Consecuencias del crecimiento demográfico

Los Ensayos Históricos de Encarta reflejan el conocimiento y la visión de destacados historiadores. En este ensayo, el profesor Kenneth Pomeranz, de la Universidad de California, sostiene que, durante muchos siglos, los niveles de la población humana oscilaron pero sin aumentar de forma global. A partir de mediados del siglo XV el planeta ha sido testigo de tres revoluciones en la población humana que han afectado a todos los niveles el medio ambiente, la salud humana y la economía. El profesor Pomeranz defiende que el enfoque de la planificación familiar continúa afectando al futuro y la calidad de vida en la Tierra.

Consecuencias del crecimiento demográfico Por Kenneth Pomeranz La población, o número de habitantes de una determinada región, afecta a todos los aspectos de nuestro mundo, desde las oportunidades económicas hasta los cambios en el medio ambiente y en las experiencias de la vida cotidiana. La comprensión de las tendencias a largo plazo resulta esencial para efectuar las proyecciones necesarias para una planificación inteligente en las áreas de economía, protección del medio ambiente y sanidad, así como para entender que, aun cuando otras muchas sociedades hayan sufrido análogas transformaciones a largo plazo en sus estructuras de población, sin embargo sus experiencias y métodos pueden ser muy diferentes. Las preferencias culturales, los incentivos económicos y las políticas gubernamentales que generan los cambios demográficos presentan ciertas analogías, pero no se pueden reducir a una simple fórmula o generalización. A la hora de estudiar las poblaciones, los demógrafos y los sociólogos analizan las tasas de natalidad y de mortalidad y la esperanza de vida media. Además, investigan si la gente planifica el momento, el género y el número de hijos. El hecho de que las personas crean o no en su capacidad para planificar la familia y lo que harán o dejarán de hacer para su control, revela igualmente mucho acerca de sus actitudes respecto a la naturaleza, la moral y sí mismos. Analizando los últimos 2.000 años de la historia de la población, las culturas y las creencias de la humanidad podemos detectar hábitos que permitan vislumbrar posibles tendencias de crecimiento futuro de la población. Una revolución en cifras Durante la mayor parte de la historia, la población global ha sido cíclica, sin evidentes tendencias a largo plazo. Una estimación sugiere que hasta el año 1500 aproximadamente este crecimiento era por término medio del 0,0002% anual, lo que se traduce en un incremento de 5 personas al año en todo el mundo entre los años 10000 y 4000 a.C., momento en el que nuestro planeta estaba habitado por unos 20.000.000 de individuos. A lo largo de los siguientes 4.000 años la población aumentó a un ritmo ligeramente superior, alcanzando una cifra cercana a 200.000.000 durante el I siglo d.C., manteniéndose así durante 600 años. Durante los siguientes 650 años creció un 75%, a un ritmo anual inferior al 0,1%. Curiosamente, algunas ruinas de antiguas ciudades y asentamientos parecen indicar que ciertas poblaciones urbanas contaban con el mismo número de habitantes a principios del primer siglo de nuestra era que en el año 1500. La población humana en 1250 se hallaba fuertemente concentrada en unas cuantas regiones donde se practicaba la agricultura sedentaria y surgieron las ciudades. Cerca del 75% del total

. Europa y probablemente en la India.5 habitantes por kilómetro cuadrado. entre 0. Japón y Europa occidental habían alcanzado nuevos máximos de población y estaban experimentando crecimientos más rápidos que los conocidos hasta entonces. con una densidad de unos 0. A finales del siglo XVII se produjo un ligero descenso. Al existir un mayor número de personas se requería una mayor cantidad de alimentos. la enorme expansión del Imperio mongol gobernado por nómadas se tradujo en una interrupción del crecimiento del territorio controlado por los pueblos agrícolas y constructores de viviendas. fomentaron un aumento de cultivos y asentamientos en las regiones fronterizas.5 y 0. en Rusia. Tras la disolución del Imperio mongol y el siglo de inestabilidades que vino a continuación. segunda fase: 1700-2000 Hacia mediados del siglo XVIII. La tasa de crecimiento era posiblemente del 0. que se traducía en una mayor recaudación de impuestos y mayor número de habitantes. especialmente en China. existiendo también signos de crecimiento en otras regiones densamente pobladas como Egipto.000.650. Existen muchas teorías para explicar esta variación masiva. Entre tanto.000. China. doblando su población en un periodo de unos 23 años.6% en el XIX y de un sorprendente 1. lo que a su vez significaba más soldados. No se produjo ningún avance significativo en las técnicas agrícolas.000.3% anual en el siglo XVIII. Estos gobiernos se beneficiaron de una mejor agricultura. El 93% restante del territorio mundial no se hallaba habitado o servía de hábitat a pueblos nómadas que vagaban por extensos territorios. promediando 65 habitantes por milla cuadrada (aproximadamente equivalente a la Europa de 1650 o al actual estado de Texas).000. pero merced al aumento de la educación y de la imprenta. rompiendo todas las cifras de población anteriores. Japón y Corea. y esta vez las cifras nunca volvieron a caer por debajo de los niveles previos a 1450. Australia y en el sudeste asiático al tiempo que continuaba la difusión de las mejores técnicas de cultivo. Crecimiento rápido de la población.000.5% en el siglo XX. En gran parte del mundo el rendimiento máximo posible de alimentos por unidad de superficie no aumentó de manera significativa hasta la invención de los fertilizantes y los pesticidas químicos hacia 1900. la población mundial comenzó otra vez a disminuir debido a la aparición de nuevas epidemias y a la utilización de técnicas de cultivo inadecuadas que provocaron en muchas zonas el empobrecimiento del suelo. La medicina continuaba siendo bastante ineficaz. la población aumentó rápidamente en Asia oriental. especialmente en el continente americano. pero hacia el año 1700 la población mundial contaba como mínimo con 600. La población total del mundo pronto alcanzó nuevos máximos.000 y actualmente ronda los 6. Prácticamente la totalidad del incremento de la población procedía de la conquista de los nómadas o la conversión de éstos a la agricultura y al asentamiento en poblados. A partir de este momento.de la población vivía en el 6 ó 7 % de la superficie terrestre seca de nuestro plantea. La escasa evolución de las técnicas de cultivo explica la inapreciable variación del número máximo de personas que podían vivir en una cierta superficie. Crecimiento rápido de la población. Algunos países han conocido tasas de crecimiento superiores al 3% anual. primera fase: 1450-1650 Hacia 1450.000. la mayoría del resto del mundo siguió el mismo camino.000. En consecuencia. fecha en la que se produjo la eclosión. surgieron en diferentes regiones gobiernos más fortalecidos. En el siglo XIX.000 habitantes. dichas regiones conocieron disminuciones de población únicamente temporales y muy ligeras. Pero en los siglos XVIII y XIX se produjo una gran expansión del área total cultivada. Hacia el año 1250. pero la formación y la imprenta contribuyeron a la difusión de ciertos principios básicos de los cuidados infantiles y prenatales. Hacia 1800 la población total del mundo era de unos 950. hacia 1900 de 1. las técnicas vigentes se podían transmitir a un número mayor de gente. La población mundial no volvió a aumentar hasta el año 1450.

como sustancias químicas que ahora sabemos reducen las probabilidades de dar a luz. Hasta el siglo XVIII muchas sociedades impedían a los ciudadanos contraer matrimonio y tener hijos mientras no fueran capaces de mantener una familia. En consecuencia.Los cambios en la organización económica y social de muchos lugares sirvieron igualmente de acicate para el crecimiento de la población. decrecían las de mortalidad. catástrofes como guerras. somos capaces de identificar algunos elementos clave. las tasas de mortalidad decrecieron tan vertiginosamente que la población ha continuado creciendo incluso en muchos lugares donde las tasas de natalidad han disminuido drásticamente. Ahora sabemos que otras sociedades poseían sus propias formas de permitir a la gente un cierto control de su fertilidad. las herramientas o el comercio familiar. A medida que aumentaban las tasas de nacimiento. Pero en el siglo XVIII. Algunos de tales métodos posiblemente fueran bastante eficaces. se estaba produciendo algo igualmente importante a nivel individual. Malthus mantenía que una vez que los individuos habían contraído matrimonio. muchas personas ya intentaban planificar el número. pero lo suficiente como para marcar una diferencia apreciable. Pensaban que otras poblaciones sólo se habían regulado mediante lo que Malthus denominaba controles positivos. Sabemos que algunas personas intentaban controlar el tamaño de la familia utilizando medios ilegales. todo lo que sabemos acerca del control de la fertilidad está estrechamente ligado a la obra del primer demógrafo (investigador de la población). lo cual también les obligaba a borrar cualquier prueba de tales prácticas. generalmente se había dado por bueno que no existía un método anticonceptivo eficaz hasta la invención del condón. impidiendo a la gente contraer matrimonio. Así pues. hasta el siglo XX la mayoría de los demógrafos mantuvieron que la única forma de rebajar las tasas de natalidad consistía en lo que Malthus denominaba controles preventivos del aumento de la población. cada vez más personas se ganaban el sustento trabajando para terceros y sin esperar a heredar las tierras. fabricado con caucho vulcanizado. especialmente en Europa y en Asia oriental. no se dispone verdaderamente de pruebas directas sobre estos aspectos debido a la ausencia de registros escritos y al carácter tan personal de las decisiones acerca de la reproducción. así como a otras medidas relativas a la sanidad pública. los manuales médicos y las costumbres populares de Asia oriental y del Sudeste asiático describen pociones ideadas para prevenir los embarazos o para provocar abortos. el momento de nacimiento y. la frecuencia de sus relaciones sexuales venía determinada por unos instintos biológicos que ni la sociedad ni la cultura eran capaces de modificar. Y aunque sabemos que las personas han intentado durante siglos encontrar métodos anticonceptivos que les permitieran las relaciones sexuales sin provocar un embarazo. comenzaron a tener hijos a una edad más temprana y en mayor número. implicaba heredar las posesiones de los padres. o incluso antes. o prácticas religiosas y culturales que prohibían el matrimonio entre personas pertenecientes a determinados grupos. por lo general. Como consecuencia de lo limitado de estos conocimientos. no tanto como los del siglo XX. Los obstáculos preventivos podían ser exigencias económicas que obligaban a la gente a ahorrar una cierta cantidad de dinero antes de la boda. Aunque en la mayoría de los casos no podemos reproducir en su totalidad tales pociones. en el siglo XIX. En la década de 1900. Los demógrafos no han podido detectar demasiadas pruebas de controles preventivos fuera de Europa y Japón antes del siglo XX. epidemias y épocas de hambre. Sin embargo. como el aborto o el infanticidio. Algunas de estas drogas populares eran venenos suaves y . en determinados casos. La disminución de la tasa de mortalidad antes de 1900 no cabe atribuirla tanto a nuevos conocimientos médicos como a la difusión de algunos de los existentes. En el siglo XVII. el sexo de sus hijos. a las mejoras en la recogida de basuras y en el suministro de agua potable. Por ejemplo. Thomas Malthus. lo cual. Una revolución de actitudes y costumbres: la planificación familiar Al mismo tiempo que la población mundial se disparaba a partir de 1450.

ya que el 85% de las parejas sexualmente activas que no utilizan métodos anticonceptivos quedan embarazadas dentro de un plazo de 12 meses. las parejas de un pueblo japonés que tenían mayoritariamente niños. el último retoño era frecuentemente una niña si los hijos anteriores eran en su mayoría varones. Una revolución en las esperanzas de vida: la transición demográfica Hacia finales del siglo XVIII en los esquemas de población humana tuvo lugar un tercer gran cambio denominado. se deshacían de gran número de descendientes femeninas. . algunas conductas sólo resultan explicables en caso de que los padres mataran deliberadamente a las niñas a fin de conseguir el tamaño de familia y distribución de sexos deseados. Estas actitudes demuestran que. el esquema de unas tasas de natalidad relativamente elevadas compensadas por tasas de mortalidad altas comenzó a desplazarse en el sentido de unas tasas de natalidad y de mortalidad más bajas. por lo general. la esperanza de vida oscilaba aproximadamente entre 25 y 33 años. en el siguiente alumbramiento parían una niña 3/5 de las veces. Incluso para la clase alta del siglo XVII en lugares de relativa abundancia. la relación entre sexos era 576 (casi 6 niños por cada niña). Sin embargo. esto se define como una relación entre sexos del 105. En tales circunstancias eran necesarios por término medio 6 hijos por mujer para mantener la estabilidad de la población. De una manera más significativa. las personas dejaron de confiar en el azar para controlar su fertilidad. la esperanza media de vida en el momento del nacimiento rondaba los 35 ó 40 años. En el caso de no intervenir de ninguna forma para seleccionar el sexo. en cambio en las familias con mayoría de hembras el último vástago era un niño el 83 % de las veces. estudios chinos y japoneses muestran un espacio de tiempo aún mayor entre la boda y el primer parto durante épocas de recesión económica. De hecho. en una muestra china el tiempo medio entre el matrimonio y el nacimiento del primer hijo de la pareja es superior a 36 meses. En otro estudio que cubre más de 113 años. La interferencia humana en la reproducción también resulta evidente en la relación entre el número de niños y niñas nacidos. a pesar de la legislación que condenaba el infanticidio. transición demográfica. por lo que sólo se precisan 2. En los países desarrollados actuales la esperanza de vida es de 75 años. en el siguiente alumbramiento daban a luz un niño 2/3 de las ocasiones. Las tecnologías desarrolladas a lo largo de los siglos XIX y XX han conseguido que estas intervenciones sean menos dolorosas y más eficaces. como Inglaterra o el delta del Yangtzé en China. características de la mayor parte del mundo actual. Este porcentaje sugiere que los padres estaban dispuestos y eran capaces de detener la reproducción. aproximadamente nacen 105 niños por cada 100 niñas. y tanto más si ya tenían un hijo. En algunas partes del mundo. Esto resulta casi impensable sin la existencia de alguna intervención. las familias que sólo querían tener un hijo más o que deseaban tener un hijo varón. Por ejemplo. Esto sólo resulta explicable por la utilización de anticonceptivos. comparados con los 18 meses en Europa. Para bien o para mal.1 descendientes por hembra para mantener la población estable. Por otra parte. Entre las parejas que dejaban de tener hijos cuando la mujer todavía era joven (lo que pone de relieve una planificación familiar intencionada). muchos registros de los patrones de natalidad mundiales entre los siglos XVII y XX contienen pruebas irrefutables de manipulaciones de las tasas de natalidad. Pero un estudio realizado en una región del noreste de China entre 1792 y 1840 reveló que en las familias con un solo hijo. aunque en algunos casos en que las familias deseaban tener una hija. En la mayoría de los demás lugares de los que se dispone de algún registro. continencia sexual planificada o infanticidios. las parejas que tenían mayoritariamente niñas. se deshacían de los varones.resultaban nocivas para las mujeres que las ingerían y algunas probablemente también podían ocasionar malformaciones en los recién nacidos.

Concretamente. las tasas de mortalidad comenzaron a descender a finales del siglo XVIII. las tasas de mortalidad decrecieron y las de natalidad permanecieron constantes o disminuyeron ligeramente. les resulta mucho más costoso adquirir o alquilar una vivienda para una familia numerosa. La urbanización produce el mismo efecto. como Japón. las altísimas tasas de nacimiento rurales hacen que la mayoría de las poblaciones africanas rurales sigan aumentando a pesar de las crisis políticas. donde se han derrumbado las diferentes estructuras de servicios. En Europa. Los expertos no logran ponerse de acuerdo en cómo será de grave en el futuro el impacto sobre la población rural. La epidemia del VIH ha sido más crítica en las ciudades africanas.La mayor parte del mundo ha experimentado esta transición demográfica. Hasta ahora. pero en cambio se produjo de forma más rápida. Muchos otros países industrializados. las tasas de mortalidad de lactantes y niños disminuyeron de manera drástica. el nivel de vida y la esperanza de vida para los adultos no mejoraron notablemente hasta mediados del siglo XIX. y en la Rusia post-soviética. En casi todas las partes del planeta las tasas de natalidad son mucho más bajas que hace 50 ó 100 años. En muchos países pobres las tasas de natalidad siguen siendo elevadas porque los padres creen que tener muchos hijos constituye la única forma de garantizar que alguno de ellos sobrevivirá hasta llegar a adulto. En la actualidad si no existiera la inmigración. y en forma especialmente brusca en el siglo XX. han sufrido una transición demográfica parecida. Taiwan. ya que desplaza a la sociedad hacia los trabajos que requieren como mínimo una formación básica. la esperanza de vida en Alemania se disparó desde los escasos 30 años todavía en 1860 hasta los 60 años hacia 1930. en estas áreas menos industrializadas son pocos los trabajos que requieren una educación formal. En la mayoría de los casos esta transición se inició en una época más tardía que en Europa occidental y Norteamérica. pero las tasas de mortalidad son en muchos lugares más elevadas que las existentes en los países ricos hace 100 años. Corea y Australia. vivienda y calefacción doméstica marcaron una diferencia significativa en la esperanza de vida. Por ejemplo. La formación de la mujer es un tercer factor . por lo que los niños pueden comenzar a contribuir a la economía familiar a edades bastante tempranas. económicas y sanitarias. Algunas poblaciones urbanas presentan unas tasas de infección superiores al 25%. las tasas de mortalidad han comenzado de nuevo a aumentar. antes de la utilización de los antibióticos para combatir distintas enfermedades. ya que al trasladarse las familias a las ciudades. suministro y almacenamiento de productos alimenticios. No deja de constituir una ironía que las altas tasas de natalidad sean las que probablemente contribuyan a mantener la pobreza en estos países. concretamente en zonas de Africa donde se halla muy extendida la infección por VIH. Las tasas de natalidad se ven firmemente frenadas por una prosperidad creciente. En un principio. las tasas de natalidad continuaron disminuyendo. donde existe la mayor cantidad de pruebas. Además. aunque en épocas y con porcentajes diferentes. lo que dio lugar a un nuevo equilibrio con reducidas tasas de natalidad y una población bastante estable cuyos miembros gozaban de una existencia longeva. En los demás entornos la situación es más complicada. La urbanización retarda igualmente el momento en el que el individuo está en condiciones de obtener unos ingresos significativos. En ciertos lugares. Sin embargo. y los emigrantes que retornan a casa propagan la enfermedad por las zonas rurales. donde los varones que llegan en busca de trabajo mantienen relaciones sexuales con prostitutas que muy probablemente sean portadoras de dicha infección. época en la que las mejoras de higiene. Las tasas de natalidad en la mayor parte de Europa y Norteamérica comenzaron a disminuir a finales del siglo XIX. en parte debido al descubrimiento de una vacuna contra la viruela y en parte debido a la evolución de las técnicas de alumbramiento. A la larga. la mayoría de los países industrializados tendrían poblaciones decrecientes. lo que provocó una explosión demográfica y la destrucción de un viejo equilibrio entre nacimientos frecuentes y defunciones frecuentes.

Las estimaciones oscilan entre los 8. incluso en poblaciones rurales pobres. de Growing Off the Land: Economy. . Es autor.que influye de manera notable en las tasas de natalidad. Las mujeres con formación tienen más probabilidades de que se les presenten oportunidades personales que entren en conflicto con un matrimonio temprano y la crianza inmediata de los hijos. a medida que en muchos lugares han ido disminuyendo las tasas de mortalidad. 1853-1937. y The Making of a Hinterland: State. Las tasas de natalidad en los países desarrollados han comenzado igualmente a descender. Algunos países. pero después de haber aumentado al menos en 2. al igual que en el transcurso de los últimos miles de años. Así pues. Sin embargo. Reservados todos los derechos. especialmente China. la población continuará conformando las economías humanas. es más probable que sepan cómo acceder y utilizar los controles de natalidad. entre otras publicaciones. la población mundial ha ido aumentando a un ritmo mayor que en cualquier otra época anterior. © 1993-2004 Microsoft Corporation.500 y los 20. en Irvine.000 millones. A lo largo de los últimos 100 años. Society and Economy in Inland North China. muchos expertos opinan actualmente que la población llegará a estabilizarse en algún momento antes del año 2100. además. podemos tener casi la plena certeza de que. y en ello está jugando la planificación familiar consciente un papel de importancia creciente. han reducido drásticamente las tasas de natalidad. Acerca del autor: Kenneth Pomeranz es profesor asociado de Historia en la Universidad de California. El gran número de zonas pobres y no industrializadas en las que las tasas de natalidad y mortalidad siguen siendo elevadas impide a los expertos llegar a un consenso en cuanto a la cifra en que se estabilizará la población. Biblioteca de Consulta Microsoft ® Encarta ® 2005. con una dispersión tan amplia que impide ponerse de acuerdo en lo que puede significar la combinación de una población aún mayor con una gran desigualdad económica para la sanidad global. aplicando incentivos económicos y medidas de fuerza. Ecology.000 millones. el entorno y la calidad de vida. la vida cotidiana y el entorno en el que vivimos.

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