Consecuencias del crecimiento demográfico

Los Ensayos Históricos de Encarta reflejan el conocimiento y la visión de destacados historiadores. En este ensayo, el profesor Kenneth Pomeranz, de la Universidad de California, sostiene que, durante muchos siglos, los niveles de la población humana oscilaron pero sin aumentar de forma global. A partir de mediados del siglo XV el planeta ha sido testigo de tres revoluciones en la población humana que han afectado a todos los niveles el medio ambiente, la salud humana y la economía. El profesor Pomeranz defiende que el enfoque de la planificación familiar continúa afectando al futuro y la calidad de vida en la Tierra.

Consecuencias del crecimiento demográfico Por Kenneth Pomeranz La población, o número de habitantes de una determinada región, afecta a todos los aspectos de nuestro mundo, desde las oportunidades económicas hasta los cambios en el medio ambiente y en las experiencias de la vida cotidiana. La comprensión de las tendencias a largo plazo resulta esencial para efectuar las proyecciones necesarias para una planificación inteligente en las áreas de economía, protección del medio ambiente y sanidad, así como para entender que, aun cuando otras muchas sociedades hayan sufrido análogas transformaciones a largo plazo en sus estructuras de población, sin embargo sus experiencias y métodos pueden ser muy diferentes. Las preferencias culturales, los incentivos económicos y las políticas gubernamentales que generan los cambios demográficos presentan ciertas analogías, pero no se pueden reducir a una simple fórmula o generalización. A la hora de estudiar las poblaciones, los demógrafos y los sociólogos analizan las tasas de natalidad y de mortalidad y la esperanza de vida media. Además, investigan si la gente planifica el momento, el género y el número de hijos. El hecho de que las personas crean o no en su capacidad para planificar la familia y lo que harán o dejarán de hacer para su control, revela igualmente mucho acerca de sus actitudes respecto a la naturaleza, la moral y sí mismos. Analizando los últimos 2.000 años de la historia de la población, las culturas y las creencias de la humanidad podemos detectar hábitos que permitan vislumbrar posibles tendencias de crecimiento futuro de la población. Una revolución en cifras Durante la mayor parte de la historia, la población global ha sido cíclica, sin evidentes tendencias a largo plazo. Una estimación sugiere que hasta el año 1500 aproximadamente este crecimiento era por término medio del 0,0002% anual, lo que se traduce en un incremento de 5 personas al año en todo el mundo entre los años 10000 y 4000 a.C., momento en el que nuestro planeta estaba habitado por unos 20.000.000 de individuos. A lo largo de los siguientes 4.000 años la población aumentó a un ritmo ligeramente superior, alcanzando una cifra cercana a 200.000.000 durante el I siglo d.C., manteniéndose así durante 600 años. Durante los siguientes 650 años creció un 75%, a un ritmo anual inferior al 0,1%. Curiosamente, algunas ruinas de antiguas ciudades y asentamientos parecen indicar que ciertas poblaciones urbanas contaban con el mismo número de habitantes a principios del primer siglo de nuestra era que en el año 1500. La población humana en 1250 se hallaba fuertemente concentrada en unas cuantas regiones donde se practicaba la agricultura sedentaria y surgieron las ciudades. Cerca del 75% del total

5 habitantes por kilómetro cuadrado. Europa y probablemente en la India. A finales del siglo XVII se produjo un ligero descenso. La población mundial no volvió a aumentar hasta el año 1450. y esta vez las cifras nunca volvieron a caer por debajo de los niveles previos a 1450. Australia y en el sudeste asiático al tiempo que continuaba la difusión de las mejores técnicas de cultivo. en Rusia. la mayoría del resto del mundo siguió el mismo camino. En el siglo XIX.000.000 habitantes. primera fase: 1450-1650 Hacia 1450.000. que se traducía en una mayor recaudación de impuestos y mayor número de habitantes. fomentaron un aumento de cultivos y asentamientos en las regiones fronterizas.6% en el XIX y de un sorprendente 1. fecha en la que se produjo la eclosión. segunda fase: 1700-2000 Hacia mediados del siglo XVIII. hacia 1900 de 1. Algunos países han conocido tasas de crecimiento superiores al 3% anual.000.000. doblando su población en un periodo de unos 23 años. A partir de este momento.de la población vivía en el 6 ó 7 % de la superficie terrestre seca de nuestro plantea. Crecimiento rápido de la población.5 y 0. Prácticamente la totalidad del incremento de la población procedía de la conquista de los nómadas o la conversión de éstos a la agricultura y al asentamiento en poblados. China. La tasa de crecimiento era posiblemente del 0. especialmente en el continente americano.000. la población mundial comenzó otra vez a disminuir debido a la aparición de nuevas epidemias y a la utilización de técnicas de cultivo inadecuadas que provocaron en muchas zonas el empobrecimiento del suelo. La medicina continuaba siendo bastante ineficaz. Estos gobiernos se beneficiaron de una mejor agricultura. pero merced al aumento de la educación y de la imprenta. dichas regiones conocieron disminuciones de población únicamente temporales y muy ligeras. Japón y Corea. Tras la disolución del Imperio mongol y el siglo de inestabilidades que vino a continuación. existiendo también signos de crecimiento en otras regiones densamente pobladas como Egipto. Crecimiento rápido de la población. La escasa evolución de las técnicas de cultivo explica la inapreciable variación del número máximo de personas que podían vivir en una cierta superficie. Existen muchas teorías para explicar esta variación masiva.000.3% anual en el siglo XVIII. entre 0. pero hacia el año 1700 la población mundial contaba como mínimo con 600. En consecuencia. Hacia el año 1250. No se produjo ningún avance significativo en las técnicas agrícolas. pero la formación y la imprenta contribuyeron a la difusión de ciertos principios básicos de los cuidados infantiles y prenatales. El 93% restante del territorio mundial no se hallaba habitado o servía de hábitat a pueblos nómadas que vagaban por extensos territorios. En gran parte del mundo el rendimiento máximo posible de alimentos por unidad de superficie no aumentó de manera significativa hasta la invención de los fertilizantes y los pesticidas químicos hacia 1900.650. la población aumentó rápidamente en Asia oriental. Entre tanto. especialmente en China. Al existir un mayor número de personas se requería una mayor cantidad de alimentos. Pero en los siglos XVIII y XIX se produjo una gran expansión del área total cultivada. con una densidad de unos 0. .000 y actualmente ronda los 6. La población total del mundo pronto alcanzó nuevos máximos. la enorme expansión del Imperio mongol gobernado por nómadas se tradujo en una interrupción del crecimiento del territorio controlado por los pueblos agrícolas y constructores de viviendas. surgieron en diferentes regiones gobiernos más fortalecidos. Hacia 1800 la población total del mundo era de unos 950.5% en el siglo XX. lo que a su vez significaba más soldados. Japón y Europa occidental habían alcanzado nuevos máximos de población y estaban experimentando crecimientos más rápidos que los conocidos hasta entonces. promediando 65 habitantes por milla cuadrada (aproximadamente equivalente a la Europa de 1650 o al actual estado de Texas). las técnicas vigentes se podían transmitir a un número mayor de gente.000. rompiendo todas las cifras de población anteriores.

fabricado con caucho vulcanizado. las tasas de mortalidad decrecieron tan vertiginosamente que la población ha continuado creciendo incluso en muchos lugares donde las tasas de natalidad han disminuido drásticamente. En consecuencia. hasta el siglo XX la mayoría de los demógrafos mantuvieron que la única forma de rebajar las tasas de natalidad consistía en lo que Malthus denominaba controles preventivos del aumento de la población. Sin embargo. así como a otras medidas relativas a la sanidad pública. implicaba heredar las posesiones de los padres. todo lo que sabemos acerca del control de la fertilidad está estrechamente ligado a la obra del primer demógrafo (investigador de la población). somos capaces de identificar algunos elementos clave. Algunos de tales métodos posiblemente fueran bastante eficaces. Los demógrafos no han podido detectar demasiadas pruebas de controles preventivos fuera de Europa y Japón antes del siglo XX. Thomas Malthus. Algunas de estas drogas populares eran venenos suaves y . En la década de 1900. Una revolución de actitudes y costumbres: la planificación familiar Al mismo tiempo que la población mundial se disparaba a partir de 1450. cada vez más personas se ganaban el sustento trabajando para terceros y sin esperar a heredar las tierras. Malthus mantenía que una vez que los individuos habían contraído matrimonio. como el aborto o el infanticidio. impidiendo a la gente contraer matrimonio. el sexo de sus hijos. Así pues.Los cambios en la organización económica y social de muchos lugares sirvieron igualmente de acicate para el crecimiento de la población. o incluso antes. catástrofes como guerras. o prácticas religiosas y culturales que prohibían el matrimonio entre personas pertenecientes a determinados grupos. en el siglo XIX. la frecuencia de sus relaciones sexuales venía determinada por unos instintos biológicos que ni la sociedad ni la cultura eran capaces de modificar. A medida que aumentaban las tasas de nacimiento. generalmente se había dado por bueno que no existía un método anticonceptivo eficaz hasta la invención del condón. a las mejoras en la recogida de basuras y en el suministro de agua potable. los manuales médicos y las costumbres populares de Asia oriental y del Sudeste asiático describen pociones ideadas para prevenir los embarazos o para provocar abortos. Como consecuencia de lo limitado de estos conocimientos. Por ejemplo. lo cual también les obligaba a borrar cualquier prueba de tales prácticas. se estaba produciendo algo igualmente importante a nivel individual. el momento de nacimiento y. Hasta el siglo XVIII muchas sociedades impedían a los ciudadanos contraer matrimonio y tener hijos mientras no fueran capaces de mantener una familia. no tanto como los del siglo XX. La disminución de la tasa de mortalidad antes de 1900 no cabe atribuirla tanto a nuevos conocimientos médicos como a la difusión de algunos de los existentes. comenzaron a tener hijos a una edad más temprana y en mayor número. no se dispone verdaderamente de pruebas directas sobre estos aspectos debido a la ausencia de registros escritos y al carácter tan personal de las decisiones acerca de la reproducción. Aunque en la mayoría de los casos no podemos reproducir en su totalidad tales pociones. Ahora sabemos que otras sociedades poseían sus propias formas de permitir a la gente un cierto control de su fertilidad. decrecían las de mortalidad. las herramientas o el comercio familiar. epidemias y épocas de hambre. Sabemos que algunas personas intentaban controlar el tamaño de la familia utilizando medios ilegales. muchas personas ya intentaban planificar el número. especialmente en Europa y en Asia oriental. en determinados casos. por lo general. Y aunque sabemos que las personas han intentado durante siglos encontrar métodos anticonceptivos que les permitieran las relaciones sexuales sin provocar un embarazo. Pensaban que otras poblaciones sólo se habían regulado mediante lo que Malthus denominaba controles positivos. En el siglo XVII. pero lo suficiente como para marcar una diferencia apreciable. Pero en el siglo XVIII. como sustancias químicas que ahora sabemos reducen las probabilidades de dar a luz. Los obstáculos preventivos podían ser exigencias económicas que obligaban a la gente a ahorrar una cierta cantidad de dinero antes de la boda. lo cual.

aunque en algunos casos en que las familias deseaban tener una hija. en cambio en las familias con mayoría de hembras el último vástago era un niño el 83 % de las veces. transición demográfica. Esto resulta casi impensable sin la existencia de alguna intervención. se deshacían de los varones. . Pero un estudio realizado en una región del noreste de China entre 1792 y 1840 reveló que en las familias con un solo hijo. Estas actitudes demuestran que. en el siguiente alumbramiento daban a luz un niño 2/3 de las ocasiones. las parejas que tenían mayoritariamente niñas. a pesar de la legislación que condenaba el infanticidio. Esto sólo resulta explicable por la utilización de anticonceptivos. la esperanza media de vida en el momento del nacimiento rondaba los 35 ó 40 años. Una revolución en las esperanzas de vida: la transición demográfica Hacia finales del siglo XVIII en los esquemas de población humana tuvo lugar un tercer gran cambio denominado. como Inglaterra o el delta del Yangtzé en China. algunas conductas sólo resultan explicables en caso de que los padres mataran deliberadamente a las niñas a fin de conseguir el tamaño de familia y distribución de sexos deseados. continencia sexual planificada o infanticidios. En algunas partes del mundo. En el caso de no intervenir de ninguna forma para seleccionar el sexo. En los países desarrollados actuales la esperanza de vida es de 75 años. por lo general. el esquema de unas tasas de natalidad relativamente elevadas compensadas por tasas de mortalidad altas comenzó a desplazarse en el sentido de unas tasas de natalidad y de mortalidad más bajas. Este porcentaje sugiere que los padres estaban dispuestos y eran capaces de detener la reproducción. esto se define como una relación entre sexos del 105. la relación entre sexos era 576 (casi 6 niños por cada niña).1 descendientes por hembra para mantener la población estable. aproximadamente nacen 105 niños por cada 100 niñas. Por ejemplo. Sin embargo. las personas dejaron de confiar en el azar para controlar su fertilidad. muchos registros de los patrones de natalidad mundiales entre los siglos XVII y XX contienen pruebas irrefutables de manipulaciones de las tasas de natalidad. De hecho. Incluso para la clase alta del siglo XVII en lugares de relativa abundancia. el último retoño era frecuentemente una niña si los hijos anteriores eran en su mayoría varones.resultaban nocivas para las mujeres que las ingerían y algunas probablemente también podían ocasionar malformaciones en los recién nacidos. En otro estudio que cubre más de 113 años. En la mayoría de los demás lugares de los que se dispone de algún registro. características de la mayor parte del mundo actual. Por otra parte. por lo que sólo se precisan 2. La interferencia humana en la reproducción también resulta evidente en la relación entre el número de niños y niñas nacidos. y tanto más si ya tenían un hijo. ya que el 85% de las parejas sexualmente activas que no utilizan métodos anticonceptivos quedan embarazadas dentro de un plazo de 12 meses. En tales circunstancias eran necesarios por término medio 6 hijos por mujer para mantener la estabilidad de la población. en una muestra china el tiempo medio entre el matrimonio y el nacimiento del primer hijo de la pareja es superior a 36 meses. estudios chinos y japoneses muestran un espacio de tiempo aún mayor entre la boda y el primer parto durante épocas de recesión económica. Entre las parejas que dejaban de tener hijos cuando la mujer todavía era joven (lo que pone de relieve una planificación familiar intencionada). Para bien o para mal. la esperanza de vida oscilaba aproximadamente entre 25 y 33 años. las familias que sólo querían tener un hijo más o que deseaban tener un hijo varón. las parejas de un pueblo japonés que tenían mayoritariamente niños. en el siguiente alumbramiento parían una niña 3/5 de las veces. se deshacían de gran número de descendientes femeninas. Las tecnologías desarrolladas a lo largo de los siglos XIX y XX han conseguido que estas intervenciones sean menos dolorosas y más eficaces. De una manera más significativa. comparados con los 18 meses en Europa.

No deja de constituir una ironía que las altas tasas de natalidad sean las que probablemente contribuyan a mantener la pobreza en estos países. donde existe la mayor cantidad de pruebas. En la mayoría de los casos esta transición se inició en una época más tardía que en Europa occidental y Norteamérica. las tasas de mortalidad decrecieron y las de natalidad permanecieron constantes o disminuyeron ligeramente. la mayoría de los países industrializados tendrían poblaciones decrecientes. Por ejemplo. Corea y Australia. económicas y sanitarias. En los demás entornos la situación es más complicada.La mayor parte del mundo ha experimentado esta transición demográfica. aunque en épocas y con porcentajes diferentes. Algunas poblaciones urbanas presentan unas tasas de infección superiores al 25%. La epidemia del VIH ha sido más crítica en las ciudades africanas. las tasas de mortalidad han comenzado de nuevo a aumentar. concretamente en zonas de Africa donde se halla muy extendida la infección por VIH. pero en cambio se produjo de forma más rápida. donde los varones que llegan en busca de trabajo mantienen relaciones sexuales con prostitutas que muy probablemente sean portadoras de dicha infección. En casi todas las partes del planeta las tasas de natalidad son mucho más bajas que hace 50 ó 100 años. por lo que los niños pueden comenzar a contribuir a la economía familiar a edades bastante tempranas. y los emigrantes que retornan a casa propagan la enfermedad por las zonas rurales. lo que dio lugar a un nuevo equilibrio con reducidas tasas de natalidad y una población bastante estable cuyos miembros gozaban de una existencia longeva. ya que desplaza a la sociedad hacia los trabajos que requieren como mínimo una formación básica. época en la que las mejoras de higiene. Sin embargo. Hasta ahora. En la actualidad si no existiera la inmigración. pero las tasas de mortalidad son en muchos lugares más elevadas que las existentes en los países ricos hace 100 años. lo que provocó una explosión demográfica y la destrucción de un viejo equilibrio entre nacimientos frecuentes y defunciones frecuentes. las tasas de natalidad continuaron disminuyendo. Concretamente. A la larga. las tasas de mortalidad comenzaron a descender a finales del siglo XVIII. el nivel de vida y la esperanza de vida para los adultos no mejoraron notablemente hasta mediados del siglo XIX. Las tasas de natalidad en la mayor parte de Europa y Norteamérica comenzaron a disminuir a finales del siglo XIX. y en la Rusia post-soviética. En Europa. Además. en parte debido al descubrimiento de una vacuna contra la viruela y en parte debido a la evolución de las técnicas de alumbramiento. Las tasas de natalidad se ven firmemente frenadas por una prosperidad creciente. han sufrido una transición demográfica parecida. antes de la utilización de los antibióticos para combatir distintas enfermedades. En ciertos lugares. La urbanización retarda igualmente el momento en el que el individuo está en condiciones de obtener unos ingresos significativos. En un principio. y en forma especialmente brusca en el siglo XX. les resulta mucho más costoso adquirir o alquilar una vivienda para una familia numerosa. en estas áreas menos industrializadas son pocos los trabajos que requieren una educación formal. las tasas de mortalidad de lactantes y niños disminuyeron de manera drástica. Muchos otros países industrializados. Taiwan. La urbanización produce el mismo efecto. las altísimas tasas de nacimiento rurales hacen que la mayoría de las poblaciones africanas rurales sigan aumentando a pesar de las crisis políticas. como Japón. La formación de la mujer es un tercer factor . donde se han derrumbado las diferentes estructuras de servicios. Los expertos no logran ponerse de acuerdo en cómo será de grave en el futuro el impacto sobre la población rural. suministro y almacenamiento de productos alimenticios. En muchos países pobres las tasas de natalidad siguen siendo elevadas porque los padres creen que tener muchos hijos constituye la única forma de garantizar que alguno de ellos sobrevivirá hasta llegar a adulto. la esperanza de vida en Alemania se disparó desde los escasos 30 años todavía en 1860 hasta los 60 años hacia 1930. ya que al trasladarse las familias a las ciudades. vivienda y calefacción doméstica marcaron una diferencia significativa en la esperanza de vida.

que influye de manera notable en las tasas de natalidad. Sin embargo. Reservados todos los derechos. Biblioteca de Consulta Microsoft ® Encarta ® 2005. Society and Economy in Inland North China. 1853-1937.500 y los 20. aplicando incentivos económicos y medidas de fuerza. de Growing Off the Land: Economy. han reducido drásticamente las tasas de natalidad. muchos expertos opinan actualmente que la población llegará a estabilizarse en algún momento antes del año 2100. Así pues. la vida cotidiana y el entorno en el que vivimos. Es autor. además. El gran número de zonas pobres y no industrializadas en las que las tasas de natalidad y mortalidad siguen siendo elevadas impide a los expertos llegar a un consenso en cuanto a la cifra en que se estabilizará la población. y The Making of a Hinterland: State. es más probable que sepan cómo acceder y utilizar los controles de natalidad. A lo largo de los últimos 100 años. Ecology. Acerca del autor: Kenneth Pomeranz es profesor asociado de Historia en la Universidad de California. Las tasas de natalidad en los países desarrollados han comenzado igualmente a descender.000 millones. pero después de haber aumentado al menos en 2. Las estimaciones oscilan entre los 8. a medida que en muchos lugares han ido disminuyendo las tasas de mortalidad. Las mujeres con formación tienen más probabilidades de que se les presenten oportunidades personales que entren en conflicto con un matrimonio temprano y la crianza inmediata de los hijos. entre otras publicaciones. incluso en poblaciones rurales pobres. © 1993-2004 Microsoft Corporation. la población mundial ha ido aumentando a un ritmo mayor que en cualquier otra época anterior. podemos tener casi la plena certeza de que. Algunos países. la población continuará conformando las economías humanas.000 millones. y en ello está jugando la planificación familiar consciente un papel de importancia creciente. con una dispersión tan amplia que impide ponerse de acuerdo en lo que puede significar la combinación de una población aún mayor con una gran desigualdad económica para la sanidad global. en Irvine. especialmente China. al igual que en el transcurso de los últimos miles de años. . el entorno y la calidad de vida.

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