¿Qué es la adolescencia?

Jesús Palacios

1. La adolescencia como fenómeno reciente ¿Es la adolescencia un estadio psicológico necesario? ¿Se trata de un período natural del desarrollo o es más bien una construcción artificial, un producto de una determinada organización social y cultural? Tal vez haya lectores a los que sorprenda que empecemos con estas preguntas nuestro análisis de la Psicología Evolutiva de los adolescentes, pues quizá consideren que la adolescencia es una época con un estatus tan específico como el de la infancia, la adultez o la vejez, por cuyo carácter más o menos natural o artificial no nos preguntamos. ¿Por qué formular esas preguntas, entonces, en relación con la adolescencia? Por adolescencia solemos entender la etapa que se extiende, grosso modo, desde los 12-13 años hasta aproximadamente el final de la segunda década de la vida. Se trata de una etapa de transición en la que ya no se es niño, pero en la que aún no se tiene el estatus de adulto. Es lo que Erikson (1968) denominó una «moratoria social», un compás de espera que la sociedad da a sus miembros jóvenes mientras se preparan para ejercer los roles adultos. Sin embargo, la adolescencia tal y como nosotros la conocemos en Occidente a finales del siglo XX, es, hasta cierto punto, un producto de nuestro siglo. Muchos chicos y chicas occidentales a los que consideramos adolescentes pueden caracterizarse por estar aún en el sistema escolar o en algún otro contexto de aprendizaje profesional o a la busca de un empleo estable; por estar aún dependiendo de sus padres y viviendo con ellos; por estar realizando la transición de un sistema de apego en gran parte centrado en la familia, a un sistema de apego centrado en el grupo de iguales, a un sistema de apego centrado en una persona del otro sexo; por sentirse miembros de una cultura de edad (la cultura adolescente) que se caracteriza por tener sus propias modas y hábitos, su propio estilo de vida, sus propios valores; por tener preocupaciones e inquietudes que no son ya las de la infancia, pero que todavía no coinciden con las de los adultos. Las anteriores son algunas de las señas de identidad de los adolescentes occidentales que nosotros conocemos. Más abajo en este capítulo (y luego en los dos que siguen) aparecerán nuevos rasgos identificatorios de lo que denominamos adolescencia. Pero con lo ya mencionado tenemos suficiente para decir que este tipo de adolescencia que acabamos de describir sumariamente no ha existido siempre, o al menos no ha existido con los rasgos descritos. Ciertamente, filósofos griegos de la antigüedad, como luego los pensadores y escritores posteriores, ya habían identificado unos años de la vida de las personas que se caracterizan porque los que eran niños empiezan a indisciplinarse, a poner en cuestión la autoridad de los padres, a tener deseos sexuales, etc. Pero los sujetos a los que estos escritores y pensadores se referían constituían una muy escasa minoría de la población entre trece y veinte años. Durante siglos, hasta finales del XIX, los niños se incorporaban

Como se ve. cuando. Con la industrialización empezó a hacerse importante la capacitación. Aunque los hijos de obreros siguieron incorporándose al mundo del trabajo a edades muy tempranas. que se aprovechan además para adoctrinar a los nuevos adultos en las tradiciones del grupo. el individuo sale convertido en un adulto. etc. Así. Las cosas han sido de otra manera. etc. en estos pueblos no se cumple ninguna de las que más arriba calificábamos como señas de identidad de nuestros adolescentes: seguir en el sistema escolar. bajo la dependencia de los padres. existen una serie de ritos asociados a los cambios físicos de la pubertad. Aquí no se puede hablar de adolescencia con el mismo sentido con que utilizamos la palabra en nuestra cultura. desarrollaron programas específicos y más complejos.). según avanzaba el siglo. No son pocos los chicos y chicas que prosiguen luego sus estudios después de la escolaridad obligatoria. No existía una cultura adolescente. Una vez que ha pasado por esos ritos (a veces con un período de aislamiento de unos cuantos días o unas cuantas semanas. Lo que todo lo anterior significa es que en nuestra cultura occidental. los hijos de las clases medias y altas tendieron a permanecer en las escuelas. Pocos eran los que estudiaban. y aquellos que 16 hacían no estaban en general agrupados por niveles de edad diferenciados. etc. Por lo que a Occidente concierne. los finales del siglo XIX marcan un punto de ruptura con la situación que se acaba de describir.12 años. el estudio. y siguen aún siendo de otra manera en otras cultura muy diferentes a la nuestra. comportarse como adultos. que se ha ido alargando hasta llegar en la actualidad en la mayoría de los países europeos a los dieciséis años. pocos los que lo hacían por encima de los 10. De lo anterior se sigue que es preciso hacer una distinción entre dos términos que tienen un significado y un alcance muy distinto: pubertad y adolescencia. Llamamos pubertad al conjunto de cambios físicos que a lo largo de la segunda década de la vida transforman el cuerpo infantil en cuerpo adulto con capacidad para la . ni la adolescencia era percibida como un estadio particular del desarrollo. permaneciendo en el sistema escolar unos cuantos años más. formándose como consecuencia un grupo nuevo que. la incorporación de los adolescentes al estatus adulto se ha retrasado notablemente. con lo que ello implica de formar una familia. como hemos visto. técnicas de caza. que aumentaron en número. y que se enfrenta a problemas peculiares. La revolución industrial cambia muchas cosas y lo hace de manera muy notable. de la que hablaremos en el apartado siguiente. en otros momentos históricos de nuestra cultura. acceder a las responsabilidades adultas. en las que la incorporación al estatus adulto se da a una edad temprana. formando un grupo aparte identificable como tal. ni permanecían mucho en el sistema educativo. se fue introduciendo en los diversos países occidentales el concepto de escolaridad obligatoria. la formación. los hijos de obreros también se fueron uniendo a ese estilo de vida. como se ha indicado. Al final. desarrolla además sus propios hábitos y maneras. en sociedades menos desarrolladas (y mucho más claramente en sociedades primitivas). se hicieron más exigentes.al mundo del trabajo en algún momento entre los siete años y los comienzos de la pubertad.

La velocidad del crecimiento se desacelera. cuanto en lo relativo a los caracteres sexuales secundarios (por ejemplo. seguido por un tímido surgimiento del vello público sin pigmentar. En los chicos. junto con el comienzo del surgimiento del vello púbico no pigmentado. Llamamos adolescencia a un período psicosociológico que se prolonga varios años y que se caracteriza por la transición entre la infancia y la adultez. los primeros signos son el redondeamiento de las caderas y el primer abultamiento del pecho. cambio de voz. La adolescencia. labios y clítoris aumentan más adelante su tamaño. la pubertad es un fenómeno universal para todos los miembros de nuestra especie. en la que además se ha dado una importante variación histórica que a lo largo de nuestro siglo ha ido configurando la adolescencia que nosotros conocemos. En las chicas. A partir de ahí. el crecimiento del pene y un primer cambio de voz. . Termina luego de crecer el vello púbico. el crecimiento se desacelera. Después. A continuación. ensanchamiento de las caderas en las chicas. los cuerpos masculino y femenino se diferenciarán enormemente. el vello púbico se pigmenta y el crecimiento alcanza su máxima velocidad. A continuación se da la menarquía (primera menstruación).reproducción. El proceso de transformación física es puesto en marcha por una serie de mecanismos hormonales que desencadenan un largo proceso de cambios que. Se desarrolla más adelante el pecho.. aumentando luego la producción de espermatozoides. Al final de los procesos de cambio que se dan en la pubertad. Los cambios físicos de la pubertad y sus consecuencias psicológicas Salvo los caracteres sexuales primarios (pene en los niños. 2. la primera manifestación de los cambios es el comienzo del crecimiento de los testículos. tanto en lo que se refiere a los caracteres sexuales primarios citados. comienza a pigmentarse el vello axilar. los cuerpos infantiles de chicos y chicas son fundamentalmente iguales. el pecho adquiere su conformación adulta y el vello axilar completa su crecimiento. El vello comienza luego a sombrear las axilas y la piel existente entre el labio superior y la base de la nariz. crecimiento del pecho. ya sean inducidas (masturbación) o espontáneas (emisiones nocturnas). crece luego la barba. A continuación.. vagina en las niñas). Útero. el vello púbico crece deprisa y pigmentado. vagina. Seguidamente.). presenta un patrón diferencial para chicos y chicas. es un hecho psicosociológico no necesariamente universal y que no necesariamente adopta en todas las culturas el patrón de características que adopta en la nuestra. como se ve a continuación. por su parte. El proceso continúa con el crecimiento de pene y testículos. con pigmentación de areolas y pezones. Como es obvio. Seguidamente. la velocidad de crecimiento alcanza su cota más alta. como hecho biológico que es y como momento de la mayor importancia en nuestro calendario madurativo común. crece el vello en las axilas y un poco después la voz cambia de manera más marcada. ensanchamiento de los hombros en los chicos. Más adelante se producen espermatozoides y pueden darse las primeras emisiones de semen. vello facial.

Se ha señalado antes que tanto los niños y niñas que maduran precozmente. no son sino la parte final de un proceso iniciado bastante tiempo antes. y comenzando en algunas niñas a los nueve. hay niñas que tienen su primera menstruación a los 9-10 años. que es la que más arriba se ha descrito. los hábitos de vida. Así. Existiendo. son perfectamente normales desde el punto de vista del proceso del crecimiento. en el caso de los chicos. parece claro que la alimentación juega un papel importante. vello pigmentado en las axilas y en la cara. o a una cultura en contraste con otra cultura diferente. las diferencias no sólo afectan a una época histórica respecto a otra. pero la variedad que realmente se da es muy amplia. Las indicadas son las edades promedio. Parece que están implicados aspectos genéticos y aspectos ambientales. pues. comienzan por término medio hacia los 1011 y acaban hacia los 14-16 años. entre las chicas urbanas y las rurales. era los últimos cien años se ha ido produciendo un adelantamiento del proceso que estamos describiendo. una gran semejanza en la secuencia con que ocurren. el análisis evolutivo que a nosotros nos interesa no se detiene en el plano estrictamente . Las diferencias entre unos sujetos y otros son enormes. como los que se aproximan al promedio. en el interior de una misma sociedad y en el mismo momento histórico se encuentran diferencias entre distintos grupos. sin embargo. Por término medio. mientras que en otros no se completa hasta los diecisiete. etc. por ejemplo. hay niños en los que el crecimiento del pene ha terminado en torno a los trece años y medio. No hemos hecho ninguna referencia a las edades en las que estos cambios ocurren. el proceso de crecimiento físico que se da en la pubertad presenta el mismo perfil en los distintos individuos. Como ya se señaló en el capítulo 2 al hablar de la «tendencia secular del crecimiento». como ya se señaló en el capítulo 2 al hablar del dimorfismo sexual. ellas van por delante en el proceso. naturalmente. Así. con independencia de a qué edad se pongan en marcha los cambios o se terminen. como los que son lentos. aunque la mayoría la tienen en torno a los 12-13 años. una gran heterogeneidad interindividual en los momentos en que los cambios ocurren. En las chicas. por tanto. Las causas por las que la maduración ocurre más temprano o más tarde son diversas. prolongándose en otras hasta los dieciocho. pudiendo tener éstas la menarquía algo más tarde que aquéllas. empezando el proceso en algunos niños a los diez años y terminando en otros a los veinte. Pero. o diferente curva de crecimiento en chicos y chicas. por ejemplo. siendo perfectamente normales los unos y los otros. Por tanto. primera menstruación. De todas formas. lo que señala a la contribución de factores como el ya citado de la alimentación y probablemente algunos otros como la historia de salud. se da.Los procesos descritos se producen de manera relativamente lenta y es digno de resaltarse que algunas de las manifestaciones del cambio que más evidentes pueden ser para el observador externo (cambio de voz. adelantamiento que ya se ha detenido en algunos países. mientras que otras no la tienen hasta los dieciséis y medio. desarrollo del pecho en las chicas). en los chicos comienzan hacia los 12-13 años y terminan hacia los 16-18. De estos últimos. como las que existen.

existiendo además frecuentes desacuerdos entre distintos investigadores. a crecer demasiado o a engordar más de la cuenta. que se sentirá tanto más confortable con su propio cuerpo cuanto más se conforme con esos estereotipos. pues dada la diferencia de edad que se da en la maduración de chicas y chicos a favor de las primeras. Como consecuencia de su aspecto físico. y tanto más incómodo cuanto más se aleje de ellos. No obstante. es preciso resaltar el hecho de que probablemente la de la adolescencia es una de las etapas de la vida en que más atento se está al propio cuerpo. la maduración precoz es frecuentemente bien recibida por aquel a quien afecta. se deben añadir dos precauciones fundamentales. tener miedo a llamar excesivamente la atención. la chica que madura tardíamente lo hace a la misma edad que los chicos promedio. debiendo preguntarnos a continuación por el impacto psicológico que puede ocasionar el madurar precoz o tardíamente. a sus características y desarrollo. lo que puede ocasionar tensiones con los adultos.madurativo. Parece que los efectos de la maduración precoz o tardía tienden a ser diferentes en los chicos y en las chicas. La primera de ellas se refiere al hecho de que la investigación en este terreno no es excesiva y no carece de problemas metodológicos (por ejemplo. La chica que madura tardíamente tal vez tenga. El chico que madura más tarde que el promedio puede sentirse más inseguro. Eso ocurre así en nuestra cultura (parece que no se trata de un fenómeno universal). puede ocurrir lo contrario: se espera de él un comportamiento más infantil que aquel que realmente es capaz de producir de acuerdo con su madurez psicológica. en la que además existen una serie de estereotipos de belleza respecto a los cuales se va a valorar el adolescente. en este sentido. menos problemas. En el caso del chico que madura lentamente. En el caso de las chicas. a sus semejanzas y diferencias respecto al cuerpo de los demás. En el caso de los chicos. pues le distingue de los demás por su fuerza. Las diferencias a las que acabamos de referimos entre los chicos y las chicas que maduran temprana y tardíamente se basan en datos de investigación y son además razonables. lo que puede significar tensión para el chico y sentimientos de incompetencia. por su superioridad física. o cuanto más se aleje de lo que es lo habitual en su contexto. Para unos y otros se dan efectos en el área de la socialización que pueden ser de una cierta importancia: tal vez el adolescente que ha madurado precozmente se vea presionado a comportarse de acuerdo con criterios que se relacionan más con su madurez física que con su madurez psicológica. que puede incluso tratar de ocultar sus signos externos más visibles. aspectos todos ellos valorados por los adolescentes varones. por su capacidad atlética. Para entender el impacto que la maduración precoz o tardía puede tener sobre chicos y chicas. La segunda se refiere al hecho de que aunque las diferencias asociadas a la precocidad o demora de la . más inadecuado. la maduración temprana no parece ser tan bienvenida por quien la padece. las chicas que maduran precozmente pueden verse presionadas por chicos mayores que ellas para establecer un tipo de relaciones para las que aún no están capacitadas. llegar a un acuerdo respecto al momento en que se considera que un chico está en la cúspide de los cambios puberales).

El mayor contraste con las teorías de la tormenta y el drama lo ofrecen las que procede en de la antropología cultural. el éxito o el fracaso académico.maduración existen. de tensiones y sufrimientos psicológicos abundantes. ¿tormenta y drama? Desde que a principios de nuestro siglo. de acuerdo con la contraseña del movimiento romántico de la literatura alemana del siglo XVIII. de cambios dramáticos. hermanos y amigos. Se supone. cuanto la constelación de variables en las que el momento de la maduración se inserta. Estudió allí el fenómeno de la adolescencia y sus conclusiones pueden resumiese fácilmente: los chicos y chicas de Samoa que atraviesan los cambios fisiológicos que llevan de la infancia a la madurez. Por poner dos ejemplos simples. Hace ya muchos años que la antropóloga Margaret Mead realizó observaciones en Samoa. Lo importante no parece ser tanto el momento en que se produce la maduración. 1928). Stanley Hall (1904) publicará dos gruesos volúmenes sobre la adolescencia. no es lo mismo enfrentarse a las incertidumbres de los cambios físicos con un sentimiento básico de confianza en uno mismo y en el entorno social significativo. de turbulencias o de dificultades. sin embargo. las relaciones con los adultos y los iguales significativos. El momento de la maduración tiene su lugar entre estos factores. con la reactivación de conflictos que habían estado dormidos y su estallido en un contexto más complejo y problemático que el de la infancia. que con sentimientos negativos respecto a uno mismo o a los padres. G. no presentan ningún signo de tensión especial. esa visión de la adolescencia como época tormentosa encontró refuerzo en vanas formulaciones psicoanalíticas que situaban después de la fase de latencia un período de especial tensión. No es éste. Adolescencia. en Oceanía (Mead. 3. Más bien al contrario. ha existido la tendencia a considerar esta época de la vida como un período de «tormenta y drama». que la adolescencia es una época de turbulencias. de acuerdo con este punto de vista. todo llevaba a realizar una transición fácil y sin problemas: los chicos y chicas habían ido ya siendo introducidos en la vida de los adultos y sus responsabilidades. y aunque el momento de la maduración sea de gran importancia para el adolescente que en ella está metido de lleno. pero probablemente no el más importante ni el de más impacto. parece que el momento en que ocurren los cambios de la pubertad es sólo de relativa importancia cuando se mira en la perspectiva del desarrollo posterior. Por el contrario. es discutible que los efectos de esas diferencias sean importantes a largo plazo. que en un chico o una chica con un desarrollo más avanzado en esos aspectos. La forma en que los adolescentes viven su adolescencia y realizan la transición a la vida adulta parece afectada por un conjunto de factores entre los que destacan la historia evolutiva previa a la adolescencia. no es lo mismo una maduración física precoz en un chico o una chica con un desarrollo cognitivo y social aún infantiles. parece que en la Samoa que Mead observó. Hasta cierto punto. el único punto de vista que existe sobre la adolescencia y su carácter más o menos turbulento. aunque de .

probablemente hay adolescentes para los que esta época de la vida es especialmente tormentosa y otros para los que es más fácil. la otra que enfatiza el carácter culturalmente determinado de la forma en que se vive este período de la vida humana. algunos antropólogos que con . aun no estando exenta de problemas. Desde esta óptica.. Probablemente haya algo de verdad en las dos versiones extremas. que quienes afirman que la adolescencia no es una época de particulares tensiones y quienes hablan de la adolescencia como época particularmente conflictiva. y probablemente la mayor parte de los adolescentes se sitúan en algún punto intermedio entre el rosa y el negro. se ha llegado a afirmar que la adolescencia es sólo un producto cultural. etc. Se ha llegado a afirmar que la adolescencia no es fundamentalmente una época de tensiones. para algunos adolescentes sacarse el carnet de conducir significa poder llevar en coche a sus amigos y amigas. Así. embarazos precoces indeseados.manera gradual y adecuada a sus posibilidades. existían formas socialmente establecidas de hacer frente a las tensiones interpersonales. los conflictos se discutían y resolvían abiertamente. tener el carnet de conducir significa poder acceder a un puesto de trabajo para el que es requisito necesario. Puede ocurrir. Como ocurre frecuentemente en Psicología. dificultades importantes de ajuste en la familia. y que su carácter más o menos suave o agitado es sólo una de las consecuencias de las experiencias que cada cultura aporta a sus miembros jóvenes. los dos reales: unos para los que la adolescencia constituye una transición más de las que se realizan en la vida. La adolescencia era en aquella Samoa una agradable época de la vida. pues bien pudiera ocurrir lo contrario. ha habido en los últimos años una cierta tendencia a adoptar la posición opuesta a la convencional. No se pretende decir con esto que el primero tiene una adolescencia tranquila y el segundo la tiene turbulenta. por ejemplo. Pero junto a esta visión de color de rosa de la adolescencia.. presumir. Así. estén sencillamente hablando de dos tipos de adolescentes distintos. suicidios o tentativas de suicidio. En la estela de las aportaciones de la antropología cultural. nos encontramos ante dos descripciones del mismo hecho que a primera vista parecen simplemente incompatibles: una que habla de tensiones y dramas como elemento caracterizador de la adolescencia. ir de un sitio a otro. existen algunos datos que. De hecho. Lo que se quiere decir es que probablemente es mejor hablar de adolescentes (de distintos tipos de adolescentes) que de adolescencia. Incluso las mismas experiencias pueden tener significados muy distintos. Distintos adolescentes tienen historias evolutivas previas muy diferentes y experiencias muy distintas en la adolescencia. que consistía en considerar la adolescencia como una época particularmente agitada. otros para los que es una época de especiales dificultades y de ajustes particularmente dolorosos. y que cualquier fenómeno que se considere debe evaluarse en la perspectiva de la historia evolutiva del sujeto y de sus características de conjunto. etc. son incuestionables y que tienen que ver con abandonos escolares. Para otros adolescentes.

atormentado y problemático existe. ) de los que ella observó. bien pueden repercutir en la forma en que se relacionan con sus hijos. Las dificultades existen.. esos problemas no se presentan todos a la vez. En todo caso. pero su importancia no debe quizá ser ni tan enfatizada como se hacía en las viejas teorías de la tormenta y el drama. etc. etc. parece sin embargo que. como luego se ve en el capítulo 22. sin embargo. Se afirma que en torno al 57 por 100 de los adolescentes jóvenes tienen una transición positiva y saludable. en su mayor o menor rigidez o flexibilidad. lo que permite al adolescente irlos abordando de forma secuencial. desempeñando nuevos roles y adquiriendo el estatuto social de sujeto adulto. como uno de los elementos integrantes del cuadro de la adolescencia. etc. pero que sin embargo siguen siendo socialmente no adultas: continúan bajo la dependencia de sus padres. en consecuencia. Un último aspecto debe ser añadido en el análisis del carácter más o menos conflictivo de la adolescencia. mientras que en torno al 32 por 100 de los adolescentes jóvenes presentan dificultades intermitentes y situacionales (Petersen. en gran parte. ayuda poco a los adolescentes. que los padres de un sujeto adolescente cualquiera estén atravesando por las crisis de la mitad de la vida de las que se hablará en el capítulo 24. sexuales. conviene resaltar que la forma en que las cosas se plantean para muchos adolescentes en nuestro medio cultural. encontraron más conflictos (de agresión.. trabajar o mantener una relación estable e independiente con una persona del otro sexo. ni tan infraestimada como tal vez creíamos cuando pensábamos que la adolescencia era una época como las demás. Nueva identidad que no se logra si no es. Nada más lejos de la realidad.. sino porque las condiciones sociales de dificultad para acceder al mundo laboral. En conjunto. Bien puede ocurrir. contribuye poco a realizar una cómoda transición de la adolescencia a la edad adulta. de competición . con las evidencias de que disponemos. sin particulares problemas propios. encontrándose en este grupo menos de un 11 por 100 de los adolescentes jóvenes.). en su mayor o menor disponibilidad y accesibilidad. al menos en la mayor parte de los casos.. Tal vez. profesional. no se incorporan al mundo del trabajo. relacional. de tal modo que cada vez con más frecuencia nos encontramos con personas que son física y psicológicamente adultas. coste de la vida. etc. no pueden formar una unidad familiar propia.posterioridad a Margaret Mead hicieron observaciones en Samoa. prolongación de la escolaridad. se puede afirmar que el adolescente turbulento. Como otras etapas del desarrollo la adolescencia plantea problemas específicos. pero que no es el tipo de adolescente predominante. Por otro . asistencia prolongada a centros educativos. Estos conflictos que los padres pueden estar atravesando. hacen imposible materializar esos deseos. 1988). con lo que ellos mismos están haciendo frente a conflictos. esta artificial prolongación de un estatus social infantil (dependencia de los padres. Sin lugar a dudas. no porque no deseen independizarse. 1980) con su «teoría focal». a redefiniciones de su identidad personal. como ha sugerido Coleman (1974. Se habla frecuentemente de los problemas de los adolescentes como si sólo en ellos radicaran las fuentes de tensión. La incorporación de los adolescentes al estatus adulto se retrasa cada vez más. por ejemplo. que tienen como una de sus metas fundamentales el desarrollo de una nueva identidad. sino de manera sucesiva.

Cierto es que los adolescentes estarían muchas veces en su derecho si replicaran a padres y educadores que no saben qué ofrecerles. por el contrario. Hay más teorías psicológicas que se refieren a la adolescencia y que nos interesan ahora en la discusión de hasta qué punto lo que ocurre en ella es una ruptura o una continuidad con el pasado. por tanto.son frecuentes. transformación. de los que Bandura es uno de los más . Tal es el caso. ¿Continuidad o discontinuidad? Nos hemos referido a unas teorías que resaltan sobre todo el carácter problemático de la adolescencia y a otras que. por tanto. la mayoría de los adolescentes realizan una adaptación razonablemente buena y transitan de un estadio evolutivo a otro con tensiones y conflictos a los que pueden hacer frente y que la gran mayoría resolverán de manera generalmente satisfactoria. una nueva forma o estilo de pensamiento que se caracteriza por hacer extensiva al dominio de las ideas. principios y proposiciones abstractas la lógica que el niño ya había desarrollado para dar razón de los hechos y acontecimientos concretos y observables. 4. De acuerdo con Piaget. Otro tanto ocurre en la teoría de Piaget. En medio de estos problemas y conflictos. en el caso de la teoría psicoanalítica a que nos hemos referido un poco más arriba: se pasa del estadio de latencia al estadio genital.lado. una vez producida. Por definición. etc. De nuevo. sin una clara utilidad para el ejercicio de las profesiones que a nuestro sujeto pueden interesar. estadio significa cambio cualitativo. de la que se habla en el capítulo siguiente. por ejemplo. Padres y profesores acusan frecuentemente a los adolescentes de no saber lo que quieren. que el adolescente que se enfrenta con conflictos lo haga en un contexto familiar y extrafamiliar en que los conflictos ajenos al adolescente -pero que repercuten sobre él. poco motivantes. por ejemplo. de los autores que se sitúan en la perspectiva del aprendizaje social. las que resaltan la discontinuidad. resaltan su carácter tranquilo y sin sobresaltos. frecuentemente mal definido. lo que aquí se defiende es una reestructuración de las capacidades cognitivas del adolescente. la adolescencia marca el acceso al pensamiento formal. una cierta discontinuidad-con respecto al nivel previo de las operaciones concretas que se describió en el capítulo 16. supone un salto cualitativo -y. sin postular la existencia de transformaciones cualitativas como las que acabamos de comentar. por el contrario. Otras teorías han resaltado. Como nuestra lectora y nuestro lector pueden esperar. Bien puede ocurrir. el carácter continuo del desarrollo. podemos citar a todas las teorías que defienden la existencia de estadios de desarrollo. reestructurándose la personalidad alrededor de los nuevos conflictos. disponemos de teorías que resaltan la discontinuidad y de otras que resaltan la continuidad. los nuevos intereses y las nuevas relaciones. reestructuración que. Entre las primeras. Así ocurre. puede que el adolescente hipotético del que hablamos esté cursando estudios secundarios.

de la autonomía y la iniciativa. estarán tal vez más preparados para responder a las demandas de esas conductas que se les van a ir planteando de manera creciente a partir de la adolescencia. Es probable que. una creación ex novo. tendrán más dificultades en la medida en que su entorno les exija ahora comportarse de manera diferente. de los brazos de los demás a sus piernas. la inhibición de la propia personalidad. etc. y que no se dan rupturas con el pasado ni transformaciones cualitativas. Pero esos elementos nuevos no se insertan en el vacío. Por todo ello. Resaltan estos autores el papel de los aprendizajes que la persona hace en el contexto social y se preguntan por el grado en que los aprendizajes infantiles preparan al individuo para los ajustes a los que se verá obligado en la adolescencia. de los nuevos intereses y motivaciones. La discontinuidad es predominante para los unos. el hombre mayor que se jubila y que más tarde pierde a su esposa. la continuidad lo es para los otros. Aquellos niños que hayan hecho el aprendizaje de la independencia. y de una cierta novedad. la mujer que se incorpora al mundo del trabajo y al mismo tiempo se enfrenta a las tareas de su nuevo rol como esposa y luego como madre. estas dos posiciones tengan algo de razón. de los aprendizajes. de una cierta continuidad con el pasado. Todas las indicadas son ejemplos de transiciones evolutivas importantes en la vida de las personas. Los procesos psicológicos de la adolescencia no son una mera extensión hacia arriba de los de la infancia. El bebé que pasa de la dependencia a la independencia. nuevas capacidades que antes no existían y que surgen ahora como consecuencia de la maduración. cómo se desarrolla lo que se desarrolla. Hay probablemente elementos nuevos en el desarrollo. de la expresión de sus deseos y necesidades. es que lo que nos encontramos en la adolescencia es simplemente el producto de toda la historia evolutiva previa. preescolar que es llevado por primera vez a un contexto extrafamiliar en el que se va a enfrentar con realidades muy diferentes a las que estaba acostumbrado en su casa. de un cierto cambio. de los nuevos contextos en que se produce el desarrollo. Estamos de nuevo ante dos puntos de vista aparentemente irreconciliables. el sometimiento a lo impuesto. sino sobre el sustrato de toda una historia evolutiva previa que determina cómo. Por el contrario. no crecen sobre la nada. adaptaciones a demandas que antes no existían y para las que no siempre . El concepto de transformación permite mantener simultáneamente la idea de una cierta estabilidad. se puede utilizar el término algo más relativo de transformación para referirse a lo que ocurre en esta etapa de la vida humana. lo que le ocurre al adolescente no difiere radicalmente de lo que ocurre en otras etapas de transición en la vida humana. como en la problemática que se discutía más arriba. más que hablar de continuidad o discontinuidad en términos absolutos. El argumento central aquí. la niña que pasa de la clase de preescolar a la escolaridad obligatoria. o de un ciclo de la enseñanza a otro que funciona de manera muy diferente. transiciones que implican nuevos ajustes. En cierto sentido. Pero tampoco son una novedad absoluta. cómo se aprende lo que se aprende.destacados. el niño. por tanto. aquellos que hayan aprendido sobre todo la dependencia. se vive lo que se vive.

o en los adolescentes que se convierten inopinadamente en padres). la de la adolescencia es una transición de incuestionable importancia en la vida de las personas.se ha podido realizar una adecuada preparación. tal vez se pueda decir que se trata de una transición que encierra una clara complejidad por varias razones: de un lado. por ejemplo. Para la mayor parte. cuando ya de hecho se está en condiciones de ser adulto. en quienes se tienen que incorporar precozmente al mundo del trabajo. . En este sentido. El balance que en cada caso se dé entre lo que es nuevo y lo que permanece. se realice de una u otra forma. En cualquiera de los casos. o por decirlo de otra forma. no es la única ni la última. A algunos se les pueden plantear muy pronto demandas muy diferentes a aquellas para las que su historia evolutiva previa o sus competencias actuales les han preparado (piénsese. pero también lo es que es una de las transiciones que -al menos para algunos adolescentes. habrá elementos del pasado que se mantengan y elementos nuevos que aparecerán o se habrán de construir. de otro lado.. y lo que posibilita su desarrollo y transformación nos informará de en qué medida para cada sujeto concreto se puede hablar con más propiedad de continuidad o discontinuidad en la adolescencia. ¿Difiere mucho la adolescencia de cualquiera de estas otras transiciones? Se trata de una pregunta difícil de responder. por la tensión que supone prolongar mucho más allá de su estado natural un estatus social más parecido al infantil que al adulto. sea poco útil pensar en el problema en términos de la adolescencia. por la acumulación que se produce de nuevas demandas en lo cognitivo. como más arriba se indicaba. . lo social. con mayores contradicciones sociales proyectándose sobre el individuo en transición. y sea más fácil referirse a él en términos de diferentes tipos de adolescentes. Para otros. la transición puede ser más lenta y puede darles lugar a una transformación más gradual y paulatina. lo sexual.se realizan con menor soporte social. entre lo que asegura la continuidad del mismo ser psicológico y social. pero es también una transición entre otras. es cierto que la de la adolescencia es una transición del tipo de otras que se producen a lo largo del ciclo vital. Probablemente. lo intrapersonal. Como ocurre en las demás transiciones. etc.

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