos se fortal ezcan de manera per-
1 Fields, R. Douglas, "Making memori es st ick".
! De oratore. II,lxxxvi, 351-354, citado por Yates, 71Je art of memory, p. 19,
189
ma nente. Aunque estamos todavia muy lejos de poder descifrar las
senales elect ricas y qulmicas que generan redes neuronales inter co-
nectadas para fijar la memori a, podemos comprender que la mne-
motecnia haya tenido un im pacto tan profu nda y durader o en la
cult ura occidental. El ar te de la memoria era un sistema que corn u-
nicaba el mundo cultural can el microcosmos inter ior. Yno s610abrta
un canal de cornunicacion: permitia que ca n los artificios de la cul -
tura se man ipulasen las esferas del alma. Por supuesto, esta intro-
rnision forzad a de los poderes de la imaginaci 6n en las elevadas partes
racionales del alma fue un reto para la escolastica cr istiana. Alber to
Magno y Tomas de Aquino, con la ayuda de la filosofia ari stotelica,
Iograron justificar la manipulacion de imegenes propia de la memoria
artificial. La irnaginer ia medi adora ca n fuertes impactos emociona-
les (las imagines agentes) fue sustituida par "s imilit udes cor pora-
les'; 10 que fue legitimado por el hecho de que la cognicion humana
es ma s poderosa an te las cosas sensibles. Ello ayudaba a que temas
muy sutiles y espir it uales fueran mejor recordados en el alma como
formas corporales. Frances Ya tes ha dedicado un maravilloso libro
a la historia de la memoria ar tificial, y ha descr ito c6mo est e anti-
guo ar te desemboc6 en el pensamiento renacent ista. Me parece que
la lect ura del libro de Yates muest ra que la exaltacion del ar re de la
memoria fue, ent re otras cosas, una busqueda de aparatos tr ad uc-
te res: de ar tificios para transfor ma r ideas en senales capaces de su-
mergirse en el micromundo interior de la memoria y reorg an izar los
poderes del alma.
El analisis del pensamiento de Giordano Bru no es uno de los pa-
sajes mas fascinantes del trabajo de Yates. Es un ejemplo magnifico
de la obsesi6n por entender y perfeccionar eI ar te de la memoria como
aparato mediador y traductor. No debe ext ranamos que Bruno use,
en esta tarea de desciframiento y ma nipulaci6n de slmbolos, meta-
foras y sena les, algunos de los recu rsos que su cult ura le ofrecia: la
cabalistica. Ia herrnetica. Ia magia y la astrolog ta. Utiliz6 como mar-
cadores las imageries de las estrellas y los planetas, las pens6 como
190
"agentes superiores" y las coloc6 en el centro de un sistema de circu-
los concentricos (cada uno con 150 irnagenes) concebido como una
ext rafia combina tor ia medi adora que conecta las esferas celestes con
las ruedas internas de Ia memoria. Las imagenes de las estrellas se en-
lazan, en el siguiente circulo, con simbolos de vegetales, an imales,
piedras, metales y otros objetos varios , El siguiente circulo consiste
en una variada lista compues ta solamente de adjeti vos, todos escri -
tos en acusativo. Los siguientes drculos se componen de una lista
de inventos (agricul tura, cirugia, flauta, esfera, etc. ) junto con sus co-
rrespondientes invent ores (Osiris, Quiron, Marsias , Atlas, etc.}, Fran-
ces Yates descubri6 que las series de imagenes de Bruno forman parte
de un siste ma de circ ulos combin atorios como el que cre6 Ram on
Llull . Gior dano Br uno construy6 un mecanismo mediado r que, a1
mani pular las ima genes de las est rellas (que son en realidad "sorn-
br as de ideas") , per mi tta imprimir en la memori a, par media de las
ru edas concentricas, las imagenes adecuada s de los "agentes supe-
riores",' Como senala Yates, las concepciones renacentistas de un cos-
mos anirnado, como la de Br uno, abrieron el camino a Ia idea
moderna de un uni verso mecanico basado en procesos maternaticos,
como el que explor6 Leibn iz. Pero a Bruno Ie interesaba menos el
mundo externo que la rn ecani ca interior y el fun cionamiento de las
ruedas de la memor ia.
Si se quiere tener una idea coneret a y viva de 10 que significa esta
maqu inaria mnemonica, bast a can leer el hermosa libr o del gran psi-
c6logo A. R. Luria sobre el caso de un hombre que, gracias a una acen-
tuada sinestesia, tenia una memoria absolutamente excepcional.' Esta
persona asociaba imagenes visuales, sabores, colores, tonos, mi me-
ros y pa labras de ma nera espontanea, 10 que Ie perrnitia construir
1 Fran ces A. Yates, The art ofmemory, p. 213.
z A lexandr Romanovich Luria. La mente de WI mne monico. Un peoueiio libra sabre
unagrail memoria, publ icado or iginalment e por la Universidad de Moscu en 1968.
vease tambien de Luri a su Neuropsicoiogia de lamemoria.
191
mentalmente espacios, lugares e itinerarios que se relacionaban con
las secuencias de los text os y series de palabras 0 numeros que desea-
ba memorizar. Pero no se trata aqui de un a memoria ar tificial: esta
persona aprovechaba su con di ci6n sines tesica "natural" - la an or -
malidad can que habi a nacido- para realizar en su conciencia las co-
nexiones y las traducciones propias de la mnemotecnia. La sines tesia
Ie provocaba una especie de porosidad entre circuitos cerebrales di-
ferent es, de manera que las irnagenes, los sabores, las palabras y los
sonidos se filt raban y generaban asociaciones estables y duraderas.
Una dimensi6n t ragica de este ext raordinario memorista descrito por
Luria radicaba en que la membrana que 10 sepa raba de la realidad ex-
terna tambien tenia filtraciones, de manera que ca n frecuencia Iecos-
taba trabajo distinguir entre los flujos reales y los mnem6nicos.
Esta pequefia digres ion sabre la memoria artificial ha servido para
recordar y senalar la importancia de la peculiar ligaz6n entre mar -
cas internas y externas. EI funciona miento de la memor ia, sin in-
l romisiones arti ficiosas, es sin duda un flujo permanente de
sensaciones que el sistema nervioso regist ra y marca sin par ar, aun-
que la mayor par te de las marcas tiene un caracter efime ro. Estas mar-
cas pasajeras, asociadas a la memoria de cort o plazo, no crean nuevas
sinapsis sino que solamente for talecen conexiones ya existentes. La
memoria corta man tiene los recuerdos durante segundos 0 mi nu tos,
a 10 sumo unas horas.' Podemos evocar 10 que significa esta memo -
ria ca n el tragico ejemplo de las personas accidentadas que han per-
dido la memori a de largo plaza (que ret iene recuerdos durante elias,
semanas y anos). Damasio relata el caso de uno de sus pacientes, que
sufre un a amnesia extrema, cuya memoria esta Iirnitada a un pequeno
hueco temporal de menos de un minuto: pasado este lapso olvida to-
talmente 10 qu e ha presenciado yoido.?Esta persona recuerda muy
I Kelsey C. Martin, Dusan Bartsch. CraigH. Bailey}'EricR. Kandel, "Molecular me-
chanisms underlaying learning-related long lasting synaptic plasticity".
2 Antonio Damasio, Thefeeli ngof whmhappens. pp. 113ss.
192
pocas cosas de su vida; aunque reconoce su nombre y los de su fa-
mil ia, no identifica sus voces ni su aspecto. Escapaz de conversar, res-
pet ar algunas reglas de cor tesia y caminar par 1a calle. Su amnesia fue
provocada pa r una severa encefalitis que dane ext ensamente arnbas
regiones temporales (incluyendo el hipocampo y la amfgdala). Aun -
que est a persona s610 vive en un presente que chisporrotea en su ce-
rebra durante un os segundos antes de desaparecer, Damasio dice que
tiene 10 que llama un a conciencia nucl ear; es decir, se percata de la
realidad externa. Perc carece de conciencia extendida, que implica
una autoconciencia y, desde luego, un a memoria de largo alcance.
De ello deduce que las regiones cerebrales danadas, que incluyen el
hipocarn po y partes de las zonas temporales, no son necesar ias par a
la concienci a nuclear. La autoconciencia, por su par te, requ iere que
el ma sivo flujo de sensaciones sea filtrado para que una parte se "ar-
chive" en la memoria de largo plazo.
Yaqui es donde comienzan los problemas de int erpretaci6n mas
espinosos. Si las image nes archivadas en la memoria han de ser uti -
tizadas conscientemente, lc6mo se sabe en que parte del cerebro bus-
carlas? Si suponemos que estan marcadas 0 etiquetadas, nos topamos
con la maldi ci6n car tesiana: alguien 0 algo -un hormi nculo- debe
ser capaz de leer las marcas 0 etiquetas yext raer el contenido de cada
archi ve cerebral. Pero nos precipitamos al abismo de una regr esi6n
interminable, pu es el homunculo 0 el agent e buscador debe a su vez
contar ca n una me mor ia que archive los c6digos necesarios pa ra re-
con ocer y descifrar ma rcas y et iquetas. Si un conj unto de neuronas
unidas por sinapsis potenciadas durante el pro ceso de recepci6n al-
ber ga una imagen, es posible que haya alguna marca quimica qu e la
etiquete (y la asoci e con otras imagenes 0 emociones). Pero enton-
ces debe existir un sistema neuronal que archive los datos y las cla-
yes de estas marcas. Y, a su vez, este sistema debe contener marcas
que per mita n su reconocimiento, marcas 0 etiquetas que a su \ ~ e z
deben guardarse en otro conjunto. Y asi sucesivament e, hast a el in-
finito . Ade rnas, todavi a no se sabe c6mo estan guardados los re-
193
cuerdos que se archi van y que, desde luego, no son como las image-
nes fot ograficas y los registros fonograficos de una pelicula realista.
Nuestro homunculo no solo debe ser capaz de reconocer las etique-
tas y las marcas, sino tambien descifrar los c6digos en que se en-
cuent ran encriptados los recuerdos. La neurobiologia todavia no ha
encontrado las claves que expliquen la forma en que se preserva la
memoria , ni ha logrado dar una respuesta al problema de la regre-
sion infini ta que implica la propuesta de los marcador es 0 las eti-
quet as en los circuitos cerebrales.'
Un br illante estudio de las rnetaforas que hist6ricamente han sido
usadas para definir la memoria, escrito por Douwe Draaisma, ha
mostr ado que ninguna de ellas -de la plat6nica tableta de cera a las
computadoras- ha logrado escapar de la maldici6n del hornunculo
cartesiano. Tanto la tableta de cera como su forma moderna, el disco
fonografico, mant ienen sin resolver la paradoja: ambos requieren de
un agente que recuerde que es 10que esta imp reso alli y c6rno en-
cont rarlo. Una computadora dotada de mecanismos y programas
neuro- 6pti cos de explora cion puede reconocer patrones visuales al
compararlos automat icamen te con su pro pia memoria, sin necesi-
dad de un agente adicional que recuerde d6nde esran guarda das las
irnagenes. Sin embargo, en la construccion de la memori a de la rna-
quin a ha habido agentes humanos externos que han asignado urn-
brales y limites que per mitan al aparato, por ejernplo, inte ntar
distinguir (casi siempre sin exito) un poste telef6nico de un arbol. La
computadora no es capaz de reconocer significado s, Cuando un a
I La investigacio n de los c6digos neuronales qu e corres ponden a estfmulos sense -
riales es muy comp leja, pues las tareas cogni tivas aba rcan diversas region es de la cor-
teza. Un estudio de los pr ocesos de discriminacion de diferentes esttmulos como base
de la toma de decisiooe s, realizado en mo nos, ind ica qu e la codificaci6n neuronal del
numerc de dis paros es mas important e que la regularidad de los int ervalos de tiempo
entre a da disparo. Este est udio presenta un buen bal ance de los ade lantos y de los obs-
taculos en e] estudio de la codificacion neuronal; vease Ranulfo Romo, Adr ian Her -
nandez y Emil io Salinas, "Neurobiolo gfa de la toma de decisiones''
194
computador a reconoce alguna representaci 6n ,l0 logra debido a que
desde el exterior se han atr ibui do significados.'
Ahora quiero preguntarme: lla hip6tesis del exocerebro nos ayuda
a romper el ctrculo vicioso de la regresi6n infini ta? Aparente mente
todas las explicaciones y metaforas de la memor ia requi eren de un
otto (homunculo 0 agente) que descifre las marcas neuronales.
problema es que, hasta donde se sabe, dentro del cerebro no hay name
ni nada que pueda realizar esta funci6n. En cambio, fuera del cere-
bra hay una multitud de otros, nomunculos y agentes, capaces de ayu-
dar en estas tareas de reconocimiento. Me refiero, por supuesto, a las
redes exocerebrales que se extienden por la sociedad y que incluyen
los inmensos recursos de las memorias ar t ificiales. Esta int erpreta-
ci6n implica, desde luego, que los proces os que perrniten
informacion archivada en la memoria cerebral solo pueden funcio-
nar plenamente si se utilizan los circuitos culturales externos. En estos
circuitos exteriores hay un sistema de marcas, sefiales, simbolos y re-
ferencias que guian la actividad neuronal en la localizaci6n de datos
en la memor ia interna. Este exocerebro mn emonico. que es mucho
mas que un deposito de datos, esta formado par una densa red de co-
nexiones sociales que. mediante toda clase de csttmulos, renueva en
un flujo permanente los recuerdos. EI proceso de recordar la
gen de una persona amiga, par ejemplc, no es un : rabaJo
de introspecci6n solitaria. Siernpr e hay marcas, senales 0 estimulos
sociales y culturales que desencadenan Yapoyan la recuperaci6n de
memorias. Yno me refiero solamente a la obvia relaci6n entre el ac-
ceso al recuerdo y la fotografla 0 la men ci6n del nombre de la per-
sona sino a una multitud de elementos del contorno cotidiano que
pro;ician la recuperaci6n de memor ias, sin que sea evidente su re-
lacion con elias. Estas mernorias, vinculadas a la imagen del amigo,
son parte de un flujo masivo permanente y rapido de sefiales
nas en el cual hay una impor tante dimen sion contingent e: hay stern-
1 Do uwe Draaisrna, Metaphors of Ahistoryof ideas obcurthe mind, P' 227.
195
pre una azarosa combinatoria de estimulos y sensaci ones qu e ase-
gur a que recuerdos no sean siempre iguales y que a su vez modi-
fica.Ios archives de la memoria. Un gran numero de obj etos, rostro s,
sonidos, palabr as, dialogos, color es y signos en los espacios qu e nos
rodean (el hogar, la calle, las oficinas, el paisaje) forman una indis-
pensabl e red simbolos sin los cuales diftcilmente podriamos usar
extensa y los recursos de la memori a neuronal pa ra
recuperar las tmagenes de nuestro amigo.
Esta ,tina red,de marcas y referencias mnem6n icas pa sa rclativa-
me nte inadvertida. No es tan evidente como las bibliotecas de barr io
los de fotogr afias 0 los arcones de recuerdos famiiiares. Esas
sutiles text uras nos envuelven no son tan espectaculares y co-
como las unponentes memorias arti ficiales que guardan la
histcria de una civilizacion, pero sin elias los circuitos cerebrales se
secarlan y los recuerdos tendertan a desunirse y a ado ptar extra nas
formas. Podemos imaginar 10 que puede ser el pa isaje mental de una
memoria desprovista de las sutiles redes exocerebrales cotidianas si
e:,n camos 10 que ocurre en los suefios, cua ndo se apaga Ia concien -
CIa y nos desconectamos de la realidad circundante. Los recuerdos
las imagenes y las emociones qu e emanan de la memoria interior se
agrupan en flujos onlricos que no son guiados por las marcas del exo-
cerebro. No, flujos ca6ticos y desordenados, pe ro siguen los cau-
ces una ex: rafla dominada por un exocerebro fant asmal que
sustituye tejido simbolico exterior qu e, cuando estamos despier-
tos, contnbuyen a dar for ma a la conciencia .
. Se suele.distinguir dos clases de me moria, la explfcita y Ia implt-
cita. La pnmera es una memoria de largo plazo que podria equipa-
rarse a las memori as artificiales organizadas para oper ar coherente
y permanentemente (archives , bibliotecas). Las memories neuro-
nales implicitas son aqu elIas que de manera relat ivamente incons-
acumulan habitos, habilidades, representaciones, cond icio-
nanu entos 0 de repeticion que han sido apre ndidos y
que pueden act rvar se en forma "aut omatica" y "r igida" Pued e re-
196
suItar interesanre plantear la hip6 tesis de qu e los mecanismos neu-
ronales de Ia memoria explicita estan mas estrechamente ligados al
exocerebro. mient ras que las memo rias implicitas (llamadas tambien
no declarativas) pueden funcio nar con mayor independencia usando
las sensaciones aferentes como rnodulad oras de un praceso apren-
dido que funciona de manera inflexible y qu e no de con-
cien cia (como cua ndo conducimos un autom6vil). Diversas
invest igaciones indican que estas dos formas de me moria
como base procesos neuronales de recuperaci6n distintos y
en zonas diferentes del cerebro. La memoria explfcita esta abierta a
acontecimientos nuevos Ya esfuerzos intencionales 0 con scientes
de recuperar memorias. Su base neuronal depende de
ubicadas en la parte media dell6bul o temporal, incluyendo el hi-
pocampo y nu cleos diencefalicos.' Como quiera que funcionen los
meeanismos neuronales de la memoria, parece qu e algunos proce-
sos de reeuperaci6n de recuerdos estan mas ligados que otras a sig-
nos, marcas y sensaciones externas.
A muchos neurobiologos les inquieta e incluso les mo lesta el du a-
lismo que parece estar imp licado en la interpretaci6 n de la memo-
ria como un sistema cerebral que necesita recurr ir a circuitos externos
par a funcionar normalmente. Sin embargo, las es-
tri ctament e mo nistas que sostienen que la conctencia (0 la mente)
esta cons tit uida unicame nte por pracesos cerebrales, no han logrado
una explicaci6n satisfactor ia. De alli que el dualismo parezea una
alternativa ineludibl e. Una de sus expresiones cientfficas ha sido la
propuesta de que la conciencia esta formada par. programas
ware) que operan en el cerebra , el eual seria el equivalenre de la In.a-
quina (hardware) . En esta linea, la memoria, como par te ese ncial
de la conciencia, seria informacion.en el sentido que le daba Norbert
Wiene r, depo sitada en las redes neuronales (que se basan en proce-
R. Squire y Barbara J. Knowlton, "The medial tcmporallobe, the hipp o-
campus, and the memory systems in the brain".
197
b
sos explicab les en terrn inos de materia y energta). Ello no serta un
abandono del mater ialismo, ya que segun 1a fam osa exp resio n de
Wiener la primacia de la informacion sobre la mat er ia y la energia
es sin el ningun materialismo puede sobrevivir hoy.I
Quiero citar una cunosa y atrevida teoria que ha surgido a part ir de
este materialismo dualista. Rupert Sheldrake, un bioq uimi co bri ta-
nico, considera que los circuitos cerebrales pueden sintonizarse 0 aso-
ciarse con 10 qu e llama "campos morficos', que son un a especie de
memorias na tura les colectivas; a semejanza de los campos electro-
magneticos 0 gravi tacionales, se trata de regiones no materiales de
influencia localizadas en el interior yen los alrededores de los siste-
mas que organizan.2 La hip6tesis de Sheldrake es una escapatoria del
circulo vicioso en 1a medida en que acude a conexiones ext rasorna -
ticas, pues supone que partes del cerebro se asoci an a campos mor-
ficos que modelan la acti vida d mnem6n ica de los human os. Ello Ie
permite explicar los mi steriosos fen6menos de telepat ia, percepc io-
nes extrasensoriales 0 recuerdos de otras vidas an teri or es, que sed an
segun Sheldrake maneras de sintoni zar con campos mor ficos inrna-
teri ales que per rniten comun icarse medi ante resonancias con perso-
nas alejadas 0 que ya ha n mucrto.t He puesto el ejemplo de esta
hipotesis, a pesar de que parece un tant o esoterica, porque me parece
sintomatica de la neces idad que mu chos cienr ificos sienten de saltar
las bar reras sornat icas de la con ciencia yla me nte. Si sustitu imos los
campos morfi cos por red es culturales si mb6licas creo que encon-
I Nor ber t Wiener, Cybernetics, p. 132.
The presence ofthe past. Morphi c resonance and the habits 0/ na-
ture, p. XVII.
3 Ibid. , pp. 220ss. Las explicaciones de Sheldrake son mas interesantes yestimul an-
res de 10que pudicra parecer; han provocado controversies asperas y han sido acusa-
das de introd ucir elementos magicos en la ciencia. A mi se me escapa la posibilidad
de emiti r un juicio cient lfico sobr e su propueste, pero puedo ver que en el amb ito de
[a cultura humana mi hipctesis sobre e1 exocerebro explica mejor las cosas que la idea
de unos camp os m6rficos de influen cia y resonancia.
198
rraremos salidas, tal vez mas modestas perc mas realistas, al problema
de la relaci6n ent re la conciencia y el cereb ro, entre la memoria y las
funci ones neuronales. La hi p6tesis de Sheldrake parece responder a
aquellos que creen que la fuerza causal de la conciencia (y de la cul-
tura) s610 seri a explicable si existiese un qu into campo de fuer zas
en el unive rso, que se agregaria a los cua tro ya conocidos (gravita-
cional, electromagnetico y los dos campos de particul as subat orni-
cas que se asocian a las interacciones debil y fuerte) .' Yo prefiero, n:as
que buscar explicaciones cosrnicas, 1a investigaci6n cientifica precisa
de las relacion es entre el campo de los circuitos cerebrales y el espa-
do de las redes simbolicas que rodea a las personas.
No creo que la propuesta de que existen redes simbolicas exter -
nas sea una escapatoria hacia una explicaci6n dualista. En realidad
esta idea contribuye al abandono del viejo dualismo natura/cult ura
que tanto ha di ficultado el estudio de la Se creo,
de extraer nu evos paradi grnas de los hechos que la investi gacion nos
revela. Veamos un ejemplo. La presencia de circuitos exter nos que
complet an a las func iones cer ebrales puede observarse en los pro-
cesos simb6licos que permiten la conexion entre los hemisferios ce-
rebrales. EIestudio de las conexiones interh emisfericas arroja indicios
significativos relacionados con la memoria ylos marcadores (soma-
ticos y simb61ieos). Estas conexi ones estan formadas por el euerpo
calloso y la comisura anterior, una masa de 200 millones de axones
que unen las neuronas de los dos lados del cerebra. En vist a de que
esta comprobada la existenci a de procesos cogn itivos muy diferentes
en cada hemisferio, algunos cientificos creen que la conciencia puede
dividirse en dos. EI ejemplo clasico de esta di secci6n es el de las per-
sonas que han sido sometidas a una cirugia que des truye las cone-
xiones entre los dos hemisferios. Esta operacion se realiza en casos
que le exige Steven Hamad (htt p:// eprints.ecs.soton.ac.ukl l l OO71) 3. John
Searle, si quiere resolver el pr oblema de la relaci6n mente/cerebro: que las
base de la couciencia, scan una quinta fuerza causal independ iente en el unwerso.
199
extremos de epilepsia, que no pueden ser controlados de otra forma,
y consiste en cortar el cuerpo callosa para evitar que la actividad elec-
tr ica anormal se propague de un hemisferio a otro, provocando con-
vulsiones generalizadas.
Lo primero que se observa en estos enferrnos, una vez que se re-
cupera n de la cirugia, es que - sorprendentemente- se comportan
igual que antes de la operacion, hablan e interacni an con normali-
dad y gozan plenamente de sus sentidos. Sin embargo, las cuidado-
sas investigaciones de Roger Sperr y, junto con sus colaborado res y
discipulos, demostraron que esta normalidad parece esconder la pre-
sencia de dos mentes que actuan inde pendientemente. En diversos
exper imentos que separaron la informaci6n tra nsmitida a cada he-
misferio, confirmaro n que en la mayor parte de los casos la habili-
dad verbal provenia del lado Izquierdo y que el otro lado no tenia
acceso a los mecanismos Iinguisticos, Se cond uy6 que el hemisferio
izquierdo, dominante, es el encargado de interpretar las acciones yla
conducta por medio del habla. Las sensaciones recibidas por el ojo
o la mano derechos (y qne llegan a] hemisferio izquierdo) podian ser
nombradas por el paciente operado. En cambio, no podian nombrar
(afirrnaron no percibir nada) objetos mostrados solo al hemisferio
derecho. Sin embargo, podian senalar en forma no verbal 10 que se
les habia mostrado en el lado Izquierdo y que por 10 tant o solo habfa
captado el hemisferio derecho: lograban apuntar correctamente can
la mana izqui erda al objeto que verbalmente negaban haber vista a
tocado. Sperr y, que recibi6 el premio Nobel por SLiS descubrimien-
tos, describio asi la situaci 6n: "Cada hemisferio parece tener sus pro-
pias sensaciones pri vadas, sus propias percepciones, sus propios
concept os y sus propios impulses para act uar en respuesta a expe-
riencias volitivas, cognitivas y de apr endi zaje. A consecuencia de la
cirugia cada hemisferio tambien tiene despues su propia cadena de
mernori as, que se ha vuelto inaccesible para los procesos recordat i-
vos del otro" I
I Roger W. Sper ry, " Hemisphere deconn ection and unit y in conscious awareness' :
p. 724.
200
Este es s610 un lade de la moneda: la separaci6n quirurgica revela
la existencia de procesos muy diferentes en cada hemisferio. Pero por
otro lado estamos ante el hecho extraordinario de la normalidad con
que estas personas pueden vivir y comportarse en la vida cotidiana,
sin presentar senales de una conciencia 0 una identi dad escindidas.
le6mo entender esta paradoja? La explicaci6n que surge es revela-
dora: los hernisferios cerebrales tienen dos canales para comuni carse
entre sf, uno interno y ot ro externo. En estos enfermos el pri mer
canal, el cuerpo calloso, ha sido seccionado. Pero el segundo canal.
que son las redes exocerebrales, sigue funcionando y evita que estas
personas choquen con objetos ubicados en la mitad izquierda de su
campo visual, dejen de percibir y entender las relaciones sociales, se
pierdan 0 se desorienten al recibir informacion acustica 0 visual. El
exocerebro establece una comunicaci6n entre los hemisferios que
permite la condu cta normal y asegura la unidad de su conciencia.'
Pero no todo es normal en estas personas. Adernas de que en oca-
siones una mano hace 10 contrario que la otra (una abrocha boto-
nes de la blusa, la otra los desabrocha), sehan reportado significativas
deficiendas en la memoria. Este declive en las funciones memor ati-
vas, se ha sugerido, podr ia tener relaci6n con las dificultades de co-
mun icaci6n y enlace.' Es decir, los marcadores mnem6nicos del
espacio exocerebral no logran establecer puent es adecuados con los
marcadores somaricos internes, los cuales requieren en muchos casos,
1 Hay quienes, a par tir del caso de los cerebros divididos, sal tan a la conclusi6n de
que el yo unificado es una ilusi6n. Puesto qu e el hemisferio izquierdo elabora una
explicacion coherente pero falsa sin que se ente re el hernisferio opuesto, supon en que
no es probable que la conciencia resida en una parte del cereb ro tan propensa a ela-
borer ficciones r narrativas (verbales) que no necesar iament e son veridicas (An tonio
Dama sio, Tile feeling of what happens, p. 187). Pero 1a conciencia es precisamente la
afir mac i6n de una verdad, altamenre simbolica y constr uida, que no es el reflejo "ob-
jetivo" de una realidad ffsica.
2 Kathleen Baynes y Mich ael S. Gazzaniga , "Consciousness, int rospect io n, and the
spli t- brain : the two minds/o ne body problem' : p. 1358.
201
, I
para fijarse, del concurso combinado de distin tos circuitos (emo-
cionales, verbales, de ima genes 0 auditivos ) que se hallan en hemis-
ferios opuestos.
La idea de que eI exocerebro es un puente entr e hemisferios cere-
brales no irnplica una interpretacion dualista. Este puente es parte
de un pr oceso neurocultural continuo cuyas caracteristicas y meca-
nismos es necesario estudiar. No se trata de cedes exteriores in-
formaticas enchufadas al hardware del cableado nervioso. La infer-
mac i6n circula a 10 largo de todo el con tinuo ne urocul tural y tanto
dent ro como fuer a del cerebra hay un hardware material que con-
sume energfa. El hecho de que se trate de un circui to continuo no
qui ere decir que sea homogeneo : obviamente hay importantes dife-
rencias en los procesos que alberga, que es necesar io distinguir perc
sin reducirlos a una dualidad esquernatica con un poder explicative
muy limitado,
202
l 3. EL A LMA PE RD IDA
Muchisima gente, especialmente si tiene inclinaciones religiosas,
se resiste a creer que sus afectos y sentimientos son una mera pro-
piedad del sistema ner vioso. Tiene dificultad para aceptar que la con-
ciencia es una peculiar idad biologics del cerebra, de la misma manera
en que 1a digesti6n es una caracteristica biologica del tracto diges-
tivo, para usar la expr esion del fil6sofo John Searle.' Aun a per sonas
no religiosas les cuesta tra bajo aceptar que la conciencia es el COI1-
junto de procesos organicos prop ios de una masa encefalica percce-
dera. Uno de los probl emas principales radica, por supuesto, en que
la afirmaci6n de que no hay conciencia fuera del cerebro equival e a
aceptar que no hay nad a despues de la mu ert e.
Hay que reconocer que la gente tiene raz6n cuando intuye que los
procesos biol 6gicos, por sf solos, no explican la conciencia. Sin em-
bargo, acudir a la creenci a religiosa en un alma inmortal como ex-
plicaci6n de la conciencia no resuelve el problema, sino que escapa
de el. Acaso permita apiacar la melancolia que nace de pensar que
la identidad que se vive en el present e car ece de un futuro una vez
que se pierde la vida. Pero la intuici6n de que debe de haber proce-
sos 0 dimensiones fuera del cerebro que ayudan a explicar el feno-
meno de la conci enci a no debe descar tar se como una vision
metafisica carente de rigor cienttfico, como he explicado a 10 largo
de este libro. He buscado resortes exocerebrales en el mundo cultu-
I John R. Searle, Mi nd: a brie/introduction, pp. 115· 116.
205
-----------
ral )' social que ayudan a entender el problema de la conciencia .
Quiero ahara referirme a una propuesta que, sin sec religiosa, de-
fiende la idea de que entre el mundo fisico y el sociocultural existe
el mundo inrnaterial de los estados mentales, conscientes c incons-
cientes, que Plat6n hubiese defi nido como "afectos del alma". Esta
es la interpretaci6n defendida por el filosofo Karl Popper yel neu-
robi61ogo John Eccles en un libro que fue muy diseutido hace algu-
nos aii. os y que todavia sigue despertando inquietudes.' En este libro
Popper defiende una idea triadica, mas que dualista, ya que insiste
en definir un muncie inter medio entr e los estados fisicos del cere-
bro (mundo I) y la esfera del lenguaje y de los productos sociales 0
culturales del pensamiento (mundo 3). Este mundo intermedio es el
de la conciencia del yo y de la rnuerte, que tiene como base la sensi-
bilidad propi a de la conciencia animal (mundo 2). Adiferencia de su
amigo Eccles, Popper no cree que el segundo mu ndc subj et ivo so-
breviva mas alla de la mu ert e del individuo, Muy pocos cienti ficos
estan hoy de acuerdo ca n las ideas de Eccles y Popper, pues cierta -
men te no parece necesario ni util insistir en las viejas ideas cartesia-
nas que separ an el mundo subjetivo de sus bases organicas, Popper
introduce de maner a forzada el segundo mundo de la sensibilidad y
la conciencia, como una especie de alma mort al, pero no logra de-
mostrar no sea en realidad mas que una configuracion del mu ndo
cultural basada en el cerebro. Es interesan te observar sin embarso
, 0 '
que Popper reconoce que nuest ras persorialidades e identi dades
"estan ancladas en los tres rnundos, especialmente en el mundo 3').
Yagrega: "Yo sugiero que la concie ncia del yo comienza a desarro -
llarse par media de otras personas: tal como aprende mos a mirar nos
en un espejo, asi eI nino se vuelve consciente de si mismo al sentir
su reflejo en el espejo de la conciencia que de el tienen los ot ros"?
En este punto Popper confiesa en una nota a pie de pagina que un
I Karl R. Popper y John C. Eccles, The selfand its brain.
2 I bid., pp. 108 Y110.
206
amigo Ie hizo ver que el gran economista ingles Adam Smith ya habia
clicho que la sociedad es un espejo que Ie permite al individuo per-
catar se de su caracter y de la conveniencia 0 dernerito de sus pro-
pias sentimientos.' El lector recordar a que ini cie este libra aludiendo
a una definicion similar pero anter ior de John Locke.
Las hip6tesis de Eccles y Popper, rechaza das hoy por la mayoria
de los cientificos, con tr ibuyeron a paralizar e1 interes por las cone-
xiones e interacciones del cerebra con su contorno, pues se temia que
podia abr ir la puerta al dualismo. Al oponerse (con raz6n) a la idea
de un segundo mu ndo (el alma, la psique), los neurobiologos tam-
bi en rehusaron investi gar las funciones de 10que Popper llamo el
mundo 3) y que contiene el exocerebro sobre el que he estado refle-
xionando. El propio Eccles se olvid6 de esta dimensi6n para aferrarse
a un dualisrno que intent 6 tercamente demostra r la existenc ia un
mundo mental subjetivo definido por unos "psicones" que supues-
tamente modifican la actividad cerebral de manera analogs a los cam-
pos de probabilidad de la meca nica cuantica.!
He citado las ideas de Popper )' Eccles porque de una manera muy
evidente, casi grafica, son un ejemplo de los obstaculos a los que se
enfrenta la busqueda de las conexiones exocerebral es de la concien-
cia. Si cada vez que investigarnos el contorno cultural del cereb ra se
nos aparece el espectro de una dimension intermedia de caracter mas
o menos metafisico, acaso nos tendriamos que prohibir cualquier
busqueda de ese tip o, a menos que aceptemos la inevitabilidad de
dicha dimension anirnica, aunque reconozcamos que es imposible
I Adam Smith, TIle theory of moral sentiments 11759], secci6n 2 de 1:1 par te 3 ( 0 ca-
pitulo 1 de 1:1 par te 3 en la sexta y subsiguie ntes edi ciones). El capitulo se titula "On
the pr inciple of self-approbation and self-disapprobation".
2 Joh n C. Eccles. How the self controls its braill , pp. 81-88. Eccles supone la existen-
cia de un conj unto de eventos menta les element ales qu e llama "ps)'cho/ls': que se ligan
a estru cturas anatomicas fijas, quiere calcular la influenc ia de los psicones mediant e
el principio de Incert idumbre de Heisenberg. Tod o esro parece un intento poco inte -
resante de probar cient ificamente la existencia del alma.
207
entenderla desde una perspectiva cientifica. En realidad, el postulado
de que existe una peculiar dimension ment al subjetiva separada de
las realidades biol6gicas y culturales es un mum que nos bloquea la
investigaci6n y que nos vuelve ciegos. Es como si, supongamos, ante
los ojos de un lector que leyese Madame Bovary surgiese un espeso
enjarnbre de espiritus, psiques, memes, tr ansformadores fenomeni-
cos, psicones, tr adu crores, interpretes, epifenomenos 0 animas que
se erigiesen como la encarnacion de un ego que - con ayuda del ce-
rebro- est uviese percibiendo las mel ancolias eroticas de Emma, el
gran personaje creado par Flaubert. Yo creo que, en realidad, no hay
nada entre el cerebra del lector y las paginas de la novela. La ca n-
ciencia se halla, simultanea rnente, en el cerebra y en el libro, y no
en una dimension metafisica. Lo mismo sucede cuando el mismo lec-
tor de Flaubert decide escuchar a Prokofiev, contemplar un grabado
de Klimt 0 conversar can un ami go: no hay una sustancia mediadora
entre el individuo y 10que escucha 0 contempla. La existencia de redes
neurocul turales no obliga a creer que hay un espacio animico dis-
tinto de las texturas nerviosas y las estructuras sociales. EI exocere-
bra no es algo que esta ubicado entre las neuronas y la cult ura, sino
que es el segmento ambiental estructurado que continua ciertas fun-
ciones cerebrates pa r otros medios.
Podria creerse que eI exocerebro es otro nombre para 10 que hace
mas de veinte afios Michael Gazzaniga defini6 como el "cerebra so-
cial", No es asl, En realidad el libr o de Gazzaniga asi titul ado es una
argumentacion sa bre los infl ujos de la organizaci6n cerebral en la
vida social y cultural, y se eri ge como una critica a quienes creen
que la intluencia ambie ntal es important e en el desarro llo del cere-
bro . Tambien rechaza las interpr etaciones "externalistas" en las que
vc una exagerada propensi6n a buscar respo nsabilidades sociales co-
lect ivas ante los problemas humanos, mi entras que para los "inter-
nali stas" es el individuo la entidad respon sable. Present a las cosas
como una especie de confrontacion poli tica entre socialistas exter-
nalistas y liberales internalistas. Gazzaniga recomienda a los politi-
208
cos que int enren adaptar eI orden establecido a la nat ural eza del ce-
rebra yquiere acabar con las tendencias externalistas que, piensa el,
nos persiguen. Laconclusion es que las peculiarid ades cerebrales su-
puestamente exigen una sociedad regulada 10 menos posible.' £1"ce-
rebra social" es una rnetafora par a describir al sistema ner vioso
central como una confederaci6n de cientos 0 mi les de m6dulos que
realizan actividades independi entes en forma paralela. Uno de estos
rnod ulos, ubicado en el 16bulo izqui erdo del cerebro, es el "inter-
prete" que, por decirlo asi, const ruye la teorta de que los cornporta-
mient os de los mod ule s son producidos pa r un "yo" : de esta forma
se genera la ilusion de que los humanos actuan libreme nte. Par a esta
concepcion el cerebro es social 5610 en la medida en que se ha pro-
yectado en su arquitect ura una peculiar imagen 0 metafora de la so-
ciedad.
Los grandes avances de la investigaci6n durant e la Uamada "decada
del cerebra" han barrido casi totalmen te ca n explicaciones como
las de Popper y Gazzaniga: los cientificos no encuentran huellas a se-
nales del alma ni en un mundo espiritual ni en un supermodulo in-
terpretador inter no unificador de las funcic nes ment ales." Sin
embargo, la ciencia neurologies, con una fuer te carga positivista, en-
cerro el terna de la conciencia en la car cel del craneo y se empeno
en descifrar las operaciones de un ego solitario - esencial yuni versal-
incapaz de traspasar las fronteras del discurso factico, a la manera del
Vv' ittgenst ein del Tractatlls, que prohibe tcda escapada hacia los es-
paci os vacios del silencio que supuesta mente rod ean los dominios
del lenguajc, He querido citar a Wittge nstein para most rar con su
ejernplo el callejon sin salida de un empiri smo que imponia terca-
mente limites a la exploracion. El propio Wittgenstein se percat 6
1 Michael S. Gazzaniga, The social brain. Discovering tile networks oItlle mitui , ca-
pit ulo 12.
! En su libra de 1998, Tire mind's past. Gazzaniga ra no habla de mc dulos, pero in-
siste en su teoria del yo ficricio ydel "interprete" radicado en el hemisfer io izqu ierdo.
209
del problema y, en sus investigaciones posteri ores, dio un giro es-
pectacular al abrir las ventanas del ego tr ascendental al ven tarron fe-
nomeno l6gico de las experiencias culturales. Yo comparto la aguda
di secci6n critica que ha hecho Ernest Gell ner del viraje de Witt-
genstein, pero no es el momento de adentrarn os en este espinoso
asunto. ' Solo quiero destacar que posiblemente debido a que Witt-
genstein se dio cuenta de sus errores en el Tractatus, tuvo una int ui-
cion que me parece pertinent e citar aqui: "Una de las ideas filos6ficas
mas peligrosas es, cur iosamente, la de que pensamos con la cabeza
o en ia cabeza. La idea del pensar como un proceso en la cabeza, en
un espacio absolut ame nte cerrado, Ie da eI caracter de algo oculto"?
Witt genstein se resiste a abandonar la idea de la insuperabilidad del
abismo entre la conciencia y los procesos cerebr ates,' y de hecho ex-
plora la posibilidad de que pueda no haber un pa ralelismo psicofi-
sico, que exista una causalidad sin mediaciones fisiol6gicas yque ella
no signifique creer en una ent idad nebulosa.! La renuncia a buscar
correspondencias neurofisioI6gicas del psiqu ismo es absurda y, no
obstante, a partir de estas inquietudes se le ocurre suponer que el pro-
ceso mental especificamente organico se puede "sustituir" por un
proceso ino rgani co que le pro por cione al pensami ent o una pr6te-
sis. Wittgenstein se pregunta: "tC6mo deberiamos irnaginar una pr o-
tesis del pensamiento?" 3 Aunque lei la propuesta de Witt genstein
I Ernest Gelln er, Language and solitude. wittgenstein, Malino wski and the Habs-
burg dilemma.
2 Ludwig Wiugensrein, Zettel, § 605-606.
l Ludwi g Wittgensteln, tnvesugacionesfilosoficas, § 412.
~ Ludwig Wirtgenstein, Zettel; § 611.
5 Ibid., § 607. Antes se ha preguntado: "l Es el pensar, por asi decirl o, un proceso
especi ficamente organico -un mascar y digerir en la mente?" vease el estimulante en-
sayo de Roland Fischer, "why the mind is not in the head but in society' s connectio-
nist network': Sostienc la idea de qu e la men te se encuentra en la interaccion en tre
socledad e individuo. La propuesta no es desarroll ada, pe ro apunta hacia la defini-
cion de una conciencia indi vidual como una unidad de repr oduccion en 1a evolucicn
210
cuando ya habia terminado de escribir este libro, me parece que de
alguna maner a he contestado a su pregunt a, aunq ue de una forma
que sin duda no Ie hubi ese gustado.
E1 hecho de que la concie ncia no sea un fen6meno oculto ence-
rrado en el craneo y que podamos examinar sus floridas pr6tesis ar -
borescent es en los espacios abiertos de la vida cultural no qui ere decir
que se esfume ese halo misteri oso que impregna la sensaci6n subje-
tiva que los humanos tenemos de ser un younico insustituible e irre-
petible. Estoy convencido de que la ciencia lograra resolver el misterio.
No tienen raz6n quienes afirma n que, si la conciencia es un miste-
rio y no un acertijo (un puzzlej.jamas podremos ent enderl a. Lacua-
lidad misteriosa - yo dir ia poetica- de la conciencia no la ubica fuera
del alcance de nuestr a comprensi6n. De hecho fue un poeta el que
en su lenguaje afir m6 un hecho revelador. En plena busqueda an-
gusti osa de su ide nt idad poet ica Rimba ud dej6 caer una frase in-
qui etante: "]e est W I a u t r e ' ~ ' Se referia a Ia profund a inrnersion del
poeta visionario en el mundo que le rod ea. Par adojicamente, es una
afirrnacion de la ide nt idad poetica que, al mismo tiernpo, disuelve
el yo en eI otro.
Yoes otro. Extrana expresion que nos incita a reflexionar. De al-
guna misteriosa forma expresa Ia idea que he expuesto: la concien-
cia de nuestra identidad individual se ext iende y abarca a los otros,
EI poeta nos recuerda que la conciencia nace del sufr imiento y de la
asimilaci6n de ese sufrir mediante el concurso de otros, gracias a que
nos confundimos con elias para afirmar nuestra perecedera identi-
dad. As! perdemos el alma perc ganamos la conciencia.
cultur al, en el mismo sentido en qu e los genes son uni dades de reproduccion de or -
ganisrnos fenoti picos.
I Repit e la expresion en doscartas: 13 del1 3 de mayo de 1871 3 Georges Izambard,
y la escrita dos dias despues, el l S de mayo, dir igida 3 Paul Demeny. Arthur Rimbaud,
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Alvar ez Leefmans, Fran cisco Javier,
13n, 14n, 62n
Anzi eu, Didier, 150
Aquino, Tomas de, 190
Arbib, Michael A., 112n , 1135
Arechiga, Hugo, 25
Arist6teles, 164
Asuaga, Juan Luis, 31n
audicion, 32, 105, 1545, 1575,
159,1675
Aun ger, Robert, 104
autisrno, 82-88, 126
Axel, Richard, 1570
Bach-y-Rita, Paul, 25. 1150
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Baricco, Alessandro, 176
Baron-Cohen, Simo n, 83n
Bart sch, Dusan, 1920
Bauman, Margaret , 86n
Bavelier, Daph ne, 43n, 560, 1550
Baynes, Kathleen, 201n
Bechara, Antoi ne, 187n
Beethoven, ludwig van, 1640, 166
Belcher, Ronald. G., 86n
Belin, Pascal, 168n
gentivoglio, Marina, lIOn
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Best , C. T., 167n
Bever, T. G, 1670
Bihr le, Susan, 81s
Blackmo re, Susan, 1030 , 179n
Brailowsky. Simon, 60n
braquicefalia, 315
Brentano, Franz, 49
Bridgman , Laur a, 127
Brodmann, Korbi ni an (areas coni-
coles), ]10
Brown, Donald E., 120
Bruner, Emi liano, 31ll
Bruno, Giordano, 1905
Buck, Linda, 157n
Budd, Malcolm, 169n , 172, 176n
cangrejo ermitano, 102
Car rnena, Jose M., 24n
Cassirer, Ernst , 131
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Cha ngeux, Jean-Pierre, 50, 715,
1495, I55n, 156
chim pances (lenguaje) , 75-77
Chomsky, Noam, 555, 130, 145,
175
Chopin, Frederic, 1805
Ciceron , 1885
claus ura causal del mundo flsico,
88,91
Cli fford, Erin, 43n , 45n
codificaci6n deictica, 147
Colletti , Patrick, 815
color, 24s, 59, 72-74, 119-21, 152-
155, I58s
computacional (modele) , 147
comunicaci6n facilitada, 86
conciencia, 11-15, 19-24, 495,61,
86-91,98, 109,1 19, 126s, 139,
146s, 149- 151, 153s, 158, 168,
178- 182, 205s, 209, 211 y pas-
sim.
Cooke, Deryck, 164n
corteza visual, 43s
Cos mides, Leda, BOn
Cri ck, Franci s, 61s, 89
cromafiones, 33
cuerpo callose (escisi6n del cere-
bro),200s
Cur tiss, Susa n, 128n
Damas io, Anto nio, 35, 49, 60ll,
81n, 152, 172-174, 187n, 192,
20l n
Dario, Ruben, 153-1 58
Darwi n, Charles, 101, 137
Dawkins , Richard, 1 0 2 ~ I04
Delius, Juan , 104
232
Dennett , Da niel C , 103- 105
Descartes, Rene, II , 12, 13, 20; res
cogitan s y res extensa, 89
Di amond, Marian, 109
Diaz, Jose Luis, 14n
Dickens, Charles, 127
Dickinson, Emily, 91
Diderot, Deni s, 165
Doupe, Allison J., 47n
Draaisma, Douwe, 194s
dualidad interior-exterior, 49-51,
145s, 148s, 151, 168, 197s, 199,
202
Duncan, Isadora, 135
Eccles, Job n C; 206s
Edelman, Gerald M., 20, SO, 59-
61, 72, 89-91, 116n, 119
Eins tein, Albert (su cerebro ), 109-
III
Eiseley, Loren, 10I
emociones, 163-168, 181
epifenomeno, 88, 90s, 148
exaptacion, 33s
exocerebro, 24, 25, 81, 96, 98, 100,
106,1 33, 158s, 175, 185, 195,
201, 207 Ypassi m.
Fadiga, Luciano, 11111 , 11 2n
Fernald, Russell D., 46n
Fields, R. Douglas, 62s, 189
Fischer, Rol and , 210n
Flauber t, Gustave (Mada me
Bovary), 208
Fodor, Jerr y, 145
Fogassi, Leonard o, 111n, 112n
Fox, Christop her, 12n
Gage, Phineas, 81
Gallese, Vittorio, I I I n, 1I2n
Garcia Lorca, Federico, 121
Garragbty, P. E., 68n
Gau ss, Carl Friedri ch (su cerebro),
109
gaviota argentea, 136, 138, 140
Gazzanige, Michael S., 201n, 208s
Geertz, Cli fford, 145
Gell ner, Ern est, 210
Gershon, Michael D, 25
Glanville, B. B., 167n
glia, 62s
Goethe, Johann Wolfgang von, 173
Goldberg, Elkhonen, 97s, 100
Gould , Stephe n Jay, 29s, 33n, 34s
Graha m Brown, Thomas, 117s
gra matica uni versal a gene rative,
116,175
Gran din, Temple (autista), 835
Gray, Jeffrey, 890
Greenough, William, 44
Grieg, Edvard, 166
Gr iffiths, Ti m D., 1740
ha bla, 23, 32s, 58, 73-75, 77, 85,
96,1 13, 115s, 131, 133-135
Hanslick, Edward, 169
Haplochcromis burtoni, 45
Hamad, Steve n, 21, 87, 178-180,
199n
Haydn , Franz Joseph, 17l n
Hayek, F. A., 41
Hayhoe, M" 148n
Hebb, Donald D., 41,188
Heinsenberg (principia de ince rti -
du mbre), 207n
Hens hilwood, Christophe r S., 36n
Hering, Ewald, 156
Hern andez, Adrian, 194n
Hindemith, Pau l, 166
Homberr, Jean-Mar ie, 133n
Homo erecru s, 29·3 1
Homo habilis, 29
Homo sapiens, 29-32, 36, 76
homunculo, 51, 60, 72, 139, 193-
195
Hubbard, Edward M., 585
Hubel, D. H. , 43n
Humpbrey, Nicholas, 86-88, 91,
119
Huxl ey, T.H. , 90
incompletitud , 23, 37, 41, 49, 68s,
95, 145n
Jackson, Fran ck, 152
James, William, 49, 90, 125, 158
Jaynes, Julian, 99s
Jon es, Peter E., 129n
Kaas, ). H., 68n
Kandel, Eric R,, 192n
Kanner, Leo, 82
Kant, Imman uel, 49
Katz, Lawrence C, 44n
Keller, Hel en, 125- 127, 129, 132,
158s
Kenn epohl , Stepha n, 48
Kercel, Stephen W., llSn
Kimura, Doreen, 167n
Klein (botella de), 51, 151
Klimt, Gustave , 208
Knowlton, Barbara J., 197n
233
Knowlton , Barbara J., 85n
Koch. Chrlsrof 13, 61s, 89
Kovaleski, Sonja (su cderebro),
109
Kuhl, Pat ricia K., 57s
Kuper, Adam, 33, 103n
Laf'asse, Lori, 8Is
Langer, Susanne K.. 131. 163s, 169
later alidad (en los hemi sfer ios
cerebrales), 97s, 167,200
Leiber. Justin. 12911
Leibniz, Gott fried, 191
Lencz, Todd , SIs
lenguaje , 34, 55-58, 61, 73, 76"
114,1 30
Lenin , Vlad imi r I1i ch (su cerebro),
109-111
Levenson, R., 167n
Lewin, Roger, 77n
Lewontin, Richard, 145
u, Charl es N., 13311
Liszt, Franz, 166
Llinas, Rodolfo R., 117" 119,
Llull, Ramon, 191
Locke, John, 12, , 49, 207
Lois, Carlos, 47n
Lorenzo, Guillerm o, B I n
Luria, Alexandr Romanovich,
129s, 134n, 191
MacLean, Paul D., 25
Magno, Alberto , 190
Magritt e, Rene, 74s
Manzi, Gior gio, 31n
mapas cerebrales, 67s, 70, 73, 85
marcador soma tico, 141, 187, 193,
199,201, 209
234
Ma rt in, Kelsey c., 19211
McEwen, Bruce S., 47n
McGinn, Colin, 24
McLuhan, Marshall, 59
melancolia, 165s
me mes [replicadores), 102-105
memoria, 50. 59s, 84-85, 96, 185,
185-198
me nte bi camer al, 99s
miembr o funtasma, 68-72, 174
Milhaud, Darius, 179
Mishkin, M., 68n
Mithen, Steve, 131n
rnnernorecnia, 185-187, 190
m6 du los cerebrales, 130, 137
Mo untcastle, Verno n B., 148s
Mozart, Wolfgang Amadeus, 177s
rnusica (como for ma del exocere-
bra), 163-182
Nea ndertal, hombre de, 31s, 33,
129
neurona s espejo, 111- 115
~ e v i l l e , Helen J. , 43n, 56n, 155n
nines salvajes, 48; Genie, 128s
olfat o, 157
Ommaya, A. K., 68n
Pater niti, Michael, 109n
Pavlov, Ivan Petr ovich, 188
Penfield, Wilder, 69, 137
personalidad ant isocial (sind ro-
me), 81s. 98
Piaget, Jean, 57, 134
Picasso. Pablo, 135s
Pinker. Steven, 61n
pinzones zebra (canto) , 47
plastici dad cerebr al, 41-48, 56s, 68,
l OS
Plat6n, 164, 169, 185' ,206
pons. Tim, 68n
Pook, P. K. , 148n
popper, Karl R., 206" 209
Pratt , Carroll c.. 170n
Prokofiev, Sergei, 208
pr 6t esis cult ural, 22ss, 26, 74, 76,
85,95, 137" 146, 159,21Os
qualia, 73s, 119, 139
Raine. Adrian. 81s
Ramachand ran, Vilanayur 5.• 58s,
68, 70s, 74, 85,101, Jl 2n, 119,
136s, 139, 152s
Ram6n y Cajal, Santiago, 25
Reo, R. P. , 148n
reflejos condicionados, 188
resonancia morfica, 198
Ricoeur, Paul, 50, 71, 149s
Rimb aud, Arthur. 211
Rizzolatti , Giacomo, 111, 113s,
116
Roruo, Ranulfo, 194n
Rosen, Charles, 176s
Rosenblueth, Arturo, 20n, 164n
Rossini, Jua cchi no, 171n
Rousseau, Jean-Jacques, 165
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sistema simb61ico de sus tituci6n,
32,85,95-97, 146s, 159
sistemas de sustit uci6n sensorial,
25s, 115
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Vu illemier, P., 44n
Vygotsky, Lev, 57, 134
Wallace, Alfred Russell, 101- 103
Antropotogia del cerebra, de Roger Bart ra, se termi n6 de tmpnrnl r y encuademar en
febrero de 2010en Impresora y Encuadernadora Progreso. S. A. de C. v. ( IEPSA). Calz.
San Lorenzo, 244; 09830, Mexico, D. F. La edici6n consta de 1500 ejemplares.
I
I
R. B.
JOSELUISDiAz, medico cirujano,
investigador y profesor de la UNAM
Ha llegado el momenta de pasar del simple dialogo entre las cien-
cias biologicas y sociales a su completa inter accion. Antropolo-
gia del cerebro es un excelente ejemplo de la fertilidad de ese mes-
t izaje, presentado ademas con la usual erudici6n de su auto r. La
obra es sin duda un deleite.
En este libro expongo, desde el punta de vista de un ant ropolo-
go, los ext raordinarios avances de las ciencias dedicadas a ex-
plorar el cerebro. Neurologos y psiquiatras estan convencidos de
que ahi residen los procesos mentales. Yo pretendo hacer un via-
je ant ropologico al interior del craneo en busca de la conciencia
0, al menos, de las huellas que dej a impresas en las redes neuro-
nales.
l De donde se alimenta n mis reflexiones sobre el probl ema de
la conciencia? En pri mer Iugar, de los muchos afios como socio-
logo surnergido en el estudio de diversas expresiones de la con-
ciencia social y de su relacion con las estructuras que la animan.
Agrego a estas experiencias mis estudios antropologicos sobre la
histori a y his funciones de los mitos. En t ercer lugar, recojo y cul-
tivo los habitos de la introspeccion, la mayor parte de las veces
siguiendo al azar los vaivenes de mis gust os Iiterarios y musica-
les 0 mis ensofiaciones. Por ultimo, algunos afios de Iectur a y es-
tudio de los resultados que arroja la investigacion de los neuro-
clent ificos. Me par ece que he reunido elementos sufici entes para
presentar un ensayo tentativo y exploratorio sobre uno de los mas
grandes enigmas a los que se enfrenta la ciencia.
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Roger Bartra (Mexico, 1942), antropologo, sociologo, escritor y ensa-
yista, se doctor6 en la Sorbona de Paris; es emerito de
la Universidad Nacional Aut6noma de Mexico y ha sido profesor en
importantes universidades de Europa, America Latina y los Estados
Unidos. Es autor de varios ensayos y libros, como EI duelo de los an-
geles: locura sublime, tedio y melancolia en el pensamiento moderno
(FCE, 2004), La jaula de la melancolia (1987) y EI salvaje en e! espej o
(1 992).

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