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Alastair Reynolds

CIUDAD ABISMO

Ttulo original: Chasm City Traduccin: Pilar Ramrez Cubierta: Chris Moore 2001, Alastair Reynolds 2004, La Factora de Ideas, Coleccin Solaris Ficcin n 55

Prlogo (ao 2432 solstan)

Estimado visitante:

Bienvenido al sistema Epsilon Eridani. A pesar de todo lo sucedido, esperamos que disfrute de su estancia. Hemos recopilado en este documento la informacin necesaria para explicarle algunos de los acontecimientos clave de nuestra historia reciente. Con esta informacin pretendemos facilitarle la transicin a una cultura que puede ser notablemente diferente de la que usted esperaba encontrar al embarcar en su punto de origen. Es importante que sea consciente de que otros han llegado antes que usted. Sus experiencias nos han ayudado a disear este documento de forma que el impacto del ajuste cultural sea mnimo. Hemos descubierto que los intentos de encubrir o subestimar la verdad de lo sucedido (de lo que todava sucede) suelen resultar dainos a largo plazo; tras realizar un estudio estadstico de casos como el suyo, hemos constatado que el mejor enfoque consiste en presentar los hechos de la manera ms abierta y honesta posible. Somos totalmente conscientes de que su primera reaccin ser la incredulidad. Despus, probablemente sentir ira y, finalmente, entrar en un prolongado estado de negacin de la realidad. Es importante comprender que se trata de reacciones normales. Resulta igual de importante comprender, incluso en esta primera etapa, que llegar un momento en el que se adapte y acepte la verdad. Puede que le lleve das; incluso puede que le lleve semanas o meses, pero ste ser el resultado en todos salvo en una minora de los casos. Puede que incluso vuelva la vista atrs hacia este momento y desee haber sido capaz de hacer la transicin y adaptarse ms rpido de lo que lo hizo. Entonces sabr que slo una vez completado este proceso podr aspirar a algo parecido a la felicidad. Empecemos, pues, el proceso de ajuste. Debido al lmite fundamental de la velocidad de la luz para la comunicacin dentro de la esfera del espacio colonizado, las noticias procedentes de otros sistemas solares son inevitablemente antiguas. Sus percepciones

sobre el mundo principal de nuestro sistema solar, Yellowstone, seguramente estarn basadas en informacin no actualizada. Sin duda, durante ms de dos siglos (de hecho, hasta un pasado muy reciente) Yellowstone estaba inmerso en lo que la mayora de los observadores contemporneos llaman su Belle poque. Era una edad dorada sin precedentes, tanto desde el punto de vista social como del tecnolgico; nuestro patrn ideolgico era considerado por todos como un sistema casi perfecto de gobierno. Desde Yellowstone se impulsaron con xito numerosas empresas, incluyendo colonias dependientes en otros sistemas solares y ambiciosas expediciones cientficas a los lmites del espacio humano. Dentro de Yellowstone y en su Anillo Brillante se llevaban a cabo visionarios experimentos sociales, como el polmico, aunque pionero, trabajo de Calvin Sylveste y sus discpulos. Grandes artistas, filsofos y cientficos florecan en la atmsfera de innovacin protegida de Yellowstone. Se experimentaba sin temor con las tcnicas de aumento neuronal. Otras culturas humanas decidieron tratar con suspicacia a los Combinados pero nosotros, los Demarquistas, sin miedo a los aspectos positivos de los mtodos de mejora mental, establecimos relaciones de amistad con los Combinados que nos permitieron explotar sus tecnologas al completo. Los motores de sus naves estelares nos permitieron colonizar muchos ms sistemas que las culturas que suscriban modelos sociales inferiores. Lo cierto es que fueron tiempos gloriosos. Probablemente se era el orden de cosas que esperaba encontrar a su llegada a nuestro mundo. Desgraciadamente, todo ha cambiado. Hace siete aos algo le sucedi a nuestro sistema. Todava no sabemos con certeza cul fue el vector de transmisin, pero es muy posible que la plaga llegara a bordo de una nave, quiz en forma latente, y que la tripulacin que la transportaba no lo supiera. Incluso

puede que llegara aos antes. Parece poco probable que algn da conozcamos la verdad; demasiadas cosas han quedado destruidas u olvidadas. La plaga borr o corrompi una gran parte de nuestra historia planetaria almacenada en formato digital. En muchos casos solo permanece intacta la memoria humana... y la memoria humana no carece de sus fallos. La Plaga de Fusin atac el ncleo de nuestra sociedad. Llegados a este punto y basndonos en nuestra experiencia previa, sabemos que su reaccin ms probable ser pensar que este documento es un bulo. Nuestra experiencia tambin nos ha demostrado que negar esta suposicin acelera el proceso de ajuste en un factor pequeo, aunque estadsticamente satisfactorio. Este documento no es un bulo. La Plaga de Fusin ha ocurrido de verdad y sus efectos son mucho peores de lo que usted pueda imaginarse en estos momentos. Cuando se manifest la plaga, nuestra sociedad estaba sobresaturada de trillones de diminutas mquinas. Eran objetos que nos servan sin pensar ni rechistar, dadores de vida y transformadores de materia; a pesar de todo esto, casi ni pensbamos en ellos. Pululaban incansables por nuestra sangre. Trabajaban sin cesar en nuestras clulas. Coagulaban nuestros cerebros para unirnos a todos en la red Demarquista de toma de decisin semi-instantnea. Nos movamos a travs de entornos virtuales tejidos mediante la manipulacin directa de los mecanismos sensoriales del cerebro, o escanebamos y transmitamos nuestras mentes mediante sistemas informticos veloces como el rayo. Forjbamos y esculpamos la materia a escala planetaria; escribamos sinfonas a partir de la materia; hacamos que bailara a nuestro antojo como un fuego domesticado. Solo los Combinados haban conseguido dar un paso ms all en su camino a la divinidad... y algunos decan que nosotros no les andbamos muy a la zaga. Las mquinas creaban nuestras ciudades-estado orbitales a partir de la roca y el hielo, y despus conseguan insuflarle vida a la materia inerte dentro de

sus biomas. Las mquinas pensantes regan aquellas ciudades-estado y guiaban los diez mil hbitats del Anillo Brillante en su curso alrededor de Yellowstone. Las mquinas hicieron de Ciudad Abismo lo que era; le dieron forma a su arquitectura amorfa hasta dotarla de una belleza fabulosa y fantasmagrica. Todo eso ha desaparecido. Fue peor de lo que piensa. Si la plaga solo hubiera matado a nuestras mquinas habran muerto millones de personas, pero la catstrofe hubiera sido manejable, algo de lo que sera posible recuperarse. Pero la plaga fue ms all de la simple destruccin y se adentr en un campo mucho ms cercano al arte, aunque a un arte excepcionalmente pervertido y sdico. Hizo que nuestras mquinas evolucionaran de forma incontrolada (o al menos, fuera de nuestro control) y buscaran extraas y novedosas simbiosis. Nuestros edificios se convirtieron en pesadillas gticas y nos atraparon antes de que pudiramos escapar de sus letales transfiguraciones. Las mquinas de nuestras clulas, de nuestra sangre y de nuestras cabezas comenzaron a romper sus cadenas... se mezclaron con nosotros y corrompieron la materia viva. Nos convertimos en relucientes fusiones larvarias de carne y mquina. Cuando enterramos a los muertos, estos siguieron creciendo, extendindose y unindose, fundindose con la arquitectura de la ciudad. Fueron tiempos de horrores. Todava no han acabado. Aun as, como cualquier plaga realmente eficaz, nuestro parsito procur no matar a toda su poblacin anfitriona. Murieron decenas de millones... pero otras decenas de millones alcanzaron algn tipo de santuario, escondindose en enclaves sellados hermticamente dentro de la ciudad o en rbita. Sus medimquinas recibieron rdenes de destruccin de emergencia y se convirtieron en polvo que los cuerpos expulsaban de forma inocua. Los cirujanos trabajaron frenticamente para arrancar los implantes de las cabezas antes de que los rastros de la plaga los alcanzaran. Otros ciudadanos,

demasiado unidos a sus mquinas como para renunciar a ellas, buscaron otra va de escape por medio del sueo frigorfico. Eligieron ser sepultados en criocriptas comunitarias selladas... o dejar el sistema definitivamente. Mientras tanto, decenas de millones de personas llegaron a Ciudad Abismo desde su rbita huyendo de la destruccin del Anillo Brillante. Aunque estas personas haban sido de las ms ricas del sistema, en aquellos momentos eran tan pobres como cualquier refugiado en la historia de la humanidad. Lo que encontraron en Ciudad Abismo no les sirvi de mucho consuelo... -Extracto de un documento de introduccin para recin llegados, de libre acceso en el espacio alrededor de Yellowstone, 2517.

1 Caa la oscuridad cuando Dieterling y yo llegamos a la base del puente. Hay algo que debes saber sobre Vsquez Mano Roja dijo Dieterling. Nunca lo llames as a la cara. Por qu no? Porque se cabrea. Y eso es un problema? Fren nuestro rodador y despus lo aparqu en medio de una variada ristra de vehculos colocados a un lado de la calle. Solt los estabilizadores; la turbina recalentada ola a can de revlver recin disparado. No es que nos preocupemos mucho por los sentimientos de la chusma dije. No, pero esta vez puede que sea mejor pecar de precavidos. Puede que Vsquez no sea la estrella ms brillante del firmamento criminal, pero tiene amigos y cierto gusto por el sadismo extremo. As que prtate bien. Lo fulminar con mi simpata. S... y haz el favor de no derramar demasiada sangre en el proceso, vale? Salimos del rodador y los dos tuvimos que estirar el cuello para poder abarcar todo el puente. No lo haba visto antes de aquel da (era la primera vez que estaba en la Zona Desmilitarizada, por no hablar de Nueva Valparaso) y ya pareca absurdamente grande a quince o veinte kilmetros de la ciudad. Cisne se estaba hundiendo en el horizonte, hinchado y rojo salvo por un destello caliente cerca del corazn, pero la luz bastaba para observar el cable del puente y vislumbrar de vez en cuando las diminutas cuentas de los ascensores que suban y bajaban por l en el espacio. Incluso en aquellos

momentos me preguntaba si no sera demasiado tarde, si Reivich ya habra logrado subir a uno de los ascensores; pero Vsquez nos haba asegurado que el hombre al que perseguamos segua en la ciudad, simplificando su red de posesiones en Borde del Firmamento y trasladando fondos a cuentas a largo plazo. Dieterling camin hasta la parte de atrs del rodador (con sus segmentos superpuestos de armadura, el vehculo monorrueda pareca un armadillo enrollado) y abri el diminuto compartimento de equipaje. Mierda. Casi se me olvidan los abrigos, to. Lo cierto es que tena la vaga esperanza de que se te olvidasen. Me tir uno. Pntelo y deja de quejarte. Me met en el abrigo, intentando adaptarlo a las capas de ropa que ya llevaba encima. El dobladillo del abrigo rozaba los charcos de lluvia fangosa de la calle, pero as era como les gustaba llevarlo a los aristcratas, como si retaran a los dems a pisarles los faldones de los abrigos. Dieterling se puso su propio abrigo y comenz a manosear las opciones de diseo estampadas en la manga, frunciendo el ceo ante cada propuesta del sastre. No, no... No. Dios, no. No de nuevo. Y esto tampoco me vale. Alargu un brazo y presion una de las etiquetas. Ya est. Ests deslumbrante. Ahora cllate y psame la pistola. Yo ya haba seleccionado un tono color perla para mi abrigo, un color que esperaba ofreciera poco contraste de fondo para la pistola. Dieterling sac la pequea arma de un bolsillo de la chaqueta y me la ofreci, como si me estuviera pasando un paquete de cigarrillos. La pistola era diminuta y semitranslcida, con una neblina de pequeos componentes visibles bajo sus suaves superficies de Lucite. Era una pistola de cuerda. Estaba totalmente fabricada en carbono (sobre todo diamante), pero tena algunos

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fullerenos para lubricacin y almacenamiento de energa. No tena ni metales ni explosivos; tampoco circuitos. Solo intrincadas palancas y ruedas engrasadas mediante esferas de fullereno. Disparaba dardos estabilizados direccionalmente que sacaban su potencia de la relajacin de muelles de fullereno arrollados casi hasta su punto de ruptura. Le dabas cuerda con una llave, como a un ratn de juguete. No haba dispositivos para apuntar, ni sistemas estabilizadores ni ayudas para la adquisicin de blanco. Nada de aquello importaba. Deslic la pistola en el bolsillo de mi abrigo, convencido de que ninguno de los peatones haba visto el intercambio. Te dije que te buscara algo con estilo dijo Dieterling. Servir. Servir? Tanner, me decepcionas. Es un objeto de belleza intensa y diablica. Incluso estoy pensando que puede ofrecer claras posibilidades para la caza. Tpico de Miguel Dieterling, pens; siempre encontraba la perspectiva del cazador en cualquier situacin. Me esforc por sonrer. Te la devolver de una pieza. Si no, ya s qu regalarte para Navidad. Comenzamos a andar hacia el puente. Ninguno de los dos haba estado antes en Nueva Valparaso, pero no importaba. Como ocurra en casi todas las ciudades grandes del planeta, haba algo profundamente familiar en su trazado bsico, incluso en los nombres de las calles. La mayora de nuestros asentamientos se organizaban en torno a una disposicin deltoidea de calles, con tres avenidas principales que se alargaban desde los pices de un tringulo central de unos cien metros de lado. Este ncleo sola estar rodeado por una serie de tringulos sucesivamente mayores, hasta que el orden geomtrico se erosionaba en un enredo de barrios aleatorios y zonas reorganizadas. Lo que se hiciera con el tringulo central dependa del asentamiento en cuestin y normalmente tambin del nmero de veces que la ciudad hubiera sido

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ocupada o bombardeada durante la guerra. Solo en raras ocasiones quedaba algn rastro de la lanzadera de alas delta alrededor de la que haba nacido el asentamiento. Nueva Valparaso haba comenzado as y sus calles tenan los nombres de siempre: Omdurman, Norquinco, Armesto, etc... Pero el tringulo central estaba ahogado bajo la estructura de la terminal del puente, que supona tal ventaja para ambos bandos que haba logrado permanecer intacto. Con trescientos metros a cada lado, se ergua brillante y negro como el casco de un barco, pero incrustado y cubierto de hoteles, restaurantes, casinos y burdeles en los niveles inferiores. Pero aunque el puente no hubiera sido visible, la calle en s dejaba claro que nos encontrbamos en un barrio antiguo, cerca del lugar de aterrizaje. Algunos de los edificios consistan en contenedores apilados uno sobre otro, cada uno de ellos atravesado por ventanas y puertas, y despus adornados con las filigranas de dos siglos y medio de caprichos arquitectnicos. Eh dijo una voz. El puto Tanner Mirabel. El hombre estaba apoyado en un prtico a la sombra, como si no tuviera nada mejor que hacer que observar el arrastrado paso de los insectos. Solo haba tratado con l por telfono o por vdeo (intentando que la conversacin fuera lo ms breve posible), as que me esperaba a alguien mucho ms alto y mucho menos parecido a una rata. Llevaba un abrigo tan pesado como el mo, pero el suyo pareca siempre a punto de carsele de los hombros. El tipo tena dientes ocre afilados en punta, una cara puntiaguda llena de barba incipiente e irregular y pelo largo y negro, peinado hacia atrs desde una frente minimalista. La mano izquierda sostena un cigarrillo que se llevaba peridicamente a los labios, mientras que la otra mano (la derecha) desapareca en el bolsillo lateral de su abrigo y no pareca tener intencin de salir. Vsquez dije sin delatar sorpresa porque nos hubiera seguido la pista a Dieterling y a m. Supongo que tendrs a nuestro hombre vigilado.

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Eh, reljate, Mirabel. Ese to no mea sin que yo me entere. Todava est arreglando sus asuntos? S. Ya sabes cmo son estos nios ricos. Tienen que ocuparse de sus negocios, amigo. Si fuera yo, ya estara subiendo ese puente a toda hostia. Apunt a Dieterling con el cigarrillo. El tipo de las serpientes, no? Dieterling se encogi de hombros. Si t lo dices. Esa mierda s que mola; cazar serpientes. Con la mano del cigarrillo hizo el gesto de apuntar y disparar una pistola, sin duda abrindole un agujero a una cobra real imaginaria. Crees que podras hacerme un hueco en tu prxima expedicin de caza? No lo s dijo Dieterling. No solemos usar cebos vivos. Pero hablar con el jefe y veremos lo que se puede hacer. Vsquez Mano Roja sonri ensendonos sus dientes puntiagudos. Un tipo gracioso. Me gustas, Serpiente. Pero la verdad es que trabajas para Cahuella, as que tienes que gustarme. Por cierto, cmo est? He odo que a Cahuella le fue tan mal como a ti, Mirabel. De hecho, estoy oyendo algunos rumores maliciosos que dicen que no sobrevivi. La muerte de Cahuella no era algo que quisiramos anunciar en aquellos momentos; no hasta que hubiramos meditado un poco sobre sus ramificaciones... pero estaba claro que las noticias haban llegado a Nueva Valparaso antes que nosotros. Hice todo lo que pude por l dije. Vsquez asinti lenta y sabiamente, como si acabara de confirmar alguna de sus creencias sagradas. S, eso haba odo. Me puso la mano izquierda en el hombro intentando mantener el cigarrillo apartado de la tela color perla de mi abrigo. O que habas atravesado medio planeta en coche con una pierna amputada solo para poder llevar a casa a Cahuella y a su zorra. Eres un puto hroe, to, incluso para ser un ojo blanco. Puedes contrmelo todo delante de unos cuantos pisco sours, y

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Serpiente puede apuntarme a su prxima excursin. Verdad, Serpiente? Seguimos andando en la direccin aproximada del puente. No creo que tengamos tiempo para eso dije. Para las bebidas, quiero decir. Como te dije antes, reljate. Vsquez caminaba delante de nosotros, todava con una mano en el bolsillo. No os entiendo, tos. Solo hace falta que digis una palabra para que Reivich deje de ser un problema y se convierta en una mancha en el suelo. La oferta sigue en pie, Mirabel. Tengo que matarlo yo mismo, Vsquez. Ya. Eso haba odo. Como una especie de vendetta. Tenas un lo con la zorra de Cahuella, verdad? La sutileza no es tu fuerte, no, Roja? Vi cmo Dieterling se sobresaltaba. Anduvimos en silencio unos pasos ms antes de que Vsquez se detuviera y se volviera para mirarme a la cara. Qu has dicho? He odo que te llaman Vsquez Mano Roja a tus espaldas. Y qu coo te importa a ti si lo hacen? Me encog de hombros. No lo s. Por otro lado, qu coo te importa a ti lo que pasaba entre Gitta y yo? Vale, Mirabel le dio una calada ms larga de lo habitual al cigarrillo. Creo que nos comprendemos. Hay cosas que no me gusta que me pregunten y hay cosas que no te gusta que te pregunten. Quiz te estuvieras tirando a Gitta, no lo s, amigo observ cmo me picaba. Pero, como dices, no es asunto mo. No volver a preguntarlo. Ni siquiera volver a pensar en ello. Pero hazme un favor, quieres? No me llames Mano Roja. He odo que Reivich te hizo algo muy malo en la jungla. He odo que no fue nada divertido y que casi te mueres. Pero tienes que tener clara una cosa, vale? Aqu os superamos en nmero. Mi gente te observa en todo momento. Eso significa que no te conviene cabrearme. Y

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si me cabreas, puedo hacer que te llueva encima tanta mierda que lo de Reivich te parezca un puto picnic de colegiales. Creo dijo Dieterling que deberamos aceptar la palabra del caballero. Verdad, Tanner? Digamos que los dos hemos tocado nervio dije tras un largo y tenso silencio. S dijo Vsquez. Eso me gusta. Mirabel y yo somos tipos de gatillo fcil y tenemos que respetar la sensibilidad del otro. Genial. As que vamos a bebernos unos pisco sours mientras esperamos a que Reivich d el siguiente paso. No quiero alejarme demasiado del puente. Eso no ser un problema. Vsquez nos abri paso a empujones entre los caminantes de la noche con indolente facilidad. Del piso ms bajo de uno de los edificios-contenedores surga msica de acorden lenta y majestuosa como una endecha. Haba parejas paseando, la mayora de ellos residentes, no aristcratas, pero vestidos tan bien como les permitan sus recursos: personas con buen aspecto que se sentan realmente cmodas y sonrean mientras buscaban un lugar donde cenar o jugar o escuchar msica. La guerra, probablemente, hubiera tocado sus vidas de alguna forma tangible; puede que hubieran perdido amigos o gente querida, pero Nueva Valparaso estaba lo bastante lejos de los diferentes frentes como para que la guerra no dominara sus pensamientos. Era difcil no envidiarlos; difcil no desear que Dieterling y yo pudiramos entrar en un bar y beber hasta olvidarlo todo; olvidar la pistola de cuerda; olvidar a Reivich; olvidar la razn por la que haba ido al puente. Claro est que haba otra gente fuera aquella noche. Haba soldados de permiso, vestidos de civiles pero reconocibles al instante, con su agresivo corte de pelo al rape, los msculos aumentados galvnicamente, camalenicos tatuajes de camuflaje en los brazos y la manera extraamente asimtrica en la que se les bronceaba la cara, con un parche de piel plida alrededor

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del ojo que utilizaban para apuntar al blanco a travs del monculo montado en su casco. Haba soldados de todos los bandos del conflicto mezclndose ms o menos libremente, mientras la milicia de la ZDM los vigilaba para evitar que causaran problemas. La milicia era la nica agencia que tena permiso para llevar armas dentro de la Zona Desmilitarizada y sostenan sus armas con guantes blancos almidonados. No tocaran a Vsquez; incluso en el caso de que no furamos con l, tampoco nos hubieran molestado a Dieterling y a m. Puede que pareciramos gorilas con el traje de los domingos, pero era difcil confundirnos con soldados en activo. En primer lugar, los dos parecamos demasiado viejos; ambos raybamos la mediana edad. En Borde del Firmamento aquello significaba prcticamente lo mismo que durante la mayor parte de la historia humana: de cuarenta a sesenta aos. No mucho para ser media vida humana. Tanto Dieterling como yo nos mantenamos en forma, pero no hasta el punto de parecer soldados en activo. Lo cierto es que la musculatura de los soldados nunca haba parecido del todo humana, pero se haba vuelto todava ms extrema desde que yo dejara de ser ojo blanco. En los viejos tiempos tenas la excusa de necesitar aumentar los msculos para poder transportar las armas. El equipo haba mejorado desde entonces, pero los soldados que paseaban por la calle aquella noche tenan cuerpos que parecan haber sido esbozados por un caricaturista aficionado a la exageracin absurda. En el campo de batalla el efecto se vera aumentado por las armas ligeras que estaban tan de moda: tanto msculo para llevar pistolas que podra sostener un nio. Aqu dentro dijo Vsquez. Su local era una de las estructuras que ulceraban la base del puente en s. Nos condujo a un callejn corto y oscuro, para despus pasar a travs de una puerta sin cartel flanqueada por hologramas de serpientes. La habitacin al otro lado era una cocina de escala industrial llena de nubes de vapor. Entrecerr los ojos y me limpi el sudor de la cara, mientras me agachaba para pasar bajo

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una exposicin de utensilios de cocina de aspecto malvado. Me pregunt si Vsquez los habra empleado alguna vez para actividades extra-culinarias. Susurr al odo de Dieterling: Por cierto, por qu le molesta tanto que lo llamen Mano Roja? Es una larga historia dijo Dieterling y no es solo la mano. De vez en cuando surga del vapor un cocinero descamisado absorto en alguna tarea, con la cara medio oculta por una mascarilla de respiracin de plstico. Vsquez habl con dos de ellos mientras Dieterling coga algo de una sartn (metiendo los dedos gilmente en el agua hirviendo) y lo mordisqueaba experimentalmente. Este es Tanner Mirabel, un amigo mo le dijo Vsquez al cocinero mayor. El tipo sola ser un ojo blanco, as que no te metas con l. Estaremos por aqu un rato. Trenos algo para beber. Pisco sours. Mirabel, tienes hambre? La verdad es que no. Y creo que Miguel ya se sirve solo. Bien. Pero creo que la rata est un poco pasada esta noche, Serpiente. Dieterling se encogi de hombros. He probado cosas peores, creme. Se meti otro roedor en la boca. Mmm. En realidad es una rata bastante buena. Norvegicus, verdad? Vsquez nos llev ms all de la cocina, hasta un saln de juego vaco. Al principio pens que tenamos el local para nosotros solos. La habitacin tena una iluminacin discreta y estaba revestida suntuosamente de terciopelo verde, con pipas de agua burbujeante situadas en estratgicos pedestales. Las paredes estaban cubiertas de dibujos realizados en diferentes tonalidades de marrn... pero cuando me acerqu ms descubr que no eran dibujos, sino imgenes creadas uniendo pequeas piezas de madera, cuidadosamente cortadas y pegadas. Algunas de las piezas tenan el leve brillo que las identificaba como parte de la corteza de un rbol de cobra real. Todas las imgenes tenan la misma temtica:

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escenas de la vida de Sky Haussmann. Se vean las cinco naves de la Flotilla1 cruzando el espacio desde el sistema de la Tierra al nuestro. Se vea a Titus Haussmann, con una antorcha en la mano, tras encontrar a su hijo solo en la oscuridad tras el gran apagn. Se vea a Sky visitando a su padre en la enfermera a bordo de la nave antes de que Titus muriera por las heridas sufridas al defender el Santiago frente al saboteador. All tambin se vea, representado con exquisito detalle, el crimen y la gloria de Sky Haussmann; lo que haba hecho para asegurarse de que el Santiago llegara al nuevo mundo antes que las otras naves de la Flotilla: los mdulos de los durmientes caan como semillas de diente de len. Y, en la ltima imagen del grupo, se poda ver el castigo que la gente le haba impuesto a Sky: la crucifixin. Record vagamente que aquello haba ocurrido cerca de donde estbamos. Pero la habitacin era mucho ms que un simple altar a Haussmann. Las alcobas repartidas por el permetro de la sala contenan mquinas de apuestas convencionales y media docena de mesas en las que, obviamente, la gente jugara ms tarde, aunque no hubiera nadie en aquellos momentos. Solo poda or a las ratas corriendo por algn lugar entre las sombras. Pero el mueble central de la habitacin era una cpula hemisfrica, de un negro perfecto y al menos cinco metros de ancho, rodeada de sillas acolchadas montadas sobre complicados plintos telescpicos elevados a tres metros del suelo. Cada silla tena un brazo con controles de juego integrados, mientras que el otro mostraba una batera de dispositivos intravenosos. Aproximadamente la mitad de las mesas estaban ocupadas, pero por figuras de aspecto tan inmvil y mortecino que ni siquiera me haba percatado de su presencia al entrar en la sala. Todas mostraban el inconfundible barniz aristocrtico: un aura de riqueza e inmunidad.

N. de la T.: en castellano en el original

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Qu ha pasado? dije. Se te olvid echarlos antes de cerrar esta maana? No. Son casi parte de la decoracin, Mirabel. Participan en un juego que dura meses; apuestan sobre los resultados a largo plazo de las campaas por tierra. Ahora est ms tranquilo por culpa de las lluvias. Casi como si no hubiera ninguna guerra. Pero deberas verlo cuando la mierda vuela por todas partes. Haba algo en aquel lugar que no me gustaba nada. No era solo la exposicin sobre la historia de Sky Haussmann, aunque aquello era gran parte del problema. Quiz deberamos ponernos en movimiento, Vsquez. Y perder vuestras bebidas? Antes de decidir mi respuesta, lleg el cocinero mayor todava respirando ruidosamente a travs de la mascarilla de plstico. Empujaba un carrito cargado de bebidas. Me encog de hombros y cog un pisco sour; despus hice un gesto con la cabeza hacia la decoracin. Sky Haussmann es importante por aqu, no? Ms de lo que crees, amigo. Vsquez hizo algo y el hemisferio cobr vida; de repente ya no era oscuro, sino que mostraba una vista infinitamente detallada de la mitad de Borde del Firmamento, con un borde negro que se elevaba desde el suelo como la membrana nictitante de un lagarto. Nueva Valparaso era un destello de luces en la lnea costera occidental de la Pennsula, visible a travs de una grieta entre las nubes. S? La gente de por aqu puede ser bastante religiosa, sabes? Puedes ofender las creencias de alguien si no te andas con cuidado. Tienes que mostrar respeto, amigo. He odo que basaron una religin en Haussmann. Hasta ah llegan mis conocimientos. De nuevo, seal la decoracin con la cabeza y por primera vez descubr algo que pareca el crneo de un delfn clavado a la pared, con bultos y crestas extraas. Qu pas? Le compraste este lugar a uno de los locos de Haussmann? No, no exactamente.

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Dieterling tosi. Lo ignor. Entonces, qu? Te crees ese tinglado? Vsquez apag el cigarrillo y se pellizc el puente de la nariz mientras arrugaba la poca frente que tena. Qu est pasando aqu, Mirabel? Intentas darme cuerda o es que eres un chupapollas ignorante? No lo s. Solo intentaba iniciar una conversacin amable. S, claro. Y solo fue casualidad que me llamaras Roja antes; como si se te escapara. Pensaba que habamos superado esa fase sorb mi pisco. No intentaba irritarte, Vsquez. Pero me parece que eres un tipo ms quisquilloso de lo normal. Hizo algo. Fue un gesto mnimo con una mano, como si chasqueara los dedos. Lo que ocurri despus fue demasiado rpido para que nuestros ojos lo registraran; una mancha borrosa subliminal de metal y la caricia de la brisa provocada por corrientes de aire movindose por la habitacin. Extrapolando los hechos hacia atrs, conclu que una docena o ms de huecos dispersos por la sala deban de haberse abierto deslizndose o a modo de iris (en las paredes, en el suelo y en el techo, posiblemente) para liberar mquinas. Eran znganos centinelas automatizados, esferas negras que flotaban en el aire y se abran por el ecuador para revelar tres o cuatro caones de pistola cada una, que nos apuntaron de inmediato a Dieterling y a m. Los znganos orbitaban lentamente a nuestro alrededor zumbando como avispas y erizados de agresividad. Ninguno de nosotros respir durante unos largos instantes, pero fue Dieterling quien finalmente decidi hablar. Supongo que ya estaramos muertos si estuvieras realmente cabreado, Vsquez. Llevas razn, pero es una lnea muy delgada, Serpiente levant la voz. Modo seguro encendido. Despus hizo el mismo gesto de chasquear los dedos que la vez anterior. Ves esto, amigo? Te parece lo mismo

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que antes, no? Pero a la habitacin no. Si no hubiera apagado el sistema, lo habra interpretado como una orden de ejecutar a todos menos a m y a esos culos gordos de los asientos de juego. Me alegro de que lo tengas bien practicado dije. S, rete, Mirabel hizo aquel gesto de nuevo. Esto tambin te ha parecido lo mismo, verdad? Pues no era tampoco la misma orden. Esta habra hecho que los znganos te volaran los brazos, uno a uno. La habitacin est programada para reconocer al menos doce gestos ms... y creme, despus de experimentar con algunos de ellos la cuenta de la limpieza se sube por las nubes se encogi de hombros. He dejado clara mi postura? Creo que hemos pillado el mensaje. Vale. Modo seguro apagado. Centinelas, retiraos. La misma mancha borrosa; la misma brisa. Era como si las mquinas se hubieran desvanecido de la existencia. Impresionado? me pregunt Vsquez. La verdad es que no dije, mientras senta las gotas de sudor que me cruzaban la frente. Con la configuracin de seguridad adecuada, ya habras localizado a cualquiera que hubiese llegado hasta aqu. Pero supongo que as rompes el hielo en las fiestas. S, sirve bien para eso Vsquez me mir divertido, evidentemente satisfecho de lograr el efecto deseado. Lo que tambin hace que me pregunte por qu eres tan quisquilloso. Si estuvieras en mi pellejo, seras mucho ms que quisquilloso, joder. Y entonces hizo algo que me sorprendi, sac la mano del bolsillo lo bastante lentamente como para que tuviera tiempo de ver que no llevaba arma alguna. Ves esto, Mirabel? No s qu estara yo esperando, pero aquel puo cerrado que me mostr pareca bastante normal. No tena nada deforme ni poco habitual. Ni, de hecho, nada particularmente rojo. Parece una mano, Vsquez. Cerr el puo con ms fuerza an y entonces ocurri algo extrao. La mano empez a gotear sangre; primero

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lentamente, pero fue aumentando hasta convertirse en un flujo abundante. La observ salpicar el suelo, escarlata sobre verde. Por eso me llaman as. Porque mi mano derecha sangra. Original que te cagas, eh? Abri el puo y dej al descubierto la sangre que brotaba de un pequeo agujero cerca del centro de la palma. Eso es todo. Es un estigma; como la marca de Cristo. Meti la mano buena en el otro bolsillo y sac un pauelo, hizo una pelota con l y lo presion contra la herida para contener el flujo. A veces casi puedo controlarlo a voluntad. Los seguidores del culto a Haussmann te pillaron, no? dijo Dieterling. Tambin crucificaron a Sky. Le clavaron la mano derecha. No lo entiendo dije yo. Se lo cuento? Por favor, Serpiente. Est claro que este hombre necesita educacin. Dieterling se volvi hacia m. Los seguidores de Haussmann se han dividido en varias sectas a lo largo del ltimo siglo o as. Algunos de ellos sacaron sus ideas de los monjes penitentes e intentan infligirse parte del dolor que debi sufrir Sky. Se encierran en la oscuridad hasta que el aislamiento los vuelve prcticamente locos o hace que tengan visiones. Algunos se cortan el brazo izquierdo; algunos llegan a crucificarse. A veces mueren en el intento. Hizo una pausa y mir a Vsquez como si le pidiera permiso para continuar. Pero hay una secta an ms extremista que hace todo eso y ms. Y no se detienen ah. Dan a conocer el mensaje, no de palabra, ni por escrito, sino mediante un virus adoctrinador. Sigue dije. Debi de fabricrselo alguien; probablemente los Ultras o quiz uno de ellos le hiciera una visita a los Malabaristas y ellos juguetearan con su neuroqumica. Qu ms da. El caso es que el virus es contagioso, se transmite por el aire e infecta a casi todo el mundo. Y los convierte en seguidores?

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No Vsquez retom la conversacin. Haba encontrado un cigarrillo nuevo. Te jode, pero no te convierte en uno de ellos, lo pillas? Tienes las visiones y los sueos y a veces sientes la necesidad... se detuvo y seal con la cabeza al delfn clavado en la pared. Ves el crneo de ese pez? Me cost un brazo y una pierna, coo. Sola pertenecer a Sleek; uno de los que haba en la nave. Tener esa mierda alrededor me consuela; hace que deje de temblar. Pero ah queda la cosa. Y la mano? Algunos de los virus provocan cambios fsicos dijo Vsquez. En cierto modo, tuve suerte. Hay uno que te deja ciego; otro que hace que te d miedo la oscuridad; otro que te marchita el brazo izquierdo hasta que se te cae. Un poco de sangre de vez en cuando no me importa, sabes? Al principio, antes de que la mayora conociera el virus, era guay. Poda asustar a la gente. Entraba en una negociacin y me pona a sangrar sobre el otro to. Pero entonces se empez a descubrir lo que significaba; que me haban infectado los seguidores. Y empezaron a preguntarse si eras tan perspicaz como haban odo dijo Dieterling. Ya. S. Vsquez lo mir con suspicacia. Lleva tiempo ganarse una reputacin como la ma. No lo dudo dijo Dieterling. S. Y una cosa como sta puede daarla, to. Se puede expulsar el virus? dije antes de que Dieterling tentara demasiado a la suerte. S, Mirabel. En rbita tienen mierda que puede hacerlo. Pero la rbita no est en mi lista de lugares seguros para hacer turismo, sabes? As que vives con ello. Ya no ser tan infeccioso, no? No, estis a salvo. Todos estn a salvo. Ya casi no soy infeccioso. Se estaba calmando un poco con el cigarrillo. La sangre haba dejado de correr y pudo meterse de nuevo la mano herida en el bolsillo. Le dio un trago al pisco sour. A veces deseara que siguiera siendo infeccioso o haber guardado parte de mi sangre de los tiempos en que fui infectado. Hubiera sido un bonito

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regalo de despedida, una pequea inyeccin de eso en las venas de alguien. Solo que estaras haciendo lo que los seguidores de Haussmann queran dijo Dieterling. Extender su credo. Ya, cuando lo que debera hacer es extender el credo de que si alguna vez pillo a alguno de los cabrones que me hicieron esto... se qued a la mitad, distrado por algo. Tena la mirada fija en el aire, como si sufriera un ataque de parlisis facial; despus habl. No. De ningn modo, to. No me lo creo. Qu pasa? le pregunt. La voz de Vsquez se hizo subvocal, aunque poda ver la forma en que los msculos del cuello se le seguan moviendo. Deba estar conectado para comunicarse con uno de sus hombres. Es Reivich dijo finalmente. Qu pasa con l? le pregunt. El muy cabrn me ha tomado el pelo.

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Un laberinto de pasadizos oscuros y hmedos conectaba el establecimiento de Mano Roja con el interior de la terminal del puente, abrindose paso a travs del muro negro de la estructura. Nos condujo a travs del laberinto con una linterna, mientras apartaba a puntapis las ratas que se nos cruzaban. Un seuelo dijo asombrado. Nunca pens que pudiera ponerme un seuelo. Quiero decir, llevo das siguiendo a ese cabrn. Por la forma en que lo dijo, pareca que fueran meses, como mnimo; daba a entender una previsin y planificacin sobrehumanas. Hay que ver qu cosas puede llegar a hacer la gente dije. Eh, reljate, Mirabel. Fue idea tuya no cargarnos a ese tipo nada ms verlo, lo que podra haberse arreglado fcilmente. Atraves varias puertas empujndolas con los hombros hasta llegar a otro pasadizo. Pero seguira sin ser Reivich, no? No, pero al examinar el cadver nos hubiramos dado cuenta de que no era l, y entonces podramos haber empezado a buscar al de verdad. Aqu nuestro amigo tiene razn dijo Dieterling. Aunque me duela admitirlo. Una que te debo, Serpiente. S, bueno, que no se te suba a la cabeza.

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Vsquez hizo huir entre las sombras a otra rata. Entonces, qu pas realmente ah afuera para que te hayas metido en esta mierda de vendetta? Parecas bastante bien informado ya le dije. Bueno, los rumores se extienden, eso es todo. Especialmente cuando la palma alguien como Cahuella. Se habla de vaco de poder y toda esa mierda. S que me sorprende que los dos hayis salido con vida. Me contaron que la cosa estuvo pero que muy jodida en esa emboscada. Yo no sufr heridas graves dijo Dieterling. A Tanner le fue mucho peor que a m. Perdi un pie. No fue tan malo dije. El arma lser me cauteriz la herida y detuvo la sangre. Ah, s, claro dijo Vsquez. Solo una herida superficial no? Sois la monda, tos, de verdad. Vale, pero podemos hablar de otra cosa? Mi reticencia era algo ms que simplemente pocas ganas de discutir el incidente con Vsquez Mano Roja. Era parte del problema, pero otro factor igualmente importante era que no recordaba los detalles con claridad. Puede que lo hiciera antes de pasar por el coma recuperador (en el que me volvi a crecer el pie), pero en aquellos momentos pareca como si el incidente me hubiera sucedido en un pasado remoto, en vez de haca tan solo unas semanas. Lo cierto es que pensaba que Cahuella lo lograra. En un primer momento pareca el ms afortunado: el impulso lser lo haba atravesado sin daarle ningn rgano vital, como si su trayectoria la hubiera trazado previamente un hbil cirujano torcico. Pero haban surgido complicaciones y, sin los medios para llegar a rbita (lo habran arrestado y ejecutado en cuanto hubiera dejado la atmsfera), se vio forzado a aceptar la mejor medicina que poda permitirse en el mercado negro. Haba sido lo bastante buena para reparar mi pierna, pero aquel tipo de herida era la ms habitual en una guerra. Los daos complejos en rganos internos requeran un nivel

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adicional de pericia que simplemente no poda comprarse en el mercado negro. As que muri. Y all estaba yo, persiguiendo al hombre que haba matado a Cahuella y a su esposa; con el objetivo de derribarlo de un solo dardo de diamante disparado por una pistola de cuerda. Antes de convertirme en experto en seguridad al servicio de Cahuella, cuando todava era soldado, solan decir que era un francotirador tan excepcional que poda meterle una posta a alguien en la cabeza y destrozarle un rea especfica de funcin cerebral. No era cierto; nunca lo haba sido. Pero siempre haba sido bueno y me gustaba hacerlo de forma limpia, rpida y quirrgica. Sinceramente, esperaba que Reivich no me defraudara. Me sorprendi comprobar que el pasadizo sala directamente al corazn de la terminal de anclaje, en una zona en sombras dentro del vestbulo principal. Mir hacia atrs para observar la barrera de seguridad que acabbamos de evitar; observ cmo los guardias escaneaban a la gente en busca de armas ocultas; cmo comprobaban identidades en caso de que algn criminal de guerra intentara salir del planeta. La pistola de cuerda, todava acomodada en el fondo de mi bolsillo, no habra aparecido en aquellos registros, razn por la que la haba escogido. En aquellos momentos sent cierta irritacin al ver que mis cuidadosos planes haban sido en parte desbaratados. Seores dijo Vsquez remoloneando en el umbral, no puedo seguir ms lejos. Pensaba que este lugar te iba dijo Dieterling mirando a su alrededor. Qu pasa? Te asusta sentir deseos de quedarte aqu para siempre? Algo parecido, Serpiente Vsquez nos dio unas palmaditas en la espalda. Est bien. Entrad ah y acabad con esa mierdecilla postmortal, chicos. Pero no le digis a nadie que os traje hasta aqu. No te preocupes dijo Dieterling, no sobreestimaremos tu participacin en los hechos.

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Genial. Y recuerda, Serpiente... hizo de nuevo el gesto de disparar. Esa expedicin de la que hablamos...? Considrate apuntado, al menos de forma provisional. Vsquez se desvaneci en el interior del tnel dejndonos a Dieterling y a m de pie en la terminal. Durante unos instantes ninguno de los dos dijo nada, abrumados por la extraeza del lugar. Estbamos en el vestbulo de la planta baja, una sala en forma de anillo que rodeaba la cmara de embarque y desembarque en la base del cable. El techo del vestbulo estaba muchos ms niveles por encima y en el espacio intermedio se entrecruzaban pasarelas suspendidas y tubos de trnsito para llegar a lo que antes eran tiendas de lujo, boutiques y restaurantes montados en el muro exterior. La mayora de ellos estaban ya cerrados o convertidos en pequeos altares o lugares donde comprar material religioso. Haba muy poca gente andando por all, casi nadie llegaba de la rbita y solo un puado de personas se diriga hacia los ascensores. El vestbulo estaba ms oscuro de lo que sus diseadores debieron pretender, el techo casi no resultaba visible y todo el lugar tena el aspecto de una catedral en la que se realizaban ceremonias sagradas, invisibles pero percibidas; una atmsfera que no invitaba a la prisa ni a las voces. De fondo se escuchaba un zumbido constante, como si se tratara de un stano lleno de generadores. O, pens, como una habitacin repleta de monjes entonando cnticos con la misma nota sepulcral. Siempre ha sido as? pregunt. No. Quiero decir, siempre ha sido un agujero de mierda, pero est definitivamente peor que la ltima vez que vine. La cosa sera distinta hace un mes o as. Esto estara a tope. La mayora de la gente que fuera a la nave tena que pasar por aqu. La llegada de una nave al espacio de Borde del Firmamento siempre era un acontecimiento. Al ser un planeta pobre y moderadamente atrasado en comparacin con casi todos los dems mundos

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colonizados, no tenamos lo que se dice un papel protagonista en el cambiante espectro del comercio interestelar. No exportbamos mucho, salvo nuestra experiencia en la guerra en s y algunos productos biolgicos sin inters arrancados a las junglas. Hubiramos comprado alegremente cualquier tipo de mercanca y servicios tecnolgicos exticos a los Demarquistas, pero solo los ms adinerados de Borde del Firmamento podan permitrselo. Cuando las naves nos hacan una visita, sola especularse que era porque los haban echado de mercados ms lucrativos (la ruta Yellowstone-Sol o la ruta Fand-Yellowstone-Grand Teton) o que habran tenido que pararse de todos modos para efectuar reparaciones. Sola pasar, aproximadamente, una vez cada diez aos estndar de media, y siempre nos fastidiaban. Es realmente aqu donde muri Haussmann? le pregunt a Dieterling. Fue por aqu cerca dijo l mientras cruzbamos el enorme y resonante suelo del vestbulo. Nunca sabrn exactamente dnde porque no tenan mapas precisos por aquel entonces. Pero debi haber sido en un radio de pocos kilmetros de aqu; seguro que dentro de las afueras de Nueva Valparaso. Primero pensaron en quemar el cadver, pero despus decidieron embalsamarlo; as les resultaba ms fcil convertirlo en ejemplo para los dems. Pero entonces no haba un culto? No. Obviamente tena algunos simpatizantes chalados... pero la cosa no tena nada de eclesistica. Eso fue despus. El Santiago era secular en su mayor parte, pero no pudieron sacar tan fcilmente la religin de la psique humana. Cogieron lo que haba hecho Sky y lo fusionaron con lo que haban decidido recordar de casa; rescataron algunas cosas y descartaron otras segn les pareci. Les llev unas cuantas generaciones ultimar todos los detalles, pero despus no hubo forma de pararlos. Y despus de la construccin del puente?

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Para entonces uno de los cultos de Haussmann se haba hecho con el cadver. La Iglesia de Sky, se hacan llamar. Y, por conveniencia ms que por otra cosa, decidieron que tena que haber muerto no solo cerca del puente, sino justo bajo l. Y que el puente no era realmente un ascensor o que, si lo era, se trataba tan solo de una funcin superficial; en realidad era una seal de Dios, un altar prefabricado para ensalzar el crimen y la gloria de Sky Haussmann. Pero hubo gente que dise y construy el puente. Siguiendo la voluntad de Dios. No lo entiendes? No se puede razonar, Tanner. Rndete. Pasamos a unos cuantos seguidores movindose en direccin opuesta, dos hombres y una mujer. Sent un golpe de familiaridad al verlos, pero no poda recordar si realmente los haba visto antes. Llevaban abrigos color ceniza y ambos sexos tendan a llevar el pelo largo. Un hombre llevaba una especie de corona ajustada al crneo (quiz algn tipo de dispositivo para producir dolor), mientras que el otro llevaba la manga izquierda prendida con un imperdible al abrigo. La mujer tena una pequea marca con forma de delfn en la frente; entonces record que Sky Haussmann se haba hecho amigo de los delfines del Santiago; haba pasado tiempo con aquellas criaturas que el resto de la tripulacin rehua. Recordar aquel detalle me pareci extrao. Me lo habra contado alguien antes? Tienes la pistola preparada? dijo Dieterling. Nunca se sabe. Podramos volver la esquina y encontrarnos con ese cabrn atndose los cordones. Le di una palmadita a la pistola para asegurarme de que segua all, y despus dije: Creo que no es nuestro da de suerte, Miguel. Atravesamos una puerta abierta en la pared interior del vestbulo y el sonido del cntico de los monjes se hizo ya inconfundiblemente humano; sostenan una nota casi perfecta, pero no del todo. Por primera vez desde que llegamos a la terminal del punto de anclaje pudimos ver el cable. El rea de

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embarque en la que habamos entrado era una habitacin circular enorme rodeada por el balcn en el que estbamos. El suelo de verdad estaba a cientos de metros por debajo de nosotros y el cable caa desde lo alto y emerga a travs de la puerta de entrada en iris para despus bajar hasta el punto en el que estaba realmente anclado y donde se esconda la maquinaria de servicio para renovar y reparar los ascensores. De algn lugar de all abajo surga el cntico; las voces suban a bastante altura gracias a la extraa acstica del lugar. El puente era un nico cable de hiperdiamante que se alargaba desde el suelo hasta la rbita sncrona. A lo largo de casi toda su extensin tena tan solo cinco metros de dimetro (la mayor parte de ellos huecos), salvo en el ltimo kilmetro que llegaba hasta la terminal misma. El cable era all de treinta metros de ancho y se estrechaba sutilmente conforme suba. La anchura extra serva a una funcin puramente psicolgica: demasiados pasajeros se haban resistido a viajar hasta la rbita tras ver lo delgado que realmente era el cable por el que deban viajar, as que los propietarios del puente haban hecho la porcin de cable visible ms ancha de lo necesario. Los vagones del ascensor llegaban y partan cada pocos minutos, ascendiendo y descendiendo por lados opuestos de la columna. Eran cilindros esbeltos y curvados para asirse magnticamente a casi la mitad del cable. Los vagones tenan varios pisos, con niveles separados para zona de comedor, de ocio y de descanso. Estaban casi vacos y los compartimentos de los pasajeros bajaban y suban deslizndose a oscuras. Haba un puado de personas cada cinco o seis vagones. Los vagones vacos eran sintomticos de las penurias econmicas del puente, pero no resultaban un gran problema en s mismos. Los gastos necesarios para administrarlos eran pocos comparados con el coste del puente; no afectaban al horario de los vagones habitados y, desde lejos, parecan tan llenos como los otros, ofreciendo la ilusin de ajetreada prosperidad que los

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propietarios del puente saban desde haca tiempo que nunca se hara realidad, dado que la Iglesia haba asumido su tenencia. Y puede que la llegada de la estacin de los monzones diera la impresin de que la guerra estaba en horas bajas, pero ya haba planes trazados para la campaa de la nueva estacin: los ataques e incursiones ya haban sido simulados en los ordenadores en los que los estrategas jugaban a la guerra. Una lengua de cristal, vertiginosamente apoyada en el aire, sali del balcn hasta llegar a un punto justo al lado del cable, dejando el espacio suficiente para que aterrizara el ascensor. Algunos pasajeros ya estaban esperando en la lengua con sus pertenencias, incluido un grupo de aristcratas bien vestidos. Pero no Reivich, y en el grupo no haba nadie que se pareciera a ninguno de sus socios. Hablaban entre ellos o miraban las noticias en las pantallas que flotaban alrededor de la cmara, como peces tropicales cuadrados y de cuerpos estrechos, que parpadeaban con informacin sobre mercados y entrevistas a celebridades. Cerca de la base de la lengua haba una taquilla en la que se vendan billetes para los ascensores; una mujer de aspecto aburrido estaba tras el mostrador. Espera aqu le dije a Dieterling. La mujer me mir cuando me acercaba al mostrador. Llevaba un uniforme arrugado de la Autoridad del Puente y luca medias lunas moradas bajo los ojos, que a su vez estaban inyectados en sangre e hinchados. S? Soy un amigo de Argent Reivich. Necesito contactar con l urgentemente. Me temo que no ser posible. No esperaba otra cosa. Cundo se march? La mujer tena una voz nasal; las consonantes se confundan. Me temo que no puedo darle esa informacin. Asent con astucia.

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Pero no me niega que ya ha pasado por la terminal. Me temo que... Mire, djelo, vale? Suavic el comentario con lo que esperaba pareciera una sonrisa complaciente. Lo siento, no pretenda ser grosero, pero resulta que esto es muy urgente. Tengo algo para l, sabe?, una valiosa reliquia de la familia Reivich. Existe alguna forma de que pueda hablar con l mientras siga ascendiendo o tendr que esperar a que llegue a la rbita? La mujer dud. Casi cualquier informacin que divulgara en aquellos momentos habra infringido el protocolo... pero deb parecerle realmente honesto, genuinamente preocupado por el descuido de mi amigo. Y realmente rico. Baj la vista hasta una pantalla. Podr mandarle un mensaje para que se ponga en contacto con usted cuando llegue a la estacin terminal en rbita. Lo que implicaba que todava no haba llegado; que todava estaba en algn lugar encima de m, subiendo por el cable. Creo que quiz deba seguirlo dije. As el retraso ser mnimo cuando llegue a la rbita. Puedo entregarle el artculo y regresar. Supongo que tiene sentido, s. Me mir, quiz notando que haba algo fuera de lugar en mis modales, pero sin confiar lo bastante en su instinto como para obstaculizar mi avance. Pero tendr que darse prisa. La siguiente salida est casi lista para embarcar. Mir hacia el punto en el que la lengua se extenda hasta el cable y vi cmo el ascensor vaco se deslizaba hacia el rea de servicio. Entonces ser mejor que me expida un billete. Supongo que de ida y vuelta, no? La mujer se restreg los ojos. Son quinientos cincuenta australes. Abr la cartera y saqu el dinero, impreso en billetes nuevecitos de las Tierras del Sur. Escandaloso dije. Con la cantidad de energa que se gasta la Autoridad del Puente en llevarme hasta la rbita

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debera ser diez veces ms caro. Pero supongo que parte del dinero se lo llevarn los de la Iglesia de Sky. No estoy diciendo que no, pero no debera hablar mal de la Iglesia, seor. Aqu no. No; eso haba odo. Pero usted no es uno de ellos, verdad? No contest ella mientras me pasaba el cambio en billetes pequeos. Solo trabajo aqu. Los seguidores del culto a Sky haban tomado posesin del puente haca aproximadamente una dcada, despus de haberse convencido de que aquel era el lugar donde Sky haba sido crucificado. Haban entrado en tropel una noche antes de que nadie supiese bien lo que estaba pasando. Los seguidores de Haussmann afirmaron haber minado toda la terminal con trampas explosivas cargadas con su virus y amenazaron con activarlas si alguien intentaba desahuciarlos. El viento arrastrara el virus lo bastante lejos como para infectar a media Pennsula, si la cantidad que decan haber colocado era exacta. Podran haber estado echndose un farol, pero nadie estaba preparado para correr el riesgo de que el culto se impusiera a la fuerza a millones de ciudadanos. As que se quedaron all y permitieron que la Autoridad del Puente siguiera administrndolo, aunque eso significaba que el personal deba ser constantemente inoculado para evitar la contaminacin residual. Dados los efectos secundarios de la terapia antiviral, obviamente no se trataba del trabajo ms popular de la Pennsula... especialmente porque supona tener que escuchar aquel cntico interminable de los seguidores. Me dio el billete. Espero llegar a la rbita a tiempo dije. El ltimo ascensor sali hace tan solo una hora. Si su amigo iba en se... hizo una pausa y supe que no haba ningn si. Hay muchas posibilidades de que siga en la terminal orbital cuando usted llegue. Esperemos que me est agradecido, despus de todo esto.

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La mujer casi sonri, pero despus pareci rendirse en medio del proceso. Despus de todo, era demasiado esfuerzo. Seguro que reventar de alegra. Me met el billete en el bolsillo, le di las gracias a la mujer (aunque era una desgraciada, no pude evitar sentir pena porque tuviera que trabajar all) y despus volv junto a Dieterling. Estaba apoyado en el muro bajo de cristal que rodeaba la lengua de conexin y observaba a los seguidores de Haussmann. Mostraba una expresin de calma imparcial y atenta. Record el da en el que me haba salvado la vida en la jungla, durante el ataque de la cobra real. En aquel momento su expresin haba sido la misma: la de un hombre enzarzado en una partida de ajedrez contra un oponente al que superaba totalmente. Y bien? me pregunt cuando estuve al alcance del odo. Ya ha cogido un ascensor. Cundo? Har una hora. Acabo de comprar un billete para m. Ve y cmprate otro para ti, pero no actes como si viajramos juntos. Quiz no debera ir contigo, hermano. Estars a salvo baj el tono de voz. No habr ningn control de inmigracin de aqu a la salida de la terminal orbital. Puedes subir y bajar sin arriesgarte a que te detengan. Para ti es fcil decirlo, Tanner. S, pero aun as te digo que estars a salvo. Dieterling sacudi la cabeza. Quiz s, pero sigue sin tener mucho sentido que viajemos juntos; especialmente en el mismo ascensor. No hay forma de saber qu tipo de vigilancia ha preparado Reivich en este lugar. Estuve a punto de protestar, pero parte de m saba que deca la verdad. Como le pasaba a Cahuella, Dieterling no poda dejar la superficie de Borde del Firmamento sin arriesgarse a que lo arrestaran por crmenes de guerra. Ambos estaban incluidos en bases de

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datos de todo el sistema y (dejando al margen el hecho de que Cahuella estuviera muerto) por ambos se ofrecan generosas recompensas. De acuerdo dije. Supongo que hay otra razn por la que deberas quedarte. Estar fuera de la Casa de los Reptiles por algn tiempo, tres das como mnimo. Alguien competente debera ocuparse de todo en casa mientras tanto. Ests seguro de poder manejar a Reivich t solo? Me encog de hombros. Solo hace falta un disparo, Miguel. Y t eres el hombre adecuado para hacerlo se le vea claramente aliviado. De acuerdo; volver a la Casa de los Reptiles esta noche. Y observar con avidez las noticias. Intentar no decepcionarte. Desame suerte. Suerte. Dieterling alarg el brazo para darme la mano. Ten cuidado, Tanner. Que no haya ninguna recompensa por tu cabeza no quiere decir que puedas largarte sin tener que dar algunas explicaciones. Dejar que t decidas cmo deshacerte de la pistola. Asent con la cabeza. La echas tanto de menos que tendr que comprarte una para tu cumpleaos. Me mir largo rato, como si estuviera a punto de decirme algo ms; despus asinti y le dio la espalda al cable. Lo observ marcharse de la cmara y salir por la penumbra en sombras del vestbulo. Comenz a ajustar la coloracin del abrigo mientras andaba; su figura de anchas espaldas reluca al alejarse. Me di la vuelta y me puse de cara al ascensor para esperar mi viaje. Y entonces met la mano en el bolsillo para apoyarla en el frescor duro como el diamante de la pistola.

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Seor? Si desea unirse a los otros pasajeros, la cena se servir en la cubierta inferior dentro de quince minutos. Di un bote, ya que no haba odo pasos en la escalera que llevaba hasta la cubierta de observacin. Haba asumido que estaba completamente solo. Los dems pasajeros se haban retirado inmediatamente a sus habitaciones tras embarcar (el viaje era justo lo bastante largo como para justificar deshacer las maletas), pero yo haba subido a la cubierta de observacin para disfrutar del despegue. Tena una habitacin, pero ninguna maleta que deshacer. El ascenso haba comenzado con una suavidad fantasmal. Primero pareca que no nos movamos nada. No se oa ningn ruido ni haba vibracin alguna; solo un deslizamiento espeluznantemente suave, pero que iba ganando velocidad. Mir hacia abajo para intentar ver a los del culto, pero el ngulo de la vista haca que resultara imposible ver ms que a unos cuantos rezagados en vez de a la masa de personas que deba estar justo debajo de nosotros. Acabbamos de pasar por el iris del techo cuando la voz me asust. Me di la vuelta. Me haba hablado un criado, no un hombre. Tena brazos extensibles y una cabeza excesivamente estilizada pero, en vez de piernas o

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ruedas, el torso se afinaba hasta convertirse en una punta bajo la cintura de la mquina, como el trax de una avispa. Se mova sobre un ral unido al techo, al que el robot estaba acoplado a travs de una percha curvada que le sala de la espalda. Seor? comenz de nuevo, esta vez en norte. Si desea unirse... No; lo entend perfectamente la primera vez. Pens en el riesgo que conllevara mezclarse con aristcratas reales; despus decid que era probablemente menor que el de permanecer sospechosamente apartado. Al menos si me sentaba con ellos podra proporcionarles un personaje ficticio que pudiera resultar aceptable, en vez de permitir que dieran rienda suelta a su imaginacin y se inventaran todos los detalles que quisieran imponerle a aquel desconocido tan poco comunicativo. Cambi a norte (necesitaba practicar) y dije: Me unir a los dems en un cuarto de hora. Me gustara disfrutar de la vista un poco. Muy bien, seor. Le preparar un sitio en la mesa. El robot rot sobre s mismo y se desliz en silencio hasta salir de la cubierta de observacin. Volv a mirar el paisaje. No estoy seguro de lo que esperaba en aquel momento, pero no poda ser nada parecido a lo que me encontr. Habamos pasado a travs del techo superior de la cmara de embarque, pero la terminal de anclaje era mucho ms alta, as que seguamos ascendiendo por los lmites superiores del edificio. Y me di cuenta de que all era donde los del culto haban alcanzado la ms alta expresin de su obsesin por Sky Haussmann. Tras su crucifixin haban preservado el cuerpo, embalsamndolo y revistindolo con algo que mostraba el lustre gris verdoso de la muerte. Despus, lo haban montado all mismo sobre una enorme proa que se extenda hacia dentro desde un muro exterior hasta casi tocar el cable. Haca que el cadver de Haussmann pareciera el mascarn clavado bajo el bauprs de un gran barco de vela.

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Lo haban desnudado hasta la cintura y le haban extendido los brazos para fijarlos a un palo de metal de aleacin en forma de cruz. Le haban atado las piernas juntas, pero tena un clavo atravesndole la mueca de la mano derecha (no la palma; el virus inducidor de estigmas se haba equivocado en aquel detalle) y le haban incrustado una pieza de metal mucho mayor en la parte superior de su brazo izquierdo amputado. Aquellos detalles, junto con la expresin de agona muda de la cara de Haussmann, haban quedado afortunadamente ocultos gracias al proceso de revestimiento. Pero aunque realmente no era posible estudiar sus facciones, cada matiz de su dolor estaba escrito en el arco de su cuello; la forma en que apretaba las mandbulas, como si estuvieran electrocutndolo. Pens que deberan haberlo electrocutado. Hubiera sido una muerte ms amable, al margen de los crmenes cometidos. Pero aquello hubiera sido demasiado simple. No estaban solamente ejecutando a un hombre que haba hecho cosas terribles, sino glorificando al hombre que tambin les haba dado todo un mundo. Al crucificarlo, le demostraban su adoracin tan fervientemente como su odio. Haba sido as desde entonces. El ascensor sigui su trayectoria pasando junto a Sky, acercndose a unos metros de l, y sent cmo me encoga; deseaba estar lejos de l lo ms rpidamente posible. Era como si el vasto espacio fuera una cmara de eco que reverberara con un dolor interminable. Me picaba la palma. La restregu contra la barandilla y cerr los ojos hasta que salimos de la terminal de anclaje; elevndonos hacia la noche.

Ms vino, seor Mirabel? pregunt la atractiva esposa del aristcrata que tena sentado enfrente. No dije limpindome los labios educadamente con la servilleta. Si no les importa, me retirar. Me gustara observar la vista mientras ascendemos.

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Es una lstima dijo la mujer haciendo un mohn de decepcin con los labios. S dijo su marido. Echaremos de menos sus historias, Tanner. Sonre. Lo cierto es que no haba hecho ms que abrirme paso a muecas durante toda una hora de chchara afectada mientras cenbamos. Haba aliado la conversacin con alguna que otra ancdota, pero solo para llenar los silencios incmodos que caan sobre la mesa cuando alguno de los participantes incurra en lo que poda interpretarse, dentro del siempre cambiante telar de la etiqueta aristocrtica, como un comentario poco delicado. Ms de una vez haba resuelto discusiones entre las facciones norte y sur y, al hacerlo, me haba convertido en el orador por defecto del grupo. Mi disfraz no deba ser del todo convincente, porque hasta los norteos parecan darse cuenta de que no exista ninguna afiliacin automtica entre los sureos y yo. Pero no importaba mucho. El disfraz haba convencido a la mujer de la taquilla de que era un aristcrata y as me haba revelado ms de lo que hubiera hecho de otra manera. Tambin me haba permitido mezclarme con los aristcratas, pero tarde o temprano tendra que descartarlo. No era un hombre querido, despus de todo... solo alguien con un pasado turbio y unas cuantas conexiones turbias. Tampoco supona ningn problema hacerme llamar Tanner Mirabel; era mucho ms seguro que intentar sacarme del sombrero un linaje aristcrata convincente. Afortunadamente se trataba de un nombre neutro sin connotaciones obvias, ni aristocrticas ni de ningn otro tipo. Al contrario que mis otros compaeros de mesa, no poda trazar mi linaje hasta la llegada de la Flotilla, y era ms que probable que el apellido Mirabel llegara a Borde del Firmamento medio siglo despus. En trminos aristocrticos, me estaba haciendo pasar por un bruto advenedizo, pero nadie era lo bastante torpe como para mencionarlo. Todos eran longevos y sus linajes se remontaban no solo a la Flotilla, sino al manifiesto de los pasajeros, con solo un par de generaciones intermedias...

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as que era perfectamente natural que asumieran que yo posea los mismos genes aumentados y acceso a las mismas tecnologas teraputicas. Pero, aunque los Mirabel probablemente llegaran a Borde del Firmamento algn tiempo despus que la Flotilla, no haban trado ninguna cura de longevidad hereditaria con ellos. Quiz la primera generacin viviera vidas humanas ms largas de lo normal, pero aquella ventaja no se la haban transmitido a su descendencia. Y yo tampoco tena dinero para comprarla a medida. Cahuella me pagaba de forma adecuada, pero no tanto como para que pudiera permitirme semejante sablazo de los Ultras. Y casi no importaba. Solo una de cada veinte personas en el planeta tena la dosis. El resto estbamos enfangados en una guerra, o intentbamos buscarnos la vida en los intersticios de la guerra. El principal problema era cmo sobrevivir al mes siguiente, no al siglo siguiente. Lo que significaba que la conversacin tom un rumbo difcil en cuanto el tema de conversacin cambi a las tcnicas de longevidad. Hice todo cuanto pude para acomodarme en la silla y dejar que las palabras flotaran a mi alrededor, pero en cuanto haba algn tipo de disputa me empujaban al papel de juez. Tanner lo sabr, decan, y se volvan hacia m para que les ofreciera alguna opinin definitiva sobre lo que haba provocado el empate. Es un tema complicado dije ms de una vez. O: Bueno, obviamente hay asuntos ms importantes en juego. O: Me temo que sera poco tico por mi parte seguir hablando sobre esto... acuerdos de confidencialidad y dems. Me comprenden, verdad? Tras casi una hora de aquello, me senta preparado para pasar un rato a solas. Me levant de la mesa, me excus y sal de la habitacin subiendo por la escalera de caracol que

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conduca a la cubierta de observacin sobre los niveles de alojamiento y comedor. La perspectiva de poder desprenderme de la piel aristocrtica me agradaba y, por primera vez en horas, sent un diminuta chispa de satisfaccin profesional. Todo estaba al alcance de la mano. Cuando llegu al rea superior, hice que el criado del compartimento me preparara un guindado. Hasta la forma en que la bebida nublaba mi claridad mental de siempre resultaba placentera. Haba tiempo de sobra para recuperar la sobriedad; no necesitara mis habilidades de asesino hasta al menos siete horas despus. En aquellos momentos estbamos ascendiendo bastante rpido. El ascensor haba acelerado hasta alcanzar una velocidad de subida de quinientos kilmetros por hora en cuanto abandon la terminal, pero incluso a aquella velocidad nos hubiera llevado cuarenta horas llegar a la estacin orbital, que se encontraba a muchos miles de kilmetros por encima de nuestras cabezas. Sin embargo, la velocidad del ascensor se haba cuadruplicado al dejar de taladrar la atmsfera, lo que haba ocurrido en algn momento de nuestro primer plato. Tena la cubierta de observacin para m solo. Cuando los otros pasajeros terminaran de cenar, se dispersaran por los compartimentos situados encima de la zona del comedor. El ascensor poda transportar cmodamente a cincuenta personas sin parecer abarrotado, pero aquel da ramos solo siete, incluyndome a m mismo. El tiempo total de viaje era de diez horas. La revolucin de la estacin alrededor de Borde del Firmamento estaba sincronizada con la rotacin diaria del planeta, as que siempre colgaba exactamente por encima de Nueva Valparaso, justo sobre el ecuador. Saba que tenan puentes estelares en la Tierra que llegaban a alcanzar los treinta y seis mil kilmetros de altura; pero como Borde del Firmamento rotaba un poco ms rpido y tena una fuerza gravitacional ligeramente menor, la rbita sncrona estaba diecisis mil kilmetros por debajo. Sin embargo, el cable segua teniendo una

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longitud de veinte mil kilmetros, y aquello significaba que el ltimo kilmetro de cable se vea sometido a una presin impresionante por culpa del peso muerto de los diecinueve mil kilmetros que tena por debajo. El cable estaba hueco, las paredes eran un enrejado de hiperdiamante reforzado piezoelctricamente, pero haba odo que pesaba casi veinte millones de toneladas. Cada vez que daba un paso para moverme por el compartimento, pensaba en la diminuta presin adicional que ejerca sobre el cable. Mientras sorba mi guindado, me preguntaba cunto se habran acercado al alargamiento de rotura en el diseo de ingeniera; cunta tolerancia habran incorporado los ingenieros al sistema. Despus, una parte ms racional de mi mente me record que el cable transportaba tan solo una pequea fraccin del trfico que poda soportar. Camin con ms seguridad alrededor del ventanal. Me pregunt si Reivich estara lo bastante tranquilo en aquellos momentos como para tomarse un trago. La vista debera haber sido espectacular pero, incluso en aquellos lugares en los que todava no era de noche, la Pennsula estaba escondida bajo una capa de nubes de monzn. Como el mundo se acurrucaba junto a Cisne en su rbita, la estacin de los monzones llegaba aproximadamente cada cien das, y no duraba ms de diez o quince das cada uno de aquellos cortos aos. Sobre la marcada curva del horizonte, el cielo se haba oscurecido pasando por diversas tonalidades de azul hasta adquirir un profundo azul marino. Ya se podan ver las brillantes estrellas; sobre nosotros descansaba la nica estrella fija, la estacin orbital, todava a bastante distancia de nosotros. Pens en dormir unas horas, ya que mis aos de soldado me haban dotado de una habilidad casi animal para pasar inmediatamente a un estado de alerta total. Agit lo que quedaba de la bebida y le di otro trago. Una vez tomada la decisin, sent la fatiga caer sobre m como una presa al reventarse. Siempre estaba all, esperando a que bajara la guardia aunque solo fuera un instante.

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Seor? Volv a sobresaltarme, aunque menos que la vez anterior porque reconoc la voz del criado. La educada voz de la mquina sigui hablando. Seor, tiene una llamada de la superficie. Puedo hacer que se la enven a su alojamiento o puede verla aqu si lo prefiere. Pens en volver a mi habitacin, pero hubiera sido una pena perderse la vista. Psemela aqu dije. Pero interrumpa la llamada si sube alguien ms por las escaleras. Muy bien, seor. Dieterling, por supuesto... tena que ser l. No haba tenido tiempo de volver a la Casa de los Reptiles, aunque calculaba que deba haber recorrido unos dos tercios del camino. Un poquito pronto para que intentara contactarme (y, de todos modos, no esperaba ningn contacto), pero no era nada por lo que preocuparse. Pero la voz, la cara y los hombros que aparecieron en la ventana del ascensor pertenecan a Vsquez Mano Roja. En algn lugar de la habitacin deba de haber una cmara que obtena mi imagen y la ajustaba para que pareciera que nos encontrbamos cara a cara, porque me estaba mirando directamente a los ojos. Tanner. Escchame, amigo. Te escucho dije, preguntndome si la irritacin que senta resultaba obvia por mi tono de voz. Qu puede ser tan importante como para llamarme aqu, Roja? Que te jodan, Mirabel. Vas a tardar unos treinta segundos en perder la sonrisa. Por la forma en que lo deca pareca ms un intento de prepararme para las malas noticias que una amenaza. Qu pasa? Reivich nos la ha vuelto a jugar? No lo s. Puse a ms gente a investigar y estoy seguro de que est en ese cable, como t crees... un vagn o dos por delante. Entonces no llamas por eso. No. Llamo porque alguien ha matado a Serpiente. Respond por reflejo. Dieterling? Como si pudiera ser otro. Vsquez asinti.

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S. Uno de mis chicos lo encontr hace una hora o as, pero no saba con quin se las gastaba, as que las noticias tardaron un rato en llegarme. Mi boca pareca articular las palabras sin participacin consciente de mi cerebro. Dnde estaba? Qu haba pasado? Estaba en tu coche, el rodador, todava aparcado en Norquinco. No se poda ver a nadie dentro desde la calle; tenas que mirar en el interior adrede para verlo. Mi chico estaba echndole un vistazo a la mquina. Encontr a Dieterling desplomado dentro. Todava respiraba. Qu pas? Alguien le dispar. Debi esperar cerca del rodador y se qued por all hasta que Dieterling volvi del puente. Dieterling debi subirse en el rodador y se estara preparando para salir. Cmo le dispararon? No lo s, to; no es que tenga una clnica forense por aqu, sabes? Vsquez se mordi el labio antes de seguir. Algn tipo de arma lser, creo. En el pecho, a corta distancia. Mir el guindado que todava llevaba en la mano. Pareca absurdo estar all de pie hablando sobre la muerte de mi amigo con un cctel en la mano, como si aquel asunto no fuera ms que un tema de conversacin sin importancia. Pero no haba ningn sitio cerca donde dejar la bebida. Le di un sorbo y le respond con una frialdad que me sorprendi a m mismo. Yo tambin prefiero las armas lser, pero no las usara para matar a alguien sin armar escndalo. Un arma lser produce ms luz que la mayora de las armas de proyectiles. A no ser que se est muy cerca; como una pualada. Mira, lo siento, to, pero parece que pas as. Debieron meterle el can directamente en la ropa. Casi sin luz ni ruido... y los que hubiera los escondera el rodador. De todos modos, esta noche hemos tenido mucha juerga. Alguien encendi un fuego cerca del puente y los vecinos

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aprovecharon la excusa para montarse una noche salvaje. Creo que nadie hubiera notado una descarga lser, Tanner. Dieterling no hubiera dejado tranquilamente que le hicieran eso. Quiz no cont con mucho tiempo. Pens sobre ello. La realidad de su muerte empezaba a cobrar forma en cierto grado, pero las implicaciones (por no mencionar el trastorno emocional) tardaran bastante ms. Pero al menos as podra obligarme a plantear las preguntas correctas. Si no tuvo mucho tiempo, o no estaba prestando atencin, o pensaba que la persona que le mat era alguien conocido. Dices que todava respiraba? S, pero no estaba consciente. No creo que pudiramos haber hecho mucho por l, Tanner. Ests seguro de que no dijo nada? Al menos ni a m ni al tipo que lo encontr. El tipo... el hombre que lo encontr, era alguno de los que conocimos esta noche? No, era el hombre que llevaba todo el da vigilando a Reivich. Pens que as era como se desarrollara aquello: Vsquez no tena la iniciativa suficiente para alargar sus respuestas a no ser que se las sacara con sacacorchos. Y? Cunto tiempo lleva trabajando para ti? Lo conoca Dieterling de antes? Fue dolorosamente lento, pero al final pareci ver por dnde iba mi interrogatorio. Eh, claro que no, hombre. Mi chico no tiene nada que ver con esto. Te lo juro, Tanner. Sigue siendo un sospechoso. Y eso va por todos los que conocimos esta noche... incluido t, Roja. Yo no lo hubiera matado. Quera que me llevara a cazar serpientes. Haba algo tan patticamente egosta en aquella respuesta que probablemente fuera verdad. Bueno, supongo que has perdido tu oportunidad. No tuve nada que ver, Tanner.

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Pero ha pasado en tu territorio, no? Estuvo a punto de responder y yo a punto de preguntarle qu haban hecho con el cadver y qu pensaban hacer con l, cuando la imagen de Vsquez se disolvi en esttica. En aquel mismo instante se vio un potente relmpago que pareci salir de todas partes al mismo tiempo y ba todas las superficies en un enfermizo resplandor blanco. Dur solo una fraccin de segundo. Pero fue suficiente. Aquella fuerte explosin de luz deslustrada tena algo inolvidable; algo que ya haba visto una vez. O ms de una vez? Durante un momento dud; record los claveles de luz blanca floreciendo en la oscuridad estelar. Explosiones nucleares. La iluminacin del ascensor disminuy unos segundos y sent mi peso descender para despus volver a su situacin normal. Alguien haba disparado un arma nuclear. El pulso electromagntico tuvo que habernos barrido e interferido momentneamente con el ascensor. No haba visto una explosin nuclear desde mi infancia, ya que una de las pequeas corduras de la guerra haba consistido en permanecer, casi siempre, dentro del terreno de las armas convencionales. No poda estimar la potencia de la explosin sin saber lo lejos que se haba producido, pero la ausencia del hongo nuclear sugera que la explosin haba tenido lugar muy por encima de la superficie del planeta. No tena mucho sentido: desplegar un arma nuclear solo poda ser el preludio de un asalto convencional, y no era la estacin propicia para ello. Los estallidos en altura tenan menos sentido todava, ya que las redes de comunicacin militar estaban blindadas contra armas basadas en pulsos electromagnticos. Un accidente, quiz? Lo pens durante unos segundos ms, y entonces escuch pasos que corran por las escaleras de caracol entre los compartimentos apilados verticalmente del ascensor. Vi a uno de los aristcratas con los que haba

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cenado. No me haba molestado en recordar su nombre, pero la estructura sea levantina y la piel dorada lo identificaban casi con total seguridad como un norteo. Estaba vestido de forma opulenta; el abrigo, que le llegaba hasta la rodilla, goteaba diversas tonalidades de esmeralda y aguamarina. Pero estaba inquieto. Detrs de l, su atractiva esposa se detuvo en el ltimo escaln para mirarnos con cautela. Ha visto eso? pregunt el hombre. Hemos subido para verlo mejor; esta parte tiene las mejores vistas. Pareca bastante grande. Casi pareca un... Arma nuclear? dije. Creo que lo era. Vea fantasmas retinales, formas rosadas grabadas en mi campo visual. Gracias a Dios que no estaba cerca. Djame ver lo que dicen las redes pblicas dijo la mujer mirando un dispositivo en forma de brazalete. Deba estar conectado a una red de datos menos vulnerable que la que utilizaba Vsquez, porque conect inmediatamente. Las imgenes y el texto se desparramaron por la discreta pantallita del dispositivo. Y bien? le pregunt su marido. Tienen ya alguna teora? No lo s, pero... dud, detuvo la mirada en algo y despus frunci el ceo. No. No puede ser. Es que no puede ser. El qu? Qu estn diciendo? Ella mir a su marido y luego a m. Dicen que han atacado el puente. Dicen que la explosin ha cortado el cable. En la irrealidad de los momentos siguientes, el ascensor sigui subiendo con suavidad. No dijo el hombre haciendo todo lo posible por sonar tranquilo, aunque sin terminar de lograrlo. Tienen que haberse equivocado. Se han equivocado. Espero con toda el alma que lleves razn dijo la mujer; la voz se le empezaba a quebrar. Mi ltimo escaneo neuronal fue hace seis meses...

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A la mierda tus seis meses dijo el hombre. Yo llevo una dcada sin escanearme! La mujer espir con fuerza. Bueno, tienen que estar equivocados, seguro. Seguimos manteniendo esta conversacin, no? No estamos todos gritando en cada libre hacia el planeta. Volvi a mirar el brazalete y frunci el ceo. Qu dice? le pregunt el hombre. Exactamente lo mismo que hace un momento. Es un error, o una mentira maliciosa, eso es todo. Sopes lo que poda revelar en aquellos momentos sin perder la prudencia. Yo era algo ms que un guardaespaldas, claro est. En mis aos al servicio de Cahuella haba pocas cosas en el planeta que no hubiera estudiado... aunque tales estudios solan estar motivados por alguna aplicacin militar. No finga saber mucho sobre el puente, pero s que saba algo sobre el hiperdiamante, el altropo artificial del carbono con el que estaba fabricado. En realidad dije, creo que podran decir la verdad. Pero no ha cambiado nada! dijo la mujer. No tiene por qu ser as necesariamente. Yo tambin estaba esforzndome por mantener la calma, cambiando rpidamente al estado mental necesario para gestionar una crisis, como haba aprendido durante mis aos de soldado. En privado, mi mente esconda un chillido de terror, pero hice lo que pude por ignorarlo temporalmente. Aunque hubieran cortado el puente, a cunta distancia creen que estamos de la explosin? Yo dira que al menos a tres mil kilmetros. Qu coo tiene eso que ver? Mucho dije, intentando esbozar una sonrisa forzada. Suponga que el puente es una cuerda que cuelga desde la rbita, tirante por su propio peso. Lo estoy suponiendo, crame. Bien. Ahora suponga que se corta la cuerda a medio camino de su longitud. La parte sobre el corte todava cuelga del eje orbital, pero la parte bajo el corte comenzar a caer al suelo inmediatamente.

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Entonces estamos perfectamente seguros, no? contest el hombre. Est claro que estamos por encima del corte mir hacia arriba. El cable est intacto desde aqu hasta la estacin orbital. Eso quiere decir que si seguimos ascendiendo estaremos a salvo, gracias a Dios. Yo no empezara a darle las gracias todava. El hombre me mir con expresin afligida, como si estuviera estropendole algn elaborado juego de saln con objeciones innecesarias. Qu quiere decir? Quiero decir que eso no significa que estemos a salvo. Si se corta una cuerda que cuelga por su propio peso, la parte sobre el corte reacciona saltando hacia arriba. S. El hombre me mir con ojos amenazadores, como si yo formulara mis objeciones por puro rencor. Lo entiendo. Pero obviamente eso no nos afecta, porque no ha ocurrido nada. Todava respond. Nunca dije que la relajacin ocurriera de forma instantnea a lo largo de todo el cable. Aunque el cable se corte bajo nosotros, la onda de relajacin tardar algn tiempo en llegar a nuestra altura. Cunto tiempo? pregunt temeroso. No tena una respuesta exacta que ofrecerles. No lo s. La velocidad del sonido en el hiperdiamante no es muy diferente a la del diamante natural, unos quince kilmetros por segundo, creo. Si el corte estaba a tres mil kilmetros bajo nosotros, la onda sonora debera llegarnos antes... unos doscientos segundos tras la luz de la explosin. La onda de relajacin debera ser ms lenta, creo... pero nos llegar antes de que alcancemos la cima. Mi sincronizacin fue exquisita, ya que el impulso sonoro lleg justo cuando acab de hablar; una sacudida brusca y fuerte, como si el ascensor hubiera tropezado con un bache en su ascenso a dos mil kilmetros por hora. Seguimos estando a salvo, verdad? pregunt la mujer con la voz al borde de la histeria. Si el corte est bajo nosotros... Oh, Dios, ojal me hubiera copiado ms a menudo.

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Su marido la mir con sarcasmo. Fuiste t la que me dijo que aquellos viajes a la clnica de escaneado eran demasiado caros para convertirlos en un hbito, querida. Pero no tenas porqu tomrtelo literalmente. Elev la voz para callarlos. Sigo pensando que estamos en gran peligro, me temo. Si la onda de relajacin es tan solo una compresin longitudinal a lo largo del cable, puede que la pasemos sin problemas. Pero si el cable comienza a moverse lateralmente, como un ltigo... Quin coo eres t? me pregunt el hombre. Algn tipo de ingeniero? No respond. Otro tipo de especialista totalmente distinto. Se empezaron a escuchar ms pisadas en las escaleras conforme suba el resto del grupo. La sacudida debi de haberlos convencido de que algo iba realmente mal. Qu pasa? pregunt uno de los sureos, un hombre fornido treinta centmetros ms alto que el resto de los pasajeros. Estamos subiendo por un cable cortado respond. Hay trajes espaciales a bordo de esta cosa, no? Sugiero que nos los pongamos lo ms rpido posible. El hombre me mir como si estuviera loco. Seguimos subiendo! Me importa un carajo lo que haya pasado bajo nosotros, estamos bien. Construyeron este cacharro para que aguantara mucha mierda. No tanta dije. Ya haba llegado tambin el criado, colgado de su ral en el techo. Le ped que nos enseara los trajes. No debera haber sido necesario pedrselo, pero aquella situacin estaba tan alejada de su experiencia que no haba sido capaz de identificar ningn peligro para su carga humana. Me pregunt si las noticias sobre el cable cortado habran llegado a la estacin orbital. Con toda probabilidad lo habran hecho... y con toda probabilidad no haba nada que pudieran hacer para que el ascensor siguiera en el cable.

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A pesar de todo, era mejor estar en la parte de arriba que en la parte bajo el punto de corte. Me imagin una seccin de mil kilmetros de largo. La parte superior del cable tardara varios minutos en chocar contra el suelo; de hecho, durante un largo rato parecera colgar de la nada, como un truco de magia. Pero seguira cayendo y nada en el mundo podra pararlo. Un milln de toneladas de cable hendiendo la atmsfera, cargado de vagones, algunos de ellos ocupados. Deba ser una forma de morir lenta y bastante terrorfica. Quin podra haber hecho algo as? Era demasiado suponer que no estuviera relacionado con mi subida al vagn. Reivich nos haba engaado en Nueva Valparaso y, si no hubiera sido por el ataque al puente, yo seguira intentando asimilar la muerte de Miguel Dieterling. No poda creerme que Vsquez Mano Roja tuviera algo que ver con la explosin, aunque no lo haba descartado por completo de la conspiracin para matar a mi amigo. Vsquez no tena la suficiente imaginacin como para intentar lo del puente, por no hablar de los recursos necesarios. Y su adoctrinamiento en el culto le hubiera dificultado enormemente pensar siquiera en destruir el puente. Pero pareca que alguien intentaba matarme. Quiz haban puesto una bomba en uno de los ascensores que suban bajo nosotros pensando que yo iba en l o que estara en uno de los vagones bajo el corte... o quiz haban disparado un misil y no calcularon bien el blanco. Podra haber sido Reivich, pero solo en el sentido tcnico, ya que tena amigos con las influencias adecuadas. Pero nunca lo haba considerado capaz de un acto tan despiadado; barrer despreocupadamente de la existencia a unos cuantos cientos de inocentes solo para asegurar la muerte de un hombre. Aunque quiz Reivich estuviera aprendiendo. Seguimos al criado hacia las taquillas donde se guardaban los trajes espaciales de emergencia, cada uno de los cuales contaba con un traje de vaco. Eran de diseo antiguo, segn los patrones del viaje espacial, y el

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usuario tena que insertarse fsicamente dentro de la prenda, en vez de hacer que la prenda lo envolviera. Todos parecan ser una talla ms pequeos de lo necesario, pero consegu ponerme mi traje bastante rpido, con la gil facilidad con la que podra haberme metido en un traje de armadura de combate. Procur esconder la pistola de cuerda en uno de los espaciosos bolsillos de herramientas del traje, donde debiera estar la bengala de aviso. Nadie vio la pistola. Esto no es necesario! gritaba el aristcrata sureo. No necesitamos ponernos estos putos... Escuche le dije, cuando la onda de compresin nos golpee (lo que ocurrir en cualquier momento) podra lanzarnos a un lado con la suficiente fuerza como para rompernos todos los huesos del cuerpo. Por eso necesita ponerse ese traje. Al menos le ofrecer cierta proteccin. Quiz no la bastante, pens. Los seis manosearon sus trajes con diversos niveles de confianza. Ayud a los otros y en un minuto ya estaban listos, salvo el enorme aristcrata, que segua quejndose por el tamao de su traje, como si tuviera todo el tiempo del mundo para preocuparse por ello. Empez a observar de forma inquietante los dems trajes del armario, quiz preguntndose si de verdad seran todos de la misma talla. No tiene tiempo. Limtese a sellar esa cosa y ya se preocupar por los cortes y los moratones despus. Me imaginaba el malicioso rizo del cable ms abajo, corriendo hacia nosotros, engullendo kilmetro tras kilmetro en su subida. Ya debera haber pasado los ascensores inferiores. Me preguntaba si la sacudida sera lo bastante violenta como para arrancar al vagn del cable. Todava pensaba en ello cuando nos golpe. Fue mucho peor de lo que me haba imaginado. Empuj al ascensor hacia un lado y la fuerza del golpe nos lanz a todos contra la pared interior. Alguien se rompi un hueso y comenz a gritar, pero casi de inmediato volamos en

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direccin contraria y nos estrellamos contra el despejado arco del ventanal. El criado se solt del ral del techo y cay antes que nosotros. Su duro cuerpo de acero apual el cristal pero, aunque la ventana se fractur en una red de lneas blancas, consigui no romperse. La gravedad desapareci cuando el ascensor deceler en el cable; algn elemento del motor de induccin qued daado por el latigazo. La cabeza del aristcrata sureo era una asquerosa pulpa roja, pareca una fruta pasada. Cuando las oscilaciones del ltigo aminoraron, su cuerpo empez a tambalearse sin fuerzas por la cabina. Alguien ms gritaba. Estaban todos en malas condiciones. Puede que yo mismo estuviese herido, pero en aquellos momentos la adrenalina me lo ocultaba. La onda de compresin haba pasado. Saba que en algn momento llegara al final del cable y entonces volvera a reflejarse hacia abajo... pero podan pasar horas y no sera tan violenta como antes al haberse transformado su energa en calor. Durante un instante me atrev a pensar que podramos estar a salvo. Entonces, pens en los ascensores bajo nosotros. Tambin deban de haberse frenado, o incluso puede que hubieran sido arrancados por completo del cable. Puede que los sistemas automticos de seguridad se hubieran activado... pero no haba forma de asegurarlo. Y si el vagn que suba detrs del nuestro segua ascendiendo a velocidad normal, nos atropellara realmente pronto. Lo pens unos momentos antes de hablar, hacindome or por encima de los heridos. Lo siento dije, pero acabo de pensar en algo... No haba tiempo para explicaciones. Tenan que seguirme o atenerse a las consecuencias de seguir en el ascensor. Ni siquiera haba tiempo para llegar a la esclusa de emergencia del ascensor; nos hubiera llevado al menos un minuto a los siete (o seis) pasar por all. Adems, cuanto ms nos alejramos del cable, ms

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seguros estaramos si se produca la colisin entre los ascensores. En realidad solo haba una opcin. Saqu la pistola de cuerda de la bolsa del traje y la cog torpemente con los dedos enguantados. No haba forma de apuntar con precisin pero, afortunadamente, no haca falta ninguna. Simplemente dirig la pistola en la direccin aproximada de la fractura dibujada por el criado al caer. Alguien intent detenerme sin comprender que lo que haca poda salvarles la vida, pero yo era ms fuerte; mi dedo empuj el gatillo. En la pistola se despleg un aparato de relojera a nanoescala que dispar un feroz pulso de energa de unin molecular. Una bruma de dardos salt del can y destroz el cristal creando una red de fracturas que se extendi por momentos. La ventana se frunci hacia fuera, se tens y despus se rompi en un billn de fragmentos blancos. La tormenta de aire nos arroj a todos a travs de la irregular abertura hacia el espacio. Me aferr a la pistola, cogindola como si fuera la nica cosa slida del universo. Mir a mi alrededor, desesperado, intentando orientarme en relacin a los otros. El viento los haba dispersado en distintas direcciones, como fragmentos de una granada iluminadora; pero, aunque nuestras trayectorias eran diferentes, todos caamos. Abajo solo se vea el planeta. Mi traje gir lentamente y vi de nuevo el ascensor, todava unido al cable, alejndose de m mientras yo caa, hacindose cada vez ms pequeo. Despus se produjo un brillo casi subliminal de movimiento cuando el ascensor que suba por el cable bajo nosotros pas a nuestro lado, todava a su velocidad normal; un instante despus vi una explosin casi tan brillante y rpida como la del arma nuclear. Cuando se apag la luz, no quedaba nada, ni siquiera cable.

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Sky Haussmann tena tres aos cuando vio la luz. Aos despus, ya adulto, aquel da sera su primer recuerdo claro: la primera vez en que poda relacionarse a s mismo claramente con un tiempo y un espacio y saber que ambos pertenecan al mundo real y no a ningn fantasma que hubiera transgredido la difusa frontera entre la realidad y los sueos de un nio. Sus padres lo haban castigado en la guardera. Les haba desobedecido al visitar el delfinario, aquel lugar oscuro, hmedo y prohibido situado en la barriga de la gran nave Santiago. Pero en realidad haba sido Constanza la que lo haba llevado por el mal camino; ella era la que lo haba conducido a travs del laberinto de tneles de tren, pasarelas, rampas y huecos de escalera hasta llegar al lugar donde haban escondido a los delfines. Constanza solo era tres aos mayor que Sky, pero a l le pareca totalmente adulta; con una sabidura suprema igual a la de los mayores. Todos decan que Constanza era un genio; que algn da (quiz cuando la Flotilla se estuviera acercando al final de su largo y lento viaje) se convertira en capitn. Se deca medio en broma, pero tambin medio en serio. Sky se preguntaba si ella lo nombrara segundo de a bordo cuando llegara aquel da, y si los dos se sentaran juntos en la sala de control que todava no haba visitado. No era una idea tan ridcula: los

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adultos tambin le decan a l que era un nio ms listo de lo normal; incluso Constanza se sorprenda a veces de las cosas que se le ocurran. Pero a pesar de la inteligencia de Constanza, se recordara Sky ms tarde, no era infalible. Haba sabido cmo llegar al delfinario sin ser vistos, pero no haba sabido exactamente cmo regresar en secreto. Pero haba merecido la pena, a pesar de todo. A los mayores no les gusta le haba dicho Constanza cuando llegaron al lateral del tanque donde estaban los delfines. Preferiran que no existieran. Estaban sobre unas rejillas de drenaje que resbalaban a causa del agua derramada. El tanque era un recinto de cristal de paredes altas baado en una enfermiza luz azul, que se adentraba decenas de metros en la oscuridad de la bodega. Sky escudri la penumbra. Los delfines eran resueltas formas grises perdidas en la distancia turquesa; sus siluetas se dividan y volvan a unir constantemente en un lquido juego de luces. Parecan ms esculturas de jabn que animales; resbaladizos y poco reales. Sky haba puesto una mano sobre el cristal. Por qu no les gustan? Constanza midi su respuesta. Hay algo en ellos que no funciona del todo bien, Sky. No son los mismos delfines que tena la nave cuando dej Mercurio. Estos son sus nietos o sus bisnietos... no estoy segura. Solo han conocido este tanque, igual que sus padres. Yo slo he conocido esta nave. Pero t no eres un delfn; t no esperabas tener ocanos donde nadar. Constanza dej de hablar porque uno de los animales nadaba hacia ellos. Haba dejado a sus compaeros al otro extremo del tanque, acurrucados en torno a lo que pareca un conjunto de pantallas de televisin que mostraban diferentes imgenes. Cuando entr en la masa de agua clara justo detrs del cristal, asumi una presencia de la que haba carecido un segundo antes; de repente, era una cosa grande y potencialmente peligrosa hecha de msculo y hueso, en

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vez de algo casi traslcido. Sky haba visto fotos de delfines en la guardera y haba algo fuera de lugar en aquella criatura: una red de finas lneas quirrgicas le rodeaba el crneo y tena chichones geomtricos y arrugas alrededor de los ojos; pruebas de cosas de metal duro y cermica enterradas justo bajo la carne del delfn. Hola dijo Sky dando golpecitos en el cristal. Ese es Sleek dijo Constanza. Por lo menos, eso creo. Sleek es uno de los ms viejos. El delfn lo mir y la maliciosa curva de su mandbula haca que el escrutinio pareciera tanto benigno como demente. Despus, se dio la vuelta a coletazos para ponerse de cara a Sky, y este sinti cmo el cristal reverberaba con una sacudida invisible. Algo se form en el agua delante de Sleek, esbozado en arcos de burbujas transitorias. Primero el rastro de burbujas fue aleatorio (como los brochazos preliminares de un artista), pero despus adquirieron estructura y propsito, mientras la cabeza de Sleek se sacuda con vigor, como si la criatura se estuviese electrocutando. La visualizacin dur solo un puado de segundos, pero lo que el delfn estaba formando era, sin lugar a dudas, una cara en tres dimensiones. A la forma le faltaban detalles, pero Sky supo que era algo ms que una sugestin creada por su subconsciente a partir de rastros de burbujas al azar. Era demasiado simtrica y bien proporcionada. Tambin mostraba emocin, aunque casi con certeza se trataba de horror o miedo. Una vez completada su obra, Sleek se march con un desdeoso golpe de cola. Y adems nos odian dijo Constanza. Pero no se les puede culpar por eso, verdad? Por qu ha hecho eso Sleek? Cmo? En el meln de Sleek, en ese chichn entre los ojos, hay mquinas. Se las implantan cuando son bebs. El meln es lo que suelen usar para hacer sonidos, pero las mquinas les permiten enfocar el sonido con ms precisin, para que puedan dibujar con burbujas. Y hay unas cosas pequeas en el agua, microorganismos, que

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se encienden cuando el sonido los golpea. La gente que hizo los delfines quera poder comunicarse con ellos. Deberan estar agradecidos, no? Quiz lo estaran... si no tuvieran que seguir pasando por operaciones. Y si pudieran nadar en otro sitio que no fuera este lugar tan horrible. S, pero cuando lleguemos a Final del Camino... Constanza lo mir con ojos tristes. Ser demasiado tarde, Sky. Al menos, para estos. Ya no estarn vivos. Incluso nosotros seremos mayores; nuestros padres sern viejos o estarn muertos. El delfn volvi con otro, un compaero de tamao ligeramente menor, y los dos comenzaron a dibujar algo en el agua. Parecan unos tiburones destrozando a un hombre, pero Sky se dio la vuelta antes de estar seguro. Constanza sigui. Y, de todas formas, estn demasiado idos, Sky. Sky mir de nuevo el tanque. De todos modos, me gustan. Son bonitos. Hasta Sleek. Son malos, Sky. Psicticos, esa es la palabra que usa mi padre la pronunci con una indecisin poco convincente, como si estuviera un poquito avergonzada de su propia fluidez de vocabulario. No me importa. Volver por aqu para verlos otra vez le dio unos golpecitos al cristal y habl en voz ms alta. Volver, Sleek. Me gustas. Aunque Constanza era solo un poco ms alta que l, le dio unas palmaditas maternales en el hombro. Con eso no conseguirs nada. Volver de todos modos dijo Sky. Sky haba sido sincero al hacerse esa promesa tanto a s mismo como a Constanza. Quera comprender a los delfines, comunicarse con ellos y aliviar su miseria de alguna forma. Se imagin los anchos y brillantes ocanos de Final del Camino (Payaso, su amigo de la guardera, le haba dicho que all habra ocanos) y se imagin a los delfines sbitamente libres de aquel lugar oscuro y triste. Los poda ver nadando con la gente; creando alegres dibujos de sonido en el agua; los recuerdos del tiempo a

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bordo del Santiago se desvaneceran como un sueo claustrofbico. Vamos dijo Constanza. Ser mejor que nos vayamos ya, Sky. Me traers otra vez, verdad? Por supuesto, si es lo que quieres. Dejaron el delfinario y comenzaron el intrincado viaje de regreso a casa, abrindose paso a travs de los oscuros intersticios del Santiago; como nios intentando encontrar el camino de vuelta a travs de un bosque encantado. Se cruzaron con adultos un par de veces, pero Constanza se comportaba de una forma tan decidida que no les preguntaron nada... hasta que se encontraron dentro de la pequea zona de la nave que Sky consideraba territorio familiar. All fue donde los encontr su padre. Titus Haussmann era considerado una figura severa aunque bondadosa dentro de los vivos del Santiago; un hombre que se haba ganado su autoridad a travs del respeto ms que del miedo. Su silueta se ergua sobre los dos nios, pero Sky no sinti que de l emanara verdadero enfado; solo alivio. Tu madre estaba muerta de preocupacin le dijo Titus a Sky. Constanza, estoy muy decepcionado contigo. Siempre pens que eras la ms sensata de los dos. l slo quera ver a los delfines. Ah, los delfines, no? Su padre pareca sorprendido, como si aquella no fuera la respuesta que esperaba. Crea que eran los muertos los que te interesaban, Sky... nuestros queridos momios. Cierto, pens Sky, pero todo a su tiempo. Y ahora lo sientes sigui su padre. Porque no eran lo que te esperabas, verdad? Yo tambin lo siento. Sleek y los dems estn enfermos de la cabeza. Lo mejor que podramos hacer por ellos es sacrificarlos, pero seguimos dejando que cuiden de sus cras y cada generacin es ms... Psictica dijo Sky.

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... S. Su padre lo mir de forma extraa. Ms psictica que la anterior. Bueno, ahora que tu vocabulario experimenta un desarrollo tan tremendo, sera una pena frenarlo, no crees? Sera una lstima negarte la posibilidad de aumentarlo, no? despein el pelo de Sky. Me refiero a la guardera, jovencito. Hay un hechizo sobre ella que impide que te pase nada malo. No era que odiara la guardera, ni que le disgustara especialmente. Pero cuando lo encerraban all no poda evitar tomrselo como un castigo. Quiero ver a mi madre. Tu madre est fuera de la nave, Sky, as que no podrs ir corriendo a ella para pedirle una segunda opinin. Y ya sabes que si lo hicieras ella dira exactamente lo mismo que yo. Nos has desobedecido y necesitas aprender una leccin se dio la vuelta hacia Constanza, sacudiendo la cabeza. En cuanto a ti, seorita, creo que lo mejor ser que t y Sky no juguis juntos durante un tiempo, no crees? No jugamos dijo Constanza con el ceo fruncido. Hablamos y exploramos. S respondi Titus con un suspiro de resignacin y visitis partes de la nave que os hemos prohibido expresamente visitar. Y me temo que no podemos dejar eso sin castigo. Suaviz el tono de voz, como haca siempre que se dispona a tratar algo realmente importante. Esta nave es nuestro hogar, nuestro nico hogar real, y tenemos que sentir que vivimos aqu. Eso quiere decir sentirnos seguros en los lugares correctos... y saber dnde no es seguro acercarse. No porque haya monstruos ni ninguna tontera por el estilo, sino porque hay peligros, peligros adultos. Maquinaria y sistemas de energa. Robots y contrapozos. Creedme, he visto lo que le pasa a la gente que entra en lugares donde no debera estar, y no suele ser muy agradable. Sky no dud ni un instante de las palabras de su padre. Como jefe de seguridad a bordo de una nave en la que sola disfrutarse de armona poltica y social, las tareas de Titus Haussmann normalmente estaban relacionadas con

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accidentes y algn suicidio ocasional. Y aunque Titus siempre le ahorraba a Sky los detalles ms concretos sobre cmo era posible morir en una nave como el Santiago, la imaginacin de Sky haba hecho el resto. Lo siento dijo Constanza. S, estoy seguro de que lo sientes, pero eso no cambia el hecho de que te llevaste a mi hijo a territorio prohibido. Hablar con tus padres, Constanza, y no creo que les guste. Ahora corre a casa y quiz en una semana o dos revisemos la situacin. De acuerdo? Ella asinti, no dijo nada y se march por uno de los pasillos en curva que salan de la interseccin en la que Titus los haba arrinconado. No estaba muy lejos del domicilio de sus padres (ninguna parte de la seccin habitada del Santiago lo estaba), pero los diseadores de la nave haban conseguido con mucho ingenio que ninguna ruta fuera demasiado directa, salvo los pasadizos de emergencia y las lneas de tren que bajaban por el eje de la nave. Los serpenteantes pasillos de uso general hacan que la nave pareciera mucho ms grande de lo que realmente era, de modo que dos familias podan vivir casi puerta con puerta y sentir que vivan en distritos completamente diferentes. Titus escolt a su hijo de vuelta a la vivienda. Sky lamentaba que su madre estuviera fuera porque, a pesar de lo que haba dicho Titus, sus castigos solan ser una pizca ms indulgentes que los de su padre. Se atrevi a esperar que ya hubiese vuelto a bordo de la nave, que hubiese regresado temprano de su turno, que hubieran acabado el trabajo en el casco antes de tiempo y que los estuviera esperando cuando llegaran a la guardera. Pero no haba ni rastro de ella. Adentro le dijo Titus. Payaso cuidar de ti. Volver para dejarte salir en dos horas, quiz tres. No quiero entrar. No; claro que, si quisieras, ya no sera tan buen castigo, no? Se abri la puerta de la guardera. Titus empuj a su hijo al interior sin cruzar l mismo el umbral.

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Hola, Sky salud Payaso, que lo estaba esperando. En la guardera haba muchos juguetes y algunos de ellos eran capaces de mantener conversaciones limitadas e incluso, fugazmente, dar la impresin de tener verdadera inteligencia. Sky comprenda que aquellos juguetes estaban pensados para nios de su edad, diseados para adaptarse a la tpica visin del mundo de un nio de tres aos. Sky haba empezado a considerar simplistas y estpidos casi todos ellos poco despus de su segundo cumpleaos. Pero Payaso era diferente; en realidad no se trataba de ningn juguete, aunque tampoco era una persona del todo. Payaso haba estado junto a Sky desde que tena uso de memoria, confinado en la guardera, pero no siempre presente en ella. Payaso no poda tocar las cosas, ni permitirse dejar tocar por Sky y, cuando hablaba, su voz no vena del lugar donde estaba Payaso... o del lugar donde pareca estar. Lo que no quera decir que Payaso fuera una quimera sin influencia. Payaso vea todo lo que pasaba en la guardera e informaba minuciosamente a los padres de Sky de cualquier cosa que hubiera hecho y que mereciera una reprimenda. Fue Payaso el que le cont a sus padres que haba roto el caballito de balancn, que no haba sido (como haba intentado hacerles pensar) culpa de otro de los juguetes inteligentes. Haba odiado a Payaso por aquella traicin, pero no por mucho tiempo. Hasta Sky comprenda que Payaso era el nico amigo real que tena, aparte de Constanza, y que Payaso saba algunas cosas que estaban ms all del alcance de Constanza. Hola respondi Sky con tristeza. Ya veo que te han castigado por visitar a los delfines Payaso estaba de pie y solo en la sencilla habitacin blanca; los otros juguetes estaban bien escondidos. Eso no estuvo bien, verdad, Sky? Yo podra haberte enseado delfines. No los mismos. No los de verdad. Y ya me los has enseado antes. No como ahora, mira!

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Y, de repente, los dos estaban de pie en una barca, en el mar, bajo un cielo azul. A su alrededor, los delfines rompan las crestas de las olas, sus lomos eran como guijarros hmedos a la luz del sol. La ilusin de estar en el mar slo se estropeaba por culpa de las estrechas ventanas negras que recorran una de las paredes de la habitacin. Sky haba encontrado una vez un dibujo de alguien como Payaso en un libro de cuentos, una figura vestida con ropa inflada y a rayas, con enormes botones blancos y una cara cmica y siempre sonriente enmarcada en una desordenada cabellera naranja bajo un sombrero suave, hundido y a rayas. Cuando tocaba el dibujo del libro, el payaso se mova y haca los mismos trucos y cosas levemente divertidas que haca su propio Payaso. Sky recordaba vagamente un tiempo en el que haba reaccionado a los trucos de Payaso con risas y palmadas, como si no se le pudiera pedir al universo nada mejor que observar las travesuras de un payaso. Pero, de un modo sutil, hasta Payaso haba empezado ya a aburrirlo. Le segua la corriente, pero su relacin haba sufrido un cambio profundo que nunca podra invertirse del todo. Para Sky, Payaso se haba convertido en algo a comprender; algo a diseccionar, con parmetros por descubrir. Ahora reconoca que Payaso era algo parecido al dibujo de burbujas que el delfn haba hecho en el agua: una proyeccin esculpida en luz, en vez de en sonido. En realidad tampoco estaban en una barca. Bajo los pies, el suelo de la habitacin pareca tan duro y plano como cuando su padre lo haba empujado dentro. Sky no comprenda del todo cmo se creaba la ilusin, pero era perfectamente realista; las paredes de la guardera no se vean por ningn sitio. Los delfines del tanque (Sleek y los otros) tenan mquinas dentro dijo Sky. Bien poda aprender algo mientras estaba prisionero. Por qu? Para ayudarlos a enfocar su snar.

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No. No quiero saber para qu eran las mquinas. Lo que quiero decir es quin tuvo la idea de ponerlas ah por primera vez? Ah. Esos fueron los Quimricos. Quines eran? Vinieron con nosotros? No, en respuesta a tu ltima pregunta; aunque tenan mucho inters en hacerlo. La voz de Payaso era levemente aguda y temblorosa, casi femenina, pero siempre infinitamente paciente. Recuerda, Sky, que cuando la Flotilla dej el sistema de la Tierra (dej la rbita de Mercurio y se introdujo en el espacio interestelar), la Flotilla dejaba un sistema que tcnicamente segua en guerra. Bueno, la mayor parte de las hostilidades haban cesado ya, pero los trminos del alto el fuego todava no se haban discutido a fondo y todos estaban casi en pie de guerra; listos para volver al combate en cualquier momento. Haba muchas facciones que vean las ltimas etapas de la guerra como su ltima oportunidad para establecer diferencias. En aquellos momentos, algunas de ellas eran poco ms que organizaciones criminales. Los Quimricos (o, para ser ms exactos, la faccin quimrica que cre a los delfines) eran una de ellas. Los Quimricos en general haban llevado la ciborgizacin a nuevos extremos, mezclndose a s mismos y a sus animales con las mquinas. Esta faccin haba ido todava ms all, hasta el punto de que la corriente principal de los Quimricos los haba rechazado. Sky escuchaba y segua lo que Payaso le estaba contando. El criterio de Payaso sobre las habilidades cognitivas de Sky era lo bastante experto como para evitar una cada en lo incomprensible, forzando al mismo tiempo a Sky a concentrarse atentamente en cada palabra. Sky era consciente de que no todos los nios de tres aos podran comprender lo que Payaso contaba, pero aquello no le preocupaba en absoluto. Y los delfines? le pregunt. Diseados por ellos. Su propsito es difcil de adivinar. Quiz los queran para usarlos como infantera acutica

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en alguna invasin futura de los ocanos de la Tierra. O quiz solo eran un experimento que no lleg a completarse, interrumpido por el declive de la guerra. Sea cual fuera el caso, agentes de la Confederacin Sudamericana2 capturaron una familia de delfines en poder de los Quimricos. Sky saba que aquella era la organizacin que haba encabezado la construccin de la Flotilla. La Confederacin haba permanecido cuidadosamente neutral la mayor parte de la guerra, concentrada en ambiciones que iban ms all de los estrechos confines del Sistema Solar. Tras reunir a un puado de aliados, haban construido y lanzado el primer intento serio de la humanidad de cruzar el espacio interestelar. Nos llevamos a Sleek y a los otros con nosotros? S, pensbamos que nos resultaran tiles en Final del Camino. Pero extraer los implantes que haban aadido los Quimricos fue mucho ms difcil de lo que pareca. Al final era mejor dejarlos como estaban. Cuando naci la siguiente generacin de delfines descubrimos que no podan comunicarse bien con los adultos si no tenan tambin los implantes. As que los copiamos y se los pusimos a los jvenes. Pero acabaron psicticos. Payaso vacil, levemente sorprendido, y no respondi de inmediato. Ms tarde, Sky descubrira que en aquellos momentos de parlisis Payaso peda consejo a uno de sus padres o a uno de los otros adultos sobre la mejor forma de responder. S... dijo Payaso finalmente. Pero la culpa no fue del todo nuestra. Qu? No fue culpa nuestra encerrarlos en la bodega con solo unos cuantos metros cbicos de agua para nadar? Creme, las condiciones en las que los mantenemos son infinitamente preferibles a las del laboratorio de experimentacin de los Quimricos. 2 N. de la T.: en castellano en el original

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Pero los delfines no pueden recordar, o s? Son ms felices, creme. Cmo puedes saberlo? Porque soy Payaso. La mscara de su cara siempre sonriente se estir an ms en una sonrisa atormentada. Payaso lo sabe todo. Sky estaba a punto de preguntarle a Payaso qu quera decir exactamente con aquello, cuando todo se llen de luz. Fue un relmpago muy brillante y sbito, aunque totalmente silencioso, que provena de la franja de ventanas de la pared. Sky parpade, pero sigui viendo la postimagen de la ventana: un rectngulo rosa de bordes rectos. Qu ha pasado? pregunt, todava parpadeando. Pero algo iba muy mal con Payaso y, de hecho, con todo el paisaje. En el instante del relmpago, Payaso se haba deformado, estirado y malformado en todas direcciones, pintado por las paredes, con la expresin congelada. La barca en la que haban parecido estar se torci en una perspectiva tan distorsionada que daba nuseas. Era como si toda la escena hubiera estado dibujada con pintura hmeda y alguien la removiera con un palo. Payaso nunca haba dejado que pasara nada similar. An peor, la fuente de iluminacin de la sala (las imgenes brillantes de las paredes) se oscureci hasta quedar negra. La nica luz era el tenue brillo lechoso de la alta ventana. Pero hasta aquello acab desvanecindose al cabo de un rato, dejando a Sky solo en la oscuridad absoluta. Payaso? pregunt Sky, primero en voz baja y despus con ms insistencia. No hubo respuesta. Sky comenz a sentir algo extrao y molesto. Surga de algn lugar profundo de su interior; un brote de miedo y ansiedad que tena mucho que ver con la respuesta tpica de un nio de tres aos a la situacin y nada que ver con la ptina de madurez y precocidad que normalmente alejaba a Sky de otros

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chicos de su edad. De repente era un nio pequeo, solo en la oscuridad, que no comprenda lo que pasaba. Pregunt de nuevo por Payaso, pero en su voz se notaba la desesperacin; se haba dado cuenta de que Payaso ya hubiera respondido de ser posible. No; Payaso se haba ido; la reluciente guardera se haba quedado oscura y, s, fra; no poda or nada; ni siquiera los ruidos de fondo normales del Santiago. Sky se arrastr por el suelo hasta encontrar la pared, y despus naveg por la habitacin intentando encontrar la puerta. Pero cuando la puerta se cerraba quedaba sellada con un cierre invisible, de modo que no poda localizar ni siquiera la diminuta rendija que hubiera traicionado su posicin. No haba pomo ni control interior ya que, de no estar castigado dentro, Payaso le hubiera abierto la puerta cuando quisiera. Sky busc a tientas una reaccin apropiada y descubri que, le gustara o no, ya estaba teniendo una. Haba empezado a llorar; algo que no recordaba haber hecho desde haca mucho tiempo. Llor y llor y finalmente (tardara lo que tardara), se qued sin lgrimas y los ojos le escocan al restregrselos. Llam de nuevo a Payaso y escuch atentamente, pero segua sin orse nada. Intent gritar, pero aquello tampoco serva y, al final, la garganta le dola demasiado para seguir hacindolo. Probablemente llevara solo unos veinte minutos, pero aquel espacio de tiempo se alarg hasta lo que seguramente sera una hora, y despus quiz dos horas, y despus atormentantes mltiplos de hora. En cualquier otra circunstancia aquel tiempo hubiera parecido largo pero, sin comprender su situacin (preguntndose quiz si se trataba de algn castigo ms fuerte del que su padre no le haba hablado), se le hizo interminable. Entonces, la idea de que Titus le estaba imponiendo aquella tortura comenz a parecer poco probable y, mientras le temblaba el cuerpo, su mente empez a explorar alternativas ms desagradables. Se imagin que la guardera se haba

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desprendido de algn modo del resto de la nave y que estaba cayendo en el espacio, alejndose del Santiago (y de la Flotilla) y que cuando alguien se diera cuenta ya sera demasiado tarde para hacer nada. O quiz unos monstruos haban invadido la nave entrando por la parte inferior del casco, haban exterminado silenciosamente a todos a bordo y l era la nica persona a la que todava no haban encontrado, aunque solo era cuestin de tiempo... Oy un araazo en algn lugar de la habitacin. Eran, por supuesto, los adultos. Tuvieron que trabajar un rato con la puerta antes de poder abrirla y, cuando lo hicieron, una rendija de luz mbar se derram por el suelo hacia l. Su padre fue el primero en entrar, acompaado por cuatro o cinco adultos que Sky no conoca. Eran formas altas y encorvadas que portaban linternas. Las caras parecan cenicientas a la luz de las linternas; serios como reyes de cuento. El aire que entr en la habitacin era ms fro de lo normal (hizo que temblara ms todava) y el aliento de los adultos apualaba el aire como las exhalaciones de un dragn. Est bien dijo su padre a uno de los otros adultos. Bien, Titus respondi un hombre. Vamos a llevarlo a un lugar seguro, despus seguiremos bajando por la nave. Schuyler, ven aqu. Su padre estaba arrodillado con los brazos abiertos. Ven aqu, hijo mo. Ests a salvo. No tienes de qu preocuparte. Has estado llorando, verdad? Payaso se fue consigui decir Sky. Payaso? pregunt uno de los otros. Su padre se volvi hacia el hombre. El programa educacional a cargo de la guardera, eso es todo. Sera uno de los primeros procesos no esenciales en pararse. Haz que vuelva Payaso, por favor dijo Sky. Por favor. Ms tarde dijo su padre. Payaso est... descansando, eso es todo. No tardar nada en volver. Y t, muchacho, probablemente quieras beber o comer algo, no? Dnde est mam?

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Ella... su padre hizo una pausa. No puede estar aqu ahora mismo, Schuyler, pero te manda su amor. Sky observ cmo uno de los otros hombres le tocaba el hombro a su padre. Estar ms seguro con los otros nios, Titus, en la guardera principal. l no es como los otros nios respondi su padre. Entonces le metieron prisa para que saliera fuera, al fro. El pasillo ms all de la guardera se sumerga en la oscuridad en ambas direcciones, alejndose del pequeo charco de luz definido por las linternas de los adultos. Qu ha pasado? pregunt Sky, dndose cuenta por primera vez de que su microcosmos no era lo nico que andaba revuelto; que, ocurriera lo que ocurriera, tambin haba tocado el mundo de los adultos. Nunca antes haba visto as la nave. Algo muy, muy malo le respondi su padre.

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Sal medio dormido del sueo de Sky Haussmann, y durante un instante pens que segua dentro de otro sueo, uno cuya protagonista era una sensacin terrorfica de prdida y desorientacin. Entonces me di cuenta de que no se trataba de un sueo. Estaba totalmente despierto, pero senta como si mi cabeza estuviera todava profundamente dormida; en concreto, la parte que guardaba mis recuerdos, mi identidad y cualquier nocin consoladora de cmo haba acabado donde me encontraba; cualquier conexin que me vinculara a un pasado. A qu pasado? Esperaba mirar atrs y encontrarme en algn punto con detalles definidos (un nombre, una pista sobre quin era yo), pero era como intentar concentrarse en la niebla. Sin embargo, todava saba el nombre de las cosas; el idioma segua en su sitio. Estaba tumbado en una cama bajo una delgada manta marrn de punto. Me senta alerta y descansado... y, al mismo tiempo, completamente indefenso. Mir a mi alrededor y no me sonaba nada; nada me resultaba remotamente familiar en ningn aspecto. Me puse una mano delante de la cara, estudi las lneas de las venas en el dorso y con ello solo logr hacer que pareciera ligeramente menos extraa.

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Pero recordaba los detalles del sueo bastante bien. Haba sido vertiginosamente vvido; ms que a un sueo comn (incoherente, con perspectivas cambiantes y una lgica al azar), se pareca a un fragmento continuo de un documental. Era como si hubiera estado all con Haussmann; no haba visto las cosas exactamente desde su punto de vista, pero lo haba seguido como un fantasma obsesivo. Algo hizo que le diera la vuelta a la mano. Haba un ntido punto de sangre seca en el centro de la palma y, al examinar la sbana bajo mi cuerpo, vi ms motas de sangre seca en el lugar en el que deba de haber estado sangrando antes de despertarme. Algo estuvo a punto de solidificarse en la niebla; un recuerdo que casi adquiri definicin. Me levant de la cama, desnudo, y mir a mi alrededor. Estaba en una habitacin con paredes toscas; no las haban tallado en roca, sino que estaban formadas a partir de algo parecido a la arcilla seca y despus pintadas con estuco blanco brillante. Haba un taburete junto a la cama y un pequeo armario, ambos fabricados en una madera que yo no conoca. No haba adornos por ninguna parte, salvo un pequeo jarrn marrn colocado en un hueco de la pared. Observ el jarrn horrorizado. Haba algo en l que me llenaba de terror; un terror que reconoc al instante como irracional, pero que no poda evitar. As que quiz s habr dao neurolgico me o decir a m mismo. Todava dominas el lenguaje, pero hay algo que est muy jodido en alguna parte de tu sistema lmbico, o como quiera que se llame la parte de tu cerebro que maneja esa vieja innovacin de los mamferos llamada miedo. Pero nada ms descubrir el motivo de mi miedo, me di cuenta de que en realidad no era el jarrn. Era el hueco en la pared. Haba algo escondido dentro, algo terrible. Y cuando fui consciente de ello, salt. El corazn se me aceler. Tena

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que salir de la habitacin; alejarme de aquella cosa que, aunque saba que no tena sentido, me estaba congelando la sangre. Haba una puerta abierta en un extremo de la habitacin que conduca al exterior... donde fuera que estuviese. La cruc tambaleante. Mis pies tocaron hierba; estaba de pie en un cuadrado de csped hmedo y bien cortado, rodeado de malas hierbas y rocas a izquierda y derecha. El chalet donde me haba despertado estaba detrs de m, colocado sobre una cuesta; las malas hierbas amenazaban con arrastrarse sobre l. Pero la cuesta continuaba hacia arriba; su ngulo se haca cada vez ms pronunciado, se acercaba a la vertical y despus se volva a curvar en un arco de vegetacin, de modo que el follaje pareca una acelga pegada a las paredes de un cuenco. Era difcil calcular la distancia, pero el techo del mundo deba estar aproximadamente a un kilmetro sobre mi cabeza. En el cuarto lado del terreno, el suelo bajaba un poco de nivel antes de volver a subir en el extremo opuesto de un valle de juguete. Se elevaba ms y ms hasta encontrarse con el suelo que suba a mis espaldas. Ms all de las malas hierbas y de las rocas que tena a ambos lados, pude vislumbrar los distantes lmites del mundo, borrosos y teidos de azul por la neblina de aire intermedio. A primera vista, pareca encontrarme en un hbitat cilndrico muy largo, pero no era el caso: los lados se encontraban en los extremos, lo que sugera que la forma global de la estructura era la de un huso; es decir, dos conos colocados base con base, con mi chalet en algn lugar cerca del punto de mxima amplitud. Me devan los sesos en busca de informacin sobre diseo de hbitats y no logr nada ms que la persistente sensacin de que haba algo extrao en aquel lugar. Un filamento caliente azul y blanco recorra el hbitat a todo lo largo; algn tipo de tubo cerrado de plasma que probablemente fuera capaz de oscurecerse para simular la puesta del sol y la noche. Pequeas cascadas y escarpadas paredes de roca ingeniosamente colocadas

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animaban y servan de contrapunto a las plantas, como los detalles de una acuarela japonesa. En el extremo ms alejado del mundo podan verse jardines ornamentales dispuestos en varios niveles; un mosaico de distintos cultivos, como una matriz de pxeles. Repartidos por el hbitat como pequeos guijarros haba ms chalets y alguna que otra aldea o vivienda de mayor tamao. Algunos caminos serpenteaban alrededor de los contornos del valle y servan de unin entre los chalets y las comunidades. Los que estaban ms cerca de los extremos de los conos estaban tambin ms cerca del eje de rotacin del hbitat y all la ilusin de la gravedad deba de ser ms dbil. Me pregunt si la necesidad de gravedad habra tenido algo que ver con el diseo de aquel mundo. Justo cuando empezaba a preguntarme muy en serio dnde estaba, algo sali arrastrndose de las malas hierbas y se abri paso hacia el claro por medio de un elaborado conjunto de patas de metal articuladas. Mi mano se cerr sobre una pistola invisible como si, a cierto nivel muscular, esperara encontrarse con una. La mquina se detuvo haciendo tictac. Las patas de araa soportaban un cuerpo ovoide verde, sin ms rasgos que un nico diseo azul brillante en forma de copo de nieve. Di un paso atrs. Tanner Mirabel? La voz sala de la mquina, pero algo en ella me deca que no perteneca al robot. Sonaba humana, femenina y no muy segura de s misma. No lo s. Vaya por Dios. Mi castellano* no es muy bueno... la mujer dijo aquellas palabras en norte, pero despus cambi al idioma en el que yo haba hablado y su voz son mucho ms insegura que antes. Espero que pueda comprenderme. No tengo mucha prctica con el N. de la T.: en castellano en el original, al igual que * norte

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castellano. Yo... em... espero que reconozca su nombre, Tanner. Tanner Mirabel, mejor dicho. Em... seor Mirabel, eso es. Estoy dicindolo bien? S respond yo. Pero podemos hablar norte si le resulta ms fcil. Si no le importa que sea yo el que tenga poca prctica. Habla usted muy bien los dos, Tanner. No le importa que le llame Tanner, no? Me temo que puede llamarme como usted quiera. Ah. Entonces existe una pequea amnesia, acierto al suponerlo? Yo dira que ms que pequea, para ser sincero. Escuch un suspiro. Bueno, para eso estamos aqu. De hecho, es exactamente la razn por la que estamos aqu. No es que deseemos que esto les ocurra a nuestros clientes, claro... pero si, Dios no lo quiera, resultan tenerla, realmente se encuentran en el mejor sitio para ello. No es que tengan muchas opciones, claro... Oh, Dios mo, estoy divagando, verdad? Siempre lo hago. Ya debe sentirse lo bastante confuso como para, encima, soportar mi chchara. Como ver no esperbamos que se despertara tan pronto. Por eso no hay nadie para recibirlo, sabe? Se oy otro suspiro, pero en un tono ms profesional; como si intentara cobrar nimos para empezar a trabajar. Al grano. No est en peligro, Tanner, pero lo mejor sera que se quedara en la casa por ahora, hasta que llegue alguien. Por qu? Qu me pasa? Bueno, en primer lugar est completamente desnudo. Asent. Y usted no es un robot, verdad? Vaya, lo siento. No suelo hacer estas cosas. No es necesario que se disculpe, Tanner. En absoluto. Es totalmente normal y correcto que se sienta un poco desorientado. Despus de todo, ha estado dormido durante mucho tiempo. Puede que fsicamente no haya sufrido efectos secundarios evidentes... de hecho, yo no veo ninguno... hizo una pausa, despus pareci salir de

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una especie de ensueo. Pero mentalmente, bueno... realmente no cabe esperar otra cosa. Este tipo de prdida temporal de memoria es mucho ms frecuente de lo que ellos quieren que creamos. Me alegro de que haya usado la palabra temporal. Bueno, normalmente. Sonre y me pregunt si estara intentando bromear o si simplemente se tratara de una grosera mencin de las estadsticas. Ya que estamos, quines son esos ellos? Bueno, obviamente se trata de la gente que lo trajo hasta aqu. Los Ultras. Me arrodill y met los dedos entre la hierba, aplastando una brizna hasta que me dej el dedo manchado de pulpa verde. Ol el residuo. Si aquello era una simulacin, era una extraordinariamente detallada. Hasta los planificadores de batallas se hubieran sentido impresionados. Ultras? Lleg hasta aqu en su nave, Tanner. Le congelaron para hacer el viaje. Ahora tiene amnesia. La frase hizo que un fragmento de mi pasado encajara precariamente en su sitio. Alguien me haba hablado de la amnesia de descongelacin, no saba si muy recientemente o haca mucho tiempo. Pareca como si ambas posibilidades pudieran ser correctas. La persona haba sido un ciborg miembro de la tripulacin de una nave estelar. Intent recordar lo que me haban dicho, pero era como buscar a tientas entre la misma niebla gris de antes, salvo que aquella vez tena la sensacin de que haba cosas dentro de la niebla; fragmentos dentados de memoria: rboles quebradizos y petrificados que alargaban sus rgidas ramas para volver a conectar con el presente. Tarde o temprano me tropezara con un espeso matorral. Pero, por el momento, solo recordaba frases tranquilizadoras: que no debera tener escrpulos por lo que iban a hacerme, fuera lo que fuese; que la amnesia

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de descongelacin era un mito moderno; que era mucho menos comn de lo que me haban hecho creer. Lo que, como mnimo, haba sido una ligera distorsin de los hechos. Pero lo cierto es que la verdad (que resultaba bastante normal sufrir distintos niveles de amnesia) no hubiera sido buena para el negocio. Creo que no esperaba esto dije. Es curioso, casi nadie lo espera. Los casos ms duros son los de la gente que ni siquiera recuerda haber tratado con los Ultras. A usted no le ha ido tan mal, verdad? No admit. Y eso hace que me sienta mucho mejor, sabe? El qu? Saber que siempre hay algn pobre cabrn que est peor que yo. Mmmm dijo ella, con tono de desaprobacin. No estoy segura de que esa sea la actitud ms adecuada, Tanner. Por otro lado, no creo que tarde mucho tiempo en volver a estar sano como una manzana. En absoluto. Ahora, por qu no regresa a la casa? All podr encontrar algo de ropa de su talla. No es que en el hospicio seamos remilgados ni nada por el estilo, pero no creo que sea bueno para su salud. No ha sido algo deliberado, crame. Me pregunt qu opinara ella sobre mis posibilidades de recuperarme con rapidez si le contara que haba salido corriendo de la casa porque me aterraba una de sus caractersticas arquitectnicas. No, claro que no dijo ella. Pero prubese la ropa... y si no le gusta, siempre podemos alterarlas. Me pasar por ah lo antes posible para ver cmo le va. Gracias. Por cierto, quin es usted? Yo? Oh, nadie en particular, me temo. Se podra decir que soy una pequea rueda en una maquinaria realmente grande, gracias a Dios. La hermana Amelia. As que no la haba odo mal cuando me haba parecido que se refera al sitio como a un hospicio. Y, dnde estamos exactamente, hermana Amelia?

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Ah, eso es fcil. Est en el Hospicio Idlewild, bajo el cuidado de la Santa Orden de los Mendicantes del Hielo. Lo que a algunos les gusta llamar el Hotel Amnesia. Segua sin significar nada para m. Nunca haba odo hablar ni del Hotel Amnesia ni del nombre ms formal de aquel lugar... por no hablar de la Santa Orden de los Mendicantes del Hielo. Camin de vuelta al chalet mientras el robot me segua a una distancia educada. Reduje la marcha al acercarme a la puerta de la casa. Era estpido, pero aunque haba sido capaz de olvidar mis miedos casi al instante de salir al exterior, en aquellos momentos regresaron casi con la misma fuerza. Mir el hueco. Para m era como si estuviera impregnado de una maldad profunda; como si algo esperara all enroscado, observndome con intenciones diablicas. Limtate a vestirte y sal de aqu me dije a m mismo, en voz alta y en castellano. Cuando venga Amelia, dile que necesitas que te echen algn vistazo neurolgico. Ella lo entender. Este tipo de cosas deben ocurrir constantemente. Examin la ropa que me esperaba en un armario. Nada demasiado lujoso y nada que pudiera reconocer. Era sencilla y tena aspecto de estar hecha a mano: un jersey negro de cuello de pico, unos pantalones anchos sin bolsillos, un par de zapatos suaves; adecuados para pasear por el claro, pero para poco ms. La ropa me serva perfectamente, pero incluso eso haca que pareciera fuera de lugar, como si no estuviera acostumbrado a ella. Revolv el armario ms a fondo por si encontraba algo ms personal pero, aparte de la ropa, estaba vaco. Sin saber qu hacer, me sent en la cama y observ malhumorado la textura del estuco de la pared, hasta que mi mirada se pos de nuevo en el pequeo hueco. Tras aos de congelacin, la qumica de mi cerebro pareca estar luchando por obtener cierto equilibrio y, mientras tanto, empezaba a comprender lo que deba ser el miedo psictico. Me tentaba mucho la idea de hacerme un ovillo

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y bloquear mis sentidos frente al mundo. Lo que evit que lo hiciera del todo fue saber que haba estado en situaciones peores (que me haba enfrentado a peligros que eran tan terrorficos como cualquier cosa que mi mente psictica pudiera imaginarse en un hueco vaco) y que haba sobrevivido. No importaba mucho que en aquellos momentos no pudiera recordar ningn incidente especfico. Me bastaba con saber que haba ocurrido y que, si fallaba, estara traicionando a una parte oculta de m que segua estando totalmente cuerda y que, quiz, lo recordaba todo. No tuve que esperar mucho a que llegara Amelia. La mujer estaba sin aliento y ruborizada cuando entr en la casa, como si hubiera subido corriendo desde el fondo del valle o hendidura que haba visto al despertarme. Pero estaba sonriendo, como si hubiera disfrutado del esfuerzo en s. Llevaba unas vestiduras negras con toca y un colgante en forma de copo de nieve en el cuello. Unas botas cubiertas de polvo asomaban por debajo del dobladillo de la tnica. Cmo le est la ropa? me pregunt ella, mientras apoyaba una mano en la cabeza ovoide del robot. Puede que fuera para mantener el equilibrio, pero tambin pareca demostrar su afecto por la mquina. Me sienta bien, gracias. Est seguro? No supone ningn problema cambiarla, Tanner. Solo tiene que quitrsela y, bueno... podramos alterarla en un segundo sonri. Est bien dije mientras estudiaba su cara con atencin. Estaba muy plida; mucho ms que nadie que hubiera conocido antes. Sus ojos casi carecan de pigmentacin; tena unas cejas tan finas que parecan delineadas por un calgrafo experto. Ah, bueno dijo ella, como si no estuviera del todo convencida. Recuerda algo ms? Me parece recordar de dnde vengo. Supongo que es un comienzo. Intente no forzar las cosas. Duscha (Duscha es nuestra especialista neural) me dijo que pronto

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comenzara a recordar, pero que no deba preocuparse si le lleva algo de tiempo. Amelia se sent en el borde de la cama donde yo haba estado dormido haca unos minutos. Antes yo le haba dado la vuelta a la manta para esconder las gotas de sangre de la palma de mi mano. Por alguna razn me daba vergenza lo ocurrido y quera hacer todo lo posible por que Amelia no viera mi herida. Creo que puede llevarme bastante ms que eso, para serle sincero. Pero recuerda que los Ultras le trajeron aqu. Eso es ms de lo que recuerda la mayora, como le dije antes. Y recuerda de dnde viene? Creo que de Borde del Firmamento. S. Del sistema 61 Cygni-A. Asent. Salvo que siempre hemos llamado a nuestro sol Cisne. Es ms corto. S; se lo he odo tambin a otros. Debera recordar estos detalles, pero recibimos a gente de tantos lugares distintos... A veces me hago un lo, de verdad, cuando intento seguir la pista de dnde est qu y qu es cada cosa. Estara de acuerdo con usted, si no fuera porque no estoy seguro de dnde estamos. No estar seguro hasta que regrese mi memoria, pero creo que nunca haba odo hablar de lo que dijo que eran... Mendicantes del Hielo. Bueno, no me suena en absoluto. Es comprensible. No creo que la Orden est presente en el sistema de Borde del Firmamento. Solo existimos en lugares con un trfico considerable de entrada y salida del sistema. Quera preguntarle en qu sistema nos encontrbamos, pero supuse que llegara a aquel detalle tarde o temprano. Creo que va a tener que contarme un poco ms, Amelia.

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No me importa. Tendr que disculparme si suena a discurso preparado. Me temo que no es el primero al que le tengo que explicar todo esto... y tampoco ser el ltimo. Me cont que, como Orden, los Mendicantes tenan aproximadamente un siglo y medio de edad; se remontaban a la mitad del siglo veinticuatro. Aquel fue, aproximadamente, el momento en el que el vuelo interestelar se libr del control exclusivo de los gobiernos y superpotencias y se convirti en algo habitual. Para entonces, los Ultras comenzaban a emerger como una faccin humana individual, no solo por volar en sus naves, sino por pasar toda la vida en ellas, vidas alargadas ms all de lo normal en los humanos por los efectos de la dilatacin del tiempo. Siguieron transportando a pasajeros de pago de sistema en sistema, pero no dudaron en rebajar la calidad del servicio que ofrecan. A veces prometan llevar a la gente a algn lugar y despus iban a un sistema completamente distinto, abandonando a sus pasajeros a aos de viaje del sitio al que queran ir. A veces su tecnologa de sueo frigorfico era tan vieja o estaba tan mal cuidada que los pasajeros se despertaban muy envejecidos al llegar a su destino o con las mentes totalmente borradas. En aquellos momentos de falta de atencin al cliente surgieron los Mendicantes y establecieron delegaciones en docenas de sistemas para ofrecer su ayuda a los durmientes cuyas reanimaciones no haban ido tan bien como debiera. No solo atendan a pasajeros de naves estelares, ya que dedicaban gran parte de su trabajo a la gente que haba estado dormida durante dcadas en criocriptas para saltarse los perodos de recesin econmica o de tumulto poltico. A menudo, aquellas personas descubran que se haban quedado sin ahorros, que les haban confiscado sus posesiones y que la memoria les fallaba. Bueno dije. Supongo que ahora me dir dnde est el truco.

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Hay algo que debe entender desde el principio dijo Amelia. No hay ningn truco. Cuidamos de alguien hasta que est lo bastante bien para marcharse. Si quiere irse antes, no lo detenemos... y si quiere quedarse ms, siempre nos viene bien un par de manos ms en los campos. Cuando alguien deja el hospicio no nos debe nada ni volvemos a saber de l, a no ser que la persona en cuestin lo desee. Cmo hacen para que algo as sea rentable, entonces? Bueno, nos las apaamos. Muchos de nuestros clientes hacen donaciones voluntarias cuando estn curados... pero no esperamos que lo hagan. Nuestros gastos de funcionamiento son extraordinariamente bajos y nunca le hemos debido dinero a nadie por la construccin de Idlewild. Un hbitat como este no debe de ser barato, Amelia. Todo tiene un precio; hasta la materia moldeada por manadas sin mente de robots autogenerados. Fue ms barato de lo que cree, aunque tuvimos que aceptar algunos cambios en el diseo. La forma de huso? Me intrigaba el tema. Se lo ensear cuando est un poquito mejor. Entonces lo entender dej de hablar e hizo que el robot me sirviera agua en un pequeo vaso. Bbase esto. Debe de estar muerto de sed. Imagino que querr saber algo ms sobre s mismo. Cmo lleg hasta aqu y dnde es aqu, por ejemplo. Cog el vaso y beb agradecido. El agua tena un sabor extrao, pero no era desagradable. Obviamente no estoy en el sistema de Borde del Firmamento. Y esto debe estar cerca de uno de los principales centros de trfico, si no, no hubieran construido este lugar aqu. S. Estamos en el sistema Yellowstone, alrededor de Epsilon Eridani pareci observar mi reaccin. No parece sorprendido. Saba que tena que ser algn sitio similar. Lo que no recuerdo es qu me hizo venir hasta aqu.

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Al final lo recordar. En cierto modo, puede sentirse afortunado. Algunos de nuestros clientes estn perfectamente bien, pero son demasiado pobres para permitirse inmigrar al sistema propiamente dicho. Les permitimos ganar una pequea paga aqu hasta que pueden, al menos, costearse el viaje al Cinturn de xido. O lo organizamos para que pasen un perodo con contrato de servidumbre para alguna otra organizacin... ms rpido, pero normalmente mucho menos agradable. Pero usted no tendr que hacer ninguna de las dos cosas, Tanner. Parece un hombre de recursos razonables a juzgar por los fondos con los que lleg. Y tambin misterioso. Puede que no signifique mucho para usted, pero cuando se fue de Borde del Firmamento era todo un hroe. Lo era? S. Hubo un accidente y usted logr salvar no pocas vidas. Me temo que no lo recuerdo. Ni siquiera Nueva Valparaso? All fue donde ocurri. Aquello s significaba algo para m, aunque vagamente... como una referencia medio familiar que despierta recuerdos de un libro o una obra disfrutados tiempo atrs. Pero el argumento y los protagonistas (por no mencionar el desenlace) permanecen tozudamente inaccesibles. Estaba observando la niebla. Me temo que sigue sin estar ah. Dgame cmo llegue aqu, de todos modos. Cul era el nombre de la nave? La Orvieto. Debi dejar su sistema hace unos quince aos. Deba tener una buena razn para subirme a ella. Viajaba solo? Por lo que s, s. Todava estamos procesando su cargamento. Haba veinte mil durmientes a bordo y solo hemos calentado a una cuarta parte de ellos. No hay mucha prisa, si lo piensa bien. Si vas a pasar quince aos cruzando el espacio, un retraso de unas cuantas semanas, ya sea en el punto de partida o en el de llegada, no es para preocuparse.

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Era extrao pero, aunque no poda concretarlo, senta que haba algo que deba hacer urgentemente. Era la misma sensacin que se siente al despertar de un sueo cuyos detalles no puedes recordar pero que, a pesar de todo, te deja de los nervios durante unas cuantas horas. Bueno, dgame todo lo que sepa sobre Tanner Mirabel. Ni mucho menos tanto como me gustara. Pero eso no debera preocuparle de por s. Su mundo est en guerra, Tanner, lleva en guerra varios siglos. Sus archivos son ligeramente menos confusos que los nuestros y los Ultras no suelen interesarse mucho por las personas que transportan, siempre que paguen. El nombre me encajaba con comodidad, como un viejo guante. Adems, era una buena combinacin. Tanner era un nombre de obrero; duro y al grano; alguien que haca su trabajo. Mirabel, por otro lado, tena tenues pretensiones aristocrticas. Era un nombre con el que poda vivir. Por qu son confusos sus registros? No me diga que aqu tambin ha habido una guerra. No dijo Amelia con cautela. No; fue algo bastante distinto. S, algo bastante distinto. Por qu? Durante un momento me ha parecido que le gustaba la idea. Quiz haya sido soldado respond. Y escapa con un botn de guerra tras cometer alguna atrocidad incalificable? Parezco alguien capaz de cometer atrocidades? Ella sonri, pero haba una indudable falta de humor en aquella sonrisa. No se lo creera, Tanner, pero por aqu pasa todo tipo de gente. Podra ser cualquier cosa, cualquier persona y su aspecto no tendra mucho que ver con ello. Abri ligeramente la boca. Espere. No hay ningn espejo en la casa, verdad? Se ha mirado la cara desde que se despert? Negu con la cabeza. Entonces, sgame. Un pequeo paseo le har mucho bien. Dejamos el chalet y seguimos un lnguido camino que se adentraba en el valle, con el robot de Amelia corriendo delante de nosotros como un cachorro entusiasmado. Ella

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se senta cmoda con la mquina, pero a m el robot me intimidaba; tanto como si la mujer hubiera estado caminando junto a una serpiente venenosa. Record mi reaccin cuando el robot apareci por primera vez: haba intentado coger un arma de forma intuitiva. No se trataba de un simple gesto teatral, sino de una accin bien aprendida. Casi poda sentir el peso del arma que no tena, su forma precisa en la mano; una red de habilidad balstica acechaba justo debajo de mi consciencia. Saba de pistolas y no me gustaban los robots. Dgame ms sobre mi llegada le dije a Amelia. Como le dije, la nave que le trajo se llamaba Orvieto contest ella. Sigue en el sistema, claro, porque todava la estamos descargando. Se la ensear, si quiere. Pensaba que iba a ensearme un espejo. Dos pjaros de un tiro, Tanner. El sendero descenda ms y ms, serpenteando hacia el interior de una oscura grieta de la que sobresala un dosel de vegetacin enredada. Supuse que se trataba del pequeo valle que haba visto bajo el chalet. Amelia llevaba razn: me haba llevado aos llegar hasta aquel lugar, as que pasar unos cuantos das recuperando la memoria era una carga intrascendente. Pero paciencia era lo ltimo que senta. Algo me haba estado inquietando desde que despertara; senta que tena algo que hacer; algo tan urgente que, incluso en aquellos momentos, unas cuantas horas podan suponer la diferencia entre el xito y el fracaso. Adnde vamos? pregunt. A un lugar secreto. Un lugar al que no debera llevarlo, pero no puedo resistir la tentacin. No se lo contar a nadie, verdad? Ahora me tiene intrigado. La grieta en sombras nos llev hasta el suelo del valle; a un punto de mxima distancia del eje de Hotel Amnesia. Estbamos en el borde en el que los dos extremos cnicos del hbitat se unan entre s. All la gravedad era mayor y not el esfuerzo extra necesario para moverme de un lado a otro.

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El robot de Amelia se detuvo delante de nosotros y se dio la vuelta para mirarnos con su inexpresiva cara ovoide. Qu le pasa? No avanzar ms. Su programacin no se lo permite. La mquina estaba bloquendonos el paso, as que Amelia sali del sendero y camin entre la hierba, que le llegaba a la altura de la rodilla. No querr dejarnos pasar por nuestra propia seguridad pero, por otro lado, no intentar pararnos si nos tomamos la molestia de rodearlo. Verdad, muchacho? Rode el robot con pies de plomo. Antes coment que yo era un hroe. Salv cinco vidas cuando el puente de Nueva Valparaso se derrumb. La cada del puente estaba en todas las redes de noticias, incluso aqu. Mientras hablaba, yo senta que me recordaban algo que me haban contado antes; que estaba a solo un instante de recordar todo por m mismo. Una explosin nuclear haba cortado el puente en algn punto de su recorrido, lo que haba hecho que el cable por debajo del corte cayera al suelo, mientras que la parte superior daba un latigazo mortal. La explicacin oficial era que un misil defectuoso haba sido el responsable; un disparo de prueba de alguna faccin militar aspirante que haba salido mal y haba atravesado la pantalla protectora antimisiles que rodeaba el puente; pero, aunque no poda explicarlo fcilmente, tena la insistente impresin de que haba algo ms. Que mi aparicin en el puente en aquel preciso momento no haba sido solo mala suerte. Qu ocurri exactamente? El vagn en el que iba usted estaba por encima del corte. Se detuvo en el cable y hubiera resultado seguro, de no ser porque haba otro vagn corriendo hacia l desde abajo. Usted se dio cuenta y convenci a la gente de que su nica oportunidad de salvarse era saltar al espacio. No suena como una gran alternativa, ni siquiera con trajes espaciales.

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No, cierto... pero usted saba que as al menos tendran una posibilidad de sobrevivir. Estaban muy lejos de la atmsfera superior. Tendran que caer durante ms de once minutos antes de chocar contra ella. Genial. De qu sirven once minutos ms si de todos modos vas a morir? Son once minutos ms de la vida que Dios le ha dado, Tanner. Y tambin resulta que fue suficiente para que las naves de rescate los recogieran. Tuvieron que rozar la atmsfera para cogerlos a todos, pero al final lo consiguieron. Hasta rescataron al hombre que ya estaba muerto. Me encog de hombros. Probablemente solo pensaba en mi propia supervivencia. Quiz, pero solo un hroe de verdad se atrevera a admitir que piensa eso. Por eso creo que realmente puede que sea Tanner Mirabel. De todos modos, debieron morir miles de personas dije. No fue un esfuerzo muy heroico, no? Hizo lo que pudo. Seguimos andando en silencio durante unos minutos; el sendero se cubra de maleza y se desdibujaba cada vez ms, hasta que el suelo se inclin un poco ms, por debajo del nivel del suelo del valle. La energa extra requerida para moverse estaba minando mis fuerzas. Yo iba delante y, durante un momento, Amelia se rezag, como si esperara a alguien. Despus me alcanz y se puso delante. Encima de nosotros las plantas se abovedaban gradualmente hasta convertirse en un tnel verde y oscuro. Nos introdujimos en una oscuridad que no era del todo absoluta; Amelia pisaba con ms confianza que yo. Cuando ya no se vea nada, ella encendi una pequea linterna y dirigi al frente su fino haz de luz, aunque sospech que lo haca ms por m que por ella. Algo me deca que haba bajado hasta all tantas veces como para conocer cada agujero del suelo y saber cmo esquivarlo. Sin embargo, al final la linterna result casi superflua; delante de nosotros poda verse una luz

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lechosa que se encenda y apagaba peridicamente cada minuto. Qu es este lugar? pregunt. Un viejo tnel de construccin que data de los tiempos en los que se fund Idlewild. Rellenaron la mayora de ellos, pero debieron olvidarse de este. A menudo vengo sola hasta aqu cuando necesito pensar. Entonces, demuestra una gran confianza en m trayndome. Ella me mir a la cara, con la suya casi perdida en la penumbra. No es el nico al que he trado aqu. Pero s que confo en usted, Tanner. Eso es lo ms curioso. Y tiene poco que ver con que sea un hroe. Parece un hombre amable. Noto un aura de calma a su alrededor. Lo mismo dicen de los psicpatas. Bueno, gracias por esa joya de la sabidura. Lo siento, ya me callo. Caminamos en silencio mutuo unos cuantos minutos ms, pero al poco tiempo el tnel desemboc en una cmara con aspecto de caverna y un suelo plano y artificial. Di un prudente paso adelante sobre la lustrosa superficie, y despus mir hacia bajo. El suelo era de cristal y haba cosas que se movan bajo l. Estrellas. Y mundos. Una vez cada rotacin apareca un bello planeta amarillo pardo, acompaado por una luna rojiza mucho ms pequea. Entonces supe de dnde haba salido la luz peridica. Eso es Yellowstone dijo Amelia sealando al mundo de mayor tamao. La luna con la gran cadena de crteres es el Ojo de Marco, bautizada en honor a Marco Ferris, el hombre que descubri el abismo de Yellowstone. Un impulso me hizo ponerme de rodillas para verlo mejor. Entonces estamos muy cerca de Yellowstone. S. Estamos en la estela del punto Lagrange de la luna y del planeta; el punto de equilibrio gravitacional, sesenta grados por detrs del Ojo de Marco en su rbita. Aqu es

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donde se estacionan la mayora de las naves grandes dej de hablar durante un segundo. Mire; ah vienen. Una vasta conglomeracin de naves apareci ante nosotros: brillantes y enjoyadas como dagas ceremoniales. Cada nave, revestida de diamantes y hielo, tena el tamao de una pequea ciudad (tres o cuatro kilmetros de largo), pero parecan diminutas simplemente por su nmero y la distancia entre ellas, como si se tratara de un banco de relucientes peces tropicales. Estaban agrupadas alrededor de otro hbitat, mientras que las naves de menor tamao eran atracadas en el borde, como pas de erizo. Todo el conjunto deba de estar a unos doscientos o trescientos kilmetros de nosotros. Empez a perderse de vista al girar el carrusel, pero Amelia tuvo tiempo de sobra para sealarme la nave que me haba llevado hasta all. Ah. La que est al borde del enjambre del aparcamiento es la Orvieto, creo. Pens en aquella nave dando bandazos por el vaco interestelar, navegando justo por debajo de la velocidad de la luz durante casi quince aos y, por un instante, tuve una nocin visceral de la inmensidad del espacio que haba cruzado desde Borde del Firmamento, comprimido en un instante subjetivo de descanso sin sueos. Ya no hay marcha atrs, verdad? Aunque una de esas naves volviera a Borde del Firmamento, y aun teniendo los recursos necesarios para subir a bordo, no volvera a casa. Sera un hroe de hace treinta aos... probablemente olvidado hace tiempo. Alguien nacido despus que yo podra decidir clasificarme como criminal de guerra y ordenar mi ejecucin en cuanto me despertara. Amelia asinti lentamente. La mayora nunca vuelve a casa, eso es muy cierto. Aunque en sus planetas no haya guerra, habran cambiado demasiadas cosas. Pero casi todos ya se haban resignado a eso antes de marcharse. Quiere decir que yo no?

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No lo s, Tanner. Parece diferente, eso seguro. De repente, su tono de voz cambi. Ah, mire! Una muda de casco! Una qu? Pero segu su mirada de todos modos. Lo que vi fue un cascarn cnico vaco que pareca tan grande como una de las naves del enjambre del aparcamiento, aunque era difcil estar seguro. Ella dijo: No s mucho sobre esas naves, Tanner, pero s que estn casi vivas, de algn modo, que son capaces de alterarse a s mismas, de mejorar con el tiempo, de modo que nunca quedan obsoletas. A veces todos los cambios se producen en el interior, pero a veces afectan a toda la forma de la nave... hacindola mayor, por ejemplo. O ms pulida, para que pueda ir a la velocidad de la luz. Normalmente, a la nave suele costarle menos desechar su vieja armadura de diamante que desmontarla y reconstruirla pieza a pieza. Lo llaman mudar de casco, como un lagarto que muda la piel. Ah ya lo entenda. Y supongo que estaban preparados para vender esa armadura a precio de ganga, no? Ni siquiera la vendieron... dejaron ese bendito regalo en rbita, a la espera de que algo lo aplastara. Nosotros lo cogimos, estabilizamos su giro y lo recubrimos de residuos rocosos trados de Ojo de Marco. Tuvimos que esperar mucho tiempo hasta que encontramos otra pieza que encajara, pero al final conseguimos dos carcasas que podamos unir para construir Idlewild. A bajo costo. Bueno, supuso mucho trabajo. Pero el diseo funciona bastante bien para nuestras necesidades. En primer lugar, se necesita mucho menos aire para llenar un hbitat con esta forma que para uno cilndrico de la misma longitud. Y, conforme nos hacemos mayores, ms frgiles y menos capaces de atender nuestras tareas cerca del punto en el que se unen las carcasas, podemos pasar cada vez ms tiempo trabajando en las tierras altas, donde la gravedad es menor; nos acercamos poco a

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poco a los extremos... al mismo cielo, como decimos nosotros. No se acercarn demasiado, espero. Oh, no se est tan mal all arriba dijo Amelia con una sonrisa. Despus de todo, as nuestros queridos ancianos pueden observarnos. Se oy un ruido detrs de nosotros: pisadas suaves. Me puse en tensin y, de nuevo, mi mano pareci crisparse en espera del arma. Una figura, vagamente visible, intentaba entrar a escondidas en la cueva. Vi cmo Amelia se tensaba. Durante un instante la figura esper y solo se oy su respiracin. No dije nada, sino que esper pacientemente a que el mundo regresara y proyectara su luz sobre el intruso. La figura habl. Amelia, sabes que no debes venir aqu. No est permitido. Hermano Alexei dijo ella. Debes saber que no estoy sola. El eco de su risa (falsa e histrinica) rebot en las paredes de la cueva. Esa s que es buena, Amelia. S que ests sola. Te segu, lo entiendes? Vi que no haba nadie contigo. Salvo que s lo hay. Debiste verme cuando me rezagu. Pensaba que nos seguas, pero no poda estar segura. Durante un instante, no dije nada. Nunca fuiste una buena mentirosa, Amelia. Puede que no, pero ahora digo la verdad, no, Tanner? Habl justo cuando regres la luz y revel al hombre. Ya saba que sera otro Mendicante por la forma en que Amelia lo haba saludado, pero llevaba una ropa distinta. Una simple capa negra con capucha, con el motivo del copo de nieve cosido en el pecho. Tena los brazos cruzados despreocupadamente bajo el dibujo y en su cara se lea ms el hambre que la serenidad. Y pareca ser de los hambrientos: plido y cadavrico, tena los pmulos y la mandbula marcados por sombras. Dice la verdad dije yo.

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l dio un paso adelante. Deja que te eche un vistazo, cachorro mojado. Sus ojos hundidos brillaban en la oscuridad mientras me inspeccionaba. Llevas ya tiempo despierto, no? Solo unas horas. Me enderec para que viera de qu estaba hecho. l era ms alto que yo, pero probablemente pesbamos lo mismo. No mucho, pero lo bastante para saber que no me gusta que me llamen cachorro mojado. Qu es eso? Jerga de Mendicantes del Hielo? No sois tan santos como decs, no? Alexei esboz una sonrisa falsa. Y t qu sabrs? Di un paso hacia l sobre el cristal, con las estrellas bajo mis pies. Me pareci haber entendido la situacin. Te gusta molestar a Amelia, no es eso? As es como te diviertes, siguindola hasta aqu. Qu haces cuando la pillas sola, Alexei? Algo divino respondi l. Entend por qu ella dudaba, por qu haba permitido que Alexei la espiara hasta suponer que estaba sola. Aquella vez quera que la siguiera porque saba que yo tambin estara all. Cunto tiempo habra durado aquello? Y ... cunto tiempo haba tenido que esperar Amelia hasta reanimar a alguien en quien poder confiar? Ten cuidado le dijo Amelia. Este hombre es un hroe de Nueva Valparaso, Alexei. Ha salvado vidas all. No es un simple turista blandengue. Entonces, qu es? No lo s dije, respondiendo por ella. Pero, sin parar a tomar aire de nuevo, cruc los dos metros que me separaban de Alexei y lo empuj con fuerza contra la pared de la cueva, mientras le encajaba un brazo bajo la barbilla y aplicaba la presin justa para hacerle pensar que lo ahogaba. Aquel movimiento me pareci tan sencillo y fluido como bostezar. Para... dijo l. Por favor... me haces dao. Algo cay de su mano: una herramienta de labranza de borde afilado. La mand lejos de una patada.

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Chico tonto, Alexei. Si vas armado, no tires tu herramienta. Me ests ahogando! Si te estuviera ahogando no podras hablar. Ya estaras inconsciente. Pero afloj la presin de todos modos y lo met en el tnel de un empujn. Tropez con algo y se dio un buen golpe en el suelo. Algo sali rodando de su bolsillo; otra arma improvisada, supuse. Por favor... Escchame, Alexei. Esto es solo una advertencia. La prxima vez que se crucen nuestros caminos, te irs con un brazo roto, me entiendes? No quiero verte aqu nunca ms. Cog la herramienta y se la tir. Vuelve a tu jardinera, chavalote. Lo vimos alejarse mientras murmuraba algo entre dientes; despus se escabull en la oscuridad. Cunto hace que pasa esto? Unos cuantos meses hablaba en voz muy baja. Observamos cmo Yellowstone y el enjambre de naves aparcadas rotaban hasta quedar visibles antes de que ella siguiera hablando. Lo que ha dicho, lo que ha dado a entender, no ha pasado nunca. Solo me ha estado asustando. Pero cada vez llega un poco ms lejos. Me asusta, Tanner. Me alegro de que estuvieras conmigo. Ha sido aposta, verdad? Esperabas que intentara algo hoy. Y despus tem que fueras a matarlo. Podras haberlo hecho, no? Si hubieras querido. Como ella haba formulado la pregunta, tuve que hacrmela a m mismo. Y vi que matarlo me hubiera resultado fcil; una simple modificacin tcnica del control que me haba impuesto. No me habra supuesto ms esfuerzo; la calma que haba sentido durante todo el accidente prcticamente no se hubiera visto afectada. No habra merecido la pena dije mientras me agachaba para recoger el otro objeto que se le haba cado del bolsillo. No era un arma, segn poda ver... o al menos no era nada que pudiera reconocer.

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Era ms parecido a una jeringa y contena algn tipo de fluido que poda ser negro o rojo oscuro; casi seguro, lo segundo. Qu es? Algo que no debera tener en Idlewild. Dmelo, quieres? Har que lo destruyan. Le pas la jeringuilla hipodrmica gustoso; no me serva para nada. Cuando ella se la meti en el bolsillo con cara de asco, dijo: Tanner, Alexei volver cuando t te vayas. Nos preocuparemos por eso ms tarde... y no tengo prisa por marcharme a ningn lado, no? No con mi memoria en este estado. Antes dijiste algo sobre mostrarme mi cara dije, en un intento por relajar la tensin del ambiente. Ella respondi vacilante. S, lo hice, verdad? Despus pesc la pequea linterna que haba usado en el tnel y me pidi que volviera a arrodillarme y que mirara al cristal. Cuando Yellowstone y su luna se alejaron y la cueva qued de nuevo a oscuras, me apunt a la cara con la linterna. Mir mi reflejo en el cristal. No tuve ninguna horrenda sensacin de extraeza. Cmo iba a tenerla, si haba recorrido los rasgos de mi cara una docena de veces desde que despertara? Ya haba notado que mi cara tendra una belleza sosa, y as era. Era la cara de un actor de moderado xito o de un poltico con motivos sospechosos. Un hombre cuarentn de pelo oscuro... y, sin saber muy bien de dnde haba sacado la informacin, supe que en Borde del Firmamento aquello significaba exactamente eso; que yo no poda ser mucho mayor de lo que pareca, ya que nuestros mtodos de aumento de la longevidad tenan siglos de retraso con respecto a los del resto de la humanidad. Otro fragmento de memoria que encajaba en su sitio. Gracias dije una vez visto lo suficiente. Creo que me ha ayudado. No creo que mi amnesia dure para siempre. Casi nunca lo hace.

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En realidad, estaba siendo sarcstico. Me ests diciendo que hay gente que nunca recupera la memoria? S dijo ella, con evidente tristeza. La mayora no consigue funcionar lo bastante bien como para iniciar el proceso de inmigracin. Qu les ocurre en ese caso? Se quedan aqu. Aprenden a ayudarnos; a cultivar las terrazas. A veces, hasta se unen a la Orden. Pobres almas. Amelia se puso en pie y me hizo seas para que la siguiera. Hay destinos peores, Tanner. Lo s.

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Tena diez aos, se mova junto a su padre por el suelo curvo y pulido de la baha de carga, las pisadas de sus botas chirriaban en la luminosa superficie, los dos flotaban por encima de sus propios y oscuros reflejos; un hombre y un nio subiendo eternamente lo que a simple vista pareca una colina cada vez ms escarpada, pero que en realidad siempre estaba perfectamente llana. Vamos a salir, no? pregunt Sky. Titus baj la mirada hacia su hijo. Qu te hace pensar eso? Si no, no me habras trado aqu. Titus no dijo nada, pero no poda negar la afirmacin. Sky no haba estado en la baha de carga nunca antes; ni siquiera durante una de las excursiones ilcitas de Constanza al territorio prohibido del Santiago. Sky recordaba la vez en que haban ido a ver a los delfines y el castigo resultante, y cmo aquel castigo haba quedado eclipsado por la horrible experiencia que vivieron despus: el relmpago de luz y el rato que haba pasado encerrado y solo en la oscuridad absoluta de la guardera. Pareca haber ocurrido haca mucho tiempo, pero todava haba cosas sobre aquel da que no acababa de comprender; cosas que no haba conseguido que su padre le contara. Era algo ms que la tozudez de su padre; ms que simplemente el dolor de Titus ante la muerte de la

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madre de Sky. La censura por omisin (era ms sutil que una simple negativa a tratar el incidente) abarcaba a todos los adultos con los que Sky haba hablado. Nadie hablaba sobre aquel da en que la nave se haba quedado tan oscura y fra, pero para Sky los acontecimientos estaban grabados con claridad en su memoria. Tras lo que parecieron das (y, ahora que lo pensaba, probablemente lo fueran), los adultos haban logrado que las luces principales volvieran a encenderse. Se dio cuenta del momento en el que los circuladores de aire volvieron a funcionar... un dbil ruido de fondo que nunca haba notado realmente hasta que ces. Durante todo aquel tiempo, segn le cont su padre despus, haba estado respirando aire sin recircular; se haca cada vez ms rancio, conforme los ciento cincuenta humanos despiertos expulsaban ms y ms dixido de carbono de vuelta a su atmsfera. Les hubiera causado serios problemas si llegan a pasar ms das, pero el aire sala ya ms fresco y la nave comenzaba a calentarse lentamente para dejar atrs aquellos momentos en los que no podan moverse por los pasillos sin temblar de fro. Varios sistemas secundarios que no haban estado disponibles durante el apagn volvieron a estar en lnea, aunque algo vacilantes. Los trenes que transportaban equipos y tcnicos a las diferentes alturas del eje de la nave comenzaron a funcionar de nuevo. Las redes de informacin de la nave, que haban estado en silencio, ya podan recibir preguntas. La comida mejor, a pesar de que Sky casi no haba notado que haban estado comiendo raciones de emergencia durante el apagn. Pero ninguno de los adultos quera hablar sobre qu haba pasado exactamente. Al final, cuando recuperaron algo parecido a la vida normal de la nave, Sky consigui meterse a escondidas en la guardera. La habitacin estaba iluminada, pero le sorprendi ver que todo estaba ms o menos como l lo haba dejado: Payaso segua congelado en aquella extraa forma que haba asumido despus de la luz. Sky se haba acercado a rastras para examinar mejor la forma

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distorsionada de su amigo. Pudo ver que lo nico que haba sido Payaso era una composicin de diminutos cuadrados de colores que cubran las paredes, el suelo y el techo de la guardera. Payaso haba sido una especie de imagen mvil que solo tena sentido (que solo se vea bien) cuando se observaba desde exactamente el mismo punto de vista que Sky. Payaso pareca estar fsicamente en la habitacin y no solo pintado en la pared porque sus piernas y pies estaban tambin pintados en el suelo, pero con una perspectiva distorsionada; de modo que pareca perfectamente real desde cualquier lugar en el que estuviera Sky. La habitacin deba haber trazado una representacin de Sky y de la direccin de su mirada. Si hubiera sido capaz de cambiar de punto de vista lo bastante rpido, ms rpido de lo que la habitacin poda volver a computar la imagen de Payaso, quiz hubiera podido ver a travs de aquel engao de la perspectiva. Pero Payaso siempre era mucho ms rpido que Sky. Durante tres aos no haba dudado ni un momento de que Payaso era real, aunque su amigo no poda tocarlo ni dejarse tocar. Sus padres haban abdicado sus responsabilidades en una ilusin. Sin embargo, en un espritu de perdn, Sky dej a un lado aquellos pensamientos, asombrado por el mero tamao de la baha de carga y por la perspectiva de lo que se avecinaba. Aquel lugar pareca an mayor por el hecho de que ambos estuvieran bastante solos, rodeados nicamente por un charco de luz mvil. El resto de la cmara se sugera, ms que verse con claridad; la oscuridad haca intuir sus dimensiones; amenazantes siluetas de contenedores y sus mquinas de manipulacin asociadas se extendan a lo largo de las curvas de la sala hasta perderse en la penumbra. Haba varias naves espaciales aparcadas por all; algunas eran poco ms que remolques unipersonales o palos de escoba diseados para volar rpidamente al exterior de la nave, mientras que otros eran taxis totalmente presurizados, construidos para navegar hasta las otras naves de la Flotilla. Los taxis

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podan entrar en una atmsfera en caso de emergencia, pero no estaban diseados para hacer el viaje de regreso al espacio. Los mdulos de aterrizaje de alas triangulares que haran varios viajes hasta la superficie de Final del Camino eran demasiado grandes para almacenarlos dentro del Santiago; en vez de eso, estaban acoplados al exterior de la nave y casi no haba forma de verlos, a no ser que se trabajara en uno de los equipos de trabajo externo, como su madre haba hecho antes de morir. Titus se detuvo junto a una de las lanzaderas pequeas. S dijo, vamos a salir fuera. Creo que ha llegado el momento de que veas cmo son las cosas en realidad. Qu cosas? Pero, a modo de respuesta, Titus se limit a subirse la manga del uniforme y a hablar en voz baja por su brazalete. Prepara vehculo de excursin 15. No hubo dudas; nadie cuestion su autoridad. El taxi le respondi de inmediato, las luces se iluminaron a lo largo de su casco en forma de cua, la puerta de la cabina se abri sobre suaves pistones y la paleta sobre la que estaba montado rot para acercar la puerta y alinear el vehculo con su pista de despegue. El vapor comenz a salir por los puertos distribuidos por el lateral del vehculo y Sky pudo escuchar el creciente zumbido de las turbinas en algn lugar del interior del casco angular de la mquina. Unos cuantos segundos antes, la mquina haba sido una pieza de metal pulido y muerto; pero ahora tena una asombrosa energa a su disposicin; apenas contenida. Dud en la puerta, hasta que su padre le indic por seas que entrara primero. Detrs de ti, Sky. Ve hacia la parte delantera y ponte en el asiento a la izquierda de la palanca de instrumentos. No toques nada mientras lo haces. Sky salt al interior de la nave espacial y sinti la vibracin del suelo bajo los pies. El interior del taxi era bastante ms estrecho de lo que pareca desde fuera (el

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chapado y el blindaje del casco eran bastante gruesos) y tuvo que agacharse y avanzar as para llegar a los asientos delanteros, rozndose la cabeza con unas tuberas internas con aspecto de cartlago. Encontr su asiento y manipul la hebilla de acero azul hasta que la tuvo bien sujeta contra el pecho. Delante de l haba una fra pantalla verde turquesa (con un incesante baile de nmeros e intrincados diagramas), bajo una ventana curva y de cristales dorados. A su izquierda, haba una palanca de mandos integrada con pulcros botones e interruptores y un nico joystick negro. Su padre se sent en el asiento de la derecha. La puerta se cerr tras ellos y, de repente, el ambiente era ms silencioso, salvo por el chirrido continuo de la circulacin de aire del taxi. Su padre toc la pantalla verde con un dedo y sta cambi; despus estudi los resultados con total concentracin. Un consejo, Sky. Nunca te fes aunque estas malditas cosas te digan que son seguras. Comprubalo t mismo. No te fas de que las mquinas te lo digan? Antes lo haca. Su padre empuj el joystick hacia delante y el taxi comenz a deslizarse sobre la pista de despegue, dejando atrs las filas de vehculos aparcados. Pero las mquinas no son infalibles. Solamos engaarnos pensndolo porque era la nica forma de conservar la cordura en un lugar como este, donde dependemos de ellas hasta para respirar. Desgraciadamente, nunca fue cierto. Qu te hizo cambiar de idea? Lo vers en un momento. Sky habl por su propio brazalete (le ofreca un subconjunto limitado de las capacidades de la unidad de su padre) y le pidi a la nave que lo conectara con Constanza. Ni te imaginas desde dnde te llamo dijo cuando apareci su cara, diminuta y brillante. Voy a salir fuera. Con Titus? S, mi padre est aqu.

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Constanza tena ya trece aos, aunque (como Sky), a menudo pensaban que era mayor. La suposicin no tena nada que ver en ninguno de los dos casos con su aspecto ya que, aunque Constanza al menos no pareca mayor de la edad que tena, Sky pareca mucho menor; era bajito y plido, y resultaba difcil imaginarse que la adolescencia lo afligira en un futuro prximo. Pero ambos seguan siendo intelectualmente precoces; Constanza estaba trabajando ms o menos a tiempo completo dentro de la organizacin de seguridad de Titus. Como sola pasar en una nave con una tripulacin viva tan pequea, sus tareas normalmente no tenan mucho que ver con el cumplimiento de las reglas, sino con la supervisin de intrincados procedimientos de seguridad y con el estudio y la simulacin de escenarios operativos. Y aunque era un trabajo absorbente (el Santiago era una nave increblemente difcil de comprender como una entidad nica), se trataba de una tarea que seguramente nunca exigira que Constanza abandonara los confines de la nave. Desde que haba empezado a trabajar para su padre, la amistad entre Sky y ella se haba hecho ms tenue (ella tena responsabilidades de las que Sky careca y se mova en el mundo de los adultos), pero en aquellos momentos l estaba a punto de hacer algo que tena que impresionarla sin remedio; algo que lo elevara ante sus ojos. Esper una respuesta pero, cuando lleg, no fue exactamente la que haba previsto. Lo siento por ti, Sky. S que no ser fcil, pero tienes que verlo, creo. De qu ests hablando? De lo que Titus va a ensearte hizo una pausa. Siempre lo he sabido, Sky. Desde que ocurri, aquel da que volvimos de ver los delfines. Pero nunca fue algo de lo que se pudiera hablar. Cuando vuelvas puedes hablar conmigo de ello, si quieres. l estaba furioso; Constanza estaba hablando no como una amiga, sino como l se imaginaba que hablara una

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hermana mayor condescendiente. Y su padre lo empeor ponindole una mano consoladora en el antebrazo. Ella lleva razn, Sky. Me preguntaba si deba avisarte con antelacin, pero despus decid no hacerlo... pero lo que ha dicho Constanza es cierto. No ser agradable, aunque la verdad rara vez lo es. Y creo que ya ests listo para esto. Listo para qu? pregunt l; entonces se dio cuenta de que la conexin con Constanza segua abierta. Se dirigi a ella. Sabas que bamos a hacer esta salida, verdad? Constanza se imaginaba que te llevara fuera dijo su padre antes de que la chica pudiera defenderse. Eso es todo. No debes, no puedes culparla por eso. Es un vuelo al exterior de la nave; todos los de seguridad tienen que saberlo y, como no vamos a una de las otras naves, deben conocer tambin la razn. Que es? Saber lo que le pas a tu madre. Durante todo aquel tiempo se haban estado moviendo, pero en aquellos momentos llegaron a la pared de metal puro de la baha de carga. Una puerta circular en la pared se abri rpidamente para admitirlos, y el taxi se desliz hasta salir de la paleta y meterse en una cmara larga con luz roja, no mucho ms ancha que la misma mquina. Esperaron all durante aproximadamente un minuto mientras el aire de la cmara era expulsado hacia el exterior; despus el taxi se movi hacia abajo de forma abrupta y se hundi en un hueco. El padre de Sky aprovech la oportunidad para inclinarse sobre Sky y ajustarle el cinturn; un momento despus estaban fuera de la nave... debajo solo oscuridad y encima la ligera curva del casco. La sensacin de vrtigo era bastante intensa, aunque no haba nada debajo de ellos que sugiriera altitud. Cayeron. Fue solo un instante, pero lo bastante para revolverle el estmago; como la sensacin que Sky recordaba de las raras veces en que se haba acercado al centro de la nave, donde la gravedad disminua casi hasta

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cero. Entonces los motores del taxi arrancaron y recuperaron algo parecido al peso. Su padre vectoriz el taxi como un experto para alejarse del amenazador bulto gris de la enorme nave, y ajust su curso regulando el mando de direccin; sus dedos eran tan delicados con los controles como los de un concertista de piano. Me siento mal dijo Sky. Cierra los ojos. Se te pasar en un segundo. A pesar de la inquietud que senta sobre la muerte de su madre (y sobre el hecho de que aquel viaje tuviera algo que ver con ella), Sky no pudo suprimir del todo un escalofro de emocin al pensar que estaba fuera. Solt el cinturn de seguridad y empez a trepar por todo el taxi para conseguir una buena vista. Su padre lo rega con cario y le dijo que volviera a su asiento, pero no muy convencido. Despus, vir para darle la vuelta al taxi y sonri cuando la gran nave que acababan de abandonar qued a la vista. Bueno, ah est. Tu hogar los ltimos diez aos, Sky, y el nico hogar que he conocido. Ya lo s, no hace falta que ocultes tus sentimientos. No es precisamente bonita, verdad? Pero es grande. Ms nos vale... es prcticamente lo nico que tendremos. T tienes ms suerte que yo, claro. Al menos podrs ver Final del Camino. Sky asinti, pero no poda evitar entristecerse con la tranquila certeza de su padre de que estara muerto para entonces. Mir la nave. El Santiago tena dos kilmetros de largo; ms largo que cualquier barco que hubiera surcado los ocanos de la Tierra y probablemente igual de grande que la mayor nave que hubiera navegado por el sistema solar en los das anteriores a la partida de la Flotilla. De hecho, su esqueleto era una vieja nave de mercancas con impulso por fusin, modificada para un viaje al espacio interestelar. Con pequeas variaciones, las otras naves de

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la Flotilla haban sido creadas a partir de las mismas fuentes. Tan lejos de cualquier estrella, casi no se vea luz sobre la nave y hubiera resultado invisible de no ser por la luz que se derramaba de las diminutas ventanas que salpicaban su costado. En la parte frontal haba una gran esfera rodeada de luces. Era la zona de mando, donde se encontraba el puente y donde la tripulacin pasaba casi todo el tiempo cuando estaban de servicio. Era donde se guardaban los instrumentos de navegacin y cientficos, siempre apuntando hacia la estrella de destino; la que haban apodado Cisne, aunque Sky saba que responda al menos potico nombre de 61 Cygni A: la mitad roja fra de un sistema de estrellas binarias ubicado en la aleatoria nube de estrellas, conocida en la antigedad como Cygnus. Cuando estuvieran acercndose a Final del Camino, la nave se dara la vuelta para que la parte trasera apuntara a Cisne y as poder frenarse con el empuje de escape de sus motores. Detrs de la esfera de control haba un cilindro del mismo dimetro, en el que se encontraba la baha de carga de la que acababan de salir. Ms all haba un largo y delgado eje, salpicado de mdulos colocados a intervalos regulares, como las inmensas vrtebras de un dinosaurio. Al final del eje se encontraba el sistema de propulsin, los intrincados y temibles motores que se haban encendido una vez para acelerar a la nave hasta alcanzar la velocidad de crucero de la que disfrutaban y que volveran a encenderse un da increblemente remoto, cuando Sky fuera completamente adulto. Sky conoca todos aquellos aspectos de la nave, haba visto maquetas y hologramas muchas veces, pero era muy distinto verlo por s mismo, desde fuera, por primera vez. Lentamente, pero con absoluta majestuosidad, toda la nave rotaba sobre su largo eje, giraba para crear una gravedad ilusoria en sus cubiertas curvas. Sky la observ girar; observ las luces aparecer y desaparecer diez segundos ms tarde. Poda ver la diminuta abertura en el cilindro de carga, del que haba salido el taxi. Pareca muy

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pequeo, pero quiz no tan pequeo como debiera, dado que aquella nave era todo el mundo que tendra. Casi. Era todava joven y slo lo haban dejado explorar una pequea parte del Santiago, pero seguro que no le llevara mucho tiempo conocerlo todo a fondo. Tambin not algo ms; algo que no haban representado bien ni en los modelos ni en los holos. Al rotar la nave, pareca ms oscura en un costado que en el otro. Qu poda significar? Pero aquella incoherencia perturbadora tard tanto en aparecer como en desaparecer; estaba demasiado maravillado por la pura inmensidad de la nave; la precisin con la que los detalles mantenan su claridad a travs de kilmetros de vaco; intent imaginarse dnde encajaban sus lugares favoritos de la nave en aquella vista tan extraa y nueva. Nunca se haba alejado mucho del eje, eso seguro, y nicamente en alguna aventura temeraria guiado por Constanza, hasta que los adultos los pillaron. Pero la verdad era que nadie lo haba culpado nunca por aquello. Era una curiosidad natural querer ver a los muertos, una vez que se conoca su existencia. Por supuesto, no estaban realmente muertos... solo congelados. El eje tena un kilmetro de largo; la mitad de la longitud total de la nave. En corte transversal tena forma hexagonal, con seis lados largos y estrechos. A lo largo de aquellos lados haba repartidos diecisis mdulos criognicos; cada uno de ellos consista en una estructura en forma de disco unida al eje mediante accesorios umbilicales. Noventa y seis discos en total, y Sky saba que cada uno de aquellos discos contena diez compartimentos triangulares, cada uno de los cuales contena, a su vez, a un nico momio, junto con las mquinas necesarias para su cuidado. Novecientos sesenta pasajeros congelados, entonces. Casi mil personas en total, todas sumergidas en un sueo helado que durara todo el viaje a Cisne. Los durmientes eran, obviamente, la mercanca ms preciada que transportaba

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la nave; su nica razn para existir. Los ciento cincuenta miembros que componan la tripulacin viva solo estaban all para asegurar el bienestar de los congelados y para mantener a la nave en curso. De nuevo, Sky compar los conocimientos que tena sobre la nave con los que esperaba poder obtener cuando fuera adulto. En aquellos momentos conoca a menos de doce personas, pero solo se deba a que haba recibido una educacin deliberadamente protectora. Le faltaba poco tiempo para conocer a muchos de los dems. Su padre le haba dicho que haba ciento cincuenta humanos clidos en la nave, porque se consideraba una especie de nmero mgico en trminos sociolgicos; el tamao de poblacin hacia el que las comunidades tendan a converger y que conllevaba las mejores perspectivas de armona interna y bienestar general entre sus miembros. Era lo bastante grande como para permitir a los individuos moverse en crculos ligeramente distintos si lo deseaban, pero no lo demasiado para fomentar la aparicin de peligrosos cismas internos. En aquel sentido, el Viejo Balcazar era el lder tribal y Titus Haussmann, con sus profundos conocimientos sobre las ciencias secretas y su permanente preocupacin por la seguridad de su gente, era el hombre medicina o el jefe de los cazadores, quiz. En cualquier caso, Sky era hijo de alguien en posicin de autoridad, lo que los adultos llamaban a veces un caudillo3, que quera decir gran hombre, y aquello le auguraba un buen futuro. Tanto sus padres como los otros adultos comentaban abiertamente que el Viejo Balcazar ya era realmente viejo. El Viejo Balcazar y su padre estaban muy unidos en trminos profesionales: el Capitn siempre escuchaba a Titus, y Balcazar peda consejo de forma rutinaria al padre de Sky. Aquel viaje al exterior habra requerido la autorizacin de Balcazar, ya que el uso de cualquier nave del Santiago deba reducirse al mnimo; aquellas naves eran insustituibles.

N. de la T.: en castellano en el original

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Sinti cmo frenaba el taxi, y la falsa gravedad comenz a desaparecer otra vez. Mralo bien le pidi Titus. Estaban pasando los motores: un enorme y desconcertante enredo de tanques, tuberas y orificios acampanados, como las bocas abiertas de las trompetas. Antimateria dijo Titus, pronunciando la palabra como si se tratara de una palabrota silenciosa. Es cosa del demonio, sabes? Llevamos una pequea cantidad hasta en este transbordador para iniciar las reacciones de fusin, pero aun as me da escalofros. Y cuando pienso en la cantidad que llevamos a bordo del Santiago, se me eriza el vello de la nuca. Titus seal a las dos botellas de almacenamiento magntico en la parte de atrs de la nave: inmensos depsitos para confinar cantidades macroscpicas de antilitio puro. El mayor de los depsitos estaba vaco, el combustible que contena se haba consumido por completo durante la fase de propulsin hasta alcanzar la velocidad de crucero interestelar. Aunque no era posible verlo desde el exterior, la segunda botella todava contena su carga completa de antimateria, en delicado equilibrio dentro de un vaco ligeramente ms perfecto que el que estaba atravesando la gran flota de naves. Haba menos antimateria en la botella pequea, ya que la masa de la nave sera menor durante la deceleracin que durante la aceleracin, pero todava llevaban la suficiente como para provocar pesadillas a todos. Nadie, al menos por lo que haba visto Sky, bromeaba sobre la antimateria. De acuerdo dijo su padre. Ahora vuelve a tu asiento y ponte el cinturn. Una vez estuvo bien sujeto, Titus dispar el taxi, aumentando la propulsin al mximo. El Santiago se fue haciendo ms pequeo hasta convertirse en una delgada astilla gris, y despus casi result imposible verlo sin escudriar las estrellas con atencin. Al verlo sobre unas estrellas en apariencia inmviles, era difcil creer que se moviera. Lo haca, pero a ocho milsimas partes de la velocidad de la luz. As que, aunque era ms rpida que

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ninguna otra nave tripulada anterior, pareca parada al compararla con las vastas distancias entre las estrellas. Por eso estaban congelados los pasajeros, para que pudieran dormir todo el viaje mientras tres generaciones de tripulacin pasaban toda su vida cuidando de ellos. A los pasajeros, envueltos en sus camarotes de sueo criognico, la tripulacin los apodaba momias en el castellano que todava empleaban para las conversaciones informales dentro de la nave. Sky Haussmann formaba parte de la tripulacin. Y todos los dems que conoca. Puedes ver ya las otras naves? le pregunt su padre. Sky observ la vista delante de ellos durante un largo instante antes de encontrar a una de las otras naves. Era difcil verla, pero sus ojos se haban adaptado a la oscuridad desde que salieran de casa. Aun as, se lo estara imaginando? No... all estaba otra vez, una diminuta constelacin de juguete por derecho propio. Veo una dijo Sky sealndola. Su padre asinti. Es el Brasilia, creo. El Palestina y el Bagdad estn tambin ah, pero mucho ms lejos. Puedes verlos? No sin un poco de ayuda. Las manos de Titus se movieron en la oscuridad sobre el panel de control del taxi y pintaron una transparencia de lneas de colores sobre la ventana, brillante en contraste con el espacio, como la tiza sobre una pizarra. Las lneas se cerraron en torno al Brasilia y en torno a las dos naves ms lejanas, pero no pudo ver las astillas de estas hasta que el Brasilia aument de tamao. En aquellos momentos comprob que el Brasilia era idntico a su propia nave, hasta los discos que salpicaban su eje. Mir por la ventana del taxi para buscar la interseccin de lneas de colores que marcara la posicin de la cuarta nave, pero no encontr nada.

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Est el Islamabad detrs de nosotros? le pregunt a su padre. No le respondi Titus en voz baja. No est detrs de nosotros. El tono de voz de su padre lo inquiet. Pero en la penumbra del interior del taxi era difcil leer la expresin de Titus. Quiz aquello haba sido a propsito. Entonces, dnde est? Ya no est su padre hablaba lentamente. No est ah desde hace algn tiempo, Sky. Ya solo quedan cuatro naves. Hace siete aos le pas algo al Islamabad. El silencio en el taxi se alarg eternamente hasta que Sky pudo reunir la voluntad suficiente para responder. Qu? Una explosin. Una explosin mayor de lo que puedas imaginarte hizo una pausa antes de seguir hablando. Como un milln de soles brillando durante el ms diminuto de los instantes. Parpadea, Sky... y piensa en mil personas convertidas en cenizas en ese parpadeo. Sky pens en el relmpago que haba visto en la guardera cuando tena tres aos. Aquella luz lo hubiera inquietado ms de no haber quedado eclipsada por la forma en que Payaso se haba roto aquel da. Aunque nunca lo haba olvidado del todo, cuando pensaba en aquel incidente lo ms importante no era el relmpago, sino la traicin de su compaero; la amarga realidad de que Payaso solo haba sido un espejismo de pxeles que parpadeaban en la pared. Cmo iba a ser una luz breve y brillante ms triste que aquello? Alguien hizo que pasara? No, no lo creo. Al menos, no intencionadamente. Aunque puede que estuvieran experimentando. Con sus motores? A veces pienso que probablemente fuera eso la voz de su padre se convirti en un susurro; casi conspiradora. Nuestras naves son muy viejas, Sky. Yo nac a bordo del Santiago, como t. Mi padre era joven, casi ni siquiera un adulto cuando dej la rbita de

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Mercurio con la primera generacin de la tripulacin. Eso fue hace cien aos. Pero la nave no se est desgastando intervino Sky. No dijo Titus asintiendo categricamente. Nuestras naves son casi tan buenas como el da en que se construyeron. El problema es que no mejoran. En la Tierra todava haba gente que nos apoyaba; queran ayudarnos en nuestro camino. A lo largo de los aos haban pensado mucho sobre los diseos de nuestras naves, para intentar encontrar pequeas maneras de mejorar nuestra calidad de vida. Nos transmitieron sugerencias: mejoras para los sistemas de soporte vital; ajustes en los camarotes de los durmientes. Perdimos a docenas de durmientes en las primeras dcadas del viaje, Sky, pero con aquellos ajustes pudimos estabilizar las cosas poco a poco. Aquello tambin era nuevo para l; la idea de que algunos de los durmientes hubieran muerto no era fcil de aceptar en un principio. Despus de todo, estar congelado era una especie de muerte. Pero su padre le explic que a los congelados les podan pasar todo tipo de cosas que les impediran volver a ser descongelados correctamente. Pero, hace poco... al menos t ya estabas vivo, las cosas mejoraron mucho. Solo se haban producido dos muertes en los ltimos diez aos. Sky se preguntara ms tarde qu les habra pasado a aquellos muertos; si todava los llevaban en la nave. Los adultos se preocupaban mucho por los momios, como una secta religiosa a la que se le confa el cuidado de unos iconos excepcionales y delicados. Pero hubo otro tipo de mejoras sigui su padre. En los motores? S lo dijo con orgullo enftico. Ya no usamos los motores y no los volveremos a usar hasta que lleguemos a nuestro destino... pero si hubiera una forma de hacer que funcionaran mejor, podramos frenar ms rpido cuando lleguemos a Final del Camino. Tal y como estn ahora, tendremos que empezar a frenar a aos de Cisne, pero con motores mejores podramos permanecer ms

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tiempo a velocidad de crucero. Eso nos llevara all antes. Aunque solo obtuviramos una mejora marginal (que nos ahorrara unos cuantos aos de misin), merecera la pena, especialmente si empezamos de nuevo a perder durmientes. Lo haremos? No lo sabremos hasta que pasen bastantes aos. Pero en cincuenta aos estaremos cerca de nuestro destino y el equipo que mantiene congelados a los durmientes se habr hecho muy viejo. Es uno de los pocos sistemas que no podemos seguir ajustando y reparando, es demasiado complicado, demasiado peligroso. Pero ahorrar tiempo de vuelo sera muy bueno. Recuerda mis palabras, dentro de cincuenta aos desears recortar este viaje en todos los meses posibles. Encontr la gente de casa una forma de mejorar los motores? S, exactamente. A su padre le gustaba que hubiera averiguado tanto. Todas las naves de la Flotilla recibieron la transmisin, claro, y todos podamos hacer las modificaciones que sugeran. Al principio todos dudamos. Se celebr una gran reunin de todos los capitanes de la Flotilla. Balcazar y tres de los otros cuatro pensaban que era peligroso. Recomendaron precaucin y sealaron que podamos estudiar el diseo otros cuarenta o cincuenta aos antes de tener que tomar una decisin. Qu pasaba si en la Tierra se descubra un error en el proyecto? Las noticias del error estaran de camino hacia nosotros (un mensaje urgente que dijera Parad) o quiz dentro de un par de aos se les ocurrira algo todava mejor, pero que en aquellos momentos no era posible aplicar. Quiz si siguiramos el primer consejo descartaramos la posibilidad de seguir otros. Sky pens de nuevo en el brillo purificador del relmpago. Entonces, qu le pas al Islamabad? Como te he dicho, nunca lo sabremos con certeza. La reunin concluy y todos los capitanes acordaron no actuar hasta tener ms informacin. Pas un ao;

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seguimos debatiendo el asunto (incluido el Capitn Khan) y despus ocurri. Quiz fuera un accidente, despus de todo. Quiz dijo su padre dudoso. Quiz. Despus... la explosin no caus daos graves. Por suerte, ni a nosotros ni a los otros. Bueno, al principio pareca realmente malo. El pulso electromagntico fri la mitad de nuestros sistemas y hasta algunos de los que resultaban crticos para la misin no se recuperaron de forma inmediata. No tenamos potencia, salvo en los sistemas auxiliares que servan a los durmientes y nuestra propia botella de contencin magntica. Pero en nuestra parte de la nave (la delantera) no tenamos nada. Ni haba potencia. Ni siquiera para alimentar los recicladores de aire. Eso podra habernos matado, pero haba tanto aire en los pasillos que se nos concedieron unos cuantos das de gracia, los bastantes para cablear las vas de reparacin y unir piezas de repuesto. Poco a poco conseguimos que todo volviera a funcionar. Obviamente, nos golpearon los escombros; la nave no qued totalmente destruida en la explosin y algunos de aquellos fragmentos se lanzaron contra nosotros a la velocidad de la luz. El relmpago tambin dej bastante quemado el blindaje de nuestro casco... por eso es ms oscuro por un lado que por el otro. Su padre se qued callado un momento, pero Sky saba que todava quedaban cosas por decir. As es como muri tu madre, Sky. Lucretia estaba en el exterior de la nave cuando ocurri. Estaba trabajando con un equipo de tcnicos, inspeccionando el casco. Sky saba que su madre haba muerto aquel da, incluso saba que haba muerto fuera, pero nunca le haban contado cmo haba ocurrido exactamente. Es esa la razn por la que estamos aqu? Casi. El taxi se puso de lado y llev a cabo un amplio giro que lo llev de vuelta hacia el Santiago. Sky sinti solo una pequea punzada de decepcin. Se haba atrevido a imaginar que aquella excursin lo llevara a alguna de las

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otras naves, pero aquellas excursiones se daban en contadas ocasiones. En vez de ello (mientras se preguntaba si deba intentar fingir algunas lgrimas ya que haba surgido el tema de la muerte de su madre, aunque en realidad no tena ganas de llorar), esper pacientemente a que se agrandara frente a ellos la silueta de la nave, a que saliera de la oscuridad como una lnea de costa amiga en una noche tormentosa. Hay algo que debes entender dijo finalmente Titus. El hecho de que el Islamabad se haya ido no pone realmente en peligro el xito de nuestra misin. Quedan cuatro naves, digamos unos cuatro mil colonos para Final del Camino. Pero todava podremos establecer una colonia, incluso en el caso de que solo llegara una de las naves. Quieres decir que puede que seamos la nica nave que llegue? No respondi su padre. Quiero decir que podramos ser una de las que no llegue nunca. Sky, tienes que comprender esto, tienes que comprender que todos nosotros somos prescindibles y as estars mucho ms cerca de entender lo que hace funcionar a la Flotilla; las decisiones que puede que tengan que tomarse dentro de cincuenta aos, si lo peor se hace realidad. Solo hace falta que llegue una nave. Pero si volara otra nave... De acuerdo, probablemente esta vez no sufriramos daos. Desde que explot el Islamabad hemos separado mucho ms las naves. Es ms seguro, pero tambin hace que el viaje fsico entre ellas sea ms duro. A largo plazo, puede que no sea tan buena idea. La distancia puede generar suspicacias y hacer que los enemigos no parezcan merecedores de ser considerados seres humanos. Es mucho ms fcil considerar el asesinato. La voz de Titus se haba vuelto fra y remota, casi como la de un extrao, pero entonces suaviz el tono. Recurdalo, Sky. Todos estamos juntos en esto, no importa lo duras que puedan ponerse las cosas en el futuro. Crees que lo harn?

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No lo s, pero seguramente no se pondrn ms fciles. Y para cuando esto importe, para cuando estemos cerca del final de la travesa, t tendrs mi edad y estars en una posicin de gran responsabilidad, aunque no dirijas la nave directamente. Crees que eso podra ocurrir? Titus sonri. Lo dira con total certeza... si no fuera porque conozco a cierta joven de talento llamada Constanza. Mientras hablaban, el Santiago se haba hecho mucho mayor, pero se acercaban a l desde un ngulo distinto, as que la esfera bulbosa de la zona de mando pareca una luna gris en miniatura, con lneas de paneles y depsitos cuadrados de mdulos detectores a modo de filigrana. Sky pens en Constanza, ya que su padre la haba mencionado, y se pregunto si (quiz, despus de todo), aquel viaje la habra impresionado. Despus de todo, l haba estado fuera, aunque para ella no hubiera sido la sorpresa que l esperaba en un principio. Y lo que le haban mostrado, lo que le haban dicho, en realidad no haba sido tan difcil de asumir, verdad? Pero Titus no haba acabado. Mralo bien dijo su padre cuando el lado oscuro de la esfera rot hasta quedar a la vista. Aqu es donde el equipo de inspeccin de tu madre estaba trabajando. Estaban unidos al casco mediante arneses magnticos y trabajaban muy cerca de la superficie. La nave estaba girando, por supuesto, como ahora y, si la suerte hubiera estado de su parte, el equipo de tu madre podra haber estado trabajando en el otro lado cuando explot el Islamabad. Pero la rotacin los haba llevado justo delante cuando la nave deton. Recibieron toda la onda expansiva y en aquellos momentos solo vestan trajes ligeros. Sky comprendi por fin por qu su padre lo haba llevado hasta all. No haba sido simplemente para decirle cmo haba muerto su madre, ni para ser iniciado en el escalofriante conocimiento de que una de las naves de la Flotilla ya no exista. Aquello era parte de la visita, pero el mensaje central estaba all; en el mismo casco de la nave.

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Todo lo dems no haba sido ms que una preparacin. Cuando la explosin los golpe, sus cuerpos haban blindado temporalmente el casco frente a los peores excesos de la radiacin. Haban ardido rpido (probablemente sin dolor, segn supo despus), pero en aquel momento de muerte haban dejado el negativo de sus sombras; parches ms claros en contraste con el casco achicharrado. Eran siete formas humanas, congeladas en posturas que por fuerza tenan que parecer atormentadas, pero que probablemente no fueran ms que las posiciones naturales en las que haban estado trabajando hasta que los golpe la luz. Por lo dems, todos parecan iguales; no haba forma de saber cul era la sombra dejada por su madre. Sabes cul era ella, verdad? pregunt Sky. S dijo Titus. No la encontr yo, por supuesto... lo hizo otra persona. Pero s, s cul perteneca a tu madre. Sky mir de nuevo las sombras y grab a fuego aquellas formas en su cerebro, porque saba que nunca reunira el valor suficiente para volver. Ms tarde descubrira que nunca se haba realizado ningn intento serio de eliminar las sombras; que las haban dejado all a modo de monumento, no solo a los siete muertos, sino tambin a las mil personas fallecidas en aquella luz devoradora de almas. La nave los luca como una cicatriz. Y bien? dijo Titus con un levsimo asomo de impaciencia. Quieres saberlo? No respondi Sky. No, no quiero saberlo, nunca.

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Al da siguiente, Amelia trajo mis posesiones al chalet y despus me dej solo mientras las revisaba. Pero aunque me despertaban gran curiosidad, era difcil concentrarse en la tarea. Me perturbaba el hecho de haber soado de nuevo con Sky Haussmann: haba observado sin desearlo otro episodio de su vida. El primer sueo sobre l que recordaba con claridad deba de haber tenido lugar durante mi reanimacin; ahora experimentaba otro y, aunque pareca haber un gran hueco en su vida entre ambos sueos, haban sucedido en un claro orden cronolgico. Como fascculos. Y me haba sangrado de nuevo la palma, tena una nueva incrustacin de sangre seca sobre la herida. Unas gotas de sangre manchaban la sbana. No haca falta un gran alarde de imaginacin para ver que las dos cosas estaban conectadas. Recordaba haber odo en alguna parte que Haussmann haba sido crucificado; que la marca de mi palma representaba su ejecucin y que haba conocido a otro hombre con una herida similar en lo que pareca ser, al mismo tiempo, el pasado reciente y el remoto. Pareca recordar que el hombre tambin haba sufrido sueos y que tampoco haba sido un receptor especialmente bien dispuesto a ellos.

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Pero, quiz, las cosas que Amelia me haba trado me explicaran los sueos. Intent apartar temporalmente de mi cabeza a Haussmann, y me concentr en la tarea que tena entre manos. Todo lo que posea (aparte de algn terreno que pudiera tener lejos, alrededor de Cisne) se encontraba en aquel modesto maletn que haba viajado conmigo en el Orvieto. Haba algo de dinero de Borde del Firmamento en billetes grandes sureos; aproximadamente medio milln de australes. Amelia le haba dicho que supona una pequea fortuna en Borde del Firmamento, al menos segn su informacin, pero que tena un valor insignificante all, en el sistema de Yellowstone. Entonces, por qu lo haba llevado conmigo? La respuesta pareca bastante obvia. Incluso dejando cierto margen para la inflacin, el dinero de Borde del Firmamento todava valdra algo treinta aos despus de mi partida, aunque quiz solo lo suficiente para pagar una habitacin donde pasar la noche. El hecho de haberme llevado el dinero conmigo sugera que pensaba regresar algn da. As que no estaba emigrando. Haba ido hasta all por negocios. A hacer algo. Tambin me haba llevado experienciales: memorias de datos del tamao de un bolgrafo repletas de recuerdos grabados. Deba de ser lo que pensaba vender tras la reanimacin. A no ser que fueras un comerciante Ultra especializado en las ltimas tecnologas esotricas, los experienciales eran prcticamente la nica forma que tena una persona rica de preservar su riqueza al cruzar el espacio interestelar. Siempre haba un mercado para ellos, no importaba lo avanzado o primitivo que fuera el comprador... siempre que, por supuesto, dispusieran de la tecnologa bsica para usarlos. Yellowstone no supondra un problema en ese sentido. Haba sido el origen de los principales avances tecnolgicos y sociales del espacio humano en los ltimos dos siglos.

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Los experienciales estaban sellados en plstico transparente. Sin equipo de reproduccin, no haba forma de saber lo que contenan. Qu ms? Algo de dinero que me resultaba muy poco familiar: billetes de textura extraa con caras desconocidas en ellos y valores surrealistas y aleatorios. Le pregunt a Amelia por ellos. Es dinero local, Tanner. De Ciudad Abismo me seal a un hombre que apareca en una cara de todos los billetes. Ese es Lorean Sylveste, creo. O puede que Marco Ferris. De todos modos, es historia antigua. El dinero debe haber viajado desde Yellowstone a Borde del Firmamento y despus de vuelta de nuevo... tiene al menos treinta aos. Vale algo ahora? Bueno, un poco. Por supuesto, no soy una experta en estas cuestiones, pero creo que sera lo bastante como para llevarte a Ciudad Abismo. No mucho ms, me temo. Y cmo ira a Ciudad Abismo? No es difcil, ni siquiera ahora. Hay una lanzadera lenta que baja hasta Nueva Vancouver, en rbita alrededor de Yellowstone. Desde all tendras que comprar un billete para el behemoth, que te llevara a la superficie. Creo que te bastar con lo que tienes, si ests preparado para abstenerte de ciertos lujos. Como por ejemplo? Bueno, cualquier garanta de llegar sano y salvo, para empezar. Sonre. Entonces ser mejor que la suerte est de mi parte. Pero no estars pensando en dejarnos ya, no, Tanner? No respond. Todava no. Haba dos cosas ms en el maletn: un sobre oscuro y plano y otro ms grueso. Amelia me haba dejado solo cuando sacud el ms delgado de los dos sobre la cama del chalet. Los contenidos se esparcieron; all dentro haba menos de lo que esperaba y nada que me pareciera un mensaje revelador del pasado. Si acaso, los contenidos

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estaban diseados para dejarme an ms confuso: una docena de pasaportes y tarjetas de identificacin plastificadas, vlidas en el momento en el que haba embarcado en la nave y todas aplicables a alguna zona de Borde del Firmamento y su espacio circundante. Algunas estaban impresas con sencillez; otras tenan sistemas informticos integrados. Sospechaba que la mayora de la gente podra haberse valido con solo uno o dos de aquellos documentos, si aceptaran que haba reas en las que no podan entrar legalmente; pero, por lo que haba deducido al leer la letra pequea de los documentos, podra viajar ms o menos libremente con ellos por zonas en guerra y estados controlados por las milicias, por zonas neutrales y por el espacio orbital inferior del planeta. Eran los documentos de alguien que necesitaba moverse sin interferencias. Aunque haba algunas anomalas, cosas que parecan incoherencias insignificantes en los datos personales de cada documento, lugares de nacimiento y lugares visitados. En algunos documentos yo haba sido soldado en la Milicia Surea, mientras que en otros estaba afiliado a la Coalicin Nortea como experto tctico. Otros documentos no mencionaban ninguna historia militar, sino que me designaban como experto en seguridad o agente de una empresa de importacin/exportacin. De repente, los documentos dejaron de ser un revoltijo sin sentido y se unieron para formar una indicacin clara del tipo de hombre que haba sido. Era alguien que necesitaba deslizarse entre las fronteras como un fantasma; un hombre de muchos disfraces y pasados... la mayor parte de ellos ficticios. Senta que haba llevado una vida peligrosa; que era alguien que probablemente se creaba enemigos al mismo ritmo que los dems hacan amigos. Supuse que no me importaba mucho. Era un hombre que poda pensar en matar a un monje pervertido sin romper a sudar y despus contenerse porque el monje no se mereca aquel pequesimo desgaste de energa. Pero haba tres cosas ms en el sobre, que no haban cado porque estaban escondidas en el fondo. Las saqu

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con cuidado y mis dedos notaron las lisas superficies de unas fotografas. La primera imagen mostraba a una mujer de belleza oscura e imponente, con una sonrisa nerviosa, sobre un fondo de algo parecido al borde de un claro de la jungla. Haban sacado la foto por la noche. Cambiando el punto de vista de la foto para ver lo que haba detrs de ella, solo pude distinguir la espalda de otro hombre examinando una pistola. Casi poda haber sido yo pero, entonces, quin haba sacado la fotografa y por qu la tena yo? Gitta dije; record el nombre sin esfuerzo. Eres Gitta, verdad? La segunda foto mostraba a un hombre en lo que puede que antes fuera una carretera, pero que se haba convertido en poco ms que un sendero lleno de hoyos, con cortinas de jungla a ambos lados. El hombre caminaba hacia la persona que estaba sacando la foto, con una enorme arma negra colgada del hombro. Llevaba una camiseta y una cartuchera y, aunque tena prcticamente mi misma constitucin y edad, la cara no era del todo igual. Tras el hombre haba algo parecido a un rbol derribado bloqueando la carretera, salvo que el rbol acababa en un mun ensangrentado y casi toda la carretera estaba cubierta por una espesa pasta roja. Dieterling dije cuando el nombre sali de un salto de alguna parte. Miguel Dieterling. Y supe que era un buen amigo que haba muerto. Despus mir la tercera foto. No haba ni rastro de la intimidad de la primera, ni siquiera del dudoso triunfo de la segunda, ya que el hombre no pareca ser consciente de que lo fotografiaban. Era una imagen plana, tomada con teleobjetivo. El hombre se mova con rapidez a travs de un centro comercial, las luces de nen de las tiendas se desdibujaban hasta parecer guiones por culpa de la exposicin panormica. El hombre estaba ligeramente desdibujado tambin, pero todava estaba lo bastante definido como para identificarlo. Lo bastante como para recuperarlo, pens.

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Tambin recordaba su nombre. Cog el sobre ms grueso y lo vaci sobre la cama. Las piezas de formas complicadas y filos cortantes que cayeron de l parecan invitarme a montarlas. Ya poda sentir cmo aquella cosa me encajaba en la mano, lista para usar. Sera difcil verla; era color perla, como cristal opaco. O como diamante.

Este es un movimiento de bloqueo le dije a Amelia. Ahora me tienes inmovilizado. Puede que sea ms alto y ms fuerte que t, pero en estos momentos no puedo hacer nada sin sufrir mucho dolor. Ella me mir con expectacin. Y ahora qu? Ahora me quitas el arma dije sealando con la cabeza la paleta que usbamos como arma de pega. Utiliz la mano libre para quitarme el arma con suavidad; despus la lanz lejos, como si estuviera envenenada. Te ests dejando. No le respond. Con la presin que ests ejerciendo sobre ese nervio, eso ha sido todo lo que he podido hacer para evitar soltarla. Es solo cuestin de biomecnica. Creo que descubrirs que Alexei es todava ms fcil de dominar. Estbamos de pie en el claro delante del chalet, a ltima hora de la tarde segn los parmetros del Hospicio Idlewild; el filamento central del sol cambiaba del blanco a un naranja plomizo. Era una tarde extraa, porque la luz siempre se mantena sobre nosotros y no transmita ni el favorecedor brillo en la cara ni las largas sombras del anochecer planetario. Pero, de todos modos, no le prestbamos mucha atencin. Durante las ltimas dos horas, le haba estado enseando a Amelia algunas tcnicas bsicas de autodefensa. Habamos pasado la primera hora intentando que Amelia me atacara, lo que significaba tocar cualquier parte de mi cuerpo con el borde de la paleta. En todo aquel tiempo no lo haba

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conseguido ni una vez, aunque puse toda mi voluntad en dejarla atravesar mis defensas. Pero, aunque apretara los dientes todo lo posible y me dijera a m mismo que aquella vez la iba a dejar ganar, nunca ocurra. Al menos as demostr que la tcnica correcta casi siempre poda vencer a un agresor torpe. Pero ella cada vez lograba acercarse ms y las cosas mejoraron cuando cambiamos los papeles durante la segunda hora. Al menos consegu ser capaz de refrenarme y de moverme lo bastante lento como para que Amelia aprendiera los movimientos de bloqueo correctos para cada situacin. Era muy buena alumna; consigui en una hora lo que normalmente llevaba dos das. Sus movimientos no eran elegantes todava (todava no haban quedado grabados en la memoria de sus msculos) y telegrafiaba sus intenciones, pero ninguno de aquellos defectos contara mucho frente a un amateur como el hermano Alexei. Tambin podras ensearme como matarlo, verdad? pregunt Amelia mientras nos tombamos un respiro sobre la hierba... o, mejor dicho, mientras ella recuperaba el aliento y yo esperaba. Es eso lo que quieres? No, claro que no. Solo quiero que pare. Mir hacia el otro extremo de la curva de Idlewild, hacia las figuras diminutas como puntos que trabajaban en los distintos niveles de las tierras de cultivo; se apresuraban para aprovechar los ltimos rayos de luz. No creo que vuelva le dije. No despus de lo que pas en la cueva. Pero si lo hace, tendrs una ventaja sobre l... y estoy totalmente seguro de que no volver despus de eso. Conozco a esos tipos, Amelia. Se limitar a fijarse en una presa ms fcil. Ella se lo pens un momento, sin duda sintiendo lstima por quien tuviera que pasar por lo mismo que ella. S que no es el tipo de cosa que debera decir, pero odio a ese hombre. Podemos repetir estos movimientos maana?

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Claro. De hecho, insisto en que lo hagamos. Sigues siendo dbil... aunque ya has pasado lo peor. Gracias, Tanner... te importa que te pregunte dnde has aprendido estas cosas? Pens en los documentos que haba encontrado en el sobre. Era experto en seguridad personal. Y? Sonre con tristeza y me pregunt cunto sabra ella sobre el contenido de ese sobre. Y algunas cosas ms. Me dijeron que eras soldado. S; creo que lo era. Pero casi todos lo que viven en Borde del Firmamento tienen alguna conexin con la guerra. No era algo de lo que fuera fcil librarse. La actitud era que si no eras parte de la solucin, eras parte del problema. Si no firmabas por un lado, consideraban por defecto que simpatizabas con el otro. Aquello era simplificar demasiado las cosas, por supuesto, ya que no tena en cuenta que los ricos aristcratas podan comprar su neutralidad como si fuera un traje... pero para el ciudadano medio de la Pennsula, no distaba mucho de la verdad. Parece que ya empiezas a recordar bastante bien. Todo empieza a volver. La verdad es que me ha ayudado echarle un vistazo a mis posesiones. Ella asinti para darme nimos, y yo not una pequea punzada de remordimiento al mentirle. Las fotos haban hecho mucho ms que darle un empujoncito a mi memoria pero, por el momento, decid mantener la ilusin de amnesia parcial. Solo esperaba que Amelia no fuera lo bastante astuta como para averiguar mi subterfugio, pero procurara no subestimar a los Mendicantes en mis futuros movimientos. Yo era, de hecho, un soldado. Pero como bien haba supuesto al ver mis pasaportes y documentos de identidad en el sobre, mi talento no se limitaba al rea militar; simplemente era el ncleo alrededor del que

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orbitaban mis otras habilidades. Todava no lo tena todo claro, pero saba mucho ms que el da anterior. Haba nacido en una familia en el extremo inferior de la escala de riqueza aristocrtica: no activamente pobre, pero en lucha consciente por mantener una fachada de riqueza. Vivamos en Nueva Iquique, en la orilla sureste de la Pennsula. Era una colonia marchita, protegida de la guerra gracias a una cadena de traicioneras montaas; dormida y desapasionada hasta en los aos ms oscuros de la guerra. Los norteos solan navegar por la costa y entraban en Nueva Iquique sin miedo a una reaccin violenta, aunque furamos tcnicamente enemigos; as que el matrimonio entre las distintas lneas de la Flotilla era frecuente. Crec con la ventaja de leer el idioma hbrido del enemigo con casi la misma fluidez con que lea el nuestro. A m me resultaba extrao que nuestros lderes nos incitaran a odiar a aquella gente. Hasta los libros de texto coincidan en afirmar que habamos estado unidos cuando las naves dejaron Mercurio. Pero haban pasado tantas cosas... Conforme crec, comenc a ver que, aunque no tena nada en contra de los genes ni de las creencias de los aliados en la Coalicin Nortea, seguan siendo nuestros enemigos. Haban cometido atrocidades, como nosotros. Aunque puede que no despreciara al enemigo, tena el deber moral de llevar la guerra a su fin lo ms rpidamente posible ayudando a que nuestro bando alcanzara la victoria. As que, a los veintids, me enrol en la Milicia Surea. No era un soldado nato, pero aprend con facilidad. Tenas que hacerlo; sobre todo si te tiraban en medio de la batalla unas semanas despus de haber cogido tu primera pistola. Result ser un tirador competente. Ms tarde, con el entrenamiento adecuado, me convert en uno excepcional... y mi increble buena suerte fue la que hizo que mi unidad necesitara un francotirador. Record mi primer asesinato, o asesinato mltiple, que es lo que result ser.

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Estbamos encaramados a gran altitud en unas colinas envueltas en jungla, y mirbamos a un claro en el que las tropas de la CN estaban descargando suministros de un transporte con efecto de suelo. Con calma despiadada, levant el arma mientras escudriaba la vista y alineaba uno a uno los retculos para cada hombre de la unidad. El rifle estaba cargado con micromunicin subsnica; era completamente silencioso y la detonacin programada tena un retardo de quince segundos. Tiempo suficiente para meterle una bala del tamao de un mosquito a todos los del claro; observ cmo se rascaban distradamente el cuello uno a uno, imaginndose que se trataba de la picadura de un mosquito. Para cuando el octavo y ltimo hombre se diera cuenta de que algo iba mal, sera demasiado tarde para hacer nada. El pelotn cay entre la suciedad con una sincrona estremecedora. Despus, descendimos de la colina y requisamos los suministros para nuestra propia unidad; pasamos por encima de los cadveres, hinchados de forma grotesca a causa de las explosiones internas. Aquel fue mi primer contacto irreal con la muerte. Algunas veces me preguntaba qu hubiera ocurrido de programar un retardo de menos de quince segundos, de modo que el primer hombre cayera antes de que hubiera terminado de disparar a los dems. Hubiera tenido el temple del verdadero francotirador, la sangre fra para seguir disparando a pesar de todo? O acaso lo que haca me hubiera conmocionado tan brutalmente como para, del asco, soltar el rifle? Pero siempre me deca a m mismo que no tena sentido obsesionarse por lo que podra haber pasado. Solo saba que, despus de aquella primera serie de ejecuciones irreales, nunca volvi a suponerme un problema. Casi nunca. Por la naturaleza del trabajo del francotirador, casi nunca vea al enemigo ni a nada que no fuera una marioneta; demasiado lejos para humanizarlo con rasgos faciales o expresiones de dolor cuando la bala alcanzaba su objetivo. Casi nunca necesitaba disparar una segunda

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vez. Durante un tiempo, pens haber encontrado un agujero seguro en el que blindarme psicolgicamente frente a lo peor que la guerra poda ofrecer. Me apreciaban en mi unidad, me protegan como a un talismn. Aunque nunca haba hecho nada heroico, me convert en un hroe por mis habilidades tcnicas al apuntar con un arma. Se podra decir que era feliz, si es que tal cosa fuera posible en combate. De hecho, saba que era posible: haba conocido a hombres y mujeres para los que la guerra era un amante rencoroso; uno que siempre les hara dao, pero a quien siempre volveran, magullados y hambrientos. La mayor mentira que me haban contado era la que deca que la guerra nos hunda en una miseria universal; que si realmente pudiramos elegir, nos liberaramos de la guerra para siempre. Quiz la condicin humana fuera algo ms noble de ser as... pero, si la guerra no tena una atractivo extrao y oscuro, por qu siempre parecamos tan poco dispuestos a abandonarla a cambio de la paz? Iba ms all de algo tan mundano como la aclimatacin a la normalidad de la guerra. Haba conocido a hombres y mujeres que presuman de excitarse sexualmente despus de matar a un enemigo; eran adictos a la potencia ertica de lo que haban hecho. Mi felicidad, por el contrario, era ms simple. Naca de comprender que haba encontrado el papel ms agradecido. Haca lo que racionalizaba como lo correcto segn mi moral y, al mismo tiempo, estaba protegido del riesgo real de morir que sola acompaar a las fuerzas de primera lnea. Supuse que podra continuar as; que, finalmente, me condecoraran y que, si no segua siendo un francotirador hasta el final de la guerra, sera solo porque el ejrcito considerara que mis habilidades eran demasiado valiosas para arriesgarlas en primera lnea. Supuse que podan ascenderme para trabajar en uno de los pelotones de asesinatos encubiertos (ciertamente ms peligrosos) pero, por lo que poda ver, lo ms probable era que consiguiera un puesto de instructor en uno de los campos de entrenamiento, tras lo que me jubilara de

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forma anticipada con la engreda certeza de que haba ayudado a acelerar la conclusin de la guerra. Por supuesto, no ocurri as. Una noche, nuestra unidad cay en una emboscada. Nos redujeron las guerrillas de un pelotn de incursin profunda y, en cuestin de minutos, comprend el verdadero significado de lo que eufemsticamente se conoca por combate cuerpo a cuerpo. Ya no haba mirillas de armas de haz de partculas; nada de nanomunicin con detonacin retardada. Lo que quera decir el combate cuerpo a cuerpo es algo que le hubiera resultado ms familiar a un soldado de haca mil aos; la furia atronadora de seres humanos tan cerca los unos de los otros que solo podan matarse con armas de metal afilado: bayonetas y dagas; o rodeando con las manos el cuello del otro; o metindole los dedos en las cuencas de los ojos. La nica forma de sobrevivir era olvidarse de todas las funciones superiores del cerebro y retroceder al estado animal. As que lo hice. Y, al hacerlo, aprend una verdad ms profunda sobre la guerra. Castigaba a aquellos que flirteaban con ella convirtindolos en un reflejo de s misma. Una vez que le abras la puerta al animal, no haba forma de cerrarla. Nunca dej de actuar como tirador experto cuando la situacin lo requera, pero ya nunca volv a ser un simple francotirador. Fing haber perdido mi toque; que no se me podan seguir confiando las muertes ms crticas. Era una mentira bastante plausible: los francotiradores eran terriblemente supersticiosos y muchos de ellos desarrollaban bloqueos psicosomticos que les impedan funcionar. Me mov por distintas unidades y solicitaba que me transfirieran para acercarme cada vez ms al frente. Desarroll una gran habilidad con las armas, mucho ms all de mi capacidad como francotirador: una fluidez parecida a la de un msico experto que puede coger cualquier instrumento y hacerlo cantar. Me ofrec voluntario para misiones de incursin profunda que me ponan tras la lnea enemiga durante semanas enteras y

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me obligaban a vivir de raciones muy estudiadas (la biosfera de Borde del Firmamento era superficialmente parecida a la de la Tierra pero, a nivel de qumica celular, resultaba completamente incompatible; la mayora de las especies de la flora local proporcionaban una nutricin nula o provocaban una reaccin anafilctica mortal). Durante aquellos largos episodios de soledad, permit que el animal surgiera de nuevo, un estado de mente primitivo con una paciencia y una tolerancia a la incomodidad prcticamente ilimitadas. Me convert en un pistolero solitario, ya no reciba rdenes a travs de la cadena de mando normal, sino de fuentes misteriosas e invisibles de la jerarqua de la Milicia. Mis misiones se hicieron cada vez ms extraas; sus objetivos cada vez eran ms insondables. Los blancos variaban desde lo obvio (oficiales de rango medio de la CN) hasta lo aparentemente casual, pero nunca cuestionaba la existencia de una lgica que respaldara los asesinatos; que era parte de algn plan enrevesado y preparado a conciencia. Incluso cuando, en ms de una ocasin, me pedan que disparara a ciertos blancos que vestan el mismo uniforme que yo, me imaginaba que seran espas o traidores en potencia o (y aquella era la conclusin menos agradable) solo hombres leales que tenan que morir porque, de algn modo, sus vidas haban entrado en conflicto con el inescrutable progreso del plan. Ya no me importaba si mis acciones servan a un bien mayor. Al final dej de aceptar rdenes y empec a solicitarlas, cortando as mis conexiones con la jerarqua, para hacerme cargo de contratos de cualquiera que quisiera pagarme. Dej de ser un soldado y me convert en un mercenario. Y as fue como conoc a Cahuella. Me llamo hermana Duscha dijo la mayor de las dos Mendicantes, una mujer delgada con expresin adusta. Puede que haya odo hablar de m; soy la especialista en neurologa del hospicio. Y me temo, Tanner Mirabel, que tiene un problema realmente grave en su mente.

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Duscha y Amelia estaban de pie en la entrada del chalet. Haca tan solo media hora que haba informado a Amelia de mi intencin de abandonar Idlewild antes de que acabara el da. Amelia pareca querer disculparse. Lo siento mucho, Tanner, pero tena que contrselo. No hace falta que te disculpes, hermana intervino Duscha, rozando impetuosamente a su subordinada al pasar junto a ella. Le guste o no, hiciste lo correcto al informarme sobre sus planes. Bueno, Tanner Mirabel, por dnde empezamos? Por donde quiera; me voy a ir de todos modos. Uno de los robots con cabeza ovoide trotaba detrs de Duscha, dando golpecitos en el suelo. Hice un movimiento hacia la cama, pero Duscha me puso una mano firme en el muslo. No; no podemos admitir esa tontera. Por ahora no ir a ningn sitio. Mir a Amelia. Qu era eso que me contaste sobre poder marcharse cuando uno quiere? Oh, eres libre de marcharte, Tanner... pero, incluso mientras las deca, Amelia no pareca muy convencida de sus palabras. Pero no querr hacerlo cuando conozca los hechos dijo Duscha mientras se sentaba en la cama. Djeme que se lo explique, por favor. Cuando le calentamos, realizamos un examen mdico completo... centrndonos especialmente en el cerebro. Sospechbamos que estaba amnsico, pero tenamos que asegurarnos de que no haba daos fundamentales ni ningn implante que hubiera que extraer. No tengo implantes. No, no los tiene. Pero me temo que existen cierto tipo de... daos. La mujer chasque los dedos para llamar al robot y le pidi que trotara hasta acercarse ms a la cama. Sobre ella no quedaba ya nada, pero un minuto antes haba estado montando las piezas de la pistola de cuerda, encajndolas mediante un proceso de ensayo y error

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hasta que consegu tener aquella cosa medio terminada. Al ver a Amelia y a Duscha caminando por la hierba cercana al chalet, haba empujado las piezas bajo la almohada. Pens que todava estaba all escondida y que era difcil confundirla con algo que no fuera un arma. Puede que les hubieran extraado los trozos de diamante de forma extraa al examinar mis pertenencias, pero dudaba de que se hubieran dado cuenta de lo que implicaban las piezas. Ya no caba ninguna duda. Dije: Qu tipo de daos, hermana Duscha? Se lo puedo mostrar. De la cabeza ovoide del robot surgi una pantalla, en la que poda verse la imagen lila de un crneo rotando lentamente, relleno de estructuras fantasmales, como si se tratara de intrincadas nubes de tinta lechosa. No lo reconoc como mi propio crneo, por supuesto, pero saba que deba serlo. Duscha movi los dedos por encima de la masa en rotacin. Estos puntos claros son el problema, Tanner. Antes de que se despertara le inyect bromodeoxiuridina. Es un anlogo qumico de la timidina; uno de los cidos nucleicos del ADN. Esta sustancia qumica sustituye a la timidina en las clulas nuevas del cerebro; acta como marcador para la neurognesis; el asentamiento de nuevas clulas cerebrales. Los puntos claros muestran los lugares en los que se ha concentrado el marcador... iluminan focos de crecimiento celular reciente. Crea que en el cerebro no crecan clulas nuevas. Es un mito que enterramos hace quinientos aos, Tanner... pero en cierto modo lleva razn; sigue siendo un proceso poco habitual en mamferos superiores. Pero lo que ve en esta exploracin es algo mucho ms enrgico: regiones concentradas y especializadas de neurognesis reciente (y que contina). Se trata de neuronas funcionales, organizadas en estructuras complejas y conectadas a las neuronas existentes. Todo muy deliberado. Ve cmo los puntos claros se sitan cerca de

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sus centros de percepcin? Me temo que es algo caracterstico, Tanner... por si no bastara ya con su mano. Mi mano? Tiene una herida en la palma. Es un sntoma de la infeccin de una de las familias de virus de adoctrinamiento de Haussmann hizo una pausa. Buscamos el virus en su sangre y lo encontramos. Se inserta en el ADN y genera nuevas estructuras neuronales. Ya no tena sentido fingir. Me sorprende que pudierais reconocerlo. Lo hemos visto bastantes veces a lo largo de los aos dijo Duscha. Infecta a una pequea parte de cada lote de cachorros... de cada grupo de durmientes que recibimos de Borde del Firmamento. Al principio, claro est, estbamos desconcertados. Sabamos algo sobre los cultos a Haussmann (huelga decir que no aprobamos la forma en que se han apropiado de la iconografa de nuestro propio sistema de creencias), pero nos llev largo tiempo darnos cuenta de que exista un mecanismo de infeccin viral y de que las personas que veamos eran vctimas y no seguidores. Es una bendita molestia dijo Amalia. Pero podemos ayudarte, Tanner. Supongo que habrs estado soando con Haussmann, no? Asent, pero no dije nada. Bueno, podemos acabar con el virus dijo Duscha. Es una cepa dbil y se debilitar con el tiempo, pero podemos acelerar el proceso si lo desea. Si lo deseo? Me sorprende que no hayis acabado ya con l. Cielo santo, nunca haramos algo as. Despus de todo, caba la posibilidad de que hubiera consentido la infeccin. En ese caso no tendramos ningn derecho a eliminarla. Duscha le dio unas palmaditas al robot, que repleg la pantalla y sali al exterior acompaado del ruido de los golpecitos de sus patas, como si se tratara de un delicado cangrejo de metal. Pero si quiere que se lo quitemos, podemos administrar la terapia de lavado de forma inmediata.

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Cunto tardar en funcionar? Cinco o seis das. Nos gusta supervisar el proceso, naturalmente... algunas veces necesita ciertos ajustes. Me temo que entonces tendr que salir solito. Usted sabr lo que hace con su cabeza dijo Duscha mientras sacuda la suya. Se levant de la cama y sali enojada, con el obediente robot tras ella. Tanner, yo... comenz a decir Amelia. No quiero hablar de ello, de acuerdo? Tena que contrselo. Lo s y no estoy enfadado. Simplemente no quiero que intentes convencerme para que no me vaya, comprendes? Ella no dijo nada, pero lo haba dejado claro. Ms tarde pas media hora con ella ensendole algunos ejercicios. Trabajamos casi en silencio, lo que me dio algo de tiempo para pensar en lo que Duscha me haba enseado. Haba recordado a Vsquez Mano Roja y su afirmacin de que ya no era infeccioso. l era la fuente ms probable del virus, pero no poda descartar la posibilidad de haberme infectado por pura mala suerte cuando estaba en el puente, cerca de alguno de los muchos seguidores de Haussmann. Pero Duscha haba dicho que era una cepa suave. Quiz tuviera razn. Hasta el momento solo tena el estigma y dos sueos nocturnos. No vea a Sky Haussmann a plena luz del da, ni soaba despierto con l. No sufra ninguna obsesin persistente por l ni indicios de ninguna; ningn deseo de rodearme de parafernalia relacionada con su vida o su poca; ningn sentimiento de respeto religioso por el mero hecho de pensar en l. Segua siendo lo que siempre haba sido: un personaje histrico, un hombre que haba hecho algo terrible y haba recibido un castigo terrible por ello, pero al que no se poda olvidar fcilmente, ya que tambin nos haba dado el regalo de un mundo. Haba personajes histricos ms antiguos que tambin tenan reputaciones ambiguas; sus hazaas estaban teidas en tonos grisceos igualmente sombros. No iba a empezar a

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adorar a Haussmann solo porque me mostraran su vida mientras dorma. Era ms fuerte que eso. No entiendo por qu tienes tanta prisa por dejarnos dijo Amelia en un descanso, mientras se apartaba un mechn de pelo de la frente. Tardaste quince aos en llegar hasta aqu... qu te suponen unas semanas ms? Supongo que no soy muy paciente, Amelia. Ella me mir con escepticismo, as que intent darle alguna justificacin. Mira, para m esos quince aos nunca han pasado, parece que fue ayer cuando estaba esperando a subir a la nave. Mi argumento todava es vlido. Que llegues una semana o dos ms tarde no supondr ninguna bendita diferencia. Pero s que la supondra, pens. Supondra toda la diferencia del mundo... pero no poda contarle toda la verdad a Amelia de ningn modo. Solo poda actuar de la forma ms natural posible al responderle. En realidad, existe una buena razn para irme lo antes posible. No aparecer en vuestros archivos, pero he recordado que viajaba con otro hombre que ya deben haber reanimado. Es posible, supongo, si el otro hombre entr en la nave antes que t. Eso es lo que yo pensaba. De hecho, puede que no hubiera complicaciones y no pasara por el Hospicio. Se llama Reivich. Ella pareci sorprendida, pero no tanto como para resultar sospechosa. Recuerdo a un hombre con ese nombre. Pas por aqu. Argent Reivich, era ese? Sonre. S, ese es.

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Argent Reivich. Seguro que hubo algn momento en que aquel nombre no significaba nada para m, pero resultaba difcil creerlo. Aquel nombre (su nombre; su continuada existencia) haba sido durante demasiado tiempo el hecho que determinaba mi universo. Sin embargo, recordaba bien la primera vez que lo haba odo. Haba sido aquella noche en la Casa de los Reptiles, cuando le haba enseado a Gitta cmo manejar una pistola. Pens en aquel momento mientras le enseaba a Amelia cmo defenderse del hermano Alexei. El palacio de Cahuella en Borde del Firmamento era un edificio largo con forma de H, rodeado de densa jungla por todas partes. Del tejado del palacio surga otro piso en forma de H, pero ligeramente mayor en todas sus dimensiones, as que estaba rodeado por una terraza plana y amurallada. Desde la ventajosa posicin de la terraza no se vean en absoluto los cien metros de terreno despejado que circundaban la Casa de los Reptiles, a no ser que te subieras en la pared y miraras por el borde. La jungla, que se ergua alta y oscura, pareca estar a punto de inundar la pared de la terraza, como una espesa marea verde. Por la noche, la jungla era una inmensidad negra desprovista de color y llena de los extraos sonidos de mil formas de vida nativas. No haba ningn otro

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asentamiento humano en cientos de kilmetros a la redonda. La noche que ense a Gitta a disparar era ms clara que de costumbre y el cielo estaba salpicado de estrellas desde la copa de los rboles hasta el cenit. Borde del Firmamento no tena lunas grandes, y los pocos hbitats brillantes que orbitaban alrededor del planeta estaban por debajo del horizonte, pero la terraza estaba iluminada por decenas de antorchas que ardan en las bocas de estatuas doradas de cobras reales, colocadas sobre pedestales de piedra a lo largo de la pared. Cahuella estaba obsesionado con la caza. Su ambicin consista en cazar una cobra real casi adulta, en vez del nico espcimen inmaduro que haba conseguido atrapar el ao anterior y que viva en una zona profunda bajo la Casa de los Reptiles. No llevaba mucho tiempo trabajando para l cuando tuvo lugar aquella expedicin de caza y fue la primera vez que vi a su esposa. La mujer haba manejado uno de los rifles de caza de Cahuella un par de veces, pero no pareca que hubiera tocado un arma antes de la expedicin. Cahuella me haba pedido que le diera unas lecciones de tiro improvisadas mientras estbamos sobre el terreno, lo que yo haba hecho. Pero, aunque haba mejorado, estaba claro que Gitta nunca sera una tiradora experta. No importaba mucho; no senta ningn inters por la caza y, aunque haba soportado la expedicin con un silencioso estoicismo, no poda compartir el primitivo entusiasmo de Cahuella por la muerte. Pronto, hasta Cahuella se dio cuenta de que estaba perdiendo el tiempo intentando convertir a Gitta en una cazadora. Pero segua queriendo que aprendiera a usar un arma... algo ms pequeo que un rifle, para autodefensa. Por qu? le pregunt a Cahuella. Contratas a gente como yo para que gente como Gitta no tenga que preocuparse por su propia seguridad. En aquel momento estbamos solos, en una de las cmaras inferiores de los viveros vacos.

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Porque tengo enemigos, Tanner. Eres bueno y los hombres a tus rdenes tambin lo son, pero no son infalibles. Un solo asesino podra atravesar nuestras defensas. S contest. Pero cualquiera tan bueno como para conseguirlo tambin sera lo bastante bueno como para acabar con vosotros sin que lo podis ver venir. Alguien tan bueno como t, Tanner? Pens sobre las defensas que haba dispuesto alrededor y dentro de la Casa de los Reptiles. No respond. Tendran que ser mucho mejores que yo, Cahuella. Y hay gente as ah afuera? Siempre hay alguien mejor que t. Solo es cuestin de saber si hay alguien dispuesto a pagar sus servicios. l apoy la mano en una de las vitrinas para anfibios vacas. Entonces lo necesita ms que nunca. Una oportunidad de defenderse siempre es mejor que ninguna. Tuve que admitir que aquello tena cierta lgica. Entonces, le ensear... si insistes. Por qu te cuesta tanto? Las pistolas son peligrosas. Cahuella sonri a la plida luz amarilla de los tubos colocados dentro de las vitrinas vacas. Creo que esa es la idea. Comenzamos poco despus. Gitta era una estudiante muy voluntariosa, pero ni mucho menos tan rpida como Amelia. No tena nada que ver con la inteligencia; se trataba tan solo de un dficit fundamental en sus habilidades motrices; una debilidad bsica en la coordinacin mano-ojo que nunca se hubiera manifestado si Cahuella no hubiera insistido en aquellas clases. Lo que no quera decir que no hubiera esperanzas para ella, pero lo que Amelia hubiera dominado en una hora, a Gitta le llevaba todo el da, al cabo del cual solo lograba demostrar un nivel de competencia bsico. Si Gitta se entrenara como soldado en mi antigua unidad, nunca me habra visto metido en aquel lo. Hubiera sido problema

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de otra persona encontrar una tarea mejor adaptada a sus habilidades... recogida de informacin o algo as. Pero Cahuella quera que Gitta supiera usar una pistola. As que segu rdenes. No me supona ningn problema. Cahuella era el que tena que decidir cmo usarme. Y pasar el rato con Gitta no era precisamente la tarea ms pesada del mundo. La esposa de Cahuella era una mujer encantadora: una impresionante belleza de pmulos marcados y ascendencia nortea, gil y esbelta, con musculatura de bailarina. Nunca la haba tocado antes de aquella leccin de tiro, prcticamente no haba tenido nunca una buena razn para hablar con ella, aunque haba fantaseado con el tema muchas veces. As que entonces, cada vez que tena que corregir su postura aplicando una suave presin en su brazo, en sus hombros o en su nuca, senta cmo mi corazn se aceleraba de forma ridcula. Cuando hablaba, intentaba mantener mi voz todo lo baja y tranquila que poda, ya que senta que la situacin lo exiga, pero lo que oa sonaba tenso y adolescente. Si Gitta haba notado algo en mi comportamiento, no dio signos de ello. Estaba totalmente concentrada en la leccin. Yo haba instalado un generador de campo de radiofrecuencia alrededor de aquella parte de la terraza, que mandaba seales a un procesador instalado en las gafas anti-flash que llevaba Gitta. Era equipo de entrenamiento militar estndar; parte del enorme alijo de equipo robado o del mercado negro que Cahuella haba acumulado a lo largo de los aos. En las gafas, aparecan fantasmas que se representaban en el campo visual de Gitta como si se movieran por la terraza. No todos los fantasmas eran hostiles, pero Gitta solo tena una fraccin de segundo para decidir a quin era necesario disparar. En realidad, era una broma. En primer lugar, solo un asesino muy cualificado podra tener alguna posibilidad de entrar en la Casa de los Reptiles, y alguien as de bueno no le dara a Gitta esos valiosos segundos que necesitara para decidirse.

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Pero Gitta no lo haca tan mal despus de la quinta leccin. Al menos apuntaba y disparaba a los blancos correctos el noventa por ciento de las veces, un margen de error con el que yo poda sentirme satisfecho por el momento, siempre esperando no tener la desgracia de convertirme en la nica vctima de cada diez que no intentaba matarla. Pero segua sin derribar a sus objetivos con eficacia. Estbamos usando proyectiles activos como municin, ya que las armas de lser a las que tenamos acceso eran demasiado voluminosas y pesadas para autodefensa. Por cuestiones de seguridad, podra haberlo arreglado para que la pistola solo disparara cuando Gitta o yo mismo estuviramos fuera de la lnea de tiro, por no mencionar a las valiosas estatuas de cobras reales de Cahuella. Pero crea que los instantes en los que la pistola estaba inutilizada hubieran hecho que la sesin fuera demasiado falsa para resultar til. En vez de ello, haba cargado la pistola con municin de pequeo calibre y cada bala tena un procesador oculto que reciba seales del mismo campo de entrenamiento que se comunicaba con las gafas de Gitta. El procesador controlaba diminutos chorros de gas que desviaran el curso de la bala si la trayectoria se consideraba peligrosa. Si el ngulo de desviacin necesario era demasiado cerrado, la bala se autodestruira en una nube acelerada de vapor de metal caliente... no era exactamente inofensivo, pero era mucho mejor que una bala de pequeo calibre si por casualidad se te diriga directamente a la cara. Cmo lo hago? pregunt Gitta cuando tuvimos que volver a cargar la pistola. Tu adquisicin de blanco est mejorando. Sigue siendo necesario que apuntes ms abajo... ve a por el pecho en vez de la cabeza. Por qu el pecho? Mi marido me cont que podas matar a un hombre con una sola bala en la cabeza, Tanner. He practicado ms que t.

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Pero lo que dicen de ti es cierto, no? Que cuando disparabas a alguien... Termin la frase por ella. Eliminaba reas del cerebro con funciones cerebrales especficas, s. No deberas creer todo lo que oyes, Gitta. Probablemente podra conseguir acertar a un hemisferio en concreto pero, aparte de eso... De todos modos, no es tan malo tener una reputacin como esa. Supongo que no. Pero no es ms que eso. Si dijeran eso de mi marido, lo aprovechara todo lo posible. Lanz una mirada cautelosa al piso superior de la casa. Pero t siempre intentas quitarle importancia. Eso hace que me parezca ms probable, Tanner. Intento restarle importancia porque no quiero que pienses que soy algo que en realidad no soy. Ella me mir. No creo que corras ese peligro, Tanner. Creo que s exactamente quin eres. Un hombre con conciencia que resulta que trabaja para alguien que no duerme tan bien por las noches. Mi conciencia no es lo que se dice prstina, creme. Deberas ver la de Cahuella. Durante un instante me mir a los ojos; apart la vista y mir a la pistola. Gitta elev el tono de voz una octava. Ah, hablando del rey de Roma. Otra vez hablando de m? Estaba entrando en la terraza desde el piso superior del edificio. Algo le brillaba en la mano: un vaso de pisco sour. Bueno, no os puedo culpar, verdad? En fin. Cmo van las lecciones? Creo que progresamos de forma razonable respond. Oh, no creas una palabra de lo que te diga dijo Gitta. Soy psima, y Tanner es demasiado educado para decirlo. Las cosas que merecen la pena nunca son fciles le respond. Y luego me dirig a Cahuella. Gitta puede disparar una pistola y distinguir entre amigos y enemigos casi todas las veces. No tiene nada de mgico, aunque ha trabajado duro para conseguirlo y hay que reconocer su

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mrito. Pero, si quieres algo ms, puede que no sea tan fcil. Siempre puede seguir aprendiendo. T eres el maestro, despus de todo. Seal la pistola con la cabeza, en la que acababa de meter un cargador nuevo. Oye, ensale ese truco que sabes hacer. A qu truco te refieres? dije intentando controlar mi genio. Normalmente Cahuella saba que no deba llamar trucos a las habilidades que tanto esfuerzo me haba costado adquirir. Cahuella le dio un sorbo a su bebida. Ya sabes el que digo. Bien; probar con este. Reprogram la pistola para que las balas no se desviaran si trazaban trayectorias peligrosas. Si quera un truco, lo tendra... le costara lo que le costara. Normalmente, cuando disparaba un arma pequea adoptaba la clsica pose del tirador: las piernas ligeramente abiertas para equilibrarme, la pistola sujeta con una mano y la otra mano apoyada bajo ella para sostenerla; los brazos extendidos a la altura de los ojos, preparados para el retroceso si la pistola disparaba balas en vez de energa. Entonces tena la pistola cogida con una mano a la altura de la cadera, como uno de aquellos antiguos pistoleros que desenfundaban a toda velocidad sus pistolas de seis tiros. Miraba la pistola en vez de seguir la lnea de tiro. Pero haba practicado tanto aquella posicin que saba exactamente adonde ira la bala. Presion el gatillo y le met una bala a una de las estatuas de cobra real. Despus camin hasta ella para evaluar los daos. El oro de la estatua haba fluido como mantequilla al recibir el impacto de la bala, pero lo haba hecho con una simetra preciosa alrededor del punto de entrada, como un loto amarillo. Y yo haba hecho blanco tambin con una simetra preciosa... centrado matemticamente en la frente de la cobra; entre los ojos, de no haberlos tenido aquella criatura dentro de la mandbula.

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Muy bien dijo Cahuella. Creo. Tienes alguna idea de lo que vale esa serpiente? Menos de lo que me pagas por mis servicios dije mientras programaba la pistola otra vez en modo seguro antes de que se me olvidara. Cahuella mir a la estatua destrozada durante un instante antes de sacudir la cabeza, mientras se rea entre dientes. Probablemente lleves razn. Y supongo que todava tienes ese don, verdad, Tanner? chasque los dedos en direccin a su esposa. Vale; fin de la leccin, Gitta. Tanner y yo tenemos que hablar sobre algo... por eso haba venido. Pero acabamos de empezar. Habr otras ocasiones. No querrs aprenderlo todo de una vez, no? No, pens yo... esperaba que aquello no pasara nunca, porque entonces no tendra ningn buen motivo para estar cerca de ella. Aquel pensamiento era peligroso, de verdad estaba pensando seriamente en intentar algo con ella, cuando Cahuella estaba tan solo a una habitacin de distancia? Adems de ser una locura, porque hasta aquella noche Gitta no haba hecho nada que indicara ningn tipo de atraccin recproca hacia m. Pero algunas de las cosas que haba dicho me hicieron pensar. Quiz se senta sola all, en plena jungla. Dieterling sali de detrs de Cahuella y escolt a Gitta de vuelta al edificio, mientras que otro hombre desmantelaba el generador de campo. Cahuella y yo caminamos hacia la pared de la terraza. El aire era clido y pegajoso, sin asomo de brisa. Durante el da poda resultar insoportablemente hmedo; nada parecido al suave clima costero de Nuevo Iquique, donde haba pasado mi niez. La silueta alta y de anchos hombros de Cahuella estaba envuelta en un kimono negro con dibujos de delfines entrelazados, y sus pies pisaban desnudos las baldosas en forma de V. Tena una cara ancha, con una expresin que siempre me haba parecido algo petulante en los labios. Era el aspecto de un hombre que nunca

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aceptara la derrota con elegancia. Su espeso cabello negro estaba siempre peinado hacia atrs para despejar la frente; dibujaba surcos brillantes, como oro batido a la luz de las llamas de las cobras reales. Toc la estatua daada y despus se agach para recoger unos cuantos fragmentos de oro del suelo. Los fragmentos eran delgados como hojas, como las lminas de oro que los iluminadores solan usar en el pasado para decorar los textos sagrados. Los frot con tristeza con los dedos y despus intent volver a poner el oro en la herida de la estatua. Haban representado a la serpiente enroscada en torno a su rbol, en la ltima fase de motilidad antes de la fase de fusin arbrea. Siento los daos dije. Pero me pediste una demostracin. l sacudi la cabeza. No importa; tengo docenas de ellas en el stano. Puede que incluso deje esta aqu como adorno, no? Como disuasin? Debe de servir para algo, no crees? Despus baj la voz. Tanner, ha surgido algo. Necesito que vengas conmigo esta noche. Esta noche? Ya era tarde, pero Cahuella sola tener un horario peculiar. Qu tienes en mente, una expedicin de caza a medianoche? Estoy de humor, pero es algo totalmente distinto. Vamos a tener visita. Tenemos que salir y encontrarnos con ellos. Hay un claro a unos veinte klicks de aqu subiendo por la vieja carretera de la jungla. Quiero que me lleves all. Lo pens con cuidado antes de responder. De qu clase de visita estamos hablando? Cahuella acarici la cabeza agujereada de la cobra, casi con cario. De una poco normal. Cahuella y yo salimos de la Casa de los Reptiles media hora despus, en uno de los vehculos con efecto de suelo. Era el tiempo que habamos necesitado para vestirnos para el viaje, con pantalones y camisa caqui

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bajo un chaleco de cazador marrn lleno de bolsillos. Avanc cuidadosamente con el coche entre los armazones de edificios abandonados y envueltos en vides que rodeaban la Casa de los Reptiles hasta que encontr el viejo sendero, justo antes de que se sumergiera en el bosque. Unos cuantos meses despus aquella excursin resultara imposible: la jungla se curaba lentamente la herida que le haban abierto en el corazn. Haran falta lanzallamas para abrirse paso de nuevo. La Casa de los Reptiles y todos sus alrededores haban formado parte, tiempo atrs, de un jardn geolgico, construido durante una de aquellas esperanzadoras treguas. Aquel alto el fuego en concreto solo haba durado aproximadamente una dcada, pero en aquellos tiempos deba haberles parecido que haba una buena posibilidad de que la paz durara; una posibilidad lo bastante buena como para que la gente construyera algo de tan nulo valor militar y tan alto progreso cvico como un zoo. La idea haba sido albergar a especmenes terranos y nativos en exposiciones similares, para enfatizar las similitudes y diferencias entre la Tierra y Borde del Firmamento. Pero el zoo nunca se haba llegado a terminar, y la nica parte de l que quedaba intacta era la Casa de los Reptiles, que Cahuella haba convertido en su residencia particular. Le era muy til: aislada y fcil de fortificar. Su ambicin consista en reaprovisionar los viveros del stano con una coleccin privada de animales capturados, de los que el ms importante sera una cobra real casi adulta a la que todava no haba conseguido atrapar. La cra que haba cazado ya ocupaba un gran volumen; necesitara un stano entero nuevo para una mayor... por no mencionar las nuevas e importantes habilidades necesarias para cuidar a una criatura con una bioqumica bastante diferente de la de una de menor edad. Las dems partes de la Casa ya estaban llenas de las pieles, dientes y huesos de animales que se haba llevado a casa como trofeos muertos. No amaba a las cosas vivas, y la nica razn por la que quera especmenes vivos era porque as dejara claro ante sus

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visitantes que capturarlos vivos requera una habilidad mucho mayor que matarlos en su hbitat. Las ramas y las vides golpeaban la carrocera del coche mientras yo aceleraba por el sendero y el aullido de las turbinas silenciaba el chirrido de cualquier otra cosa viva en kilmetros a la redonda. Cuntame algo sobre estos visitantes dije a travs del micro que llevaba al cuello y que transportaba mis palabras hasta los auriculares que abrazaban el crneo de Cahuella. Los conocers muy pronto. Fueron ellos los que sugirieron este claro como punto de encuentro? No, fue idea ma. Y saben de qu claro estabas hablando? No tienen por qu saberlo dijo sealando hacia arriba con la cabeza. Me arriesgu a mirar hacia el dosel del bosque y, en un instante en el que el dosel se dispers un poco y revel el cielo, vi algo terriblemente brillante merodeando sobre nuestras cabezas, una especie de cua triangular recortada en el firmamento. Nos han seguido desde que dejamos la Casa. Ese avin no es de por aqu dije. No es un avin, Tanner. Es una nave espacial. Llegamos al claro despus de conducir durante una hora a travs de un bosque cada vez ms espeso. Algo deba haber quemado el claro unos aos antes; probablemente un misil realmente desviado. Puede que incluso intentaran acertar en la Casa de los Reptiles; Cahuella tena enemigos de sobra para considerar aquella posibilidad. Afortunadamente, la mayora de ellos no tena ni idea de dnde viva. El claro ya empezaba a regenerarse, pero la tierra segua estando lo bastante llana como para permitir un aterrizaje. La nave se detuvo sobre nosotros, silenciosa como un murcilago. Tena forma de delta y, al verla ms de cerca, pude observar que la parte inferior estaba dividida en miles de elementos calientes con un brillo feroz. Tena cincuenta metros de ancho; la mitad del ancho del claro.

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Sent la primera bofetada de calor y despus, de forma prcticamente inaudible, el primer indicio de un zumbido casi subsnico. La jungla a nuestro alrededor qued en silencio. El deltoide descendi, y tres hemisferios invertidos salieron elegantemente de los vrtices. Dej atrs la cima de los rboles. El calor me estaba haciendo sudar. Levant una mano para protegerme los ojos de aquel brillo solar. Entonces, el brillo se apag para convertirse en un color ladrillo oscuro y el vehculo descendi los ltimos metros por su propio peso hasta posarse sobre los hemisferios, que amortiguaron el impacto con una suavidad muscular. Durante un momento se hizo el silencio, y despus una rampa se desliz desde el interior como si se tratara de una lengua. El resplandor blanco azulado que sala de la entrada en la parte superior de la rampa haca que la vegetacin circundante quedara en relieve oscuro. Gracias a mi visin perifrica pude ver cmo algunas cosas se escabullan y se deslizaban en busca de las sombras. Dos figuras zanquivanas y alargadas salieron a la luz en lo alto de la rampa. Cahuella dio un paso adelante, hacia la rampa. Vas a subir a esa cosa? l mir hacia atrs, su silueta dibujada sobre la luz. Joder, claro que s. Y quiero que vengas conmigo. Nunca he tratado con Ultras. Bueno, ha llegado tu gran oportunidad. Dej el coche y lo segu. Llevaba una pistola conmigo, pero me senta ridculo con ella. La enfund en el cinturn y no volv a tocarla en todo el tiempo que estuvimos fuera. Los dos Ultras de la rampa esperaban en silencio, de pie, en posturas que demostraban cierto aburrimiento, uno de ellos apoyado en el marco de la puerta. Cuando Cahuella estaba a medio camino de la nave estacionada, se arrodill y seal al suelo mientras apartaba la hierba. Mir hacia bajo y me pareci ver algo, como una lmina de metal abollado... pero antes de poder prestarle mayor

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atencin o preguntarme qu sera, Cahuella ya me estaba metiendo prisa. Vamos. No son famosos por su infinita paciencia. Ni siquiera saba que hubiera una nave Ultra en rbita dije sin subir la voz. No lo saben muchos. Cahuella comenz a subir la rampa. Se estn manteniendo en la oscuridad para poder llevar a cabo cierto tipo de negocios que no seran posibles si todo el mundo supiera que estn aqu. Los dos Ultras eran un hombre y una mujer. Ambos eran muy delgados y sus siluetas, casi esquelticas, estaban cubiertas de capas de exomaquinaria de soporte y prtesis. Ambos eran plidos y de pmulos salientes, con labios negros y ojos que parecan delineados con kohl, lo que les daba una apariencia de muecos cadavricos. Los dos lucan elaboradas cabelleras negras, recogidas en una maraa de mechones rgidos. Los brazos del hombre eran de cristal ahumado, con incrustaciones de mquinas brillantes y lneas de alimentacin que emitan pulsos de luz, mientras que la mujer tena un agujero rectangular justo en el centro del abdomen. No dejes que te pongan nervioso susurr Cahuella. Poner nerviosa a la gente es una de sus muchas tcnicas para hacer negocios. Te apuesto lo que quieras a que el capitn ha enviado a dos de sus especmenes ms raros solo para ponernos de los nervios. En ese caso, ha hecho un buen trabajo. Confa en m; he tratado con Ultras. En realidad son unos mierdecillas. Caminamos sin prisa por la rampa. La mujer, la que estaba apoyada en el marco, se puso derecha y nos estudi con labios impasiblemente fruncidos. T eres Cahuella, no? pregunt. S, y este es Tanner. Tanner va conmigo. No es negociable. Ella me mir de arriba abajo. Ests armado.

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S dije, solo un poco alterado por que hubiera visto la pistola a travs de mi ropa. Me vas a decir que t no? Tenemos nuestros medios. Subid a bordo, por favor. La pistola no es problema? La falsa sonrisa de la mujer fue la primera respuesta emocional que nos demostraba. Realmente no lo creo, no. Una vez a bordo, replegaron la rampa y cerraron la puerta. La nave tena un fro aspecto mdico, todo en colores pastel y llena de mquinas de cristal. Dos Ultras ms nos esperaban en el interior, reclinados en un par de enormes sofs de control, medio enterrados en lecturas y delicadas palancas de control. El piloto y el copiloto estaban desnudos; eran seres de piel morada con dedos imposiblemente hbiles. Tenan las mismas rastas que los otros dos, pero en mayor cantidad. La mujer con el agujero en los intestinos dijo: Sbenos con suavidad, Pellegrino. No queremos que nuestros huspedes se nos desmayen. Vamos a subir? pregunt a Cahuella moviendo los labios pero sin pronunciar palabra. l asinti. Disfrtalo, Tanner. Yo pienso hacerlo. Se dice que dentro de poco no podr abandonar la superficie... ni siquiera los Ultras querrn tocarme. Nos llevaron a un par de sillones vacos. En cuanto nos abrochamos los cinturones, la nave se elev. Pude ver el claro de la jungla empequeecer bajo nosotros a travs de las zonas transparentes dispuestas a lo largo de las paredes, hasta que pareci una huella baada en una mancha de luz. All, lejos de nosotros y cerca del horizonte, haba un nico punto de luz que tena que ser la Casa de los Reptiles. El resto de la jungla era un ocano negro. Por qu escogiste ese claro para la reunin? pregunt la mujer Ultra. Os habrais sentido bastante estpidos aparcando en lo alto de un rbol.

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No me refiero a eso. Podramos habernos procurado nuestro propio espacio de aterrizaje con un esfuerzo mnimo. Pero ese claro tena algn significado, verdad? Pareca como si la respuesta a aquella pregunta solo le interesara de forma marginal. Lo exploramos al acercarnos. Haba algo enterrado debajo; un espacio hueco de forma regular. Algn tipo de cmara, llena de mquinas. Todos tenemos nuestros pequeos secretos dijo Cahuella. La mujer lo mir con cuidado, despus sacudi las muecas para acabar con el asunto. La nave subi aun ms, y la fuerza G me dej aplastado en el asiento. Hice un esfuerzo estoico por no mostrar ningn tipo de malestar, pero no tena nada de agradable. Los Ultras parecan todos fros como tmpanos mientras hablaban jerga tcnica en voz muy baja; velocidad aerodinmica y vectores ascendentes. Los dos que nos haban recibido se haban enchufado a sus asientos con gruesos umbilicales plateados que, al parecer, les servan de apoyo respiratorio y circulatorio durante la fase de ascenso. Nos desprendimos de la atmsfera del planeta y seguimos subiendo. Para entonces nos encontrbamos ya por encima del lado diurno. Borde del Firmamento era de color azul verdoso y frgil; engaosamente sereno, justo como deba parecer el da en que el Santiago entrara en su rbita por primera vez. Desde all no haba seal alguna de la guerra, hasta que vi los senderos negros en forma de pluma de los campos petroleros en llamas cerca del horizonte. Era la primera vez que observaba aquella vista. Nunca antes haba estado en el espacio. Acercndonos al Orvieto inform el piloto llamado Pellegrino. Su nave principal apareci rpidamente. Era oscura y enorme como un volcn dormido; un cono cincelado de cuatro kilmetros de largo. Una bordeadora lumnica; as es como los Ultras llamaban a sus naves, que eran lustrosos motores de noche, capaces de cortar el vaco

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solo una diminuta fraccin por debajo de la velocidad de la luz. Era difcil disimular la impresin. Los mecanismos que hacan volar a aquella nave eran ms avanzados que casi todo lo que poda verse en Borde del Firmamento; ms avanzados que prcticamente cualquier cosa que me pudiera imaginar. A los Ultras, nuestro planeta deba parecerles algn tipo de experimento de ingeniera social: una cpsula del tiempo que preservaba de forma imperfecta tecnologas e ideologas que llevaban tres o cuatro siglos pasadas de moda. Por supuesto, no era del todo culpa nuestra. Cuando la Flotilla dej Mercurio al final del siglo veintiuno, la tecnologa de a bordo era de vanguardia. Pero la nave tard siglo y medio en arrastrarse por el espacio hasta llegar al sistema de Cisne... y durante ese tiempo la tecnologa haba regresado en estampida al Sol 4, pero haba permanecido en estasis dentro de la Flotilla. Para cuando aterrizaron, otros mundos haban desarrollado el viaje casi a la velocidad de la luz, lo que haca que todo nuestro viaje pareciera un gesto pattico y puritano de castigo autoinfligido. Al final, las naves rpidas llegaron a Borde del Firmamento, con sus caches de datos cargadas de las plantillas tecnolgicas necesarias para catapultarnos al presente, si hubieran querido. Pero, para entonces, ya estbamos en guerra. Sabamos lo que poda conseguirse, pero nos faltaban el tiempo y los recursos para duplicar lo que haban conseguido en otros sitios, as como las finanzas planetarias para comprar milagros prefabricados a los comerciantes de paso. En las nicas ocasiones en las que comprbamos nuevas tecnologas era porque tenan una aplicacin militar directa, y solo aquello ya casi nos llevaba a la bancarrota. As que luchbamos en guerras de siglos de duracin con infantera, tanques, cazas de combate, bombas qumicas y toscos dispositivos nucleares; solo muy de vez en cuando nos adentrbamos 4 N. de la T.: en castellano en el original

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en las vertiginosas alturas de las armas de partculas o los chismes de inspiracin nanotecnolgica. No era de extraar que los Ultras nos trataran con un desprecio tan mal disimulado. Eramos unos salvajes comparados con ellos y, lo ms duro de todo, era que sabamos que era cierto. Atracamos dentro del Orvieto. El interior era una versin mucho mayor de la lanzadera, pasillos retorcidos en tonos pastel que rezumaban pureza antisptica. Los Ultras haban obtenido gravedad haciendo que algunas piezas de la nave rotaran dentro del casco exterior; pesbamos un poco ms que en Borde del Firmamento, pero el esfuerzo no era mucho peor que andar con una mochila pesada a la espalda. La bordeadora lumnica tambin era una nave de ganado: transportaba pasajeros y estaba equipada con miles de cabinas de sueo criognico. Ya estaban llevando a bordo a algunas personas, aristcratas bien despiertos que se quejaban en voz alta de la forma en que los trataban. A los Ultras no pareca importarles. Los aristcratas deban de haber pagado bien por el privilegio de subir al Orvieto para ir a cualquiera que fuera su siguiente destino, pero para los Ultras no eran ms que salvajes... aunque ligeramente ms limpios y ms ricos. Nos llevaron ante el capitn. Estaba sentado en un enorme trono a motor, suspendido de un aguiln articulado, de modo que pudiera moverse por el gigantesco espacio tridimensional del puente. Otros miembros importantes de la tripulacin se movan sobre asientos similares, pero nos esquivaron con cuidado cuando entramos y se dirigieron a unas pantallas colocadas en las paredes en las que se mostraban intrincados esquemas. Cahuella y yo estbamos de pie en una pasarela extensible con una barandilla baja, que llegaba hasta la mitad del puente. Seor... Cahuella dijo el hombre del trono a modo de saludo. Bienvenido a bordo de mi navio. Soy el capitn Orcagna.

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El capitn Orcagna era casi tan impresionante como su nave. Estaba vestido de pies a cabeza de brillante cuero negro, y en los pies llevaba unas botas negras de extremos puntiagudos que le llegaban hasta las rodillas. Las manos, colocadas bajo la barbilla, tambin llevaban guantes negros. La cabeza estaba posada sobre el cuello alto de su tnica negra como si fuera un huevo. Al contrario que su tripulacin, estaba totalmente calvo, absolutamente lampio. Su cara, sin lneas ni rasgos, poda haber pertenecido a un nio... o a un cadver. Tena una voz aguda, casi femenina. Y usted es? dijo sealndome con la cabeza. Tanner Mirabel respondi Cahuella antes de que yo pudiera hablar. Mi experto personal en seguridad. Tanner va donde yo vaya. No es... ... negociable. S, ya lo haba entendido. Con aire ausente, Orcagna observ algo en el aire que solo l poda ver. Tanner Mirabel... s. Antes soldado, ya veo... hasta que entr al servicio de Cahuella. Entre usted y yo, es usted un hombre totalmente falto de tica, Mirabel, o desconoce por completo el tipo de hombre para el que trabaja? De nuevo, fue Cahuella el que respondi. Su trabajo no le permite perder el sueo por las noches, Orcagna. Pero, lo hara, si lo supiera? Orcagna me mir de nuevo, pero no se poda adivinar mucho por su expresin. Hasta podamos estar hablando con una marioneta controlada por una inteligencia incorprea que funcionara en la red informtica de la nave. Dgame, Mirabel... es usted consciente de que el hombre para el que trabaja es considerado un criminal de guerra en algunos crculos? Solo por algunos hipcritas encantados de poder comprarle armas, siempre que no se las venda a nadie ms. Un campo de batalla igualado es mucho mejor que la alternativa dijo Cahuella. Era uno de sus dichos favoritos. Pero no solo vende armas repuso Orcagna. De nuevo pareci estar mirando algo vedado a nuestra vista. Roba

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y mata por ellas. Hay pruebas documentales que le implican en al menos treinta asesinatos cometidos en Borde del Firmamento, todos conectados con el mercado negro de las armas. En tres ocasiones fue responsable de la redistribucin de armas confiscadas en acuerdos de paz. De forma indirecta, puede probarse que ha prolongado (hasta reavivado) cuatro o cinco disputas locales territoriales en las que se haba estado a punto de llegar a un pacto negociado. Decenas de miles de vidas se han perdido gracias a sus acciones, Cahuella. El aludido intent protestar en aquel momento, pero Orcagna no se lo permiti. Es usted un hombre motivado tan solo por los beneficios; totalmente desprovisto de moral y de cualquier sentido fundamental del bien y del mal. Un hombre cautivado por los reptiles... quiz porque puede verse reflejado en ellos y, en el fondo de su corazn, es usted un hombre infinitamente presumido. Orcagna se acarici la barbilla y despus se permiti una vaga sonrisa. Por lo tanto, y resumiendo, se parece mucho a m mismo... es usted alguien con quien creo poder hacer negocios desvi la mirada de nuevo en mi direccin. Pero dgame, Mirabel, por qu trabaja para l? No he visto nada en su historial que me sugiera que tiene algo en comn con su jefe. Me paga. Eso es todo? Nunca me ha pedido nada que yo no hara. Soy su experto en seguridad. Lo protejo y protejo a los que lo rodean. He recibido balazos por l. Impactos de lser. A veces he cerrado tratos y me he reunido con nuevos posibles proveedores. Tambin es un trabajo peligroso. Pero lo que les pase a las pistolas cuando cambian de manos no es asunto mo. Um. El capitn se toc la comisura de los labios con un dedo. Quiz debiera serlo. Me volv a Cahuella. Tiene esta reunin algn objetivo? S, siempre interrumpi Orcagna. Comercial, por supuesto, hombre aburrido. Por qu otra cosa cree que

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me arriesgara a contaminar mi nave con basura planetaria? As que era un asunto de negocios, despus de todo. Qu venden? pregunt. Bueno, lo normal... armas. Es lo nico que su jefe quiere de nosotros. Es la actitud normal en este planeta. Una y otra vez mis socios comerciales le han ofrecido a su planeta acceso a las tcnicas de longevidad habituales en otros mundos, pero siempre que se ha realizado la oferta la han rechazado en favor de srdidas mercancas militares... Eso es porque lo que piden por las tcnicas de longevidad dejara en bancarrota a la Pennsula intervino Cahuella. Tambin supondra un buen pellizco de mis fondos. No un pellizco tan grande como la muerte murmur Orcagna. De todos modos, es su funeral. Pero tengo algo que decir: les demos lo que les demos, cudenlo bien, de acuerdo? Sera una desgracia que volviera a caer en manos equivocadas. Cahuella suspir. No es culpa ma si los terroristas roban a mis clientes. El incidente del que hablaba haba ocurrido un mes antes. Todava se hablaba del tema entre los que saban algo sobre la red de transacciones del mercado negro de Borde del Firmamento. Yo haba llegado a un trato con una faccin militar legtima que se atena a los tratados. El intercambio se haba llevado a cabo a travs de una complicada serie de frentes, de modo que la fuente ltima de las armas (Cahuella) quedara discretamente oculta. Yo tambin haba supervisado el canje en un claro similar al que habamos utilizado para el encuentro con los Ultras... y all era donde acababa mi intervencin. Pero alguien le haba soplado lo de la transferencia de armas a una de las facciones menos legtimas y haban emboscado a la primera faccin cuando se dirigan a casa tras el trato. Cahuella llamaba terroristas a la nueva faccin, pero eso supondra una distincin demasiado grande entre

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ellos y las vctimas legtimas. En una guerra en la que las reglas de compromiso y las definiciones de criminalidad cambiaban cada semana, lo que distingua a una faccin legtima de otra menos legtima sola ser solo la calidad de la consultora legal de la primera. Las alianzas siempre cambiaban, las acciones pasadas se rescriban constantemente para proyectar una luz revisionista sobre los participantes. Era cierto que muchos observadores consideraban a Cahuella un criminal de guerra. Puede que dentro de un siglo lo recordaran como a un hroe... y a m como a su fiel hombre de armas. Cosas ms raras se haban visto. Pero sera muy difcil ver el resultado de aquella emboscada terrorista con un tinte positivo. Al cabo de una semana de la emboscada, haban usado las mismas armas robadas para asesinar a casi toda una familia de aristcratas de Nueva Santiago. No recuerdo el nombre de la familia. Reivich o algo as dijo Cahuella. Pero escchame, aquellos terroristas eran animales, de acuerdo. Si pudiera, los desollara vivos para convertirlos en papel pintado y utilizara sus huesos para fabricar muebles. Pero eso no quiere decir que rebose de simpata por el clan Reivich. Eran lo bastante ricos como para salir de este mundo. Este planeta es un pozo de mierda. Si quieren un sitio seguro donde vivir, hay toda una galaxia ah afuera. Tenemos una informacin que puede interesarle dijo Orcagna. El hijo menor que sobrevivi, Argent Reivich, ha jurado vengarse de usted. Jurado vengarse. Qu es esto? Una comedia moral? Cahuella levant una mano y la puso delante de l. Mirad, estoy temblando. No quiere decir nada dije yo. Si hubiera pensado que mereca la pena preocuparte con el asunto, ya lo sabras. Es otra cosa por la que me pagas, para no tener que preocuparte por todos los chiflados que te puedan guardar rencor. Pero nosotros pensamos que este hombre no es, como usted dice, un chiflado. Orcagna examin sus dedos

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enguantados y tir de la punta de cada uno de ellos hasta que se oy un pequeo pop. Nuestros espas sugieren que el caballero ha recuperado armas de la misma milicia que asesin a su familia. Armamento pesado de partculas... apropiado para un asalto a gran escala contra un asentamiento fortificado. Hemos detectado las firmas de estos dispositivos e indican que siguen siendo operativos. El Ultra hizo una pausa y despus aadi algo ms, como de pasada. Puede que le divierta saber que las firmas se mueven hacia el sur por la Pennsula, hacia la Casa de los Reptiles. Dme las posiciones dije. Me reunir con el chico y averiguar lo que quiere. Puede que solo quiera negociar la entrega de ms armas... puede que no te haya identificado como el proveedor. Claro dijo Cahuella. Y yo me dedico al comercio de vinos. Olvdalo, Tanner. Crees que necesito a alguien como t para encargarme de un piojo como Reivich? No se enva a un experto contra un aficionado y despus, dirigindose a Orcagna. Dice que est en la selva? A qu distancia? En qu tipo de territorio? Obviamente, podemos proporcionarles esa informacin. Puto chupasangres. Se le oscureci la cara un instante, pero despus sonri y seal al Ultra. Me cae bien, de verdad. Es una puta sanguijuela. Vamos, dganos el precio. No necesito saber dnde est exactamente. Deme un marcador de situacin con una precisin de... a ver... unos cuantos kilmetros. Si no, se perdera la diversin, no? En qu coo ests pensando? Las palabras me haban saltado de la boca antes de poder censurarlas. Puede que Reivich sea inexperto, pero eso no quiere decir que no sea peligroso... especialmente si tiene el tipo de armas que la milicia us contra su familia. Bueno, as ser un juego ms justo. Un safari de los de verdad. Quiz hasta podamos cazar a una cobra real de camino. Le gusta jugar dijo Orcagna con complicidad.

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Y entonces lo comprend. Si Cahuella no hubiera tenido aquel pblico nunca habra actuado as. Si hubiramos estado en la Casa de los Reptiles, solos, habra hecho lo ms lgico: me habra ordenado a m o a uno de mis subordinados que nos quitramos a Reivich de en medio sin ms ceremonias que las necesarias para tirar de la cadena de un retrete. No hubiera estado a su altura perder el tiempo con alguien como Reivich. Pero frente a los Ultras no poda demostrar ninguna debilidad. Tena que hacerse el cazador. Cuando todo termin, cuando nuestra emboscada a Reivich fall, cuando Gitta y Cahuella murieron, mientras que Dieterling y yo quedbamos malheridos, hubo algo que me qued ms claro que nada antes en mi vida. Era culpa ma. Yo haba dejado que Gitta muriera por mi ineptitud. Yo haba permitido que Cahuella muriera al mismo tiempo. Las dos muertes estaban horriblemente unidas. Y Reivich, con las manos manchadas por la sangre de la esposa del hombre del que haba jurado vengarse, haba salido de all ileso, valiente. Deba de haber pensado que Cahuella tambin sobrevivira, sus heridas no debieron parecerle tan graves como las mas. Si Cahuella hubiera sobrevivido, Reivich hubiera conseguido infligirle el mximo dolor en el mximo perodo de tiempo; una victoria mucho menos trivial que la del simple asesinato del hombre. En el plan de Reivich, Cahuella hubiera tenido el resto de su vida para echar de menos a Gitta. No habra palabras que expresaran el dolor de semejante prdida. Creo que ella era el nico ser vivo del universo que Cahuella era capaz de amar. Pero, en vez de a l, Reivich me la haba quitado a m. Pens en la forma en que Cahuella se haba redo de la promesa de venganza de Reivich. Siempre haba existido una delgada lnea que separa lo absurdo de lo caballeresco. Pero yo hice exactamente lo mismo: jur que dedicara el resto de mi vida a matar a Reivich; vengar a Gitta. Si alguien me hubiera dicho que morira

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matando a Reivich, creo que lo hubiera aceptado tranquilamente como parte del trato. En Nueva Valparaso se me haba escurrido entre los dedos. En aquel momento me haba visto obligado a tomar la ms dura de las decisiones: si abandonaba a Reivich o segua persiguindolo ms all del sistema. En retrospectiva, no haba sido tan difcil.

No recuerdo que hubiera ningn problema especial con el seor Reivich dijo Amelia. Tuvo una pequea amnesia transitoria, pero no era un caso tan grave como el tuyo... solo dur unas horas y despus comenz a recuperarse. Duscha quera que se quedara para encargarse de sus implantes, pero tena bastante prisa por marcharse. En serio? hice lo que pude por parecer sorprendido. S. Solo Dios sabe qu hicimos para ofenderlo. Seguro que no fue nada. Me pregunt qu tendran sus implantes que fuera necesario reparar, pero decid que la pregunta poda esperar. Supongo que es muy posible que siga en Yellowstone o cerca de all. No me gustara tardar demasiado en seguirlo. No puedo dejarle toda la diversin para l, no? Ella me mir con expresin juiciosa. Eras amigo suyo, Tanner? Bueno, algo as. Compaero de viaje, entonces? Supongo que eso lo resume todo, s. Ya veo. Pareca impasible y serena, pero poda imaginarme lo que pensaba: que Reivich nunca haba mencionado que viajara con nadie y que si nuestra amistad realmente exista no era totalmente recproca. En realidad, tena la esperanza de que no se fuera sin m. Bueno, probablemente no quera que el hospital tuviera que encargarse de alguien que no necesitaba sus cuidados. O quiz s tena cierta amnesia, despus de todo. Claro est que podemos intentar contactar con l.

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No ser fcil, pero hacemos lo que podemos para realizar un seguimiento de los que reanimamos... por si surgen complicaciones. Y, pens yo, porque algunos pagan la hospitalidad de Idlewild cuando se ven ricos y a salvo en Yellowstone, y ven a los Mendicantes como una forma de influir en los recin llegados. Pero solo dije: No, muy amable, pero no es necesario. Creo que ser mejor que me encuentre con l en persona. Ella me mir con cuidado antes de responder. Entonces necesitars su direccin en la superficie. Asent. Comprendo que existen problemas de confidencialidad a tener en cuenta, pero... Estar en Ciudad Abismo dijo Amelia, como si solo pronunciar aquel nombre fuera hereja, como si el lugar fuera el pozo de degradacin ms vil que se pudiera imaginar. Es nuestro asentamiento de mayor tamao, el ms antiguo. S; ya he odo hablar de Ciudad Abismo. Puedes reducir un poquito ms el campo de posibilidades? Intent no parecer demasiado sarcstico. Un barrio no ira mal. No puedo serte de mucha ayuda... no nos dijo dnde iba exactamente. Pero supongo que podras empezar por la Canopia. La Canopia? Nunca he estado all. Pero dicen que no tiene prdida. Me di de alta al da siguiente. No me engaaba dicindome que estaba del todo bien, pero saba que si esperaba ms las posibilidades de encontrar el rastro de Reivich quedaran reducidas a cero. Y aunque algunas partes de mi memoria todava no estaban muy definidas, tena lo bastante para funcionar; lo bastante para poder seguir con el trabajo que tena entre manos. Regres al chalet para recoger mis cosas (los documentos, la ropa que me haban dado y los trozos de

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la pistola de diamante) y una vez ms mi atencin se desvi hacia el hueco de la pared que me haba perturbado tanto al despertarme. Haba logrado dormir en el chalet desde entonces y, aunque no hubiera descrito mis sueos como tranquilos, las imgenes y pensamientos que haban pasado por ellos eran los de Sky Haussmann. La sangre de las sbanas cada maana lo testificaba. Pero, cuando me despert, todava haba algo en el hueco que me aterraba y que era tan irracional como siempre. Pens en lo que me haba dicho Duscha sobre el virus adoctrinador, y me pregunt si haba algo en mi infeccin que pudiera causarme esa fobia sin base... quiz estructuras generadas por el virus que se conectaban con los centros neurales equivocados. Pero, al mismo tiempo, me preguntaba si las dos cosas podan ser totalmente independientes. Ms tarde, Amelia se encontr conmigo y me acompa por el largo y sinuoso sendero que llevaba al cielo, que suba ms y ms hacia uno de los extremos cnicos en punta del hbitat. La pendiente era tan suave que casi no costaba trabajo andar, pero senta un alivio eufrico al disminuir mi peso gradualmente, ya que cada paso que daba pareca llevarme un poco ms alto y ms lejos. Cuando llevbamos unos diez o quince minutos andando en silencio, dije: Es cierto lo que insinuaste antes, Amelia? Que fuiste una de nosotros? Quieres decir que si fui una pasajera? S, pero solo era una nia cuando ocurri... casi no saba hablar. La nave que nos trajo estaba daada y perdieron la mayora de los archivos de identificacin de los durmientes. Adems, haban recogido a pasajeros de ms de un sistema, as que no haba forma de saber de dnde vena yo. Quieres decir que no sabes en qu mundo naciste? Bueno, puedo hacer algunas suposiciones... pero la verdad es que ltimamente no me interesa mucho. El sendero se hizo ms empinado de repente y Amelia se

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puso delante de m para subir la cuesta. Este es mi mundo, Tanner. Es un lugar benditamente pequeo, pero creo que no es precisamente malo. Quin ms puede decir que ha visto todo lo que el mundo puede ofrecerle? Debe ser muy aburrido. En absoluto. Las cosas siempre cambian seal a la curva del hbitat. Esa cascada no siempre estuvo ah. Y antes haba una pequea aldea ah abajo, donde ahora hemos hecho un lago. Siempre es as. Tenemos que cambiar continuamente estos senderos para evitar la erosin... cada ao tengo que recordarlo todo de nuevo. Tenemos estaciones y aos en los que nuestros cultivos no crecen tan bien como otros. Algunos aos tambin tenemos superabundancia, si Dios quiere. Y siempre hay algo que explorar. Y, por supuesto, recibimos a gente constantemente... algunos de ellos se unen a la Orden baj la voz. Afortunadamente no todos son como el hermano Alexei. Siempre hay una manzana podrida. Lo s. Y no debera decir esto, pero... despus de lo que me has enseado, casi estoy deseando que Alexei lo vuelva a intentar. Comprend cmo se senta. Dudo que lo haga, pero no me gustara estar en su pellejo si lo intenta. Ser amable con l, no te preocupes. Se hizo otro silencio incmodo durante el que escalamos la ltima pendiente hacia el final del cono. Mi peso deba de haber descendido a una dcima parte de lo que haba sido en el chalet, pero todava se poda andar... aunque pareca que el suelo retroceda tras cada paso. Ms adelante, discretamente velado tras un bosquecillo que haba crecido al azar con tan baja gravedad, haba una puerta blindada que conduca al exterior de la cmara. Ests decidido a marcharte, verdad? pregunt Amelia. Cuanto antes llegue a Ciudad Abismo, mejor.

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No ser como esperas, Tanner. Ojal te quedaras un poco ms, solo para poder ponerte en forma... dej la frase en el aire; era evidente que se daba cuenta de que no me convencera. No te preocupes por m; ya me pondr al da con mi historia. Le sonre; al mismo tiempo me odiaba a m mismo por la forma en que me haba visto obligado a mentirle, pero no tena otra alternativa. Gracias por tu amabilidad, Amelia. Ha sido un placer, Tanner. En realidad... mir a mi alrededor para comprobar que no nos observaban; no haba nadie. Me haras muy feliz si aceptaras esto. Me met la mano en el bolsillo de los pantalones y saqu la pistola de cuerda totalmente montada. Ser mejor que no me preguntes por qu llevaba esto encima, Amelia. Pero creo que ya no me servira para mucho. Creo que no debera cogerla, Tanner. Se la puse en la mano. Entonces, confscala. Supongo que debera. Funciona? Asent con la cabeza; no haca falta entrar en detalles. Te vendr bien si alguna vez tienes problemas serios. Ella ocult la pistola. Solo la estoy confiscando, nada ms. Comprendo. Ella alarg una mano para estrechar la ma. Ve con Dios, Tanner. Espero que encuentres a tu amigo. Me di la vuelta antes de que pudiera verme la cara.

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Atraves la puerta blindada. Al otro lado haba un pasillo con paredes de acero bruido, lo que erradicaba cualquier impresin de que Idlewild fuera un lugar y no una construccin de diseo humano que giraba en el vaco. En vez del murmullo distante de las cascadas enanas, escuch el zumbido de los ventiladores y los grupos electrgenos. El aire tena un aroma a medicina que no haba notado hasta aquel momento. Seor Mirabel? Hemos odo que se marcha. Por aqu, por favor. El primero de los dos Mendicantes que me esperaba me hizo un gesto para que lo siguiera por el pasillo. Caminamos por l con pasos elsticos. Al final del pasillo haba un ascensor que nos transport durante una corta distancia en vertical hasta el verdadero eje de rotacin de Idlewild, punto desde el cual cubrimos una distancia horizontal mucho mayor hasta llegar al extremo final del casco abandonado que formaba aquella mitad de la estructura. Permanecimos en silencio dentro del ascensor, lo que no me supona ningn problema. Me imagin que los Mendicantes habran agotado cualquier posible conversacin con los reanimados haca tiempo; que ya habran escuchado cientos de veces cualquiera de mis respuestas a cualquiera de sus preguntas. Pero y si me

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preguntaban qu iba a hacer en Yellowstone y yo les responda con sinceridad? Que qu voy a hacer? Pues lo cierto es que pretendo matar a alguien. Creo que hubiera merecido la pena solo por verles la cara. Pero probablemente hubieran supuesto que se trataba de un tipo con alucinaciones que se haba dado de alta demasiado rpido. Al poco rato, el ascensor empez a avanzar por el interior de un tubo de paredes de cristal que recorra el exterior de Idlewild. Ya casi no haba gravedad, as que tuvimos que sujetar brazos y piernas a las paredes del ascensor por medio de grapas acolchadas. Los Mendicantes lo hicieron con facilidad y despus disfrutaron en silencio de mis torpes intentos por sujetarme. A pesar de todo, la vista ms all del ascensor mereca la pena. Pude ver con mayor claridad el enjambre del aparcamiento que Amelia me haba mostrado dos das antes... el enorme banco de naves espaciales; todas aquellas astillas puntiagudas eran casi tan grandes como Idlewild, aunque parecan diminutas en comparacin con todo el enjambre. Cuando una de las naves arrancaba los propulsores del casco para ajustar su perezosa rbita alrededor de las otras naves, una luz violeta las rodeaba a todas durante un instante; cuestin de etiqueta, una astuta colocacin o una maniobra urgente para evitar un choque. Pens que las luces de las naves distantes tenan una belleza desgarradora. Era algo que tena que ver tanto con los logros humanos como con la inmensidad frente a la que tales logros parecan muy frgiles. Daba igual que las luces pertenecieran a una carabela que luchaba contra el oleaje en un horizonte de tormenta o a una nave espacial con casco de diamante que acababa de abrirse paso a travs del espacio interestelar. Entre el enjambre de Idlewild, pude ver un par de manchas ms brillantes que deban de ser las llamas de

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los escapes de las lanzaderas en trnsito o nuevas naves que llegaban o partan. De cerca, el centro de Idlewild (el extremo terminado en punta del cono) era un enredo aleatorio de puertos de atraque, mdulos de servicio y reas mdicas y de cuarentena. All haba al menos una docena de naves, la mayora amarradas al Hospicio, aunque casi todas parecan pequeas naves de mantenimiento... el tipo de vehculos que usaran los Mendicantes si necesitaran salir al exterior de su mundo para realizar reparaciones. Solo haba dos naves grandes, y las dos eran pececillos comparadas con cualquiera de las bordeadoras lumnicas de la multitud del aparcamiento. La primera era una nave lustrosa y con forma de tiburn que deba haber sido diseada para viajes atmosfricos. El casco era de color negro, absorba la luz y tena marcas plateadas: arpas y nereidas. Lo reconoc de inmediato como la lanzadera que me haba llevado desde lo alto del puente de Nueva Valparaso hasta el Orvieto, despus de que nos rescataran. La lanzadera estaba unida a Idlewild mediante un umbilical transparente, por el que se poda ver un flujo continuo de durmientes. Todava estaban fros; todava dentro de sus cabinas de sueo frigorfico, los empujaban por el umbilical mediante algn tipo de onda de compresin peristltica. Daba la incmoda impresin de que la lanzadera estaba poniendo huevos. Todava estn descargando? pregunt. Solo quedan por vaciar unos cuantos mdulos de la bodega de los durmientes, y listo respondi el primer Mendicante. Supongo que debe deprimirles ver entrar a todos esos cachorros mojados. En absoluto dijo el segundo sin mucho entusiasmo. Es la voluntad de Dios, pase lo que pase. La segunda gran nave (a la que se diriga nuestro ascensor) era muy diferente de la lanzadera. A primera vista pareca solo una pila al azar de basura flotante que, de algn modo, haba ido a la deriva hasta juntarse.

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Pareca apenas capaz de mantenerse de una pieza estando parada, por no hablar de movindose. Voy a bajar en esa cosa? La buena Strelnikov dijo el primer Mendicante. Algrese. Es mucho ms segura de lo que parece. O ser mucho menos segura de lo que parece? pregunt el otro. Siempre se me olvida, hermano. A m tambin. Por qu no lo compruebas? Se meti la mano en la tnica para buscar algo. No s qu esperara yo, pero seguro que no era la porra de madera que sac. Pareca hecha a partir del mango de una herramienta de jardn, equipada con una correa de cuero en el extremo estrecho y con algunos interesantes araazos y manchas en el otro. El otro Mendicante me cogi por detrs mientras su amigo me regalaba unos cuantos cardenales para el viaje, concentrando todos sus esfuerzos en mi cara. Yo no poda hacer gran cosa... contaban con la ventaja de la gravedad cero y tenan corpulencia de luchadores ms que de monjes. No creo que el de la porra me llegara a romper nada pero, cuando termin, me notaba la cara como una fruta enorme y pasada. Casi no poda ver con un ojo y la boca me nadaba en sangre y pequeas lascas de esmalte dental. A qu ha venido eso? pregunt arrastrando las palabras como un imbcil. Un regalo de despedida del hermano Alexei dijo el primer Mendicante. Nada serio, seor Mirabel. Solo para que recuerde no volver a interferir en nuestros asuntos. Escup una esfera carmes de sangre y observ cmo mantena su forma globular mientras cruzaba el ascensor de lado a lado. Os vais a quedar sin donativo dije. Debatieron si deban continuar con el castigo, pero decidieron que lo mejor sera no arriesgarse a producirme ningn dao neurolgico. Quiz les asustaba un poco la hermana Duscha. Intent mostrar cierta gratitud, pero lo cierto es que no le puse mucho entusiasmo. Le ech un buen vistazo al Strelnikov mientras el ascensor se acercaba y la vista no mejoraba mucho.

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Aquella cosa tena una tosca forma de ladrillo, de unos doscientos metros de punta a punta. Haban unido una docena de mdulos de control, alojamiento y propulsin para construirla, empotrados en una explosin intestinal de serpenteantes tuberas de combustible y tanques con aspecto de mollejas. Por todas partes se vean lo que parecan restos del revestimiento metlico del casco; unas chapas de bordes mellados, como los ltimos vestigios de carne en un cadver plagado de gusanos. Algunas partes de la nave parecan reparadas con pegamento y cubiertas de placas de epoxi brillante; otras partes las soldaban en aquellos momentos equipos de mantenimiento en el interior de las indefinidas superficies de la nave. Haba continuos escapes de gas en seis o siete sitios, pero a nadie pareca preocuparle mucho. Me dije a m mismo que, aunque la nave hubiera tenido peor aspecto, tampoco habra importado. La ruta hasta el Anillo Brillante (la conglomeracin de hbitats en baja rbita alrededor de Yellowstone) era un viaje habitual y fiable. Se realizaban docenas de operaciones similares alrededor de Borde del Firmamento. No hacan falta grandes aceleraciones en ningn momento del viaje, lo que quera decir que, con un mantenimiento modesto, las naves podan recorrer las mismas rutas sin parar durante siglos, subiendo y bajando por el pozo de la gravedad hasta que un fallo fatal en sus sistemas las convirtiera en macabras piezas de escultura espacial a la deriva. Haba muy pocos gastos bsicos as que, aunque en aquellas rutas siempre habra un par de compaas de prestigio con lanzaderas lujosas en trayectorias de alta combustin, tambin habra una serie de empresas bastante ms destartaladas, siempre intentando reducir los costes. Al fondo del montn estaran los cohetes qumicos o las chalanas de propulsin inica, que realizaban transbordos dolorosamente lentos entre distintas rbitas... y aunque aquella lanzadera lenta a la que me haban asignado no era tan mala, ciertamente no era de las lujosas.

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Pero, aunque la nave era lenta, segua siendo la forma ms rpida de bajar al Anillo Brillante. Las lanzaderas de alta combustin cubran aquella ruta con mayor rapidez, pero tales quemadores no se acercaban a Idlewild. No haca falta ser un experto en economa para entender el porqu: la mayor parte de los clientes de Idlewild apenas disponan de fondos para pagarse su propia reanimacin, as que obviamente no podan costearse un caro atajo hasta Ciudad Abismo. Primero habra tenido que viajar hasta el enjambre del aparcamiento, y despus negociar un billete en una lanzadera de alta combustin sin garantas de que hubiera una disponible hasta el siguiente vuelo. Amelia me haba avisado de que ya no operaban tantas de aquellas naves como antes (aunque no tuve la oportunidad de preguntarle antes de qu?) y que el ahorro de tiempo entre esperar a una e ir directamente a la lanzadera lenta sera insignificante, como mucho. Al final el ascensor lleg al pasillo de conexin con el Strelnikov y mis amigos Mendicantes se despidieron de m. Eran todo sonrisas, como si los moratones que me haban hecho en la cara fueran otra manifestacin psicosomtica del virus Haussmann y ellos no tuvieran nada que ver con el tema. Le deseamos la mejor de las suertes, seor Mirabel. El Mendicante de la porra me dedic un alegre gesto de despedida. Gracias. Os mandar una postal. O quiz vuelva para contaros cmo me ha ido. Eso estara bien. Escup un ltimo glbulo coagulado. No cuentes con ello. Otros futuros inmigrantes avanzaban a empujones delante de m, mientras murmuraban medio dormidos en idiomas extraos. Dentro, nos dirigieron a travs de un laberinto incomprensible de forjados sanitarios hasta que llegamos a un lugar en las profundidades intestinales del Strelnikov. Nos haban asignado cubculos en los que pasar el viaje hasta el Anillo Brillante.

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Para cuando llegu al mo, estaba cansado y dolorido; me senta como un animal que ha quedado segundo en una pelea y se ha arrastrado hasta su madriguera para lamerse las heridas. Me agrad la privacidad del cubculo. No es que oliera a limpio, pero tampoco estaba asqueroso; se quedaba en una especie de hbrido amarillento. En el Strelnikov no tenan gravedad artificial... de lo que me alegraba; no hubiera sido prudente hacer girar la nave o acelerarla demasiado... as que el cubculo estaba equipado con una litera para gravedad cero y varias instalaciones sanitarias y de alimentacin diseadas para la misma ingravidez. Haba una consola conectada a una red general que hubiera debido estar guardada amorosamente en un museo de ciberntica; haba tambin seales de advertencia pegadas a todas las superficies sobre las cosas que podan o no podan hacerse dentro de la nave y sobre cmo salir de all lo ms rpidamente posible si algo iba mal. De forma peridica, una voz de acento extranjero que surga de un sistema Tannoy anunciaba retrasos en la salida, pero al final la voz inform de que habamos abandonado Idlewild, encendido motores e inicibamos el descenso. El despegue haba sido tan suave que no lo haba notado. Recog los trozos de dientes de la boca, recorr las dolorosas extremidades de los moratones que me haban hecho los Mendicantes y me fui quedando dormido.

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El da en que el pasajero despert (y nada volvera a ser igual despus de aquel da), Sky y sus dos colegas ms ntimos iban en un tren de servicio por el eje del Santiago, avanzando con estrpito por uno de los estrechos tneles de acceso que recorran la nave de arriba abajo. El tren se mova pesadamente a unos pocos kilmetros por hora, y se paraba de vez en cuando para permitir que su tripulacin descargara piedras o esperara a que otro tren despejara el siguiente tramo del tnel. Como siempre, los compaeros de Sky pasaban el rato con cuentos chinos y fanfarronadas, mientras que Sky haca de abogado del diablo y se senta incapaz de compartir totalmente su diversin, aunque siempre estaba dispuesto a arruinarla a la menor oportunidad. Ayer Viglietti me cont una cosa dijo Norquinco subiendo el tono de voz para hacerse or por encima del rugido del paso del tren. Me dijo que ni l mismo se lo crea, pero que conoca a otra gente que s. Lo cierto es que es algo sobre la Flotilla. Sorprndenos dijo Sky. Una pregunta fcil: cuntas naves haba en un principio, antes de que explotara el Islamabad? Cinco, claro respondi Gmez.

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Ah, pero y si nos equivocamos? Y si al principio hubiera seis? Una explot, eso lo sabemos pero, y si la otra sigue ah afuera? Y no la habramos visto? No si est muerta; el cascarn encantado de una nave que se arrastra detrs de nosotros. Muy oportuno dijo Sky. No tendr nombre, por casualidad? De hecho... Lo saba. Dicen que se llama Caleuche. Sky suspir porque saba que iba a ser otro de aquellos viajecitos. Antes, mucho tiempo atrs, los tres consideraban la red de trenes de la nave como una fuente continua de diversin y peligro controlado; un lugar de juegos arriesgados y ficcin; historias de fantasmas y desafos. Haba tneles en desuso que se desviaban de las rutas principales y conducan, o eso se rumoreaba, a zonas de carga escondidas o a zulos secretos de polizones durmientes, introducidos a bordo por gobiernos rivales en el ltimo momento. Sus amigos y l se retaban a subir en la parte exterior del tren cuando estaba en marcha y se raspaban las espaldas a gran velocidad contra las paredes de los tneles. Ya mayor, Sky vea aquellos antiguos juegos con irnica perplejidad, a medias orgulloso de haber corrido semejantes riesgos y a medias horrorizado de haber estado tan cerca de lo que obviamente hubiera sido una muerte horrible. De aquello haca toda una vida. Ya eran personas serias; hacan lo que les tocaba hacer por la nave. Todos tenan que arrimar el hombro en los nuevos tiempos de escasez y Sky y sus compaeros se encargaban, de forma regular, de hacer llegar o recibir los suministros de los trabajadores del eje y de la seccin de motores. Normalmente tenan que ayudar a descargar las cosas y hacerlas pasar por forjados sanitarios y pozos de acceso hasta llevarlas a su destino, as que el trabajo no era tan fcil como pareca. Sky casi nunca terminaba un turno sin haber recibido unos cuantos cortes y moratones, y todos

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aquellos esfuerzos le haban proporcionado un buen juego de msculos que nunca haba esperado tener. Eran un tro curioso. Gmez intentaba acceder a un trabajo en la seccin de motores, en el sacerdocio sagrado del equipo de propulsin. De vez en cuando se suba al tren para acercarse hasta all, e incluso hablaba con algunos de los susurrantes tcnicos de motores, para intentar impresionarlos con sus conocimientos sobre fsica de contencin y otras teoras arcanas de propulsin por antimateria. Sky haba observado algunos de aquellos intercambios y tambin la forma en que las preguntas y respuestas de Gmez no siempre eran aplastadas sin piedad por los tcnicos. A veces hasta parecan moderadamente impresionados, lo que daba a entender que Gmez algn da podra formar parte de su tranquilo sacerdocio. Norquinco era una criatura totalmente distinta. Tena la habilidad de perderse de forma completa y obsesiva en un problema; era abrumadoramente capaz de que todo lo fascinara, siempre que fuera lo bastante complejo y elaborado. Era un entusiasta de las listas, estaba profundamente enamorado de las series de nmeros y de las clasificaciones. No era de extraar que su campo de estudio favorito fuera la horrible complejidad del sistema nervioso del Santiago; las redes informticas que recorran la nave y que haban sido alteradas, reconducidas y rescritas como un palimpsesto incontables veces desde el despegue; la ms reciente de ellas, durante el apagn. La mayora de los adultos cuerdos no se atrevan a intentar entender algo ms que un pequeo subconjunto de aquella complejidad, pero Norquinco se senta atrado por todo el conjunto, perversamente emocionado por algo que la mayora de las personas consideraba al filo de lo patolgico. Debido a ello, asustaba a la gente. Los tcnicos que trabajaban en los problemas de la red tenan soluciones trilladas para casi todos los fallos, y lo ltimo que queran era a alguien que les enseara cmo hacer las cosas de forma ligeramente ms eficaz. En broma, decan que

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acabara dejndolos sin trabajo... pero solo era una forma educada de decir que Norquinco los haca sentirse incmodos. As que viajaba en los trenes con Sky y Gmez, a salvo. El Caleuche repiti Sky. Y supongo que el nombre tendr algn significado, no? Claro dijo Norquinco, consciente de la expresin de profundo desprecio de Sky. La isla de la que provenan mis antepasados tena muchas historias de fantasmas. El Caleuche era una de ellas. Norquinco hablaba en serio, no quedaba rastro de su habitual nerviosismo. Y supongo que vas a sacarnos de nuestra ignorancia sobre ella. Era un barco fantasma. Vaya, nunca lo habra averiguado. Gmez le dio un golpe. Oye, cllate ya y deja que Norquinco siga con la historia, vale? Norquinco asinti. Solan escucharlo; enviaba msica de acorden que cruzaba el mar por la noche. A veces hasta se acercaba al puerto o coga marineros de otros barcos. Los muertos que viajaban en l se divertan en una fiesta sin fin. La tripulacin la componan magos, brujos5. Escondan al Caleuche en una nube que lo segua a todas partes. De vez en cuando alguien lo vea, pero nunca podan acercarse a l. Se hunda bajo las olas o se converta en roca. Ah dijo Sky. As que este barco al que nadie poda ver con claridad (porque lo cubra una nube) tambin tena la habilidad de convertirse en una vieja roca cuando se acercaban, no? Extraordinario, Norquinco; una prueba indiscutible de magia. No estoy diciendo que de verdad existiera un barco fantasma respondi Norquinco irritado. Entonces. Pero ahora, quin sabe? Quiz el mito se refiriera a algo que todava no haba sucedido. 5 N. de la T.: en castellano en el original

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Esto cada vez se pone mejor, de verdad. Escucha intervino Gmez. Olvdate del Caleuche; olvdate de las gilipolleces sobre barcos fantasma. Norquinco lleva razn... en cierto modo. Puede haber ocurrido, no? Podra haber existido otra nave y ese conocimiento podra haberse vuelto confuso con el tiempo. Si t lo dices. Tambin podras argumentar que todo ha sido un enredo de mentiras fabricado por la tripulacin mortalmente aburrida de una nave para enriquecer el aspecto mtico de sus vidas. Si quisieras. Sky hizo una pausa, cuando el tren se desvi bruscamente por otro tnel, traqueteando sobre los rales de induccin, mientras la gravedad aumentaba al acercarse ms a la capa superficial. Ah, ya s cul es tu problema dijo Norquinco con una media sonrisa. Es tu viejo, no? No quieres creerte nada de esto por la posicin de tu padre. No puedes soportar la idea de que l no sepa algo tan importante. Quiz lo sepa, se te ha ocurrido pensarlo? As que admites que la nave podra ser real? No, en realidad... Pero Gmez lo interrumpi, obviamente acalorado con el tema. De hecho, no me resultara difcil creer que alguna vez existiera una sexta nave. Lanzar a seis no sera mucho ms costoso que lanzar a cinco, no? Despus de eso, despus de que la nave alcanzara velocidad de crucero, podra haberse producido un desastre... algn suceso trgico, deliberado o no, que dejara a la sexta nave prcticamente muerta. En punto muerto, pero abandonada, con su tripulacin asesinada, probablemente tambin los momios. Debera tener la bastante potencia residual como para mantener la antimateria dentro de la contencin, claro, pero para eso no hara falta mucho. S? pregunt Sky. Y simplemente nos olvidamos de ella? Si las otras naves hubieran tenido algo que ver con la destruccin de la sexta, no habra resultado difcil

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cambiar los archivos de datos de toda la Flotilla para eliminar cualquier referencia al crimen, o hasta al hecho de que la vctima hubiera existido. Aquella generacin de tripulantes podra haber jurado no transmitir el secreto del crimen a sus descendientes, a nuestros padres. Gmez asinti entusiasmado. As que ahora todo lo que nos queda son unos cuantos rumores; verdades medio olvidadas mezcladas con la mitologa. Exactamente lo que tenemos aadi Norquinco. Sky sacudi la cabeza; saba que era intil seguir discutiendo. El tren se detuvo en una de las zonas de carga que servan a aquella parte del eje. Los tres salieron con cuidado, haciendo crujir las pegajosas suelas de los zapatos contra el terreno para lograr traccin. Tan cerca del eje de rotacin casi no se senta la gravedad. Los objetos todava chocaban contra el suelo, pero con cierta renuencia, y era fcil hacerse dao en la cabeza contra el techo si se daba un paso demasiado vigoroso. Haba muchas zonas de carga como aquella, y cada una prestaba servicio a un grupo de momios. Haba seis mdulos de durmientes alrededor de aquella parte del eje, cada uno de los cuales contaba con diez cabinas criognicas individuales. Los trenes no llegaban ms all, y casi todo el equipo y los suministros tenan que transportarse a mano desde aquel punto, a travs de accesos con escaleras y serpenteantes forjados sanitarios. Haba montacargas y robots con brazos mecnicos, pero no se solan usar mucho. Los robots, en concreto, necesitaban una programacin y un mantenimiento diligentes, y hasta la tarea ms simple se les tena que deletrear como si se tratara de nios especialmente torpes. Normalmente era ms rpido hacerlo uno mismo. Por eso haba tantos tcnicos, que solan pasar el da apoyados en las paletas con cara de aburrimiento, mientras fumaban cigarrillos caseros o daban golpecitos con sus registradores de estilete en las carpetas, intentando siempre parecer algo ocupados, a

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pesar de que en realidad no estaba pasando nada. Los tcnicos solan llevar monos azules con calcomanas de cada seccin, pero normalmente los monos estaban rasgados o reparados de un modo u otro y dejaban al aire pieles toscamente tatuadas. Sky los conoca a todos de cara, claro... en una nave con solo ciento cincuenta humanos clidos era difcil no hacerlo. Pero solo tena una vaga idea de sus nombres y casi ninguna del tipo de vidas que llevaban cuando no estaban trabajando. Los tcnicos fuera de servicio solan quedarse en sus propias zonas del Santiago y se relacionaban entre ellos, hasta el extremo de producir a su propia descendencia. Hablaban su propio dialecto, empapado de jerga celosamente guardada. Pero haba algo ligeramente distinto. Nadie estaba haciendo el vago ni intentando parecer ocupado. De hecho, casi no haba tcnicos en aquella sala y los pocos que haba parecan nerviosos, como si esperaran que saltara una alarma en cualquier momento. Qu ocurre? pregunt Sky. Pero el hombre que sali con cuidado de detrs de la torre de paletas de equipo ms cercana no era un tcnico. Toc con la mano el hombro de cromo de un robot manipulador agachado como si buscara apoyo, mientras le caa el sudor de la frente. Pap? dijo Sky. Qu haces aqu? Te podra preguntar lo mismo, a no ser que se trate de una de tus tareas. Claro que lo es. Te dije que trabajbamos en los trenes de vez en cuando, no? Titus pareca distrado. S... s, es verdad. Se me olvid. Sky, ayuda a estos hombres a descargar la mercanca y despus sal de aqu con tus amigos, vale? Sky mir a su padre. No te entiendo. Hazlo de todos modos, de acuerdo? Despus, Titus Haussmann se volvi hacia el tcnico ms cercano, un tipo de barba tupida con antebrazos grotescamente musculosos cruzados sobre el pecho como jamones. Lo

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mismo va para tus hombres y t, Xavier. Saca de aqu a todos los que no sean esenciales y que suban por el eje. De hecho, ya que estamos quiero que se evacue a toda la seccin de motores. Se remang la camisa y susurr rdenes al brazalete. Recomendaciones, para ser ms exactos, pens Sky, aunque el Viejo Balcazar siempre se atena a los consejos de Titus Haussmann. Despus, se dirigi de nuevo a Sky y parpade al ver que su hijo segua presente. No te acabo de decir que te pongas en marcha, hijo? No estaba de broma. Norquinco y Gmez se marcharon en compaa de un par de tcnicos hacia el tren parado, y abrieron una de las cubiertas de carga para empezar a rasparse los nudillos descargando los suministros. Se pasaron las cajas de mano en mano hasta sacarlas del mdulo, desde donde probablemente se bajaran algunos niveles hasta llegar a las cabinas de los durmientes en s. Pap, qu pasa? pregunt Sky. Pens que su padre lo reprendera, pero Titus se limit a sacudir la cabeza. No lo s. Todava no. Pero algo va mal con uno de los pasajeros... algo que me tiene un poco preocupado. Qu quieres decir con que va mal? Uno de los putos momios se est despertando se limpi la frente. Se supone que eso no debe pasar. He estado ah abajo, en la cabina, y sigo sin comprenderlo. Pero me tiene preocupado. Por eso quiero vaciar esta zona. Vaya, s que era un prodigio, pens Sky. Ninguno de los pasajeros se haba despertado, aunque algunos de ellos haban muerto. Pero su padre no pareca entusiasmado con la idea. Para ser ms precisos, pareca realmente preocupado. Y por qu es un problema, pap? Porque se supone que no tienen que despertarse, por eso. Si ocurre es porque alguien lo plane desde el primer da. Antes de que dejramos el sistema solar. Pero por qu quieres evacuar la zona?

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Por algo que me cont mi padre, Sky. Ahora, vas a hacer lo que te he dicho, descargar ese tren y largarte de una vez? En aquellos momentos, otro tren se introdujo en la zona en direccin opuesta y qued frente al tren en el que haba llegado Sky. Cuatro miembros del equipo de seguridad de Titus salieron del tren, tres hombres y una mujer, y comenzaron a abrocharse una proteccin de plstico que era demasiado voluminosa para llevarla puesta durante el viaje. Prcticamente se trataba de toda la milicia operativa de la nave, de su cuerpo de polica y su ejrcito, y ni siquiera ellos eran personal de seguridad a tiempo completo. El equipo se acerc a otra parte del tren y descolg unas pistolas: armas de color blanco brillante que manejaban nerviosos y con cuidado. Su padre siempre le haba dicho que no haba armas a bordo de la nave, pero nunca haba resultado muy convincente. De hecho, haba muchos aspectos de la seguridad de la nave de los que Sky deseaba saber ms. La pequea, hermtica y eficaz organizacin de su padre lo fascinaba. Pero nunca lo haban dejado trabajar con su padre. La explicacin que le haba dado Titus era bastante creble: no poda reivindicar su imparcialidad y su sentido de la justicia si su hijo recibiera un puesto en la organizacin, independientemente de la capacidad de Sky... pero eso no haca que resultara menos amargo. Por aquella razn, las tareas que se le asignaban a Sky solan estar lo ms lejos posible de cualquier cosa remotamente relacionada con la seguridad. Nada cambiara mientras Titus siguiera de jefe de seguridad, y ambos lo entendan. Sky fue a reunirse con sus amigos para ayudarlos a descargar las provisiones. Hacan el trabajo con rapidez, sin la cuidadosa perfeccin con la que solan llevar a cabo el proceso. Sus amigos estaban intimidados; lo que estaba ocurriendo, fuera lo que fuera, era algo extraordinario, y Titus Haussmann no era el tipo de hombre que finga una crisis cuando no la haba. Sky no perdi de vista al equipo de seguridad.

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Se colocaron cascos auriculares de tela sobre sus crneos rapados, dieron golpecitos en los micrfonos y comprobaron las frecuencias de comunicacin. Despus, sacaron cascos blindados del tren y metieron dentro la cabeza, para despus ajustar los monculos desplegables superpuestos. Una delgada lnea negra iba desde cada casco hasta una mira unida a la parte superior de cada pistola, de modo de que las pistolas podan dispararse sin que el guardia tuviera que mirar en la direccin del blanco. Probablemente tuvieran tambin dispositivos infrarrojos o snar. Les resultaran tiles en los oscuros niveles inferiores. Cuando terminaron de manosear el equipo, los miembros de seguridad se dirigieron hacia el padre de Sky, que los inform rpidamente y en voz baja, sin hacer ningn aspaviento. Sky observ cmo mova los labios; delante de su equipo tena una expresin de calma total. De vez en cuando haca un gesto preciso y tenso con la mano o sacuda la cabeza. Lo mismo podra haber estado contndoles un cuento infantil. Hasta el sudor de la frente pareca habrsele secado. Entonces, Titus Haussmann dej al grupo, fue hacia el tren en el que haban llegado y sac su propia pistola. Sin proteccin ni casco; solo el arma. Era del mismo blanco brillante que las otras. Bajo ella haba un cargador y una culata esqueltica. Su padre la manejaba con silencioso respeto en vez de con familiaridad: igual que un hombre que sostuviera una serpiente a la que acababa de sacar el veneno. Todo por un solo pasajero insomne? Pap... dijo Sky abandonando de nuevo su trabajo. Qu pasa? Qu pasa en realidad? Nada por lo que debas preocuparte respondi su padre. Titus se llev con l a tres de sus agentes y dej al cuarto atrs para hacer guardia en la zona de descarga. El destacamento desapareci por uno de los pozos de acceso que conduca a las cabinas, y el ruido de su descenso se fue haciendo cada vez ms distante, aunque

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no lleg a silenciarse del todo. Una vez seguro de que su padre no poda escucharlo, Sky fue hacia el guardia apostado en la zona de carga. Qu est pasando, Constanza? Ella levant el monculo. Qu te hace pensar que te lo voy a decir si tu padre no ha querido hacerlo? No lo s. Apuesto un tiro a ciegas a que tiene algo que ver con que alguna vez furamos amigos. Supo que era ella en cuanto vio llegar al tren; dada la aparente gravedad de la situacin, estaba claro que estara dentro del grupo. Lo siento dijo Constanza. Es que estamos todos un poco nerviosos, lo entiendes? Claro. Estudi su cara, tan bella y feroz como siempre, y se pregunt qu se sentira al recorrer la lnea de su mandbula. He odo que todo es porque uno de los pasajeros se ha despertado antes de tiempo. Es cierto? Ms o menos respondi ella, como si apretara los dientes. Y para eso necesitis ms armamento del que haya visto jams en la nave? Ms del que saba que existiera? Es tu padre el que determina cmo tratamos cada incidente, no yo. Pero debe haberos dicho algo. Qu pasa con ese pasajero? Mira, no lo s, vale? Solo s que, sea lo que sea, no debera pasar. Los momios no deberan despertarse antes de tiempo. Simplemente no es posible, a no ser que alguien programara las cabinas de los durmientes para que sucediera. Y nadie lo habra hecho a no ser que tuviera una buena razn para ello. Sigo sin comprender por qu alguien querra despertarse antes. Pues para sabotear la misin, claro. Constanza baj la voz y empez a dar golpecitos con las uas en la pistola, inquieta. Un solo durmiente introducido en la nave no como pasajero, sino como bomba de efecto retardado. Un voluntario en misin suicida, por ejemplo...

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un criminal o alguien sin nada que perder. Alguien lo bastante enfadado como para querer matarnos a todos. No fue fcil conseguir una plaza en la Flotilla cuando dej Sol, recurdalo. La Confederacin se cre tantos enemigos como amigos cuando construy la flota. No les hubiera resultado difcil encontrar a alguien dispuesto a morir, si eso les permita castigarnos. Pero sera difcil conseguirlo. Solo si se te olvidaba sobornar a la gente adecuada. Supongo que llevas razn. Cuando has dicho bomba de efecto retardado no lo decas literalmente, no? No... pero ahora que lo dices, no sera una idea tan absurda. Y si alguien, el que fuera, hubiera logrado meter a un saboteador en cada nave? Quiz el que estaba en el Islamabad fue el primero en despertar. Y sin previo aviso. Quiz un aviso tampoco les habra servido de mucho en ese caso. Ella apret los dientes. Supongo que estamos a punto de averiguarlo. Por otro lado, puede que solo sea una cabina frigorfica estropeada. Entonces se oyeron los primeros disparos. Aunque lo que suceda estaba teniendo lugar a decenas de metros bajo la zona de carga, los tiros se escuchaban con temible claridad. Tambin los gritos. A Sky le pareci or a su padre, pero era difcil saberlo con certeza: la acstica le daba un tono metlico a las voces y haca las palabras indistinguibles y las diferencias de timbre borrosas. Mierda dijo Constanza. Durante un instante se qued helada; despus, comenz a avanzar hacia el pozo de acceso. Se dio la vuelta y mir a Sky con ojos salvajes. Qudate aqu, Sky. Voy contigo. Es mi padre el que est ah abajo. Cesaron los disparos, pero seguan los ruidos, sobre todo voces, subidas de tono hasta la histeria, y algo parecido al estrpito de cosas derrumbndose. Constanza comprob la pistola de nuevo y despus se la puso al

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hombro. Camin hacia el pozo y se prepar para bajar las escaleras hacia los ecos de las profundidades. Constanza... Sky cogi la pistola y se la arranc del hombro antes de que ella tuviera tiempo para reaccionar. Constanza se dio la vuelta echa una furia, pero l ya la haba adelantado y, aunque no la apuntaba directamente con el arma, tampoco la tena apartada de ella. No tena ni idea de cmo usarla, pero a Constanza debi parecerle lo suficientemente resuelto. Retrocedi con los ojos fijos en la pistola. Segua unida a su casco mediante el cordn negro, estirado hasta el lmite. Dame el casco le dijo Sky mientras le haca un gesto con la cabeza. Te vas a hundir en la mierda por esto respondi ella. Por qu? Por ir en busca de mi padre cuando corre peligro? No lo creo. Una reprimenda suave, como mucho volvi a mover la cabeza. El casco, Constanza. Ella hizo una mueca y se lo sac de la cabeza. Sky se lo coloc sobre la suya sin molestarse en pedirle la proteccin de tela. El casco le quedaba un poco pequeo, pero no haba tiempo para ajustrselo. Baj el monculo y se sinti satisfecho al ver cmo se encenda para mostrarle la mira de la pistola. La imagen se limitaba a tonos de verde grisceo con retculos, nmeros delimitadores de rango e informes de estado de las armas. Aquello no significaba nada para l, pero cuando mir a Constanza vio que la nariz resaltaba como una mancha blanca de calor. Infrarrojos; era lo nico que necesitaba saber. Se meti dentro del pozo, consciente de que Constanza lo segua a una distancia prudente. Ya no se oan gritos, pero s voces. Aunque el tono no era elevado, no parecan nada tranquilas. Ya s poda or a su padre con bastante claridad; haba algo raro en su forma de hablar. Lleg al nexo que conectaba las cabinas de los durmientes con aquel nodo. Las cabinas estaban dispuestas como radios que salan en diez direcciones,

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pero solo una de las puertas de unin estaba abierta. De all llegaban las voces. Apunt la pistola hacia delante y se movi hacia la cabina, hacia el pasillo normalmente oscuro y forrado de tuberas que conduca hasta ella. En aquellos momentos los pasillos brillaban en enfermizos tonos de verde grisceo. Se dio cuenta de que estaba asustado. El miedo siempre haba estado all, pero hasta aquel instante, tras haber cogido la pistola y bajado hasta all, no haba tenido tiempo para prestarle atencin. El miedo era algo casi desconocido para l, aunque no del todo. Recordaba la primera vez que lo haba probado, solo en la guardera, traicionado y abandonado. En el pasillo poda observar a su propia sombra trazar formas fantasmales a lo largo de la pared y, durante un fugaz momento, dese que Payaso estuviera all con l para ofrecerle su gua y amistad. La idea de regresar a la guardera pareca de repente muy tentadora. Era un mundo ajeno a los rumores sobre naves fantasma o sabotajes, ajeno a las penurias presentes y reales. Se arrastr por un recodo del pasillo y vio una cabina frente a l: la cmara individual de soporte, llena de maquinaria, de un durmiente. Era como la sala funeraria de una iglesia, apestaba a antigedad y reverencia. La habitacin haba estado fra hasta haca muy poco, y casi todo se vea de color verde oliva o negro en su visor. Detrs de l, oy hablar a Constanza. Dame la pistola, Sky, y nadie sabr que la cogiste. Te la devolver cuando pase el peligro. Ni siquiera sabemos de qu peligro se trata. Quiz la pistola de alguien se disparara por accidente. Y la cabina del durmiente se estrope por casualidad tambin, no? S, claro. Entr en la cabina y analiz la escena que encontr dentro. Los tres guardias de seguridad estaban all, junto a su padre... manchas de color verde plido con matices blancos. Constanza dijo uno de ellos. Pensaba que ibas a cubrir... mierda. No eres t, verdad?

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No, soy yo. Sky Haussmann. Levant el monculo y la habitacin qued ms oscura que antes. Y dnde est Constanza? Cog su casco y su pistola, totalmente en contra de su voluntad. Mir tras l esperando que Constanza hubiera escuchado su intento de exonerarla. Opuso resistencia, creedme. La cabina era una de las diez que formaban un anillo, cada una de ellas alimentada a travs de su propio pasillo que daba al nodo. Seguramente solo se habra entrado un par de veces en aquella sala desde el lanzamiento de la Flotilla. Los sistemas de soporte de los durmientes eran tan delicados y complejos como los motores de antimateria; tenan las mismas posibilidades de estropearse horriblemente si los toqueteaban manos inexpertas. Como faraones enterrados, los durmientes esperaban que nadie violara su lugar de reposo hasta que llegaran a su equivalente de la otra vida: el aterrizaje en Cygni-A. Solo estar all pareca algo malo. Pero no tan malo como ver a su padre. Titus Haussmann estaba tumbado en el suelo y uno de los guardias de seguridad sostena la parte superior de su cuerpo. Tena el pecho cubierto de un fluido pegajoso y oscuro que Sky reconoci como sangre. Haba tajos como precipicios en su uniforme, en los que la sangre se acumulaba profusamente y borboteaba de forma repugnante con cada trabajosa respiracin. Pap... dijo Sky. No te preocupes respondi uno de los guardias. Hay un equipo mdico en camino. Lo que, pens Sky, dada la pericia mdica general a bordo del Santiago, era tan til como decir que el cura estaba en camino. O el de la funeraria. Mir el cofre del durmiente; el crioataud con forma de plinto e incrustado de mquinas que llenaba casi toda la habitacin. La mitad superior estaba rota y abierta, con enormes fracturas dentadas, como de cristal destrozado. Los trozos afilados cados de la caja formaban un mosaico

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fortuito de cristal en el suelo. Era justo como si alguien dentro de la caja hubiera salido de ella a la fuerza. Y haba algo dentro. El pasajero estaba muerto, o casi muerto; aquello era obvio. A primera vista pareca bastante normal, salvo por las heridas de bala: un ser humano desnudo invadido por cables de supervisin, circulacin extracorporal y catteres. Sky pens que era ms joven que la mayora de ellos... en otras palabras, excelente carne de can fantica. Pero con la cabeza rapada y aquella falta de tono muscular que haca que la cara pareciera una mscara, el hombre podra haber pasado por uno cualquiera de los mil durmientes. Salvo que se le haba cado el brazo. De hecho, estaba en el suelo; una cosa mustia y con forma de guante que terminaba en tiras de piel hecha jirones. Pero en el extremo no se vean ni huesos ni carne, y solo haba salido un poco de sangre del miembro cortado. El mun tambin estaba mal. La piel y los huesos del hombre desaparecan a pocos centmetros del codo, y despus este se converta en una prtesis metlica terminada en punta: una obscenidad compleja, manchada de sangre y brillante que no terminaba en dedos de acero, sino en un conjunto malicioso de cuchillas. Sky se imagin cmo haba sucedido. El hombre se haba despertado dentro de la caja, probablemente de acuerdo con un plan preparado antes de que la Flotilla dejara Mercurio. Deba de haber intentado despertarse sin que nadie lo notara, abrirse paso a la libertad y despus causar cautelosos daos en la nave, de la misma forma que en el Islamabad, si la teora de Constanza era correcta. Un hombre en solitario realmente poda hacer mucho dao si no tena que preocuparse por su propia supervivencia. Pero su reanimacin no haba sido pasada por alto. Estara despertndose cuando el equipo de seguridad entr en la cabina. Quiz el padre de Sky se haba inclinado sobre la caja para examinarla cuando el hombre

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la haba rajado con el arma del antebrazo. Le hubiera resultado muy fcil acuchillar a Titus en aquel momento, aunque los otros miembros del equipo hubieran hecho todo lo posible por acribillarlo a balazos. Al estar drogado con productos qumicos analgsicos para la reanimacin, probablemente casi no notara las balas que lo atravesaban. Lo haban detenido, quiz incluso matado, pero no antes de que l hubiera podido infligirle a Titus graves heridas. Sky se arrodill junto a su padre. Los ojos de Titus seguan abiertos, pero no enfocaban bien. Pap? Soy yo, Sky. Intenta resistir, me oyes? Los mdicos estn en camino. Todo ir bien. Uno de los guardias le toc el hombro. Es fuerte, Sky. Tena que ir el primero, ya sabes. Era su forma de ser. Es su forma de ser, querrs decir. Claro. Saldr de esta. Sky empez a decir algo, las palabras se formaron en su cabeza, pero de repente el pasajero se movi; primero con una lentitud de ensueo, pero despus con una rapidez terrorfica. Durante un largo instante, fue algo que no estaba preparado para ver; las heridas del hombre eran demasiado serias como para que fuera capaz de moverse, por no hablar de moverse con esa velocidad y violencia. El pasajero sali rodando de la caja con una agilidad animal, despus se puso de pie y, con un giro elegante, como si blandiera una cimitarra, le cort el cuello a uno de los guardias. El guardia cay de rodillas con una fuente de sangre manndole de la herida. El pasajero hizo una pausa con el brazo asesino frente a l, y despus el complejo grupo de cuchillos zumb y chasque; repleg una cuchilla, despus sac otra, y ambas emitieron un brillo quirrgico azul puro. El pasajero estudi el proceso con algo parecido a la fascinacin silenciosa. Dio un paso adelante, hacia Sky. Sky todava tena la pistola de Constanza, pero el miedo era tan intenso que no poda ni enderezar el arma

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para amenazar al pasajero. El pasajero lo mir, los msculos bajo la carne temblaban de forma extraa, como si docenas de gusanos amaestrados se arrastraran bajo los huesos del crneo. El temblor ces y, por un instante, la cara que miraba a Sky se convirti en una tosca imitacin de la suya. Despus, el temblor se reanud y la cara dej de serle familiar a Sky. El hombre sonri y empuj su limpia y nueva cuchilla hacia el pecho de Sky. Sinti una curiosa falta de dolor y el efecto inmediato fue como si el hombre le hubiera dado una fuerte patada en las costillas. Cay hacia atrs, fuera del alcance del pasajero. Detrs, los dos guardias ilesos tenan las armas levantadas y listas para disparar. Sky, derrumbado en el suelo, intent respirar. El dolor result exquisito y no not el alivio que debiera haberle causado la inhalacin. Supuso que el cuchillo del pasajero le habra perforado un pulmn y que la cada bien poda haberle roto una costilla. Pero la hoja no pareca haberle tocado el corazn, y todava poda mover las piernas, as que tampoco tendra daada la columna. Pas otro instante y se pregunt por qu los guardias no habran disparado todava. Poda ver la espalda del pasajero; deban de tener un blanco fcil. Constanza, claro. Estaba justo al otro lado del pasajero y si le disparaban haba muchas probabilidades de que las balas le atravesaran al cuerpo y le dieran a ella. Constanza podra retroceder, pero las puertas que llevaban a las otras cabinas estaban selladas (y no haba forma de abrirlas con rapidez), as que solo poda subir por la escalera. Y el pasajero estara justo detrs de ella. A cualquier persona normal le hubiera costado subir la escalera con un solo brazo, pero las reglas fisiolgicas normales no se aplicaban en este caso. Sky... dijo ella. Sky. Tienes mi pistola. Tienes una lnea de fuego mejor que la de los otros dos. Dispara ahora. Todava tumbado, todava intentando respirar (poda or a su pulmn herido gorgotear como un beb) levant la

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pistola y apunt en la direccin aproximada del pasajero, que caminaba tranquilamente hacia Constanza. Hazlo ya, Sky. No puedo. Hazlo. Es por la seguridad de la Flotilla. No puedo. Hazlo! Con las manos temblorosas, casi incapaz ya de sostener la pistola y mucho menos de apuntar con precisin, dirigi el can hacia la espalda del pasajero, despus cerr los ojos (aunque, de todos modos, en aquellos momentos luchaba contra la negra marea del desmayo) y apret el gatillo. El estallido del disparo fue breve e intenso, como un eructo alto y profundo. Junto con el sonido de la descarga de la pistola, se oy un rugido metlico: el sonido de las balas al impactar en el revestimiento blindado del pasillo y no en la carne. El pasajero se detuvo, como si estuviera a punto de dar la vuelta para recoger algo que se le haba olvidado, y despus cay. Constanza, ms all, todava estaba en pie. Avanz hacia delante y le dio una patada al prisionero, sin obtener respuesta visible. Sky dej que la pistola se le resbalara entre los dedos, pero los otros dos guardas ya haban llegado hasta l y apuntaban al prisionero con sus armas. Sky intent reunir el aliento para hablar. Muerto? No lo s respondi Constanza. Eso s, no creo que vaya a salir corriendo. Ests bien? No puedo respirar. Ella asinti. Vivirs. Tenas que haber disparado cuando te dije, sabes? Lo hice. No, no lo hiciste. Disparaste a ciegas y tuviste suerte con un rebote. Podas habernos matado a todos. No lo he hecho.

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Ella se agach y recogi la pistola. Me parece que esto es mo. Entonces apareci el equipo mdico en las escaleras. Obviamente, no haban tenido tiempo de informarlos, as que durante un momento vacilaron, sin tener muy claro a quin atender primero. Tenan a un respetado miembro de alto rango de la tripulacin frente a ellos; a dos otros miembros de la tripulacin con heridas que podran ser mortales. Y tambin haba un pasajero herido, un miembro de aquella elite an ms importante a la que llevaban sirviendo toda la vida. El hecho de que el momio no fuera exactamente lo que pareca no cal de inmediato en sus mentes. Uno de los mdicos encontr a Sky y, tras un reconocimiento inicial, le puso un respirador en la cara y llen su enfermizo sistema respiratorio de oxgeno puro. Sky sinti cmo se disipaba parte de la marea negra. Ayudad a Titus dijo sealando a su padre. Pero haced tambin lo que podis por el pasajero. Ests seguro? le pregunt el mdico, quien para entonces pareca haber comprendido un poco los hechos. Sky se apret de nuevo el respirador contra la cara antes de responder, mientras su mente se apresuraba a planear lo que podra hacer con el pasajero; las formas labernticas en las que podra hacerle dao al asesino. S. Estoy ms que seguro.

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Me despert temblando; intent librarme de las redes del sueo de Haussmann. La imagen persistente del sueo era tan vvida que resultaba perturbadora; todava poda sentir que estaba all dentro, con Sky, observando a su padre herido mientras se lo llevaban. Me examin la mano a la dbil luz del cubculo de descanso, y vi que la sangre del centro de la palma derecha estaba negra y coagulada como una mancha de alquitrn. La hermana Duscha me haba dicho que se trataba de una cepa dbil, pero estaba claro que no iba a poder librarme de ella yo solo. No poda permitirme retrasar la persecucin de Reivich, pero la sugerencia de Duscha de que pasara otra semana en Idlewild para que los profesionales en el tema me quitaran el virus, de repente me pareca infinitamente preferible a hacerle frente sin ayuda. Y aunque la cepa fuera dbil comparada con otras, nadie me poda garantizar que ya hubiera pasado lo peor. Empec a notar una sensacin familiar y no muy bien recibida: nuseas. No estaba acostumbrado a la gravedad cero y los Mendicantes no me haban proporcionado drogas para que el viaje me resultara ms soportable. Pens en ello durante unos minutos, intentando decidir si mereca la pena salir del cubculo o si debera quedarme all tumbado y aceptar el malestar hasta llegar al Anillo Brillante. Al final mi estmago gan y me dirig hacia el

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ncleo comunal de la nave. Una de las etiquetas con instrucciones del camarote deca que podra comprar algo con lo que aliviar lo peor del mareo. Solo llegar a las zonas comunes fue una aventura mayor de lo que necesitaba. Se trataba de una esfera amplia, amueblada y presurizada en algn lugar cerca de la parte delantera de la nave, en la que se poda conseguir comida, medicinas y entretenimientos varios, pero a la que solo poda accederse a travs de un laberinto claustrofbico de forjados sanitarios de direccin nica que serpenteaban alrededor y a travs de los componentes del motor. Las instrucciones del cubculo desaconsejaban demorarse al atravesar ciertas partes de la nave, lo que dejaba a la imaginacin del lector el estado en el que poda encontrarse el blindaje nuclear interno de tales reas. Mientras me diriga hacia all pens en el sueo. Haba algo en l que me preocupaba y no dejaba de preguntarme si lo que haba ocurrido en l encajaba con lo que ya saba sobre Sky Haussmann. No era un experto en el hombre (al menos no hasta el momento), pero haba ciertos detalles bsicos sobre l que eran difciles de obviar si uno se haba criado en Borde del Firmamento. Todos sabamos cmo haba desarrollado su miedo a la oscuridad tras el apagn a bordo del Santiago, cuando la otra nave haba explotado, y todos sabamos cmo haba muerto su madre en el mismo incidente. Segn todos los informes, Lucretia haba sido una buena mujer, muy querida en toda la Flotilla. Titus, el padre de Sky, era un hombre respetado y temido, aunque nunca realmente odiado. Lo llamaban el caudillo: el hombre fuerte. Todos estaban de acuerdo en que, aunque Sky haba tenido una infancia peculiar, no se poda culpar a sus padres por los crmenes que se produjeron despus. Todos sabamos que Sky no haba tenido muchos amigos pero, a pesar de ello, recordbamos los nombres de Norquinco y Gmez y cmo haban sido cmplices (aunque no socios equiparables) de lo que ocurri despus. Y todos sabamos que Titus haba sido

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gravemente herido por un saboteador escondido entre los pasajeros. Haba muerto unos cuantos meses despus, cuando el saboteador se liber de sus ataduras en la enfermera de la nave y lo asesin mientras l se recuperaba cerca de all. Pero ahora estaba perplejo. El sueo se haba desviado hacia un terreno que no me resultaba familiar. No recordaba nada sobre el rumor de la existencia de otra nave, un siniestro navio fantasma que siguiera a la Flotilla como el Caleuche de la fbula. Ni siquiera me sonaba el nombre de Caleuche. Qu me estaba pasando? Era que el virus adoctrinador tena unos conocimientos tan profundos sobre la vida de Sky que me revelaba mi propia ignorancia sobre los sucesos? O era que me haba infectado una cepa sin documentar, una que contuviera fiorituras ocultas sobre la historia que no estaban en las dems? Y, seran precisos (aunque poco conocidos) aquellos adornos histricos, o pura ficcin? Apndices aadidos por seguidores que intentaban animar su propia religin? No haba forma de saberlo... todava. Pero pareca que iba a seguir viviendo en sueos los captulos de la vida de Haussmann, me gustara o no. Aunque realmente no poda decir que me gustaran los sueos (ni la forma en que parecan sofocar cualquier otro sueo que planeara tener), al menos ya poda admitir que senta una leve curiosidad sobre lo que sucedera en ellos. Segu arrastrndome hacia delante y me obligu a olvidarme de los sueos para concentrarme en el lugar del Strelnikov al que me diriga. El Anillo Brillante. Haba odo hablar de l hasta en Borde del Firmamento. Y quin no? Era uno de los pocos lugares lo bastante famosos como para ser conocidos en otros sistemas solares; lugares que ejercan su seduccin incluso a aos luz de distancia. En decenas de mundos habitados se utilizaba la expresin Anillo Brillante para referirse a un lugar de riquezas ilimitadas, lujos y libertad personal. Era todo lo que era Ciudad Abismo, pero sin el ineludible peso

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de la gravedad. La gente bromeaba diciendo que ira all cuando se hicieran ricos o cuando se casaran con alguien con las relaciones adecuadas. No haba nada en nuestro sistema con tanto glamour. Para muchos, el lugar bien podra haber sido un mito, ya que las posibilidades de llegar algn da hasta l eran nulas. Pero el Anillo Brillante era real. Era una cadena de diez hbitats elegantes y ricos que orbitaban alrededor de Yellowstone: una bella concatenacin de arcologas, carruseles y ciudadescilindro, como un halo de polvo de estrellas esparcido por el mundo. Aunque Ciudad Abismo era el depsito final de la riqueza del sistema, la ciudad tena reputacin de conservadora, arraigada en sus trescientos aos de historia y con una inmensa vanidad. Por el contrario, el Anillo Brillante se reinventaba constantemente, los hbitats cambiaban de forma, se desmantelaban y volvan a crear. Las subculturas florecan como un milln de rosas antes de que sus defensores decidieran intentar otra cosa distinta. Mientras que el arte en Ciudad Abismo rozaba lo serio, en el Anillo Brillante se alentaba casi todo. Las obras maestras de un artista solo existan en el diminuto instante en que las esculpa en plasma de quarks y gluones estables, su existencia implicaba tan solo una sutil cadena de inferencia. Otro artista usaba cargas de fisin con forma para crear bolas de fuego nuclear que asuman la apariencia de celebridades durante un fugaz instante. Tenan lugar descabellados experimentos sociales: tiranas voluntarias, en las que miles de personas se sometan gustosas al control de estados dictatoriales, para as evitar tener que tomar decisiones morales sobre su vida. Haba hbitats enteros en los que la gente haba decidido extirparse sus funciones cerebrales superiores para vivir como ovejas al cuidado de mquinas. En otros, haban decidido implantar sus cerebros en cuerpos de monos o delfines: perdidos en complejas luchas por el poder silvestre o en tristes fantasas snicas. Haba lugares en los que grupos de cientficos con la mente transformada por los

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Malabaristas de Formas se lanzaban a las profundidades de la metaestructura del espacio-tiempo, para tramar elaborados experimentos que jugaban con la misma base de la existencia. Se deca que un da descubriran una tcnica para la propulsin a ms velocidad que la luz y que pasaran el secreto a sus aliados para que pudieran instalar los chismes necesarios en sus hbitats. La gente vera cmo el Anillo Brillante desapareca de repente de la existencia, y no volvera a saber del tema. En resumen, el Anillo Brillante era un lugar donde un ser humano razonablemente curioso podra desperdiciar media vida. Pero yo no crea que Reivich pasara mucho tiempo all antes de descender a la superficie de Yellowstone. Querra perderse en Ciudad Abismo lo antes posible. En cualquier caso, yo no estara muy lejos. Todava intentaba vencer las nuseas cuando llegu a rastras a la zona comn y mir a mi alrededor para observar a la docena de pasajeros de la esfera. Aunque todos tenan libertad para flotar en el ngulo que quisieran (en aquel momento los motores de la lanzadera lenta estaban apagados), todos se haban anclado en posicin vertical normal. Encontr un tirante vaco, met dentro el codo y observ a mis colegas mojados con una fingida indiferencia. Estaban en grupos de dos y de tres personas, hablando tranquilamente mientras un criado esfrico se mova por el aire, impulsado por diminutos ventiladores. El criado iba de grupo en grupo para ofrecer sus servicios, los cuales dispensaba a travs de un compendio de escotillas que le cubran el cuerpo. Me recordaba a un zngano cazador-buscador eligiendo en silencio a su siguiente presa. No necesitas estar tan nervioso, amigo dijo alguien en un rusiano con fuerte acento y mal articulado. Es solo robot. Estaba perdiendo mis habilidades. No haba notado cmo se acercaba a m. Me di la vuelta con aspecto lnguido para mirar al hombre que me haba hablado. Me enfrentaba a una pared de carne que bloqueaba media

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sala. Tena una cara rosa y triangular que pareca en carne viva, anclada al torso mediante un cuello ms ancho que mi muslo. El nacimiento del pelo estaba a tan solo un centmetro de las cejas; el pelo largo y negro estaba repeinado hacia atrs sobre el canto rodado toscamente tallado que tena por crneo. La boca, ancha y curvada hacia bajo, estaba rodeada por bigote y barba negros y espesos que, dado el enorme ancho de su mandbula, parecan una fina lnea de pelo. Cruzaba los brazos como un bailarn cosaco y los msculos hipertrofiados abultaban la tela de su abrigo. Era un abrigo largo hecho de retales de basta tela brillante que recogan la luz y la refractaban en un milln de destellos espectrales. Los ojos me atravesaban ms que mirarme, y parecan no enfocar ambos al mismo sitio, como si uno de ellos fuera de cristal. Problemas, pens. Nadie est nervioso dije. Eh, tipo hablador. El hombre se at a la pared junto a m. Solo quera conversar, da? Eso est bien. Ahora vete a hacerlo a otra parte. Por qu t tan antiptico? No gustar Vadim, amigo? Estaba dispuesto a concederte el beneficio de la duda le respond en norte, aunque poda defenderme ms o menos en rusiano. Pero, en general... no, creo que no. Y hasta que nos conozcamos mejor, no soy tu amigo. Ahora vete y djame pensar. Me lo pienso. El criado se qued a nuestro lado. Sin darse cuenta de la creciente tensin, su estpido procesador sigui adelante y se dirigi a nosotros como a un par de compaeros de viaje; nos pregunt si necesitbamos de sus servicios. Antes de que el hombre gigante pudiera decir nada o tan siquiera moverse, le dije al criado que me proporcionara una inyeccin de escopolaminaglucosa. Era el medicamento contra el mareo ms barato y viejo de todos. Como los dems pasajeros, haba abierto una cuenta de crdito a bordo para el viaje, aunque no estaba del todo seguro de tener fondos para cubrir la

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esco-gluc. Pero el criado me hizo caso, y una de sus escotillas se abri para revelar una aguja hipodrmica desechable. Cog la jeringuilla, me remangu y met la aguja de golpe en una vena, como si estuviera preparndome para un posible ataque con armamento biolgico. Eh, haces como un experto. No dudas. El hombre habl con algo parecido a una sincera admiracin, hablando ya en un norte confuso y lento. Qu eres, doctor? Me baj la manga sobre la marca hinchada que haba dejado la aguja. No exactamente. Pero trabajo con gente enferma. S? Asent. Te lo demostrar con sumo gusto. No estoy enfermo. Creme, eso nunca me ha supuesto un problema. Me pregunt si habra captado ya el mensaje; que aquel da yo no era su compaero de conversacin ideal. Devolv la jeringuilla usada al compartimento del criado y not que la esco-gluc ya haba empezado a disipar mis nuseas en una simple niebla de leve malestar. No exista prcticamente ningn tratamiento eficaz para los mareos espaciales (antagonistas) pero, aunque lo hubiera, dudaba disponer de los fondos para adquirirlo. Tipo duro dijo el hombre asintiendo con la cabeza, un movimiento para el que su cuello no pareca estar diseado. Me gusta, pero cmo de duro eres en verdad? No creo que sea asunto tuyo, pero ests invitado a comprobarlo. El criado sigui junto a nosotros unos segundos ms antes de decidirse a flotar hacia el siguiente grupo. Unas cuantas personas ms haban llegado hasta la zona comn y miraban a su alrededor con expresin enferma. Resultaba irnico que, tras cruzar tantos aos luz entre estrellas, aquel pequeo transbordo en lanzadera fuera para muchos de nosotros nuestra primera experiencia directa con el viaje espacial.

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Me mir. Casi poda or cmo trabajaban y rechinaban de esfuerzo las pequeas ruedas de su cerebro. Estaba claro que las personas a las que se haba acercado antes se dejaban intimidar con ms facilidad que yo. Como dije, yo soy Vadim. Todos me llaman eso. Solo Vadim. Soy bastante personaje... parte de lo que podras llamar color local. T eres? Tanner respond. Tanner Mirabel. l asinti lentamente, como si lo comprendiera todo, como si mi nombre significara algo para l. Es nombre real? S. Era mi nombre real, pero no perda nada con utilizarlo. Reivich no poda saber mi nombre todava, aunque estaba claro que saba que alguien lo estaba siguiendo. Cahuella protega celosamente sus operaciones y mantena en secreto las identidades de sus empleados. Como mucho, podra haberles sacado a los Mendicantes una lista de todos los pasajeros del Orvieto... pero ni siquiera eso le hubiera permitido saber cul de ellos era el hombre que pretenda matarlo. Vadim intent darle un toque de camaradera a su voz. De dnde vienes, Mera-bell? No necesitas saberlo respond. Y, por favor, Vadim... Te lo he dicho en serio. No quiero hablar contigo, formes parte del color local o no. Pero tengo una propuesta de negocios, Mera-bell. Una que deberas escuchar, creo. Segua mirando a travs de m con un ojo. El otro miraba en oblicuo por encima de mi hombro, desenfocado. No estoy interesado en negocios, Vadim. Creo que deberas baj la voz. Es un lugar peligroso donde vas, Mera-bell. Un lugar muy, muy peligroso. Especialmente para recin llegados. Qu tiene de peligroso el Anillo Brillante? l sonri, pero despus se puso serio. Anillo Brillante... s. Es realmente muy interesante. Estoy seguro de que no cubrir tus... expectativas. Hizo

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una pausa y se acarici la barbilla mal afeitada con la mano. Y ni siquiera hemos mencionado Ciudad Abismo, niet? El peligro es algo relativo, Vadim. No s lo que significa aqu, pero en mi planeta es algo ms que el eterno peligro de cometer una metedura de pata en sociedad. Creme, creo que puedo con el Anillo Brillante. Y con Ciudad Abismo, ya puestos. Crees que conoces peligro? No creo que tengas mnima idea sobre lo que te metes, Mera-bell. Creo que eres un hombre muy ignorante. Hizo una pausa y se puso a jugar con los retales de tela basta de su abrigo; los patrones de los reflejos corran ante la presin de los dedos. Y por eso hablo contigo ahora, entiendes? Estoy siendo buen samaritano contigo. Yo ya vea por dnde iba la cosa. Vas a ofrecerme proteccin, verdad? Vadim dio un respingo. Qu palabra tan cruda. Por favor, no la repitas. Prefiero mucho ms que hablemos de los beneficios de un acuerdo de seguridad mutua, Mera-bell. Asent con la cabeza. Djame que especule sobre esto, Vadim. Ciertamente eres de aqu, no? No has llegado en una de las naves. Supongo que eres lo que se dice una instalacin permanente de esta lanzadera, me equivoco? l esboz una rpida sonrisa nerviosa. Digamos que conozco la nave ms que el cachorro mojado nuevo normal. Y digamos que tengo socios influyentes en cercanas de Yellowstone. Socios con msculos. Gente que puede ocuparse de recin llegados, asegurar que l (o ella) no se metan en problemas. Y si ese recin llegado declinara tus servicios, qu le pasara? Por casualidad no se convertirn esos mismos socios en el origen de los problemas, no? Ahora eres hombre muy cnico. Me tocaba sonrer a m. Sabes qu, Vadim? Creo que no eres ms que un rastrero artistilla del timo. Tu red de socios en realidad no

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existe, no? Tu influencia se acaba donde el casco de la nave... y ni siquiera aqu se puede decir que est muy extendida, verdad? l descruz los colosales brazos y volvi a cruzarlos. Mira donde pisas, Mera-bell, te lo advierto. No, yo te lo advierto, Vadim, podra haberte matado ya si me resultaras algo ms que una leve molestia. Lrgate y prueba tu actuacin con otra persona seal con la cabeza a la sala. Hay muchos candidatos. Mejor an, por qu no te arrastras de vuelta a tu apestoso camarote y practicas un poco ms tu tcnica? Creo que deberas inventarte algo ms convincente que la amenaza de violencia en el Anillo Brillante, la verdad. Quiz podras ofrecer consejos de moda o algo as. De verdad que no lo sabes, verdad, Mera-bell? Saber el qu? l me mir con lstima y, por un leve instante, me pregunt si no habra juzgado la situacin de forma completamente equivocada. Pero entonces Vadim neg con la cabeza, se desenganch de la pared y se propuls hacia el otro lado de la esfera, con el abrigo ondeando tras l como un espejismo. La lanzadera lenta haba aumentado su impulso de nuevo, as que la trayectoria de Vadim describi un arco perezoso que le llev hbilmente cerca de otro viajero solitario que acababa de llegar: un hombre bajo, medio calvo y con sobrepeso, de cara plida y desanimada. Observ cmo Vadim le daba la mano al hombre y comenzaba a soltarle el mismo rollo que haba intentado conmigo. Casi le dese mejor suerte. Los otros pasajeros eran una mezcla equilibrada de hombres y mujeres, con una combinacin tambin equilibrada de tipos genticos. Estaba casi seguro de que dos o tres de ellos eran de Borde del Firmamento, aristcratas por su aspecto, pero nadie en quien estuviese interesado. Aburrido, intent escuchar sus conversaciones, pero la acstica de la sala converta sus palabras en una masa informe de la que solo poda

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percibir alguna palabra ocasional cuando uno u otro grupo alzaba la voz. A pesar de todo, poda distinguir que hablaban en norte. Haba muy poca gente en Borde del Firmamento que hablara norte con fluidez, pero casi todos lo entendan un poco: era el nico idioma que abarcaba a todas las facciones y, por tanto, se usaba para las propuestas diplomticas y para el comercio con grupos externos. En el sur hablbamos castellano, el idioma principal del Santiago, obviamente con cierta contaminacin de otros idiomas hablados en la Flotilla. En el norte hablaban un cambiante criollo de hebreo, farsi, urdu, punjab y el antiguo ingls pero, sobre todo, portugus y rabe. Los aristcratas tendan a comprender mejor el norte que los ciudadanos medios; la fluidez en aquel idioma era un distintivo de sofisticacin. Yo tena que hablarlo bien por cuestiones profesionales... razn por la cual tambin hablaba casi todas las dems lenguas norteas y tena conocimientos bsicos de rusiano y canasiano. Era muy probable que en el Anillo Brillante y en Ciudad Abismo comprendieran el rusiano y el norte, aunque la mediacin se realizara con mquinas, pero el idioma oficial de los Demarquistas que fundaron Yellowstone era el canasiano, una resbaladiza amalgama de francs quebequense y cantons. Se deca que para llegar a tener un canasiano realmente fluido haba que tener la cabeza llena de procesadores lingsticos... el idioma tena unas bases demasiado extraas, demasiado alejadas de las restricciones integradas en la gramtica profunda de los humanos. Aquello me hubiera preocupado si los Demarquistas no fueran unos consumados comerciantes. Durante ms de dos siglos Yellowstone haba sido el centro de la floreciente red de comercio interestelar; haba suministrado las ltimas innovaciones a las nuevas colonias para chuparlas despus como un vampiro cuando las colonias alcanzaban un nivel bsico de madurez tecnolgica. A los habitantes de Yellowstone no

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les quedaba ms remedio que entender docenas de otros idiomas. Obviamente me encontrara en situaciones peligrosas. En ese sentido, Vadim llevaba toda la razn, pero los peligros a los que me enfrentaba no eran del tipo que l pretenda. Seran sutiles, surgidos de mi propio desconocimiento de los matices de una cultura al menos dos siglos por delante de la ma. Las consecuencias, ms que sufrir dao fsico, podran ser un fallo desastroso de la misin. Aquel peligro bastaba para que me comportara con cautela. Pero no necesitaba la falsa promesa de proteccin de un granuja como Vadim... tuviera contactos o no. Algo me llam la atencin. Era Vadim, y aquella vez estaba armando ms escndalo. Forcejeaba con el hombre que acababa de entrar en la sala y los dos se empujaban todava unidos a las paredes de la zona comn. Pareca que el otro hombre poda contener a Vadim, pero algo en los movimientos de este (una languidez rayana en el aburrimiento) me dijo que Vadim le estaba dejando creer al hombre que llevaba ventaja. A los otros pasajeros se les daba muy bien pasar de la refriega; quiz se sintieran agradecidos porque el canalla hubiera centrado su atencin en otra persona. De repente, el humor de Vadim cambi. En un segundo tuvo al recin llegado aplastado contra la pared, evidentemente dolorido, mientras que Vadim empujaba su frente con fuerza contra la cara aterrada del hombre. Este comenz a decir algo, pero Vadim le puso la mano en la boca antes de que pudiera escupir ningn insulto. Pero entonces lo que escupi fue su ltima comida, que se desliz de forma asquerosa entre los dedos de Vadim. Vadim retrocedi asqueado y se apart del hombre. Despus se agarr a la pared con el brazo limpio y le meti un puetazo en el estmago, justo bajo las costillas. El hombre tosi con fuerza, con los ojos inyectados en sangre; intent recuperar el aliento antes de que Vadim volviera a golpearlo.

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Pero Vadim ya haba acabado con l. Solo se detuvo a limpiarse el brazo en la tela de la paredes de la sala y despus se desenganch dispuesto lanzarse hacia una de las salidas. Calcul mi arco y me lanc primero, mientras saboreaba el instante de despreocupada cada libre antes de impactar en la pared a un metro de Vadim y su vctima. Durante un momento, Vadim me mir atnito. Mera-bell... pensaba que ya habamos concluido las negociaciones. Sonre. Acabo de reanudarlas, Vadim. Estaba bien sujeto. Con la misma facilidad con la que Vadim haba golpeado al hombre, yo golpe a Vadim, ms o menos en el mismo sitio. Vadim se dobl en dos como una figura de origami empapada y dej escapar un suave gemido. En aquellos momentos la gente ya no estaba tan interesada en sus propios asuntos. Me dirig a ellos. No s si este hombre se ha acercado ya a algunos de ustedes, pero no creo que sea tan profesional como les ha hecho creer. Si han comprado su proteccin, probablemente hayan malgastado su dinero. Vadim logr decir una frase. Eres hombre muerto, Mera-bell. Entonces no tengo nada que temer. Mir al otro hombre. Haba recuperado algo de color y se limpiaba la boca con la manga de la camisa. Ests bien? No vi cmo empez la pelea. El hombre hablaba norte, pero con un fuerte acento que me llev un momento descifrar. Era un hombre pequeo, con la constitucin compacta de un bulldog. El aspecto de bulldog no se limitaba a su fsico. Tena una mirada agresiva, predispuesta a la discusin, nariz ancha y el crneo poco poblado de un cabello extremadamente corto. Se alis la ropa.

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S... estoy bastante bien, gracias. Ese zoquete comenz a amenazarme y despus me atac. En ese momento esperaba que alguien hiciera algo, pero era como si de repente formara parte de la decoracin. S, ya me di cuenta. Mir a los dems pasajeros con desprecio. Pero intentaste defenderte. Para lo que me ha servido... Me temo que Vadim no es de los que reconocen un gesto de valenta cuando lo ven. Seguro que ests bien? Creo que s. Solo algo mareado. Espera. Chasque los dedos para llamar al criado, que flotaba con indecisin ciberntica a unos metros de nosotros. Cuando se acerc ms intent comprar otra inyeccin de esco-gluc, pero haba agotado mis fondos a bordo. Gracias dijo el hombre mientras se recolocaba la mandbula. Pero creo que tengo suficientes fondos en mi propia cuenta. Habl en canasiano, demasiado rpido y bajito para que yo lo entendiera, y una aguja hipodrmica nueva sali lista para su uso. Me volv a Vadim mientras el otro hombre luchaba por meter la aguja en una vena. Vadim; ser generoso y te dejar marchar. Pero no quiero volver a verte de nuevo en esta sala. l me mir con los labios fruncidos; las salpicaduras de vmito se le haban pegado a la cara como copos de nieve. Esto no termina entre nosotros, Mera-bell. Se desenganch, hizo una pausa y mir a los dems pasajeros, obviamente intentando recuperar cierto margen de dignidad antes de irse. Pero perda el tiempo, porque yo tena otra cosa pensada para l. Vadim se tens, listo para saltar. Espera le dije. No creers que voy a dejarte marchar antes de que pagues lo que has robado, no? l dud y volvi la vista hacia m. No te he robado nada. Despus se dirigi al otro hombre. Ni a ti, seor Quirrenbach... Es eso cierto? le pregunt al otro hombre.

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Quirrenbach tambin dud y mir a Vadim antes de responder. S... s. No me ha robado nada. No haba hablado antes con l. Levant la voz. Y el resto de ustedes? A alguno lo ha timado este cabrn? Silencio. Era ms o menos lo que esperaba. Nadie iba a ser el primero en admitir que lo haba engaado una rata de tres al cuarto como Vadim, una vez visto lo lamentable que poda llegar a ser. Ves dijo Vadim, no hay nadie, Mera-bell. Quiz aqu no respond yo. Con la mano libre le cog el abrigo. Los retales de tela eran fros y secos como la piel de una serpiente. Pero, qu me dices de todos los dems pasajeros de la lanzadera? Seguro que has desplumando a algunos de ellos desde que dejamos Idlewild. Y qu? dijo casi en un susurro. No es ningn asunto tuyo, cierto? Su tono de voz cambiaba por segundos. Se retorca ante mis ojos para convertirse en un ser mil veces ms dcil que el que haba entrado antes en la sala. Qu quieres para quitarte de en medio? Cunto te vale irte y dejarme solo? Tuve que rerme. De verdad ests intentando comprarme? Siempre merece la pena un intento. Algo se desat dentro de m. Arrastr a Vadim y lo golpe contra la pared tan fuerte que se qued de nuevo sin aliento; luego empec a golpearlo. Una ira candente me envolvi y me ba como una clida y agradable niebla. Sent sus costillas romperse bajo mis puos. Vadim intent defenderse, pero yo era ms rpido, ms fuerte y mi furia ms justa. Para! dijo una voz que pareca llegar casi desde el infinito. Para, ya ha tenido bastante! Era Quirrenbach que me apartaba de Vadim. Otros dos pasajeros se haban acercado al violento escenario para estudiar el trabajo que haba realizado en la cara de

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Vadim con horrorizada fascinacin. Toda su cara era un solo y horrendo moratn, la boca lloraba brillantes semillas escarlata de sangre. Probablemente el mismo aspecto que yo haba tenido tras mi encuentro con los Mendicantes. Quieres que sea indulgente con l? pregunt. Creo que ya has ido ms all de la indulgencia respondi Quirrenbach. No creo que haga falta matarlo. Qu pasa si dice la verdad y realmente tiene amigos? No es nadie dije. No tiene ms influencias que t o que yo. Y, aunque las tuviera... vamos al Anillo Brillante, no a ninguna colonia fronteriza sin ley. Quirrenbach me mir de forma extraa. Lo dices en serio, verdad? Realmente crees que vamos al Anillo Brillante. No vamos all? El Anillo Brillante ya no existe contest Quirrenbach. Dej de existir hace aos. Vamos a un sitio totalmente distinto. Del moratn en que se haba convertido la cara de Vadim surgi algo inesperado: un gorgoteo que podra haber sido un intento por quitarse la sangre de la boca. O quiz solo una risita vengativa.

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Qu queras decir con eso? Con qu, Tanner? Con ese pequeo comentario sin importancia sobre que no existe el Anillo Brillante. Piensas dejarlo ah flotando enigmticamente? Quirrenbach y yo estbamos abrindonos camino a travs de las entraas del Strelnikov hacia el escondite de Vadim, aunque a m me resultaba ms difcil avanzar tirando de mi maleta. Estbamos solos; haba encerrado a Vadim en mi alojamiento despus de que nos revelara dnde estaba su camarote. Supuse que si lo registrbamos encontraramos lo que le haba robado a los otros pasajeros. Ya me haba quedado con su abrigo y no tena pensado devolvrselo en el futuro prximo. Bueno, digamos que ha habido algunos cambios, Tanner. Quirrenbach se retorca con dificultad detrs de m, como un perro que persiguiera algo por un agujero. No he odo nada. No podras haberlo hecho. Los cambios tuvieron lugar hace poco, cuando estabas de camino hacia aqu. El riesgo profesional de los viajes interestelares, me temo. Uno de tantos dije pensando en mi cara amoratada. Bueno, qu tipo de cambios? Bastante drsticos, me temo. Hizo una pausa y tena la respiracin entrecortada y spera como una sierra.

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Mira, siento tener que destrozar todas tus impresiones de una vez, pero ser mejor que te hagas a la idea de que Yellowstone no tiene nada que ver con lo que era. Y eso, Tanner, es una forma suave de decirlo. Pens en lo que Amelia me haba dicho sobre dnde encontrar a Reivich. Sigue ah Ciudad Abismo? S... s. No ha sido tan drstico. Sigue ah; sigue habitada y sigue siendo razonablemente prspera segn los patrones de este sistema. Afirmacin que pareces a punto de modificar, segn sospecho. Mir adelante y vi que el forjado se ensanchaba hasta convertirse en un pasillo cilndrico con puertas ovales repartidas a lo largo de un lateral. Segua siendo oscuro y claustrofbico, y aquella experiencia me pareca desagradable, aunque familiar. Desgraciadamente... s dijo Quirrenbach. La ciudad es muy diferente. Casi irreconocible, y entiendo que lo mismo se puede decir del Anillo Brillante. Sola haber diez mil hbitats en l, repartidos alrededor de Yellowstone (y aqu voy a permitirme una descarada mezcla de metforas) como una guirnalda de gemas fabulosamente nicas y artsticamente talladas, cada una ardiendo con su propio y duro brillo. Quirrenbach se detuvo y resoll un momento antes de continuar. Ahora puede que haya unos cien que todava cuentan con la presin suficiente para contener vida. El resto son cascarones abandonados llenos de vaco, silenciosos y muertos como restos de naufragio, visitados por enormes y mortales bancos de escombros orbitales. Lo llaman el Cinturn de xido. Una vez lo hube asimilado todo, dije: Qu fue? Una guerra? Es que alguien insult el gusto de otro para disear hbitats? No, no fue ninguna guerra. Aunque puede que eso hubiese sido mejor. Despus de todo, siempre puedes recuperarte de una guerra. Las guerras no son tan malas como suele decirse... Quirrenbach... mi paciencia se agotaba.

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Fue una plaga dijo rpidamente. Una muy mala, pero una plaga al fin y al cabo. Pero, antes de que empieces a hacerme preguntas profundas, recuerda que s poco ms que t... acabo de llegar tambin, ya sabes. Ests mucho mejor informado que yo. Pas dos puertas, llegu a una tercera y compar el nmero con el de la llave que Vadim me haba dado. Cmo pudo una plaga hacer tanto dao? No era solo una plaga. Es decir, no en el sentido normal. Era ms... fecunda, supongo. Imaginativa. Artstica. A veces de forma bastante taimada. Mmm, hemos llegado? Creo que este es su camarote, s. Ten cuidado, Tanner. Puede que haya trampas o algo. Lo dudo; Vadim no parece de los que se permiten planes a largo plazo. Para eso necesitas desarrollar la corteza frontal del cerebro. Introduje el pase de Vadim en la ranura y me alegr al ver que la puerta se abra. Unas luces dbiles y cubiertas de suciedad parpadearon intentando encenderse cuando entr, y al final revelaron un camarote cilindrico tres o cuatro veces mayor del que me haban asignado. Quirrenbach me sigui y se coloc en un extremo del camarote, como un hombre que no est del todo preparado para meterse en una alcantarilla. No poda culparlo por no querer entrar ms. El lugar ola a meses de emisiones corporales acumuladas, una grasienta capa de clulas muertas se pegaba a todas las superficies, de plstico amarillento. Los hologramas pornogrficos de las paredes haban revivido ante nuestra llegada, doce mujeres desnudas se contorsionaban en posturas anatmicamente improbables. Tambin haban comenzado a hablar; una docena de contraltos sutilmente diferentes, que ofrecan un entusiasta aprecio por las proezas sexuales de Vadim. Pens en l, atado y amordazado en mi alojamiento, sin saber nada de aquella adulacin. Las mujeres no dejaban de hablar pero, despus de un rato, sus gestos e

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imprecaciones se hicieron lo bastante repetitivos como para pasarlos por alto. Creo que, visto lo visto, probablemente sea la habitacin correcta dijo Quirrenbach. Asent con la cabeza. No es que vaya a ganar ningn premio. Bueno, no lo s... algunas de las manchas estn dispuestas de forma harto interesante. Es una lstima que se haya inclinado por el look excremento untado... est tan pasado de moda... Apart una pequea escotilla corredera junto a l procurando tocarla solo con la punta de los dedos y dej a la vista una portilla mugrienta y agujereada por micrometeoritos. A pesar de todo, tiene vistas. Aunque no estoy muy seguro de que merezcan la pena. Mir un segundo por la portilla para observar la vista. Podamos ver parte del casco de la nave, iluminado de vez en cuando por luces estroboscpicas de color violeta brillante. Aunque estbamos en marcha, un grupo de trabajadores del Strelnikov segua fuera soldando cosas. Bueno, no pasemos aqu ms tiempo del estrictamente necesario. Yo buscar por este lado; t empieza por el tuyo y veremos si encontramos algo til. Buena idea dijo Quirrenbach. Comenc el registro; la habitacin (cubierta de pared a pared de casilleros escondidos) deba haber sido un compartimento de almacenaje. Haba demasiadas cosas como para registrarlas de forma metdica, pero me llen la maleta y los bolsillos del abrigo de Vadim de todo lo que pareciera remotamente valioso. Recog puados de joyas, monculos de datos, holocmaras en miniatura y broches de traduccin; exactamente el tipo de cosas que supona que Vadim les habra robado a los pasajeros ligeramente ms adinerados del Strelnikov. Tuve que rebuscar un rato para encontrar un reloj... los viajeros espaciales no solan llevrselos consigo cuando cruzaban de un sistema a otro. Al final encontr uno calibrado para Yellowstone, con una serie de esferas concntricas

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alrededor de las que giraban planetas color esmeralda para marcar la hora. Me lo puse en la mueca y su gran tamao resultaba agradable. No puedes robarle sus posesiones dijo Quirrenbach mansamente. Siempre podr ponerme una denuncia. No es eso. Lo que ests haciendo no es mejor que... Mira le dije, realmente crees que ha comprado algo de esto? Todo es robado; probablemente de pasajeros que ya no estn a bordo. De todos modos, puede que algunas cosas se robaran recientemente. Deberamos hacer todo lo posible por devolvrselas a sus legtimos dueos. No ests de acuerdo? Puede que s, en un distante nivel terico segu buscando. Pero no hay forma de saber quines son los dueos. No vi que nadie dijera nada en la sala comn. De todas formas, a ti qu te importa? Se llama mantener los ltimos vestigios de una conciencia, Tanner. Despus de que ese canalla casi te matara? El principio sigue siendo el mismo. Bueno... si crees que te va a ayudar a dormir por las noches... eres muy libre de dejarme solo mientras registro sus pertenencias. Ya que lo pienso, llegu a pedirte que me siguieras hasta aqu? No, con todas sus palabras, no... Su cara se retorci de indecisin mientras observaba los contenidos de un cajn abierto y sacaba un calcetn que estudi con tristeza durante un momento. Maldito seas, Tanner. Espero que tengas razn sobre su falta de influencias. Bueno, no creo que tengamos que preocuparnos por eso. Tan seguro ests? Creme, poseo conocimientos bastante razonables sobre los bajos fondos. S, bueno... supongo que puedes llevar razn. Es por discutir. Primero con lentitud, pero despus con creciente

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entusiasmo, Quirrenbach empez a rebuscar de forma indiscriminada entre el botn de Vadim, fajos de billetes de Yellowstone, sobre todo. Me dirig hacia l y cog un par de montones antes de que Quirrenbach los hiciera desaparecer. Gracias. Me vendr estupendamente. Estaba a punto de pasarte algunos. Claro que s hoje los billetes. Tiene esto algn valor? S dijo pensativo. Al menos, en la Canopia. No tengo ni idea de lo que utilizan en el Mantillo, pero supongo que no nos har ningn mal, no crees? Cog un poco ms. Ms vale prevenir que curar, esa es mi filosofa. Segu buscando (excavando entre la misma porquera y las mismas joyas) hasta que encontr algo parecido a un dispositivo reproductor de experienciales. Era ms delgado y lustroso que cualquier otra cosa que hubiera visto antes en Borde del Firmamento, con un diseo inteligente que le permita plegarse hasta ser del tamao aproximado de una Biblia. Encontr un bolsillo vaco y met dentro la unidad, junto con un alijo de experienciales que supuse tendran algn valor. La plaga de la que hablbamos... dije. S? No entiendo cmo pudo causar tantos daos. Porque no fue biolgica... quiero decir, no de la forma en que solemos entender estas cosas. Hizo una pausa y dej de hacer lo que estaba haciendo. Las mquinas fueron las vctimas. Hizo que casi todas las mquinas con cierto nivel de complejidad dejaran de funcionar o empezaran a trabajar de forma incorrecta. Me encog de hombros. No suena tan malo. No si las mquinas son solo robots y sistemas medioambientales, como los de esta nave. Pero era Yellowstone. La mayora de las mquinas eran dispositivos microscpicos implantados en seres humanos,

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ntimamente unidos a mente y carne. Lo que ocurri en el Anillo Brillante fue solo un sntoma de algo mucho ms horrible que tena lugar a escala humana, de la misma forma en que, digamos, las luces que se apagaban en Europa a finales del siglo catorce indicaban la llegada de la peste negra. Necesito saber ms. Entonces pregntale al sistema en tu habitacin. O en la de Vadim, ya que estamos. O podras decrmelo t. l neg con la cabeza. No, Tanner. Porque solo s un poco ms que t. Recuerda que ambos llegamos a la vez. En naves distintas, s, pero los dos estbamos cruzando el espacio interestelar cuando ocurri todo. Solo he tenido un poco ms de tiempo que t para adaptarme a los hechos. Con calma y tranquilidad, le dije: De dnde vienes? De Grand Teton. Su mundo era otra de las colonias amerikanas originales, como Yellowstone, Yosemite, Glacier y dos o tres ms que no poda recordar. Todas haban sido colonizadas por robots haca ya cuatro siglos; mquinas que se reproducan a s mismas y que contaban con las plantillas necesarias para construir seres humanos al llegar al nuevo planeta. Ninguna de aquellas colonias haba resultado un xito, todas fallaron tras una o dos generaciones. Algunos pocos linajes podan remontar sus orgenes a los colonizadores amerikanos originales, pero la mayora de la gente que viva en aquellos mundos eran descendientes de posteriores olas de colonizacin, llegadas en bordeadoras lumnicas. La mayora eran estados Demarquistas, como Yellowstone. Por supuesto, Borde del Firmamento era un caso totalmente distinto. Era el nico mundo que se haba colonizado mediante una nave de generacin. Algunos errores no se volvan a repetir. He odo que Grand Teton es uno de los mejores lugares para vivir coment.

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S. Y supongo que te preguntas qu me trajo hasta aqu. La verdad es que no. No es asunto mo. Fren su bsqueda entre el botn de Vadim. Not que no estaba acostumbrado a la falta de curiosidad. Segu con mis investigaciones y cont en silencio los segundos que pasaron hasta que abri de nuevo la boca. Soy un artista dijo Quirrenbach. En concreto, un compositor. Trabajo en un ciclo de sinfonas; la obra de mi vida. Eso es lo que me trae aqu. Msica? S, msica... aunque esa pequea palabra despreciable no consigue resumir lo que tengo en mente. Mi nueva sinfona ser un trabajo inspirado nada menos que en Ciudad Abismo sonri. Iba a ser una pieza gloriosa e inspiradora que celebrara la ciudad en todo el esplendor de su Belle Epoque; una composicin rebosante de vitalidad y energa. Ahora, creo que tendr que ser una pieza mucho ms oscura; con la solemnidad de Shostakovich; una obra bajo el peso de la abrumadora comprensin de que la rueda de la historia finalmente se ha dado la vuelta para convertir en polvo nuestros sueos mortales. La sinfona de la plaga. Y por eso has venido hasta aqu? Para garabatear unas cuantas notas? S, para garabatear unas cuantas notas. Y, por qu no? Despus de todo, alguien tiene que hacerlo. Pero tardars dcadas en volver a casa. Un hecho que, sorprendentemente, qued grabado en mi ser consciente antes de que me lo hicieras notar con tanta amabilidad. Pero mi viaje hasta aqu es un simple preludio que ocupar un espacio de tiempo intrascendente comparado con los muchos siglos que espero transcurran antes de que termine la obra. Probablemente yo mismo envejezca casi un siglo en ese tiempo... el equivalente a todos los aos de trabajo de dos o tres de los grandes compositores. Por supuesto, visitar docenas de sistemas y aadir otros a mi itinerario conforme vayan aumentando su importancia.

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Seguramente habr ms guerras, ms plagas, ms edades oscuras. Y, claro est, tiempos de milagros y maravillas. De todo ello sacar provecho mi gran obra. Y, una vez pulida, cuando ya no me haga sentir totalmente asqueado y decepcionado, probablemente me encuentre en el crepsculo de mi vida. Simplemente no tendr tiempo para mantenerme al da con las ltimas tcnicas de longevidad, sabes? No mientras dedico todas mis energas al trabajo. Tendr que limitarme a aceptar lo que est disponible y a esperar poder vivir lo suficiente para ver terminada mi obra maestra. Entonces, ya terminado el trabajo y reconciliados los toscos garabatos que escriba ahora con el trabajo sin duda magistral y fluido que produzca al final de mi vida, coger una nave hacia Grand Teton (suponiendo que siga existiendo) y anunciar el gran estreno de mi obra. El estreno en s no tendr lugar hasta que pasen otros cincuenta o sesenta aos, dependiendo del alcance del espacio humano en esos momentos. Eso dar tiempo para que se corra la voz hasta las colonias ms distantes y para que la gente converja en Grand Teton para la actuacin. Yo dormir mientras se construye el auditorio (ya tengo en mente algo con el lujo adecuado) y mientras se rene, cra o clona una orquesta digna del acontecimiento. Y, cuando pasen esos cincuenta aos, me levantar de mi sueo, me convertir en el centro de atencin, dirigir mi obra y, en lo que me quede de vida, disfrutar de una fama que ningn otro compositor ha llegado a conocer ni conocer. Los nombres de los grandes compositores se reducirn a meras entradas a pie de pgina; no sern ms que tenues estrellas embrionarias comparados con el brillo cegador de mi propia conflagracin estelar. Mi nombre se dejar or por los siglos de los siglos como un acorde eterno. Se hizo un largo silencio antes de que yo le respondiera. Bueno, supongo que hay que tener un objetivo en la vida. Supongo que pensars que soy monstruosamente presumido.

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No creo que ese pensamiento haya cruzado mi mente, Quirrenbach. Mientras hablaba, toqu algo en la parte de atrs de uno de los cajones. Esperaba poder localizar un arma de algn tipo, algo con un poco ms de garra que la pistola a cuerda, pero pareca que Vadim no las necesitaba. De todos modos, crea tener algo. Esto es interesante. Qu has encontrado? Saqu una caja de metal negro mate del tamao de una pitillera y la abr para mostrar seis frascos escarlata metidos dentro de bolsitas. Dentro del mismo estuche haba algo parecido a una aguja hipodrmica de acero ornado, con una empuadura parecida a la de una pistola, marcada con una cobra pintada en delicado bajorelieve. No lo s, alguna idea? No, no exactamente... Examin el alijo de frascos con lo que pareca curiosidad autntica. Pero te dir algo. No parece legal, sea lo que sea. Ms o menos lo que yo pensaba. Cuando alargu la mano para recuperar el estuche, Quirrenbach dijo: Por qu te interesa tanto? Record la jeringa que se le haba cado al monje en la cueva de Amelia. No haba forma de saberlo con certeza, pero la sustancia que haba visto en la jeringa (aun reconociendo la poca luz de la caverna) se pareca mucho al producto qumico del alijo de Vadim. Tambin record lo que Amelia me haba dicho al preguntarle por la aguja: que era algo que el monje no debera tener en Idlewild. Por lo tanto, algn tipo de narctico... y, quiz, no solo estuviera prohibido en el hospicio de los Mendicantes, sino en todo el sistema. Supongo que esto me podra abrir algunas puertas. Puede que te abra ms que eso dijo Quirrenbach. Las mismas puertas del infierno, por ejemplo. He recordado algo. Algo que o en el enjambre del aparcamiento. Algo sobre unas sustancias muy desagradables que rondaban por ah. Mir los frascos

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color escarlata. A una de ellas la llaman Combustible de Sueos. Y puede que sea esto? No lo s, pero es exactamente el tipo de cosa que nuestro amigo Vadim vendera. De dnde puede haberla sacado? No he dicho que sea un experto, Tanner. Solo s que tiene unos desagradables efectos secundarios y que las autoridades que queden en este sistema no promocionan su uso... ni su posesin, claro. Pero tendr algn uso. S... pero no s qu hacen exactamente con l. Por cierto, ese dispositivo es una pistola nupcial. Quirrenbach debi de entender mi expresin en blanco. La costumbre local era que marido y esposa intercambiaran de algn modo materia neural cultivada de sus respectivos cerebros. Usaban esa cosa (la pistola nupcial) para implantrsela el uno en el otro. Ya no lo hacen? Creo que no desde la plaga pareca triste. En realidad, ahora que lo pienso, hay un montn de cosas que no hacen desde la plaga. Cuando Quirrenbach se fue con sus ganancias (para meditar sobre la siguiente entrega de su ciclo de sinfonas, esperaba yo), fui hacia la consola de red de Vadim. Por primera vez desde que saliramos volva a tener peso, al ejecutar el Strelnikov un quemado de impulso, ajustando minuciosamente su cada hacia el Cinturn de xido. En algn lugar se oan los gemidos profundos y reptiles de la protesta estructural, y no pude evitar preguntarme si habra escogido el viaje en el que finalmente el casco de la nave pasara a mejor vida. Sin embargo, en aquellos momentos los gruidos y crujidos se fundieron con el ruido de fondo normal de la nave y fui capaz de concentrarme en lo que tena entre manos. La consola pareca de anticuario, como algo de lo que los nios se reiran en un museo. Tena una pantalla plana rodeada de controles en relieve con iconos desgastados y un teclado alfanumrico bajo ella. No saba cul era la

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tecnologa punta alrededor de Yellowstone, pero aquello no llegaba ni siquiera al estndar de Borde del Firmamento. Tendra que valer. Encontr la tecla que encenda la consola, la pantalla balbuce una serie de mensajes de calentamiento y anuncios antes de mostrar un complejo rbol de opciones. Los servicios de datos de la nave. Redes a tiempo real... la red de corrientes de datos a solo un par de segundos luz del Strelnikov, de modo que se podan establecer conversaciones normales. Las redes de sistemas lejanos, con desfases tpicos que iban de segundos a decenas de horas, segn la complejidad de la pregunta. No exista ninguna opcin explcita para acceder a las redes con tiempos de respuesta mayores que eso, lo que tena sentido: cualquier pregunta enviada fuera de los hbitats del sistema del cinturn de Kuiper hubiera generado una respuesta mucho despus de que el viajero hubiera desembarcado al final del viaje. Introduje la opcin para entrar en las redes de sistemas lejanos y esper unos cuantos segundos mientras la pantalla se llenaba de ms anuncios. Apareci un rbol de submens. Noticias sobre la llegada y la salida de naves estelares, incluida la entrada del Orvieto. El sistema de Yellowstone era todava un bullicioso ncleo interestelar, lo que tambin tena cierto sentido. Si la plaga haba comenzado en la ltima dcada, muchas naves ya estaran de camino hacia all. Haran falta dcadas para que las noticias de la plaga llegaran a la mayor parte del espacio colonizado por los humanos. Hoje las opciones. Las redes de sistemas lejanos transportaban el trfico de las comunicaciones hacia y desde los hbitats en rbita alrededor de los gigantes de gas del sistema; solan ser estaciones mineras y puestos avanzados para las facciones ms solitarias. Haba nidos de Combinados, enclaves de Secuestradores Celestes e instalaciones militares o experimentales semiautomatizadas. Busqu sin xito cualquier referencia a la plaga. De vez en cuando se hablaba de procedimientos de contencin o de

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gestin de crisis, pero pareca como si la plaga (o sus consecuencias) se hubieran convertido en un aspecto tan fundamental de la vida que casi no haca falta referirse a ella. Las redes locales me dijeron algo ms. Al menos un par de veces logr encontrar referencias a la crisis por su nombre, y supe que le haban dado uno especfico y escalofriante: la Plaga de Fusin. Pero la mayora de los mensajes asuman una familiaridad total con los hechos bsicos de la plaga en s. Haba referencias a los Hermticos, a la Canopia y al Mantillo; y, a veces, a algo llamado el Juego, pero no se explicaba ninguno de los trminos. Pero yo ya haba odo hablar de la Canopia. All era donde Amelia me haba dicho que tendra ms posibilidades de encontrar a Reivich. Era un barrio de Ciudad Abismo. Pero me habra contado ella menos de lo que yo pensaba? Puse la consola en modo de envo y redact una pregunta sobre la plaga; una peticin de informacin general para recin llegados. No me poda creer que fuera el primero en querer tal informacin antes de meterse de lleno en el Cinturn de xido, pero tambin era del todo posible que nadie se molestara en responderme o que no hubiera ningn sistema automatizado de gestin operativo. Envi mi pregunta y me qued mirando a la consola durante unos segundos. La pantalla me devolva la mirada, sin cambios. No llegaba nada. Decepcionado y sin haberme acercado ms a la verdad, met las manos en los bolsillos del abrigo de Vadim y saqu el dispositivo de reproduccin que me haba escondido. El dispositivo casi se montaba solo, las esbeltas piezas negras encajaban con la agradable precisin de los componentes de un rifle. El resultado era un casco negro esqueltico lleno de generadores de campo y puertos de entrada, adornado con luminosas

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cobras verdes y rojas. Un par de oculares estroboscpicos se desplegaron del frontal del casco; los bordes estaban formados de un material que se adaptaba automticamente a la piel que rodea los ojos. Tena un par de auriculares que funcionaban de forma similar, y hasta piezas nasales para entradas olfatorias. Sopes el casco y despus me lo coloqu en la cabeza. El casco se agarr con fuerza a mi crneo, como un potro de tortura. Los pequeos oculares se colocaron en su sitio y se me pegaron alrededor de las rbitas. Dentro de cada uno de ellos haba un sistema de imgenes de alta resolucin que en aquellos momentos me mostraba la misma vista que vera sin el casco, salvo por una cierta y probablemente deliberada granulosidad. Para ver mejor, hubiera necesitado implantes neuronales y un sistema de reproduccin ms sofisticado, algo que pudiera comunicarse con las seales cerebrales y ajustarse con la sutileza de un rastreo militar. Abr mi maletn. Dentro estaban los experienciales que me haba llevado de Borde del Firmamento, todava envueltos en plstico claro. Quit el plstico y examin las seis memorias de tamao bolgrafo, pero no haba nada escrito en ellas que me proporcionara una pista sobre lo que contenan. Era simplemente mercanca para vender o contenan mensajes sobre m de mi yo pre-amnsico? Haba un puerto en la frente del casco en el que se insertaba la punta metlica del experiencial, de modo que sobresaliera como un fino cuerno. Cog el primero de los seis y lo met en su sitio. Apareci un men frente a m con opciones para entrar en la simulacin en distintos puntos y con distintas configuraciones artsticas. Acept la configuracin por defecto y me met en el experiencial al azar, escogiendo las opciones con gestos de la mano. El casco generaba un campo elctrico de bajo nivel que mi cuerpo modificaba, lo que le permita al sistema leer cualquier movimiento a gran escala.

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La habitacin de Vadim se fue haciendo cada vez ms gris, y not un siseo de ruido blanco en los odos. El ruido desapareci casi por completo, ms silencioso que nunca antes desde que subiera a bordo de la lanzadera. El gris se ilumin y los colores surgieron como fantasmas de entre la niebla. Estaba en el claro de una jungla y disparaba a soldados enemigos. Estaba desnudo hasta la cintura, musculado en exceso hasta para un soldado, con pintura de guerra en el pecho y un viejo modelo de rifle de haz de partculas agarrado con una sola mano, mientras que en la otra sostena una ametralladora de balas ms pequea. Haba utilizado aquel tipo de armas antes y saba que resultaba fsicamente imposible disparar cualquiera de las dos con una sola mano, por no hablar de hacerlo mantenindolas a distancia del cuerpo. Ambas armas resoplaban mientras las descargaba sobre el interminable desfile de soldados enemigos que parecan perfectamente dispuestos a correr hacia m gritando desde los matorrales, aunque cualquiera de ellos podra haberme quitado de en medio con un solo tiro bien dirigido. Yo tambin gritaba. Quiz era el esfuerzo de tener que sostener ambas pistolas. Era ridculo, pero estaba seguro de que haba mercado para aquel tipo de productos. Despus de todo, tambin lo haba en Borde del Firmamento... y all ya tenamos una guerra de verdad. Lo intent con el siguiente. Aquella vez estaba sentado dentro de un rodador con un marco esqueltico y una sola rueda, corriendo por una llanura de lodo con una docena o ms de rodadores que intentaban adelantarme por ambos lados. Haba entrado con el experiencial en modo interactivo, as que poda girar el rodador y acelerar la turbina. Jugu con l unos minutos, siempre en cabeza, hasta que juzgu mal el ngulo de un banco de arena y perd el control. Otro coche se estrell contra el mo y se produjo una carnicera indolora antes de volver a encontrarme en la lnea de salida pisando el acelerador. Era difcil predecir si se vendera bien. Podran tragrselo como un producto

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exclusivo de Borde del Firmamento o puede que lo encontraran extrao sin remedio. Segu probando los dems experienciales, pero los resultados fueron igual de decepcionantes. Dos de ellos eran episodios novelados del pasado de mi planeta: un melodrama sobre la vida de Sky Haussmann a bordo del Santiago (lo ltimo que necesitaba) y una historia de amor durante el tiempo en el que Sky fue encarcelado, juzgado y ejecutado, pero en la que Sky era solo un personaje secundario. Los otros dos experienciales eran aventuras, y ambos trataban sobre caza de serpientes, aunque el guionista solo tena conocimientos superficiales sobre la biologa de las cobras reales. Haba esperado algo ms, alguna especie de mensaje especfico de mi pasado. Aunque recordaba mucho ms que al despertarme en Idlewild, todava haba aspectos de mi pasado que no me quedaban claros; cosas que no consegua definir. Podra haber vivido con esas ausencias si hubiera estado persiguiendo a Reivich por territorio familiar, pero incluso los pocos conocimientos que posea sobre la ciudad que me esperaba eran incorrectos. Observ los experienciales que le haba quitado a Vadim. No tenan nada escrito, salvo un pequeo motivo plateado cerca de la parte superior. No iba a aprender nada sobre m mismo, pero al menos me serviran para saber qu entendan por entretenimiento en Ciudad Abismo. Met uno de ellos. Fue un error. Esperaba pornografa o violencia gratuita, alguna experiencia humana extrema, pero reconocible como tal. Pero aquello era tan extrao que me resultaba difcil expresar lo que experimentaba y comenc a preguntarme si habra algn tipo de incompatibilidad entre los experienciales y el casco que estuviera estimulando las partes equivocadas de mi cerebro. Pero todo tena el mismo origen: la habitacin de Vadim. Se supona que deba ser as. Todo era oscuro, hmedo, miserable y senta una claustrofobia terrible, agobiante... una emocin tan intensa que era como si el crneo me estrujara el cerebro

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poco a poco. Mi cuerpo estaba mal, era alargado y no tena miembros, plido, suave e infinitamente vulnerable. No saba cmo se creaba aquella sensacin, a no ser que el dispositivo estimulara alguna antigua parte del cerebro que recordara lo que era arrastrarse o nadar en vez de andar. Pero no estaba solo y la oscuridad no era tan absoluta como pareciera en un principio. Mi cuerpo ocupaba un hueco caliente y hmedo dentro de un espacio perforado con negros tneles y cmaras labernticas. Y haba otros conmigo, otras presencias plidas y alargadas. No poda verlos (deban estar en cmaras contiguas), pero poda notar su proximidad, ingerir el flujo qumico de sus emociones y pensamientos como si fuera sopa. Y, de algn modo, ellos tambin eran manifestaciones independientes de m mismo. Se movan y se estremecan segn mi voluntad y yo senta lo que ellos. La claustrofobia era total y aplastante, pero tambin reconfortante. Ms all del duro volumen de roca en el que estbamos atrapados haba un vaco absoluto del que huan mis pensamientos. Aquel vaco era peor que la claustrofobia, y lo que lo haca peor era que no estaba del todo vaco; que el vaco guardaba a unos enemigos terribles, silenciosos e infinitamente pacientes. Que se acercaban. Sent escalofros de miedo tan terribles que grit y me quit el casco. Durante un instante flot por el camarote de Vadim, sin aliento, preguntndome qu acabara de experimentar. Aquel sentimiento de inmensa claustrofobia, combinado con una agorafobia an peor, tard unos largos segundos en calmarse, como el eco del repique de una horrible campana. Mis manos temblaban (aunque empezaba a recuperar el control); saqu el experiencial y lo examin de cerca para prestar ms atencin al pequeo motivo cerca de la parte superior de la memoria. Pareca un gusano.

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Observ nuestro acercamiento al Cinturn de xido a travs de la ventana de observacin del camarote de Vadim. Ya saba algo de lo que me esperaba. Poco despus de probar el experiencial perturbador (de hecho, cuando an me recuperaba de sus efectos), la consola haba sonado para anunciar la llegada de una respuesta a mi anterior pregunta. Me sorprendi; segn mi experiencia aquellas cosas pasaban de inmediato o no pasaban, y el retraso solo sirvi para enfatizar lo trastornadas que deban estar las redes de datos del sistema. El mensaje result ser un documento estndar y no una respuesta personal. Un mecanismo automatizado deba haber decidido que aquello respondera a la mayora de mis preguntas; una hiptesis que result ser bastante precisa. Comenc a leer. Estimado visitante: Bienvenido al sistema Epsilon Eridani. A pesar de todo lo sucedido, esperamos que disfrute de su estancia. Hemos recopilado en este documento la informacin necesaria para explicarle algunos de los acontecimientos clave de nuestra historia reciente. Con esta informacin pretendemos facilitarle la transicin a una cultura que puede ser notablemente diferente de la que usted esperaba encontrar al embarcar en su punto de origen. Es importante que sea consciente de que otros han llegado antes que usted... El documento era largo, pero lo le rpidamente, despus lo le con ms detenimiento y me detuve en aquellos puntos sobresalientes que quiz me ayudaran en la caza de Reivich. Ya me haban avisado sobre la magnitud de los efectos de la plaga, as que las revelaciones del documento quiz no fueran tan espantosas para m como lo seran para alguien recin descongelado. Pero resultaba estremecedor verlo diseccionado de una forma tan framente imparcial y era fcil imaginarse lo inquietante que sera para alguien que hubiera llegado a Yellowstone en busca de riquezas, en

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vez de sangre. Estaba claro que los Mendicantes haban decidido no soltarles demasiado pronto estas noticias a sus nuevos cachorros mojados y, sin duda, si me hubiera quedado un poco ms en Idlewild me lo habran comunicado con delicadeza. Pero quiz el documento llevara razn: haba algunas verdades que era mejor tratar lo ms rpidamente posible, al margen de lo repugnante que resultara la verdad. Me pregunt cunto tardara en adaptarme o si sera uno de los pocos desgraciados que nunca llegaban a efectuar la transicin. Quiz, pens, ellos eran los realmente cuerdos. A travs de la ventana, los hbitats de mayor tamao pasaron de ser motas indistintas en rbita a asumir formas definidas. Intent imaginar qu aspecto habran tenido siete aos antes, en los ltimos das antes de la plaga. Antes haba diez mil hbitats en el Anillo Brillante, todos opulentos y de mltiples facetas, como una lmpara de araa, todos diferentes entre s gracias a salvajes florituras arquitectnicas que tenan poco que ver con el diseo estructural y mucho con la esttica y el prestigio. Circulaban alrededor de Yellowstone en una rbita baja; aquellas construcciones enormes y majestuosas estaban casi pegadas, pero mantenan una distancia educada con los que estaban delante y detrs por medio de diminutas bocanadas de impulsos correctores. Entre los hbitats se mova un constante flujo comercial a travs estrechas lneas de trfico as que, de lejos, los mismos hbitats parecan entrelazados mediante filamentos de luz con aspecto de oropel. Segn el cambiante espectro de lealtades y disputas, los hbitats se comunicaban a travs de telares de luz lser con encriptacin cuntica, o bien se mantenan en un silencio malhumorado. Estos silencios no eran poco comunes, ya que existan profundas rivalidades entre los componentes de lo que en teora era el modelo por excelencia de sociedad Demarquista unida.

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Entre los diez mil hbitats se poda encontrar cualquier especializacin humana imaginable: cualquier habilidad, cualquier ideologa, cualquier perversin. Los Demarquistas permitan casi todo, hasta la experimentacin con modelos polticos que chocaban con el paradigma subyacente de la democracia absoluta no jerrquica. Siempre que no fueran ms que experimentos, los toleraban; hasta los alentaban. Solo el desarrollo y reserva de armamento estaban prohibidos, a no ser que se fueran a usar de forma artstica. Y era all, en el Anillo Brillante, donde el clan ms ilustre del sistema, la familia Sylveste, haba desarrollado la mayor parte del trabajo que al final la llev a la fama. Calvin Sylveste haba intentado las primeras descargas neuronales desde la Transiluminacin en el Anillo. Dan Sylveste haba cotejado all toda la informacin conocida de los Amortajados; un trabajo que al final lo condujo hasta su propia y fatdica expedicin a la Mortaja de Lascaille. Pero aquello era el pasado remoto. La historia haba convertido la gloria del Anillo Brillante en... aquello. Cuando lleg la Plaga de Fusin, el Anillo Brillante permaneci intacto ms tiempo que Ciudad Abismo, ya que la mayora de los hbitats del Anillo ya tenan eficaces protocolos de cuarentena. Algunos eran tan secretos y autosuficientes que, de todos modos, nadie haba entrado desde haca dcadas. Pero, a fin de cuentas, no eran inmunes. Solo hizo falta que un hbitat cayera vctima de la plaga. En pocos das, la mayora de la gente de a bordo muri y la mayora de los sistemas autorreproductores del hbitat comenzaron a volverse locos de formas que parecan desagradablemente intencionadas. El ecosistema del hbitat se derrumb herido de muerte. Sin control, el hbitat sali a la deriva de su franja orbital como un trozo de iceberg desprendido. Normalmente, las posibilidades de colisin seran mnimas... pero el Anillo Brillante ya estaba atestado y a solo un suspiro del desastre.

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La primera regla de las colisiones entre cuerpos orbitales es que son muy poco comunes... hasta que ocurren. Despus, los fragmentos de los cuerpos destrozados se astillan en distintas direcciones, lo que aumenta la probabilidad de otro impacto. La siguiente colisin no tarda mucho en producirse. Y, cuando se produce, el nmero de fragmentos vuelve a aumentar... de modo que la siguiente colisin es prcticamente una certeza... En pocas semanas la mayora de los hbitats del Anillo Brillante quedaron agujereados por los escombros de las colisiones... aunque a veces los fragmentos impactados no bastaran para matar a todos a bordo, tambin tendan a estar contaminados por restos de la plaga originados en el primer hbitat en caer. Se convirtieron en chatarra orbital, oscuros y muertos como restos de naufragio. Cuando acab el ao, solo quedaban unos doscientos hbitats intactos: principalmente las estructuras ms viejas y robustas, revestidas de roca y hielo para hacer frente a las tormentas de radiacin. Con las bateras de lser anticolisin alrededor de los cascos, haban conseguido rechazar los fragmentos mayores. Aquello haba ocurrido haca seis aos. Entre tanto, segn me haba contado Quirrenbach, el Cinturn de xido se haba estabilizado, la mayor parte de los escombros se haba limpiado y agrupado en bultos peligrosos que se haban enviado a la hirviente superficie de Epsilon Eridani. Al menos el Cinturn no segua fragmentndose. Los remolcadores robot mantenan en su sitio a los cascarones mediante empujones peridicos. Solo unos cuantos haban sido represurizados y ocupados, aunque se oan predecibles rumores sobre todo tipo de facciones siniestras ocultas entre las ruinas. Todo aquello lo haba aprendido en las redes. Pero ver las ruinas por primera vez fue algo totalmente diferente. Yellowstone era una inmensidad ocre que bloqueaba la mitad del cielo; ya era un mundo tangible, como el que yo haba dejado, y no solo un disco plido bidimensional sobre las estrellas. Cuando el Strelnikov descendi hacia

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el hbitat en el que iba a atracar, las siluetas de otros hbitats destrozados cruzaron la superficie de Yellowstone. Estaban retorcidos, destripados, agujereados y llenos de crteres, evidencia de colisiones titnicas. Intent retener en la cabeza el nmero de muertos que representaba el Cinturn de xido; aunque la mayora de los hbitats estaba en proceso de evacuacin cuando recibieron el impacto, no deba haber sido fcil trasladar a un milln de personas en tan poco tiempo. Nuestro hbitat tena forma de cigarro puro y giraba en torno a su eje para obtener gravedad, como Idlewild. La hermana Amelia me haba contado que el lugar al que bamos se llamaba Carrusel Nueva Vancouver. Tena un caparazn de hielo, casi todo de color gris sucio, pero con algunos parches con acres de hielo nuevo y brillante usado para reparar lo que supuse seran impactos recientes. Giraba en silencio y su piel desprenda una docena de perezosas volutas de humo, como los brazos de una galaxia espiral. Haba una enorme nave espacial unida al borde, con forma de manta raya, y decenas de diminutas ventanas que rodeaban los filos de las alas. Pero el Strelnikov se arque hacia uno de los extremos del puro y una trada de mandbulas se abri para recibirlo. Avanzamos hacia el interior de una cmara con paredes cubiertas por un laberinto intestinal de tuberas y tanques de combustible. Vi otras lanzaderas afianzadas en los mdulos de aparcamiento: dos lustrosas balandras atmosfricas que parecan flechas verde botella y un par de naves que podran ser primas de nuestra lanzadera, llenas de ngulos romos y componentes de motor al aire. Haba figuras con trajes espaciales pululando alrededor de las naves con cables umbilicales y equipos de reparacin. Unos cuantos robots trabajaban en tareas de reparacin de cascos, pero la mayor parte del trabajo la realizaban humanos o animales de bioingeniera. No pude evitar recordar mis temores iniciales sobre aquel sistema. Esperaba entrar en una cultura muchos siglos por delante de la ma en casi todos los aspectos; un campesino a trompicones entre maravillas

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caleidoscpicas. En vez de eso, me encontraba ante una escena que bien poda haber pertenecido a mi propio pasado... algo de la era del lanzamiento de la Flotilla. Atracamos con una sacudida. Recog mis pertenencias (incluidas las cosas que le haba quitado a Vadim) y me dispuse a arrastrarme nave arriba hasta la salida. Adis, supongo me dijo Quirrenbach entre la multitud de personas que esperaban para entrar en Nueva Vancouver. S. Si esperaba otro tipo de respuesta, no era su da de suerte. Yo... mmm... me pas a ver cmo estaba Vadim. Un pedazo de mierda como ese puede cuidarse solo, ya lo sabes. Tendramos que haberlo tirado por la esclusa cuando pudimos forc una sonrisa. De todos modos, como l mismo dijo, es parte del color local. Sera una pena privar a la gente de una experiencia cultural nica. Te vas a quedar mucho tiempo? En NV, quiero decir. Me llev un instante darme cuenta de que hablaba de Nueva Vancouver. No. Entonces, cogers el primer behemoth para bajar a la superficie? Probablemente. Mir por encima de su hombro hacia donde la gente sala a empujones. A travs de otra ventana pude ver el chapado del casco del Strelnikov que se haba soltado durante la secuencia de atraque y que en aquellos momentos sujetaban con epoxi en su sitio. S; tambin yo pretendo bajar lo antes posible. Quirrenbach dio unos golpecitos en el maletn que apretaba contra su pecho como si fuera un tabardo. Creo que cuanto antes pueda ponerme a trabajar en mi sinfona de la plaga, mejor. Estoy seguro de que ser un xito clamoroso. Gracias. Y t? Si no es ser demasiado cotilla. Algn plan en concreto cuando llegues abajo? Un par, s. Sin duda hubiera seguido interrogndome (sin llegar a ninguna parte), pero se produjo una ligera disminucin de

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presin en la gente que nos rodeaba y se abri un pequeo hueco por el que logr insertarme. En unos momentos me encontr fuera del alcance verbal de Quirrenbach. Dentro, Nueva Vancouver no tena nada que ver con el Hospicio Idlewild. No haba sol artificial, ni un nico volumen lleno de aire. Toda la estructura era un panal repleto de espacios cerrados mucho menores, apretujados como los componentes de una radio antigua. Pens que no haba muchas posibilidades de que Reivich siguiera en el hbitat. Haba al menos tres salidas hacia Ciudad Abismo al da y yo estaba bastante seguro de que habra cogido el primer vuelo disponible a la superficie. De todos modos, estaba alerta. El clculo de Amelia haba sido de una precisin infalible: los fondos de Yellowstone de los que dispona me daban justo para pagar el viaje a Ciudad Abismo. Y haba gastado la mitad en el Strelnikov; lo que quedaba bastaba para el descenso. Cierto era que haba guardado algo de dinero de Vadim, pero al examinarlo bien me di cuenta de que no era ms de lo que me quedaba a m. Sus vctimas, obviamente recin llegados, no llevaban mucha moneda local con ellos. Comprob la hora. El reloj de Vadim tena esferas concntricas para las veintisis horas locales de Yellowstone y las veinticuatro horas del sistema. Me quedaban un par de horas antes del vuelo. Pensaba matar el tiempo paseando por NV, buscando fuentes de informacin, pero descubr rpidamente que haba grandes zonas del hbitat no accesibles para la gente que llegaba en naves tan humildes como el Strelnikov. La gente que haba llegado en las lanzaderas de alta combustin era segregada de la escoria como nosotros mediante paredes de cristal blindado. Encontr un lugar en el que sentarme y beberme un par de tazas de caf malo (el nico artculo universal, segn pareca) y observ pasar a las dos corrientes inmiscibles de humanidad. El lugar en el que estaba sentado era una sucia va pblica, los asientos y

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las mesas luchaban por su espacio frente a tuberas industriales de un metro de grosor que iban desde el suelo al techo, como rboles de cobra real. Las tuberas principales se ramificaban en tuberas ms pequeas que se retorcan por el aire como intestinos oxidados. Palpitaban de forma inquietante, como si solo una capa de metal delgado y remaches derrumbados contuvieran las presiones titnicas. Se haba llevado a cabo cierto esfuerzo por aburguesar los alrededores entretejiendo follaje con las tuberas, pero se notaba que el intento no haba sido muy entusiasta. No todos los que arrastraban los pies por aquella zona parecan pobres, pero casi todos tenan cara de desear estar en otra parte. Reconoc algunas caras de la lanzadera lenta y quiz a una o dos del Hospicio Idlewild, pero a la mayora no los haba visto nunca. Dudaba que todos vinieran de fuera del sistema de Epsilon Eridani; era ms probable que NV fuera la puerta de entrada para los viajeros del sistema. Hasta vi algunos Ultras que presuman de sus ostentosas modificaciones quimricas, pero haba otros tantos al otro lado del cristal. Record haber tratado con ellos: la tripulacin del capitn Orcagna a bordo del Orvieto; la mujer con el agujero en el vientre que haban enviado a recibirnos. Al pensar en cmo Reivich haba sabido de nuestra emboscada, me pregunt si, a fin de cuentas, no nos habra traicionado Orcagna. Quiz Orcagna hubiera preparado mi amnesia de reanimacin para ralentizar mi caza. O quiz me estaba volviendo paranoico. Al otro lado del cristal, vi algo an ms extrao que los fantasmas ciborgs vestidos de negro que tripulaban las bordeadoras lumnicas: unas cosas que parecan cajas de pie y que se deslizaban con siniestra elegancia entre la multitud. Los dems parecan no reparar en las cajas... solo se apartaban con cuidado cuando pasaban cerca de ellos. Sorb mi caf y me di cuenta de que algunas de las cajas tenan torpes brazos mecnicos sujetos en la parte delantera (aunque no la mayora) y que casi todas las

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cajas tenan ventanas oscuras tambin en la parte de delante. Creo que son palanquines. Suspir al reconocer la voz de Quirrenbach, que se haba sentado en el asiento frente al mo. Bien. Has terminado ya tu sinfona? Fingi no orme como un maestro. He odo hablar de esos palanquines. Las gentes que estn dentro se llaman hermticos. Son los que todava llevan implantes y no quieren deshacerse de ellos. Las cajas son como pequeos microcosmos ambulantes. De verdad crees que sigue siendo tan peligroso? Dej el caf en la mesa con irritacin. Y cmo voy a saberlo? Perdona, Tanner... solo intentaba mantener una conversacin mir los otros asientos a mi alrededor. No es que te rebose la compaa, no? Quiz es que no busco ninguna. Venga, vamos. Chasque los dedos para llamar al sucio criado dispensador de caf. Estamos juntos en esto, Tanner. Te prometo que no te seguir a todas partes cuando lleguemos a Ciudad Abismo pero, hasta entonces, tanto te costara ser amable conmigo? Nunca se sabe, quiz hasta pueda ayudarte. Puede que no sepa mucho sobre este sitio, pero parece que s ligeramente ms que t. Ligeramente es la palabra. Cogi una taza de caf de la mquina y se ofreci a llenar la ma. Rechac la invitacin, pero intent hacerlo con forzada cortesa. Dios, es horrible dijo l tras el primer sorbo. Por fin estamos de acuerdo en algo dije intentando hacer una broma. De todos modos, ya creo saber lo que hay dentro de esas tuberas. Esas tuberas? Quirrenbach mir a nuestro alrededor. Ah, ya veo. No, son tuberas de vapor, Tanner. Muy importantes. Vapor?

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Utilizan su propio hielo para evitar que NV se sobrecaliente. Alguien del Strelnikov me lo dijo: bombean hacia el interior el hielo de la superficie como si fuera escarcha, despus lo hacen recorrer el hbitat a travs de todos esos huecos entre las reas habitables principales (ahora nos encontramos en uno de esos huecos) y despus la escarcha absorbe todo el exceso de calor y se funde gradualmente hasta empezar a hervir, de modo que obtienes tuberas llenas de vapor sobrecalentado. Despus expulsan el vapor de vuelta al espacio. Pens en los geiseres que haba visto en la superficie de NV al acercarnos. Cunto gasto. No siempre han usado hielo. Antes utilizaban enormes radiadores, como alas de polilla, de cien kilmetros de largo. Pero las perdieron cuando se rompi el Anillo Brillante. Traer el hielo fue una medida de emergencia. Ahora tienen que tener un suministro permanente o todo el hbitat se convierte en un asador gigante. Lo sacan de Ojo de Marco, la luna. Hay crteres cerca de los polos en sombra perpetua. Podan haber usado hielo de metano de Yellowstone, pero no hay ninguna forma barata para traerlo hasta aqu. Sabes mucho. Se le ilumin la cara y le dio unos golpecitos al maletn que llevaba en el regazo. Detalles, Tanner, detalles. No puedes escribir una sinfona sobre un lugar a no ser que lo conozcas ntimamente. Ya tengo planes para mi primer movimiento, sabes? Muy sombro al principio, instrumentos de viento desolados, que se convierten en algo con un mpetu rtmico ms fuerte. Movi un dedo en el aire como si trazara la topografa de un paisaje invisible. Adagio... allegro energico. Eso ser la destruccin del Anillo Brillante. Ya sabes, creo que se merece una sinfona entera por derecho propio, t qu crees? No lo s, Quirrenbach. La msica no es mi fuerte. Pero eres un hombre culto, no? No hablas mucho, pero piensas bien lo que dices. Quin dijo que el sabio

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habla cuando tiene algo que decir, pero el tonto habla porque tiene que hacerlo? No lo s, pero seguro que no era un gran conversador. Mir mi reloj (ya lo senta como mo) deseando que las gemas verdes giraran en un instante para sealar que haba llegado la hora de salir hacia la superficie. Al parecer no se haban movido desde la ltima vez que haba mirado. Qu solas hacer en Borde del Firmamento, Tanner? Era un soldado. Ah, pero eso no es nada raro, no? Por puro aburrimiento (y porque saba que no perda nada por hacerlo), ampli mi respuesta. La guerra se abri paso en nuestras vidas. No te podas esconder de ella. Ni siquiera donde yo nac. Que es...? Nueva Iquique. Un sooliento pueblo costero lejos de los principales centros de batalla. Pero todos conocan a alguien asesinado por el otro bando. Todos tenan alguna razn terica para odiarlos. Y t odiabas al enemigo? La verdad es que no. La propaganda estaba diseada para hacer que lo odiaras... pero si te parabas a pensarlo, era obvio que los otros le contaban las mismas mentiras sobre nosotros a su propia gente. Por supuesto, algunas cosas eran ciertas. De la misma manera, no haca falta mucha imaginacin para sospechar que tambin nosotros habamos cometido algunas atrocidades. Es cierto que la guerra se remonta a lo ocurrido en la Flotilla? En ltima instancia, s. As que tena ms que ver con el territorio que con la ideologa, no es eso? Ni lo s ni me importa. Todo pas hace mucho tiempo, Quirrenbach. Sabes mucho de Sky Haussmann? He odo que todava hay gente en tu planeta que lo adora. S un par de cosas sobre Sky Haussmann, s.

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Quirrenbach pareca interesado. Casi poda or cmo su mente tomaba nota para una nueva sinfona. Parte de tu educacin cultural normal, no? No del todo, no. Saba que no perda nada contndoselo, as que le ense la herida del centro de la palma de mi mano. Es una marca. Quiere decir que la Iglesia de Sky me pill. Me infectaron con un virus adoctrinador. Me hace soar con Sky Haussmann hasta cuando no quiero. No lo ped y tardar en salir de mi sistema, pero hasta entonces tengo que vivir con ese cabrn. Recibo una dosis de Sky cada vez que cierro los ojos. Eso es terrible dijo sin conseguir evitar un tono de fascinacin. Pero supongo que una vez que te despiertas ests razonablemente... Cuerdo? S, del todo. Quiero saber ms sobre l dijo Quirrenbach. No te importa hablar sobre eso, no? Cerca de nosotros, una de las tuberas elefantinas comenz a soltar vapor con una exhalacin aguda e hirviente. No creo que sigamos mucho tiempo ms juntos. El pareca alicado. De verdad? Lo siento, Quirrenbach... trabajo mejor solo, sabes? Intent como pude hacer que mi rechazo sonara menos negativo. Y t tambin necesitars tiempo para estar a solas y trabajar en tus sinfonas... S, s... ms tarde. Pero, y por ahora? Tenemos que hacer muchas cosas, Tanner. Todava me preocupa la plaga. Realmente crees que corremos peligro aqu? Bueno, dicen que todava quedan restos. Tienes implantes, Quirrenbach? l se qued en blanco, as que segu. La hermana Amelia (la mujer que cuid de m en el Hospicio) me dijo que a veces les quitaban implantes a los inmigrantes, pero en aquel momento no lo entend. Mierda respondi l. Deb habrmelos quitado en el aparcamiento, lo saba. Pero dud... no me gustaba el aspecto de los que podan hacerlo. Y ahora tengo que

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encontrar a algn carnicero sangriento de Ciudad Abismo que lo haga. Estoy seguro de que habr mucha gente dispuesta a ayudarte. De hecho, yo tambin debera hablar con alguien. Mi achaparrado acompaante se rasc el pelo incipiente del crneo. Ah, t tambin? Entonces s que tiene sentido que viajemos juntos, no? Estaba a punto de responder para intentar evitar su compaa cuando un brazo me apret la garganta. Me tir hacia atrs de la silla y me di un doloroso golpe en el suelo. El aire se me escap de los pulmones como una bandada de pjaros asustados. Me debat al filo de la consciencia, sin suficiente aliento para moverme, aunque todos mis instintos me decan que moverme era el mejor curso de accin. Pero Vadim ya estaba sobre m, con la rodilla sobre mis riones. No esperabas ver otra vez a Vadim, verdad, seor Mera-bell? Creo que sientes ahora no haber matado a Vadim. No he... intent terminar la frase, pero no me quedaba aire en los pulmones. Vadim se mir las uas haciendo una buena imitacin de hombre aburrido. Mi visin perifrica se oscureca, pero pude ver a Quirrenbach a un lado con los brazos a la espalda, mientras otra figura lo retena. Ms all, un borrn indiferente de viandantes. Nadie prestaba la menor atencin a la emboscada de Vadim. Relaj un poco la presin sobre m. Pude respirar. No has qu? pregunt Vadim. Vamos, dilo. Soy todo odos. Me debes gratitud por no haberte matado, Vadim. Y lo sabes. Pero por la escoria como t no merece la pena el esfuerzo. Fingi una sonrisa y volvi a aumentar la presin sobre mi pecho. Comenzaba a tener mis dudas sobre Vadim. Al ver a su cmplice, el que sujetaba a Quirrenbach, su

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historia sobre una amplia red de socios pareca ms probable. As que escoria, no? Veo que eso no impide que limpies mi reloj, pequeo ladrn asqueroso. Forceje con la hebilla del reloj y consigui sacrmelo de la mueca con una mueca triunfal. Vadim se lo acerc a un ojo como si fuera un relojero estudiando un movimiento fabuloso. Sin araazos, espero... Srvete t mismo. De todas formas, no era mi estilo. Vadim se puso el reloj y le dio vueltas a la mueca para inspeccionar el premio reclamado. Bien. Algo ms que declarar? Algo, s. Como no haba intentado quitrmelo de encima con el otro brazo, l lo haba pasado por alto. Ni siquiera haba sacado la mano del bolsillo en el que la haba metido en cuanto ca de la silla. Puede que Vadim tuviera contactos, pero segua siendo tan mal profesional como cuando peleamos en la lanzadera. As que saqu el brazo. El movimiento fue rpido, fluido, como el ataque de una cobra real. Vadim no estaba preparado para aquello. En el puo llevaba uno de los experienciales. l interpret su papel a la perfeccin... su mirada se movi un poco cuando sub el brazo, lo justo para poner el ms cercano de sus ojos a mi alcance. El ojo se abri sorprendido; un blanco fcil, casi como si Vadim fuera cmplice de lo que iba a hacerle. Le met el experiencial en el ojo. Record que me haba preguntado si su ojo bueno era de cristal pero, cuando el mango blanco del experiencial se le hundi dentro, comprob que solo pareca de cristal. Vadim retrocedi y comenz a gritar, mientras la sangre le manaba del ojo como la lnea roja moribunda de una puesta de sol. Agitaba los brazos como loco, sin querer levantarlos para enfrentarse al objeto extrao que le haba aparcado en la cuenca del ojo.

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Mierda! dijo el otro hombre, mientras yo intentaba ponerme en pie. Quirrenbach forceje con l un instante y despus qued libre y ech a correr. Vadim estaba doblado sobre nuestra mesa, gimiendo. El otro hombre lo sostena y le susurraba frentico al odo. Pareca decirle que haba llegado el momento de largarse. Yo tambin tena un mensaje para l. S que duele como mil demonios, pero hay algo que debes saber, Vadim. Podra haberte metido esa cosa hasta el cerebro. No me hubiera resultado ms difcil. Sabes lo que eso significa? Sin ojo, con la cara cubierta de sangre, consigui volverse hacia m. ... Qu? Quiere decir que me debes otra, Vadim. Despus, le quit con cuidado el reloj de la mueca y me lo volv a poner.

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Si exista alguna fuerza policial activa en los intersticios repletos de tuberas de Nueva Vancouver era tan sutil que resultaba invisible. Vadim y su cmplice desaparecieron tambaleantes de la escena sin que nadie los detuviera. Yo me retras, casi me senta con el deber de dar explicaciones... pero no ocurri nada. La mesa en la que Quirrenbach y yo habamos estado tomndonos el caf pocos minutos antes estaba en un estado deplorable pero qu se supona que deba hacer? Dejar una propina al criado de limpieza que, sin duda, aparecera en breve? A una mquina tan lerda que seguro que limpiara los charcos de sangre y humores acuosos y vtreos con la misma eficacia autmata con la que se enfrentaba a las manchas de caf? Nadie intent impedir que me fuera. Me met en un lavabo para echarme agua fresca en la cara y limpiarme la sangre del puo. Dentro, me impuse una calma lenta y deliberada. La habitacin estaba vaca, equipada con una larga fila de aseos, cuyas puertas estaban marcadas con complicados diagramas que mostraban cmo haba que usarlos. Me hurgu y palp el pecho hasta quedar seguro de que no haba ms que moratones, despus complet el resto de mi recorrido hasta el rea de salida. El behemoth (la nave espacial con aspecto de manta) estaba unido

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como una lamprea a la superficie rotatoria del hbitat. De cerca, la cosa pareca mucho menos suave y aerodinmica que de lejos. El casco tena agujeros y cicatrices, con rayas de decoloracin negra como el holln. Dos oleadas de humanidad suban a bordo de la nave por lados opuestos. Mi corriente era un borrn de color pardo que arrastraba los pies abatido: gente que caminaba por el tnel de acceso en espiral como si fuera a la horca. La otra corriente pareca ligeramente ms entusiasta, aunque a travs del tubo transparente pude ver a gente ayudada por sus criados, a mascotas con extraas modificaciones, hasta a gente con formas animales. Los palanquines de los hermticos se deslizaban entre ellos; cajas oscuras y verticales, como metrnomos. Se produjo un tumulto a mi espalda; alguien avanzaba a empujones. Tanner! me llam con un ronco susurro. T tambin lo lograste! Cuando desapareciste tem que los canallas de Vadim te hubieran encontrado. Se est colando o a alguien murmurar detrs de m. Lo has visto? Me dan ganas de... Me di la vuelta y mir a los ojos a la persona que, instintivamente, saba que haba hablado. Est conmigo. Si te supone un problema, lo tratas conmigo. Si no, cllate y sigue en la cola. Quirrenbach se puso a mi lado. Gracias... Vale. Pero baja la voz y no vuelvas a mencionar a Vadim. De verdad crees que pueda tener amigos por todo este lugar? No lo s. Pero no me vendra mal evitar problemas durante un rato. Me lo imagino, especialmente despus de... palideci. Ni siquiera quiero pensar en lo que ha pasado. Pues no lo hagas. Con suerte, nunca tendrs que hacerlo.

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La cola avanz y completamos la espiral final para entrar en el behemoth. El interior era enorme y con una iluminacin elegante, como el vestbulo de un hotel especialmente caro. La pasarela daba bastantes ms vueltas antes de llegar al suelo. La gente paseaba con bebidas en las manos y el equipaje corriendo delante de ellos o transportado por monos. Haba ventanas en pendiente en ambas direcciones que definan a grandes rasgos el borde de una de las alas de la manta. El interior del behemoth deba ser completamente hueco, pero mi vista solo abarcaba una dcima parte de l desde donde estaba. Haba algunos asientos desperdigados, a veces agrupados para mantener conversaciones, a veces rodeando una fuente o algn follaje extico. De vez en cuando, la forma rectilnea de un palanqun se deslizaba por el suelo como una pieza de ajedrez. Me dirig hacia un par de asientos vacos que daban a uno de los ventanales. Estaba lo bastante cansado como para dormitar tranquilamente, pero no me atreva a cerrar los ojos. Y si no haba salido otro behemoth antes y Reivich estaba en algn lugar de aquella nave? Preocupado, Tanner? me pregunt Quirrenbach mientras se sentaba en el asiento junto al mo. Tienes esa expresin. Ests seguro de que este es el mejor sitio para disfrutar de la vista? Una observacin excelente, Tanner, excelente. Pero si no me siento junto a ti, cmo voy a preguntarte por Sky? comenz a juguetear con el maletn. Ahora tenemos mucho tiempo para que me cuentes el resto. Casi te matan y solo puedes pensar en ese loco? No lo entiendes. Ahora estoy pensando... qu tal una sinfona de Sky? despus me apunt con el dedo, como si fuera una pistola. No. No una sinfona: una misa; un abrumador trabajo coral, de alcance pico... de estructura estudiadamente arcaica... quintas consecutivas y relaciones falsas, con un floreciente Sanctus, un lamento

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por la inocencia perdida; un himno al crimen y la gloria de Schuyler Haussmann... No hay gloria, Quirrenbach. Solo crimen. No lo sabr hasta que no me cuentes el resto, no? Notamos una serie de sacudidas y temblores cuando el behemoth se desenchuf de su punto de conexin al hbitat. A travs de las ventanas poda ver cmo el hbitat se alejaba rpidamente, y me sent mareado durante un momento. Pero casi antes de que mi cuerpo lo llegara a sentir, el hbitat se acerc en picado y su superficie pas volando por las grandes ventanas. Despus, solo espacio. Mir a mi alrededor, pero la gente segua caminando sin inmutarse por el vestbulo. No deberamos estar en cada libre? No en un behemoth respondi Quirrenbach. En cuanto se solt de NV cay en tangente hacia la superficie del hbitat, como un tirachinas. Pero eso solo dur un instante, hasta que aceler los propulsores a un G. Despus, ha tenido que girar ligeramente para evitar chocar contra el hbitat al pasar por su lado. Es la nica parte realmente delicada del viaje, segn creo... el nico momento en el que hay una posibilidad real de que se te caiga la bebida. Pero el animal pareca saber lo que se haca. Animal? Usan cetceos modificados genticamente para pilotar estas cosas, creo. Ballenas o marsopas, cableadas de forma permanente al sistema nervioso del behemoth. Pero no te preocupes. Nunca han matado a nadie. Todo el descenso ser as de tranquilo. Se limita a descender por la atmsfera, con mucha suavidad y delicadeza. Un behemoth es como un enorme avin rgido una vez que se introduce en algn tipo de densidad area. Para cuando se acerca a la superficie, tiene tanta flotabilidad positiva que realmente no necesita los propulsores para mantenerse abajo. Se parece mucho a nadar, creo. Quirrenbach chasque los dedos para llamar a un criado que pasaba por all. Bebidas, creo. Qu puedo ofrecerte, Tanner?

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Mir por la ventana. El horizonte de Yellowstone se elevaba en vertical, as que el planeta pareca una difana pared amarilla. No lo s. Qu beben por aqu? El horizonte de Yellowstone se fue inclinando de vuelta a la horizontal conforme el behemoth cancelaba la velocidad orbital que lo haba igualado con el carrusel. El proceso fue suave y sin incidentes, pero deba de estar meticulosamente planificado porque, cuando finalmente nos detuvimos sobre el planeta, estbamos exactamente encima de Ciudad Abismo y no a miles de kilmetros de distancia horizontal. Para entonces, aunque estbamos a miles de kilmetros sobre la superficie, la gravedad de Yellowstone todava era casi tan fuerte como si estuviramos en el suelo. Bien podramos haber estado sentados en lo alto de una montaa muy alta; una que sobresaliera por la atmsfera. Sin embargo, lentamente (con la calma sin prisas que haba caracterizado todo el viaje hasta aquel punto), el behemoth comenz a descender. Quirrenbach y yo observamos la vista en silencio. Yellowstone era la hermana mayor del Titn del Sol: un mundo totalmente equipado, ms que una luna. Caticos y venenosos procesos qumicos de nitrgeno, metano y amonaco producan una atmsfera embadurnada con cualquier tono imaginable de amarillo: ocres, naranjas y canelas giraban en preciosas espirales ciclnicas, con florituras y filigranas, como si se tratara de la ms delicada tcnica de pintura. Yellowstone era exquisitamente fro en la mayor parte de su superficie, azotado por vientos feroces, inundaciones instantneas y tormentas elctricas. La rbita del planeta alrededor de Epsilon Eridani haba sido perturbada en el pasado lejano por un encuentro con Sueo Mandarina, el enorme gigante de gas del sistema y, aunque aquel suceso tuvo que ocurrir haca cientos de millones de aos, la corteza de Yellowstone todava estaba recuperndose de la tensin tectnica del encuentro, supurando energa de vuelta a la superficie. Se especulaba que Ojo de Marco (la

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solitaria luna del planeta) haba sido capturada por el gigante de gas; una historia que explicara el extrao crter en uno de los lados de la luna. Yellowstone no era un lugar hospitalario, pero los humanos lo colonizaron de todas formas. Intent imaginarme cmo habra sido en el esplendor de su Belle poque; descender hacia la atmsfera de Yellowstone y saber que bajo aquellas nubes doradas se escondan ciudades de ensueo y que Ciudad Abismo era la ms poderosa de todas. La gloria haba durado ms de doscientos aos... y nada haba sugerido, ni siquiera en sus ltimos aos, que no fuera capaz de durar todava ms siglos. No se haba producido ningn declive decadente; no le haban fallado los nervios. Pero lleg la plaga. Todos aquellos tonos de amarillo se convirtieron en tonos enfermizos; tonos de vmito, bilis e infecciones; los cielos febriles del mundo enmascaraban las ciudades enfermas que cubran su superficie como chancros. De todos modos, pens mientras sorba la bebida que me haba pagado Quirrenbach, fue bueno mientras dur. El behemoth no se abri camino a travs de la atmsfera; se sumergi en ella y descendi con tal lentitud que su casco casi no sufri friccin. El cielo dej de ser negro puro y comenz a asumir dbiles trazos morados y despus ocres. De vez en cuando nuestro peso fluctuaba, probablemente porque el behemoth daba con una clula de presin que no poda evitar, pero nunca ms del diez o quince por ciento. Sigue siendo bello dijo l. No crees? Llevaba razn. Ya podamos ver la superficie cuando una rfaga o cambio catico en la qumica subyacente de la atmsfera nos abra un desgarro temporal en las capas de nubes amarillas. Lagos relucientes de amonaco helado; psicticos terrenos abarrancados de geologa erosionada por el viento; agujas rotas y arcos de ms de un kilmetro de largo, como los huesos a medio enterrar de animales titnicos. Yo saba que haba formas de organismos unicelulares all abajo (que manchaban la superficie en grandes y lustrosas pelculas

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monomoleculares de color morado y esmeralda o en vetas de profundos estratos de roca), pero existan en un tiempo glaciar tal que resultaba difcil pensar en ellos como en seres vivos. Haba pequeos puestos avanzados bajo cpulas, pero nada parecido a ciudades. En Yellowstone solo quedaban unos cuantos asentamientos diez veces menores que Ciudad Abismo; no haba nada igual. Hasta la segunda ciudad en importancia, Ferrisville, era un pueblo comparada con la capital. Bonito para unas vacaciones, pero no me quedara aqu por nada coment. S... quiz lleves razn dijo Quirrenbach. Cuando me haya empapado bien del ambiente para impulsar mi composicin y haya ganado lo bastante para salir de aqu... dudo mucho que remolonee. Cmo vas a conseguir dinero? Siempre hay trabajo para compositores. Solo tienes que buscarte a un benefactor rico al que se le antoje patrocinar una gran obra de arte. As creen estar consiguiendo una pequea porcin de inmortalidad. Y si ya son inmortales, o postmortales, o comoquiera que se llamen? Ni siquiera los postmortales pueden estar seguros de que no morirn en algn momento, as que el instinto de dejar una marca en la historia sigue siendo fuerte. Adems, hay mucha gente en Ciudad Abismo que sola ser postmortal, pero que ha tenido que adaptarse a la idea de la posibilidad de una muerte inminente, como algunos de nosotros hemos hecho siempre. Me rompes el corazn. Ya... bueno, digamos que para mucha gente la muerte ha vuelto a estar en el orden del da como nunca antes desde haca siglos. Aun as, y si no hay ningn rico benefactor entre esa gente? Oh, los hay. Ya has visto esos palanquines. Sigue habiendo gente rica en Ciudad Abismo, aunque ya no hay lo que se dice una infraestructura econmica. Pero ten por seguro que hay centros de riqueza e influencias y que

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estoy dispuesto a apostar que algunos son ms ricos e influyentes que antes. Siempre pasa en los desastres dije. El qu? Las malas noticias nunca lo son para todos. Algo desagradable siempre llega a la cima. Mientras seguamos descendiendo pens en historias de cobertura y camuflaje. No me lo haba pensado mucho pero, dejando a un lado las armas y la logstica, as es como sola trabajar; prefera adaptarme a lo que me rodeaba sobre la marcha en vez de planificar las cosas por adelantado. Pero y Reivich? No poda haber sabido lo de la plaga, lo que quera decir que cualquier plan que hubiera formulado se le derrumbara al saber lo ocurrido. Pero haba una diferencia esencial: Reivich era un aristcrata y tena redes de influencia que abarcaban varios mundos, a menudo basadas en lazos familiares que se remontaban a siglos atrs. Era posible y hasta probable que Reivich tuviera contactos en la elite de Ciudad Abismo. Aquellos contactos le resultaran de utilidad aunque no hubiera podido comunicarse con ellos antes de llegar. Pero hubieran sido ms tiles de haber podido mandarles una seal mientras estaba de camino, para avisarlos. Una bordeadora lumnica se mova casi a la velocidad de la luz; pero tena que acelerar y frenar en el punto de partida y en el de llegada. Una seal de radio desde Borde del Firmamento (enviada justo antes de la salida del Orvieto) hubiera llegado a Yellowstone un par de aos antes que la nave, y sus aliados habran tenido todo aquel tiempo para prepararse. O quiz no tuviera aliados. O quiz los tena pero el mensaje nunca lleg y se qued perdido en la confusin en la que se haba convertido la red de comunicaciones del sistema, condenado a rebotar sin fin entre nodos de redes en mal estado. O quiz no haba tenido tiempo para enviar un mensaje o no se le haba ocurrido.

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Me hubiera gustado sentirme aliviado por todas aquellas posibilidades, pero la nica cosa con la que nunca contaba era con la buena suerte. As era mucho ms sencillo. Volv a mirar por la ventana, vi Ciudad Abismo por primera vez al abrirse las nubes y pens: est ah abajo, en alguna parte... me espera y lo sabe. Pero incluso en aquellos momentos la ciudad era demasiado grande para abarcarla, y me sent agobiado por la enormidad de mi tarea. Rndete ahora, pens; es imposible. Nunca lo encontrars. Pero entonces record a Gitta. La ciudad estaba acurrucada en la ancha y dentada pared del crter, meda sesenta kilmetros de lado a lado y tena casi dos kilmetros de altitud en el punto ms alto. Cuando los primeros exploradores llegaron all, buscaban refugio dentro del crter para protegerse de los vientos de Yellowstone; construyeron ligeras estructuras llenas de aire que solo hubieran durado minutos en los verdaderos terrenos abarrancados. Pero tambin los atraa el abismo: el barranco profundo, escarpado y envuelto en niebla que se encontraba en el centro geomtrico del crter. El abismo arrojaba perpetuos gases calientes, ya que era una de las salidas de la energa tectnica bombeada al ncleo durante el encuentro con el gigante de gas. El gas segua siendo venenoso, pero era ms rico en oxgeno libre, vapor de agua y otros gases residuales que las dems desgasificaciones de la superficie de Yellowstone. El gas deba filtrarse a travs de diversas mquinas antes de poder respirarlo, pero el proceso era mucho ms simple que en cualquier otra parte y el ardiente calor poda usarse para impulsar enormes turbinas de vapor que suministraran toda la energa necesaria para la nueva colonia. La ciudad haba crecido por todo el nivel superficial del crter, haba rodeado el centro del abismo y hasta se haba introducido un poco en sus profundidades. Las estructuras se posaban en peligrosos salientes cientos de metros por debajo del

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borde del abismo, conectadas mediante ascensores y pasarelas. Sin embargo, la mayor parte de la ciudad permaneca bajo una cpula toroidal que rodeaba el abismo. Quirrenbach me haba dicho que los nativos la llamaban Red Mosquito. En realidad, tcnicamente se trataba de dieciocho cpulas individuales, pero como estaban unidas era difcil decir dnde acababa una y empezaba otra. La superficie no se haba limpiado desde haca siete aos y estaba llena de manchas en tonos sucios y casi opacos de marrn y amarillo. Era algo fortuito que algunas zonas de la cpula estuvieran lo bastante limpias como para revelar la ciudad bajo ellas. Desde el behemoth, pareca casi normal: una masa fenomenal de edificios de enorme altura comprimidos en una supurante densidad urbana, como si estuviramos echndole un vistazo a las entraas de una mquina de fantstica complejidad. Pero aquellos edificios tenan algo que resultaba extrao y nauseabundo; algo enfermizo en sus perfiles, con formas retorcidas que no se hubiera podido imaginar ningn arquitecto cuerdo. Sobre la superficie, se ramificaban una y otra vez hasta fundirse en una sola masa bronquial. Salvo por unas cuantas luces en las extremidades superiores e inferiores (esparcidas por la masa bronquial como faroles), los edificios estaban oscuros y parecan muertos. Bueno, ya sabes lo que esto quiere decir dije. Qu? No bromeaban. No era un bulo. No contest Quirrenbach. Est claro que no. Yo tambin me permit la idiotez de considerar esa posibilidad; de pensar que incluso despus de lo ocurrido en el Cinturn de xido, incluso despus de las pruebas que haba visto con mis propios ojos, la ciudad en s podra estar intacta, una ermita solitaria escondiendo sus tesoros de los curiosos. Pero sigue existiendo una ciudad aduje. Sigue habiendo gente ah abajo; sigue habiendo algn tipo de sociedad.

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Pero no la que nosotros esperbamos. Bajamos en vuelo rasante sobre la cpula. La estructura era una encorvada cortina geodsica de metal enrejado y diamante estructural que se extenda varios kilmetros y avanzaba por el mesenterio marrn de la atmsfera hasta perderse de vista. Pequeos equipos de trabajadores de mantenimiento con trajes espaciales se movan sobre la cpula como hormigas; se les vea gracias a las chispas intermitentes de sus sopletes. En algunos sitios podan observarse gotas de vapor gris saliendo de las grietas de la cpula, aire interior que se congelaba al chocar contra la atmsfera de Yellowstone, muy por encima de la trampa termal del crter. Los edificios bajo la cpula casi alcanzaban la misma bveda, avanzando a tientas como dedos artrticos. Trenzas negras se extendan entre aquellos dgitos dolorosamente hinchados y torcidos; tenan todo el aspecto de ser las ltimas traceras de unos guantes casi podridos. Las luces se agrupaban en torno a las puntas de aquellos dedos, y recorran en forma de filamentos serpenteantes las redes ms tupidas que los unan. Ya ms cerca, pude ver que haba una tracera mucho ms fina; los edificios estaban envueltos en un revuelto enredo de delgados filamentos oscuros, como si unas araas delirantes hubieran intentado tejer redes entre ellos. Lo que haban producido era una masa incoherente de hilos colgantes y de luces que se movan por ellos en ebrias trayectorias. Record lo que me haba contado el mensaje de bienvenida a bordo del Strelnikov sobre la Plaga de Fusin. Las transformaciones haban sido extraordinariamente rpidas... tan rpidas, de hecho, que los cambiantes edificios haban matado a muchas personas de formas mucho ms violentas que la misma plaga. Los edificios haban sido diseados para repararse a s mismos y adquirir nuevas formas segn los caprichos arquitectnicos impuestos por las voluntades democrticas. El populacho slo tena que reunir a un nmero suficiente de personas que desearan que un edificio alterara su forma para que el edifico lo

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obedeciera. Pero los cambios producidos por la plaga haban sido descontrolados y repentinos, ms como una serie de abruptos movimientos ssmicos. Aquel era el peligro escondido de una ciudad tan utpica en su fluidez que poda cambiar de forma una y otra vez, congelarse y fundirse y volver a congelarse como si se tratara de una escultura de hielo. Nadie le haba dicho a la ciudad que haba gente viviendo dentro de ella, gente a la que podra aplastar cuando empezara a cambiar de forma. Muchos de los muertos seguan all, enterrados en las monstruosas estructuras que llenaban la ciudad. De repente, Ciudad Abismo dej de estar bajo nosotros y nos colocamos sobre el dentado filo de la pared del crter; el behemoth se desliz hbilmente a travs de una muesca del borde que pareca justo lo bastante ancha como para dejarlo pasar. Ms adelante, poda ver un montn de estructuras blindadas cerca de una de las orillas de un lago color mantequilla. El behemoth descendi hacia el lago y pudimos or el aullido de sus propulsores mientras luchaba por mantenerse a aquella altitud en contra de su tendencia natural a flotar hacia arriba. Lleg el momento de desembarcar dijo Quirrenbach. Se levant de su asiento y seal a la gente que avanzaba por el vestbulo. Adnde van? le pregunt. A las cpsulas de bajada. Lo segu por el vestbulo, donde una docena de escaleras de caracol conducan al nivel de desembarque, una cubierta ms abajo. La gente esperaba junto a las esclusas de cristal para subir a las cpsulas con forma de lgrima, que avanzaban por docenas a lo largo de pistas de guiado. Al llegar a la parte delantera, las cpsulas se deslizaban por una corta rampa que sobresala de la barriga del behemoth, antes de caer el resto del camino (dos o trescientos metros) y sumergirse en el lago. Quieres decir que esta cosa no aterriza? Cielo santo, no Quirrenbach me sonri. No se arriesgaran a aterrizar. No en estos tiempos.

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Nuestra cpsula de bajada se desliz por la barriga del behemoth. Eramos cuatro personas dentro de ella: Quirrenbach, yo mismo y dos pasajeros ms. Los otros dos estaban absortos en una animada conversacin sobre una celebridad local llamada Voronoff, pero hablaban norte con un acento tan fuerte que solo entenda una palabra de cada tres. La experiencia de caer del behemoth no les afectaba; ni siquiera cuando nos sumergimos en las profundidades del lago y me dio la sensacin de que no reapareceramos en la superficie. Pero lo hicimos y, como la superficie de la cpsula era de cristal, pude ver las otras cpsulas que emergan junto a nosotros. Dos mquinas gigantes cruzaron el lago para recibirnos. Eran trpodes que se erguan sobre patas esquelticas de metal con mbolos. Tenan apndices en forma de gra con los que empezaron a recoger las cpsulas flotantes, para despus depositarnos en una red de recogida situada bajo el cuerpo de cada trpode. Pude ver a un conductor subido a cada mquina; parecan diminutos dentro de las cabinas presurizadas mientras movan las palancas con furia. Las mquinas fueron hasta la orilla del lago y vaciaron sus capturas en una cinta transportadora que se introduca en uno de los edificios que haba visto desde el behemoth. Dentro, nos hicieron pasar a una cmara presurizada de recepcin en la que unos operarios con cara de aburrimiento sacaron las vainas de la cinta y las abrieron. Las vainas vacas se trasladaban a una zona de embarque similar a la que haba en el behemoth, en la que los pasajeros esperaban con el equipaje. Me imagin que los trpodes las llevaran de vuelta al lago, donde las levantaran a la altura suficiente para que el behemoth las recogiera. Quirrenbach y yo dejamos nuestra vaina y seguimos al flujo de pasajeros que sala de la cmara de recepcin a travs de un laberinto de tneles fros y oscuros. El aire ola a rancio, como si cada aliento hubiera ya pasado por

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unos cuantos pulmones antes de alcanzar los nuestros. Pero se poda respirar y la gravedad no era mucho mayor que la del hbitat del Cinturn de xido. No s qu me esperaba le coment a Quirrenbach, pero no era esto. Sin carteles de bienvenida; sin medidas de seguridad; nada. Hace que me pregunte cmo ser el departamento de inmigracin y aduanas. No te lo tienes que preguntar dijo Quirrenbach. Acabas de dejarlo. Pens en la pistola de diamante que le haba dado a Amelia, seguro de que no tena ninguna posibilidad de entrar con ella a Ciudad Abismo. Eso es todo? Pinsalo. Te sera sumamente difcil meter algo en Ciudad Abismo que no se pudiera encontrar ya aqu. No tiene sentido buscar armas... ya tienen muchas as que, qu diferencia supondra una ms? Lo ms probable es que te confisquen la que tienes y te propongan que compres una actualizacin como parte del pago. Y no tendra sentido buscar enfermedades. Demasiado complicado y tienes ms probabilidades de coger algo aqu que de traerlo de fuera. Hasta puede que unos cuantos grmenes extranjeros nos hicieran bien. Nos? Les. Un lapsus. Pasamos por un rea bien iluminada con amplios ventanales con vistas al lago. Estaban cargando las cpsulas en el behemoth, y la superficie dorsal de la mquina con forma de manta todava brillaba con los propulsores que haba tenido que utilizar para mantener la posicin. Cada vaina se esterilizaba pasndola por un anillo de llamas moradas antes de ser aceptada en el vientre del behemoth. Quiz a la ciudad no le importara lo que entraba en ella, pero estaba claro que al universo exterior s que le importaba lo que sala de la ciudad. Supongo que tendrs alguna idea de cmo llegar a la ciudad desde aqu. Por lo que s solo existe una, el Cfiro de Ciudad Abismo.

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Quirrenbach y yo adelantamos a un palanqun que se mova lentamente por el siguiente tnel de conexin. La caja de pie estaba adornada con un bajorrelieve negro que mostraba escenas del vanaglorioso pasado de la ciudad. Me arriesgu a volver la vista atrs cuando pasamos a la lenta mquina, y mi mirada se encontr con los temerosos ojos del hermtico sentado dentro de ella: una cara plida detrs de un grueso cristal verde. Haba criados que caminaban transportando equipajes, pero tenan un aspecto primitivo. No eran lustrosas mquinas inteligentes, sino robots chirriantes, dados a cometer errores y con la sensibilidad de un perro. Ya no quedaban mquinas realmente listas fuera de los enclaves orbitales en los que tal cosa todava era posible. Pero hasta los toscos criados que quedaban eran claramente valiosos: muestras residuales de riqueza. Y luego estaban los ricos en s, los que viajaban sin el santuario de los palanquines. Supuse que ninguno de ellos llevara implantes de gran complejidad; obviamente, ninguno que fuera susceptible a las esporas de la plaga. Se movan nerviosos, en grupos apresurados, rodeados de criados. Ms adelante, el tnel se ensanchaba y se converta en una caverna poco iluminada mediante cientos de lmparas titilantes colgadas en la pared. Una constante brisa clida corra por la sala llevando un olor a aceite de mquina. Y algo enorme y bestial esperaba en la caverna. Tena cuatro juegos de rales dobles alrededor, a intervalos de noventa grados: un juego bajo la mquina, otro por encima y uno a cada lado. Los rales se apoyaban en un marco de abrazaderas esquelticas, aunque a cada extremo de la caverna se desvanecan dentro de unos tneles circulares en los que se agarraban a las mismas paredes. No pude evitar pensar en los trenes del Santiago que haban aparecido en uno de los sueos de Sky, asegurados a rales similares... aunque los rales del sueo solo eran guas para campos de induccin. Los de la caverna eran distintos.

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El tren estaba construido con una simetra cudruple. En el centro haba un ncleo cilndrico acabado en una proa con forma de bala y un solo faro ciclpeo. Del ncleo sobresalan cuatro filas dobles de enormes ruedas de hierro, cada una de las cuales contena doce ejes y estaba encerrada en uno de los pares de rales. Tres pares de enormes cilindros se intercalaban entre cada juego de doce ruedas principales, y cada uno de ellos se conectaba a cuatro juegos de ruedas mediante una desconcertante estructura de pistones relucientes y manivelas engrasadas y articuladas del grosor de un muslo. Una masa de tramos de tuberas serpenteaba por toda la mquina; cualquier simetra o elegancia de diseo que pudiera haber tenido quedaba arruinada por lo que parecan ser salidas de escape colocadas al azar, todas ellas escupiendo vapor hacia el techo de la caverna. La mquina siseaba como un dragn cuya paciencia estuviera a punto de agotarse. Pareca preocupantemente vivo. Detrs, haba una fila de vagones de pasajeros construidos segn la misma simetra cudruple, engranados con los mismos rales. Eso es el...? ... Cfiro de Ciudad Abismo complet Quirrenbach. Toda una bestia, verdad? Me ests diciendo que esa cosa se mueve de verdad? No tendra mucho sentido si no lo hiciera. Lo mir, as que sigui hablando. He odo que solan usar trenes de levitacin magntica para ir a Ciudad Abismo y para salir de las otras colonias. Atravesaban tneles de vaco. Pero deben de haber dejado de funcionar tras la plaga. Y pensaron que sustituirlos por esto era buena idea? No tenan mucha eleccin. No creo que nadie tenga ya prisa por llegar a ningn sitio, as que no importa que los trenes no puedan ir a la velocidad supersnica de antao. Un par de cientos de kilmetros por hora es ms que suficiente, incluso para viajes a otras colonias.

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Quirrenbach comenz a andar hacia la parte de atrs del tren, donde estaban las rampas que conducan a los vagones de pasajeros. Por qu vapor? Porque no existen combustibles fsiles en Yellowstone. Algunos generadores nucleares siguen funcionando pero, en general, el abismo en s es la nica fuente de energa til que hay por aqu. Por eso gran parte de la ciudad funciona gracias a la presin de vapor en la actualidad. Sigue sin convencerme, Quirrenbach. No das un paso atrs de seiscientos aos solo porque ya no puedes usar la nanotecnologa. Quiz s. Cuando lleg la plaga afect a ms cosas de las que piensas. Casi toda la fabricacin llevaba siglos realizndose con nanotecnologa. La produccin de materiales; el modelado... de repente todo se hizo mucho ms tosco. Hasta las cosas que no usaban de por s la nanotecnologa se haban fabricado con ella; se haban diseado con tolerancias increblemente ajustadas. Esas cosas no podan volver a copiarse. No era solo cuestin de adaptarse a cosas un poco menos sofisticadas. Tuvieron que volver a donde estaban justo antes de alcanzar cierta estabilidad para poder comenzar de nuevo la construccin. Eso significaba trabajar con tcnicas de metalistera y metales de forjado rudimentarios. Y recuerda que muchos de los datos sobre esas cosas tambin se haban perdido. Iban a ciegas. Era como si alguien del siglo veintiuno intentara averiguar cmo hacer una espada medieval sin saber nada de metalurgia. Saber que algo es primitivo no quiere decir que sea ms fcil de redescubrir. Quirrenbach hizo una pausa para recuperar el aliento, de pie bajo un ruidoso tablero de informacin. Mostraba las salidas hacia Ciudad Abismo, Ferrisville, Loreanville, Nueva Europa y ms all, pero solo sala un tren al da que no fuera a Ciudad Abismo. As que hicieron lo mejor que pudieron sigui Quirrenbach. Por supuesto, alguna tecnologa ha sobrevivido a la plaga. Por eso seguirs viendo reliquias, hasta aqu (criados, vehculos), pero suelen ser propiedad de los ricos. Tienen

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todos los generadores nucleares y las pocas centrales elctricas de antimateria que quedan en la ciudad. Supongo que el Mantillo ser otra historia. Y peligroso. Mientras hablaba, mir el tablero de informacin. Me habra facilitado el trabajo que Reivich hubiera cogido un tren a una de las colonias ms pequeas, donde hubiera llamado ms la atencin y no podra escaparse, pero pens que era muy probable que hubiera cogido el primer tren a Ciudad Abismo. Pagamos nuestros billetes y subimos al tren. Los vagones unidos a la locomotora parecan ms viejos que el resto y, por tanto, mucho ms modernos; los haban recuperado del viejo tren magntico y los haban montado sobre ruedas. Las puertas de iris se cerraron y la procesin se puso en marcha con estrpito, arrastrndose como si caminara para despus aumentar la velocidad de forma laboriosa. Se oy el chillido intermitente de las ruedas al deslizarse; despus, el recorrido se hizo ms tranquilo y pudimos ver cmo el vapor formaba nubes que bamos dejando atrs. El tren se abri paso a travs de la puerta de iris de uno de los estrechos tneles; despus pasamos a travs de una serie de cierres a presin hasta que debimos empezar a atravesar zonas casi al vaco. El trayecto se volvi silencioso como un fantasma. El compartimento de pasajeros estaba atestado como el transporte de una prisin, y los pasajeros parecan casi dormidos, como prisioneros drogados que llevaran a centros de arresto. Unas pantallas salieron del techo y comenzaron a repetir anuncios, pero se referan a productos y servicios que seguramente no habran sobrevivido a la plaga. Cerca de uno de los extremos pude ver a un montn de palanquines, agrupados como una coleccin de atades en la habitacin trasera de una funeraria. Lo primero que debemos hacer es quitarnos estos implantes dijo Quirrenbach tras inclinarse sobre m en plan conspirador. No puedo soportar la idea de tener esas cosas en la cabeza.

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Seguro que encontramos a alguien que pueda hacerlo con rapidez dije. Y con seguridad... una cosa no sirve de mucho sin la otra. Sonre. Creo que ya es un poco tarde para preocuparse por la seguridad, no te parece? Quirrenbach frunci los labios. Junto a nosotros, una pantalla nos mostraba el anuncio de una moderna mquina voladora, algo parecido a uno de nuestros volantores, salvo que pareca fabricado con partes de insectos. Pero entonces la pantalla se llen de esttica y apareci una mujer con aspecto de geisha. Bienvenidos a bordo del Cfiro Ciudad Abismo. La cara de la mujer me recordaba a una mueca de porcelana con labios pintados y mejillas sonrosadas. Llevaba un traje plateado absurdamente elaborado que se curvaba hacia arriba detrs de la cabeza. Nos encontramos en trnsito por el tnel Transcaldera y llegaremos a la Estacin Central en ocho minutos. Esperamos que disfrute de su viaje con nosotros y que disfrute de una agradable y prspera estancia en Ciudad Abismo. Mientras llegamos a nuestro destino, le invitamos a conocer algunos de los lugares ms importantes de nuestra ciudad. Esto va a ser interesante coment Quirrenbach. Las ventanas del vagn parpadearon y se convirtieron en pantallas hologrficas; dejaron de mostrar las paredes en movimiento y nos ofrecieron una impresionante vista de la ciudad, justo como si el tren hubiera atravesado el tnel del tiempo para saltar siete aos hacia atrs en la historia. El tren pasaba junto a estructuras de ensueo que se elevaban de forma vertiginosa a ambos lados, como montaas esculpidas en palo slido u obsidiana. Debajo de nosotros haba una serie de niveles escalonados, adornados con preciosos jardines y lagos, unidos mediante pasarelas y tubos de trnsito pblico. Disminuan al adentrarse en una profunda neblina azul, surcada por escarpados abismos llenos de luces de nen,

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inmensas plazas escalonadas y paredes de roca. El aire estaba lleno del constante zumbido de coloridos vehculos areos, algunos de los cuales tenan forma de liblulas o colibres exticos. Los dirigibles de pasajeros avanzaban perezosos a travs de la multitud; docenas de diminutos juerguistas se asomaban a las barandillas de sus gndolas. Los edificios ms altos se erguan sobre ellos como nubes geomtricas. El cielo era de un azul elctrico puro, tejido con la delgada y regular matriz de la cpula. Y por todas partes la ciudad se extenda a una distancia terrible, una maravilla tras otra hasta lo que abarcaba la vista. Solo eran sesenta kilmetros, pero podra haber sido una infinidad. En Ciudad Abismo las maravillas parecan capaces de durar toda una vida. Aunque fuera moderna. Pero nadie haba informado a aquella simulacin de la plaga. Tuve que recordarme que seguamos avanzando por el tnel bajo la pared del crter; que, de hecho, todava no habamos llegado a la ciudad. Ya veo por qu la llamaban Belle poque dije. Quirrenbach asinti. Lo tenan todo. Y, sabes qu es lo peor? Lo saban perfectamente. Al contrario que cualquier otra edad dorada de la historia... saban que la estaban viviendo. Pues deban de ser bastante insoportables. Bueno, el caso es que lo pagaron caro. Fue ms o menos entonces cuando nos ba lo que en Ciudad Abismo entendan por luz solar. El tren deba haber cruzado el borde del crter y pasado a travs del lmite de la cpula. Corra a travs de un tubo suspendido como los que habamos visto en el holograma, pero aquel tubo estaba cubierto de una suciedad que solo dejaba pasar la luz fugazmente; lo bastante para mostrarnos que pasbamos por lo que pareca una serie de suburbios con alta densidad de poblacin. La grabacin hologrfica segua funcionando, de modo que la vieja ciudad se superpona a la nueva como un tenue fantasma. Ms adelante, el tubo se curvaba y desapareca en un edificio cilndrico de varios niveles desde el que partan otros

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tubos que recorran la ciudad. El tren comenz a frenar al acercarse al edificio. Estacin Central, Ciudad Abismo. Al entrar en el edificio, el espejismo hologrfico se desvaneci y se llev con l los ltimos recuerdos de la Belle poque. A pesar de toda su gloria, solo Quirrenbach y yo parecamos haber prestado atencin al holograma. Los otros pasajeros haban permanecido en silencio, escudriando el suelo sucio y chamuscado. Todava piensas que puedes hacer lo que pretendas? le pregunt a Quirrenbach. Despus de lo que has visto? l se pens mucho la respuesta antes de responder. Quin dice que no? Quiz haya ms oportunidades ahora que antes. Quiz es solo cuestin de adaptarse. Pero una cosa est clara. El qu? Escriba la msica que escriba en este lugar, no va a animar a nadie. La Estacin Central era tan hmeda como las profundidades de las junglas peninsulares, y tena tan poca luz como el suelo del bosque. Sofocado, me quit el abrigo de Vadim, lo hice una bola y me lo puse bajo el brazo. Tenemos que quitarnos estos implantes volvi a decir Quirrenbach mientras me tiraba de la manga. No te preocupes respond. No se me ha pasado. Unos pilares estriados soportaban el techo, elevndose como rboles de cobra real hasta introducir los dedos a travs del tejado y salir a las tinieblas marrones del otro lado. Entre aquellos pilares haba un bazar lleno de gente: una variopinta ciudad de tiendas de campaa y puestos, a travs de la que solo pasaban las pasarelas ms estrechas y retorcidas. Los puestos estaban construidos o apilados los unos sobre los otros, de modo que algunas de las pasarelas eran tneles iluminados por faroles y tan bajos como para romperse la espalda; as que la gente tena que andar por ellos encorvada, como si tuviera joroba. Haba varias docenas de vendedores y muchos

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cientos de personas, y muy pocas llevaban consigo criados. Haba mascotas exticas con correa; criados mejorados genticamente; pjaros y serpientes enjaulados. Unos cuantos hermticos haban cometido el error de intentar abrirse paso a travs del bazar en vez de buscar una ruta para esquivarlo, y sus palanquines estaban atascados, acosados por comerciantes y estafadores. Y bien? pregunt. Nos arriesgamos o intentamos encontrar otro camino? Quirrenbach se peg ms el maletn al pecho. Aunque mi buen juicio me indique lo contrario, creo que deberamos arriesgarnos. Intuyo (solo lo intuyo, te lo advierto) que puede que nos conduzcan hacia los servicios que ambos requerimos con suma urgencia. Puede ser un error. Y probablemente no ser el primero del da. De todos modos, estoy algo famlico. Seguramente encontraremos algo comestible por aqu... y puede que no sea fulminantemente txico. Nos abrimos paso a empujones por el bazar. A los pocos pasos ya habamos atrado a un buen grupo de nios optimistas y mendigos malhumorados. Es que llevo las palabras adinerado y crdulo escritas en la frente? pregunt Quirrenbach. Es la ropa dije yo mientras empujaba a otro golfo de vuelta a la muchedumbre. Me di cuenta de que las tuyas eran de los Mendicantes y ni siquiera te estaba prestando mucha atencin. No veo la diferencia. Significa que venimos de fuera expliqu. De ms all del sistema. Quin ms llevara la ropa de los Mendicantes? Eso les garantiza automticamente que disfrutamos de cierta prosperidad o, al menos, la posibilidad de que la disfrutemos. Quirrenbach apret el maletn contra el pecho con renovado entusiasmo. Nos adentramos cada vez ms en el bazar, hasta que encontramos un puesto que venda algo que pareca comestible. En el Hospicio Idlewild

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haban tratado la flora de mis intestinos para que fuera compatible con la alimentacin de Yellowstone, pero haba sido un tratamiento de muy amplio espectro, lo que no garantizaba que resultara til para nada especfico. Era mi oportunidad de comprobar lo poco especfico que haba sido. Compramos unas empanadas calientes y grasientas rellenas de alguna carne medio cocida y sin identificar. Tena muchas especias, probablemente para disimular que la carne estaba pasada. Pero me haba comido cosas mucho menos apetitosas en Borde del Firmamento, as que me pareci ms o menos aceptable. Quirrenbach engull el suyo, se compr otro y se lo termin con la misma temeridad. Eh, t dijo una voz. Quitar implantes? Un cro empez a tirar del borde de la chaqueta Mendicante de Quirrenbach y lo arrastr hacia el interior del bazar. Las ropas del cro acabaran siendo harapos en un par de semanas, pero en aquellos instantes rozaban el filo de la ruina. Quitar implantes volvi a decir el chico. Vosotros nuevos aqu, vosotros no necesitar implantes, seores. Madame Dominika, ella los saca, buen precio, rpido, no mucho dolor y sangre. T tambin, tipo grande. El chico haba enganchado los dedos en mi cinturn y tambin me arrastraba. Eh, esto..., no es necesario dijo Quirrenbach intilmente. T nuevo aqu, tienes ropas Mendicantes, necesitas quitar implantes antes de volverse locos. Sabis qu significa, seores? Grito grande, cabeza explota, cerebro en todas partes, ropas muy asquerosas... no quieren eso, creo. No, muchas gracias. Apareci otro chico y se puso a tirar de la otra manga de Quirrenbach. Eh, seor, no escuche a Tom... venga a ver a Doctor Jackal! Solo mata uno cada veinte! La mortalidad ms baja de Estacin Central! No se vuelva loco, vea a Jackal!

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S y tenga dao cerebral permanente dijo el chico de Dominika. No escuches; todos saben que Dominika es mejor de Ciudad Abismo! Por qu dudas? le pregunt a Quirrenbach. No es justo lo que esperabas encontrar? S! dijo Quirrenbach entre dientes. Pero as no! No en una maldita tienda asquerosa! Esperaba una clnica razonablemente esterilizada y con un buen equipo. De hecho, creo que hay mejores sitios que estos, Tanner, confa en m... Me encog de hombros y dej que Tom me llevara. Quiz una tienda de campaa sea lo mejor que hay, Quirrenbach. No! No puede ser. Tiene que haber... Me mir desesperado, deseando que yo tomara el control de la situacin y lo sacara de all. Pero yo me limit a sonrer y a sealar con la cabeza la tienda: una caja azul y blanca con un techo ligeramente combado y cuerdas unidas a clavos de hierro insertados en el suelo. Adentro invit a Quirrenbach a pasar primero. Estbamos en la antesala de la cmara principal de la tienda, solo nosotros y el cro. Pude ver que Tom tena una especie de belleza lfica; un gnero indeterminado cubierto de harapos y la cara enmarcada en cortinas de pelo negro lacio. El nombre del cro poda haber sido Thomas o Thomasina, pero decid que probablemente fuera lo primero. Tom se balanceaba al ritmo de la msica de sitar que surga de una pequea caja de malaquita colocada sobre una mesa llena de velas perfumadas. No est tan mal dije. Es decir, en realidad no hay sangre por todas partes. Ni tejido cerebral desparramado. No respondi Quirrenbach y, de repente, tom una decisin. Aqu no, ahora no. Me voy, Tanner. Puedes quedarte o seguirme; es cosa tuya. Habl lo ms bajo que pude. Lo que dice Tom es cierto. Necesitas quitarte los implantes ahora, si los Mendicantes no lo hicieron por ti. l levant la mano y se la pas por la pelusilla de la cabeza.

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Puede que solo intentaran asustarnos con esas historias para convencernos. Quiz pero, quieres correr ese riesgo? Vas a llevar ese hardware en la cabeza como si fuera una bomba de relojera. No pierdes nada con quitrtelo. En todo caso, siempre puedes volver a ponrtelo. Que me lo quite una mujer llamada Madame Dominika en una tienda de campaa? Casi preferira arriesgarme con una navaja roosa y un espejo. Lo que quieras. Siempre que lo hagas antes de volverte loco. El chico arrastraba a Quirrenbach hacia la tela que nos separaba de la otra habitacin. Hablando de dinero, Tanner... ninguno de los dos est lo que se dice forrado. No sabemos si podremos pagar los servicios de Dominika, no? Buena observacin cog a Tom por el cuello de la camisa y lo levant con delicadeza para llevarlo de vuelta a la antesala. Mi amigo y yo necesitamos vender cierta mercanca rpidamente, a no ser que Madame Dominika se dedique a la caridad. Como vi que el comentario no surta efecto en Tom, abr el maletn y le mostr lo que haba dentro. Vender por dinero. Dnde? Aquello pareci funcionar. Tienda verde y blanca, cruzando mercado. Di que Dominika te enva, no te timan mucho. Eh, espera un momento Quirrenbach estaba a medio camino de la divisin de la tienda. Ya podamos ver la sala principal, en la que una mujer extraordinariamente grande estaba sentada detrs de una larga camilla mirndose las uas; el equipo mdico colgaba de aguilones colocados sobre la camilla y el metal brillaba a la luz de las velas. Qu? Por qu tengo que ser yo el conejillo de indias? Pensaba que t tambin tenas que quitarte implantes. Llevas razn. Y volver lo antes posible. Solo necesito convertir en dinero parte de mis posesiones. Tom dijo que podra hacerlo en el bazar.

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Su cara pas de la incomprensin a la furia. Pero no puedes irte ahora! Pensaba que estbamos juntos en esto! Compaeros de viaje! No traiciones una amistad casi antes de empezarla, Tanner... Eh, clmate. No estoy traicionando nada. Para cuando termine contigo tendr el dinero suficiente chasque un dedo para llamar la atencin de la mujer. Dominika! Con ademanes lnguidos se dio la vuelta para mirarme mientras formaba con los labios una interrogacin silenciosa. Cunto tardars con l? Una hora respondi ella. Dominika muy rpida. Asent con la cabeza. Es tiempo ms que de sobra, Quirrenbach. Sintate tranquilamente y deja que haga su trabajo. l mir la cara de Dominika y pareci calmarse un poco. De verdad? Volvers? Claro que s. No voy a meterme en la ciudad con implantes en la cabeza. Es que crees que estoy loco? Pero necesito dinero. Qu piensas vender? Algunas de mis cosas. Algunas de las cosas de nuestro amigo comn Vadim. Tiene que haber mercado para este tipo de cosas o no las hubiera guardado. Dominika intentaba sentarlo en la camilla, pero Quirrenbach haba conseguido seguir de pie. Record la forma tan impulsiva con la que haba cambiado de idea cuando comenzamos a saquear la habitacin de Vadim... primero se haba resistido al robo, pero despus se haba lanzado manos a la obra con sumo entusiasmo. En aquellos momentos observ un cambio similar. Maldita sea murmur sacudiendo la cabeza. Me mir con curiosidad, despus abri su propio maletn y revolvi las partituras hasta alcanzar un compartimento escondido debajo. Sac algunos de los experienciales que le haba quitado a Vadim. De todos modos, no se me da bien regatear. Cgelo y consgueme un buen precio, Tanner. Supongo que cubrir los gastos de esto.

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Confas en m para que lo haga? Me mir con los ojos entrecerrados. Limtate a conseguirme un buen precio. Cog los artculos y los puse con los mos. Detrs de l, la mujer voluminosa flotaba por la habitacin como un dirigible sin ancla, con los pies a pocos centmetros del suelo. Estaba sujeta por un arns de metal negro unido a la pared mediante un brazo neumtico de complejas articulaciones, que escupa vapor al flexionarse. Rollos de grasa escondan la regin indeterminada en la que se unan cabeza y torso. Tena las manos extendidas como si se secara unas uas recin pintadas. Cada ua se desvaneca dentro de (o se converta en) una especie de dedal. Cada dedal tena algo mdico y especializado en la punta. No; l primero dijo levantando un dedo hacia m, con el dedal coronado por lo que pareca un diminuto arpn esterilizado. Gracias, Dominika dije. Pero ser mejor que atiendas primero a Quirrenbach. Volvers? S... cuando haya adquirido algunos fondos. Sonre y dej la tienda, con el chillido de fondo de los taladros al acelerarse.

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El hombre que miraba mis pertenencias tena una lupa de cristal zumbante y chasqueante atada a la cabeza. Delgadas cicatrices le recorran el crneo pelado, como un jarrn roto reparado de forma chapucera. Examinaba todo lo que le enseaba con unas pinzas, sosteniendo el objeto cerca de su lupa como si se tratara de un anciano lepidopterista. Junto a l, y fumando un cigarrillo, haba un joven que llevaba el mismo tipo de casco que yo le haba quitado a Vadim. Puedo usar parte de esta porquera dijo el hombre de la lupa. Probablemente. Dices que es real, no? Todo probado? Los episodios militares se extrajeron de los recuerdos de los soldados despus de los combates en cuestin, como parte del procedimiento normal de recogida de informacin de los servicios de inteligencia. Ah, s? Y cmo cayeron en tus manos? Sin esperar una respuesta, meti la mano bajo la mesa, sac una pequea caja de lata cerrada con una goma elstica y cont una docena de billetes de moneda local. Como ya haba notado antes, los billetes llevaban cantidades extraas: de catorce, cuatro, veintisiete, tres. No es asunto tuyo de dnde los haya sacado respond.

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No, pero eso no me impide preguntarlo frunci los labios. Algo ms, ya que me haces perder el tiempo? Lo dej examinar los experienciales que le haba cogido a Quirrenbach y observ cmo los labios se le doblaban primero de desprecio y despus de asco. Y bien? Ahora me ests insultando y eso no me gusta. Si los artculos no valen nada aduje, dmelo y me largo. Los artculos s valen algo dijo tras examinarlos de nuevo. De hecho, son justo el tipo de cosa que hubiera comprado hace un par de meses. Grand Teton es popular. La gente no se cansa de esas formaciones de montaas de cieno. Entonces, cul es el problema? Esa mierda ya ha llegado al mercado, ese es el problema. Estos experienciales ya estn ah afuera, perdiendo valor. Debe de haber... qu? Grabaciones de tercera y cuarta generacin? Una mierda muy barata. Pero, a pesar de todo, sac unos cuantos billetes ms, aunque no tanto como haba pagado por mis experienciales. Tienes algo ms en la manga? Me encog de hombros. Depende de lo que busques, no? Usa tu imaginacin. Le pas uno de los experienciales militares a su secuaz. La barbilla del joven mostraba el primer vello de una barba tentativa. Sac el experiencial que estaba usando en aquellos momentos y meti dentro el mo, sin ni siquiera quitarse las gafas. Cualquier cosa negra. Negro mate. Sabes a lo que me refiero, no? Tengo una idea bastante aproximada. Entonces escpelo o sal de mis instalaciones. Junto a l, el joven comenz a retorcerse en el asiento. Eh, qu es esa mierda? Tiene ese casco la suficiente resolucin espacial como para estimular los centros de placer y dolor? pregunt.

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Qu pasa si la tiene? Se inclin sobre el chico que se retorca y le dio un buen golpe en la cabeza que hizo que saliera volando el casco reproductor. El joven, babeante y todava en medio de las convulsiones, se derrumb en el asiento con los ojos vidriosos. Entonces probablemente no debera haber accedido al azar respond. Imagino que habr dado con una sesin de interrogatorios de la CN. Alguna vez te han cortado los dedos? El hombre de la lupa se ri entre dientes. Desagradable. Muy desagradable. Pero a mucha gente le gustan estas cosas... lo mismo que pasa con los cacharros negros. Era un buen momento para averiguar la calidad de la mercanca de Vadim. Le pas uno de los experienciales negros, uno de los que llevaban el pequeo dibujo del gusano plateado en relieve. Te refieres a esto? Al principio pareci escptico, hasta que examin el experiencial con ms atencin. Para el ojo experto deban de tener todo tipo de indicadores subliminales que los distinguieran de las malas falsificaciones. Es una grabacin de buena calidad si se trata de una grabacin, lo que quiere decir que vale algo, tenga lo que tenga. Eh, cerebro podrido, prueba esto. Se arrodill, recogi el casco reproductor y se lo coloc al joven en la cabeza. Despus se dispuso a insertar el experiencial. El joven comenzaba a recuperarse cuando vio el experiencial, momento en el que empez a dar zarpazos al aire intentando evitar que el hombre se lo metiera en el casco. Aparta de m esa mierda de gusanos... Eh dijo el hombre. Solo te lo iba a poner un rato, cara culo se meti el experiencial en el bolsillo del abrigo. Por qu no lo pruebas t? le pregunt. Por la misma puta razn que l no quiere que esa mierda se le acerque a la cabeza. No es agradable. Tampoco lo es un interrogatorio de la CN.

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Eso es un paseo por el parque en comparacin. Solo es dolor se dio unos suaves golpecitos en el bolsillo del pecho. Lo que hay aqu puede ser unos nueve millones de veces peor. Quieres decir que no siempre es igual? Claro que no, si no se perdera el factor riesgo. Y de la forma en que funcionan estas cosas, nunca se repite el mismo viaje. A veces son solo los gusanos, a veces t eres los gusanos... a veces es mucho, mucho peor... De repente, pareci animarse. Pero, bueno, hay un mercado para ellos as que, quin soy yo para discutirlo? Por qu querra la gente experimentar algo as? l sonri al joven. Eh, qu es esto? La puta hora de la filosofa? Cmo voy a saberlo? Estamos hablando de la naturaleza humana; ya es una cosa bastante jodida y perversa. Dmelo a m dije yo. En el centro de la explanada, elevndose sobre el bazar como un minarete, haba una torre muy recargada y rodeada por un reloj de cuatro caras que marcaba la hora de Ciudad Abismo. El reloj acababa de dar las diecisiete del da de veintisis horas de Yellowstone, y unas figuras animadas vestidas con trajes espaciales surgieron de debajo de la esfera para representar lo que podra ser un complejo ritual pseudorreligioso. Comprob la hora en el reloj de Vadim (me record a m mismo que se trataba de mi reloj, ya que lo haba liberado dos veces) y descubr que los dos coincidan de forma ms o menos aceptable. Si los clculos de Dominika haban sido correctos, debera estar todava ocupada con Quirrenbach. Los hermticos haban logrado pasar ya, junto con los obviamente ricos, pero todava quedaba mucha gente que mostraba la mirada aturdida de los que acaban de saberse pobres. Quiz solo fueran moderadamente ricos siete aos atrs; sin los contactos suficientes para blindarse frente a la plaga. Probablemente en aquellos tiempos no hubiera nadie realmente pobre en Ciudad Abismo, pero siempre haba grados de opulencia. A pesar del calor, la gente llevaba ropas pesadas y oscuras, a

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menudo cargadas de joyas. Las mujeres solan llevar guantes y sombrero, as que sudaban bajo sombreros de ala ancha, velos o chadores. Los hombres vestan gabanes gruesos con los cuellos hacia arriba, con las caras hinchadas bajo sombreros de panam o boinas amorfas. Muchos llevaban pequeas cajas de cristal colgadas del cuello, que contenan lo que parecan ser reliquias religiosas, pero que en realidad eran implantes extrados de sus huspedes y convertidos en smbolos de antigua riqueza. Aunque haba un espectro de distintas edades, no vi a nadie realmente viejo. Quiz los viejos estaban demasiado enfermos para arriesgarse a salir al bazar, pero tambin record lo que Orcagna haba dicho sobre el estado de los tratamientos de longevidad en otros mundos. Era totalmente posible que algunas de las personas que estaba viendo tuvieran dos o tres siglos de edad; que llevaran la carga de unos recuerdos que se remontaban a Marco Ferris y la era amerikana. Deban de haber vivido cosas realmente extraas... pero dudaba que ninguno hubiera visto algo tan extrao como la reciente transfiguracin de la ciudad o el colapso de una sociedad cuya longevidad y opulencia deban de haberles parecido incuestionables. No resultaba sorprendente que tanta gente pareciera triste, como si supieran que (a pesar de lo que pudieran mejorar las cosas) los viejos tiempos nunca volveran. Al ver aquella melancola generalizada, era imposible no sentir cierta empata. Comenc a recorrer el camino de vuelta a la tienda de Dominika, pero entonces me pregunt por qu me molestaba. Haba preguntas que quera hacerle a Dominika, pero bien poda dirigrselas a cualquiera de sus rivales. A lo mejor al final tena que hablar con todos ellos. Lo nico que me conectaba a Dominika era Quirrenbach... y aunque haba comenzado a tolerar su presencia, saba en todo momento que tendra que deshacerme de l tarde o temprano. Podra irme en aquellos momentos, dejar la estacin, y era muy probable que no volviramos a encontrarnos.

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Me abr paso hasta llegar al otro extremo del bazar. Donde debera haber estado la pared ms lejana, solo haba una apertura desde la que se podan ver los niveles inferiores de la ciudad, detrs de una pantalla perpetua de lluvia sucia que caa desde el lateral de la estacin. Una catica fila de rickshaws esperaba: cajas verticales en equilibrio sobre dos anchas ruedas. Algunos de los rickshaws tenan motores acoplados de vapor o traqueteantes motores de metano. Los conductores ganduleaban indolentes mientras esperaban algn viaje. Otros rickshaws se movan a pedal y muchos parecan antiguos palanquines reconvertidos. Detrs de la fila de rickshaws haba otros vehculos ms elegantes: un par de mquinas voladoras parecidas a los volantores de Borde del Firmamento, agachadas sobre patines, y tres naves que parecan helicpteros con los rotores doblados para aparcarlos. Una cuadrilla de trabajadores estaba metiendo a un palanqun en uno de ellos, para lo que tenan que inclinarlo en un ngulo poco digno que le permitiera pasar por la entrada. Me pregunt si estara presenciando un secuestro o un viaje en taxi. Aunque quiz pudiera haberme permitido los volantores, los rickshaws parecan lo ms prometedor. Al menos podra conocer parte del color local de aquella parte de la ciudad, aunque no tuviera ningn destino especfico en mente. Comenc a andar entre la multitud con la mirada decidida y fija en lo que tena delante. Entonces, cuando estaba a medio camino, me detuve, me di la vuelta y volv a la tienda de Dominika. Ha terminado ya el seor Quirrenbach? le pregunt a Tom. Tom estaba contonendose al ritmo de la msica de sitar y pareci sorprenderse al ver que alguien entraba en la tienda de Dominika sin que l lo coaccionara. Seor, no listo... diez minutos. Tienes dinero? No tena ni idea de lo que costaran las extracciones de Quirrenbach, pero me imagin que el dinero conseguido con los experienciales de Grand Teton podra cubrirlo. Separ sus billetes de los mos y los puse sobre la mesa.

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No bastante, seor. Madame Dominika quiere ms. De mala gana, solt uno de mis billetes de menor valor y lo aad al montn de Quirrenbach. Ser mejor que merezca la pena dije. El seor Quirrenbach es amigo mo, as que si descubro que vais a pedirle ms dinero cuando salga, volver. Merece la pena, seor. Merece la pena. Observ cmo el chico se escabulla por la divisin de la tienda y se meta en la otra sala, as que pude ver brevemente la forma flotante de Dominika y la larga camilla en la que llevaba a cabo sus negocios. Quirrenbach estaba postrado boca abajo sobre l, desnudo hasta la cintura, con la cabeza envuelta en un telar de sondas de aspecto delicado. Le haban rapado el pelo del todo. Dominika haca gestos extraos con los dedos, como un titiritero tirando de cuerdas invisibles. Casi por solidaridad, las pequeas sondas bailaban alrededor del crneo de Quirrenbach. No haba sangre, ni siquiera marcas de puncin claras en la piel. Quiz Dominika era mejor de lo que pareca. De acuerdo dije cuando volvi a salir Tom. Tengo que pedirte un favor y vale uno de estos le ense uno de los billetes ms pequeos que tena. Y no digas que te estoy insultando, porque no sabes lo que te voy a pedir. Dilo, tipo grande. Hice un gesto hacia los rickshaws. Esas cosas van a todas partes de la ciudad? Casi todo el Mantillo. El Mantillo es este barrio? No hubo respuesta, as que dej la tienda y l me sigui. Necesito ir de aqu (sea lo que sea) a un barrio concreto de la ciudad. No s lo lejos que est, pero no quiero que me timen. Estoy seguro de que t puedes arreglarlo, verdad? Especialmente ahora que s donde vives. Conseguir buen precio, no preocupes. Despus una idea debi escurrrsele por la cabeza. No esperas a amigo?

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No... me temo que tengo negocios en otro sitio, como el seor Quirrenbach. No nos volveremos a encontrar durante un tiempo. Sinceramente, esperaba que fuese cierto. Una especie de primate peludo proporcionaba fuerza motriz a la mayora de los rickshaws, un empalme gnico humano reajustaba los genes hometicos de modo que sus patas crecieran ms y fueran ms rectas de lo normal en los simios. En un canasiano tan rpido que resultaba ininteligible, Tom negoci con otro chico. Casi eran intercambiables, salvo porque el chico nuevo tena el pelo ms corto y quiz fuera un ao mayor. Tom me lo present como Juan; algo en su relacin me hizo pensar que eran viejos socios de negocios. Juan me dio la mano y me escolt hasta el vehculo ms cercano. Ya un poco crispado, mir hacia atrs esperando que Quirrenbach siguiera fuera de combate. No quera tener que justificarme si se levantaba lo bastante pronto como para que Tom le dijera que estaba a punto de salir de la estacin. Haba algunas cosas difciles de tragar, y una de ellas era que te dejara plantado el que pensabas que sera tu nuevo compaero de viaje. De todos modos, quiz pudiera introducir la agona del rechazo en uno de sus prximos Meisterwerks. Adnde, seor? Era Juan el que hablaba, con el mismo acento que Tom. Supuse que sera una especie de argot postplaga; un pidgin de rusiano, canasiano, norte y una docena de idiomas ms conocidos en la ciudad durante la Belle poque. Llvame a la Canopia dije. Sabes dnde est, no? Claro respondi l. S dnde est Canopia, como s dnde est Mantillo. Piensas que soy idiota, como Tom? Entonces puedes llevarme. No, seor. Yo puedo no llevarte. Comenc a sacar otro billete, antes de darme cuenta de que nuestras dificultades de comunicacin se deban a algo ms bsico que la falta de fondos y que yo era el que tena el problema.

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Es la Canopia un barrio de Ciudad Abismo? El chico respondi con un sufrido asentimiento de cabeza. Nuevo aqu, eh? S, soy nuevo. As que, por qu no me haces un favor y me explicas por qu llevarme a la Canopia est por encima de tus posibilidades? El billete que haba medio sacado me desapareci de la mano, y despus Juan me ofreci el asiento trasero del rickshaw como si se tratara de un trono cubierto de lujoso terciopelo. Te enseo, amigo. Pero no llevarte all, comprendes? Para eso necesitar ms que rickshaw. Salt junto a m, despus se inclin hacia delante y susurr algo al odo del conductor. El primate comenz a pedalear y gru, probablemente de indignacin, ante el resultado de su herencia gentica. La bioingeniera de animales, segn supe despus, haba sido una de las pocas industrias en auge despus de la plaga. Explotaba una mina abierta cuando las mquinas sofisticadas comenzaron a fallar. Como haba dicho Quirrenbach no haca mucho, cuando pasaba algo no siempre era malo para todo el mundo. Y as fue con la plaga. La pared perdida serva de punto de entrada y salida para los volantores (y, me imagin, para otras naves espaciales), pero los rickshaws entraban y salan del rea de aparcamiento por medio de un tnel en cuesta y recubierto de hormign. Las paredes y el techo empapados goteaban espesos fluidos mucosos. Al menos haca ms fresco, y el ruido de la estacin se fue quedando atrs, reemplazado por el suave chirrido de los dientes y cadenas que transmitan el pedaleo del mono a las ruedas. Eres nuevo aqu dijo Juan. No de Ferrisville, ni siquiera de Cinturn de xido. Ni siquiera de resto del sistema.

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Era mi ignorancia tan llamativa como para que la viera hasta un cro? Supongo que ltimamente no tendris muchos turistas. No, desde malos tiempos, no. Cmo fue vivir algo as? No s, seor; era solo dos aos de edad. Por supuesto. Haba sido haca siete aos. Desde la perspectiva de un nio, realmente haca toda una vida. Juan, Tom y los otros nios de la calle casi no podan recordar cmo era la vida en Ciudad Abismo antes de la plaga. Aquellos pocos aos de riqueza y posibilidades ilimitadas habran quedado desdibujados con la simplicidad desenfocada de la infancia. Lo nico que saban, lo nico que realmente recordaban, era la ciudad tal como era: enorme, oscura y llena de nuevas posibilidades... salvo que eran unas posibilidades basadas en el peligro, el crimen y la anarqua; una ciudad para ladrones, mendigos y aquellos que podan vivir de su ingenio en vez de su clasificacin crediticia. Para m fue un duro golpe encontrarme en una ciudad as. Pasamos a otros rickshaws que regresaban a la explanada, con los laterales resbaladizos y brillantes de lluvia. Solo unos cuantos transportaban pasajeros, encorvados y con aspecto hurao bajo sus impermeables, como si prefirieran estar en cualquier otro lugar del universo antes que en Ciudad Abismo. Poda comprenderlos. Estaba cansado, tena calor, el sudor se me acumulaba en la ropa y la piel me picaba pidindome que la lavara. Era muy consciente de mi olor corporal. Qu demonios estaba haciendo all? Haba perseguido a un hombre durante quince aos luz, hasta llegar a una ciudad que se haba convertido en una enfermiza perversin de s misma. El hombre al que persegua ni siquiera era del todo malvado... hasta yo poda verlo. Odiaba a Reivich por lo que haba hecho, pero haba actuado como yo en las mismas circunstancias. Era un aristcrata, no un soldado, pero en otra vida (si la

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historia de nuestro planeta hubiera seguido otro curso) l y yo podramos haber sido amigos. En aquellos momentos senta respeto por l, aunque fuera porque haba actuado superando todas mis expectativas al destruir el puente de Nueva Valparaso. Aquella brutalidad fortuita era digna de admiracin. Cualquier hombre al que hubiera juzgado de forma tan equivocada se mereca mi respeto. Y, a pesar de todo, saba que no tendra ningn escrpulo en matarlo. Creo dijo Juan que necesitas leccin de historia, seor. No haba conseguido aprender mucho en el Strelnikov, pero no me apetecan ms historias por el momento. Si piensas que no s lo de la plaga... El tnel se ilumin delante de nosotros. No mucho, solo lo bastante para indicar que estbamos a punto de entrar en la ciudad propiamente dicha. La luz que lo inundaba tena la misma textura color caramelo que haba visto desde el behemoth: el color de una luz ya de por s oscura que se filtraba a travs de ms oscuridad. Plaga lleg, edificios se volvieron locos dijo Juan. Eso ya lo saba. No decirte bastante, seor. Su sintaxis era rudimentaria, pero sospechaba que sera mejor que cualquier cosa que pudiera decirme el conductor del rickshaw. Edificios cambiaron muy rpidamente dijo con expresivos gestos de manos. Muchos gente se murieron, aplastados o acabaron en paredes. No suena muy bien. Te enseo gente en pared, seor. No hars ms bromas. Cagars en pantalones. Viramos bruscamente para esquivar a otro rickshaw, que roz con el nuestro. Pero, escucha... edificios cambian ms rpido arriba, vale? No te sigo. Edificios como rbol. Como rbol grande. Pero como rbol grande de otra forma, tambin. Siempre crecen arriba. Entiendes? ms gestos de manos, como si estuviera dndole forma al perfil de un hongo nuclear.

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Quiz s lo comprendiera. Ests diciendo que los sistemas de crecimiento se concentraban en la parte superior de las estructuras? S. Asent. Claro. Esas estructuras estaban diseadas para desmantelarse a s mismas y para crecer ms. En cualquier caso, siempre se aadira o quitara material de la parte de arriba. As que el centro nervioso de la maquinaria autorreproductora siempre se elevara con la estructura. Los niveles inferiores necesitaran menos sistemas; solo los mnimos para ir tirando, para reparar los daos y el desgaste y para los rediseos peridicos. Era difcil saber si la sonrisa de Juan era para felicitarme (por haberlo averiguado yo solito) o porque se compadeca de que me hubiera costado tanto. Plaga llega arriba primero, llevada por raz. Empieza hacer que parte de arriba de edificio se vuelva loca primero. Abajo, igual que antes. Para cuando plaga lleg abajo, gente cort raz, mat edificio. No ms cambios nunca. Pero para entonces las partes superiores ya haban cambiado sin remedio sacud la cabeza. Debieron ser tiempos horribles. No joda, seor. Nos zambullimos en la luz del da y, finalmente, comprend lo que Juan quera decir.

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Estbamos en el nivel ms bajo de Ciudad Abismo, muy por debajo del borde de la caldera. La calle por la que bamos cruzaba un lago negro mediante pontones. La lluvia caa suavemente del cielo... en realidad, de la cpula, muchos kilmetros por encima de nuestras cabezas. A nuestro alrededor, enormes edificios suban desde el suelo, con inmensas losas en los laterales. Eran lo nico que poda verse en cualquier direccin, hasta que (como en un bosque) se fundan en una pared distante e indefinida, como un banco de niebla txica. Tenan incrustados (al menos en los seis o siete primeros pisos) una acrecin al estilo de los percebes, compuesta por viviendas y mercados, unidos y conectados por pasarelas endebles y escaleras de cuerda. En las chabolas ardan hogueras y el aire era incluso ms acre que en la explanada. Pero era ligeramente ms fresco y, como la brisa era continua, pareca menos agobiante. Cmo se llama este lugar? pregunt. Esto Mantillo dijo Juan. Todo aqu, nivel de calle, eso Mantillo. Comprend entonces que el Mantillo no era un barrio de la ciudad, sino un estrato. Quiz incluyera los seis o siete primeros pisos que se elevaban desde las partes inundadas. Era una alfombra de suburbios sobre la que se levantaba el gran bosque de la ciudad.

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Al mirar arriba estirando el cuello para echar un vistazo por encima del techo del rickshaw, vi que las estructuras de laterales enlosados se incrustaban en el cielo y la perspectiva las una al menos a un kilmetro por encima de mi cabeza. Durante casi toda aquella altura, sus geometras deban de ser las diseadas por sus arquitectos: rectilneas, con filas paralelas de ventanas, ya oscuras, y los edificios solo estropeados por la ocasional extrusin de excrecencias en forma de lapa. Pero ms arriba la imagen cambiaba de forma enfermiza. Aunque ningn edificio haba sufrido las mismas mutaciones, sus cambios de forma tenan algo en comn, una especie de patologa uniforme que un cirujano podra haber reconocido y diagnosticado como fruto de la misma causa. Algunos de los edificios se dividan en dos a media altura, mientras que otros se hinchaban con indecorosa obesidad. De algunos brotaban pequeos avatares de s mismos, como las almenas retorcidas y las mazmorras secretas de los castillos de cuento de hadas. Ms arriba, aquellos crecimientos estructurales se bifurcaban una y otra vez, se entremezclaban y unan como bronquiolos, o como una extraa variante de coral cerebral, hasta que formaban una especie de balsa horizontal de ramas fusionadas, elevadas a un par de kilmetros del suelo. Claro que ya lo haba visto antes, desde el cielo, pero su significado (y su escala absoluta, que abarcaba toda la ciudad) solo quedaba de manifiesto desde aquel lugar estratgico. Canopia. Ya ves por qu no llevo all, seor. Empiezo a verlo. Cubre toda la ciudad, no? Juan asinti. Como Mantillo, pero ms alto. Lo nico que no haba resultado obvio desde el behemoth era que el denso enredo de edificios absurdamente deformados de la Canopia se limitaba a un estrato vertical relativamente estrecho; la Canopia era una especie de ecologa suspendida y, bajo ella, haba un mundo (una ciudad) completamente distinta. La

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complejidad de todo el asunto quedaba clara. Haba comunidades enteras flotando dentro de ella; estructuras selladas empotradas en la Canopia como nidos de pjaros, todas tan grandes como palacios. Una masa de ramales en forma de tela de araa, delicada como gasa, colgaba casi hasta llegar a la calle. Era difcil saber si haban surgido con las mutaciones o si haban sido un aadido humano. El efecto resultante haca que pareciera que unos insectos monstruosos haban cubierto la Canopia de telas de araa; araas invisibles grandes como casas. Quin vive ah? Saba que no era una pregunta del todo estpida, ya que haba visto luces encendidas en las ramas; prueba de que, a pesar de las distorsionadas geometras de aquellos cascarones de edificios muertos y enfermizos, alguien los haba reclamado como vivienda. Nadie a quien quieras conocer, seor. Juan consider su respuesta antes de aadir. O nadie que quiera conocerte. No te insulto, seor. No te preocupes pero, por favor, responde a mi pregunta. Juan tard largo rato en responder y, durante ese tiempo, nuestro rickshaw sigui navegando por las races de estructuras gigantescas, mientras las ruedas saltaban sobre las grietas llenas de agua de la carretera. La lluvia no haba parado, por supuesto, pero cuando saqu la cabeza del toldo era clida y suave; a duras penas una molestia. Me pregunt si parara alguna vez o si el patrn de condensacin en la cpula sera diurno; si todo ocurrira siguiendo algn tipo de horario. Pero tena la impresin de que haba muy poco en Ciudad Abismo que siguiera bajo el control directo de nadie. Ellos, los ricos dijo el chico. Muy ricos... no rico poca monta, como Madame Dominika se dio con los nudillos en la huesuda cabeza. No necesitan Dominika, tampoco. Quieres decir que hay sitios de la Canopia a los que no lleg la plaga? No, plaga lleg a todas partes. Pero en Canopia, ellos limpiaron, despus edificio dej de cambiar. Algunos

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ricos, ellos siguen en rbita. Algunos nunca dejan CA o bajan despus de que mierda lleg al techo. Algunos se deportaron. Por qu iba a venir nadie aqu despus de la plaga sin necesidad? Aunque haya partes en la Canopia en las que no quede rastro de la Plaga de Fusin, no entiendo que alguien prefiera vivir aqu en vez de quedarse en los otros hbitats del Cinturn de xido. Los deportados no tienen gran opcin contest el chico. No; puedo entenderlo. Pero, por qu iban a venir los dems? Porque ellos creen que cosas estarn mejores y ellos quieren estar aqu cuando pase. Muchas formas de hacer dinero cuando cosas sean mejores... pero solo pocas personas sern ricos de verdad. Muchas formas de hacer dinero ahora, tambin... menos poli aqu que arriba. Quieres decir que aqu no hay reglas, no? Nada que no se pueda comprar? Me imagino que debe haber sido tentador despus de la severidad de la Demarqua. Seor, hablas raro. Mi siguiente pregunta era obvia. Cmo llego hasta all? A la Canopia, me refiero. No ests all, no puedes ir. Quieres decir que no soy lo bastante rico, no? Ser rico no suficiente respondi el chico. Necesitas contacto. Tienes que llevarte bien con Canopia o no eres nadie. Suponiendo que lo fuera, cmo llegara hasta all? Hay rutas a travs de los edificios, viejos pozos de acceso que no sellara la plaga? Me imagin que sera el tipo de sabidura callejera que el chico se sabra al dedillo. T mejor no tomar ruta interior, seor. Muy peligrosa. Especial cuando viene la caza. Caza? Este sitio no es bueno en noche, seor. Mir a mi alrededor en la penumbra. Cmo podras saberlo? No; no me lo digas. Pero dime cmo llegar ah arriba. Esper una respuesta y, cuando

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vi que no llegaba, decid reformular la pregunta. Baja alguna vez la gente de la Canopia al Mantillo? A veces. Especial durante la caza. Estamos progresando, pens, aunque era como sacarle un diente. Y, cmo bajan hasta aqu? He visto una especie de vehculos voladores, lo que nosotros llambamos volantores, pero no me imagino cmo se puede volar por la Canopia con eso sin darse contra las redes. Nosotros llamamos volantores, tambin. Solo ricos tienen... difciles de arreglar, de seguir volando. No sirven en alguna parte de ciudad, tampoco. Casi todos chicos Canopia usan el telefrico ahora. Telefrico? Durante un instante el muchacho pareci sentirse til y me di cuenta de que intentaba agradarme desesperadamente. El problema era que mis preguntas estaban tan lejos de sus parmetros usuales que casi le costaba dolor fsico responderlas. Esas red, esas cable? Colgados entre edificios? Puedes ensearme un telefrico? Me gustara ver uno. No es seguro, seor. Bueno, yo tampoco. Endulc la peticin con otro billete y despus me retrep en el asiento mientras acelerbamos a travs de la suave lluvia interior, a travs del Mantillo. Al final, Juan fren y se volvi a m. All. Telefrico. Ellos bajan mucho aqu. Quieres que acerquemos ms? Al principio no estaba seguro de a qu se refera. Uno de los lustrosos vehculos privados que haba visto por la explanada estaba aparcado en diagonal sobre la calzada. Una de las puertas estaba abierta y plegada en uno de los laterales, como el ala de una gaviota, y dos individuos con gabn estaban de pie junto a ella bajo la lluvia, con las caras perdidas bajo sombreros de ala ancha. Los mir y me pregunt qu hacer.

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Eh, seor, ya te pregunt, quieres que acercarnos ms? Una de las dos personas junto al telefrico encendi un cigarrillo y, durante un instante, pude ver cmo el fuego le ahuyentaba las sombras de la cara... era aristocrtica, con una nobleza que no haba visto desde que llegara al planeta. Los ojos estaban escondidos tras unas complejas gafas que enfatizaban la exagerada prominencia de sus pmulos. Su amigo era una mujer que sostena frente a los ojos un par de prismticos de juguete con una esbelta mano enguantada en negro. Gir sobre unos tacones como cuchillos y explor la calle, hasta que su mirada pas sobre m. La observ dar un respingo al verme, aunque intent controlarse. Estn nerviosos dijo Juan entre dientes. Casi siempre, Mantillo y Canopia se mantienen lejos. Por alguna razn en concreto? S, una buena. Estaba susurrando tan bajo que casi no poda orlo con el implacable siseo de la lluvia. Si Mantillo se acerca demasiado, Mantillo desaparece. Desaparece? Se pas un dedo por la garganta, pero con discrecin. A Canopia gustan los juegos, seor. Se aburren. La gente inmortal, todos aburridos. As que juegan. Problema es que no preguntan siempre si quieres participar. Como la caza que has mencionado? El asinti. Pero no hablo eso ahora. Vale. Entonces djame aqu, Juan, si eres tan amable. El rickshaw perdi el poco impulso que tena y la inquietud del primate quedaba clara en cada arruga de los msculos de su espalda. Observ las reacciones de los dos habitantes de la Canopia; intentaban permanecer tranquilos y casi lo conseguan. Sal del rickshaw; los pies chapotearon al encontrarse con la calzada empapada. Seor dijo Juan. Ahora ten cuidado. Todava no gan viaje a casa.

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No te vayas le respond, pero despus me lo pens mejor. Escucha, si esto te pone nervioso, vete y vuelve en cinco minutos. Aquello obviamente le pareci un excelente consejo. La mujer de los prismticos los volvi a meter en su gabn de exuberantes adornos, mientras que el hombre de las gafas levant una mano y realiz un delicado ajuste ptico. Camin tranquilamente hacia ellos mientras prestaba ms atencin a su vehculo. Era un rombo negro brillante que descansaba sobre ruedas plegables. A travs de una de las ventanas delanteras ahumadas pude vislumbrar asientos tapizados frente a unos complicados controles manuales. En el techo haba algo parecido a tres palas de rotor. Pero, al examinar el conjunto con ms atencin, vi que no era ningn tipo de helicptero. Las palas no estaban unidas al cuerpo del vehculo mediante un eje de rotacin, sino que se desvanecan dentro de tres agujeros circulares en un montculo con forma de cpula que surga sin interrupciones de la estructura del vehculo. Y, al verlo ms de cerca, pude ver que las palas no eran tales en realidad, sino brazos telescpicos acabados en ganchos como guadaas. Aquel fue todo el tiempo que tuve para admirar el paisaje. No te acerques ms dijo la mujer. Respald sus palabras, habladas en perfecto canasiano, con un arma diminuta, poco mayor que un broche. Est desarmado dijo el hombre lo bastante alto como para que yo lo oyera, al parecer aposta. No quiero haceros ningn dao les dije abriendo los brazos... lentamente. Llevo ropa Mendicante. Acabo de llegar al planeta. Quera saber cmo llegar a la Canopia. A la Canopia? pregunt el hombre como si aquello fuera terriblemente divertido. Es lo que quieren todos aadi la mujer. El arma no se haba movido y ella la sujetaba con tanta firmeza que me pregunt si contendra diminutos giroscopios o algn tipo de dispositivo de realimentacin biolgica que

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actuara sobre los msculos de su mueca. Por qu deberamos hablar contigo? Porque soy inofensivo (desarmado, como ha comentado tu compaero) y curioso, y puede que os entretenga. No tienes ni idea de lo que nos entretiene. No, probablemente no; pero, como digo, soy curioso. Soy un hombre de recursos el comentario son ridculo en cuanto lo dije, pero segu adelante, y he tenido la desgracia de llegar al Mantillo sin tener contactos en la Canopia. Hablas canasiano bastante bien coment el hombre mientras bajaba la mano de las gafas. La mayora de los del Mantillo no son capaces de farfullar un insulto en otra cosa que no sea su lengua materna. Tir lo que quedaba del cigarrillo. Pero con acento aadi la mujer. No lo localizo... es de fuera del planeta, pero no me resulta familiar. Soy de Borde del Firmamento. Puede que hayas conocido a gente de otras partes del planeta que hablen con acento diferente. Lleva colonizado el tiempo suficiente para tener diferencias lingsticas. Igual que Yellowstone dijo el hombre intentando fingir desinters por el debate. Pero casi todos nosotros seguimos viviendo en Ciudad Abismo. Aqu la nica diferencia lingstica es vertical. Se ri, como si la observacin fuera algo ms que una simple constatacin de la realidad. Me limpi la lluvia de los ojos, clida y viscosa. El conductor me dijo que la nica forma de llegar a la Canopia era el telefrico. Una afirmacin precisa, pero eso no quiere decir que podamos ayudarte. El hombre se quit el sombrero y dej al descubierto una melena de cabello rubio atada en una coleta. No tenemos ninguna razn para confiar en ti aadi su compaera. Un tipo del Mantillo podra haber robado ropas de Mendicante y haber aprendido algunas palabras de canasiano. Nadie en su sano juicio hubiera venido

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hasta aqu sin haber establecido antes contactos en la Canopia. Corr un riesgo calculado. Tengo algo de Combustible de Sueos. Eso os interesa? S, vale, y cmo demonios ha conseguido Combustible de Sueos alguien del Mantillo? Es una larga historia dije, pero met la mano en el abrigo de Vadim y saqu el estuche de frascos de Combustible. Tendris que creer en mi palabra de que se trata del artculo autntico, claro est. No suelo confiar en la palabra de nadie en absoluto respondi el hombre. Psame uno de esos frascos. Otro riesgo calculado. El hombre podra huir con el frasco, pero todava me quedaran los otros. Te tirar uno. Qu te parece? El hombre dio unos pasos hacia m. Pues hazlo. Le tir el frasco. Lo cogi con destreza y despus desapareci dentro del vehculo. La mujer se qued fuera, todava apuntndome con la pequea pistola. Pasaron unos segundos y despus el hombre sali de nuevo del vehculo, sin molestarse en ponerse el sombrero. Sostuvo el frasco en alto. Esto... parece bueno. Qu has hecho? Pues iluminarlo, claro. Me mir como si fuera estpido. El Combustible de Sueos tiene un espectro de absorcin nico. Bien. Ahora que sabis que es real, trame de nuevo el frasco y negociaremos trminos. El hombre hizo el gesto de tirarlo, pero se arrepinti en el ltimo momento y sostuvo el frasco frente a l como si se burlara. No... no nos precipitemos, vale? Dices que tienes ms de estos? No hay un gran suministro de Combustible de Sueos ltimamente. Al menos del bueno. Debes haber dado con un buen botn hizo una pausa. Te he hecho un favor, as que lo consideraremos como un pago

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justo por este frasco. He pedido que otro telefrico se encuentre aqu contigo dentro de poco. Ser mejor que no nos hayas mentido sobre tus recursos se quit las gafas y ense unos ojos gris hierro de extraordinaria crueldad. Me siento agradecido dije. Pero, qu ms dara si estuviese mintiendo? Es una pregunta extraa. La mujer hizo que el arma se desvaneciera, como un truco de magia bien aprendido. Quiz se esconda en una funda de pistola dentro de la manga. Ya os lo dije, soy curioso. Aqu no hay leyes contest ella. Hay una especie de ley en la Canopia... pero solo una que se adapta a nosotros; la que nos conviene, como las normas del patio de recreo de los nios. Pero ahora no estamos en la Canopia. Aqu abajo, cualquier cosa vale. Y tenemos muy poca paciencia con los que nos engaan. Eso est bien dije. Yo tampoco soy un hombre paciente. Ambos subieron a su vehculo y dejaron las puertas abiertas momentneamente. Quiz te veamos en la Canopia dijo el hombre, y despus me sonri. No era el tipo de sonrisa que se agradeca. Era el mismo tipo de sonrisa que haba visto en las serpientes de los viveros de la Casa de los Reptiles. Las puertas se cerraron y el vehculo cobr vida con un zumbido subliminal. Los tres brazos telescpicos del techo del telefrico se movieron hacia fuera y hacia arriba. Despus, siguieron extendindose hacia fuera a una velocidad cegadora, doblando, triplicando, cuadruplicando su longitud. Se dirigan al cielo. Mir arriba protegindome los ojos de la perpetua lluvia perfumada. El conductor del rickshaw me haba comentado que los cables que cruzaban las estructuras nudosas de la Canopia a veces bajaban hasta el nivel del Mantillo, como parras colgantes, pero no le haba prestado mucha atencin. En aquellos momentos pude ver el significado del comentario; uno de los brazos del coche se agarr al cable ms bajo con su gancho. Los

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otros dos brazos se alargaron todava ms, quiz unas diez veces ms de su longitud original, hasta que encontraron sus propios cables colgantes y se asieron. Y despus (con suavidad, como si se elevara por propulsin), el telefrico se empuj hacia arriba y empez a acelerar. El brazo ms cercano soltaba el cable, se contraa y tiraba para subir con la velocidad de la lengua de un camalen, hasta que se aferraba a otro cable. Y, mientras aquello ocurra, el vehculo suba an ms, y entonces otro brazo cambiaba de cables y despus otro, hasta que el telefrico se encontr a cientos de metros por encima de m y se hizo ms pequeo. Pero el movimiento segua siendo espeluznantemente suave, aunque el vehculo siempre pareca a punto de perder su asidero y caer en picado hacia el Mantillo. Eh, seor. Todava aqu. En algn momento de la subida del vehculo, el rickshaw haba vuelto. Haba esperado que el conductor hiciera lo ms sensato y volviera a la explanada con unas ganancias ms o menos jugosas. Pero Juan haba mantenido su promesa y probablemente se hubiera sentido ofendido de notar mi sorpresa. De verdad pensabas que no lo estara? Cuando Canopia baja, nunca sabes. Eh, por qu ests bajo lluvia? Porque no voy a volver contigo. Sin darle a Juan tiempo para demostrar su decepcin (aunque por la expresin que haba empezado a formrsele en la cara se dira que acababa de difamar a todo su linaje), le ofrec una generosa tarifa de cancelacin. Es ms de lo que hubieras ganado llevndome. l mir mis dos billetes de siete ferris con tristeza. Seor, no quieres quedarte aqu. Esto es ninguna parte; no buena parte de Mantillo. No lo dudo dije, mientras aceptaba la idea de que hasta en un lugar tan descabellado y miserable como el Mantillo hubiera barrios buenos y malos. La gente de la Canopia dije despus dijo que me enviaran un telefrico. Claro que puede que mintieran, pero imagino

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que lo descubrir tarde o temprano. Y si no mentan, tendr que encontrar una forma de subir desde el interior de uno de los edificios. Eso no es bueno, seor. Canopia nunca hace favores. Decid no mencionar el Combustible de Sueos. Probablemente no se atrevieran a descartar la posibilidad de que sea quien digo ser. Qu pasara si yo resultara ser tan poderoso como digo? No querran tenerme como enemigo. Juan se encogi de hombros, como si mi idea no fuera ms que una remota posibilidad terica. Seor, tengo que irme ahora. No gusta quedar aqu si t no vienes. Est bien le dije. Lo entiendo. Y siento haberte pedido que me esperaras. Aquel fue el final de nuestra relacin; Juan sacudi la cabeza, pero aceptaba que no haba forma de persuadirme de lo contrario. Se fue con su rickshaw traqueteante hasta perderse en la distancia y me dej solo bajo la lluvia... realmente solo, aquella vez. El chico no estaba a la vuelta de la esquina y yo haba perdido (o, mejor dicho, me haba deshecho) de lo ms parecido a un aliado que haba encontrado en Ciudad Abismo. Era una sensacin extraa, pero saba que haba hecho lo necesario. Esper. Pas un rato, quiz media hora, lo bastante para que me diera cuenta de que la ciudad oscureca. Conforme Epsilon Eridani se hunda en el horizonte, su luz, ya de color sepia junto a la cpula, se volva del color de la sangre antigua. La luz que llegaba hasta m tena que pasar a travs del enredo de edificios intermedios, un suplicio que pareca quitarle cualquier entusiasmo real por la tarea de la iluminacin. Las torres que me rodeaban se hicieron cada vez ms oscuras, hasta que realmente se asemejaron a rboles enormes; y las extremidades retorcidas de la Canopia, encendidas por sus habitantes, eran como ramas de las que colgaban

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faroles y bombillas de colores. Aunque pareca sacado de una pesadilla, no dejaba de ser bello. Finalmente, una de las luces colgantes se desenganch como una estrella cada que dejara el firmamento, y su intensidad fue creciendo conforme se me acercaba. Cuando mis ojos se adaptaron a la noche, pude ver que la luz que descenda era un telefrico, y que se diriga hacia m. Sin prestar atencin a la lluvia, observ paralizado cmo frenaba el telefrico hasta bajar casi a la altura de la calle, mientras los cables cantaban al tensarse y distenderse. El nico faro del vehculo barri la calle mojada y despus me enfoc. No lejos de mis pies, algo hizo que el agua de un charco saltara cmicamente hacia arriba. Y despus o el disparo. Hice lo que cualquier antiguo soldado habra hecho en aquellas circunstancias: no me par a considerar la situacin ni a determinar el tipo ni el calibre del arma que usaban contra m, ni la ubicacin del tirador... ni siquiera me par a pensar si yo sera realmente el blanco o solo un intercesor desafortunado. Corr a toda velocidad hacia la base en sombras del edificio ms cercano. Resist el impulso, perfectamente sensato, de huir que me peda que lanzara mi maletn al aire, ya que saba que sin l me perdera rpidamente en el anonimato del Mantillo. Perderlo sera como ofrecerme voluntario para que me dispararan. Los disparos me persiguieron. Por la forma en que cada disparo aterrizaba aproximadamente un metro detrs de mis tobillos, saba que la persona que me disparaba tena cierta habilidad. No les habra costado matarme... solo tenan que adelantar un poco su lnea de fuego y yo me haba dado cuenta de que su puntera les permitira hacerlo. En vez de ello, les apeteca jugar conmigo. No tenan prisa por ejecutarme de un tiro en la espalda, aunque hubieran podido hacerlo en cualquier momento.

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Llegu al edificio con los pies hundidos en el agua. La estructura de los laterales era de losas macizas, sin pequeas hendiduras ni grietas en las que poder esconderme. Los disparos cesaron, pero la elipse del foco permaneca estable, el rayo de potente luz azul converta en cortinas la lluvia entre el telefrico y yo. Una figura vestida con gabn surgi de la oscuridad. Primero pens que sera uno de los dos con los que haba hablado antes, pero cuando el hombre sali a la luz pude ver que no conoca su cara. Era calvo y tena una mandbula tan cuadrada que resultaba caricaturesca; uno de los ojos se esconda tras un monculo pulsante. No te muevas dijo y no sufrirs ningn dao. Se le abri el abrigo y un arma qued al descubierto, ms voluminosa que la pistola de juguete que llevaba la mujer de la Canopia; de algn modo pareca revelar intenciones ms graves. La pistola consista en un rectngulo negro con mango, acabado en cuatro boquillas oscuras. Los nudillos del hombre estaban blancos por donde agarraba el arma, y el dedo ndice acariciaba el gatillo. Dispar con el arma a la altura de la cadera; algo sali zumbando de la pistola hacia m, como un rayo lser. Dio en el lateral del edificio y produjo una nube de chispas. Empec a correr, pero su puntera mejor en la segunda ocasin. Sent un dolor punzante en el muslo y, de repente, ya no corra. De repente lo nico que haca era gritar. Y entonces, hasta gritar se me hizo demasiado difcil.

Los mdicos lo haban hecho muy bien, pero no se poda esperar que nadie hiciera milagros. Las mquinas de observacin que se amontonaban alrededor de la cama de su padre eran testigos de ello; expresaban una lenta y solemne liturgia de deterioro biolgico. Haban pasado seis meses desde que el durmiente se despertara e hiriera al padre de Sky y todos se enorgullecan de haber mantenido con vida a Titus

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Haussmann y a su agresor todo aquel tiempo. Pero tras estirar al mximo tanto los suministros como la experiencia mdica, estaba claro que nunca haba existido una posibilidad realista de devolverles a ambos la salud. La reciente serie de disputas entre las naves no haba contribuido a mejorar las cosas. Los problemas haban aumentado unas cuantas semanas antes de que se despertara el durmiente, al descubrir a un espa a bordo del Brasilia. La organizacin de seguridad haba seguido la pista del agente hasta el Bagdad, pero la administracin del Bagdad haba declarado que el espa no haba nacido en su nave y que probablemente saliera del Santiago o del Palestina. Otros individuos haban sido sealados como posibles agentes y se haban producido protestas por encarcelaciones injustas y violaciones de la ley de la Flotilla. Las relaciones normales haban quedado suspendidas en un fro punto muerto, y casi no existan relaciones comerciales entre las naves; ningn trfico humano, salvo el de las pesimistas misiones diplomticas, que siempre acababan en fracasos y recriminaciones. Sobre ese teln de fondo, las peticiones de ms suministros mdicos y conocimientos para atender al padre de Sky no haban sido atendidas. No era, decan los de las otras naves, como si no tuvieran sus propias crisis. Y adems, como jefe de seguridad, Titus no estaba libre de sospecha con respecto al incidente de los espas. Lo sentimos, haban dicho. Nos gustara ayudar, de verdad que lo haramos, pero... En aquellos momentos, su padre intentaba hablar. Schuyler... dijo, sus labios como un desgarro en un pergamino. Schuyler? Eres t? Estoy aqu, pap. No me he movido. Estaba sentado en un taburete junto a la cama y estudiaba el cascarn gris y gesticulante que tan poco se pareca al padre que haba conocido antes del apualamiento. Aquel no era el Titus Haussmann que haba sido temido y amado a partes iguales en la nave, as como respetado a regaadientes en el resto de la Flotilla. Aquel no era el hombre que lo

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haba rescatado de la guardera durante el apagn, ni el hombre que lo haba llevado de la mano y acompaado hasta el taxi y ms all de la nave por primera vez, para mostrarle las maravillas y terrores de su infinitamente solitario hogar. Aquel no era el caudillo que haba entrado en la cabina delante de su equipo, plenamente consciente de que podra enfrentarse a un peligro extremo. Aquel hombre solo era una dbil imitacin del anterior, como el calco de una estatua. Los rasgos estaban all y las proporciones eran correctas, pero no haba profundidad. En vez de solidez, solo quedaba una capa delgada como el papel. Sky, sobre el prisionero. Su padre luch por levantar la cabeza de la almohada. Sigue vivo? Apenas respondi Sky. Haba conseguido abrirse camino hasta el equipo de seguridad despus del ataque contra su padre. Francamente, no espero que dure mucho. Sus heridas eran mucho peores que las tuyas. Pero has conseguido hablar con l de todos modos? Le hemos sacado alguna cosa, s Sky suspir para s. Ya le haba contado aquello a su padre, pero o Titus estaba perdiendo la memoria o quera escucharlo otra vez. Qu te dijo exactamente? Nada que no hubiramos averiguado nosotros. Todava no tenemos claro quin lo meti en la nave, pero es muy probable que fuera una de las facciones que esperaba causar algunos problemas. Su padre levant un dedo. Esa arma suya; las mquinas integradas en su brazo... No son tan raras como podramos pensar. Parece ser que haba muchas cosas de este tipo hacia el final de la guerra. Tuvimos suerte de que no le integraran un dispositivo nuclear en el brazo... aunque habra sido mucho ms difcil de esconder, claro. Ha sido humano alguna vez? Puede que no lo sepamos nunca. Algunos de los suyos fueron creados en laboratorios. Otros se adaptaron a partir de prisioneros o voluntarios. Pasaron por

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neurociruga y condicionamiento psicolgico para que cualquier potencia interesada pudiera usarlos como armas de guerra. Eran como robots, salvo por estar hechos en su mayor parte de carne y hueso, y por tener una capacidad limitada de empata con las dems personas, siempre que conviniera a sus necesidades operativas. Se podan mezclar con los dems de forma bastante convincente, hacer bromas y charlar, hasta que encontraban a su objetivo; entonces entraban en modo de asesino mecnico. A algunos de ellos les injertaban armas para trabajos especficos. Haba mucho metal en ese antebrazo. S Sky vio lo que intentaba decir su padre. Demasiado para que pudiera entrar a bordo sin que alguien hiciera la vista gorda. Lo que solo prueba que hubo una conspiracin, lo que ya sabamos de todos modos. Pero encontramos al nico. S. En los das posteriores al ataque haban explorado a los dems pasajeros dormidos en busca de armas escondidas. El proceso haba resultado difcil y peligroso, pero no haban encontrado nada. Lo que nos demuestra lo mucho que confiaban en s mismos. Sky... dijo algo sobre por qu lo haba hecho o sobre por qu le dijeron que lo hiciera? Sky levant una ceja. Haba que reconocer que aquella pregunta era nueva. Anteriormente su padre slo se haba concentrado en los detalles. Bueno, mencion algo. Sigue. Pero me pareci que no tena mucho sentido. Quiz no, pero me gustara orlo. Habl sobre una faccin que haba descubierto algo. No quera decir quines o qu eran, ni dnde estaba su base. La voz de su padre se hizo ms dbil, pero consigui preguntar: Y qu haban descubierto exactamente? Algo ridculo.

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Dime lo que era, Sky su padre hizo una pausa. Al notar que tena sed, Sky hizo que el robot le administrara un vaso de agua a travs de la grieta de sus labios. Dijo que se haba producido un descubrimiento justo antes de que la Flotilla dejara el sistema solar... una tcnica cientfica, de hecho, que se haba perfeccionado al final de la guerra. Y qu era? La inmortalidad humana Sky pronunci las palabras con cuidado, como si estuvieran imbuidas de poder mgico y no debieran pronunciarse en vano. Dijo que la faccin haba combinado varios procedimientos y lneas de investigacin seguidas durante aquel siglo y que las haba unido para crear un tratamiento teraputico viable. Tuvieron xito donde otros fallaron, o donde otros tuvieron que dejar su trabajo por razones polticas. Lo que encontraron era complicado, no se trataba de una simple pldora que se tomara una vez y ya est. Sigue dijo Titus. Era toda una falange de diferentes tcnicas, algunas de ellas genticas, otras qumicas y otras que dependan de mquinas casi invisibles. Todo era fantsticamente delicado y difcil de administrar, y el tratamiento tena que aplicarse de forma regular... pero era algo que funcionaba si se haca bien. Y t qu piensas? Creo que es absurdo, por supuesto. Bueno, no niego que algo as pudiera ser posible pero, si se produjo ese descubrimiento, no lo hubiera sabido todo el mundo? No necesariamente. Despus de todo, era el final de la guerra. Los canales ordinarios de comunicacin estaban rotos. Entonces, me ests diciendo que puede que esa faccin existiera? S, creo que s. Su padre hizo una pausa para reunir energa. De hecho, s que s. Sospecho que la mayor parte de las cosas que te ha contado el quimrico son ciertas. La tcnica no era mgica (no poda curar algunas enfermedades) pero era mucho mejor que cualquier otra

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cosa que nos hubiera dado la evolucin. En el mejor de los casos, hubiera aumentado tu perodo vital hasta unos ciento ochenta aos; doscientos en los casos extremos (se trata de extrapolaciones, claro est), pero eso no importaba; lo nico que haca era darte una oportunidad de seguir vivo hasta que llegara algo mejor. Se derrumb sobre la almohada, exhausto. Quin lo saba? Su padre sonri. Quin si no? Los ricos. Aquellos que se haban beneficiado de la guerra. Aquellos en los sitios adecuados o aquellos que conocan a la gente adecuada. La siguiente pregunta era obvia y estremecedora. La Flotilla haba partido cuando la guerra estaba todava en sus ltimas etapas. Muchos de los que haban obtenido plazas en las cabinas de los durmientes intentaban escapar de lo que vean como un sistema arruinado y peligroso, que solo estaba a la espera de caer en otro bao de sangre a gran escala. Pero la competicin por las plazas haba sido enorme y, aunque se supona que haban sigo asignadas segn mritos, los ms influyentes tenan que haber encontrado la manera de subir a bordo. Si Sky lo haba dudado alguna vez, la presencia del saboteador lo probaba. Alguien, en alguna parte, haba tirado de algunos hilos para subir a bordo al quimrico. Vale. Qu pasa con los durmientes? Cuntos de ellos saban lo del descubrimiento de la inmortalidad? Todos ellos, Sky. Mir a su padre, all tumbado, y se pregunt lo cerca que estara aquel hombre de la muerte realmente. Debera haberse recuperado de las heridas del cuchillo (el dao no haba sido tan grande), pero se produjeron complicaciones: infecciones triviales que, a pesar de todo, se haban extendido. Tiempo atrs la medicina de la Flotilla podra haberlo salvado, podra haberlo puesto en pie en cuestin de das sin ms que una pequea molestia. Pero ya no se poda hacer nada para ayudarlo en su propio proceso de curacin. Y estaban perdiendo la batalla poco a poco.

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Pens en lo que Titus Haussmann acababa de decir. Entonces, cuntos de ellos recibieron el tratamiento? La misma respuesta. Todos ellos? movi la cabeza casi sin crerselo. Todos los durmientes que llevamos? S. Con alguna excepcin sin importancia... los que decidieron no hacrselo por motivos ticos o mdicos, por ejemplo. Pero la mayora de ellos tomaron la cura poco antes de embarcar hizo otra pausa. Es el mayor secreto que he guardado en mi vida, Sky. Siempre lo he sabido... desde que mi padre me lo dijo, al menos. Yo tampoco lo encontr fcil de digerir, creme. Cmo has podido guardar un secreto as? Su padre consigui encogerse de hombros dbilmente. Era parte de mi trabajo. No digas eso. No te disculpa. Nos traicionaron, no? Depende. Admito que no informaron de su secreto a la tripulacin. Pero creo que fue una forma de ser amables. Por qu lo dices? Imagina que furamos todos inmortales. Tendramos que soportar un siglo y medio de prisin a bordo de esta cosa. Nos hubiera vuelto locos lentamente. Eso es lo que teman. Mejor dejar que la tripulacin viviera vidas normales y que otra generacin tomara despus las riendas. Y a eso lo llamas amabilidad? Por qu no? Muchos de nosotros no somos mejores, Sky. S, servimos a los durmientes, pero como sabemos que no todos ellos se levantarn vivos cuando lleguemos a Final del Camino es fcil no sentir envidia. Y tambin tenemos que cuidar de nosotros mismos. Dirigimos la nave por los durmientes, pero tambin por nosotros mismos. S, muy equitativo. Tendrs que admitir que saber que mantuvieron oculto el secreto de la inmortalidad altera las relaciones ligeramente. Quiz. Por eso siempre he procurado no contrselo a nadie. Pero me lo acabas de contar a m.

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Queras saber si la historia del saboteador era cierta, no? La cara de su padre qued en calma un instante, como si acabara de quitarse de encima una pesada carga. Sky pens durante un momento que se haba marchado, pero poco despus sus ojos se movieron y se lami los labios para seguir hablando. Segua costndole muchsimo hablar. Y tambin hay otra razn... esto es muy difcil, Sky. No estoy seguro de estar haciendo lo correcto al contrtelo. Deja que yo lo juzgue. Muy bien. Ser mejor que lo sepas ahora. Casi te lo he contado en muchas ocasiones, pero nunca he tenido el valor de mis convicciones. Como suele decirse, es peligroso saber algunas cosas. De qu cosas estamos hablando exactamente? Sobre tu propia situacin. Volvi a pedir ms agua antes de seguir hablando. Sky pens en el agua del vaso; las molculas que se deslizaban entre los labios de su padre. Cada gota de agua de la nave se reciclaba para volver a beberse una y otra vez. En el espacio interestelar no poda desperdiciarse nada. En algn momento, al cabo de meses o aos, Sky se bebera parte de la misma agua que en aquellos instantes aliviaba a su padre. Mi situacin? Me temo que no eres mi hijo. Lo mir detenidamente, como si esperara que Sky se derrumbara al or la revelacin. Ya est, ya lo he dicho. No hay marcha atrs. Tendrs que escuchar el resto. Sky pens que quiz su padre se estuviera volviendo loco ms rpido de lo que indicaban las mquinas. Que se deslizaba rpidamente hacia la oscura trinchera de la demencia, con la sangre envenenada y el cerebro falto de oxgeno. Soy tu hijo. No. No; no lo eres. Lo s, Sky. Yo te saqu de aquella cabina de durmiente. De qu ests hablando? Eras uno de ellos... uno de los momios; uno de los durmientes.

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Sky asinti y acept aquella verdad de forma instantnea. De alguna forma saba que la reaccin normal hubiera sido la incredulidad, quiz incluso la rabia, pero no senta nada de aquello; solo una profunda y tranquilizadora sensacin de justicia. Cuntos aos tena? Ni siquiera eras un nio, tenas unos das de edad cuando te congelaron. Solo haba unos cuantos tan jvenes como t. Escuch a su padre (a su antiguo padre) explicarle que Lucretia Haussmann (la mujer a la que Sky consideraba su madre) haba dado a luz a un beb en la nave, pero que el beb, un nio, haba muerto a las pocas horas. Afligido, Titus le ocult la verdad a Lucretia durante horas y despus das, agudizando al mximo su ingenio mientras la mantena todo lo sedada posible. Titus tema que la verdad la matara; quiz no fsicamente, pero le preocupaba que aplastara su espritu. Era una de las mujeres ms queridas de la nave. Su prdida los afectara a todos, sera un veneno que agriara el talante de toda la tripulacin. Despus de todo, eran una comunidad muy unida. Todos se conocan. La prdida de un nio sera una carga terrible que llevar. As que Titus concibi un plan terrible, uno que lamentara al instante de haberlo llevado a cabo. Pero para entonces ya era demasiado tarde. Rob un nio de los durmientes. Resultaba que los nios eran mucho ms tolerantes a la reanimacin que los adultos (tena algo que ver con la relacin entre el volumen corporal y la superficie) y no surgieron problemas al calentar al nio seleccionado. No tena que ser meticuloso. Lucretia no haba visto a su propio beb lo bastante como para descubrir el engao. Puso al nio muerto en su lugar, enfri la cabina de nuevo y despus pidi perdn. Para cuando descubrieran al nio muerto, l llevara mucho tiempo fallecido. Sera algo terrible para los padres al despertarse, pero al menos abriran los ojos ante un mundo nuevo, con tiempo de sobra para intentar tener otro hijo. No sera lo mismo

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para ellos que para Lucretia. Y si lo era... bueno, sin aquel crimen las cosas podran haberse deteriorado en la nave hasta el punto de no llegar nunca a su destino. Era un caso extremo, pero estaba dentro de lo posible. Tena que creer en ello. Tena que creer que, de alguna forma, haba hecho lo mejor por el bien de todos. Un crimen por amor. Por supuesto, Titus no podra haberlo logrado sin ayuda, pero solo un puado de amigos ntimos haba sabido la verdad y todos haban sido unos buenos cmplices que nunca ms volvieron a mencionar el tema. Segn dijo Titus, ya estaban todos muertos. Por eso era tan necesario decrselo a Sky. Lo entiendes? le pregunt Titus. Recuerdas que siempre te deca lo preciado que eras...? Era la verdad literal. Eras el nico inmortal entre nosotros. Por eso te cri al principio aislado de los dems; por eso pasaste tanto tiempo solo en la guardera, lejos de los otros nios. En parte quera blindarte frente a las infecciones... no eras menos vulnerable que los otros nios y tampoco lo eres ahora, como adulto. Pero principalmente era para verlo yo mismo. Tena que estudiar tu curva de desarrollo. Es ms lenta para los que han sido tratados, Sky, y se va haciendo ms plana conforme creces. Ahora tienes veinte, pero podras pasar por un joven alto que acaba de llegar a la adolescencia. Cuando llegues a los treinta o cuarenta, la gente dir de ti que te conservas muy bien. Pero no averiguarn la verdad... al menos hasta que seas mucho, mucho ms mayor. Soy inmortal? S. Lo cambia todo, verdad? Sky Haussmann tuvo que admitir que llevaba razn. Ms tarde, cuando su padre se sumergi en uno de aquellos sueos abisales y vacos que eran el inevitable presagio de su muerte, Sky visit al saboteador. El prisionero quimrico yaca en el mismo tipo de cama que su padre, atendido por mquinas, pero all acababan las similitudes. Las mquinas observaban al hombre, pero era lo bastante fuerte como para no necesitar ayuda

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directa. Demasiado fuerte, de hecho... incluso despus de sacarle del cuerpo un cargador entero de balas. Estaba atado a la cama mediante cadenas de plstico, unas anchas argollas que le cruzaban el pecho y las piernas, y dos ms pequeas que le sujetaban la parte superior de los brazos. Poda mover un antebrazo lo bastante como para tocarse la cara, mientras que el otro, obviamente, solo acababa en el arma que haba usado para apualar a Titus. Aunque el arma ya no estaba, el antebrazo del ciborg terminaba en un mun cosido con cuidado. Lo haban registrado en busca de otro tipo de armas, pero no llevaba ms dispositivos escondidos, salvo los implantes que sus amos haban usado para adaptarlo a sus objetivos. De algn modo, la faccin que haba enviado al infiltrado adoleca de una espectacular falta de imaginacin, segn Sky. Haban puesto demasiado nfasis en que fuera capaz de sabotear la nave, cuando un buen virus, de fcil transmisin, habra sido igual de eficaz. Puede que no hubiera daado directamente a los durmientes, pero sus posibilidades de llegar a alguna parte sin una tripulacin viva hubieran sido casi nulas. Lo que no quera decir que el quimrico no sirviera para nada. Era extrao, infinitamente extrao, saberse inmortal de repente. Sky no se preocup por las frivolidades de la definicin. Era muy cierto que no sera invulnerable pero, con cuidado y previsin, poda minimizar los riesgos. Dio un paso atrs desde la cama del asesino. Pensaron que haban vencido al saboteador, pero nunca se poda estar seguro. Aunque los monitores decan que el hombre estaba tan profundamente dormido como su padre, no se podan correr riesgos. Aquellos seres estaban diseados para engaar. Podan hacer trucos inhumanos con las pulsaciones del corazn y la actividad neuronal. Aquel antebrazo suelto podra haber cogido a Sky por el cuello y estrangularlo o acercrsele tanto como para arrancarle la cara de un mordisco.

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Sky encontr un equipo mdico en la pared. Lo abri, estudi los instrumentos ordenados en los estantes y sac un escalpelo que brillaba con esterilidad azul bajo las tenues luces de la habitacin. Le dio unas cuantas vueltas y admir la forma en que la hoja se desvaneca al darle la vuelta al filo. Pens que era un arma delicada; una prueba de excelencia. Con ella en la mano, se dirigi hacia el saboteador.

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Ya vuelve en s dijo una voz que cristaliz mis lentos pensamientos hasta sacarlos de la inconsciencia. Una de las cosas que aprendes como soldado (al menos en Borde del Firmamento) es que no todos los que te disparan quieren matarte. Al menos, no de inmediato. Haba razones para ello y no todas tenan que ver con la mecnica normal de la captura de rehenes. Podan rastrearse los recuerdos de los soldados capturados sin necesidad de recurrir a las vulgaridades de la tortura... solo haca falta el tipo de tecnologa de representacin neural que los Ultras podan suministrar, si se les pagaba, y que hubiera algo que mereciera la pena averiguar. Espionaje, en otras palabras, el tipo de conocimientos operativos que los soldados deben saber si quieren tener algn valor. Pero nunca me haba pasado. Me haban disparado y me haban dado, pero en todas las ocasiones nadie pretenda que siguiera vivo, ni siquiera por el perodo de tiempo relativamente corto que hubiera sido necesario para cribar mis recuerdos. Nunca me haba capturado el enemigo, as que nunca haba gozado del dudoso placer de despertarme en manos no del todo amigas. Pero, en aquellos momentos, supe exactamente lo que se senta.

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Seor Mirabel? Est despierto? Alguien me pas algo suave y fro por la cara. Abr los ojos y los entrecerr al notar la luz, que me pareca dolorosamente brillante despus de mi perodo de inconsciencia. Dnde estoy? En un lugar seguro. Mir a mi alrededor, agotado. Estaba en una silla en el extremo ms elevado de una habitacin larga e inclinada. A cada lado poda ver el ngulo descendente de las paredes de metal estriado, como si estuviera bajando por unas escaleras mecnicas hacia un tnel suavemente ladeado. En las paredes haba ventanas ovales, pero no poda ver mucho, salvo oscuridad adornada por largas cadenas de bombillas de colores enredadas. Estaba muy por encima de la superficie de la ciudad, as que tena que encontrarme en alguna parte de la Canopia. El suelo consista en una serie de superficies horizontales que descendan hacia el extremo inferior de la habitacin, que deba de estar a unos quince metros de distancia y a un par de metros por debajo de m. Pareca como si los hubieran aadido despus, como si la pendiente de la sala no fuera del todo intencionada. Por supuesto, no estaba solo. El hombre de mandbula cuadrada y monculo estaba de pie junto a m y jugaba con su barbilla, como si necesitara recordarse a s mismo su magnfica rectilinealidad. En la otra mano llevaba un trapo, con el que me haba ayudado tan amablemente a recuperar la consciencia. Tengo que reconocerlo dijo el hombre. Calcul mal la dosis en ese rayo aturdidor. Podra haber matado a alguna gente y esperaba que estuviera inconsciente unas cuantas horas ms me puso una mano en el hombro. Pero est bien, creo. Un tipo realmente fuerte. Espero que acepte mis disculpas... no volver a pasar, se lo aseguro. Ser mejor que no lo hagas otra vez dijo la mujer que acababa de entrar en mi campo visual. La reconoc, claro, y a su compaero, que apareci a mi derecha mientras se llevaba un cigarrillo a los labios. Te ests volviendo

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descuidado, Waverly. Este hombre debe haber pensado que intentabas matarlo. No era esa la idea? pregunt y descubr que mi voz no sonaba tan mal como esperaba. Waverly sacudi la cabeza con seriedad. En absoluto. Haca lo que poda por salvar su vida, seor Mirabel. Tienes una forma muy curiosa de demostrarlo. Tena que actuar rpido. Estaba a punto de caer en la emboscada de un grupo de cerdos. Sabe algo sobre los cerdos, seor Mirabel? Probablemente no quiera saberlo. Forman uno de los grupos de inmigrantes menos salubres con los que hemos tenido que tratar desde la cada del Anillo Brillante. Haban montado una cuerda trampa atravesando la calle, conectada a un arco. Normalmente no acechan hasta cada la noche, pero hoy deban de tener hambre. Con qu me disparaste? Como ya he dicho, con un rayo aturdidor. Un arma bastante humanitaria, en realidad. El rayo lser es solo un precursor, establece un camino ionizado a travs del aire, por el que se puede descargar un flujo elctrico paralizante. Pero es doloroso. Lo s, lo s levant las manos como para defenderse. A m me han dado unas cuantas veces. Me temo que lo haba calibrado para aturdir a un cerdo, no a un humano. Pero quiz haya sido lo mejor. Sospecho que habra ofrecido resistencia si no llego a darle tan fuerte. De todos modos, por qu me salvaste? l pareci enfadarse. Supongo que era lo ms decente. Entonces intervino la mujer. Al principio lo juzgu mal, seor Mirabel. Me puso nerviosa y no confi del todo en usted. Solo os hice una pregunta. Lo s... es culpa ma. Pero todos estamos bastante nerviosos ltimamente. Cuando nos fuimos me sent mal

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por lo ocurrido y le dije a Waverly que te echara un ojo. Y eso hizo. Un ojo, s, Sybilline. Y dnde se supone que estamos? pregunt. Ensaselo, Waverly. Probablemente le apetezca estirar las piernas. Casi esperaba estar atado a la silla, pero era libre de moverme. Waverly me ofreci un brazo para que me apoyara, mientras yo comprobaba el funcionamiento de mis piernas. El msculo de la pierna en la que haba dado el rayo todava pareca de gelatina, pero poda sostenerme. Pas junto a la mujer y baj la serie de superficies en distintos niveles hasta llegar a la parte ms baja de la habitacin. En aquel extremo haba un par de puertas dobles que se abran al aire nocturno. Waverly me condujo hasta un balcn inclinado con una barandilla de metal. El aire clido me golpe en la cara. Mir hacia atrs. El balcn rodeaba el edificio en el que me haba despertado y se elevaba a ambos lados del mismo. Pero el edificio no era realmente un edificio. Era la barquilla inclinada de un dirigible. Por encima de nosotros, el compartimento de gas del dirigible era una masa oscura colgada de dos ramas de la Canopia. El dirigible debi de quedar atrapado cuando lleg la plaga, atrapado como un globo en un rbol. El compartimento era tan impermeable que segua estando completamente hinchado, siete aos despus de la plaga. Pero estaba torcido y distorsionado por la presin de las ramas que se haban formado en torno a l; no pude evitar preguntarme si realmente sera tan fuerte; y qu pasara con la barquilla si el compartimento se perforara. Tuvo que ser muy rpido dije tras haber visualizado al dirigible intentando desviarse del camino hacia el que se diriga el edificio deformado. No tanto dijo Waverly, como si hubiera dicho algo muy tonto. Era un dirigible para turistas... haba docenas de ellos en los viejos tiempos. Cuando empezaron los problemas nadie estaba ya muy interesado en hacer turismo. Dejaron el dirigible aqu anclado mientras el

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edifico creca a su alrededor, pero las ramas tardaron ms o menos un da en atraparlo del todo. Y ahora vivs aqu? Bueno, no exactamente. En realidad no es muy seguro. Por eso no nos tenemos que preocupar demasiado por llamar la atencin. Detrs de nosotros, la puerta volvi a abrirse y sali la mujer. Admito que debe ser un lugar poco ortodoxo para despertarse. Se uni a Waverly junto a la barandilla y se inclin con valenta sobre ella. Puede que hubiera un kilmetro hasta llegar al suelo. Pero tiene su utilidad, por ejemplo en cuanto a la discrecin. Y bien, seor Mirabel, supongo que necesitars buena comida y hospitalidad... me equivoco? Le di la razn y pens que si me quedaba con aquella gente a lo mejor me proporcionaban los recursos necesarios para entrar en la Canopia propiamente dicha. Aquel era el argumento racional para estar de acuerdo. La otra parte naca de un alivio y una gratitud profunda, as como del hecho de que estaba tan cansado y hambriento como ella se imaginaba. No quiero abusar. Tonteras. Te hice un flaco favor en el Mantillo y despus Waverly multiplic aquel error al ajustar su arma para atontar a un jamn, verdad, Waverly? Bueno, no lo mencionaremos ms... siempre que nos hagas el honor de permitir que te proporcionemos comida y descanso. La mujer sac algo negro del bolsillo, lo abri y alarg una antena antes de hablar al aparato. Cario? Ya estamos listos. Nos encontraremos en el extremo superior de la barquilla. Cerr el telfono de golpe y se lo volvi a meter en el bolsillo. Caminamos por el lateral de la barquilla y usamos la baranda para no resbalarnos por la cuesta. En el punto ms alto haban cortado la barandilla, de modo que no haba nada entre el suelo y yo, salvo un montn de aire. Waverly y Sybilline (si es que se llamaba as) podran haberme empujado por el borde si hubieran querido

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hacerme dao, especialmente en mi estado de desorientacin general. An es ms, tuvieron mltiples oportunidades de hacerlo mientras dorma. Aqu viene dijo Waverly sealando a la curva hundida del compartimento de gas. Observ el descenso del telefrico. Se le pareca mucho al vehculo en el que haba visto por primera vez a Sybilline, pero no pretenda ser ya un experto en el tema. Los brazos del coche se agarraron a los cables enredados en torno al compartimento, deformando el dirigible, pero sin llegar a perforarlo. El vehculo se acerc ms, sus puertas se abrieron y una rampa sali para cubrir el hueco hasta la barquilla. Detrs de ti, Tanner dijo Sybilline. Cruc el puente. Solo tena un metro de largo aproximadamente, pero no haba proteccin en ninguno de los lados y tuve que esforzarme por controlar los nervios para cruzar. Sybilline y Waverly me siguieron alegremente. La vida en la Canopia deba haberles dado a todos una proteccin inhumana contra el vrtigo. Haba cuatro asientos en la parte de atrs y una ventana que nos separaba del conductor. Antes de que se cerrara la ventana, vi que el conductor era el hombre de pmulos salientes y ojos grises que haba visto con Sybilline. Adnde me llevis? pregunt. A comer. Adnde si no? Sybilline me puso una mano en el antebrazo, con confianza. El mejor lugar de la ciudad, Tanner. Al menos, el lugar con la mejor vista. Un vuelo nocturno por Ciudad Abismo. Con solo las luces para trazar la geometra de la ciudad casi se poda fingir que la plaga no haba tenido lugar. Las formas de los edificios se perdan en la oscuridad, salvo donde las ramas superiores se enganchaban a los tentculos y las sartas de estrellas de las ventanas encendidas, o a los garabatos de nen de los anuncios cuyo significado no poda descifrar, escritos en los crpticos ideogramas canasianos. De vez en cuando pasbamos alguno de los edificios antiguos a los que no haba afectado la plaga, con su silueta rgida y regular entre los edificios

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cambiados. A menudo, aquellos edificios tambin estaban daados, aunque no a causa de las mutaciones fsicas. Otras estructuras adyacentes haban atravesado a sus vecinos con sus extremidades o les haban socavado los cimientos. Algunos se haban enrollado alrededor de otros edificios como enredaderas. Se haban producido incendios, explosiones y disturbios durante los das de la plaga y pocas cosas haban salido indemnes. Ves aquello? me pregunt Sybilline mientras sealaba a una forma piramidal que permaneca ms o menos intacta. Era una estructura muy baja, casi perdida en el Mantillo, pero resaltada por los proyectores que la iluminaban desde arriba. Es el Monumento a los Ochenta. Supongo que conocers la historia. No en detalle. Fue hace mucho tiempo. Un hombre intent escanear personas para introducirlas en ordenadores, pero la tecnologa no estaba preparada. Murieron en el proceso de escaneado, lo que ya fue malo de por s, pero entonces sus simulaciones comenzaron a fallar. Eran ochenta, incluido el inventor. Cuando todo acab, cuando la mayora de ellos fallaron, sus familias construyeron el monumento. Pero ha conocido tiempos mejores. Como toda la ciudad aadi Waverly. Seguimos atravesando la ciudad. Costaba acostumbrarse al viaje en telefrico y mi estmago lo estaba descubriendo. Cuando el vehculo pasaba a travs de un lugar con muchos cables, el recorrido era casi tan suave y regular como un volantor. Pero en cuanto los cables comenzaban a escasear (cuando el telefrico atravesaba las partes de la Canopia en las que no haba ramas grandes, por ejemplo), la trayectoria se pareca menos a la de un pjaro y ms a la de un gibn: arcos amplios y mareantes salpicados de sacudidas al impulsarse hacia arriba. Debera haberme parecido muy natural, ya que se supona que el cerebro humano haba evolucionado precisamente para aquel tipo de vida arbrea.

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Pero aquello haba pasado haca demasiados millones de aos como para que me sirviera de ayuda. Al final, los enfermizos arcos del telefrico nos bajaron hasta el suelo. Record que Quirrenbach me haba contado que los habitantes llamaban Red Mosquito a la gran cpula fusionada de la ciudad, y all aquella cpula bajaba hasta casi tocar el suelo junto al borde del abismo. En aquella regin del permetro interior, la estratificacin vertical de la ciudad era menos pronunciada. La Canopia se entremezclaba con el Mantillo; se trataba de una zona intermedia en la que el Mantillo se elevaba para rozar la parte inferior de la bveda y la Canopia se forzaba a descender bajo tierra, en plazas blindadas en las que los ricos podan pasear sin ser molestados. El conductor de Sybilline nos llev a uno de aquellos enclaves, baj el tren de aterrizaje del telefrico y gir la nave hacia una plataforma de aterrizaje en la que se vean aparcados otros vehculos. El borde de la cpula era una pared inclinada de color marrn manchado que se torca hacia nosotros como una ola al romperse. A travs de las partes que todava eran ms o menos transparentes, se poda ver la enorme y ancha boca del abismo; la ciudad al otro lado de l no era ms que un bosque lejano de luces titilantes. He llamado antes para reservar una mesa en el tallo dijo el hombre de ojos grises como el hierro al salir del asiento del conductor del telefrico. Se comenta que Voronoff va a comer all esta noche, as que el sitio estar bastante lleno. Qu bien dijo Sybilline. Siempre se puede confiar en Voronoff para animar la noche. Con aire despreocupado abri un compartimento en el lateral del coche y sac un monedero negro, dentro del que haba pequeos frascos de Combustible de Sueos y una de las ornamentadas pistolas nupciales que haba visto a bordo del Strelnikov. Se baj el cuello y se puso la pistola en la garganta; apret los dientes mientras se inyectaba un centmetro cbico del fluido rojo oscuro en el flujo sanguneo.

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Despus le pas la pistola a su compaero, que se inyect tambin antes de devolverle el barroco instrumento a Sybilline. Tanner? me pregunt. Quieres un chute? Paso respond. Vale. Guard de nuevo el equipo en el compartimento como si lo que acababa de ocurrir no tuviera ninguna importancia. Dejamos el vehculo y fuimos andando desde la plataforma de aterrizaje hasta una rampa que conduca a una plaza bien iluminada. Era mucho menos miserable que las otras partes de la ciudad que haba visto hasta aquel momento: limpia, fresca y llena de gente con aspecto adinerado, palanquines, criados y animales de bioingeniera. Las paredes, de las que sala msica, estaban configuradas para mostrar escenas de la ciudad antes de la plaga. Un extrao robot largo y delgado avanzaba por la calle; sobresala entre la gente gracias a sus patas como cuchillas. Estaba compuesto por superficies afiladas y relucientes, como una coleccin de espadas encantadas. Es uno de los autmatas de Sequard dijo el hombre de ojos grises. Sola trabajar en el Anillo Brillante, era uno de los personajes ms importantes del Movimiento Aglutinador. Ahora hace estas cosas. Son muy peligrosos, as que ten cuidado. Rodeamos la mquina con precaucin para evitar los arcos bajos de sus extremidades letales. Creo que no recuerdo tu nombre le dije al hombre. l me mir de forma extraa, como si le acabara de preguntar el nmero del calzado. Fischetti. Atravesamos la calle, esquivamos a otro autmata muy parecido al primero, aunque con unas evidentes manchas rojas en algunos de sus miembros. Despus, pasamos por una serie de estanques ornamentales en los que unas rechonchas carpas doradas y plateadas abran la boca cerca de la superficie. Intent averiguar dnde estbamos. Habamos aterrizado cerca del abismo y

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habamos estado andando hacia l todo el tiempo, pero al principio pareca estar ms cerca. Finalmente, la calle se ensanch hasta convertirse en una enorme cmara abovedada, lo bastante grande como para que cupieran las cien mesas que pareca contener. El lugar estaba casi lleno. Hasta vi a unos cuantos palanquines aparcados alrededor de una mesa preparada para la cena, aunque no consegua imaginarme cmo iban a comer. Bajamos por una serie de escalones hasta el suelo de cristal de la cmara, y despus nos acompaaron a una mesa libre en un extremo de la habitacin, cerca de una de las enormes ventanas abiertas en la cpula azul marino de la cmara. Una lmpara de araa de asombroso diseo colgaba del vrtice de la cpula. Como dije antes, la mejor vista de Ciudad Abismo coment Sybilline. Ya saba dnde estbamos. El restaurante estaba en un extremo del tallo que sala de un lateral del abismo, a cincuenta o sesenta metros de la parte superior. El tallo deba medir un kilmetro de largo y pareca tan delgado y frgil como una astilla de cristal marrn. El extremo del abismo se apoyaba en una mnsula de cristal de filigrana; aquello haca que el resto del conjunto pareciera todava ms peligroso. Sybilline me pas el men. Elige lo que quieras, Tanner... o permteme que elija por ti si nuestra cocina no te resulta familiar. No dejar que te vayas sin haber disfrutado de una buena comida. Mir los precios y me pregunt si mis ojos estaran aadindole un cero al final de cada nmero. No puedo pagar esto. Nadie te est pidiendo que lo hagas. Te lo debemos. Eleg algunas cosas, lo consult con Sybilline y despus me ech hacia atrs para esperar la comida. Me senta fuera de lugar, claro est... pero lo cierto era que tena hambre, y que si me quedaba con aquella gente aprendera mucho ms sobre la vida de la Canopia. Afortunadamente, no tuve que charlar con ellos. Sybilline

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y Fischetti hablaban sobre otras personas y, de vez en cuando, reconocan a alguien de la sala y lo sealaban con discrecin. A veces, Waverly interrumpa la conversacin para hacer algn comentario, pero nunca pedan mi opinin, salvo en contadas ocasiones y por mera educacin. Mir a nuestro alrededor y sopes a la clientela. Hasta la gente que haba cambiado la forma de su cuerpo o de su cara pareca bella, como actores carismticos disfrazados de animales. A veces era solo el color de la piel, pero en otras ocasiones haban alterado toda su fisiologa para parecerse a algn ideal animal. Vi a un hombre al que le salan de la frente elaboradas pas a rayas, sentado junto a una mujer cuyos ojos agrandados eran cubiertos de vez en cuando por un velo de prpados irisados con aspecto de ala de polilla. Haba un hombre con aspecto normal pero que, al abrir la boca, revelaba una lengua negra y dividida que sacaba siempre que poda, como si saboreara el aire. Tambin vi a una mujer esbelta y casi desnuda cubierta de rayas blancas y negras. Ella sostuvo mi mirada durante un instante y sospech que lo hubiera seguido haciendo de no haber apartado yo los ojos. En vez de mirarla a ella, baj la mirada en direccin a las humeantes profundidades del abismo que se abra bajo nosotros, mientras mi vrtigo se aplacaba poco a poco. Aunque era de noche, el brillo fantasmal reflejado de la ciudad nos rodeaba. Estbamos a un kilmetro de distancia de la pared, pero el abismo bien poda tener unos quince o veinte kilmetros de ancho, as que el otro lado pareca tan lejano como desde la plataforma de aterrizaje. Las paredes eran casi todas transparentes, salvo por algunos salientes naturales estrechos en los que la roca haba cado de los lados. En algunas zonas haba edificios construidos en los salientes, conectados a los niveles superiores por medio de tubos de ascensor o pasarelas cerradas. No se poda ver el fondo del abismo; las paredes surgan de una plcida capa de nubes blancas que esconda totalmente los niveles inferiores. Unas

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tuberas se internaban en la niebla y llegaban hasta la maquinaria de tratamiento atmosfrico que estaba ms abajo. Las mquinas ocultas suministraban energa, aire y agua a Ciudad Abismo, y eran lo bastante robustas como para seguir funcionando despus de la plaga. Poda ver cosas luminosas volando hacia las profundidades, diminutos tringulos brillantes de colores. Son planeadores me explic Sybilline al seguir mi mirada. Es un viejo deporte. Yo sola hacerlo, pero las corrientes trmicas son una locura cerca de las paredes. Y la cantidad de aparatos respiratorios que tienes que llevar... sacudi la cabeza. Aunque lo peor es la niebla. La velocidad es genial si vuelas justo sobre la niebla, pero en cuanto te metes en ella pierdes todo sentido de la orientacin. Si tienes suerte, vas hacia arriba y sales al aire limpio antes de golpear contra la pared. Si no, piensas que abajo es arriba y te metes en una presin cada vez mayor, hasta que te cueces vivo. O te conviertes en un cuadro interesante pegado a una de las paredes del abismo. Los radares no funcionan en la niebla? S... pero eso no sera divertido, no crees? Lleg la comida. Com con precaucin, ya que no quera ponerme en ridculo. Y era buena. Sybilline deca que los mejores alimentos seguan creciendo en rbita y que luego los bajaban en behemoth. Aquello explicaba los ceros de ms despus de cada precio. Mirad dijo Waverly cuando estbamos con el ltimo plato. Ah est Voronoff, no? Sealaba con discrecin al otro lado de la sala, donde un hombre acababa de levantarse de una de las mesas. S respondi Fischetti con una sonrisa de satisfaccin. Saba que estara por aqu. Mir al hombre del que hablaban. Era una de las personas menos llamativas de la sala, un hombre pequeo y de aspecto inmaculado con el pelo negro peinado en cuidadosos rizos y la cara neutral y agradable de un artista del mimo.

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Quin es? pregunt. He odo hablar de l, pero no s dnde. Voronoff es una celebridad dijo Sybilline. Me toc de nuevo el brazo, como para revelar otra confidencia. Es un hroe para algunos de nosotros. Es uno de los postmortales ms viejos. Lo ha hecho todo; domina todos los juegos. Es una especie de jugador? Ms que eso intervino Waverly. Se ha metido en todas las situaciones extremas que te puedas imaginar. l hace las reglas y los dems las seguimos. He odo que tiene algo pensado para esta noche anunci Fischetti. Sybilline dio una palmada. Un salto a la niebla? Creo que podramos tener suerte. Por qu vendra a comer aqu si no? Debe estar hasta las narices de la vista. Voronoff se alej de su mesa, acompaado por el hombre y la mujer que haban estado sentados a su lado. Todo el mundo los observaba, notaban que iba a pasar algo. Hasta los palanquines se haban dado la vuelta. Los observ a los tres dejar la habitacin, pero el ambiente de expectacin no se fue con ellos. Al cabo de unos minutos entend la razn: Voronoff y los otros dos aparecieron en un balcn que rodeaba la cpula del exterior del restaurante. Llevaban trajes y mscaras protectoras, casi no se les vea la cara. Van a volar en planeadores? pregunt. No respondi Sybilline. Eso est del todo pasado de moda por lo que respecta a Voronoff. Un salto a la niebla es algo mucho, mucho ms peligroso. Estaban colocndose arneses relucientes en la cintura. Estir el cuello para ver mejor. Cada arns estaba unido a una tira de cuerda enrollada, mientras que el otro extremo estaba atado al lateral de la cpula. La mitad de los comensales estaban ya arremolinados en aquel lado del restaurante para poder verlo todo mejor. Ves esa bobina? me pregunt Sybilline. Cada saltador debe calcular la longitud y elasticidad de su

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cuerda. Despus tienen que calcular el mejor momento para el salto, basndose en sus conocimientos de las corrientes trmicas del abismo. Ves cmo prestan mucha atencin a lo que hacen los planeadores de ms abajo? En aquel instante la mujer salt del borde. Deba haber decidido que era el mejor momento para hacerlo. A travs del suelo la observ caer hasta quedar reducida a una pequea mota humana que se diriga hacia la niebla. El cable era tan delgado que casi resultaba imposible verlo colgado tras ella. Cul es la idea? quise saber. Se supone que es muy emocionante dijo Fischetti. Pero el truco consiste en caer lo bastante para entrar en la niebla; desaparecer completamente de la vista. Pero no demasiado. Y aunque calcules la longitud de cuerda correcta, todava pueden asarte las corrientes trmicas. Ha calculado mal dijo Sybilline. Vaya, chica tonta. La corriente la est llevando hasta ese afloramiento. Observ cmo el reluciente punto que era la mujer se incrustaba en la pared del abismo. Se produjo un momento de silencio aturdido en el restaurante, como si hubiera ocurrido lo indecible. Esperaba que los gritos de horror y los lamentos rompieran el silencio. Pero, en su lugar, hubo una educada ronda de aplausos y algunos murmullos de condolencia. Yo le podra haber dicho lo que iba a pasar dijo Sybilline. Quin era? pregunt Fischetti. No lo s, Olivia no se qu. Sybilline cogi de nuevo el men y comenz a consultar los postres. Ten cuidado, te perders el siguiente. Creo que va a ser Voronoff... s! Fischetti golpe la mesa mientras su hroe saltaba del balcn y se dejaba caer elegantemente hacia la niebla. Habis visto lo tranquilo que estaba? Eso es clase, s seor. Voronoff cay como un nadador experto, su trayectoria era tan recta y certera como si estuviera atravesando vaco. Pude ver que todo era cuestin de elegir el momento adecuado: haba esperado al instante exacto en

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que las corrientes trmicas se comportaran como l deseaba, para que trabajaran para l y no contra l. Conforme segua cayendo casi pareca que lo apartaran amablemente de las paredes del abismo. Una pantalla en el centro de la sala ofreca una imagen lateral de Voronoff, tomada por lo que pareca ser una cmara voladora que lo persegua en su cada. Otros comensales seguan la trayectoria con sus gemelos de teatro, monculos telescpicos o elegantes impertinentes. Tiene todo esto algn sentido? pregunt. El riesgo contest Sybilline. Y la emocin de hacer algo nuevo y peligroso. Si algo nos ha dado la plaga, ha sido eso: la oportunidad de probarnos a nosotros mismos; de mirar a la muerte a la cara. La inmortalidad biolgica no es de mucha ayuda si te golpeas contra una pared de roca a doscientos kilmetros por hora. Pero, por qu lo hacen? La posibilidad de ser inmortal no hace que vuestras vidas sean todava ms preciadas? S, pero eso no quiere decir que no necesitemos recordar la muerte de vez en cuando. Qu sentido tiene vencer a un antiguo enemigo si te niegas la emocin de recordar cmo era antes de hacerlo? La victoria pierde su sentido sin el recuerdo de lo que has conquistado. Pero podras morir. Ella levant la vista del men. Razn de ms para no joderla en el momento del salto. Voronoff estaba a punto de terminar la cada. Casi no poda verlo. Est acumulando tensin dijo Fischetti. Empieza a frenar. Habis visto con qu maestra lo ha calculado? La cuerda estaba estirada al mximo y empezaba a frenar la cada de Voronoff. Pero haba calculado tan bien el momento perfecto como esperaban sus admiradores. Desapareci durante tres o cuatro segundos bajo la capa blanca hasta que la bobina comenz a contraerse y lo levant de vuelta hacia nosotros. De libro de texto coment Sybilline.

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Hubo algunos aplausos pero, en comparacin con los anteriores, mucho ms entusiastas. La gente comenz a golpear las mesas con los cubiertos para demostrar su admiracin ante el salto de Voronoff. Sabis qu? dijo Waverly. Ahora que ha dominado el salto a la niebla, se aburrir y tratar de encontrar algo todava ms absurdamente peligroso. Recordad mis palabras. Ah va el otro dijo Sybilline cuando el ltimo saltador se tir desde el balcn. Parece haber elegido bien el momento... al menos, mejor que la mujer. Lo ms decente hubiera sido dejar que Voronoff subiera antes de tirarse, no? Cmo subir? pregunt. Se izar. Tiene una especie de torno motorizado en el arns. Observ al ltimo saltador sumergirse en las profundidades. Mi ojo inexperto me deca que el salto era al menos tan bueno como el de Voronoff... las corrientes trmicas no parecan desviarlo hacia los lados y su postura al caer pareca la de un asombroso bailarn. La multitud se haba callado y observaba la cada atentamente. Bueno, no es un aficionado dijo Fischetti. Solo ha copiado el clculo de Voronoff dijo Sybilline. Yo estaba observando la forma en que el vrtice afectaba a los planeadores. No puedes culparlo por eso. No se obtienen puntos por originalidad, sabes? Sigui cayendo y el arns se convirti en un punto verde brillante que bajaba hacia la niebla. Esperad dijo Waverly mientras sealaba a la cuerda sin desenrollar del balcn. Debera haberse quedado ya sin cuerda, no? Voronoff ya no tena al llegar a ese punto coincidi Sybilline. El muy idiota ha puesto demasiada cuerda dijo Fischetti. Le dio un sorbo a la copa de vino y estudi las

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profundidades con renovado inters. Ya ha alcanzado el lmite, pero es demasiado tarde. Llevaba razn. Cuando el punto verde brillante alcanz la altura de la niebla, el hombre segua cayendo igual de rpido. La pantalla lo mostr en una ltima vista lateral antes de que se desvaneciera en la capa blanca; despus solo qued el tirante filamento de su cuerda. Pasaron los segundos, primero los tres o cuatro que haba tardado Voronoff en reaparecer y despus diez... y despus veinte. A los treinta segundos la gente ya empezaba a sentirse un poco incmoda. Obviamente haban visto ocurrir aquel tipo de cosas antes y tenan cierta idea sobre lo que esperar. Pas casi un minuto antes de que saliera el hombre. Ya me haban dicho lo que les pasaba a los pilotos de los planeadores cuando profundizaban demasiado, pero no me haba imaginado algo tan malo. El hombre haba penetrado demasiado en la niebla. La presin y la temperatura haban podido con la endeble proteccin de su traje. Estaba muerto: cocido vivo en unos pocos segundos. La cmara se regode en el cadver, trazando con cario el horror de lo que le haba pasado. Sent nuseas y apart la mirada de la pantalla. Haba visto cosas horribles durante mis aos de soldado, pero nunca sentado ante una mesa y digiriendo una comida abundante y lujosa. Sybilline se encogi de hombros. Bueno, tena que haber usado una cuerda ms corta. Ms tarde, caminamos por el tallo de vuelta a la plataforma de aterrizaje, en la que nos esperaba el telefrico de Sybilline. Bueno, Tanner, adonde podemos llevarte? me pregunt. No es que estuviera disfrutando de su compaa, tena que admitirlo. Haba empezado con mal pie y, aunque me senta agradecido por el viaje turstico al tallo, la frialdad con la que haban reaccionado ante las muertes de los saltadores de niebla haba hecho que me preguntara si no

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hubiera sido mejor acabar en las manos de los cerdos que haban mencionado. Pero no poda desaprovechar una oportunidad semejante. Supongo que volveris a la Canopia en algn momento, no? Ella pareci alegrarse. Si quieres venir con nosotros, no hay ningn problema en absoluto. De hecho, insisto. Bueno, no te sientas obligada. Ya has sido lo bastante generosa. Pero si no os supone una molestia... En absoluto. Sube al coche. El vehculo se abri, Fischetti subi al asiento del conductor y los dems a la parte de atrs. Nos elevamos; el movimiento del telefrico empez a resultarme familiar, aunque no del todo cmodo. El suelo desapareca con rapidez; alcanzamos los intersticios de la Canopia y mantuvimos un ritmo casi regular conforme el telefrico escoga su ruta por uno de los caminos de cables. En aquel momento fue cuando realmente empec a pensar que tendra que haber probado suerte con los cerdos. Bueno, Tanner... has disfrutado de tu comida? me pregunt Sybilline. Como t dijiste, es toda una vista. Bien. Necesitabas energa. O, al menos, la necesitars. Con gran agilidad, meti la mano en un compartimento dentro de la tapicera del vehculo y sac una desagradable pistolita. Bueno, para dejar claro lo que ya es obvio, esto es un arma y te estoy apuntando con ella. Un diez en capacidad de observacin mir a la pistola. Pareca hecha de jade y tena demonios rojos grabados. La boca del can era pequea y oscura, y ella lo sostena con firmeza. Lo que intento decirte continu Sybilline es que no deberas pensar en hacer nada impropio.

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Si hubierais querido matarme podrais haberlo hecho ya una docena de veces. S. Pero tu razonamiento solo tiene un fallo. S que queremos matarte. Pero no a la vieja usanza. Debera haber sentido un temor inmediato en cuanto sac la pistola, pero mi mente haba tardado unos segundos en asimilar la situacin y decidir que, de verdad, era la mala como pareca. Qu me vais a hacer? Sybilline hizo una seal a Waverly. Puedes hacerlo aqu? Tengo las herramientas, pero preferira hacerlo en el dirigible Waverly asinti con la cabeza. Puedes seguir apuntndolo con la pistola hasta entonces, no? Les pregunt de nuevo qu iban a hacerme, pero de repente nadie pareca interesado en lo que yo tena que decir. Me haba metido en un buen lo, aquello estaba claro. La historia de Waverly de que me haba disparado para protegerme de los cerdos nunca me haba parecido muy convincente pero, cmo se la iba a discutir? Segua dicindome que si hubieran querido matarme... Buen argumento. Pero, como Sybilline haba dicho, aquel razonamiento tena cierto fallo... No tardamos mucho en llegar al dirigible atrapado. Mientras nos balancebamos hacia arriba, tuve una excelente vista de la nave atrapada, colgada a una altura precaria sobre la ciudad. No haba luces de la Canopia cerca de ella, ni seales de ocupacin humana en las ramas que la soportaban. Record que me haban dicho que era un lugar agradable y discreto. Aterrizamos. Para entonces Waverly tambin haba encontrado una pistola; y cuando sal a la rampa de conexin que llevaba a la barquilla, Fischetti me cubra con una tercera arma. Lo nico que poda hacer era saltar. Pero no estaba tan desesperado. Todava. Dentro de la barquilla, me escoltaron de vuelta a la silla en la que me haba despertado hacan tan solo un par de horas. Aquella vez Waverly me at al asiento.

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Bueno, manos a la obra dijo Sybilline de pie con la cadera inclinada y la pistola en la mano, como si se tratara de una elegante boquilla para fumar. Ya sabes que no es neurociruga. Se ri. Waverly pas los siguientes minutos dando vueltas alrededor de mi silla y emitiendo extraos gruidos que podran haber indicado disgusto. De vez en cuando me tocaba el cuero cabelludo y lo examinaba con dedos delicados. Despus, al parecer satisfecho, sac algunos instrumentos de alguna parte a mis espaldas. Fuera lo que fuera, pareca mdico. Qu vais a hacer? le pregunt, intentando de nuevo sacarles una respuesta. No conseguiris mucho torturndome, si es lo que tenis pensado. Piensas que voy a torturarte? Waverly tena uno de los dispositivos mdicos en la mano, una complicada cosa en forma de sonda hecha de cromo y con parpadeantes luces de estado integradas. Me divertira, lo reconozco. Soy un sdico colosal. Pero, aparte de mi propia satisfaccin, no servira a ningn otro propsito. Hemos rastreado tus recuerdos, as que sabemos lo que podras contarnos si te causramos dolor. Ests faroleando. No, es cierto. Tuvimos que preguntarte tu nombre? No, no lo hicimos. Pero sabamos que te llamabas Tanner Mirabel, no? Entonces sabis que digo la verdad. No tengo nada que ofreceros. l se inclin sobre m y sus lentes hacan ruiditos mientras absorban datos visuales en un espectro de gama desconocido. Realmente no sabemos lo que sabemos, seor Mirabel. Suponiendo que sea tu verdadero nombre. Ah dentro est todo muy borroso, sabes? Restos de recuerdos confusos... partes completas de tu pasado a las que no podemos acceder. Comprenders que eso no nos predispone demasiado a confiar en ti. Quiero decir, aceptas que es una respuesta razonable, verdad?

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Acaban de reanimarme. Ah, s... y los Mendicantes del Hielo suelen hacer un trabajo maravilloso, no es as? Pero en tu caso no se podra restaurar el conjunto ni siquiera con su habilidad. Trabajis para Reivich? Lo dudo. Nunca haba odo hablar de l. Mir a Sybilline, como si necesitara consultar su opinin al respecto. Ella hizo lo que pudo por disimularlo, pero me di cuenta de que finga el equivalente facial a un encogimiento de hombros; abri los ojos mucho durante un instante como si dijera que tampoco haba odo hablar de Reivich. Y pareca de verdad. De acuerdo dijo Waverly. Creo que puedo hacer esto rpida y limpiamente. Resulta til que no tengas otros implantes en la cabeza que estorben. Hazlo de una vez le pidi Sybilline. No tenemos toda la puta noche. Waverly me puso el instrumento mdico en el crneo, de modo que pude sentir su fra presin en la piel. Escuch un clic cuando empuj el gatillo...

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El jefe de seguridad estaba de pie frente a su prisionero y lo estudiaba como un escultor estudia las primeras cinceladas de un trabajo en curso; satisfecho con el esfuerzo que ha tenido lugar, pero muy consciente de la labor que le queda por delante. Haba mucho por hacer, pero se prometi a s mismo que no cometera errores. Sky Haussmann y el saboteador estaban prcticamente solos. La sala de tortura era un anexo lejano y casi olvidado de la nave, solo accesible a travs de una de las rutas de tren que todos suponan en desuso. Sky haba equipado l mismo la sala y las cmaras que la rodeaban con presin y calor, conectndola al sistema linftico de tuberas de suministro de la nave. En principio, una inspeccin detallada del consumo de potencia/aire podra haber revelado la existencia de la habitacin pero, como posible problema de seguridad, el asunto se le hubiera comunicado a Sky en persona. Nunca haba pasado; dudaba que pasara alguna vez. El prisionero estaba en la pared, atado a ella con piernas y brazos extendidos y rodeado de mquinas. Cables neurales se le hundan en el crneo, conectados a los implantes de control enterrados en su cerebro. Aquellos implantes eran sumamente rudimentarios, incluso para los quimricos, pero hacan su trabajo. En

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general, estaban unidos a las regiones del lbulo temporal asociadas con las experiencias religiosas profundas. Los epilpticos llevaban mucho tiempo hablando de la sensacin de divinidad que notaban cuando una actividad elctrica intensa pasaba por aquellas regiones; lo nico que hacan los implantes era someter al saboteador a una versin suave y controlada de los mismos impulsos religiosos. Probablemente as lo habran controlado sus dueos y as haba sido el quimrico capaz de entregarse tan desinteresadamente a su causa suicida. Sky lo controlaba a travs de los mismos canales de devocin. Sabes? Nadie te menciona ltimamente coment Sky. El saboteador lo mir con sus ojos de media luna inyectados en sangre, bajo pesados prpados. Qu? Es como si el resto de la nave hubiera decidido olvidar en silencio tu existencia. Cmo se siente uno despus de haber sido borrado de la vida pblica? T me recuerdas. S. Sky seal con la cabeza la plida forma aerodinmica que flotaba en el otro extremo de la habitacin, encerrada en cristal verde blindado. Y l tambin. Pero eso no es decir mucho, no? Que solo te recuerden tus torturadores? Es mejor que nada. Sospechan algo, claro est. Pens en Constanza, la nica espina real clavada en su costado. O al menos solan hacerlo, cuando pensaban en el asunto. Despus de todo, mataste a mi padre. Tendra perfecto derecho moral a torturarte, no crees? Yo no mat... Ah, pero s que lo hiciste Sky sonri. Estaba de pie junto al panel de control que le permita hablar con los implantes del saboteador y toqueteaba distradamente los gruesos mandos negros y los indicadores analgicos con cubiertas de cristal. Haba construido la mquina l

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mismo tras rebuscar sus componentes por la nave y la haba llamado la Caja de Dios. Y eso era, en realidad: un instrumento para meter a Dios en la cabeza del saboteador. Al principio solo lo haba usado para causarle dolor pero, una vez aplastada la personalidad del infiltrado, haba comenzado a reconstruirla segn su propio ideal, a travs de dosis controladas de xtasis neural. En aquellos momentos el lbulo temporal del hombre solo reciba un diminuto rastro de corriente y, en aquel estado nulo, sus sentimientos hacia Sky rozaban el agnosticismo ms que la devocin. No recuerdo lo que hice dijo el hombre. No, supongo que no. Debo recordrtelo? El saboteador neg con la cabeza. Quiz mat a tu padre. Pero alguien debi proporcionarme los medios para hacerlo. Alguien debi cortar mis ataduras y dejarme aquel cuchillo junto a la cama. Era un escalpelo, una cosa infinitamente ms delicada. T deberas saberlo, claro. Sky gir uno de los mandos un par de marcas ms y observ cmo temblaban los indicadores analgicos. Por qu iba yo a darte los medios para matar a mi propio padre? Tendra que estar loco. De todos modos, se estaba muriendo. Lo odiabas por lo que te haba hecho. Y cmo lo sabes t? T me lo dijiste, Sky. Aquello, por supuesto, era completamente posible. Resultaba divertido empujar al hombre hasta el filo desesperado del miedo total, hasta el punto en el que se le soltaban los intestinos, y despus ablandarse. Poda hacerlo con la mquina si quera o, sencillamente, desenvolviendo algunos instrumentos quirrgicos y ensendoselos al prisionero. No me hizo nada para que lo odiase. No? Eso no es lo que decas antes. Eras hijo de inmortales, despus de todo. Si Titus no hubiera

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intervenido, si no te hubiera robado, seguiras durmiendo con los otros pasajeros sigui hablando en su acento sutilmente arcaico. En vez de eso, pasars tu vida en este lugar miserable, hacindote mayor, arriesgndote a morir cada da, sin saber seguro si llegars vivo a Final del Camino. Y qu pasa si Titus se equivoc? Y si no eres inmortal? Tendrn que pasar aos hasta que ests seguro. Sky gir ms el mando. Crees que aparento mi edad? No... Observ el temblor del labio inferior del saboteador con las primeras e inconfundibles seales del xtasis. Pero puede tratarse tan solo de buenos genes. Correr el riesgo aument la corriente. Podra haberte torturado, sabes? Aaah... lo s. Oh, Dios, lo s. Pero decid no hacerlo. Experimentas ya una religiosidad razonablemente intensa? S. Siento que estoy en presencia de algo... algo... aaah. Dios. No puedo hablar ahora. La cara del hombre se arrug de forma inhumana. Haba veinte msculos faciales adicionales unidos a su crneo, capaces de alterar drsticamente su apariencia cuando surga la necesidad. Sky supona que se haba transformado la cara para meterse en la nave en lugar del hombre que debera haber tenido su cabina de durmiente. En aquellos momentos imitaba a Sky, los msculos artificiales se crispaban involuntariamente hacia aquella nueva configuracin. Es demasiado bello. Ves ya las luces brillantes? No puedo hablar. Sky gir el mando unas cuantas marcas ms, hasta que estuvo cerca del final del rango. Los indicadores analgicos estaban casi a tope. Pero no del todo y, como estaban calibrados de forma logartmica, aquel ltimo movimiento podra significar la diferencia entre un sentimiento de espiritualidad intensa y una visin completa del cielo y del infierno. Nunca haba llevado todava al prisionero hasta aquel nivel, y no estaba muy seguro de querer arriesgarse a ello.

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Se alej de la mquina y se acerc al saboteador. Detrs de l, Sleek se retorca en su tanque y las oleadas de expectacin le recorran el cuerpo. El hombre babeaba y haba perdido el control muscular bsico. La cara se le haba fundido y los msculos colgaban sin remedio. Sky cogi la cabeza del hombre entre las manos y lo oblig a mirarlo a la cara. Casi poda sentir en los dedos el cosquilleo de la corriente que hormigueaba por el crneo del hombre. Durante un instante se miraron a los ojos, pupila contra pupila, pero fue demasiado para el saboteador. Debe ser como mirar a Dios, pens Sky; no tena por qu ser la ms agradable de las experiencias aunque estuviera empapada de temor reverencial. Escchame susurr Sky. No; no intentes hablar. Solo escucha. Podra haberte matado, pero no lo hice. Decid perdonarte. Decid mostrar misericordia. Sabes en qu me convierte eso? En misericordioso. Quiero que lo recuerdes, pero tambin quiero que recuerdes otra cosa. Tambin puedo ser celoso y vengativo. Entonces son el brazalete de Sky. Era el que haba heredado de su padre al asumir la direccin de seguridad. Solt una palabrota en voz baja, permiti que la cabeza del prisionero le cayera sobre el pecho y despus atendi la llamada. Tuvo cuidado de darle la espalda al prisionero. Haussmann? Ests ah? Era el Viejo Balcazar. Sky sonri e hizo lo que pudo por parecer y sonar escueto y profesional. Soy yo, capitn. En qu puedo ayudarle? Ha surgido algo, Haussmann. Algo importante. Necesito que me acompaes. Con la mano libre, Sky comenz a bajar la potencia de la mquina, pero se detuvo antes de bajarla demasiado. Con la corriente apagada el prisionero recuperara el habla. Dej que la cosa fluyera mientras hablaba. Acompaarle, seor? A algn lugar de la nave? No, Haussmann. Fuera de la nave. Vamos al Palestina. Quiero que vengas conmigo. No es mucho pedir, verdad? Estar en el hangar de los taxis en treinta minutos, seor.

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Estars all en quince, Haussmann, y tendrs un taxi preparado y listo para despegar. El capitn introdujo una pausa flemtica. Corto. Sky se qued mirando el brazalete durante unos instantes despus de que desapareciera la imagen del capitn, preguntndose qu se estaba tramando. Con las cuatro naves restantes enzarzadas en lo que bsicamente era una guerra fra, el tipo de viaje del que hablaba Balcazar era muy poco habitual, y normalmente se planeaba con das de antelacin y prestando atencin a cada detalle. Normalmente, una escolta de seguridad acompaaba a cualquier miembro de alto rango de la tripulacin que viajara hasta otra nave y Sky se quedaba atrs para coordinar el trabajo. Pero aquella vez Balcazar le haba avisado con tan solo unos minutos de antelacin y no haba escuchado rumores sobre nada pendiente antes de la llamada del capitn. Quince minutos... de los que ya haba perdido al menos uno. Se baj el puo de la tnica y se dirigi a la puerta. Estaba ya a punto de irse cuando record que el pasajero segua conectado a la Caja de Dios, con la mente todava baada en un xtasis elctrico. Sleek volvi a temblar. Sky volvi a la mquina y ajust la configuracin, de modo que el delfn tuviera control sobre la estimulacin de las corrientes elctricas. El temblor de Sleek se convirti en una agitacin manaca, el cuerpo de la criatura se golpeaba contra los estrechos lmites del tanque y rodeaba su cuerpo de una frentica espuma de burbujas. Los implantes del crneo del delfn podan hablar con la mquina; poda hacer que el prisionero gritara de agona o se quedara sin aliento en la cumbre del placer. Pero con Sleek, normalmente era lo primero. Oy al viejo resollar y crujir por el hangar mucho antes de verlo. Los dos ayudantes mdicos del capitn, Valdivia y Rengo, se mantenan a una discreta distancia detrs de su protegido, andaban ligeramente inclinados mientras controlaban sus signos vitales en paneles de lectura

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porttiles, con tal cara de preocupacin que pareca que al hombre solo le quedaban minutos de vida. Pero Sky estaba lejos de sentir inquietud por el inminente fallecimiento del capitn; los ayudantes llevaban aos con aquella cara y solo constitua una ptina de cuidada profesionalidad. Valdivia y Rengo tenan que dar a todos la impresin de que el capitn estaba casi en su lecho de muerte, para as no verse obligados a aplicar sus poco entrenadas habilidades mdicas en otra parte. Lo que tampoco quera decir que Balcazar estuviera en la flor de la vida. El anciano tena que llevar un dispositivo mdico cogido al pecho, sobre el que se abotonaba la ajustada tnica; aquel pecho rechoncho le daba el aspecto de un gallo bien alimentado. El efecto lo empeoraba su cresta de pelo gris tieso y el sospechoso brillo de sus ojos oscuros y hundidos. Puede que Balcazar fuera el ms viejo de la tripulacin, era capitn desde antes de los tiempos de Titus y, aunque estaba muy claro que antao tena una mente aguda como el filo de una navaja y haba sacado a su tripulacin de innumerables crisis menores, tambin estaba claro que aquellos tiempos haban terminado; que la navaja se haba convertido en una oxidada parodia de s misma. En privado se comentaba que casi haba perdido la cabeza, mientras que en pblico todos hablaban de su enfermedad y de la necesidad de pasarle las riendas a la generacin ms joven; sustituirlo por un capitn joven o de mediana edad que acabara de entrar en la vejez cuando llegaran a su destino. Si esperamos demasiado, decan, su sustituto no tendr tiempo para adquirir las habilidades necesarias antes de que lleguen das sin duda difciles. Se haban producido votos de censura y mociones de confianza, as como comentarios sobre la jubilacin forzosa por motivos de salud (nada semejante a un motn, claro est), pero el viejo cabrn haba permanecido en su sitio. Aunque su posicin nunca haba sido tan dbil como en aquellos momentos. Sus aliados ms leales tambin haban comenzado a morir. Titus Haussmann, a quien Sky

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no poda dejar del todo de considerar su padre, haba sido uno de ellos. Perder a Titus haba supuesto un gran golpe para el capitn, que llevaba mucho tiempo confiando en los consejos tcticos de aquel hombre, que tambin le haca llegar noticias sobre los verdaderos sentimientos de la tripulacin. Era casi como si el capitn no pudiera adaptarse a la prdida de su confidente y se sinti muy satisfecho al dejar que Sky asumiera el puesto de Titus. La rpida promocin a jefe de seguridad solo haba sido parte de ello. Las primeras veces que el capitn lo haba llamado Titus en vez de Sky, haba pensado que el error era tan solo un despiste inocente. Pero, al pensarlo mejor, significaba algo mucho ms problemtico. El capitn, como se deca, estaba perdiendo la chaveta; los acontecimientos se mezclaban en su cabeza, el pasado reciente se emborronaba para despus recuperar la claridad. No era forma de dirigir una nave. Sky decidi que haba que hacer algo al respecto. Obviamente, lo acompaaremos susurr el primero de los ayudantes. Aquel hombre, Valdivia, se le pareca tanto al otro que podan haber sido hermanos. Ambos tenan el pelo blanco cortado al rape y arrugas de preocupacin grabadas en la frente. Imposible dijo Sky. Solo hay disponible una lanzadera de dos asientos. Indic la nave ms cercana, aparcada en su paleta de transporte. Haba otras naves ms grandes aparcadas alrededor de la de dos asientos, pero a todas les faltaban componentes o tenan abiertos paneles de acceso. Era parte del deterioro general de los servicios; por toda la nave haba cosas que, aunque se supona que deban durar toda la misin, estaban fallando prematuramente. El problema no sera tan grave si hubieran podido intercambiar piezas y expertos entre las naves de la Flotilla, pero aquello resultaba impensable en el clima diplomtico del momento. Cunto tiempo hara falta para arreglar una de las grandes? pregunt Valdivia. Medio da, como mnimo respondi Sky.

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Balcazar deba de haber escuchado algo, porque murmur: Maldita sea, Haussmann, no habr ningn retraso. Veis? Rengo dio un bote hacia el capitn. Entonces, capitn, si me permite. Era un ritual por el que haban pasado muchas veces. Con un suspiro de resignacin, Balcazar permiti que el mdico le desabrochara el lateral de la tnica y dejara al descubierto la reluciente extensin del chaleco mdico. La mquina rechin y silb como la pieza de un desvencijado equipo de purificacin de aire. Tena docenas de ventanas; algunas mostraban lecturas e indicadores, otras pulsantes cables de fluidos. Rengo sac una sonda de su dispositivo porttil y la enchuf a varias aberturas, mientras asenta o sacuda la cabeza lentamente al ver fluir los nmeros y las grficas por la pantalla del dispositivo. Algo mal? pregunt Sky. En cuanto regrese quiero que baje a la divisin mdica para hacerse una revisin completa dijo Rengo. El pulso est un poco dbil dijo Valdivia. Resistir. Le subir el relajante. Rengo puls algunos controles en su aparato porttil. Se sentir un poco adormilado en el viaje de ida, Sky. No dejes que los cabrones de la otra nave lo pongan nervioso, vale? Trelo por motivos mdicos si ves alguna seal de tensin. Me asegurar de ello. Sky ayud al ya amodorrado capitn a subir a la lanzadera de dos asientos. Obviamente, era mentira que no hubiera naves ms grandes disponibles, pero de los presentes solo Sky tena los conocimientos tcnicos necesarios para descubrir el engao. Salieron sin problemas. Pasaron el tnel de acceso, se desengancharon y se alejaron del Santiago, mientras las descargas de propulsin empujaban a la lanzadera hacia su destino, el Palestina. El capitn estaba sentado delante de l, y su reflejo en la ventana de la cabina pareca el

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retrato formal de algn dspota octogenario de otro siglo. Sky esperaba que diera una cabezada, pero pareca bastante despierto. Tena por costumbre dar portentosos discursos cada pocos minutos, salpicados de una lluvia de toses. Khan era un puto imbcil descuidado, sabes?... Nunca deberan haberlo dejado al mando despus de las revueltas del 15... Si yo me hubiera salido con la ma, el capullo hubiera pasado congelado el resto del viaje, o tirado en el espacio... Perder su masa nos habra dado justo la ventaja en la desaceleracin que buscbamos... De verdad, seor? Literalmente no, maldito imbcil! Qu pesa un hombre? Una decena de millones menos que la masa de una de nuestras naves? Qu clase de puetera ventaja sera esa? No mucha, seor. No valdra una mierda, no. Tu problema, Titus, es que te tomas todo al pie de la letra... como un puto amanuense pendiente de cada palabra, con la pluma dispuesta sobre el pergamino... No soy Titus, seor. Titus era mi padre. Qu? Durante un segundo, Balcazar lo fulmin con la mirada, con sus ojos amarillos llenos de desconfianza. Bah, qu ms da, maldito idiota! Pero, en realidad, era uno de los mejores das de Balcazar. No haba tenido lapsus de surrealismo total. Poda llegar a estar mucho peor: tan poticamente indirecto como una esfinge, si estaba de humor. Quiz alguna vez hubiera existido un contexto que dotara de significado hasta a sus afirmaciones ms dementes, pero a Sky le parecan solo desvarios en un prematuro lecho de muerte. No era problema suyo. Balcazar pocas veces requera rplica cuando entraba en modo de soliloquio. Si Sky le hubiera respondido de verdad (o incluso atrevido a cuestionar algn detalle especfico y nimio del monlogo interior de Balcazar), la conmocin, probablemente, le hubiera provocado el fallo de varios rganos, a pesar del relajante que le haba administrado Rengo.

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Eso s que sera conveniente, pens Sky. Supongo que ahora podr decirme de qu va esto, seor dijo Sky despus de unos minutos. Claro, Titus, claro. Y con la misma tranquilidad que si se tratara de dos amigos recordando los buenos tiempos ante un par de pisco sours, el capitn le cont que se dirigan a un cnclave de miembros de alto rango de las tripulaciones de la Flotilla. Sera el primero en muchos aos, precipitado por la llegada inesperada de noticias desde el sistema de Sol. Un mensaje de casa, en otras palabras, que contena elaborados proyectos tcnicos. Era el tipo de suceso exterior que bastaba para lograr una especie de unidad en la Flotilla, incluso en medio de una guerra fra. Era el mismo tipo de regalo que quiz hubiera aniquilado al Islamabad, cuando Sky era todava muy joven. Ni siquiera en aquellos momentos se saba con certeza si Khan haba decidido beber de aquel cliz envenenado o si el accidente haba pasado por un puro capricho maligno csmico. Y haba llegado otra promesa que poda aumentar la eficiencia de los motores, si hacan ciertos cambios sin importancia a la topologa del confinamiento magntico; todo muy seguro, deca el mensaje... verificado infinitas veces en casa, con modelos de motores como los de la Flotilla; el margen de error era realmente despreciable si se tomaban ciertas precauciones... Pero, al mismo tiempo, haba llegado otro mensaje. No lo hagis, deca el otro mensaje. Intentan engaaros. No importaba mucho que el segundo mensaje no ofreciera ninguna razn plausible que explicara el intento de engao. La duda que introduca bastaba para darle al cnclave un punto de tensin completamente nuevo. Finalmente el Palestina, donde se celebrara la reunin, entr en su campo visual. Toda una nube de taxis lanzadera se diriga a l desde las otras tres naves transportando a sus oficiales de mayor rango. La eleccin del lugar de encuentro se haba realizado a toda prisa,

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pero aquello no quera decir que el proceso hubiera carecido de dificultad. Pero el Palestina era la eleccin obvia. En cualquier guerra, pens Sky, fra o no, siempre beneficiaba a todos los participantes acordar un campo neutral, ya fuera para negociacin, para intercambio de espas o (si todo lo dems fallaba) para las primeras demostraciones con las nuevas armas... y el Palestina era la nave que haba asumido el papel. Realmente piensa que es una trampa, seor? pregunt Sky cuando Balcazar finaliz una de sus sesiones de toses. Quiero decir, por qu iban a hacer algo as? Por qu narices iban a hacer qu? Intentar matarnos, seor, transmitiendo datos tcnicos errneos. No hubieran obtenido ningn beneficio en casa. Es increble que tan siquiera se molesten en enviarnos nada. Exactamente. Balcazar escupi la palabra, como si aquella obviedad fuera ms que despreciable. Tampoco ganaran nada por mandarnos algo til... y les supondra mucho ms trabajo que enviarnos algo peligroso. Es que no lo ves, pequeo idiota? Dios nos ayude a todos si uno de los de tu generacin llega a ponerse al mando... dej la frase en el aire. Sky esper a que terminara de toser y, despus, de resollar. Pero debe haber alguna motivacin... Pura malicia. Estaba pisando terreno peligroso, pero sigui adelante. La malicia bien podra estar en el mensaje que nos advierte que no apliquemos los cambios. Ah, y ests dispuesto a arriesgar cuatro mil vidas para probar tu pequea especulacin de colegial? No es asunto mo tomar esa decisin, seor. Solo digo que no envidio su responsabilidad. Y qu sabrs t de responsabilidad, de todas formas, insolente enano gilipollas? Muy poco, pens Sky. Pero algn da... quiz un da no muy lejano, todo podra cambiar. Pens que sera mejor

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no responder, as que sigui conduciendo el taxi en un silencio solo roto por las labores cardiovasculares del viejo. Pero pens mucho. Sobre algo que Balcazar haba dicho; aquella observacin acerca de que sera mejor enterrar a los muertos en el espacio en vez de transportarlos hasta el mundo de destino. Tena cierto sentido, si se pensaba bien. Cada kilogramo que contena la nave era otro kilogramo a desacelerar a partir de la velocidad de crucero interestelar. La masa de las naves era de cerca de un milln de toneladas... diez millones de veces la masa de un hombre, como haba dicho Balcazar. Las sencillas leyes de la fsica de Newton le indicaban a Sky que al disminuir la masa de una nave en aquella cantidad se obtendra un aumento proporcional de la velocidad a la que desacelerara la nave, suponiendo la misma eficiencia de los motores. Una mejora de una diezmillonsima parte no era muy espectacular... pero, quin deca que bastaba con la masa de un solo hombre? Sky pens en los pasajeros muertos que el Santiago transportaba: los durmientes a los que su estado mdico no les permita la reanimacin. Solo la sentimentalidad humana deca que deban llevarlos hasta Final del Camino. Y, ya puestos, la enorme y pesada maquinaria que los mantena tambin poda descartarse. Pens en el tema un poco ms y comenz a creer que no sera imposible librarse de toneladas de masa. As dicho, pareca casi convincente. La mejora seguira siendo mucho menor que una milsima parte del peso. Pero, quin deca que no se perderan ms durmientes en los aos siguientes? Podan salir mal un milln de cosas. Era un asunto peligroso eso de estar congelado. Quiz deberamos esperar a ver, Titus dijo el capitn sacndolo de sus pensamientos. No sera un mal enfoque, no? Esperar a ver, seor?

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S. En aquellos momentos el capitn mostraba una fra claridad, pero Sky saba que poda desaparecer tan fcilmente como haba aparecido. Esperar a ver lo que los otros hacen sobre el asunto, quiero decir. Ellos tambin habrn recibido el mensaje, como sabes. Habrn debatido lo que hacer tambin, por supuesto... pero no podrn venir a discutirlo en el cnclave. El capitn pareca bastante lcido, pero Sky tena problemas para seguirlo. Hizo lo que pudo por disimularlo. Hace mucho tiempo que no los menciona, no? Por supuesto. Uno no va por ah soltndolo, Titus... t ms que nadie deberas saberlo. Las lenguas sueltas hunden barcos, o algo as. O hacen que los descubran. Descubran, seor? Bueno, sabes de sobra que nuestros amigos de las otras tres naves ni siquiera parecen saber nada sobre ellos. Hemos introducido espas en los puestos ms importantes de las otras naves y no se ha mencionado nada sobre ellos. Podemos saberlo con certeza, seor? Bueno, creo que s, Titus. S, seor? Por supuesto. T pegas bien la oreja a las paredes del Santiago, no? Sabes que la tripulacin conoce los rumores sobre la sexta nave, aunque la mayora no le d crdito. Sky ocult su sorpresa lo mejor que pudo. La sexta nave es solo un mito para la mayora de ellos, seor. Y as la mantendremos. Nosotros, por otro lado, sabemos la verdad. Sky pens para s, as que es real. Despus de todo este tiempo, la puetera cosa realmente existe. Al menos en la mente de Balcazar. Pero el capitn pareca hablar como si Titus tambin lo hubiera sabido. Como la sexta nave podra ser un asunto de seguridad, independientemente de lo poco que se supiera, era muy posible que Titus lo supiera. Y Titus haba muerto antes

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de poder pasarle a su sucesor aquella informacin en concreto. Sky pens en Norquinco, su amigo de los tiempos en los que viajaba en los trenes. Recordaba bien que Norquinco estaba convencido de la realidad de la sexta nave. A Gmez tampoco haba costado mucho convencerlo. Haba pasado un ao aproximadamente desde la ltima vez que hablara con ellos, pero Sky se imagin a los dos junto a l en aquellos momentos, asintiendo en silencio y disfrutando de la forma en que se estaba viendo obligado a aceptar tranquilamente aquella verdad; aquella cosa que tan firmemente haba negado. Casi no haba pensado en el tema desde la conversacin en el tren, pero en aquellos instantes se devanaba los sesos intentando recordar lo que le haba contado Norquinco. La mayora de los que se creen el rumor dijo asume que la sexta nave est muerta, que solo flota detrs de nosotros. Lo que solo nos demuestra que existe un pice de verdad bajo el rumor. Est a oscuras, claro, sin luces que demuestren presencia humana, pero podra ser un subterfugio. Su tripulacin podra seguir viva y dirigindola en silencio. No podemos adivinar su fisiologa, claro est, y seguimos sin saber lo que ocurri realmente. Sera bueno saberlo. Especialmente ahora. Sky hizo una pausa y corri lo que saba sera un importante riesgo. Dada la gravedad de la situacin actual, con este mensaje tcnico de casa, hay algo ms sobre la sexta nave que tenga que saber, cualquier cosa que nos pueda ayudar a tomar una decisin? Para gran alivio de Sky, el capitn neg con la cabeza sin rencor. Has visto lo mismo que yo, Titus. Lo cierto es que no sabemos nada ms. Me temo que esos rumores resumen tanta informacin como tenemos realmente. Una expedicin debera resolver el asunto.

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Como nunca te cansas de decirme. Pero considera los riesgos: s, est justo dentro del alcance de nuestras lanzaderas. Aproximadamente a medio segundo luz de nosotros la ltima vez que pudimos localizarla con precisin en el radar, aunque en alguna ocasin tuvo que haber estado mucho ms cerca. Sera ms fcil si pudiramos llenar el depsito una vez all. Pero, qu pasa si no quieren visitas? Han mantenido la ilusin de que no existen durante ms de una generacin. Puede que no estn dispuestos a perder eso sin luchar. A no ser que estn muertos. Parte de la tripulacin piensa que los atacamos y que los borramos de los archivos histricos. El capitn se encogi de hombros. Quiz sea lo que ocurri. Si pudieras borrar un crimen como ese, lo haras, no? Pero puede que algunos sobrevivieran y decidieran no llamar la atencin, de modo que pudieran cogernos por sorpresa una vez ms avanzado el viaje. Crees que este mensaje desde casa ser suficiente para sacarlos al descubierto? Quiz. Si los anima a jugar con su motor de antimateria y el mensaje es una trampa... Iluminarn medio cielo. El capitn se ri entre dientes, un sonido cruel y hmedo que pareci ser la seal que necesitaba para dormirse de verdad. El resto del viaje transcurri sin incidentes, pero la mente de Sky volaba de todos modos, intentando digerir lo que haba aprendido. Cada vez que pronunciaba las palabras era como si se diese una bofetada en la mejilla; un castigo por su propia presuncin al dudar de Norquinco y de los dems creyentes. La sexta nave exista. La sexta nave exista... Y aquello tena el potencial necesario para cambiar cualquier cosa.

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Me bajaron de nuevo al Mantillo. Me despert en el telefrico cuando descenda a travs de la noche, con la lluvia golpeando las ventanas del vehculo. Durante un instante pens que estaba con el capitn Balcazar y que lo acompaaba por el espacio hasta su reunin a bordo de la otra nave de la Flotilla. Los sueos parecan hacerse ms insistentes y me metan cada vez ms en el interior de los pensamientos de Sky, de modo que resultaba ms duro sacudrmelo de encima cuando me despertaba. Pero en el compartimiento del telefrico solo estbamos Waverly y yo. No estaba muy seguro de que aquello mejorara las cosas. Cmo te sientes? Creo que hice un buen trabajo. Estaba sentado frente a m con una pistola. Record que me haba empujado una sonda contra la cabeza. Levant una mano para tocarme el cuero cabelludo. Tena una zona afeitada sobre la oreja derecha, todava cubierta de sangre reseca, y senta algo duro enquistado bajo la piel. Dola como mil demonios. Creo que necesitas ms prctica. La historia de mi vida. Pero eres un tipo extrao. Qu es esa sangre que te sale de la mano? Tienes alguna enfermedad que deba saber?

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Por qu? Supondra alguna diferencia? Debati la pregunta consigo mismo unos segundos antes de responder. No, probablemente no. Si puedes correr, nos vales. Os valgo para qu? me toqu de nuevo la cabeza. Qu me has puesto dentro? Bueno, deja que te lo explique. No esperaba que fuera tan hablador, pero comenc a entender por qu tena sentido que yo entendiera algunos de los hechos. No era tanto porque se preocuparan por mi bienestar, sino por la necesidad de prepararme de la forma adecuada. En juegos anteriores haba quedado claro que el cazado era mucho ms entretenido si saba exactamente lo que ocurra y sus posibilidades de ganar. Bsicamente dijo con cortesa, es una caza. Lo llamamos el Juego. No existe, al menos de forma oficial; ni siquiera en los ambientes relativamente ilegales de la Canopia. Lo conocen y hablan sobre l, pero siempre con discrecin. Quines? pregunt, por decir algo. Postmortales, inmortales, como quieras llamarlos. No todos juegan o quieren jugar, pero todos conocen a alguien que lo ha jugado o tiene contactos con la red que hace el Juego posible en primer lugar. Lleva pasando mucho tiempo? Solo los ltimos siete aos. Quiz se pueda considerar un contrapunto brbaro a la gentileza que prevaleca en Yellowstone antes de la cada. Brbaro? S, de forma exquisita. Por eso lo adoramos. No tiene nada complicado ni sutil, ya sea desde el punto de vista metodolgico o psicolgico. Tiene que poder organizarse con poca antelacin en cualquier parte de la ciudad. Naturalmente, existen reglas, pero no necesitas visitar a los Malabaristas de Formas para comprenderlas. Cuntame las reglas, Waverly. Bueno, no tienes por qu preocuparte por ellas, Mirabel. Solo tienes que correr. Y despus?

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Morir. Y morir bien. Hablaba con amabilidad, como un to indulgente. Es lo nico que te pedimos. Por qu lo hacis? Acabar con otra vida proporciona una emocin especial, Mirabel. Hacerlo siendo inmortal lo eleva a un nivel sublime totalmente diferente. Hizo una pausa, como si ordenara sus pensamientos. En realidad no comprendemos la naturaleza de la muerte, ni siquiera en estos tiempos difciles. Pero al tomar una vida (especialmente la vida de alguien que no era inmortal y que por tanto ya era plenamente consciente de la muerte), podemos obtener un sentido indirecto de lo que significa. Entonces, la gente a la que cazis nunca es inmortal? No, normalmente no. Solemos seleccionarla en el Mantillo; escogemos a personas de salud razonablemente buena. Queremos que nos ofrezcan una buena caza por nuestro dinero, por supuesto, as que a veces los alimentamos primero. Me cont ms cosas; que el Juego lo financiaba una red clandestina de suscriptores. Casi todos eran de la Canopia y se rumoreaba que a ellos se les unan los buscadores de placer de algunos de los carruseles ms libertarios que todava seguan habitados en el Cinturn de xido o en algunas de las otras colonias de Yellowstone, como Loreanville. En la red nadie conoca ms que a algunos suscriptores, y sus verdaderas identidades se camuflaban bajo un elaborado sistema de engaos y mscaras, de modo que nadie quedaba expuesto en las cmaras abiertas de la vida de la Canopia, que todava finga una especie de civismo decadente. Las caceras se organizaban con poca antelacin y se avisaba a un pequeo nmero de suscriptores cada vez, que se reuna en zonas en desuso de la Canopia. La misma noche (o no ms de un da despus) extraan una vctima del Mantillo y la preparaban. Los implantes eran una nueva mejora. Permitan que un grupo mayor de suscriptores compartiera los progresos de la cacera, lo que

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aumentaba muchsimo los beneficios. Otros suscriptores ayudaban con la cobertura a ras del suelo y se arriesgaban a bajar al Mantillo para que las imgenes de la cacera pudieran llegar hasta la Canopia, con premios para los que consiguieran las imgenes ms espectaculares. Unas simples reglas de juego (que se cumplan con mayor rigor que las verdaderas leyes que seguan prevaleciendo en la ciudad) determinaban los parmetros aceptados dentro de los que poda llevarse a cabo la cacera, los dispositivos de rastreo y las armas permitidas para lograr un asesinato justo. Solo hay un problema dije yo. No soy del Mantillo. No s manejarme en la ciudad. No estoy seguro de que valga lo que habis pagado. Bueno, nos apaaremos. Tendrs una ventaja adecuada con respecto a los cazadores. Y, para ser sinceros, el que no seas de aqu en realidad nos supone una ventaja. Los del Mantillo conocen demasiados atajos y escondites. Vaya, qu poco deportivo por su parte. Waverly, hay algo que quiero que sepas. S? Volver para matarte. l se ri. Lo siento, Mirabel, pero ya lo he odo antes. El telefrico aterriz, la puerta se abri y Waverly me invit a salir. Comenc a correr mientras las luces del telefrico se hacan ms dbiles y el vehculo volva a subir de vuelta a la Canopia. Mientras ascenda, como una mota oscura frente a los hilos lechosos de luces areas, otros coches comenzaron a descender como lucirnagas. No se dirigan directamente hacia m (no hubiera sido deportivo), pero s se dirigan hacia la zona del Mantillo en la que me encontraba. El Juego haba comenzado. Segu corriendo. Si el rea del Mantillo en la que me haba dejado el chico del rickshaw era mala, el sitio en el que me

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encontraba estaba en otra dimensin: un territorio tan despoblado que ni siquiera se podra considerar peligroso en el mismo sentido... a no ser que resultaras ser un participante involuntario en una cacera nocturna. No haba hogueras ardiendo en los niveles inferiores y las incrustaciones alrededor de las estructuras tenan aspecto de abandono: estaban medio derrumbadas y eran inaccesibles. Las calles de la superficie estaban todava ms ruinosas que las que haba transitado antes, agrietadas y retorcidas como tiras de toffee, con tendencia a terminar de forma abrupta a mitad de camino en un abismo inundado, o simplemente a sumergirse en la misma inundacin. Estaba oscuro y tena que andar con mucho cuidado. Waverly me haba hecho una especie de favor al bajar la potencia de las luces interiores mientras bajbamos, ya que al menos mis ojos se haban acostumbrado a la oscuridad, aunque tampoco es que rebosara gratitud hacia l. Corr mientras miraba por encima del hombro para vigilar a los telefricos que siguieron descendiendo hasta caer detrs de las estructuras ms cercanas. Los vehculos estaban lo bastante cerca como para ver a sus ocupantes. Por alguna razn, haba supuesto que solo el hombre y la mujer me perseguiran, pero obviamente no era el caso. Quiz (por la forma en la que se organizaba la red) les tocaba a ellos encontrar la vctima y yo me haba metido alegremente en sus planes. Pens si sera as como iba a morir. Casi haba muerto docenas de veces en la guerra; otras docenas ms cuando trabajaba para Cahuella. Reivich haba intentado matarme al menos dos veces y casi lo consigui en ambas. Pero si no hubiera sido capaz de sobrevivir a todos aquellos roces con la muerte, al menos habra tenido que admitir cierto respeto reticente por mis adversarios, la sensacin de que haba decidido luchar contra ellos y, por lo tanto, haba aceptado lo que tuvieran en mente para m. Pero yo no haba elegido lo que me suceda en aquellos momentos.

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Busca refugio, pens. Haba edificios a mi alrededor, aunque no tena muy claro cmo entrar en ellos. Mis movimientos estaran limitados una vez dentro, pero si me quedaba fuera los perseguidores tendran multitud de oportunidades para hacer blanco. Y yo me aferraba a la idea (sin pruebas que la respaldaran) de que quiz el transmisor implantado no funcionara tan bien si me esconda. Tambin sospechaba que el combate cuerpo a cuerpo no era el tipo de juego que buscaban en realidad mis perseguidores; que preferiran dispararme desde lejos, a travs de campo abierto. Si tal era el caso, estaba ms que dispuesto a decepcionarlos, aunque solo me supusiera unos minutos ms de vida. El agua me llegaba hasta las rodillas; camin por ella lo ms rpido que pude hasta el lateral sin iluminacin del edificio ms cercano, una estructura estriada que se elevaba setecientos u ochocientos metros por encima de mi cabeza antes de convertirse en mutante y desplegarse por la Canopia. Al contrario que algunas de las otras estructuras que haba visto, aquella haba sufrido daos considerables a la altura de la calle y estaba pinchada y agujereada como un rbol golpeado por un rayo. Algunas de las aberturas eran solo nichos, pero otras tenan que ser ms profundas, tenan que introducirse en el corazn muerto de la estructura, desde el que quiz pudiera acceder a niveles ms altos. Una luz dura y azul golpe el exterior arruinado. Me agach en el agua y el pecho me qued completamente sumergido; el olor resultaba insufrible. Esper a que el reflector terminara su trabajo. Poda or voces, agitadas, como las de una manada de chacales al oler el almizcle. Manchas de oscuridad absoluta con forma de hombre saltaban entre los edificios ms cercanos y se hacan seas, con los brazos llenos de los instrumentos de asesinato permitidos por el Juego. Algunos tiros espordicos llovieron sobre el edificio y arrancaron trozos de mampostera calcificada que cayeron al agua. Otra mancha de luz comenz a explorar el lateral y me pas a pocos centmetros de la cabeza. Mi

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respiracin, trabajosa debido a la presin del agua sucia, sonaba como otra arma de fuego. Cog aire y me sumerg en el agua. No poda ver nada, claro, pero aquello no supona un gran estorbo. Confi en mi sentido del tacto y pas los dedos por el lateral del edificio hasta que encontr un lugar en el que la pared se curvaba hacia dentro de forma abrupta. Escuch ms tiros, transmitidos por el agua, y ms chapoteos. Quera vomitar. Pero entonces record la sonrisa del hombre que haba arreglado mi captura y me di cuenta de que quera que l muriera primero; Fischetti y despus Sybilline. Entonces matara a Waverly, ya que estaba, y, pieza a pieza, desmantelara todo el aparato del Juego. En aquel momento me di cuenta de que los odiaba a ellos ms que a Reivich. Pero l tambin tendra lo suyo. Todava de rodillas bajo el agua, cerr los puos en torno a los bordes de la abertura y me impuls hacia el interior del edificio. No deba llevar ms de unos cuantos segundos bajo el agua, pero salt hacia arriba con tanta rabia y alivio que casi grit al entrarme el aire en la boca. Pero, aparte de jadear, hice el menor ruido posible. Encontr un alfizar relativamente seco y sal de la oscuridad. Y entonces, durante un largo rato, me qued tumbado hasta que se me calm la respiracin y me lleg el suficiente oxgeno al cerebro como para reanudar el trabajo de pensar, en vez de simplemente mantenerme vivo. Escuch voces y tiros fuera, ms altos. Y, espordicamente, la luz azul atravesaba las grietas del edificio y haca que me escocieran los ojos. Cuando regres la oscuridad, levant la mirada y vi algo. Era dbil, de hecho, era ms dbil de lo que imaginaba que pudiera ser cualquier objeto visible. Haba ledo que la retina humana era, en principio, capaz de detectar solo dos o tres fotones de una vez, si se alcanzaban unas condiciones de sensibilidad suficientes. Tambin haba

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odo (y los haba conocido) a soldados que decan tener una extraordinaria visin nocturna; soldados que se pasaban horas en la oscuridad por miedo a perder su aclimatacin. Nunca haba sido uno de ellos. Lo que estaba viendo era una escalera, o el esqueleto ruinoso de lo que deba haber sido una escalera. Una cosa en espiral, recorrida por miembros cruzados, que llegaba hasta un rellano y despus suba ms alto hacia una hendidura irregular de luz plida que recortaba su silueta. Est dentro. Rastro trmico en el agua. Era la voz de Sybilline o de alguien que se le pareca mucho, con el mismo tono de certeza arrogante. Despus habl un hombre con tono de complicidad. Es algo poco corriente en los del Mantillo. No suelen gustarles los interiores. Demasiadas historias de fantasmas. No son solo historias de fantasmas. Ah abajo hay cerdos. Tambin nosotros deberamos tener cuidado. Cmo vamos a entrar? No pienso meterme en el agua, sea cual sea el premio de la caza. Tengo mapas estructurales de este edificio. Hay una ruta por el otro lado. Pero ser mejor que nos demos prisa. El equipo de Skamelson est solo a una manzana de distancia y tienen mejores rastreadores. Me levant del alfizar y me mov hacia el extremo inferior de la escalera en ruinas. Llegu demasiado pronto, haba juzgado mal la distancia. Pero cada vez vea con ms claridad. Poda ver que suba diez o quince metros por encima de m antes de desaparecer dentro de un techo colgante, como de masa, que se pareca ms al diafragma de un estmago que a un elemento arquitectnico. Lo que no poda saber, a pesar de mi agudeza visual, era lo cerca que estaban mis perseguidores ni lo slida que sera la estructura de la escalera. Si se derrumbaba mientras suba caera al agua, pero el agua no sera lo bastante profunda como para amortiguar la cada sin causarme algunos daos.

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A pesar de todo, sub usando la fantasmal barandilla cuando estaba disponible, esquivando los huecos en los escalones o saltando las zonas donde no haba ningn escaln. La escalera cruja, pero segu avanzando... incluso cuando el escaln que acababa de abandonar se hizo aicos y cay al agua. Bajo mis pies, la luz inund la cmara y unas figuras vestidas de negro entraron a travs de un hueco de la pared caminando penosamente por el agua. Los poda ver con bastante claridad: Fischetti y Sybilline, ambos enmascarados y con bastante armamento como para montar una pequea guerra. Me detuve en el rellano en el que estaba. La oscuridad me rodeaba, pero al mirarla los detalles comenzaron a emerger de las tinieblas, como fantasmas al solidificarse. Pens en torcer hacia la izquierda o la derecha en vez de seguir subiendo; saba que tena que tomar una decisin rpida y que no quera quedar atrapado en un callejn sin salida. Entonces algo sali de la oscuridad. Estaba agachado y, al principio, pens que era un perro. Pero era demasiado grande y su cara plana se pareca mucho ms a la de un cerdo. La cosa comenz a levantarse sobre las patas traseras todo lo que le permita el techo bajo. Era de constitucin prcticamente humana pero, en vez de dedos, cada mano tena un grupo de pezuas alargadas y ambos grupos sostenan un arco de aspecto cruel. Su ropa pareca estar hecha de retazos de piel y metal toscamente fabricados, como una armadura medieval. Su carne era plida y lampia, y la cara estaba a medio camino entre un hombre y un cerdo, con los bastantes atributos de ambos como para que la composicin resultara profundamente perturbadora. Los ojos eran dos pequeas ausencias negras y tena la boca curvada en una permanente sonrisa de glotonera. Detrs de l poda ver a otro par de cerdos que se acercaban tambin a cuatro patas. La forma en que se articulaban sus patas traseras haca que andar les resultara, como poco, incmodo.

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Grit y lanc una patada; mi pie dio de lleno en la cara del cerdo. La cosa cay hacia atrs con un gruido de rabia y dej caer el arco. Pero los otros tambin estaban armados, los dos llevaban unos largos cuchillos curvos. Cog el arco cado y esper que la cosa funcionara cuando la disparase. Retroceded. Alejaos de m. El cerdo al que haba golpeado se puso de nuevo de pie. Mova las mandbulas como si intentara hablar, pero solo sala una serie de bufidos. Entonces fue hacia m moviendo las patas delanteras en frente de mi cara. Dispar el arco; la flecha se clav en la pata del cerdo. Chill y cay hacia atrs mientras agarraba el extremo que sobresala de la flecha. Observ cmo goteaba la sangre, con un brillo casi luminoso. Los otros dos cerdos se movieron hacia m, pero camin hacia atrs arrastrando los pies mientras sacaba una flecha nueva de la reserva del arco, la pona en su sitio con torpeza y tiraba hacia atrs del mecanismo. Los cerdos levantaron sus cuchillos, pero no se atrevieron a acercarse. Despus grueron enfadados y comenzaron a arrastrar al herido de vuelta a la oscuridad. Me qued helado durante un instante y despus segu subiendo; esperaba poder llegar al hueco antes de que los cerdos o los cazadores me encontraran. Casi lo consegu. Sybilline fue la primera en verme y chill de placer o de furia. Levant una mano y apareci en ella su pistolita gracias al resorte de la pistolera escondida en la manga, tal y como yo haba supuesto. Casi al mismo tiempo, el relmpago de un disparo ilumin la habitacin y el dolor de su brillo se me clav los ojos. Su primer disparo destroz la escalera por debajo de donde yo me encontraba, con lo que toda la estructura se derrumb como una tormenta de nieve espiral. Sybilline tuvo que agacharse para esquivar los escombros y despus dispar de nuevo. Yo estaba con medio cuerpo dentro del techo, a medio camino de lo que hubiera al otro lado, y alargaba la mano para buscar algn asidero.

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Entonces sent su tiro roerme el muslo, primero con suavidad y despus haciendo que el dolor se abriera como una flor al alba. Solt el arco. Baj dando trompicones por el tramo de escaleras hasta llegar al rellano, donde vi cmo un cerdo lo agarraba desde la oscuridad con un gruido triunfal. Fischetti levant su arma, dispar de nuevo y aquel tiro se encarg de lo que quedaba de la escalera. Si hubiera tenido una puntera algo mejor (o si yo hubiese sido ms lento) el tiro tambin se habra encargado de mi pierna. Pero, en vez de eso, mantuve a raya el dolor, me deslic hacia el techo y me qued muy quieto. No tena ni idea de qu tipo de arma haba usado la mujer; no saba si mi herida la haba causado un proyectil o un pulso de luz o plasma, ni tampoco conoca la gravedad de la herida. Probablemente sangrara, pero mis ropas estaban tan mojadas y la superficie en la que estaba tumbado estaba tan hmeda que no poda saber dnde terminaba la sangre y empezaba la lluvia. Y, durante un momento, aquello careci de importancia. Haba escapado de ellos, aunque solo por el tiempo que les costara encontrar la forma de subir a aquel nivel del edificio. Tenan datos tcnicos sobre la estructura, as que no les llevara mucho saber si exista una ruta. Levntate, si puedes. La voz era tranquila y desconocida; no provena de abajo, sino de un poco por encima de m. Vamos; no hay mucho tiempo. Ah, espera. Supongo que no puedes verme. As est mejor? Y, de repente, solo pude cerrar bien los ojos para no quedar cegado por el resplandor. Haba una mujer de pie junto a m, vestida como los dems jugadores de la Canopia en distintos tonos de negro: botas oscuras hasta los muslos con tacones extravagantes, gabn negro azabache que rozaba el suelo y se levantaba por encima de su cuello para rodearle la cabeza, que a su vez estaba metida dentro de un casco que era ms una filigrana negra que algo slido, como una gasa, con unas gafas que le cubran media cara y parecan los ojos de mltiples facetas de los insectos. Lo que poda ver de su cara,

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dentro de todo aquello, era tan plido que pareca literalmente blanca, como un bosquejo sin entintar. Un tatuaje negro en diagonal le recorra las mejillas y se estrechaba hacia los labios, que eran del rojo ms oscuro imaginable, casi de cochinilla. En una mano llevaba un rifle enorme, y su chamuscado can de descargas de energa estaba dirigido hacia mi cabeza. Pero no pareca apuntarme con l. La otra mano, con un guante negro, estaba extendida hacia m. He dicho que ser mejor que te muevas, Mirabel. A no ser que tengas pensado morir aqu. Ella conoca el edificio o, al menos, parte de l. No tuvimos que alejarnos mucho. Eso era bueno, porque la locomocin ya no era mi punto fuerte. Poda ms o menos moverme si permita que la pared soportara casi todo mi peso para liberar la pierna herida, pero no era nada rpido ni elegante y saba que no podra mantenerme ms de una docena de metros antes de que la prdida de sangre, la conmocin o la fatiga se hicieran notar. Subimos un tramo de escaleras (aquella vez intacto) y despus salimos al aire nocturno. Los anteriores minutos haban sido tan miserables que el aire entr en mis pulmones como algo refrescante, fresco y limpio. Pero me senta al borde de la inconsciencia y todava no tena una idea clara de lo que estaba ocurriendo. Ni siquiera cuando me ense un telefrico, aparcado en una especie de cueva cubierta de escombros en el lateral del edificio, pude ajustar mis percepciones para aceptar que me estaban rescatando. Por qu haces esto? le pregunt. Porque el Juego apesta dijo ella mientras se detena para enviar una orden silenciosa al vehculo, que hizo que cobrara vida y se acercara hasta nosotros, para lo que sus garfios plegables tuvieron que buscar asideros entre las ruinas colgantes que cubran el techo de la cueva. Los jugadores creen que cuentan con el apoyo tcito de la Canopia, pero no es as. Quiz antes, cuando no era tan brbaro... pero no ahora.

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Ca en el interior del vehculo y me tend en el asiento de atrs. Entonces vi que mi ropa Mendicante estaba llena de sangre, como si se tratara de xido. Pero pareca que la herida ya no sangraba y, aunque me senta mareado, no haba empeorado en los ltimos minutos. Hubo un tiempo en el que esto no era brbaro? pregunt mientras ella se colocaba en el asiento del conductor y pona los controles en lnea. Antes, s... justo despus de la plaga. Con las manos enfundadas en guantes cogi un par de joysticks de latn gemelos y los empuj hacia delante; sent que el telefrico se deslizaba hasta salir de la cueva mientras sus brazos emitan ruidos rpidos. Las vctimas solan ser criminales; gente del Mantillo a la que haban capturado cuando invada la Canopia o cometa crmenes contra los de su propia clase; asesinos, violadores o saqueadores. Claro, eso lo justifica todo. No es que lo apruebe. En absoluto. Pero al menos exista cierto equilibrio moral. Aquella gente era basura. Y los persegua ms basura. Y ahora? Ests hablador, Mirabel. La mayora de las personas que reciben un disparo como ese no quieren hacer nada ms que gritar. Mientras hablaba dejamos la cueva y, durante un instante, sent aquel mareo de cada libre que produca la cada del telefrico antes de encontrar un cable cercano y corregir su descenso. Despus, comenzamos a subir. En respuesta a tu pregunta dijo ella, empez a resultar difcil encontrar vctimas adecuadas. As que los organizadores empezaron a volverse menos... Cmo decirlo? Exigentes? Ya entiendo dije. Lo entiendo porque lo nico que hice fue meterme por error en la zona equivocada del Mantillo. Por cierto, y t quin eres? Y adnde me llevas? Ella levant una mano y se quit el casco y las gafas de mltiples caras de modo que, cuando se volvi hacia m, pude verla bien.

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Me llamo Taryn contest ella. Pero mis amigos en el movimiento saboteador me llaman Zebra. Me di cuenta de que la haba visto aquella misma noche, entre la clientela del tallo. Me haba parecido bella y extica entonces, pero en aquellos instantes lo era an ms. Quiz ayudaba el hecho de estar tumbado y dolorido despus de haber sufrido un disparo, enfebrecido por la adrenalina causada por mi inesperada salvacin. Bella y extraa... y, con la luz adecuada, quiz ni siquiera humana. La piel era blanca como la cal o delineada en negro. Las franjas le cubran la frente y las mejillas y, por lo que recordaba haber visto en el tallo, una gran parte del resto de su cuerpo. Tena rayas negras que le salan del rabillo de los ojos y se torcan hacia arriba, como un extravagante rmel aplicado con precisin manaca. El pelo estaba peinado en una cresta rgida y negra que probablemente le recorriera toda la espalda. Creo que nunca he conocido a nadie como t, Zebra. No es nada respondi ella. Algunos de mis amigos piensan que soy bastante conservadora, poco arriesgada. No eres del Mantillo, verdad, seor Mirabel? Conoces mi nombre, qu ms sabes sobre m? No tanto como me gustara. Levant la mano de los controles tras poner la mquina en una especie de piloto automtico que le permita escoger su propia trayectoria a travs de los intersticios de la Canopia. No deberas estar conduciendo esta cosa? Es seguro, Tanner, creme. El sistema de control de los telefricos es bastante inteligente... casi tan inteligente como las mquinas que tenamos antes de la plaga. Pero es mejor no pasar demasiado tiempo en el Mantillo con una mquina como esta. Sobre mi anterior pregunta... Sabemos que llegaste a la ciudad vestido con ropa Mendicante y que ellos conocen a alguien llamado Tanner Mirabel. Estaba a punto de preguntarle a Zebra cmo saba todo aquello, pero ella sigui hablando. Lo que no sabemos es si se trata de una identidad construida

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cuidadosamente para algn otro propsito. Por qu dejaste que te capturaran, Tanner? Senta curiosidad respond, sintindome como un estribillo repetitivo en una sinfona de tercera fila... quiz uno de los primeros intentos de Quirrenbach. No saba mucho sobre los estratos sociales de Yellowstone. Quera llegar a la Canopia y no saba cmo hacerlo sin amenazar a nadie. Es comprensible. No hay ninguna forma. Cmo averiguaste todas esas cosas? A travs de Waverly. Me mir con cuidado con los ojos negros entrecerrados, lo que haca que las rayas de uno de los lados de la cara se le juntaran. No s si se present, pero Waverly fue el hombre que te dispar con el rayo aturdidor. Lo conoces? Ella asinti. Es uno de los nuestros... o al menos simpatiza con nosotros y tenemos los recursos para asegurar su sumisin. Le gusta permitirse ciertas cosas. Me dijo que era un sdico, pero pens que era parte de la broma. No lo era, creme. Una ola de dolor me recorri la pierna e hice una mueca. Cmo sabes mi nombre? Waverly nos lo pas. Antes de eso, nunca habamos odo hablar de Tanner Mirabel. Pero una vez tuvimos el nombre, pudimos hacer una bsqueda y confirmar tus movimientos. Aunque no consigui mucho. O nos minti (lo que no puede descartarse, no es que confe mucho en ese cabrn tuerto) o tus recuerdos estn muy confusos. Tuve amnesia de reanimacin. Por eso pas algn tiempo con los Mendicantes. Waverly pareca pensar que la cosa era ms profunda. Que podras tener algo que esconder. Es eso posible, Tanner? Si voy a ayudarte, me ayudara poder confiar en ti.

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Soy quien crees que soy dije, y fue lo nico que consegu decir en aquellos momentos. Lo curioso era que no estaba muy seguro de crermelo. Entonces pas algo extrao, una fuerte y aguda interrupcin de mis pensamientos. Segua consciente, segua sabiendo que estaba sentado en el telefrico de Zebra; que nos movamos por Ciudad Abismo por la noche y que ella me haba rescatado de la partida de caza de Sybilline. Era consciente del dolor en la pierna... aunque haba disminuido hasta convertirse en una palpitacin de molestia muy concentrada. Y, a pesar de todo, un pedazo de la vida de Sky Haussmann se me acababa de revelar. Los anteriores episodios haban llegado durante estados de inconsciencia, como sueos orquestados, pero aquel haba explotado, ya construido, dentro de mi mente. El efecto era perturbador y desconcertante, e interrumpi el flujo normal de mis pensamientos como un pulso electromagntico que causara un caos momentneo en un sistema informtico. Afortunadamente, el episodio no fue largo. Sky estaba todava con Balcazar (Dios, pens, hasta recuerdo los nombres de los personajes secundarios); segua conducindolo a travs del espacio hacia la reunin (el cnclave) a bordo de la otra nave, el Palestina. Qu haba pasado la ltima vez? Eso era... Balcazar le haba contado a Sky que la sexta nave era real; la nave fantasma. La que Norquinco haba llamado Caleuche. Cuando termin de darle vueltas en la cabeza a la revelacin, y de examinarla desde todos los ngulos, ya casi estaban all. El enorme Palestina surgi delante de ellos; se pareca mucho al Santiago (todas las naves de la Flotilla seguan ms o menos el mismo diseo), pero no tena el mismo grado de decoloracin alrededor de su casco rotativo. Haba estado mucho ms lejos del Islamabad cuando explot, y el relmpago de energa se haba debilitado por la ley de la inversa de los cuadrados de la distancia de la propagacin radiante hasta

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convertirse en una suave brisa, en vez del flujo asesino que haba grabado la sombra de su madre en la superficie de su propia nave. Haban tenido problemas, por supuesto. Brotes virales, psicosis y rebeliones; adems, all haban muerto tantos durmientes como en el Santiago. Pens en su carga de muertos; cadveres fros esparcidos por su eje como fruta podrida. Vuelo diplomtico TG5, orden de transferencia a la red de atraque del Palestina dijo una voz dura. Sky hizo lo que le pidieron; se produjo una sacudida cuando la nave mayor secuestr la avinica de la lanzadera y la coloc en su curso de aproximacin, segn pareca con poca preocupacin por la comodidad de sus ocupantes humanos. Proyectado en la ventana de la cabina, el pasillo de aproximacin flotaba en el espacio rodeado de un esqueleto de nen naranja. El fondo de estrellas comenz a dar vueltas; estaban siguiendo la misma rotacin que el Palestina y se deslizaban hacia un mdulo de aparcamiento abierto. Unas figuras con trajes desconocidos flotaron hasta all para recibirlos, aunque los apuntaban con unas armas que no parecan muy acordes con la cordialidad diplomtica. Se volvi a Balcazar cuando el taxi encontr un amarradero. Seor? Casi hemos llegado. Qu? Oh... Maldito seas, Titus... estaba durmiendo! Sky se pregunt lo que habra sentido su padre por el viejo. Se pregunt si Titus habra considerado alguna vez la idea de asesinar al capitn. Pens que no le supondra ninguna dificultad insuperable.

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Tanner? Espabila. No quiero que te caigas desmayado. Estbamos acercndonos a un edificio... por llamarlo de algn modo. Pareca ms un rbol encantado cuyas ramas enormes y retorcidas lucieran ventanas al azar y plataformas de aterrizaje de telefricos. Los cables de los vehculos llegaban hasta los intersticios de las ramas mayores, y Zebra nos guiaba sin miedo, como si hubiera realizado aquella aproximacin miles de veces. Mir hacia bajo a travs de vertiginosas capas de ramas, y las hogueras del Mantillo centelleaban a una distancia que mareaba. El apartamento de Zebra en la Canopia estaba cerca del centro de la ciudad, en el borde del abismo, junto al limite interior de la cpula que rodeaba el enorme agujero rezumante de la corteza de Yellowstone. Habamos viajado un rato alrededor del abismo y, desde la plataforma de aterrizaje, poda ver la diminuta y enjoyada astilla del tallo que sobresala un kilmetro en horizontal, muy por debajo de nosotros y alrededor de la gran curva del filo del abismo. Mir al interior del mismo, pero no pude ver ni rastro de los planeadores luminosos ni de ningn saltador de niebla que diera el gran paso.

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Vives aqu sola? le pregunt mientras me conduca a sus habitaciones, intentando conseguir el tono correcto de curiosidad amable. Ahora s. La respuesta fue rpida, casi demasiado. Pero sigui hablando. Sola compartirlo con mi hermana Mavra. Y Mavra se fue? A Mavra la asesinaron. Dej la frase colgada en el aire lo suficiente como para que surtiera efecto. Se acerc demasiado a la gente equivocada. Lo siento dije, mientras buscaba algo ms que aadir. Esa gente eran cazadores, como Sybilline? No exactamente, no. Ella senta curiosidad por algo que no le incumba e hizo las preguntas equivocadas a la gente equivocada, pero no tena nada que ver directamente con la cacera. Entonces, con qu? Por qu tienes tanto inters? No soy lo que se dice un ngel, Zebra, pero no me gusta la idea de que alguien muera simplemente por ser curioso. Entonces deberas tener cuidado con lo que preguntas. Sobre qu, exactamente? Ella suspir, obviamente deseaba que nuestra conversacin no hubiera tomado aquel rumbo. Existe una sustancia... Combustible de Sueos? Entonces, ya te la has encontrado? He visto cmo la usaban, pero ah acaban mis conocimientos. Sybilline la us en mi presencia, pero no not ningn cambio en su comportamiento ni antes ni despus. Qu es exactamente? Es complicado, Tanner. Mavra solo consigui reunir algunas piezas de la historia antes de que la cogieran. Obviamente es algn tipo de droga. Es mucho ms que una droga. Mira, podemos hablar de otra cosa? No me ha resultado fcil asumir que ya no est conmigo y esto solo consigue abrir viejas heridas.

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Asent dispuesto a dejarlo estar por el momento. Estabais unidas, no? S dijo ella como si hubiera descubierto algn profundo secreto de su relacin. Y Mavra amaba este lugar. Deca que tena la mejor vista de la ciudad, sin contar el tallo. Pero cuando estaba viva no podramos habernos permitido comer en aquel lugar. No te ha ido demasiado mal. Si te gustan las alturas. A ti no, Tanner? Supongo que requiere tiempo adaptarse. Su apartamento, cmodamente instalado en una de las ramas ms grandes, era un complejo de habitaciones y pasillos retorcidos intestinalmente; ms parecido a la madriguera de un animal que a una vivienda humana. Las habitaciones estaban en una de las ramas ms estrechas, elevadas a dos kilmetros por encima del Mantillo, con los niveles inferiores de la Canopia colgados debajo, unidos a los nuestros mediante cables, ramas y troncos vacos verticales. Me llev hasta lo que podra haber sido su sala de estar. Era como entrar en un rgano interno de algn enorme modelo de anatoma humana. Las paredes, el suelo y el techo estaban unidos entre s mediante superficies suavemente redondeadas. Las superficies del suelo se haban creado mediante cortes en el material del edificio, pero tuvieron que situarse a distintos niveles, conectados con rampas y escaleras. Las superficies de las paredes y del techo eran rgidas, pero de una incmoda naturaleza orgnica; venosas o decoradas con plaquetas irregulares. En una pared haba algo que pareca una cara obra de escultura in situ: un relieve toscamente esculpido en el que se vea a tres personas que intentaban salir de la pared, arandola para escapar de ella como nadadores que intentaran adelantar a una ola gigante. La mayor parte del cuerpo quedaba escondida; solo se poda ver media cara o la punta de una extremidad, pero el efecto era bastante contundente.

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Tienes un gusto nico para el arte, Zebra coment. Creo que eso me provocara pesadillas. No es arte, Tanner. Era gente de verdad? Todava lo son, segn ciertas definiciones. No estn vivos, pero tampoco estn del todo muertos. Son ms parecidos a fsiles, pero con una estructura fsil tan complicada que casi se podran representar las neuronas. No soy la nica que los tiene y realmente nadie quiere quitarlos, por si alguien encuentra la forma de devolverlos a su estado natural. As que vivimos con ellos. Antes nadie quera compartir una habitacin as, pero ahora he odo que se est poniendo de moda tenerlos en el apartamento. Hasta hay un hombre en la Canopia que los fabrica de mentira, para los muy desesperados. Pero estos son reales? Por favor, Tanner, no ofendas mi gusto. Ahora creo que necesitas sentarte un momento. No; qudate donde ests. Chasque los dedos en direccin al sof. Los muebles de mayor tamao de Zebra eran autnomos y respondan a nuestra presencia como mascotas nerviosas. El sof se alej de su sitio y baj con cuidado hasta nosotros. Comparado con el Mantillo, donde no se poda encontrar nada ms avanzado que la propulsin a vapor, estaba claro que en la Canopia todava quedaban mquinas de una sofisticacin razonable. Las habitaciones de Zebra estaban llenas de ellas; no solo los muebles, sino los criados, que iban desde znganos del tamao de ratones a unidades de gran tamao que seguan carriles en el techo, pasando por voladores del tamao de un puo. Solo haba que hacer el gesto de coger algo para que el objeto corriera a acercarse a tu mano. Las mquinas deban ser rudimentarias comparadas con las de antes de la plaga, pero yo senta que haba entrado en una habitacin con poltergeist.

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Eso es, sintate dijo Zebra mientras me ayudaba a sentarme en el sof. Y qudate quieto. Volver en un momento. Creme, no voy a salir corriendo. Desapareci de la sala mientras yo perda y recuperaba la consciencia de forma intermitente, a pesar de que intentaba no sucumbir tan fcilmente al sueo. No hubo sueos de Sky. Cuando Zebra regres se haba quitado el abrigo y llevaba dos vasos de algo caliente, de hierbas. Dej que me corriera por la garganta y, aunque no se poda decir que me hiciera sentir mejor, era una mejora con respecto a los litros de agua de lluvia del Mantillo que ya haba consumido. Zebra no haba regresado sola; detrs de ella se arrastraba un criado de los grandes, que se desplazaba por los rales del techo. Era un cilindro blanco de mltiples extremidades y tena una cara verde en la que brillaban unas lecturas mdicas parpadeantes. La mquina descendi hasta que pudo acercar sus sensores a mi pierna, entre gorjeos y proyecciones de grficas de estado con los que diagnosticaba la gravedad de la herida. Y bien? Vivir o morir? Tienes suerte dijo Zebra. La pistola que us contra ti era un lser de baja potencia; un arma de duelo. No est diseada para causar un dao real, a no ser que toque rganos vitales, y el haz est delicadamente colimado, de modo que los tejidos han sufrido un dao mnimo. Podras haberme engaado. Bueno, nunca he dicho que no doliera como mil demonios. Pero vivirs, Tanner. A pesar de todo dije con una mueca, mientras la mquina sondaba la herida de entrada con escasa delicadeza. No creo que pueda andar con ella. No tendrs que hacerlo. Al menos, no hasta maana. La mquina puede curarte mientras duermes. No estoy seguro de tener ganas de dormir. Por qu? Tienes algn problema?

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Te sorprendera pero s, lo cierto es que lo tengo. Ella me mir sin comprender, as que decid que no poda hacerme dao hablarle sobre el virus adoctrinador. Lo poda haber limpiado en el Hospicio Idlewild, pero no quera esperar. As que me he ganado un viaje gratis a la cabeza de Sky Haussmann cada vez que me duermo. Le ense la costra de sangre en el centro de la palma de la mano. Un hombre herido llegado a nuestras calles para acabar con la injusticia? He venido para terminar algunos asuntos, eso es todo. Pero comprenders que la idea de dormir no me llena de entusiasmo. La cabeza de Sky Haussmann no es un lugar muy agradable para pasar un largo perodo de tiempo. No s mucho sobre l. Es historia antigua y, adems, de otro planeta. A m no me lo parece. Siento como si se me fuera metiendo dentro poco a poco, como una voz dentro de la cabeza que va subiendo de volumen. Conoc a un hombre que haba tenido el virus antes que yo... de hecho, probablemente me lo contagiara. Estaba bastante ido. Tena que rodearse de iconografa de Sky Haussmann para no temblar. Eso no tiene por qu pasar aqu dijo Zebra. El virus adoctrinador debe llevar funcionando varios aos, no? Depende de la cepa, pero los virus en s son un viejo invento. Entonces puede que tengas suerte. Si el virus apareca en las bases de datos mdicas de Yellowstone antes de que llegara la plaga, el criado lo conocer. Puede que hasta sea capaz de sintetizar una cura. Los Mendicantes pensaban que tardara unos das en hacer efecto. Probablemente se pasaran de precavidos. Un da, quiz dos... debera bastar para expulsarlo. Si es que el robot lo conoce. Zebra le dio unas palmaditas a la mquina blanca. Pero har lo que pueda. Y ahora, considerars la idea de dormir un poco?

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Me dije a m mismo que tena que encontrar a Reivich. Aquello quera decir que no poda malgastar el tiempo del que dispona; ni una hora. Ya haba perdido media noche desde que llegara a Ciudad Abismo. Pero me llevara ms de otro par de horas localizarlo, y lo saba. Quiz das. Solo durara tanto tiempo si permita que mis recientes heridas se curaran. Hubiera sido una dulce irona caer muerto de fatiga justo cuando estuviera a punto de matar a Reivich. Al menos para l. Yo no podra rerme. Me lo pensar contest. Lo raro fue que, despus de todo lo que le haba contado a Zebra, aquella vez no so nada sobre Sky Haussmann. So con Gitta. Siempre haba estado en mis pensamientos desde que me despertara en Idlewild. Solo pensar en su belleza (y en el hecho de que estuviese muerta) era como un latigazo mental; una pualada de dolor que mis sentidos parecan no querer apagar. Poda or su forma de hablar; olera como si estuviese a mi lado y me escuchara atentamente mientras le daba una de las lecciones en las que tanto haba insistido Cahuella. Gitta no pareca haber abandonado mis pensamientos ni un minuto desde mi llegada a Yellowstone. Cuando vea la cara de otra mujer, la comparaba con Gitta... aunque a veces aquella comparacin era casi inconsciente. Saba con total certeza que estaba muerta y, aunque no poda absolverme por la responsabilidad de los hechos, era Reivich quien realmente la haba matado. Pero, a pesar de todo, no haba pensado mucho en los acontecimientos que llevaron a su muerte y casi nada en su muerte en si. En aquellos momentos, ambas cosas se abalanzaron sobre m. No lo so as, por supuesto. Los episodios de la vida de Sky Haussmann se haban proyectado en mi cabeza de forma bastante lineal (aunque algunos de ellos contradecan lo que pensaba saber sobre l), pero mis propios sueos estaban tan desorganizados y eran tan

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ilgicos como los de cualquiera. As que, aunque so con el viaje por la Pennsula y con la emboscada que haba terminado con la muerte de Gitta, el sueo no tena la misma claridad que los episodios de Haussmann. Pero despus, cuando despert, era como si el acto de haberlo soado abriera un cmulo de recuerdos cuya falta casi no haba notado. Por la maana, pude pensar con tranquilidad en todo lo sucedido. Lo ltimo que recordaba bien era que Cahuella y yo habamos subido a bordo de la nave Ultra cuando el capitn Orcagna nos haba advertido sobre el ataque que planeaba Reivich contra la Casa de los Reptiles. Reivich, segn nos haba contado el capitn, se diriga hacia el sur a travs de la jungla. Lo estaban siguiendo gracias a las emisiones del armamento pesado que su equipo transportaba. Afortunadamente, Cahuella termin sus negocios con los Ultras bastante rpido. Haba corrido un riesgo significativo al visitar a la nave orbital ya en aquellos momentos, pero una semana despus le hubiera resultado casi imposible. La recompensa por su cabeza aument tanto que algunas de las facciones observadoras neutrales haban declarado que interceptaran cualquier vehculo que transportara a Cahuella y que lo derribaran si el arresto no entraba dentro de las opciones. Si hubiera habido menos cosas en juego, los Ultras podran haber pasado por alto aquella amenaza, pero en aquellos momentos su presencia era conocida oficialmente y estaban en medio de unas sensibles negociaciones comerciales con dichas facciones. Cahuella estaba realmente encerrado en la superficie... y, adems, limitado a una parte de ella cada vez menor. Pero Orcagna haba permanecido fiel a su palabra. Segua pasndonos informacin sobre la posicin de Reivich mientras se mova hacia la Casa de los Reptiles, con la borrosa precisin que le haba pedido Cahuella. Nuestro plan era muy simple. Haba muy pocas rutas a travs de la jungla al norte de la Casa de los Reptiles, y Reivich ya se haba metido por las rutas principales. En

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cierto punto de la ruta la senda haba invadido el camino, y all era donde pensbamos preparar nuestra emboscada. Lo convertiremos en una expedicin haba dicho Cahuella mientras los dos estudibamos el mapa sobre una mesa en el stano de la Casa de los Reptiles. Es territorio de cobras reales de primera clase, Tanner. Nunca hemos estado all antes, nunca hemos tenido la oportunidad. Ahora Reivich nos la sirve en bandeja. Ya tienes una cobra real. Una cra respondi l con desdn, como si casi no mereciera la pena tener el animal. Tuve que sonrer al recordar su aspecto triunfal tras la captura. Capturar una cobra real de cualquier tamao era todo un logro, pero l ya haba aumentado sus expectativas. Era el clsico cazador, incapaz de sentirse satisfecho. Siempre haba una pieza ms grande para burlarse de l, y l siempre se engaaba pensando que despus de cazar aquella habra otra todava ms increble. Volvi a dar en el mapa. Quiero una adulta. Una casi adulta, para ser ms precisos. Nadie ha cazado nunca a una cobra real casi adulta y viva. Entonces tendr que ser el primero, no? Djalo le contest. Ya tenemos una caza bastante grande entre manos con Reivich. Siempre podemos usar esta excursin para delimitar el terreno y despus regresar al cabo de unos meses con una expedicin de caza completa. Ni siquiera tenemos un vehculo que pueda cargar con una cobra real muerta, as que para qu hablar de una viva. He estado pensando sobre eso dijo Cahuella. Y tambin he realizado algn trabajo preliminar sobre el problema. Vamos, djame que te ensee algo, Tanner. Not que el suelo se hunda bajo mis pies. Atravesamos algunos pasillos que conectaban aquella zona con otra parte de los niveles subterrneos de la Casa de los Reptiles. En los viveros del stano haba

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cientos de vitrinas equipadas con humidificadores y controles de temperatura para mayor comodidad de sus huspedes reptiles. La mayora de las criaturas que hubieran llenado aquellas vitrinas se movan en condiciones de poca luz por el suelo de la selva. Los contenedores hubieran recreado hbitats realistas para ellas, con el tipo de flora adecuada. El contenedor mayor era una serie de estanques de piedra situados en distintos niveles en los que habran introducido a una pareja de boas constrictor, pero los embriones se haban estropeado aos atrs. Si se adoptaba una definicin estricta del trmino, en Borde del Firmamento no haba ninguna criatura que fuera exactamente un reptil. Los reptiles, hasta en la Tierra, solo eran un posible resultado evolutivo de una amplia gama de posibilidades. Los mayores invertebrados de la Tierra haban sido los calamares, pero en Borde del Firmamento las formas invertebradas tambin haban invadido la superficie. Nadie saba realmente por qu la vida haba seguido aquel camino, pero la mejor hiptesis era que un suceso catastrfico haba reducido los ocanos a la mitad de su rea anterior, con lo que enormes nuevas reas de terreno seco quedaron al descubierto. La vida en los bordes del ocano lo habra entendido como un tremendo incentivo para adaptarse a la tierra firme. Nunca se haba inventado la columna dorsal as que, a travs de un ingenio lento, torpe y sin sentido, la evolucin se las haba apaado sin ella. La vida en Borde del Firmamento era realmente arrastrada. Los animales de mayor tamao, las cobras reales, mantenan su rigidez estructural por medio de la presin de los fluidos circulatorios, bombeados por cientos de corazones distribuidos por el cuerpo de la criatura. Pero tenan la sangre fra y regulaban su temperatura con respecto a lo que las rodeaba. En Borde del Firmamento nunca era invierno; nada que seleccionar para las criaturas al estilo mamfero. Aquella sangre fra era lo que ms recordaba a los reptiles. Quera decir que

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los animales de Borde del Firmamento se movan lentamente, se alimentaban con poca frecuencia y vivan mucho tiempo. El mayor de ellos, la cobra real, ni siquiera se mora al estilo normal. Simplemente cambiaba. El pasillo de conexin se ensanchaba hasta formar la cmara ms grande del stano, donde se guardaba la cra. Originalmente, la cmara se haba pensado para contener a una familia de cocodrilos, pero por el momento estaban en hielo. Toda el rea de exhibicin que les haban asignado tena el tamao justo para la joven cobra real. Afortunadamente, no haba crecido demasiado desde que estaba en cautividad pero, sin lugar a dudas, tendran que construir una cmara an mayor si Cahuella deca en serio lo de capturar a una casi adulta. Yo llevaba meses sin ver a la cra. Sinceramente, no me interesaba mucho. Al final uno comprenda que la criatura realmente no haca demasiado. Su apetito era despreciable una vez que se la haba alimentado. Normalmente se enrollaba sobre s misma y entraba en un estado no muy distinto a la muerte. Las cobras reales no tenan depredadores, as que podan permitirse digerir la comida y conservar la energa en paz. En aquellos momentos observbamos el profundo pozo de paredes blancas que haba sido pensado para los cocodrilos. Rodrguez, uno de mis hombres, estaba inclinado sobre el borde y barra el fondo con una escoba de diez metros de largo. As estaba de lejos el suelo, rodeado por escarpadas paredes de cermica blanca. A veces Rodrguez tena que bajar al pozo para arreglar algo, tarea que nunca le haba envidiado, aunque la cra estuviera al otro lado de una barrera. Pero haba algunos lugares en la vida en los que era mejor no estar, y un pozo de serpientes era uno de ellos. Rodrguez me sonri bajo el bigote, levant la escoba y la colg en la pared tras l, junto con un equipo de herramientas largas similares: garfios, arpones anestsicos, aguijadas elctricas y dems.

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Cmo fue tu viaje a Santiago? le pregunt. Haba estado all por negocios en nuestro nombre, para explorar nuevas lneas de comercio. Me alegro de estar de vuelta, Tanner. Ese lugar est lleno de gilipollas aristcratas. Hablan sobre acusar a la gente como nosotros de crmenes de guerra mientras esperan que la guerra no acabe nunca porque le aade cierto colorido a sus miserables vidas de ricachones. Algunos de nosotros ya hemos sido acusados dijo Cahuella. Rodrguez recogi algunas hojas de las cerdas de la escoba. S, eso he odo. De todos modos, el criminal de guerra de este ao es el hroe del que viene, no? Adems... todos sabemos que no son las armas las que matan a las personas, no es cierto? No, son los pequeos proyectiles de metal los que suelen encargarse de eso contest Cahuella sonriente. Apunt con cario a la aguijada para ganado, quiz recordando la vez en que la haba usado para guiar a la cra hacia la jaula de transporte. De todos modos, cmo est mi beb? Estoy un poco preocupado por esa infeccin en la piel. Mudan el pellejo estas cosas? Creo que nadie lo sabe. Probablemente seamos los primeros en descubrir si lo hacen Cahuella se inclin sobre la pared, que le llegaba a la cintura, y mir al pozo. Pareca sin terminar. En algunos lugares se vean escasos intentos de vegetacin, pero habamos descubierto pronto que el comportamiento de la cobra real no tena mucho que ver con lo que la rodeaba. Respiraba, ola a sus presas y, de vez en cuando, coma. Por lo dems, se quedaba enroscada como la estacha de un gran barco. Hasta Cahuella se acab aburriendo de ella tras un tiempo... despus de todo, solo era una cra: l estara muerto mucho antes de que se acercara a su tamao adulto. La cobra real no estaba visible. Me inclin sobre el borde, pero obviamente no estaba en el pozo en s.

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Estaba en un hueco fresco y oscuro abierto en el muro frente a nosotros; all era donde la cosa sola meterse para dormir. Est dormida dijo Rodrguez. S dije yo. Vuelve dentro de un mes y quiz se haya movido. No dijo Cahuella. Mira esto. Haba una caja blanca de metal empotrada en nuestra parte de la pared; no me haba dado cuenta hasta ese momento. Abri la puerta de la caja y sac algo parecido a un walkie-talkie: un mando con una antena y una matriz de controles. Estars de broma, no? Cahuella se coloc de pie con las piernas ligeramente separadas y la unidad de control en una mano. Con la otra dio unos golpecitos vacilantes en la matriz de botones, como si no estuviera muy seguro de la secuencia a introducir. Pero, hiciera lo que hiciera, tuvo su efecto: escuch el inconfundible arrastrar seco de la serpiente al desenroscarse bajo nosotros. Era un sonido como el de una sbana alquitranada arrastrndose sobre cemento. Qu pasa? Adivina respondi Cahuella. Se estaba divirtiendo, inclinado sobre el borde y observando a la criatura emerger de su escondite. La cobra real poda ser una cra, pero no me hubiera gustado estar tan cerca de ninguna mayor. El cuerpo era como el de una serpiente, de veinte metros de largo, tan grueso como mi torso a lo largo de aquellos veinte metros. Se mova como una serpiente, claro: en realidad solo haba una forma posible de movimiento para un depredador largo y sin extremidades, especialmente para uno que pesaba ms de una tonelada. El cuerpo no tena textura, era casi mortalmente plido, ya que la criatura ajustaba la coloracin de su piel a las paredes blancas de la cmara. No tenan depredadores, pero eran maestras de la emboscada.

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La cabeza no tena ojos. Nadie saba con exactitud cmo las serpientes lograban camuflarse si eran ciegas, pero deban tener rganos pticos distribuidos por la piel que les proporcionaran la funcin de coloracin sin estar conectados al sistema nervioso superior. Tampoco era que fueran del todo ciegas, ya que la cobra real tena un juego de ojos de gran agudeza, distanciados para lograr visin binocular. Pero los ojos estaban dentro del paladar superior de la mandbula, como si se tratara de los sensores de calor de la boca de las serpientes venenosas. Solo cuando el animal abra la boca para atacar vea algo del mundo. Cuando llegaba a ese punto, una multitud de sentidos (sobre todo infrarrojos y olfato) ya se haban asegurado de haber encontrado una posible presa. Los ojos montados en la mandbula solo estaban all para guiar los momentos finales del ataque. Pareca algo profundamente extrao, pero lo cierto es que haba odo hablar de una mutacin en las ranas que haca que los ojos les crecieran dentro de la boca, sin que por ello se menoscabase el bienestar del animal. Adems, las serpientes terrqueas funcionaban casi tan bien cuando vean como cuando estaban ciegas. Se detuvo. Haba salido del todo del hueco y se haba enroscado un poco sobre s misma. Y bien? pregunt. Es un buen truco. Me vas a decir cmo lo has hecho? Control mental respondi Cahuella. El doctor Vicuna y yo la drogamos y llevamos a cabo un pequeo experimento neural. Ese engendro ha estado aqu otra vez? Vicuna era el veterinario residente. Tambin era un antiguo especialista en tcnicas de interrogatorio con un pasado que se rumoreaba esconda varios crmenes de guerra relacionados con experimentos mdicos con prisioneros. El engendro es un experto en mtodos de regimentacin neural. Fue Vicuna el que traz el mapa de los principales nodos de control del rudimentario sistema nervioso central de la cobra real. Vicuna fue el que

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desarroll los sencillos implantes de estimulacin elctrica que colocamos en posiciones estratgicas por lo que, caritativamente, llamaremos el cerebro de la criatura. Me cont que haban experimentado con los implantes hasta que pudieron conseguir una serie simple de patrones de comportamiento de la serpiente. Tampoco es que se tratara de un proceso muy sutil; los patrones de comportamiento de la serpiente eran bastante simples. La cobra real, al margen de lo mucho que creciera, era bsicamente una mquina de cazar con unas cuantas subrutinas sencillas. Lo mismo pasaba con los cocodrilos hasta que los pusimos en hielo. Eran peligrosos, pero resultaba fcil trabajar con ellos cuando comprendas cmo funcionaba su cerebro. Los mismos estmulos siempre provocaban los mismos resultados en los cocodrilos. Las rutinas de las cobras reales eran distintas (adaptadas a la vida en Borde del Firmamento), pero no mucho ms complejas. Solo toqu el nodo que le dice a la serpiente que es hora de levantarse a buscar comida dijo Cahuella. Por supuesto, en realidad no necesita alimentarse (le dimos una cabra viva hace una semana), pero su pequeo cerebro no lo recuerda. Estoy impresionado respond, aunque tambin me senta incmodo. Qu ms puedes conseguir que haga? Esta es buena. Observa. Manipul los controles y la cobra real se movi con la velocidad de un latigazo hacia la pared. Abri las mandbulas en el ltimo instante y la cabeza roma golpe los azulejos de cermica con la fuerza suficiente como para romperse algunos dientes. La serpiente, atontada, retrocedi enroscndose. Deja que lo adivine. Le has hecho pensar que haba algo que mereca la pena comer. Es un juego de nios dijo Rodrguez con una sonrisa ante la demostracin. Estaba claro que ya lo haba visto antes.

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Mira dijo Cahuella. Hasta puedo hacer que vuelva a su agujero. Observ a la serpiente recuperarse y volver a insertarse educadamente en su agujero, hasta que la ltima de sus colas del grosor de un muslo desapareci de la vista. Tiene esto alguna utilidad? S, claro. Me mir con una profunda decepcin al ver que no lo haba averiguado desde el principio. El cerebro de una cobra real casi adulta no es mucho ms complicado que el de esta. Si podemos coger una ms grande, podremos drogarla mientras sigamos en la jungla. Sabemos que los tranquilizadores funcionan en la bioqumica de las serpientes gracias al trabajo con la cra. Cuando la cosa est fuera de combate, Vicuna puede subirse en ella e implantarle el mismo hardware, conectado a otra unidad de control como esta. Entonces solo tendremos que dirigir a la serpiente hacia la Casa de los Reptiles y decirle que tiene comida delante de la nariz. Se arrastrar hasta llegar a casa. A lo largo de unos cuantos kilmetros de jungla? Qu la va a detener? Si empieza a mostrar indicios de malnutricin la alimentaremos. Si no, dejaremos que la cabrona siga arrastrndose... verdad, Rodrguez? Lleva razn, Tanner. Podemos seguirla en nuestros vehculos; la protegeremos de cualquier otro cazador que quiera cargrsela. Cahuella asinti. Y cuando llegue aqu la aparcaremos en nuestro nuevo pozo de serpientes y le diremos que se enrosque y duerma un rato. Sonre e intent encontrar alguna objecin tcnica obvia... pero no consegu nada. Pareca una locura, pero cuando intent encontrar una grieta en algn aspecto de la idea, vi que el plan de Cahuella era difcil de criticar. Sabamos lo bastante sobre el comportamiento de los ejemplares casi adultos como para hacernos una idea bastante aproximada de dnde cazarlos, y podamos aumentar las dosis de tranquilizantes de la forma

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adecuada multiplicando por la relacin de volumen corporal. Tambin tendramos que adaptar el tamao de las agujas... tendran que parecerse ms a arpones, pero lo cierto es que caba dentro de nuestras posibilidades. Probablemente Cahuella tuviera fusiles lanza arpones en algn lugar de su arsenal. Pero tendremos que cavar un pozo nuevo repuse. Pues pon a tus hombres a trabajar en eso. Pueden tenerlo listo para cuando volvamos. Reivich es solo un pequeo detalle en todo esto, no? Aunque Reivich apareciera maana, te buscaras otra excusa para salir ah afuera y buscar a tu adulta. Cahuella cerr la caja de control y apoy la espalda en la pared para estudiarme con expresin crtica. No. Qu crees que soy, una especie de obseso? Si significara tanto para m, ya estaramos hacindolo. Solo digo que sera una estupidez desaprovechar una oportunidad como esta. Dos pjaros de un tiro? Dos serpientes dijo poniendo un cuidadoso nfasis en la ltima palabra. Una literal, la otra metafrica. En realidad no crees que Reivich sea una serpiente, verdad? Yo slo lo veo como a un nio rico asustado que piensa que lleva la razn. Qu te importa lo que yo piense? me pregunt l. Creo que necesitamos dejar claro qu es lo que lo impulsa a actuar. As podremos comprenderlo y anticiparnos a sus acciones. Qu importa? Sabemos dnde estar el chico. Montamos la emboscada y ya est. Bajo nosotros, la serpiente cambi de postura. Lo odias? quise saber. A Reivich? No. Siento lstima por l. A veces hasta pienso que podramos simpatizar. Si fuera en busca de otra persona porque hubiera matado a su familia (lo que, dicho sea de paso, yo no hice), quiz hasta le deseara buena suerte. Se merece todo este esfuerzo? Tienes alguna alternativa en mente, Tanner?

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Podramos disuadirlo. Golpear primero y matar a algunos de sus hombres, solo para desmoralizarlo. Quiz ni siquiera sea necesario. Podramos construir alguna barrera fsica... provocar un incendio en el bosque o algo. Los monzones todava tardarn unas semanas en llegar. Debe de haber docenas de cosas que podamos hacer. El chico no tiene por qu morir. No; ah es donde te equivocas. Nadie se levanta contra m y sigue vivo. No me importa una mierda si acaban de enterrar a toda su familia y a su puto perrito. Intento dejar algo claro, lo entiendes? Si no lo hacemos ahora, tendremos que hacerlo una y otra vez en el futuro, cada vez que algn soplapollas aristcrata se sienta afortunado. Suspir y comprend que no ganara aquella discusin. Saba que la cosa acabara as: que no podra convencer a Cahuella de que cancelara la expedicin de caza. Pero senta que era necesario expresar mi descontento. Llevaba tanto tiempo en aquel trabajo que casi estaba obligado a cuestionar sus rdenes. Era parte del trabajo por el que me pagaba, tena que ser su conciencia en los momentos en los que buscaba la suya propia y no encontraba ms que un agujero supurante. Pero no tiene por qu ser algo personal dije. Podemos acabar con Reivich limpiamente, sin tener que convertirlo en un bao de sangre recriminatorio. Creas que bromeabas al hablar de que poda darle a reas especficas del cerebro cuando disparaba a la cabeza. Pero no lo hacas. Puedo hacerlo, si la situacin lo requiere. Pens en los soldados de mi propio bando a los que me haba visto forzado a asesinar; hombres y mujeres inocentes cuyas muertes servan a algn plan maestro inescrutable. Aunque no me absolva de todo el mal que haba perpetrado, siempre haba intentado matarlos de la forma ms rpida e indolora que me permita mi habilidad. En aquellos momentos senta que Reivich se mereca la misma amabilidad. Despus, en Ciudad Abismo, sent algo completamente distinto.

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No te preocupes, Tanner. Haremos que sea agradable y rpido para l. Un trabajo realmente limpio. Bien. Por supuesto, elegir personalmente a mi equipo... viene Vicuna con nosotros? Por supuesto. Entonces necesitaremos dos tiendas. No pienso comer en la misma mesa que ese engendro; me importan un bledo las cosas que haya aprendido a hacer con las serpientes. Habr ms de dos tiendas, Tanner. Dieterling vendr con nosotros, claro, conoce a las serpientes mejor que nadie, y tambin me llevo a Gitta. Quiero que entiendas algo dije. Solo salir a la selva ya conlleva algunos riesgos. En el momento en que Gitta salga de la Casa de los Reptiles, automticamente correr ms peligro del que correra si se quedara. Sabemos que algunos de nuestros enemigos observan atentamente nuestros movimientos y sabemos que hay cosas en la jungla que es mejor evitar hice una pausa. No es que abdique de mi responsabilidad, pero quiero que sepas que no puedo garantizar la seguridad de nadie durante esta expedicin. Solo puedo intentar hacerlo lo mejor posible... pero puede que eso no baste. Me dio unas palmaditas en el hombro. Estoy seguro de que ser suficiente, Tanner. Nunca antes me has decepcionado. Siempre hay una primera vez coment. Nuestro pequeo convoy de caza consista en tres vehculos blindados con efecto de suelo. Cahuella, Gitta y yo bamos en el de cabeza, junto con Dieterling. Dieterling manejaba el joystick y nos guiaba con habilidad por el sendero cubierto de maleza. Conoca el terreno y era tambin experto en cobras reales. Me dola pensar que tambin estaba muerto. Detrs, Vicuna y tres miembros del personal de seguridad ocupaban el segundo vehculo: Letelier, Orsono y Schmidt; todos expertos en trabajo en terrenos difciles. El tercer vehculo transportaba armamento pesado (como los rifles lanza arpones del engendro) y municin,

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suministros mdicos, raciones de agua y comida, y las tiendas burbuja desinfladas. Lo conduca uno de los viejos fideicomisarios de Cahuella, mientras que Rodrguez controlaba la escopeta de atrs y se encargaba de barrer el sendero por si alguien nos atacaba por detrs. En el salpicadero haba un mapa de la Pennsula dividido en secciones cuadriculadas, con nuestra posicin marcada por un punto azul parpadeante. A varios cientos de kilmetros al norte, pero en el mismo sendero que seguamos nosotros, haba un punto rojo que se mova un poco ms hacia el sur cada da. Era el equipo de Reivich; pensaban que se movan furtivamente, pero los traicionaban las firmas de sus armas, cuya pista segua Orcagna. Hacan unos cincuenta o sesenta kilmetros al da, que era ms o menos la velocidad que se poda alcanzar a travs de la jungla. Nuestro plan era montar el campamento a un da de viaje al sur de Reivich. Mientras tanto, atravesbamos el lmite inferior del territorio de las cobras reales. Se poda leer la emocin en los ojos de Cahuella mientras escudriaba la jungla en busca de alguna pista de movimientos largos y lentos. Las cobras casi adultas se movan con tanta pesadez (y eran tan invulnerables a cualquier tipo de depredador natural) que nunca haban desarrollado el instinto de la huida. Lo nico que consegua hacer que una cobra real se moviese era el hambre o el imperativo migratorio de su ciclo de reproduccin. Vicuna deca que ni siquiera tenan algo que pudiera considerarse instinto de supervivencia. Tenan tanta necesidad de uno como un glaciar. Ah hay un rbol cobra dijo Dieterling cuando se acercaba la noche. De fusin reciente, por su aspecto. Seal hacia un lado, a lo que pareca una oscuridad impenetrable. Mi vista era buena, pero la de Dieterling pareca sobrehumana. Dios... dijo Gitta mientras se llevaba a los ojos unas gafas camufladas amplificadoras de imagen. Es enorme. No son unos animales pequeos le dijo su marido. Miraba en la misma direccin que Dieterling y

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escudriaba algo con intensidad. Llevas razn. Ese rbol debe llevar... qu? Ocho o nueve fusiones? Como mnimo respondi Dieterling. Puede que la fusin ms reciente todava est en transicin. Quieres decir que todava est caliente? pregunt Cahuella. Pude ver hacia dnde se dirigan sus ideas. Donde haba un rbol con capas de crecimiento reciente, podra haber tambin cobras reales casi adultas. Decidimos acampar en el siguiente claro, unos doscientos metros ms all de donde nos encontrbamos. Los conductores necesitaban descansar tras pasar todo el da intentando abrirse paso por el sendero y los vehculos solan acumular daos menores que deban arreglarse antes de la siguiente etapa. No tenamos prisa por llegar al punto de la emboscada y a Cahuella le gustaba pasar unas cuantas horas cada noche cazando alrededor del permetro del campamento antes de retirarse. Us una guadaa de monofilamento para ampliar el claro, y despus ayud a inflar las tiendas burbuja. Me voy a la jungla dijo Cahuella tras darme un golpecito en el hombro. Llevaba su chaqueta de caza y un rifle colgado del hombro. Volver en una hora o as. Si te encuentras con una casi adulta no seas muy duro con ella le dije, medio en broma. Es solo una excursin de pesca, Tanner. Me acerqu a la mesa plegable que haba montado junto a la tienda y en la que habamos puesto parte del equipo. Aqu. No te olvides de esto, sobre todo si vas a alejarte le pas las gafas de amplificacin de imagen. l dud, pero despus alarg una mano, cogi las gafas y se las meti en el bolsillo de la camisa. Gracias. Se alej del charco de luz alrededor de las tiendas y le quit el seguro a la pistola mientras caminaba. Termin la primera tienda, en la que dorman Gitta y Cahuella, y despus fui a buscarla para decirle que estaba lista. Estaba sentada en la cabina del vehculo, con un caro

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compaq sobre el regazo. Tecleaba con pereza y ojeaba algo que pareca poesa. Tu tienda est lista le dije. Ella cerr el compaq con algo parecido al alivio, y me permiti que la llevara hacia la abertura de su tienda. Yo ya haba explorado el claro para comprobar que no hubiera nada desagradable al acecho (las primas ms pequeas y venenosas de las cobras reales, a las que llambamos cuerdas colgantes), pero el lugar era seguro. De todos modos, Gitta se mova vacilante, la asustaba pisar algo que no fuera un trozo iluminado de tierra a pesar de mis promesas. Parece que te diviertes le dije. Es eso sarcasmo, Tanner? Esperas que esto me divierta? Le dije que sera mejor para todos que te quedaras en la Casa de los Reptiles. Abr la cremallera. Dentro haba un compartimento estanco del tamao de una despensa que evitaba que la tienda se desinflara cuando alguien entraba o sala. Montamos las tres tiendas en los vrtices de un tringulo, unidas mediante pasillos presurizados de unos cuantos pasos de largo. El diminuto generador que suministraba a las tiendas el aire que las mantena infladas era pequeo y silencioso. Gitta entr y dijo: Es eso lo que piensas, Tanner? Que este sitio no est hecho para las mujeres? Pensaba que ese tipo de actitud haba muerto antes de que saliera la Flotilla. No... dije intentando no parecer demasiado a la defensiva. No creo eso en absoluto. Fui a cerrar la puerta exterior entre nosotros, de modo que ella pudiera entrar en privado a la tienda. Pero ella levant una mano y sostuvo la ma sobre la cremallera. Entonces, qu es lo que piensas? Creo que lo que va a pasar aqu no ser muy agradable. Te refieres a la emboscada? Vaya, nunca lo hubiera adivinado.

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Dije algo estpido. Gitta, tienes que darte cuenta de que hay cosas que no sabes sobre Cahuella. O sobre m, ya puestos. Cosas sobre el trabajo que hacemos. Las cosas que hemos hecho. Creo que pronto tendrs una idea ms aproximada sobre algunas de esas cosas. Por qu me dices esto? Creo que deberas estar preparada, eso es todo. Mir por encima de mi hombro, hacia la jungla en la que se haba desvanecido su marido. Debera ponerme a trabajar con las otras tiendas, Gitta... Cuando respondi, su voz tena un tono extrao. S, claro. Me miraba fijamente. Quiz solo era un efecto de la luz, pero su cara me pareci extraordinariamente bella en aquellos momentos; como algo pintado por Gaugin. Creo que en aquel instante se cristaliz mi intencin de traicionar a Cahuella. El pensamiento deba haber estado siempre ah, pero haba necesitado aquel instante de belleza abrasadora para sacarlo a la luz. Me pregunt qu hubiera pasado si las sombras hubieran cado sobre su cara de forma diferente. Hubiera tomado la misma decisin? Tanner, te equivocas, sabes? Sobre qu? Cahuella. S mucho ms sobre l de lo que te imaginas. Mucho ms de lo que nadie se imagina. S que es un hombre violento y s que ha hecho cosas horribles. Cosas que ni te creeras. Te sorprendera respond. No; eso es justo lo que quera explicarte, no me sorprendera. No estoy hablando de los pequeos actos de violencia que ha cometido desde que lo conoces. Casi no son dignos de consideracin comparados con las cosas que haba hecho antes. Y, a no ser que seas consciente de esas cosas, realmente no lo conoces en absoluto. Si es tan malo, por qu te quedas con l? Porque ya no es el hombre malvado que era. Una luz brill entre los rboles; un relmpago de luz azul blanquecino, seguido del estallido de un rifle lser.

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Algo cay a travs del follaje hasta el suelo. Me imagin a Cahuella avanzando hasta encontrar a su presa; probablemente una serpiente pequea. Alguna gente dira que un hombre malvado no cambia nunca, Gitta. Entonces se equivocaran. Son nuestros actos los que nos hacen malvados, Tanner; los nicos que nos definen, nada ms, ni nuestras intenciones ni nuestros sentimientos. Pero, qu son unos cuantos actos malvados en toda una vida, especialmente en el tipo de vidas que podemos vivir ahora? Solo algunos de nosotros contest. Cahuella es ms viejo de lo que te imaginas, Tanner. Y las cosas malvadas que hizo pasaron hace mucho, mucho tiempo, cuando era mucho ms joven. Al final, ellas fueron las que me llevaron hasta l. Hizo una pausa y mir hacia los rboles pero, antes de que pudiera preguntarle qu quera decir con aquello, volvi a hablar. Pero el hombre que encontr no era malvado. Era cruel, violento, peligroso, pero tambin era capaz de dar amor; de aceptar el amor de otro ser humano. Vea la belleza de las cosas; reconoca la maldad en los dems. No era el hombre que esperaba encontrarme, sino alguien mejor. No perfecto, ni mucho menos, pero tampoco un monstruo; en absoluto. Descubr que no poda odiarlo tan fcilmente como esperaba. Esperabas odiarlo? Esperaba hacer mucho ms que eso. Esperaba matarlo o llevarlo ante la justicia. Y en vez de eso... Gitta hizo otra pausa. Se produjo otro crujido de luz azul en el bosque: la cada de otro animal. Tuve que hacerme una pregunta; una que nunca me haba hecho. Cunto tiempo hace falta vivir como hombre bueno (haciendo el bien) para que la suma de tus buenas acciones anule algo terrible que hiciste en el pasado? Sera suficiente toda una vida humana? No lo s respond con sinceridad. Pero s algo. Puede que Cahuella sea mejor de lo que era, pero sigue sin ser la idea que se puede tener de un ciudadano

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modelo, no crees? Si defines su forma de ser actual como la de un hombre que hace el bien, me da miedo pensar cmo sera antes. Te lo dara, s dijo Gitta. Y tampoco creo que pudieras soportarlo. Le di las buenas noches y me fui a seguir preparando las otras tiendas.

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A media maana, mientras los otros levantaban el campamento, cinco de nosotros retrocedimos a pie sobre nuestros pasos hasta el lugar del sendero en el que habamos visto el rbol de cobra real. Desde all avanzamos con dificultad unos metros a travs de la maleza hasta alcanzar la base acampanada del rbol. Yo encabezaba la marcha y blanda la guadaa de monofilamento delante de m, trazando un arco que apartaba casi toda la vegetacin. Es incluso mayor de lo que pareca desde el sendero dijo Cahuella. Aquella maana estaba sonrosado y jovial porque su cacera nocturna haba resultado un xito, como habamos comprobado nosotros gracias a los restos de animales colgados en el claro. Qu antigedad crees que tiene? Sin lugar a dudas, es anterior al aterrizaje contest Dieterling. Cuatrocientos aos, quiz. Tendramos que cortarlo para saberlo con certeza. Comenz a caminar alrededor de la circunferencia del rbol mientras daba ligeros golpecitos en la corteza con los nudillos. Con nosotros estaban Gitta y Rodrguez. Miraban hacia la parte superior del rbol con el cuello estirado y los ojos entrecerrados para bloquear la luz del sol que se filtraba a travs del dosel de la jungla.

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No me gusta dijo Gitta. Y si...? Aunque pareca estar demasiado lejos para orla, Dieterling respondi. Las posibilidades de que otra serpiente se acerque por aqu son mnimas. Especialmente si tenemos en cuenta que la fusin de esta parece muy reciente. Ests seguro? pregunt Cahuella. Comprubalo t mismo. Estaba casi detrs del rbol. Pisoteamos la crujiente maleza hasta llegar a l. Los rboles de cobra real fueron un misterio para los primeros exploradores en aquellos aos de ensueo antes del comienzo de la guerra. Haban recorrido aquella parte de la Pennsula a toda prisa, con los ojos muy abiertos ante las maravillas del nuevo mundo, en busca de milagros que saban seran estudiados con ms atencin en el futuro. Eran como nios abriendo regalos, casi sin prestar atencin a los contenidos de cada paquete antes de empezar a abrir el siguiente. Haba demasiadas cosas que ver. Si hubieran sido metdicos, habran descubierto los rboles y habran decidido que mereca la pena estudiarlos ms a fondo cuanto antes, en vez de limitarse a incluirlos en la creciente lista de anomalas planetarias. Si lo hubieran hecho, con solo someter a estudio a unos cuantos rboles durante unos cuantos aos habran descubierto el secreto. Pero tuvieron que pasar muchas dcadas de guerra hasta que se pudo establecer la verdadera naturaleza de los rboles. Eran poco comunes, pero estaban distribuidos a lo largo de una gran rea de la Pennsula. Su rareza los haba convertido en el centro de atencin al principio, ya que eran claramente distintos de las otras especies. Todos crecan hasta el mismo techo del bosque, pero no ms all... hasta llegar a unos cuarenta o cincuenta metros del suelo, segn la vegetacin que los rodeara. Tenan forma de candelero en espiral y se ensanchaban en la base. Cerca de la copa, los rboles se abran en una estructura plana y de decenas de metros de ancho, como

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championes color verde oscuro. Eran aquellos championes lo que haca que los rboles de cobra real resultaran tan obvios para los primeros exploradores que sobrevolaron la jungla en una de las lanzaderas del Santiago. De vez en cuando encontraban un claro cerca de un rbol y bajaban para investigar a pie. Los bilogos del equipo haban intentado encontrar una explicacin a la forma de los rboles o a las extraas diferencias entre los tipos de clulas que encontraron alrededor del permetro del rbol y en las lneas radiales que lo atravesaban. Lo que estaba claro era que la madera del centro de los rboles era vegetacin muerta, y que la materia viva exista solo en una capa relativamente delgada alrededor de la corteza. La analoga con el candelero en espiral era precisa hasta cierto punto, pero yo pensaba que la mejor descripcin era la que lo asemejaba a un tobogn enormemente alto y delgado, como el que yo recordaba haber visto en un parque de atracciones de Nueva Iquique, viejo y arruinado, cada verano con la pintura ms descascarillada. La forma subyacente del rbol era ms o menos la de un tronco cilndrico terminado en punta pero, alrededor del mismo y ascendiendo hasta la cima, haba una estructura helicoidal cuyas espirales no estaban del todo en contacto las unas con las otras. La hlice era suave y tena dibujos geomtricos en marrn y verde que brillaban como metal batido. En los huecos por los que poda verse el tronco original solan encontrarse pruebas de una estructura similar que se haba desgastado o que haba sido absorbida por el rbol, y quiz ms niveles de estructura bajo aquellos, aunque solo un botnico experto podra realmente leer tales sutilezas en el crecimiento del rbol. Dieterling haba identificado la espiral principal que rodeaba el rbol. La base, justo donde pareca que la espiral debiera hundirse en la tierra como una raz, terminaba en una abertura hueca. Me la seal.

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Est hueco casi hasta arriba, hermano. Y eso quiere decir...? pregunt Rodrguez. Saba cmo manejar una cra, pero no era un experto en el ciclo biolgico de aquellas criaturas. Quiere decir que ya ha eclosionado respondi Cahuella. Las cras de sta ya se han marchado de casa. Salieron de su madre a mordiscos dije yo. Todava no sabamos si haba distintos sexos en las cobras reales, as que era del todo posible que tambin se hubieran comido a su padre... o a ninguno. Cuando la guerra acabara, la investigacin sobre la biologa de las cobras reales alimentara miles de carreras acadmicas. De qu tamao seran? pregunt Gitta. Tan grandes como nuestra cra dije yo mientras le daba una patada a la boca en la base de la espiral. Quiz ligeramente ms pequeas. Pero nada que quieras encontrarte sin disponer de una buena municin. Crea que se movan demasiado lentas como para suponer un peligro. Esas son las casi adultas dijo Dieterling. Y, aun as, puede que no pudieras dejarlas atrs a travs de una vegetacin como esta. Querran comernos? Quiero decir, nos reconoceran como algo comestible? Probablemente no respondi Dieterling. Lo que puede que no te consuele mucho cuando se arrastre sobre ti. Clmate dijo Cahuella rodeando a Gitta con el brazo. Son como cualquier otro animal salvaje... solo que ms peligrosas si no sabes qu coo haces. Y nosotros lo sabemos, verdad? Algo aplast la vegetacin detrs de nosotros. Sorprendidos, todos nos dimos la vuelta, casi esperando ver la cabeza sin ojos de una serpiente casi adulta abalanzarse sobre nosotros como un lento tren de carga, machacando la jungla que le impeda su implacable progreso con tanta eficacia como si fuera niebla. En vez de eso, vimos al doctor Vicuna.

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El doctor no haba demostrado inters por seguirnos cuando dejamos el campamento, as que me pregunt qu le habra hecho cambiar de idea. No es que me agradara la compaa del engendro. Qu pasa, doctor? Me aburra, Cahuella. El doctor daba grandes zancadas a travs de lo que quedaba de las plantas que yo haba cortado. Su ropa, como siempre, estaba impecable, mientras que las nuestras mostraban los cortes y manchas normales del paso por el campo. l vesta una chaqueta de campo parda que le llegaba hasta las rodillas, desabrochada por delante. Del cuello le colgaban un par de delicadas gafas de amplificacin de imagen. Los bucles de su pelo hacan que tuviera el aire srdido de un querubn desnutrido. Ah, este es el rbol! Sal de su camino; la mano me sudaba sobre el puo de la guadaa de monofilamento, mientras me imaginaba lo que le hara al engendro si alargara por accidente el arco de corte y le pasara por encima. Pens que, fuera cual fuera el dolor que sufriera en el proceso, no poda compararse con la dosis acumulada que el haba infligido a lo largo de su carrera. Todo un espcimen, verdad? le dijo Cahuella. Probablemente la fusin ms reciente ocurriera hace tan solo unas semanas dijo Dieterling, tan cmodo con el engendro como con su jefe. chale un vistazo al gradiente del tipo de clula. El doctor camin hacia lo que le indicaba Dieterling. Dieterling haba desempaquetado un delgado dispositivo gris que llevaba en el bolsillo de la cintura de su chaqueta de caza. De fabricacin Ultra, era del tamao de una Biblia cerrada, llevaba una pantalla y unos cuantos controles con marcas crpticas. Dieterling apret uno de los lados del dispositivo contra la hlice y presion uno de los botones. Unas clulas muy ampliadas en tonos de azul plido aparecieron en la pantalla. Eran formas cilndricas borrosas, amontonadas al azar como las bolsas de cadveres en un depsito.

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Estas clulas son bsicamente epiteliales dijo Dieterling mientras trazaba la imagen con un dedo. Mirad la suave estructura lipdica de la membrana de la clula... muy caracterstico. De qu? pregunt Gitta. De un animal. Si tomara una muestra del revestimiento de tu hgado, no sera muy distinta de esta. Movi el dispositivo hacia otra parte de la hlice, un poco ms cerca del tronco. Y ahora, mira esto. Clulas totalmente diferentes... dispuestas de forma ms regular, con lmites geomtricos unidos por rigidez estructural. Ves cmo la membrana de la clula est rodeada de una capa adicional? Eso es bsicamente celulosa. Toc otro control y las clulas se hicieron transparentes y se llenaron de formas fantasmales. Ves esos organelos en forma de vaina? Cloroplastos nacientes. Y esas estructuras labernticas son parte del retculo endoplasmtico. Todas esas cosas son caractersticas definitorias de las clulas vegetales. Gitta dio unos golpecitos en la corteza sobre el lugar en el que Dieterling haba realizado la primera exploracin. As que el rbol es ms como un animal aqu y ms como una planta... aqu? Es un gradiente morfolgico, por supuesto. Las clulas del tronco son clulas vegetales puras... un cilindro de xilema alrededor del ncleo de antiguo crecimiento. La primera vez que la serpiente se une al rbol enroscndose a su alrededor, todava es un animal. Pero cuando la serpiente entra en contacto con el rbol, sus propias clulas comienzan a cambiar. No sabemos qu hace que eso ocurra... si lo activa algo dentro del sistema linftico de la serpiente o si es el rbol el que suministra la seal qumica para iniciar la fusin. Dieterling seal el lugar en el que la hlice se una sin seal alguna con el tronco. Este proceso de unificacin celular debe tardar unos cuantos das. Cuando se termina, la serpiente est inseparablemente unida al rbol... de hecho, se convierte en parte del rbol. Pero la mayor parte de la serpiente sigue siendo una animal en esos momentos.

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Qu le pasa a su cerebro? pregunt Gitta. Ya no necesita ninguno. Ni siquiera necesita algo que pudiramos reconocer como un sistema nervioso, para serte sincero. No has respondido a mi pregunta. Dieterling le sonri. El cerebro de la madre es lo primero que se comen las cras. Se comen a su madre? dijo Gitta horrorizada. Las serpientes se fundan con sus rboles anfitriones y se convertan ellas mismas en plantas. Solo pasaba cuando las serpientes llegaban a su fase casi adulta, cuando eran lo bastante grandes como para formar una espiral alrededor del rbol desde el suelo hasta el techo del bosque. En esos momentos ya haba pequeas cobras reales formndose en lo que se podra llamar el vientre de la criatura. Estaba claro que el rbol anfitrin ya haba visto muchas fusiones. Quiz el rbol verdadero y original se hubiera podrido haca mucho y lo que quedaba eran tan solo las espirales entrelazadas de las cobras reales muertas. Sin embargo, era probable que la ltima serpiente en unirse al rbol siguiera tcnicamente viva, tras extender su caperuza fotosinttica desde la copa del rbol para beber la luz del sol. Nadie saba cunto podan vivir las serpientes en aquel estado final de planta sin cerebro. Lo que s se saba era que otra casi adulta llegara tarde o temprano y reclamara el rbol para s. Se arrastrara por l, metera la cabeza a travs de la caperuza de su predecesora y despus extendera la suya sobre la vieja. Sin luz solar, la caperuza tapada se marchitara rpidamente. La recin llegada se fusionara con el rbol y se convertira casi por completo en planta. El tejido animal que quedara solo servira para suministrar comida a las cras, nacidas unos cuantos meses despus de la fusin. Algn mecanismo de activacin qumico hara que se comieran el vientre de su madre para salir, digirindola por el camino. Una vez comido el cerebro, bajaran a mordiscos por la espiral de

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su cuerpo hasta emerger a ras del suelo totalmente formadas; rapaces cras de cobra real. Piensas que es algo repugnante dijo Cahuella al leer como un experto los pensamientos de Gitta. Pero algunos animales terrestres tienen ciclos vitales igual de desagradables, si no ms. La araa social australiana se convierte en pulpa conforme sus cras maduran. Debes admitir que tiene cierta pureza darwiniana. A la evolucin no le importa mucho lo que pasa una vez que las criaturas transmiten su herencia gentica. Los animales adultos normales tienen que seguir vivos el tiempo suficiente para criar a sus hijos y protegerlos frente a los depredadores, pero las cobras reales no se ven limitadas por esos factores. Hasta sus cras son ms peligrosas que cualquier otro animal indgena, lo que significa que no hay enemigos frente a los que protegerlas. Y no necesitan aprender nada que no tengan ya grabado en ellas. Casi no existe ninguna presin selectiva para evitar que los adultos mueran en el instante en el que dan a luz. Tiene perfecto sentido que las cras se alimenten de sus madres. Me tocaba sonrer a m. Casi parece que las admires. Lo hago. La pureza del proceso... quin no lo admirara? No estoy seguro de lo que pas despus. Estaba mirando a Cahuella sin perder del todo de vista a Gitta, cuando Vicuna hizo algo. Pero el primer movimiento no pareca haber surgido de Vicuna, sino de mi hombre, Rodrguez. Vicuna se meti una mano en la chaqueta y sac una pistola. Rodrguez dijo. Aljate del rbol. Yo no tena ni idea de lo que pasaba, pero en aquel momento vi que Rodrguez tambin tena la mano en el bolsillo, como si hubiera estado a punto de coger algo. Vicuna agitaba la pistola categricamente. He dicho que te alejes.

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Doctor dije yo, te importara explicarnos por qu amenazas a uno de mis hombres? Con sumo gusto, Mirabel. Despus de que me haya encargado de l. Rodrguez me mir con los ojos muy abiertos, al parecer de confusin. Tanner, no s qu le pasa. Solo iba a coger mi racin de comida. Mir a Rodrguez y despus al engendro. Y bien, doctor? No tiene la racin de comida en el bolsillo. Iba a coger un arma. No tena sentido. Rodrguez ya estaba armado... tena un rifle colgado al hombro, como Cahuella. Los dos hombres se quedaron frente a frente, helados. Tena que tomar una decisin. Hice un gesto con la cabeza a Cahuella. Deja que me encargue de esto. T y Gitta marchaos; alejaos lo ms posible de la lnea de fuego. Me encontrar con vosotros en el campamento. S! sise Vicuna. Salid de aqu antes de que Rodrguez os mate. Cahuella cogi a su esposa y se alej vacilante del escenario. Hablas en serio, doctor? A m me parece lo bastante serio murmur Dieterling. l tambin empezaba a retirarse. Y bien? dije dirigindome al engendro. La mano de Vicuna temblaba. No era un pistolero... pero no haca falta mucha puntera para derribar a Rodrguez a aquella distancia. Habl lentamente y con calma forzada. Rodrguez es un impostor, Tanner. Recib un mensaje de la Casa de los Reptiles mientras estabais aqu. Rodrguez sacudi la cabeza. No tengo por qu escuchar esto! Me di cuenta de que era perfectamente posible que hubiera recibido un mensaje de la Casa de los Reptiles. Normalmente me pona el brazalete de comunicaciones

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antes de salir del campamento, pero se me haba olvidado con las prisas de la maana. Si alguien hubiera llamado de la Casa solo podra haberse comunicado con el campamento. Me volv a Rodrguez. Entonces, saca la mano lentamente del bolsillo. No me digas que crees a ese cabrn! No s qu creer. Pero si dices la verdad, ah solo tendrs tu racin. Tanner, esto es... Alc la voz. Hazlo, joder! Ten cuidado dijo Vicuna entre dientes. Rodrguez sac la mano del bolsillo con lentitud majestuosa, sin dejar de mirarnos a Vicuna y a m. Lo que sac, cogido entre el pulgar y el ndice, era delgado y negro. Por la forma en que lo sostena y con la oscuridad perpetua del suelo del bosque, casi era posible creer que se trataba de sus vveres. Durante un instante, lo cre. Hasta que vi que se trataba de una pistola, pequea, elegante y cruel; diseada para el asesinato. Vicuna dispar. Quiz yo haba subestimado la habilidad necesaria para dejar incapacitado a alguien incluso estando tan cerca, porque la bala del doctor le dio a Rodrguez en el hombro del otro brazo, lo que hizo que diera un paso atrs y gruera, pero nada ms. La pistola de Rodrguez se ilumin y el doctor cay de espaldas en la maleza. En el borde del claro, Cahuella se quit el rifle y se prepar para disparar. No! Empec a gritar, deseando que mi jefe se salvara alejndose lo ms posible de Rodrguez pero, como descubr demasiado tarde, Cahuella no era de los que se alejaban de una pelea, ni siquiera de una que pusiera su vida en peligro. Gitta le grit a su marido que la siguiera. Rodrguez levant la pistola en direccin a Cahuella y dispar... Y fall, la bala atraves la corteza de un rbol cercano.

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Intent encontrarle algn sentido a lo que estaba pasando, pero no haba tiempo. Pareca que Vicuna llevaba razn. Todo lo que Rodrguez haba hecho en los ltimos segundos coincida con la afirmacin del engendro... lo que quera decir que Rodrguez era un... qu? Un impostor? Esto es por Argent Reivich dijo Rodrguez mientras volva a apuntar. Yo saba que aquella vez no cometera el mismo error. Levant la guadaa de monofilamento, puse el cable de corte casi invisible al mximo de su longitud mantenida piezoelctricamente: una lnea molecular hiperrgida que se alargaba quince metros desde mi posicin. Rodrguez vio por el rabillo del ojo lo que yo iba a hacer y cometi el error que lo delat como un aficionado y no un asesino profesional. Vacil. Lo reban con la guadaa. Cuando fue consciente de lo que haba pasado (no poda sentir ningn dolor inmediato, ya que el corte haba sido de una limpieza quirrgica), solt la pistola. Se produjo un terrible momento de quietud, uno en el que me pregunt si no habra cometido yo un error tan grave como su vacilacin y no habra alargado la lnea invisible de la guadaa tanto como imaginaba. Pero no haba cometido ningn error. Rodrguez cay al suelo, partido en dos. Est muerto dijo Dieterling cuando volvimos a la nica tienda del campamento que todava no estaba desinflada. Haban pasado tres horas del incidente junto al rbol y Dieterling estaba inclinado sobre el cuerpo del doctor Vicuna. Si supiera cmo funcionan esas herramientas suyas... Dieterling haba colocado junto al engendro una pila de juguetes quirrgicos avanzados, pero sus sutiles secretos no se le haban querido revelar. Los suministros mdicos normales no haban sido suficientes para salvarlo tras el disparo de Rodrguez,

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pero habamos esperado que la propia magia del doctor (obtenida de los comerciantes Ultras a un precio considerable) fuera lo bastante poderosa. Quiz, en las manos adecuadas, lo hubiera sido... pero el nico que podra usar aquellos instrumentos de forma provechosa era el que ms los necesitaba. Has hecho lo que has podido le dije a Dieterling mientras le pona una mano en el hombro. Cahuella mir el cadver de Vicuna con una furia evidente. Tpico de este cabrn morirse antes de que pudiramos usarlo como es debido. Cmo demonios vamos a ponerle esos implantes a la serpiente? Quiz capturar la serpiente no sea nuestra prioridad absoluta en estos momentos dije. Crees que no lo s, Tanner? Entonces, acta como si lo supieras. El me lanz una mirada furibunda por mi insubordinacin, pero segu hablando. No me gustaba Vicuna, pero arriesg su vida por ti. Y quin coo tiene la culpa de que Rodrguez fuera un impostor? Pensaba que filtrabas a tus reclutas, Mirabel. Lo hice respond. Y eso qu quiere decir? Que el hombre que he matado no poda ser Rodrguez. Vicuna pareca estar de acuerdo con eso. Cahuella me mir como si yo fuera algo que se le hubiera pegado en la suela del zapato, despus sali hecho una furia y me dej solo con Dieterling. Y bien? me pregunt Dieterling. Espero que tengas alguna idea sobre lo que ha pasado aqu, Tanner. Puso una sbana sobre el cadver de Vicuna y despus comenz a recoger los ordenados y relucientes instrumentos quirrgicos. No la tengo. Todava. Era Rodrguez... al menos, tena el mismo aspecto. Intenta llamar de nuevo a la Casa de los Reptiles.

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Llevaba razn; haca una hora que no lo intentaba y no haba sido capaz de comunicar con ellos. Como siempre, el cinturn de satlites de comunicacin que rodeaba Borde del Firmamento era poco regular y sufra constantes interferencias militares, las piezas se rompan misteriosamente y volvan a conectarse segn los nefarios intereses de las diferentes facciones. Sin embargo, aquella vez el enlace funcion. Tanner? Estis todos bien? Ms o menos. Ya les explicara mejor nuestras prdidas ms adelante; en aquellos momentos solo necesitaba saber lo que le haban dicho al doctor Vicuna. Cul era la advertencia que nos disteis sobre Rodrguez? El hombre con el que trataba se llamaba Southey; alguien a quien conoca desde haca aos. Pero nunca lo haba visto tan desconcertado como en aquellos instantes. Tanner, espero por Dios que... recibimos una advertencia de uno de los aliados de Cahuella. Un soplo sobre Rodrguez. Sigue. Rodrguez est muerto! Encontraron su cadver en Nueva Santiago. Lo mataron y lo dejaron tirado. Ests seguro de que era l? Tenemos su ADN en el archivo. Nuestro contacto en Santiago le hizo un anlisis al cadver... coincidencia total. Entonces el Rodrguez que volvi de Santiago deba ser otra persona, es eso lo que dices? S. Creemos que no era un clon, sino un asesino. Lo modificaran genticamente para que pareciera Rodrguez; tuvieron que alterar hasta su voz y su olor. Pens en ello unos segundos antes de contestar. No hay nadie en Borde del Firmamento con la habilidad para hacer algo as. Especialmente en los pocos das que Rodrguez estuvo fuera de la Casa de los Reptiles. No, estoy de acuerdo. Pero los Ultras pudieron hacerlo.

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Aquello ya lo saba, Orcagna casi nos haba restregado por la cara su ciencia superior. Tendra que ser algo ms que un tratamiento cosmtico dije. Qu quieres decir? Rodrguez, el impostor, se comportaba como l. Saba cosas que solo Rodrguez saba. Lo s... habl con l a menudo durante los ltimos das. Pero, al pensar en aquellas conversaciones, me di cuenta de que Rodrguez responda con evasivas, aunque obviamente nada demasiado grave como para despertar mis sospechas por aquel entonces. Haba estado muy dispuesto a hablar sobre muchas cosas. As que tambin usaron sus recuerdos. Crees que lo rastrearon? Southey asinti. Debi de ser cosa de expertos, porque no haba seales de que lo hubiera matado el rastreo. Pero, como hemos dicho, hablamos de Ultras. Y crees que tienen los medios para implantar recuerdos en su asesino? He odo cosas por el estilo respondi Southey. Mquinas diminutas que se introducen en la mente del sujeto y establecen nuevas conexiones neuronales. Lo llaman impresin eidtica. La CN lo intent para los entrenamientos, pero nunca consiguieron que funcionara bien. Pero si hay Ultras involucrados... Sera un juego de nios. Pero no era solo que el hombre tuviera acceso a los recuerdos de Rodrguez, era algo ms profundo. Como si casi se hubiera convertido en Rodrguez en el proceso. Quiz por eso resultaba tan convincente. Aunque las nuevas estructuras de memoria tendran que ser frgiles... la personalidad del asesino hubiera comenzado a surgir tarde o temprano. Pero para entonces Rodrguez ya se habra ganado tu confianza. Southey llevaba razn: Rodrguez solo se haba mostrado ms evasivo de lo normal el da anterior. Fue aquel el momento en el que la mente enterrada del

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asesino comenz a atravesar el velo de recuerdos de camuflaje? Se la gan bastante bien dije. Si no fuera porque Vicuna nos avis... le cont lo que haba pasado alrededor del rbol. Trae de vuelta los cadveres me dijo Southey. Quiero ver si de verdad han disfrazado tan bien a su hombre... si ha sido solo algo cosmtico o si tambin le intentaron cambiar el ADN. Crees que se tomaron tantas molestias? Esa es la idea, Tanner. Si fueron a la gente correcta, no les supuso ninguna molestia. Por lo que s, en estos momentos solo hay un grupo de Ultras en rbita alrededor del planeta. S. Estoy bastante seguro de que la gente de Orcagna debe estar involucrada. T te reuniste con ellos, no? Piensas que son de fiar? Eran Ultras dije, como si fuera suficiente respuesta. No poda interpretar su comportamiento como con los contactos normales de Cahuella. Aunque eso no significa que tengan que traicionarnos a la fuerza. Qu ganaran por no hacerlo? Me di cuenta de que aquella era la nica pregunta que nunca me haba hecho. Haba cometido el error de tratar a Orcagna como a cualquier otro contacto comercial de Cahuella... como a alguien que no descartaba volver a hacer tratos con Cahuella en el futuro. Pero, y si la tripulacin de Orcagna no pensara volver a Borde del Firmamento hasta dentro de algunas dcadas, o incluso siglos? Podan quemar todos sus puentes con impunidad. Puede que Orcagna no supiera que el asesino ira a por nosotros dije. Puede que un socio de Reivich les llevara a un hombre que necesitara cambiar de aspecto; otro hombre que necesitaba transferir sus recuerdos al primero... Y crees que a Orcagna no se le ocurrira hacer preguntas? No lo s respond; hasta mi propia teora sonaba dbil.

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Southey suspir. Yo saba lo que estaba pensando. Que era lo mismo que pensaba yo. Tanner, creo que tendremos que ir con cuidado a partir de ahora. Al menos ha salido algo bueno de todo esto dije. Ahora que el doctor est muerto, Cahuella tendr que abandonar la bsqueda de su serpiente. Aunque todava no se ha dado cuenta. Southey forz una leve sonrisa. Ya casi tenemos cavada la mitad del pozo. No me preocupara por acabar el resto antes de que lleguemos. Hice una pausa y comprob de nuevo el mapa, con el punto parpadeante que representaba el progreso de Reivich. Acamparemos de nuevo esta noche, a unos sesenta klicks al norte de aqu. Maana estaremos de vuelta en casa. Esta noche es la noche? Con Rodrguez y el doctor muertos, tendramos poco personal para la emboscada. Pero bastara para asegurar la victoria con una certeza casi matemtica. Maana por la maana. Reivich debera meterse en nuestra trampa antes del medioda, si sigue su avance. Buena suerte, Tanner. Asent y cerr la conexin con la Casa de los Reptiles. En el exterior, encontr a Cahuella y le dije lo que me haba contado Southey. Cahuella se haba calmado un poco despus de nuestra ltima conversacin, mientras sus hombres trabajaban alrededor de nosotros empaquetando el resto del campamento. Estaba ajustndose una cartuchera negra de piel desde la cintura al hombro, con numerosos bolsillos para cartuchos, cargadores, clulas de energa y otra parafernalia. Tambin pueden hacer esa mierda? Transferencia de memoria? No estoy seguro de lo permanente que sera, pero s... estoy bastante seguro de que podran haber rastreado a Rodrguez de forma que el hombre de Reivich tuviera suficientes conocimientos suyos como para no despertar

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sospechas. Te sorprende menos que pudieran cambiar su aspecto de forma tan convincente? Pareca poco dispuesto a responderme de inmediato. S que pueden... cambiar cosas, Tanner. Haba veces en las que pensaba conocer a Cahuella mejor que nadie; veces en las que estbamos tan unidos como hermanos. Saba que era capaz de crueldades ms imaginativas e instintivas de las que yo pudiera inventar. Yo tena que esforzarme para ser cruel, como un msico trabajador al que le faltaban la elegancia natural y el virtuosismo del verdadero genio nato. Pero veamos las cosas de forma similar, juzgbamos a la gente con la misma desilusin y los dos poseamos un don innato para las armas. Sin embargo, haba veces, como en aquellos mismos instantes, en las que era como si Cahuella y yo nunca nos hubisemos conocido; como si hubiera secretos infinitos que nunca compartira conmigo. Pens en lo que Gitta me haba dicho la noche anterior; su insinuacin de que lo que yo saba sobre l era tan solo la punta del iceberg. Una hora ms tarde estbamos en marcha, con los dos cadveres (Vicuna y el dividido Rodrguez) en atades refrigerados colocados en el ltimo vehculo. Los atades de carcasa dura haban servido como cajas para vveres hasta aquel momento. Era de suponer que el viaje ya no se parecera a unas vacaciones. Por supuesto, yo nunca lo haba visto as, pero Cahuella s lo haba hecho y poda ver la tensin en los msculos de su cuello mientras l intentaba escudriar el sendero. Reivich haba ido un paso por delante de nosotros. Ms tarde, cuando paramos para arreglar una turbina, habl conmigo. Siento haberte echado la culpa antes, Tanner. Yo hubiera hecho lo mismo. Eso no tiene nada que ver, verdad? Confo en ti como en un hermano. Lo haca antes y lo hago ahora. Nos salvaste a todos matando a Rodrguez. Algo verde y de piel se movi en la carretera.

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Prefiero no pensar en ese impostor como en Rodrguez. Rodrguez era un buen hombre. Claro... era solo un atajo verbal. T... mmm... no creers que hay ms de ellos, verdad? Yo ya haba pensado en el tema. No podemos descartarlo, pero no me parece probable. Rodrguez haba regresado de un viaje, mientras que los dems de la expedicin no han dejado la Casa de los Reptiles en semanas... salvo t y yo, claro, cuando visitamos a Orcagna. Creo que estamos libres de sospecha. Vicuna podra haber sido una posibilidad, pero l tambin se ha librado limpiamente de toda sospecha. Vale. Otra cosa ms. Hizo una pausa y mir con recelo a sus hombres mientras ellos le daban martillazos a algo bajo el cap del motor, con escaso cuidado profesional. Crees que podra ser el verdadero Reivich? Disfrazado de Rodrguez? Cahuella asinti. Dijo que iba a por m. S... pero yo dira que Reivich va con el grupo principal. Eso es lo que Orcagna nos dijo. Puede que el impostor pensara mantenerse en segundo plano sin comprometer su tapadera hasta que llegara el resto del grupo. Pero podra haber sido l. No creo; a no ser que los Ultras sean todava ms listos de lo que pensbamos. Reivich y Rodrguez no se parecan nada en el tamao. Puedo creerme que alteraran su cara, pero no creo que tuvieran tiempo para cambiar todo su esqueleto y la musculatura... al menos en tan pocos das. Y despus todava tendran que ajustar su propia imagen corporal, de forma que no se diera continuamente contra los techos. No; su asesino tena que ser un hombre de complexin semejante a la de Rodrguez. Pero es posible que avisara a Reivich, no? Posiblemente, s... pero, si lo hizo, Reivich no est haciendo nada al respecto. Los rastros de las armas siguen movindose a la misma velocidad hacia nosotros.

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Entonces nada ha cambiado, bsicamente, no? Bsicamente, nada dije, aunque ambos sabamos que ninguno de los dos lo senta. Poco despus, mis hombres hicieron cantar de nuevo a la turbina y nos pusimos en marcha. Siempre me haba tomado la seguridad de la expedicin muy en serio, pero en aquellos momentos haba redoblado mis esfuerzos y repasado todos mis preparativos. Nadie dejara el campamento a no ser que estuviera armado, y nadie saldra solo... salvo, por supuesto, el mismo Cahuella, que insistira en sus merodeos nocturnos. El campamento que montaramos aquella noche sera la base de nuestra emboscada, as que estaba decidido a pasar ms tiempo del normal buscando el mejor lugar para montar las tiendas burbuja. El campamento tena que ser casi invisible desde la carretera, pero deba estar lo bastante cerca para que pudiramos montar nuestro ataque contra el grupo de Reivich. No quera que nos separramos demasiado de nuestras cajas de municiones, lo que conllevaba montar las tiendas a menos de cincuenta o sesenta metros de los rboles. Antes de que cayera la noche, abriramos claros para nuestras lneas de fuego estratgicas a travs del bosque y prepararamos rutas de escape por si los hombres de Reivich respondan con un fuerte fuego de contencin. Si el tiempo nos lo permita, montaramos trampas o minas en los caminos ms obvios. Estaba dibujando un mapa mental, llenndolo de lneas entrecruzadas de muerte, cuando la serpiente empez a atravesar nuestro camino. Mi atencin se haba desviado ligeramente de la ruta que tenamos delante de nosotros, as que fue el grito de Parad! de Cahuella lo que me alert primero de que estaba ocurriendo algo. Paramos las turbinas; nuestros vehculos callaron. Doscientos o trescientos metros ms adelante, justo donde el sendero comenzaba a curvarse hasta desaparecer de la vista, la cobra real haba asomado la cabeza por la cortina de vegetacin que marcaba el filo

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de la jungla. La cabeza era de un verde plido y enfermizo bajo los pliegues color oliva de la caperuza fotosensible, encogida como la de una cobra terrestre. Estaba cruzando de derecha a izquierda; hacia el mar. Casi adulta dijo Dieterling, como si estuviera mirando un bicho pegado en el retrovisor. La cabeza era casi tan grande como uno de nuestros vehculos. Detrs de ella llegaban los primeros metros del cuerpo de serpiente de la criatura. El dibujo era el mismo que el que habamos visto en la estructura helicoidal enrollada en el rbol de cobra real, muy al estilo de las serpientes. Qu tamao crees que tiene? pregunt. Treinta, treinta y cinco metros. No es la ms grande que he visto (esa tendra que ser una serpiente de sesenta metros que vi en el 71), pero no es precisamente una cra. Si consigue encontrar un rbol que llegue al techo y no sea mucho ms alto de lo que ella mide de largo, probablemente comenzar la fusin. La cabeza haba alcanzado el otro lado de la carretera. Se mova lentamente y se arrastraba, alejndose de nosotros. Llvanos ms cerca dijo Cahuella. Espera intervine yo. Ests seguro? Aqu estamos a salvo. Pasar pronto. S que no tienen un fuerte instinto defensivo, pero puede decidir que merece la pena comernos. Ests seguro de que quieres arriesgarte a eso? Llvanos ms cerca. Encend la turbina, la puse al mnimo de revoluciones necesarias para levantarnos e hice que el vehculo se arrastrara hacia delante. Se pensaba que las cobras reales no tenan odo, pero otra cosa eran las vibraciones ssmicas. Me pregunt si el cojn de aire de nuestro coche al golpear el suelo sonara como si parte de la dieta de la serpiente se acercara a ella. La serpiente se haba arqueado, de modo que la longitud de aquel cuerpo de dos metros de grosor que cubra la carretera siempre estaba en alto. Sigui

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movindose lenta y suavemente, sin dar ninguna seal de haber notado nuestra presencia. Quiz solo le interesara encontrar un bonito y alto rbol en el que enroscarse y terminar el tedioso trabajo de tener cerebro y moverse por ah. Ya estbamos a cincuenta metros de ella. Para dijo de nuevo Cahuella. Aquella vez obedec sin protestar. Me volv para mirarlo, pero ya haba saltado del vehculo. Podamos or a la serpiente: un ruido bajo y constante conforme se impulsaba a travs del follaje. No era un sonido animal en absoluto. Pareca el continuo progreso aplastante de un tanque. Cahuella reapareci junto al vehculo. Haba ido hasta la parte de atrs, donde guardbamos las armas, y haba sacado su arco. Oh, no... comenc a decir, pero era demasiado tarde. Ya estaba poniendo un dardo tranquilizante en el arco, codificado para su uso en un adulto de treinta metros. El arma pareca una afectacin, pero tena cierto sentido. Haba que administrar una enorme cantidad de tranquilizantes a un adulto para drogarlo como habamos hecho con la cra. Nuestros rifles de caza normales no estaban a la altura del trabajo. Por otro lado, un arco poda disparar un dardo mucho mayor... y las aparentes desventajas de las limitaciones de alcance y precisin eran poco relevantes cuando uno trataba con una serpiente sorda y ciega de treinta metros de largo que necesitaba un minuto para mover toda su masa corporal. Cllate, Tanner dijo Cahuella. No he llegado hasta aqu para ver a una de estas cabronas y darle la espalda. Vicuna est muerto. Eso quiere decir que no tenemos a nadie que implante esos electrodos de control. Era como si no hubiera hablado. Empez a caminar por el sendero con el arco en una mano; los msculos de la espalda se le marcaban a travs de la sudada camiseta que llevaba bajo la cartuchera. Tanner me dijo Gitta, detenlo antes de que se haga dao.

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En realidad no corre peligro... empec a decir. Pero era mentira y yo lo saba. Puede que estuviera ms seguro que si estuviera a la misma distancia de una cra, pero conocamos muy poco sobre el comportamiento de las casi adultas. Solt una palabrota y abr la puerta del coche, corr hasta la parte de atrs y saqu un rifle lser. Comprob la carga de la clula de energa y despus fui tras l. Al or mis pisadas en la tierra, Cahuella mir hacia atrs irritado. Mirabel! Joder, vuelve al coche! No quiero que nadie me arruine esta caza! Me mantendr a distancia le dije. La cabeza de la cobra real haba desaparecido en el otro lado del bosque y haba dejado atrs un cuerpo que cubra toda la carretera como la elegante curva del arco de un puente. Al acercarme not que el ruido era inmenso. Poda or las ramas al romperse bajo la serpiente y un susurro incesante de piel seca contra madera. Y otro ruido... idntico en timbre, pero que provena de una direccin distinta. Durante un instante, mi cerebro se neg perezosamente a llegar a la conclusin correcta e intent razonar la forma en que las propiedades acsticas de la jungla podran crear el eco del progreso de la cobra de manera tan efectiva. Todava me lo estaba preguntando cuando la segunda serpiente sali de la fila de rboles a mi derecha. Se mova con tanta lentitud como la primera, pero estaba mucho ms cerca, lo que haca que su progreso de medio metro por segundo pareciera mucho ms veloz. Era ms pequea que la primera que habamos visto, pero de todos modos resultaba monstruosa segn cualquier punto de vista. Y yo recordaba un dato desagradable sobre la biologa de las cobras reales. Cuanto ms pequeas eran, ms rpido podan moverse... Pero la serpiente detuvo su encapuchada cabeza triangular a unos metros por delante y por encima de m. Sin ojos, pareca flotar en el cielo como una cometa maligna de enorme cuerda.

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En todos mis aos de soldado nunca me haba paralizado el miedo. Saba que le ocurra a alguna gente, pero me preguntaba cmo sera posible y qu tipo de gente habra sido realmente. En aquellos momentos, demasiado tarde, empec a comprender muy de cerca cmo poda suceder. El reflejo de la huida no estaba del todo separado de la voluntad: parte de m saba que correr sera tan peligroso como quedarse quieto en donde estaba, inmvil. Las serpientes eran ciegas hasta que localizaban un objetivo, pero tenan una aguda sensibilidad infrarroja y olfativa. No caba duda de que la serpiente saba que yo estaba de pie bajo ella; si no, no se habra parado. No tena ni idea de lo que hacer. Dispara, pens... pero, en retrospectiva, el lser no era la mejor arma que podra haber escogido. Unos cuantos agujeros del grosor de un lpiz esparcidos por su cuerpo no iban a obstaculizar de forma significativa a aquella criatura. Tampoco tena sentido apuntar a reas especficas del cerebro; en primer lugar porque tampoco es que tuviera mucho, incluso antes de que diera a luz a las cras que se comeran aquel pequeo nudo de neuronas. El lser era un arma de impulsos, el rayo era demasiado transitorio como para usarlo como espada. Hubiera tenido ms posibilidades con la guadaa que haba usado contra el impostor... Tanner. Qudate quieto. Te tiene localizado. Por el rabillo del ojo (no me atreva a mover la cabeza), vi a Cahuella acercarse casi agachado. Tena el arco contra el hombro y entrecerraba los ojos para seguir con la mirada el largo puo del arma. Eso no har ms que cabrearla dije en poco ms que un susurro. Cahuella respondi casi para s. S, claro. Y mucho. La dosis era para la primera. Esta no tiene ms de quince metros... eso es el doce por ciento del volumen corporal, lo que quiere decir que la dosis ser ocho veces mayor de lo necesario... hizo una pausa y se detuvo. Ms o menos.

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La serpiente ya estaba a tiro. Sobre m, la cabeza se balanceaba de lado a lado y probaba el viento. Quiz segua a la otra adulta y estaba impaciente por continuar. Pero no poda dejar escapar la posibilidad de que una presa pasara sin investigarla. Quiz no hubiera comido en varios meses. Dieterling me haba dicho que siempre tomaban una ltima comida antes de la fusin. Quiz fuera demasiado pequea para unirse a un rbol, pero no haba razn para asumir que no tuviera hambre. Mov las manos lo ms lenta y suavemente que pude, solt el seguro del rifle y sent el temblor subliminal de las clulas de energa al encenderse, acompaado de un dbil y creciente silbido. La cabeza se inclin sobre m, atrada por el rifle. Esta arma no est lista dijo el rifle alegremente. La serpiente se lanz, abri la enorme boca y sus dos ojos de ataque me miraron relucientes desde el rojo paladar de la boca para ubicarme. Dispar, directo a la boca. Los impulsos lser confundieron su ataque y la cabeza cay sobre la tierra junto a m. Enfadada, la serpiente se levant con la boca abierta y emiti un terrible rugido y un olor parecido al de un campo de batalla cubierto de cadveres. Yo haba disparado diez impulsos rpidos, una descarga estroboscpica que le haba abierto diez crteres negros en el paladar. Poda ver las heridas de salida, del grosor de un dedo, esparcidas por la parte de atrs de la cabeza. La haba dejado ciega. Pero tena la suficiente memoria como para recordar aproximadamente dnde me encontraba. Me tambale hacia atrs cuando la cabeza baj de nuevo... y entonces vi el destello de un metal brillante surcando el aire y o el arco de Cahuella. El dardo se haba clavado en el cuello de la serpiente y haba descargado al momento su racin de tranquilizante. Tanner! Sal de ah echando leches! Meti la mano en la cartuchera y sac otro dardo, despus tir para preparar el arco y desliz en su sitio el

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segundo dardo. Un instante despus se uni al primero en el cuello de la serpiente. Aquello era (si haba hecho bien la suma y si los dos dardos estaban preparados para adultas grandes) aproximadamente diecisis veces ms de la dosis necesaria para dormir a aquel espcimen. Yo ya estaba fuera de peligro, pero segu disparando. Y entonces me di cuenta de que tena otro problema. Cahuella... dije. Debi de darse cuenta de que no lo miraba a l, sino por encima de su hombro, ya que se par y sigui mi mirada, inmvil en el acto de coger otro dardo. La otra serpiente se haba dado la vuelta formando un bucle, y la cabeza volva a surgir por el lado izquierdo del sendero, a solo veinte metros de Cahuella. La llamada de socorro... Hasta aquel momento ni siquiera sabamos que podan llamarse. Pero llevaba razn: al herir a la serpiente pequea haba alertado a la primera, y Cahuella haba quedado atrapado entre dos cobras reales. Pero entonces la pequea comenz a morir. No fue nada repentino. Casi pareca un dirigible derribado; la cabeza caa, incapaz de seguir apoyada en el cuello, que a su vez tambin colgaba cada vez ms de forma inexorable. Algo me toc el hombro. chate a un lado, hermano me dijo Dieterling. Parecan haber pasado aos desde que dejara el coche, pero no poda haber sido ms de medio minuto. Dieterling deba haberse quedado cerca de m, pero durante casi todo el rato Cahuella y yo nos habamos sentido completamente solos. Mir lo que llevaba Dieterling y lo compar con el arma que yo haba imaginado apropiada para la tarea. Bonita dije. La herramienta adecuada para el trabajo, eso es todo. Me pas por delante y se puso al hombro el bazooka negro mate que haba sacado del arsenal. Tena un escorpin grabado en un lateral y un enorme cargador semicircular que sobresala de forma asimtrica por el

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otro lado. Una pantalla de tiro se coloc en su sitio delante de sus ojos, repleta de listas de datos y dianas superpuestas. Dieterling la apart y mir atrs para asegurarse de que yo estaba fuera del alcance de la lnea de retroceso; despus apret el gatillo. Lo primero que hizo fue abrir un agujero en la primera serpiente, como un tnel. Pas a travs de l, con las botas chapoteando en una alfombra roja incalificable. Cahuella le lanz el ltimo dardo a la serpiente grande, pero las dosis que le quedaban estaban calibradas para animales mucho ms pequeos. Ni siquiera pareca notar que le haban disparado. Record que tenan muy pocos receptores del dolor por el cuerpo. Dieterling lo alcanz, con las botas rojas hasta la rodilla. La adulta se acercaba, la cabeza no estaba a ms de tres metros de ambos. Los dos hombres se dieron la mano e intercambiaron las armas. Dieterling le dio la espalda a Cahuella y regres caminando tranquilamente haca m. Llevaba el arco bajo el brazo, porque ya no serva de nada. Cahuella levant el bazooka y empez a infligir graves daos a la serpiente. No fue bonito. Tena el bazooka ajustado para fuego rpido y los minicohetes salan del can dos veces por segundo. Pareca que estaba podando a la serpiente, tijeretazo a tijeretazo. Primero le arranc la cabeza, de modo que el cuello truncado qued en el aire, con un borde rojo. Pero la criatura se segua moviendo. Perder el cerebro no pareca suponerle un gran estorbo. El rugido de su cuerpo al arrastrarse no haba disminuido nada. As que Cahuella sigui disparando. Permaneci donde estaba, con las piernas separadas, lanzando cohete tras cohete en la herida, mientras la sangre y las entraas de la serpiente cubran los rboles a ambos lados. La serpiente segua avanzando, aunque cada vez quedaba menos de ella y el cuerpo se iba limitando a la cola. Cuando solo quedaban unos cuantos metros, el cuerpo, finalmente, cay al suelo

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retorcindose. Cahuella le meti un ltimo cohete por si acaso y despus se dio la vuelta y camin hacia m con el mismo paso lacnico que haba usado Dieterling. Cuando se acerc ms a m, vi que su camisa llevaba una pelcula roja encima, que la cara estaba cubierta por una delicada capa de colorete. Me pas el bazooka. Yo le puse el seguro, pero no era necesario; el ltimo tiro que haba disparado tambin era el ltimo proyectil del cargador. De vuelta en el vehculo, abr la caja en la que llevbamos los cargadores de repuesto y met uno nuevo en el bazooka; despus lo volv a colocar con las otras armas. Cahuella me miraba como si esperara que yo dijera algo. Pero, qu poda decirle? En realidad no poda felicitarlo por su habilidad como cazador. Aparte del valor que haba demostrado y de la fuerza fsica necesaria para sostener el bazooka, hasta un nio podra haber matado as a una serpiente. En vez de hablar, observ a los dos animales brutalmente asesinados que yacan tirados en nuestro sendero, casi irreconocibles. No creo que Vicuna pudiera habernos ayudado mucho dije. l me mir y despus sacudi la cabeza, tanto para mostrar su disgusto por mi error (que lo haba obligado a salvar su propia vida y a perder la oportunidad de capturar a su presa) como para reconocer que lo que deca era cierto. Calla y conduce, Tanner me dijo. Aquella noche montamos el campamento para la emboscada. El rastro de Orcagna nos mostraba que el grupo de Reivich estaba a treinta kilmetros al norte de nuestra posicin y que se mova hacia el sur al mismo ritmo constante que haba mantenido durante das. No parecan descansar por la noche como nosotros pero, como su velocidad media era algo menor que la nuestra, no cubran mucho terreno cada da. Entre nosotros y ellos haba un ro que habra que vadear, pero si Reivich no

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cometa ningn error grave (y segua su costumbre de no parar por la noche), estara a cinco kilmetros de nosotros cuando llegara el alba. Montamos las tiendas burbuja, pero las envolvimos en una capa exterior de tela de camuflaje. Estbamos metidos en pleno territorio de las cobras reales, as que explor la zona con cuidado usando sensores trmicos y acsticos de alta resolucin. Captaran el movimiento de cualquier adulta moderadamente grande. Las cras eran una cosa totalmente distinta, pero al menos no podran aplastarnos todo el campamento. Dieterling examin los rboles del rea y confirm que ninguno de ellos haba generado cras recientemente. As que preocupaos por la otra docena de depredadores locales dijo al reunirse con Cahuella y conmigo en el exterior de una de las tiendas. Quiz sea estacional coment Cahuella. Me refiero al momento de dar a luz. Eso podra influir en nuestra siguiente expedicin de caza. Deberamos planificarla con cuidado. Lo mir con desilusin. Todava quieres usar el juguete de Vicuna? Sera un tributo al buen doctor, no? Es lo que l hubiera querido. Quiz. Pens en las dos serpientes que se haban cruzado en nuestro camino. Tambin s que casi nos matan. l se encogi de hombros. Los libros de texto dicen que no viajan en parejas. As que hiciste los deberes. No ayud, verdad? Salimos de esta. Y tampoco ha sido gracias a ti, Tanner... me clav la mirada y despus seal a Dieterling con la cabeza. Al menos l saba el tipo de arma que necesitbamos. Un bazooka? pregunt. S, funcion, verdad? Pero no es lo que yo llamara deporte. Ya no se trataba de un deporte dijo Cahuella. Su humor cambi de forma caprichosa y me puso una mano en el hombro. De todos modos, hiciste lo que pudiste

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con el lser. Y hemos aprendido una valiosa leccin que nos ser muy til cuando volvamos la prxima temporada. Vi que lo deca muy en serio. Realmente quera conseguir aquella casi adulta. Bien dije mientras me sacuda su mano de encima. Pero la prxima vez dejar que Dieterling lleve toda la expedicin. Yo me quedar en la Casa de los Reptiles y har el trabajo por el que me pagas. Te pago para que ests aqu respondi Cahuella. S. Para que acabe con Reivich. Pero cazar serpientes gigantes no figuraba en las condiciones de mi contrato la ltima vez que lo mir. l suspir. Reivich sigue siendo nuestra prioridad, Tanner. Ah, s? Por supuesto. Todo lo dems es solo un... decorado. Asinti y se meti en su tienda burbuja. Dieterling abri la boca. Escucha, hermano... Lo s. No tienes por qu disculparte. Hiciste bien al coger el bazooka y yo comet un error. Dieterling asinti y despus fue al arsenal a seleccionar otro rifle. Comprob la mira y se lo colg al hombro. Qu haces? Voy a comprobar la zona otra vez. Me di cuenta de que no llevaba sus gafas de amplificacin de imagen. Est oscureciendo, Miguel... le seal las mas, que estaban en una mesa junto al mapa que mostraba el avance de Reivich. Pero Miguel Dieterling sonri y se dio la vuelta. Ms tarde, mucho ms tarde, despus de que hubiera montado casi la mitad de las trampas y las emboscadas (pondra las dems al salir el sol; si lo hubiera hecho antes podramos haberlas disparado nosotros), Cahuella me invit a su tienda. S? dije, esperando otra orden.

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Cahuella me indic un tablero de ajedrez, baado en la inspida luz verde de las lmparas luminiscentes de la tienda burbuja. Necesito un adversario. El tablero de ajedrez estaba colocado en una mesa plegable, con sillas tambin plegables con respaldo de lona colocadas a ambos lados. Me encog de hombros. Jugaba al ajedrez y hasta lo haca bien, pero el juego no me seduca mucho. Lo vea como una tarea ms y saba que no poda permitirme ganar. Cahuella se inclin sobre el tablero. Llevaba un mono cruzado por correas; varias dagas y otros instrumentos de tiro colgaban del cinturn y en el cuello luca un colgante con forma de delfn. Cuando sus manos se movan por el tablero me recordaba a un general de antao colocando sus pequeos tanques y soldados de infantera sobre una maqueta de arena. Y, mientras tanto, la cara permaneca plcida e imperturbable y el brillo de las lmparas se reflejaba de forma extraa en sus ojos, como si parte de aquel resplandor proviniera de dentro de l. Y, mientras tanto, Gitta estaba sentada junto a nosotros y de vez en cuando le serva a su esposo un dedal de pisco; casi nunca hablaba. Yo me encontraba en una posicin difcil... difcil debido a las contorsiones tcticas que me obligaba a realizar. Era mejor jugador de ajedrez que Cahuella, pero a l no le gustaba perder. Por otro lado, era lo bastante astuto como para saber si su oponente no lo estaba dando todo, as que tena que satisfacer su ego en los dos frentes. Me esforc a conciencia y arrincon a Cahuella, pero incorpor una debilidad en mi posicin... algo realmente sutil, pero tambin potencialmente mortal. Despus, justo cuando pareca a punto de jaque, dej que viera mi punto dbil, como la repentina apertura de una delgada fractura. Pero a veces no consegua ver mis debilidades y yo no tena ms remedio que dejarlo perder. En aquellas ocasiones lo mejor que poda hacer era lograr que el margen de mi victoria pareciera lo ms pequeo posible. Me has vuelto a ganar, Tanner...

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Pero has jugado bien. Tienes que dejarme que gane de vez en cuando. Gitta apareci al lado de su marido y le sirvi otro centmetro de pisco en el vaso. Tanner siempre juega bien dijo ella mirndome. Por eso es un adversario digno de ti. Me encog de hombros. Hago lo que puedo. Cahuella derrib las piezas del tablero, como si tuviera una rabieta, pero mantuvo la voz calmada. Otra partida? Por qu no dije, aunque saba con cansada certeza que aquella vez tena que perder. Terminamos la partida de ajedrez. Cahuella y yo tomamos unos ltimos sorbos de pisco y despus revisamos nuestro plan para la emboscada, aunque ya lo habamos repasado docenas de veces y sabamos que todo estaba cubierto. Pero era el tipo de ritual que tenamos que aguantar. Ms tarde, comprobamos por ltima vez las armas; despus, Cahuella cogi la suya y me habl en voz baja al odo. Voy a salir un momento, Tanner. Quiero hacer las ltimas prcticas. Prefiero que no me molesten hasta que acabe. Puede que Reivich vea los disparos. Se avecina mal tiempo respondi Cahuella. Supondr que son relmpagos. Asent con la cabeza, insist en comprobar los ajustes de la pistola por l, y despus dej que se introdujera en la noche. Sin linterna, con el pequeo lser de miniatura sujeto en diagonal a la espalda, se perdi rpidamente de vista. Era una noche oscura y dese que supiera manejarse por la zona de jungla que rodeaba el claro. Como Dieterling, confiaba en su habilidad para ver en la oscuridad. Pasaron unos cuantos minutos antes de que oyera el impulso de su arma: descargas regulares cada pocos segundos seguidas de pausas ms largas que sugeran que estaba comprobando sus pautas de disparo o

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buscando nuevos objetivos. Cada impulso era un marcador estroboscpico que iluminaba las copas de los rboles con un ntido rayo de luz y perturbaba la vida animal del techo del bosque; sombras negras que pasaban sobre las estrellas. Despus vi otra cosa (tambin negra, pero ms grande) que obstaculizaba todo un cmulo de estrellas por el oeste. Era una tormenta, como haba predicho Cahuella, que se arrastraba desde el ocano, lista para envolver a la Pennsula en el monzn. Como si aprobara mi diagnstico, el aire antes tranquilo y clido de la noche se agit y una brisa comenz a jugar con las copas de los rboles. Regres a la tienda, encontr una linterna y segu el camino que haba tomado Cahuella, guiado por los impulsos intermitentes de su pistola, como si fuera la luz de un faro. La maleza era traicionera y me llev varios minutos abrirme paso hasta el lugar, un pequeo claro en el que Cahuella estaba disparando. Le ilumin el cuerpo con la linterna para anunciar mi llegada. Te dije que no me molestaras, Tanner dijo todava escupiendo rayos. Lo s, pero se acerca una tormenta. Me preocupaba que no te dieras cuenta hasta que empezara a llover y entonces podras haber tenido problemas para encontrar el camino de vuelta al campamento. Yo soy el que te dijo que vena una tormenta respondi sin darse la vuelta para mirarme, todava absorto en sus prcticas de tiro. Casi no poda ver a qu estaba disparando; sus impulsos lser se clavaban en un vaco de oscuridad imprecisa. Pero me di cuenta de que los disparos se sucedan de forma certera, aun despus de que ajustara su posicin o de que cargara otra clula de energa. De todos modos, es tarde. Deberamos dormir algo. Si Reivich se retrasa, maana ser un largo da y necesitamos estar bien despiertos. Llevas razn, claro dijo tras la debida consideracin. Solo quiero estar seguro de poder mutilar a ese cabrn si me apetece.

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Mutilarlo? Pensaba que preparbamos una muerte limpia. Y qu sentido tendra eso? Di un paso hacia l. Matarlo es una cosa. Puedes apostar lo que quieras a que l tambin quiere matarte, as que tiene cierto sentido. Pero no ha hecho nada que se merezca tanto odio, no? l apunt con la pistola y apret el gatillo. Quin ha dicho que tenga que merecrselo, Tanner? Despus puso la reserva y la mira de la pistola en modo de espera, y la introdujo en la cartuchera de la espalda, donde pareca un trozo de frgil aparejo dando coletazos en el costado de una ballena. Caminamos en silencio hasta el campamento y la tormenta se elev sobre nosotros como un arrecife de obsidiana, preada de relmpagos. Las primeras gotas de lluvia caan a travs de los rboles cuando llegamos a las tiendas. Comprobamos que las armas estaban protegidas frente a los elementos, conectamos los detectores de intrusos del permetro y despus nos encerramos en las tiendas. La lluvia comenz a golpear la tela como dedos impacientes sobre una mesa, y los truenos rugieron en algn punto al sur. Pero estbamos listos y regresamos a nuestras literas para aprovechar todo lo que pudiramos dormir antes de levantarnos para capturar a nuestro hombre. Duerme bien esta noche dijo Cahuella al asomar la cabeza por la abertura de mi tienda. Porque maana luchamos. Todava estaba oscuro. La tormenta todava bramaba. Me levant y escuch la descarga de la lluvia contra la tela de la tienda burbuja. Algo me haba inquietado lo bastante como para despertarme. A veces ocurra. Mi mente se pona a trabajar en un problema que me pareca claro como el agua a la luz del da hasta encontrar una pega. As haba conseguido llenar algunas de las lagunas ms sutiles en la seguridad de la Casa de los Reptiles; me imaginaba que

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era un intruso y despus tramaba la forma de penetrar alguna barrera que hasta entonces consideraba totalmente infalible. As me senta al despertar, como si algo poco obvio se me acabara de revelar. Como si hubiera cometido un terrible error de juicio. Pero, durante un instante, no consegua recordar los detalles del sueo; la respuesta concedida por mis diligentes procesos subconscientes. Y entonces me di cuenta de que nos atacaban. No... comenc a decir. Pero era demasiado tarde para aquello. Una de las verdades ms pragmticas sobre la guerra y sobre la forma en que nos afecta es que la mayora de los clichs no se alejaba mucho de la realidad. La guerra consista en enormes abismos de inactividad salpicados de breves y ruidosos interludios de accin. Y en aquellos breves y ruidosos interludios las cosas sucedan con tanta rapidez y, al mismo tiempo, con una lentitud tan irreal, que cada instante arda en la memoria. As era aquello, especialmente durante algo tan comprimido y violento como una emboscada. No hubo previo aviso. Quiz algo se haba colado en mis sueos para avisarme, de modo que fue tanto la emboscada como el reconocimiento de mi error lo que me haba despertado, pero cuando me despert no tena un recuerdo consciente de lo que haba sido. Quiz un sonido cuando desmantelaron el sistema de alerta del permetro... o quiz solo un pie al pisar la maleza, o la llamada de advertencia de un animal asustado. No importaba. Eran tres contra nosotros ocho pero, a pesar de ello, nos aplastaron con una facilidad implacable. Los tres llevaban trajes blindados de camuflaje, ropa que cambiaba de forma, patrn y color, y que los cubra de pies a cabeza: trajes de cuerpo entero ms avanzados de los disponibles para las milicias normales; tecnologa que solo podan haber trado los Ultras. Aquello tena que ser... Reivich tambin trataba con la tripulacin de la bordeadora lumnica. Y quiz les haba pagado para que

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engaaran a Cahuella y le suministraran informacin falsa. Tambin haba otra posibilidad, que era lo que haba descubierto mi mente dormida. Quiz Reivich tuviera dos grupos, uno que se mova hacia el sur a treinta kilmetros al norte de nosotros y que transportaba el armamento pesado que Orcagna rastreaba. Yo haba supuesto que era el nico grupo. Pero, y si existiera un segundo grupo que se les hubiera adelantado? Quiz llevaran con ellos armamento ms ligero que los Ultras no podan localizar. El elemento sorpresa compensara de sobra la deficiencia de su capacidad armamentstica. Y lo hizo. Sus armas no eran ms avanzadas ni letales que las nuestras, pero las usaron con una precisin absoluta y derribaron primero a los centinelas colocados en el exterior del campamento, antes de que tuvieran la oportunidad de disparar sus propias armas. Pero yo casi ni me enter de aquella parte del ataque; todava intentaba librarme del sueo y en un primer momento pens que los impulsos de luz y los crujidos de las descargas de energa eran los espasmos finales de la tormenta al seguir su camino hacia el interior de la Pennsula. Despus o los gritos y empec a darme cuenta de lo que ocurra. Obviamente, ya era demasiado tarde para hacer nada al respecto.

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Finalmente, me despert. Durante un largo rato, tumbado bajo la luz dorada de la maana que se derramaba por la habitacin de Zebra, reviv en mi cabeza los sueos hasta que pude dejarlos descansar y empec a examinarme la pierna herida. El sanador haba obrado milagros durante la noche; haba utilizado la ciencia mdica mucho mejor que cualquier cosa que tuviramos en Borde del Firmamento. La herida ya no era ms que una estrella blanquecina de carne nueva, y el dao restante era casi todo psicolgico... mi cerebro se negaba a aceptar que mi pierna era ya totalmente capaz de desempear su funcin. Me levant del sof y di unos cuantos pasos torpes y experimentales; al final sub a la ventana ms cercana atravesando distintos niveles del suelo roto, mientras los muebles se apartaban amablemente para facilitarme el paso. A la luz del da, o de lo que pasaba por da en Ciudad Abismo, el gran agujero en el corazn de la ciudad pareca todava ms cerca, todava ms vertiginoso. No era difcil imaginar cmo haba atrado a los primeros exploradores que llegaron a Yellowstone, ya fueran nacidos de los vientres de robots o llegados en las primeras y temerarias naves espaciales que aterrizaron ms tarde. La mancha de atmsfera clida que se

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derramaba del abismo era visible desde el espacio cuando las otras condiciones atmosfricas resultaban favorables. Daba igual que hubieran cruzado el terreno en orugas o atravesando capas de nubes; aquella primera visin del abismo tuvo que ser sobrecogedora. Algo haba daado el planeta miles de siglos antes, y aquella gran herida abierta todava no se haba curado. Se deca que algunos haban descendido hasta las profundidades, equipados tan solo con frgiles trajes presurizados, y que haban encontrado tesoros con los que se podran construir imperios. Si as fuera, se los haban guardado con cuidado. Pero eso no haba impedido que llegaran otros, otros buscadores de fortuna y aventureros; alrededor de ellos haban surgido los primeros indicios de lo que acabara convirtindose en la ciudad. No exista una teora universalmente aceptada para explicar el agujero, aunque la caldera que lo rodeaba (en la que yaca Ciudad Abismo, cobijada de los vientos, de la depredacin de las crecidas torrenciales y de la invasin de los glaciares de metano y amonaco) apuntaba a algo bastante catastrfico y, adems, reciente a escala geolgica... lo bastante reciente como para que no lo hubieran borrado los procesos de erosin y regeneracin tectnica. Probablemente Yellowstone haba tenido un encuentro con su vecino gigante de gas y aquello le haba inyectado energa al ncleo del planeta; de modo que el abismo era uno de los medios para evacuar lentamente la energa de vuelta al espacio, aunque, en primer lugar, algo tendra que haber abierto aquella ruta de escape. Haba teoras que hablaban de diminutos agujeros negros que se estrellaron contra la corteza o de fragmentos de materia quarknica, pero nadie saba lo que haba sucedido realmente. Tambin haba rumores de cuento de hadas: de excavaciones aliengenas bajo la corteza, pruebas de que el abismo haba sido provocado, aunque no necesariamente a propsito. Quiz aquellos aliengenas haban llegado hasta all por las mismas razones que los humanos, para aprovechar la energa del

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abismo y sus recursos qumicos. Poda ver con claridad las tuberas con forma de tentculo que la ciudad extenda sobre la boca del abismo y hacia su parte inferior, como si se tratara de dedos intentando coger algo. No finjas que no te impresiona dijo Zebra. Hay gente que matara por una vista como esta. Ahora que lo pienso, probablemente conozca a gente que haya matado por una vista como esta. La verdad es que no me sorprende. Zebra haba entrado en silencio en la habitacin. A primera vista pareca desnuda, pero entonces vi que estaba totalmente vestida, pero con un camisn tan translcido que podra haber estado hecho de humo. Llevaba mi ropa Mendicante en los brazos, lavada y bien doblada. Pude ver lo delgada que estaba. Bajo la capa gris azulado de su vestido, las rayas negras le cubran todo el cuerpo y seguan las curvas de su silueta dejando en sombras la regin genital. Las rayas servan tanto para suprimir como para enfatizar sus curvas y ngulos, de modo que Zebra se metamorfoseaba con cada paso que daba hacia m. El cabello era una rgida cresta que iba desde la cabeza a la regin lumbar y terminaba en el montculo rayado de su trasero. Cuando andaba, se deslizaba como una bailarina de ballet y sus pequeos pies en forma de pezua servan ms para anclarla al suelo que para soportar su peso. Comprend que si hubiera decidido participar en el Juego sera una cazadora de gran habilidad. Despus de todo, me haba cazado a m... aunque solo para arruinarles la diversin a sus enemigos. En el planeta del que vengo dije eso se considerara provocativo. Bueno, esto no es Borde del Firmamento dijo ella mientras dejaba la ropa en el sof. Ni siquiera es Yellowstone. En la Canopia hacemos ms o menos lo que nos da la gana. Se pas las palmas de las manos por las caderas. Perdona si soy grosero pero, naciste as?

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Ni de lejos. No siempre he sido hembra, por si te interesa, y dudo que siga as el resto de mi vida. Lo que s seguro es que no se me conocer siempre como Zebra. Quin querra quedar anclado en un solo cuerpo, en una sola identidad? No lo s dije, con cuidado. Pero en Borde del Firmamento la mayora de la gente no poda modificarse de ningn modo. S. Por lo que he odo estabais todos muy ocupados matndoos entre vosotros. Es una forma muy simplista de resumir nuestra historia, pero supongo que no se aleja mucho de la realidad. De todos modos, qu sabes sobre eso? Record de nuevo el perturbador sueo del campamento de Cahuella y cmo Gitta me haba mirado en l. Gitta y Zebra no tenan mucho en comn pero, en mi confuso estado mental, me result fcil transferir algunos de los atributos de Gitta a Zebra: la complexin atltica, los altos pmulos y el pelo oscuro. No es que no encontrara a Zebra atractiva por derecho propio. Pero era la criatura ms extraa (humana o no) con la que haba compartido habitacin. S lo bastante respondi Zebra. Algunos de nosotros estamos bastante interesados en el tema, de un modo perverso. Nos parece algo divertido, pintoresco y horrendo al mismo tiempo. Seal con la cabeza a la gente atrapada en la pared, la escena que yo haba supuesto una obra de arte. A m me parece bastante horrendo lo que ha pasado aqu. Oh, lo fue. Pero lo superamos, y los que sobrevivimos nunca llegamos a conocer la peor parte de la plaga. Estaba de pie cerca de m y me excit por primera vez. Comparada con la plaga, la guerra parece muy extraa. Nuestro enemigo era la ciudad, nuestros propios cuerpos. Le cog una mano y la sostuve en la ma para despus apretarla contra mi pecho. Quin eres, Zebra? Y por qu quieres ayudarme en realidad?

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Crea que ya habamos pasado por esto. Lo s, pero... Mi voz no pareca muy convencida. Siguen detrs de m, verdad? La caza no habr acabado solo porque me llevaras a la Canopia. Estars a salvo mientras te quedes aqu. Mis habitaciones tienen blindaje electrnico, as que no podrn localizar tu implante. Adems, la Canopia est fuera de los lmites del Juego. Los jugadores no quieren llamar demasiado la atencin. As que tendr que quedarme aqu el resto de mi vida. No, Tanner. Solo un par de das ms y estars a salvo. Apart la mano y la us para acariciarme la sien hasta encontrar el bulto del implante. Lo que Waverly te puso en la cabeza est preparado para dejar de transmitir al cabo de cincuenta y dos horas. Prefieren jugar as. Cincuenta y dos horas? Una de las pequeas reglas que mencion Waverly? Zebra asinti. Experimentaron con diversas duraciones, claro. Era demasiado tiempo. La pista de Reivich ya estaba lo bastante fra, pero si esperaba dos das ms no tendra ninguna oportunidad. Por qu juegan? me pregunt si su respuesta coincidira con la de Juan, el chico del rickshaw. Estn aburridos contest Zebra. Aqu muchos somos postmortales. Incluso despus de la plaga, la muerte no es ms que una preocupacin remota para la mayora. Quiz no tan remota como hace siete aos, pero sigue sin ser la fuerza motriz que animara a un mortal como t. Esa voz pequea y casi silenciosa que te empuja a hacer algo hoy porque maana podra ser demasiado tarde... la mayora no la sentimos. Durante doscientos aos, la sociedad de Yellowstone casi no ha cambiado. Por qu crear una obra de arte maana cuando puedes planear una mucho mejor para dentro de cincuenta aos? Lo entiendo dije. Al menos en parte. Pero ahora debera ser distinto. Es que la plaga no os convirti a casi todos en mortales? Pensaba que haba fastidiado

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vuestras terapias, que haba interferido con las mquinas de vuestras clulas. S, lo hizo. Si no instruamos a las medimquinas para que se autodestruyeran, para que se convirtieran en polvo inofensivo, nos mataban. Y la cosa no se quedaba ah. Hasta las tcnicas genticas se hicieron difciles de aplicar porque dependan mucho de las medimquinas para mediar en los procedimientos de reconfiguracin del ADN. Los nicos que prcticamente no tuvieron problemas fueron los que haban heredado genes de longevidad extrema de sus padres, pero nunca fueron una mayora. Pero los dems tampoco tuvieron que abandonar la inmortalidad. No, claro que no... hizo una pausa, como para ordenar sus pensamientos. Los hermticos, ya los has visto, bueno, todava tienen todas las mquinas dentro de ellos para corregir constantemente el dao celular. Pero el precio que pagan por ello es no poder moverse con libertad por la ciudad. Cuando salen de sus palanquines tienen que limitarse a unos cuantos entornos garantizados libres de esporas residuales de la plaga, y hasta esos entornos conllevan un pequeo riesgo. Mir a Zebra e intent sopesarla. Pero t no eres una hermtica. Es que ya no eres inmortal? No, Tanner... no es tan simple. Entonces, qu? Despus de la plaga, algunos encontramos una tcnica nueva. Nos permite mantener las mquinas dentro de nosotros (al menos la mayora) y seguir andando sin proteccin por la ciudad. Es una especie de medicina; una droga. Hace muchas cosas y nadie sabe cmo funciona, pero parece proteger nuestras mquinas de la plaga o debilitar la eficacia de cualquier espora de la plaga que entre en nuestros cuerpos. Esa medicina... cmo es? No quieras saberlo, Tanner.

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Y si yo tambin estuviera interesado en la inmortalidad? Lo ests? Solo es un punto de vista hipottico. Eso pensaba asinti Zebra con aire sabio. De donde t vienes la inmortalidad es una especie de lujo sin sentido, no? Para los que no descienden de los momios, s. Momios? As llambamos a los durmientes del Santiago... eran inmortales. La tripulacin no. Llambamos? Hablas como si hubieras estado all. Un lapsus. Lo cierto es que no tiene mucho sentido ser inmortal si no vas a sobrevivir ms de diez aos sin que te disparen o te vuelen en pedazos en una refriega. Adems, nadie podra permitirse el precio que los Ultras cobran, aunque quisieran. Y t lo hubieras querido, Tanner Mirabel? me pregunt ella. Despus me bes y dio un paso atrs para mirarme a los ojos, casi como Gitta haba hecho en mi sueo. Pretendo hacerte el amor, Tanner. Te parece escandaloso? No debera. Eres un hombre atractivo. Eres diferente. No sigues nuestros juegos... ni siquiera los comprendes... aunque imagino que jugaras bastante bien si quisieras. No s cmo definirte. Yo tengo el mismo problema dije. Mi pasado es territorio desconocido. Bonita frase, aunque no es muy original. Lo siento. Pero, en cierto modo, es cierto, no? Waverly me dijo que cuando te rastre no sac nada claro. Dijo que era como recomponer un jarrn roto. No, tampoco dijo eso exactamente. Dijo que era casi como intentar recomponer dos o incluso tres jarrones rotos y no saber qu pieza corresponda a cada uno. Amnesia de reanimacin respond. Bueno, quiz. La confusin pareca un poco ms profunda que eso, segn Waverly... pero no hablemos de l.

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Vale. Pero todava no me has contado nada sobre esa medicina. Por qu te interesa tanto? Porque creo que ya me la he encontrado. Es el Combustible de Sueos, no? Eso investigaba tu hermana cuando la mataron por su curiosidad. Ella se tom su tiempo para responder. Ese abrigo... no es tuyo, verdad? No, lo obtuve de un benefactor. Qu tiene eso que ver? Me hizo pensar que quiz intentaras engaarme. Pero en realidad no sabes mucho sobre el Combustible de Sueos, verdad? Hasta hace un par de das nunca haba odo hablar de l. Entonces hay algo que quiz debas saber dijo Zebra. Te inyect una pequea cantidad de Combustible de Sueos anoche. Qu? No mucha, te lo aseguro. Probablemente tendra que haberte preguntado primero, pero estabas herido y cansado, y yo saba que el riesgo era mnimo. Despus me ense la pequea pistola nupcial de bronce que haba usado, con un frasco lleno de Combustible en su maletn. El Combustible nos protege a los que todava tenemos mquinas dentro de nuestros cuerpos, pero tambin tiene propiedades curativas en general. Por eso te lo di. Necesitara obtener ms. Ser eso fcil? Ella me dedic una media sonrisa y despus neg con la cabeza. No tanto como sola serlo. A no ser que tengas lnea directa con Gideon. Estaba a punto de preguntarle qu haba querido decir con su comentario sobre el abrigo, pero me haba distrado. No crea haber odo antes aquel nombre. Gideon? Es un seor del crimen. Nadie sabe mucho sobre l, ni qu aspecto tiene, ni dnde vive. Salvo que tiene control

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absoluto sobre la distribucin del Combustible de Sueos en la ciudad, y que la gente que trabaja para l se toma muy en serio su trabajo. Y ahora est restringiendo el suministro, no? Justo cuando todos se han hecho adictos a l. Quiz debera cruzar unas palabras con Gideon. No te impliques ms de lo que ya ests, Tanner. Gideon es muy mal asunto. Parece que hablas por experiencia. Lo hago. Zebra camin hasta la ventana y pas una mano por el cristal. Ya te habl sobre Mavra, Tanner. Mi hermana, la que deca que amaba esta vista. Yo asent y record la conversacin que habamos tenido poco despus de llegar all. Tambin te dije que estaba muerta. Bueno, la gente de Gideon fue con la que mi hermana se mezcl. La mataron? Nunca lo sabr seguro, pero creo que s. Mavra crea que nos estaban ahogando, que retenan la nica sustancia que la ciudad necesitaba. El Combustible de Sueos es peligroso, Tanner. No hay bastante para todos pero, para la mayora de nosotros, es la sustancia ms preciada que se pueda imaginar. No es solo que la gente est dispuesta a matar por l; la gente estara dispuesta a empezar guerras por l. As que quera persuadir a Gideon de que abriera el suministro. Nada tan inocente; Mavra era pragmtica. Saba que Gideon no lo iba a dejar escapar tan fcilmente. Pero si poda averiguar cmo fabricaban la sustancia (o qu era) podra pasar el conocimiento a otras personas para que la sintetizaran ellas mismas. Al menos hubiera roto el monopolio. La admiro por intentarlo. Deba saber que podan acabar con ella. S. Ella era as. No daba una caza por perdida hizo una pausa. Le promet que si algo pasaba yo... Seguiras donde ella lo dejara? Algo as.

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Quiz no sea demasiado tarde. Cuando todo esto acabe... me toqu la cabeza. Quiz te ayude a encontrar a Gideon. Por qu ibas a hacer eso? Me has ayudado, Zebra. Sera lo mnimo que podra hacer. Y adems, pens, porque Mavra se me pareca. Quiz hubiera estado muy cerca de descubrir lo que buscaba. Si era as, los que la recordaban (y en aquellos momentos yo era uno de ellos) deban continuar su trabajo por ella. Y haba algo ms. Algo sobre Gideon y sobre la persona a la que me recordaba... sentado, como una araa, en el oscuro centro de una red de control absoluto, creyndose invulnerable. Pens de nuevo en Cahuella y en lo que me haba pasado por la mente mientras dorma. Ese Combustible de Sueos que me diste, pudo hacer que tuviera sueos extraos? A veces lo hace. Especialmente si es la primera dosis. Por eso lo llaman Combustible de Sueos. Pero eso es solo parte del tema. Har que ahora sea inmortal? Zebra dej caer el vestido color humo al suelo y yo la acerqu a m para mirarla a la cara. Por hoy, s. Me despert antes que Zebra, me vest con la ropa Mendicante que me haba lavado y camin en silencio por las habitaciones hasta que encontr lo que buscaba. Mi mano remolone sobre la enorme arma con la que me haba rescatado, que estaba tirada en el anexo a su apartamento, como si fuera un bastn. El rifle de plasma hubiera sido una valiosa pieza de artillera en Borde del Firmamento; usarlo dentro de una ciudad pareca casi obsceno. Por otro lado, tambin lo era morir. Levant el arma. Nunca haba manejado nada exactamente igual, pero los controles eran fciles de entender y las lecturas mostraban familiares variables de estado. Era un arma muy delicada y no quera comprobar sus posibilidades de supervivencia si entraba en contacto

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con algn resto de la plaga. Pero no era razn suficiente para dejarla all; casi me invitaba a robarla. Descuidada Zebra dije. Muy descuidada. Pens en la noche anterior; su principal preocupacin deba haber sido atender mi herida. Quiz fuera comprensible que hubiera tirado la pistola en la puerta y se hubiera olvidado de ella, pero no dejaba de ser una negligencia. La solt de nuevo, con cuidado. Ella segua dormida cuando regres a la habitacin. Tena que moverme en silencio, intentando evitar que los muebles se movieran ms de lo necesario por si el dbil ruido y el movimiento la despertaban. Encontr su gabn y revolv los bolsillos. Dinero... en cantidad. Y un juego de clulas de energa cargadas para el rifle de plasma. Me met el dinero y las clulas en los bolsillos del abrigo que le haba robado a Vadim (el que le pareca tan interesante a Zebra) y despus pens si debera dejar una nota o no. Al final encontr un bolgrafo y papel (tras la plaga, los anticuados materiales de escritura se haban puesto otra vez de moda) y garabate algo que vena a decir que le agradeca lo que haba hecho, pero que no era el tipo de hombre que poda esperar dos das sabiendo que lo buscaban, aunque ella me hubiera ofrecido una especie de santuario. De camino a la calle, cog el rifle de plasma. Su telefrico estaba aparcado donde lo haba dejado, en un hueco junto a su complejo de habitaciones. De nuevo, haba sido descuidada... el vehculo estaba encendido y su panel de control todava brillaba esperando instrucciones. La haba observado manipular los controles y supona que la accin de conducir era semiautomtica... el conductor no tena que escoger los cables que quera usar, solo mover los controles de los joysticks y aceleradores para apuntar al vehculo en una direccin y establecer la velocidad. Los procesadores internos del telefrico hacan el resto, seleccionaban los cables que permitan alcanzar la ruta deseada o lo ms cercano a

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ella con eficacia casi ptima. Si el conductor intentara dirigir el coche hacia una parte de la Canopia sin cables, el coche probablemente rechazara la orden o escogera una ruta alternativa que llegara al mismo objetivo. Pero a lo mejor conducir un telefrico requera ms habilidad de la que yo imaginaba, porque el recorrido comenz revolvindome el estmago, como si estuviera en un bote en medio de una tempestad. De todos modos, consegu que el vehculo siguiera avanzando y descendiera a travs de la celosa de la Canopia, aunque no tena ni idea de adnde iba. Tena un destino en mente (de hecho, uno especfico), pero la actividad de la noche me haba borrado del todo el sentido de la orientacin y no tena ni idea de dnde estaba el apartamento de Zebra, salvo que se encontraba cerca del abismo. Al menos ya era de da y el sol de la maana trepaba por la Red de Mosquito para que pudiera ver el otro extremo de la ciudad, lo que me permiti reconocer ciertos edificios deformados de forma caracterstica que deba haber visto el da anterior, desde otros ngulos y elevaciones. Haba un edificio asombrosamente parecido a una mano humana extendida hacia el cielo; los dedos se alargaban como zarcillos que se unan rpidamente con otros de estructuras adyacentes. Y luego haba otro que pareca un roble y otros que se expandan en una espuma de burbujas rotas, como la cara de alguien que hubiera olido una horrible pestilencia. Hice que el coche descendiera; la Canopia se elev sobre m como un techo de nubes de textura extraa y me introduje en la abandonada periferia que separaba la Canopia del Mantillo. El viaje se hizo ms incmodo... haba menos puntos para que se agarrara el telefrico y las bajadas eran ms largas y mareantes al descender de un solo cable. Me imaginaba que Zebra ya habra notado mi ausencia. Solo necesitara unos momentos para verificar la prdida del arma, del dinero y del coche... pero, qu hara despus? Si el Juego era generalizado en la sociedad de la Canopia, Zebra y sus aliados no podran informar del

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robo. Zebra tendra entonces que explicar lo que yo haba estado haciendo en su casa y entonces Waverly se vera implicado y se revelara que ambos eran saboteadores. El Mantillo surgi bajo mis pies en una confusin de calles torcidas, inundaciones y suburbios amontonados. Se vean algunas hogueras que formaban regueros de humo en el aire y algunas luces; al menos, haba encontrado un barrio habitado. Hasta poda ver a personas fuera, rickshaws y animales; y, si hubiera abierto la puerta del coche, seguramente habra olido lo que estuvieran cocinando o quemando en aquellos fuegos. El coche dio un bandazo y comenz a caer. Haba sufrido momentos de mareo antes de aquello, pero la sensacin pareci durar ms. Y una alarma chillaba en la cabina. Entonces el aparato volvi a moverse casi con normalidad, aunque daba algunas sacudidas y la velocidad de descenso era ms rpida de lo que pareca prudente. Qu haba pasado? Se haba roto el cable o es que el coche se haba quedado sin asideros durante un instante y haba cado en picado antes de encontrar otra cuerda? Finalmente, mir la consola y vi un esquema parpadeante del telefrico, con un cuadrado rojo brillante que rodeaba el rea daada. Faltaba un brazo.

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Alguien me estaba atacando. Confi en que el vehculo fuera capaz de encontrar el camino de bajada de la forma ms rpida y segura posible; mientras tanto, cog el rifle de plasma de Zebra y mantuve el equilibrio mientras el suelo se sacuda y oscilaba, aunque la aguda insistencia de la alarma no me ayudaba a concentrarme. Fui hacia el mdulo trasero y dej atrs el asiento del pasajero en el que haba estado tumbado la noche anterior. Me prepar, me arrodill para abrir la puerta lateral y observ cmo se desplegaba. Despus me tumb, abr la puerta del otro lado y me asom todo lo que pude hacia el viento, con el suelo todava a varios metros bajo mis pies. Me arriesgu a echar un rpido vistazo al juego de brazos del vehculo y pude ver el mun cauterizado del brazo que alguien haba cortado con un disparo limpio de algn tipo de arma de rayos. Despus levant la mirada y segu la lnea de mi ruta de descenso. Otros dos telefricos me seguan, a unos doscientos metros por encima y a esa misma distancia de m. Una figura de negro estaba inclinada en el ms cercano y llevaba sobre el hombro algo que, mientras lo miraba, dej escapar una luz demasiado intensa para describirla con palabras. Una lnea de aire rosa ionizado me pas cerca con la fuerza de un pistn, y el ozono me

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dio en la nariz casi antes de or el trueno del tnel de vaco abierto por el arma de rayos. Mir abajo. Habamos bajado otros cien metros, pero todava estaba demasiado alto para mi gusto. Me pregunt cmo se las apaara el vehculo con un solo brazo. Encend el rifle de Zebra y rec por que el arma no estuviera equipada con un sistema de reconocimiento de usuario. Si lo tena, ella lo haba apagado. Al notar que estaba poniendo el arma a la altura del hombro, la mira se ajust para poner en lnea con mis ojos sus sistemas de proyeccin retinal. Sent temblar el arma cuando los giroscopios y los acumuladores se pusieron en marcha, como si alguna energa mgica los atravesara. Las clulas de energa de emergencia hacan que mis bolsillos pesaran como lastre de plomo; esper a que el sistema de puntera retinal se ajustara a mis ojos para poder disparar. Durante un momento el sistema pareci confundido, quiz porque estaba configurado para los peculiares ojos oscuros y equinos de Zebra y le costaba ajustarse a los mos. Las grficas retinales seguan saltando, casi enfocando... y despus se dispersaban en un cenagal de smbolos de error indescifrables. Otra lnea de aire rosa me pas de largo, y despus otra que ara el lateral del telefrico. El olor a metal y plstico quemados llen la cabina durante un instante. Mierda dije. El sistema retinal no funcionaba, pero mi objetivo no estaba perdido en el horizonte, ni tampoco era necesaria una precisin absoluta. Solo quera sacar a aquel cabrn del cielo de un disparo y si aquel acto acababa siendo algo asqueroso con ms daos colaterales de la cuenta, que as fuera. Dispar un tiro y sent el retroceso del rifle darme un codazo en el hombro. El rastro de mi rayo se qued atrs y no le dio al coche ms cercano por muy poco. Aquello era bueno. Haba pretendido fallar el primer tiro. Me gan algunos disparos de respuesta, por lo que me lanc de vuelta a la cabina para esquivar el tiro. Estaba forzando a mi adversario a

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ampliar sus objetivos, lo obligaba a decidir entre inutilizar mi vehculo y acabar conmigo. Volv a salir, me puse el arma al hombro con un movimiento rpido, de forma casi inconsciente, y aquella vez no pensaba fallar. Dispar. Como apuntaba al frontal del primer vehculo, tena un objetivo ms fcil y vulnerable que mi adversario. El telefrico vol por los aires en una nube gris de entraas fundidas. Supuse que el conductor habra muerto de forma instantnea, pero el tirador haba cado del coche durante el primer momento de la explosin. Vi caer en picado a la figura de negro, junto con su arma, y no o nada cuando la persona dio en el suelo en medio de una confusin de puestos y viviendas amontonadas. Algo iba mal. Lo poda ver venir; se me revelaba. Otro episodio de Haussmann. Luch contra l; desesperado, intent anclarme al presente, pero era como si una segunda capa de realidad, ms dbil, intentara cubrirme. Vete al infierno dije. El otro coche se rezag y sigui descendiendo durante un instante; despus regres con un elegante y rpido intercambio de brazos de cable. Lo observ subir a la Canopia y despus, por primera vez desde que fuera consciente del ataque, me di cuenta de que la sirena todava chillaba en la cabina. Salvo que en aquel momento haba aumentado su nivel de urgencia. Dej el arma y avanc por el inquieto coche hasta alcanzar la silla de control. Poda sentir cmo el episodio de Haussmann se abra paso hasta mi cabeza, como si estuviera a punto de darme un ataque. El suelo se acercaba demasiado deprisa. Me di cuenta de que casi estbamos cayendo... quiz nos deslizramos por un solo cable. La gente, los rickshaws y los animales huan del rea hacia la que nos dirigamos, aunque no parecan ponerse de acuerdo sobre la zona ms probable de aterrizaje. Me sent en la silla y me hice cargo de los controles, ms bien al azar, con la esperanza de que algo de lo que hiciera frenase la velocidad de descenso. El suelo se acerc tanto que poda ver las expresiones de la

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gente del Mantillo y ninguno pareca muy contento con mi llegada. Y entonces choqu contra el Mantillo. La sala de cnclaves se encontraba en las profundidades del Palestina; separada del resto de la nave mediante enormes puertas de mamparo hermtico con volutas de metal ornamentado, como si se tratara de enredaderas de aleacin. Dentro haba una gran mesa rectangular rodeada de veinte asientos con respaldo alto, de los que menos de una docena estaban ocupados. El tema de los mensajes de casa era de suma importancia para la seguridad, as que se consideraba normal que las dems naves solo hubieran enviado a dos o tres delegados por cabeza. Estaban ya sentados a la mesa y sus rgidos uniformes se reflejaban en la pulida superficie de caoba, tan oscura y reflectante que pareca un trozo de agua iluminada por la luna en perfecta quietud. Del centro de la mesa surga un aparato de proyeccin que repasaba los esquemas tcnicos incluidos en el primer mensaje, unas grficas esquelticas de deslumbrante complejidad que cobraban vida. Sky estaba sentado junto a Balcazar y escuchaba los dbiles ruidos del chaleco mdico del anciano. ... y parece que esta modificacin nos proporcionara un control ms elaborado de la topologa de la botella de contencin del que tenemos dijo el principal experto en propulsin del Palestina, tras detener uno de los diagramas. Si lo unimos a otras cosas que hemos visto, esto nos dara un perfil de aceleracin ms pronunciado... Por no mencionar la capacidad de desacelerar el flujo sin sufrir retroceso magntico. Eso nos permitira apagar cualquier motor de antimateria mientras sigamos teniendo combustible en la reserva, y despus volver a encenderlo... algo que no podemos hacer con el diseo actual. Podramos hacer esas modificaciones si decidiramos fiarnos de ellas? pregunt Omdurman, el comandante en jefe del Bagdad. Llevaba una tnica negra brillante con sellos grises y blancos que indicaban su rango. Unido a la

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palidez de su piel y al negro profundo del cabello y la barba, casi pareca un estudio monocromtico. En principio, s. Bajo una capa de transpiracin, la cara del tcnico de propulsin resultaba impasible. Pero ser sincero con ustedes. Estaramos realizando unas alteraciones a gran escala a pocos centmetros de la botella de confinamiento, que debe seguir funcionando a la perfeccin todo el tiempo que estemos trabajando. No podemos aislar la antimateria en otro sitio hasta que acabemos. Un movimiento en falso y no necesitaremos tantos asientos en el siguiente cnclave. A la mierda el siguiente cnclave murmur Balcazar. Sky suspir y meti un dedo entre el hmedo borde del cuello de la camisa y la piel. En la habitacin haca un calor desagradable, casi hasta resultar soporfero. Todo pareca estar mal en aquella nave. El interior del Palestina tena un aura de extraeza que Sky no esperaba; y aquella sensacin aumentaba al ver cosas que no le resultaban nada extraas. La configuracin de la nave y el diseo le haban resultado familiares al instante, as que desde el momento en que los escoltaron al capitn y a l desde la lanzadera supo exactamente dnde estaba. Aunque eran visitantes diplomticos y no prisioneros, los pusieron bajo vigilancia armada constante; pero si la supervisin hubiera sido lo bastante relajada como para permitirle introducirse en la nave, estaba seguro de haber podido encontrar el camino a cualquier parte sin ayuda y quiz sin que lo vieran, a partir de sus propios conocimientos de los ngulos muertos y atajos del Santiago, que probablemente haban sido repetidos en el Palestina. Pero, al margen de la topologa bsica, en casi todos los dems respectos la nave era sutilmente distinta, como si se hubiera despertado en un mundo casi correcto, pero equivocado en los detalles ms mundanos. La decoracin era diferente, haba seales y marcas escritas en un idioma y unos smbolos desconocidos; haba eslganes y murales pintados en sitios donde el Santiago solo tena paredes blancas. La tripulacin llevaba uniformes distintos, con unos sellos de rango que

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l no saba interpretar y, cuando hablaban entre ellos, casi no entenda nada. Tenan equipos distintos y se saludaban de forma agresiva a la menor oportunidad. Su lenguaje corporal era como escuchar la misma cancin un poco desafinada. La temperatura interna era ms alta que la de su nave y ms hmeda... y por todas partes se perciba un constante olor a comida. No era del todo desagradable, pero serva para reforzar la sensacin de extraeza que senta. Tambin podra ser su imaginacin, pero pareca haber ms gravedad, sus pisadas parecan golpear el suelo con ms fuerza. Quiz hubieran aumentado un poco la velocidad de giro, de modo que cuando llegaran a Final del Camino contaran con una ventaja sobre los dems colonos. Quiz solo lo haban hecho para que la gente se sintiera incmoda durante el cnclave y, ya que estaban, tambin subieron la calefaccin. O quiz se lo estaba imaginando todo de verdad. El cnclave en s haba sido tenso, pero no tanto como para temer (si poda decirlo as) por la salud del capitn. Balcazar estaba ms alerta, casi del todo lcido, ya que el relajante que le haba administrado Rengo estaba diseado para eliminarse a la llegada. Sky observ que algunos de los otros miembros ms antiguos de las tripulaciones estaban casi tan enfermos como su propio capitn; llevaban tambin artilugios biomdicos y sus ayudantes les revoloteaban por encima. Era una coleccin bastante idiosincrsica de ferretera resollante; casi como si las mquinas hubieran decidido reunirse y hubieran arrastrado con ellas a sus anfitriones humanos. Sobre todo haban hablado de los mensajes, claro. Todos coincidan en que el origen de los dos mensajes era genuino, aunque aquello no asegurara su veracidad, y en que probablemente no se tratara de un complejo engao perpetrado por una de las naves de la Flotilla contra las dems. Cada componente de frecuencia de los mensajes de radio haba sufrido un retraso especfico en relacin a su vecino, debido a las nubes de electrones interestelares que yacan entre Sol y la Flotilla. Aquella mancha hubiera

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sido muy difcil de fingir de forma convincente, incluso suponiendo que hubieran podido colocar un transmisor lo bastante lejos de las naves para enviar el mensaje. Nunca se mencion la sexta nave y el capitn no aludi a nada relacionado con ella. Quiz fuera realmente cierto que solo se conoca su existencia en el Santiago. En otras palabras, era un secreto que mereca la pena guardar. Por supuesto dijo el experto en propulsin, podra tratarse de una trampa. Pero por qu querra alguien enviarnos informacin para hacernos dao? pregunt Zamudio, el comandante de la nave anfitriona. Nos pase lo que nos pase, no supondr ninguna diferencia para nadie en casa. As que, por qu intentar daarnos? El mismo argumento podra aplicarse si los datos pudieran beneficiarnos respondi Omdurman. Tampoco tendra sentido que nos los enviaran. Salvo la decencia humana comn. A la mierda la decencia humana... que se vaya al infierno dijo Balcazar. Sky habl en aquel momento y elev el tono por encima de la voz del capitn. Lo cierto es que se me ocurren razones para ambas cosas. Lo miraron con impaciencia, como si complacieran a un cro que quisiera contar un chiste. Poca gente en la sala deba conocerlo, solo saban que se supona que era el hijo de Titus Haussmann. Le vena muy bien: que lo subestimaran le resultaba satisfactorio para sus planes. Sigui hablando. Puede que la organizacin que lanz la Flotilla todava exista de alguna forma, y quiz sea clandestina. Todava podran tener cierto inters en ayudarnos en nuestro camino, aunque solo sea para asegurarse de que sus esfuerzos anteriores no fueran en vano. Puede que sigamos siendo la nica expedicin interestelar en curso; no lo olviden. Puede que sigamos siendo la nica esperanza de que la humanidad alcance otra estrella. Omdurman se acarici la barba.

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Supongo que sera posible. Somos como una gran mezquita en construccin: un proyecto que llevar cientos de aos y que nadie ver en su totalidad. A la mierda... a la mierda todos. Omdurman dud, pero fingi no haberlo escuchado. ... pero aquellos que saben que morirn antes de llegar al final pueden sentir cierta satisfaccin al contribuir de alguna forma al conjunto, aunque solo sea en la astilla ms diminuta del dibujo ms insignificante. El problema es que sabemos muy poco sobre lo que ocurri en nuestro planeta. Zamudio sonri. Y aunque nos enviaran ms noticias, seguiramos sin saber hasta qu punto fiarnos de ellas. De vuelta al principio, en otras palabras dijo Armesto, del Brasilia. Era el capitn ms joven; no mucho mayor que Sky. Sky lo estudi con cuidado para definir el perfil de un posible enemigo; uno que no podra conocer realmente hasta que pasaran aos o dcadas. De igual modo, se me ocurren razones para que puedan querer matarnos dijo Sky. Se volvi a Balcazar. Con su permiso, por supuesto. La cabeza del capitn se irgui de golpe, como si hubiera estado a punto de dormirse. Adelante, Titus, muchacho. Supongan que no somos los nicos en juego. Sky se inclin sobre la mesa y puso los codos sobre la caoba. Hace un siglo que despegamos. Puede que haya naves ms rpidas sobre el tablero; quiz estn ya en camino. Quiz haya facciones que quieran evitar que lleguemos a Cisne, para poder reclamarlo. Por supuesto, podran luchar por l, pero nosotros somos cuatro naves grandes y tenemos armamento nuclear. Los dispositivos de los que hablaba se haban subido a bordo para ingeniera paisajstica cuando llegaran a Final del Camino, para poder abrir pasos en las montaas o para excavar puertos naturales... pero podan usarse como armas sin ningn problema. No seramos presa fcil. Desde su punto de

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vista, sera mucho ms simple persuadirnos para que nos autodestruyramos. As que lo que dice es que hay razones tan buenas para confiar en el mensaje como para no confiar en l, no? S. Y lo mismo pasa con el segundo mensaje; el que nos advierte que no realicemos las modificaciones. El experto en propulsin tosi. Lleva razn. Lo nico que podemos hacer es evaluar nosotros mismos el contenido tcnico del mensaje. Eso no ser fcil. Si no, correramos un enorme riesgo. Y as sigui el debate; los argumentos a favor y en contra de confiar en los mensajes rebotaban por la sala sin dar ningn fruto. Se haba sugerido que una u otra nave retena informacin valiosa (muy cierto, pens Sky), pero no se haba sealado directamente a nadie y el cnclave haba terminado con una sensacin de malestar, aunque no de hostilidad abierta. Todas las naves haban acordado seguir compartiendo su interpretacin de los mensajes y establecer un grupo experto especial panflotilla para examinar la viabilidad tcnica de las modificaciones sugeridas. Se acord que ninguna nave actuara de manera unilateral y que no se intentaran llevar a cabo las modificaciones sin el consentimiento expreso de todas las partes. Hasta se sugiri que cualquier nave que quisiera actuar en solitario podra hacerlo, siempre que se apartara del cuerpo principal de la Flotilla y aumentara la separacin existente cuatro veces ms. Es una propuesta demencial dijo Zamudio. Era un hombre alto y guapo, mucho mayor de lo que pareca, que haba quedado ciego tras la explosin del Islamabad. Llevaba una cmara atada al hombro, como si fuera el loro de un lobo de mar, que miraba a uno y otro lado al parecer por propia voluntad. Cuando parti esta expedicin lo hicimos en espritu de camaradera, no como una carrera para ver quin era el primero en reclamar el premio.

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Armesto tens la mandbula. Por eso estis tan poco dispuestos a compartir con el resto de nosotros esos suministros que habis acumulado? No estamos acumulando suministros dijo Omdurman con poca conviccin. Al menos, no tanto como vosotros habis estado negndonos piezas de repuesto para nuestras cabinas criognicas, de hecho. La cmara de Zamudio se fij en l. Pero bueno, eso es ridculo... la frase se qued incompleta antes de que volviera a hablar. Nadie niega que existan diferencias en la calidad de vida de las naves. Siempre ha sido parte del plan que fuera as. Desde el principio se intent que las naves organizaran sus asuntos de forma independiente, aunque solo fuera para asegurar que nadie cometiera los mismos errores impredecibles. Quiere eso decir que todos tenemos el mismo nivel de vida en todas las naves? No; claro que no. Si as fuera querra decir que algo va muy mal. Es inevitable que existan tasas de mortalidad sutilmente diferentes en las tripulaciones; un simple reflejo del nfasis puesto por los distintos regmenes de las naves en la ciencia mdica. Haba logrado captar su atencin, as que baj el tono de voz y dej la mirada perdida mientras que la cmara pasaba de una cara a otra. S, los fallecimientos en las cabinas criognicas varan de una nave a otra. Sabotaje? No lo creo, aunque pudiera resultar consolador. Consolador? pregunt alguien, como si no lo hubiera odo bien. S, eso he dicho. No hay nada que resulte ms consolador que inventarse conspiraciones paranoicas, especialmente si esconden un problema ms profundo. Olvidad a los saboteadores; pensad mejor en los procedimientos operativos; en conocimientos tcnicos inadecuados... podra seguir. Ya basta de balbuceos estpidos dijo Balcazar en un instante de lucidez. No hemos venido a discutir eso. Si

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alguien quiere hacer algo sobre el puto mensaje, que lo haga. Ser muy interesante observar los resultados. Pero nadie pareca muy dispuesto a ser el primero en mover ficha. Como haba sugerido el capitn, el impulso natural era dejar que otro cometiera el primer error. Se celebrara otro cnclave al cabo de tres meses, despus de revisar en ms detalle los mensajes. La poblacin general de las naves sera informada de la existencia de los mensajes poco despus. Las acusaciones que se haban cruzado en la reunin se olvidaran en silencio. Se habl con precaucin de que todo el asunto, en vez de aumentar las tensiones entre naves, podra lograr un modesto acercamiento entre ellas. Sky estaba ya sentado junto a Balcazar en la lanzadera camino a casa. No falta mucho para llegar al Santiago, seor. Por qu no intenta descansar un poco? Maldito seas, Titus... si quisiera descansar ya... Pero Balcazar se qued dormido antes de poder terminar la frase. La nave era la silueta de una mota en la pantalla de control del taxi. A veces a Sky le pareca que las naves de la Flotilla eran diminutas islas de un pequeo archipilago, separadas por franjas de agua que casi aseguraban que las islas estuvieran ms all del horizonte de su vecina ms cercana. Adems, siempre era de noche en el archipilago y los fuegos de las islas eran demasiado dbiles para verlos, salvo cuando uno se acercaba. Haca falta mucha fe para alejarse de una de las islas, sumergirse en la oscuridad y confiar en que los sistemas de navegacin del taxi no lo llevaran a uno hasta las aguas ocenicas. Sky reflexionaba sobre mtodos de asesinato, como era su costumbre, y pens en el sabotaje del piloto automtico de un taxi. Tendra que hacerse justo antes de que alguien a quien quisiera matar se embarcara en un viaje a otra nave. Sera muy sencillo confundir al taxi hasta que se encaminara en direccin opuesta y se introdujera en la oscuridad. Si se combinaba con una prdida de combustible o un fallo en

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el sistema de soporte vital, las posibilidades eran realmente atractivas. Pero no para l. l siempre acompaaba a Balcazar, as que aquel sistema en concreto tena un valor limitado. Volvi a pensar en el cnclave. Los dems capitanes de la Flotilla haban hecho lo posible por no demostrar que haban notado los lapsus de concentracin y, en ocasiones, de cordura total, pero Sky los haba visto intercambiar miradas preocupadas de un lado a otro del golfo de caoba de la mesa de conferencias cuando pensaban que Sky miraba a otro lado. Estaba claro que les preocupaba en gran medida que uno de los suyos estuviera a todas luces perdiendo la cabeza. Y si la vena de locura de Balcazar los estuviera esperando a todos al llegar a su edad? Por supuesto, Sky no dej ver ni una sola vez que le preocupara el estado de salud de su capitn. Aquella sera la peor de las deslealtades. No; lo que Sky haba hecho era mantener una solemnidad obediente con cara de pquer en presencia del capitn y asentir sumisamente cada afirmacin demente de su jefe, sin que se le escapara ni una vez que pensaba que Balcazar estaba tan loco como se teman los dems capitanes. Un leal servidor, en otras palabras. Un tintineo metlico de la consola del taxi. Le recordaba que se acercaban al Santiago, aunque todava resultaba difcil ver con las luces del interior de la cabina encendidas. Balcazar roncaba y babeaba al mismo tiempo, y un reguero de saliva plateada le adornaba una de las charreteras, como una sutil nueva indicacin de rango. Mtalo dijo Payaso. Vamos, mtalo. Todava queda tiempo. En realidad, Payaso no estaba en el taxi, Sky lo saba, pero estaba all en cierto sentido y su voz aguda y trmula no pareca provenir del interior del crneo de Sky, sino de algn punto a su espalda. No quiero matarlo dijo Sky mientras aada un todava silencioso para s.

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Sabes que s quieres. Est en tu camino. Siempre ha estado en tu camino. Es un hombre viejo y enfermo. En realidad, le haras un favor si lo mataras ahora mismo. La voz de Payaso se suaviz. Mralo. Duerme como un beb. Espero que est disfrutando de un feliz sueo de infancia. No puedes saberlo. Soy Payaso. Payaso lo sabe todo. Una suave voz metlica en la consola avis a Sky de que estaban a punto de entrar en la esfera prohibida que rodeaba la nave. El taxi sera captado en pocos minutos por el sistema automatizado vectorial de trfico, que lo guiara hasta su amarradero. Nunca he matado a nadie dijo Sky. Pero lo has pensado muchas veces, no? Aquello no poda discutrselo. Sky fantaseaba con matar gente todo el tiempo. Pensaba en las formas de matar a sus enemigos... a gente que lo haba desairado o de quien sospechaba que hablaba de l a sus espaldas. Le pareca que algunas personas deberan morir solo por ser dbiles o confiadas. A bordo del Santiago haba muchas oportunidades para cometer un asesinato, pero pocas formas de hacerlo y evitar su deteccin. A pesar de todo, la frtil imaginacin de Sky le haba dado las bastantes vueltas a aquel problema como para idear una docena de estrategias plausibles para reducir el nmero de sus enemigos. Pero hasta que Payaso no se lo dijo, le haba bastado con imaginarse aquellas fantasas. Le recompensaba el mero hecho de representar una y otra vez aquellas espantosas muertes en su cabeza, de adornarlas lentamente. Pero Payaso llevaba razn: para qu le serva trazar planos elaborados con todo lujo de detalles si no comenzaba a construir el edificio? Mir de nuevo a Balcazar. Tan tranquilo como haba dicho Payaso. Tan tranquilo. Y tan vulnerable.

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Podra haber sido peor. Podra haberme estrellado contra el suelo sin golpearme primero contra el Mantillo, sin haber atravesado antes dos capas de viviendas y puestos supurantes y esquelticos. Cuando el coche se par, estaba colgado cabeza abajo en la penumbra; dbiles luces y hogueras ardan a mi alrededor. Poda or voces, pero sonaban ms nerviosas y enfadadas que heridas y me atrev a esperar que nadie hubiera resultado aplastado por mi llegada. Despus de unos segundos me solt del asiento para evaluar rpidamente mi estado. No encontr nada roto en apariencia, aunque todo lo que pudiera estar roto estaba, como mnimo, amoratado. Despus, trep por el coche mientras oa cmo se acercaban las voces y unos ruidos de araazos que podran ser nios curiosos revolviendo los escombros o ratas trastornadas. Cog el arma y comprob que todava tena el dinero que le haba quitado a Zebra; despus dej el vehculo y pis una precaria plataforma de bamb que haba sido limpiamente perforada por la nariz del coche. Podis orme? grit a la oscuridad, seguro de que alguien poda. No soy vuestro enemigo. No soy de la Canopia. Estas ropas son de los Mendicantes; soy de fuera de este mundo. Necesito ayuda urgente. La gente de la Canopia intenta matarme.

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Lo dije en norte. Parecera mucho ms convincente que si lo hubiera dicho en canasiano, el idioma de la aristocracia de Ciudad Abismo. Entonces suelta el arma y empieza a explicarnos cmo has llegado hasta aqu. Era una voz de hombre, con un acento distinto al de los moradores de la Canopia que haba conocido. Sus palabras eran poco claras, como si tuviera algn problema en el paladar. Tambin hablaba norte, pero de modo vacilante, o quiz demasiado preciso, le faltaban las elisiones rituales que surgan de la verdadera familiaridad. Sigui hablando. Adems, has llegado en telefrico. Eso tambin requiere una explicacin. En aquel momento pude ver al hombre, que estaba de pie al borde de la plataforma de bamb. Pero no era un hombre en absoluto. Estaba mirando a un cerdo. Era pequeo, de piel plida y estaba de pie sobre sus patas traseras con la misma facilidad incmoda que recordaba de los otros cerdos. Unas gafas le tapaban los ojos, sujetas por unas tiras de piel anudadas a la parte de atrs de la cabeza. Llevaba un poncho rojo. En su mano de pezuas sostena un cuchillo de carnicero con una destreza casual que sugera que lo usaba de forma profesional y que haca tiempo que no lo intimidaba su borde afilado. No solt el arma; no de inmediato. Me llamo Tanner Mirabel dije. Llegu de Borde del Firmamento ayer. Buscaba a alguien y me met en la parte equivocada del Mantillo por error. Me captur un hombre llamado Waverly y me oblig a participar en el Juego. Y conseguiste escapar con una pistola como esa y un telefrico? Un truco bastante bueno para un recin llegado, Tanner Mirabel. Pronunciaba mi nombre como si fuera un insulto. Llevo ropa Mendicante dije. Y, como habrs notado, mi acento es de Borde del Firmamento. Hablo un poco de canasiano, si te resulta ms fcil.

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Norte va bien. Los cerdos no somos tan estpidos como todos vosotros pensis hizo una pausa. Tu acento te procur esa pistola? En ese caso, vaya acento que tienes. Me ayudaron unas personas dije. Estaba a punto de mencionar a Zebra, pero me lo pens mejor. No todos en la Canopia estn de acuerdo con el Juego. Eso es cierto respondi el hombre. Pero siguen siendo de la Canopia y siguen mendose en nosotros. Puede que lo hayan ayudado dijo otra voz, pero de mujer. Mir en el interior de la penumbra y vi a un cerdo ms pequeo y de aspecto femenino que se acercaba al hombre, caminando con cuidado a travs de los restos de mi llegada, con una expresin difcil de leer, como si hiciera aquello todos los das. Levant una mano y le toc el codo. He odo hablar de esa gente. Se hacen llamar sabos. Saboteadores. Qu aspecto tiene, Lorant? El primer cerdo, Lorant, se quit las gafas y se las ofreci a la mujer. Ella tena una belleza curiosa, cabello humano le caa en grasientas cortinas para enmarcar una cara de mueca con hocico. Se puso las gafas un momento y asinti. No parece de la Canopia. En primer lugar, es humano, tal y como Dios lo cre. Salvo por los ojos, aunque quiz sea cosa de la luz. No es por la luz respondi Lorant. Puede vernos sin gafas. Me di cuenta cuando llegaste. Su mirada se fij en ti. Le cogi las gafas a la cerda y habl dirigindose a m. Quiz sea cierto algo de lo que dices, Tanner Mirabel. Pero apostara a que no todo. No perderas la apuesta, pens, y casi lo dije en voz alta. No pretendo haceros dao dije y puse el arma sobre el bamb con gran ceremonia, con cierta seguridad de que podra cogerla si el cerdo se mova hacia m con el cuchillo. Estoy metido en muchos problemas y la gente de la Canopia volver para acabar conmigo muy pronto. Puede que tambin me haya creado enemigos entre los saboteadores, ya que les rob. Me arriesgu a admitir

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que haba robado en la Canopia, ya que supuse que aquello no me perjudicara ante Lorant, sino todo lo contrario. Tambin hay otra cosa. No s nada sobre la gente como vosotros, ni bueno ni malo. Pero sabes que somos cerdos. Es difcil no verlo, no crees? Como nuestra cocina. Tampoco la viste, no? Pagar los daos dije. Tambin tengo dinero. Met la mano en los voluminosos bolsillos del abrigo de Vadim y saqu un fajo de las profundidades. No es mucho aad, pero puede que cubra parte de los gastos. Salvo que no es nuestra dijo Lorant mientras estudiaba mi mano extendida. Tendra que dar un paso adelante para aceptarlo y en aquellos momentos ninguno de los dos estbamos preparados para entrar en aquella fase de confianza. El hombre al que pertenece la cocina est fuera visitando el altar de su hermano en el Monumento a los Ochenta. No volver hasta el anochecer. No es un hombre bien dispuesto ni a la benevolencia ni al perdn. Y entonces tendr que molestarlo con las noticias del dao que has causado y l, cmo no, volcar su enfado en m. Le ofrec la mitad de otro fajo, lo que dej bastante mermadas las reservas que le haba cogido a Zebra. Quiz esto ayude a suavizar tus problemas, Lorant. Son otros noventa o cien marcos Ferris. Si me pides ms, empezar a pensar que intentas desplumarme. Puede que el cerdo sonriera en aquel momento; no poda estar seguro. No puedo ofrecerte refugio, Tanner Mirabel. Demasiado peligroso. Lo que quiere decir dijo la otra cerda, es que tendrs un implante en la cabeza. La gente de la Canopia sabr donde ests, incluso ahora mismo. Y t los has hecho enfadar, eso nos pone a todos nosotros en peligro. S lo del implante dije. Y por eso necesito vuestra ayuda. Ayuda para quitrtelo?

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No respond, conozco a alguien que puede hacerlo. Se llama Madame Dominika. Pero no tengo ni idea de cmo llegar hasta ella. Podrais llevarme? Tienes alguna idea de adnde? Estacin Central contest. El cerdo observ las ruinas de la cocina. Bueno, supongo que no vamos a cocinar mucho hoy, Tanner Mirabel. Eran refugiados del Cinturn de xido. Antes haban sido refugiados de otro lugar, de la fra periferia cometaria de otro sistema solar. Pero el cocinero y su esposa (ya no poda pensar en ellos solo como en cerdos) no saban realmente cmo haba llegado hasta all el primero de su especie, solo tenan teoras y mitos. La que sonaba ms probable era la de que eran descendientes lejanos y abandonados de un programa de ingeniera gentica de haca siglos. Hubo un tiempo en el que se utilizaban los rganos de los cerdos para hacer transplantes a humanos (haba ms similitudes que diferencias entre las especies) y pareca probable que los cerdos hubieran sido un experimento para hacer que los donantes animales fueran ms humanos mezclando genes humanos con su ADN. Quiz la cosa hubiera ido ms lejos de lo que nadie pretenda y un espectro de genes hubiera transferido accidentalmente inteligencia a los cerdos. O quiz aquella haba sido la idea en todo momento y los cerdos fueran un intento fallido de crear una raza servil sin las desagradables desventajas de las mquinas. En algn momento debieron abandonar a los cerdos; los dejaran en el espacio exterior para que se valieran por s mismos. Quiz era demasiada molestia cazarlos y matarlos de forma sistemtica, o quiz los mismos cerdos se haban liberado de los laboratorios y haban establecido colonias secretas. Para entonces, me cont Lorant, eran ms de una especie y cada una tena su propia mezcla de genes humanos y porcinos, as que haba grupos de cerdos que no contaban con la habilidad de formar palabras, aunque tenan todos los mecanismos

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neurales necesarios en su sitio. Record los cerdos con los que me haba encontrado antes de ser rescatado por Zebra; cmo los gruidos del primero de ellos me haban parecido un intento de hablar. Quiz estaba mucho ms cerca de lograr su intento de lo que yo me imaginaba. Me encontr con otros de vuestra especie dije. Ayer. Puedes llamarnos cerdos, sabes? No nos molesta. Es lo que somos. Bueno, esos cerdos parecan tratar de matarme. Le dije a Lorant lo que haba ocurrido a grandes rasgos, sin entrar a explicar exactamente lo que haca intentando entrar en la Canopia. Me escuch con atencin mientras hablaba, despus comenz a sacudir la cabeza, lenta y tristemente. No creo que realmente te quisieran a ti, Tanner Mirabel. Creo que probablemente quisieran a la gente que iba detrs de ti. Habran notado que te perseguan. Probablemente intentaran convencerte para que fueras con ellos, para ofrecerte refugio. Pens de nuevo en lo que haba pasado y, a pesar de que no estaba del todo convencido, comenc a preguntarme si realmente las cosas habran sucedido tal y como deca Lorant. Dispar a uno de ellos dije. No fue una herida mortal, pero la pierna necesitar ciruga. Bueno, no te sientas demasiado mal por eso. Probablemente no fueran ngeles, sabes? Tenemos muchos problemas por aqu con pandillas de cerdos jvenes que arman folln y causan daos. Estudi el dao que yo haba causado. Supongo que soy lo ltimo que necesitabais. Me atrevera a decir que todo puede arreglarse. Pero creo que te ayudar a ponerte en camino antes de que causes ms daos, Tanner Mirabel. Sonre. Probablemente sea lo mejor, Lorant. Despus de bajar del Cinturn de xido, Lorant y su esposa se encontraron pronto trabajando al servicio de uno de los hombres ms ricos del Mantillo. Tenan su

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propio vehculo de efecto de suelo, un triciclo de metano con unas enormes ruedas de baln. La superestructura del vehculo era un revoltijo de plstico, metal y bamb, envuelto en sbanas y sombrillas impermeables; pareca a punto de caerse a pedazos si se respiraba hacia su zona ms prxima. No tienes que poner esa cara de asco dijo la esposa de Lorant. Funciona. Y no creo que ests en posicin de quejarte. Nunca he odo palabras ms sabias. Pero funcionaba de forma tolerable y las ruedas de baln hacan un trabajo pasable suavizando las imperfecciones de la calzada. Una vez hubo aceptado Lorant mis trminos, consegu persuadirlo de que se desviara hacia el lugar donde se haba estrellado el otro telefrico. Para cuando llegamos all ya haba una multitud reunida; haba logrado convencer a Lorant para que me esperara mientras yo me abra paso hasta el centro. All, entre lo que quedaba del telefrico, estaba Waverly, muerto con el pecho empalado en un trozo de bamb del Mantillo, como una de las trampas que haba preparado para Reivich. La cara era una masa de sangre y puede que hubiera resultado irreconocible de no ser por el crter lleno de sangre que ocupaba el lugar donde antes llevaba el monculo. Deban de habrselo extirpado quirrgicamente. Quin lo ha hecho? Cosechado dijo una mujer junto a m, escupiendo la palabra entre los huecos de los dientes. Era buena ptica, s. Ellos conseguirn buen precio por eso, s. Logr reprimir la curiosidad de saber quines eran ellos. Regres al triciclo de Lorant y sent que me haban arrancado parte de mi propia consciencia, de forma no menos brutal que el dispositivo ocular de Waverly. Bueno dijo Lorant mientras yo suba de vuelta al triciclo. Qu le has quitado? Crees que fui en busca de un trofeo?

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El se encogi de hombros, como si el asunto no tuviera importancia. Pero al alejarnos de all me tuve que preguntar a m mismo por qu haba vuelto si no era por lo que l haba pensado. El viaje hasta la Estacin Central dur una hora, aunque a m me pareci que la mayor parte del tiempo la pasamos dando vueltas para evitar las zonas del Mantillo que eran temidas o impracticables. Era posible que solo hubiramos recorrido unos tres o cuatro kilmetros desde el lugar donde me haba atacado la gente de Waverly. A pesar de todo, all no se poda ver ninguna de las marcas que haba distinguido desde el apartamento de Zebra... o, si lo eran, las vea desde ngulos irreconocibles. Mi anterior sensacin de haberme encontrado los pies (de haber comenzado a trazar un mapa mental de la ciudad) se evapor como un sueo ridculo. Por supuesto, sucedera tarde o temprano si pasaba el tiempo suficiente trabajando en ello. Pero no aquel da, ni el da siguiente, ni quiz en las prximas semanas. Y no pretenda quedarme tanto tiempo. Cuando por fin llegamos a la Estacin Central, era como si hubiera pasado menos de un segundo desde que estuviera all por ltima vez, desesperado por librarme de Quirrenbach. Era mucho ms temprano en aquel momento (todava no era medioda a juzgar por el ngulo del sol sobre la Red), pero no poda saberse dentro del oscuro interior de la estacin. Le di las gracias a Lorant por llevarme hasta all y le pregunt si me permitira invitarlo a comer adems de lo que ya le haba pagado, pero l rehus, no quera bajar del asiento del conductor de su triciclo. Con las gafas, el sombrero y la ropa tapndole la cara pareca totalmente humano, pero supongo que sera ms difcil mantener la ilusin bajo techo. Segn pareca, los cerdos no eran amados por todos en zonas bastante grandes del Mantillo, que les estaban vetadas. Nos dimos la mano (y la pezua) de todos modos, y despus se alej por el Mantillo.

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La primera escala fue en la tienda del tratante, donde vend el arma de Zebra por un precio que seguro fue un abuso con respecto a su verdadero valor. Pero no poda quejarme; estaba menos interesado en el dinero que en perder de vista el arma antes de que pudiera llevarlos hasta m. El tratante me pregunt si era peligrosa, pero pude leer en sus ojos que en realidad no le importaba. El rifle era demasiado voluminoso y llamativo para una operacin como el trabajo de Reivich. El nico lugar donde podra entrar con un trozo de metal como aquel sin que nadie levantara una ceja sera una convencin de fetichistas de la artillera pesada. Me agrad comprobar que Madame Dominika todava tena el negocio abierto. Aquella vez no necesit que me arrastraran dentro, sino que entr por propia voluntad mientras los bolsillos de mi abrigo se mecan por el peso de las clulas de energa que se me haba olvidado vender. Ella no abierta ahora dijo Tom, el chico que nos haba acosado al principio a Quirrenbach y a m. Saqu unos cuantos billetes y los puse sobre la mesa delante de la cara con gafas de Tom. Ahora s est dijo y me empuj hacia la cmara interior de la tienda. Estaba oscuro, pero solo tard un par de segundos en poder enfocarlo todo, como si de repente alguien hubiera

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encendido una dbil linterna gris. Dominika dorma en su camilla de operaciones y su generosa anatoma estaba envuelta en un traje que bien poda haber sido un paracadas en algn momento de su vida. Levntate dije, no demasiado alto. Tienes un cliente. Abri los ojos lentamente, como grietas en la masa de un pastel. Qu pasa? No tienes respeto? Las palabras salieron con rapidez, pero ella pareca demasiado aletargada para demostrar verdadera inquietud. No puedes entrar as de golpe. Parece que mi dinero consigui romper el hielo con tu ayudante. Saqu otro billete y se lo puse en la cara. Qu te parece? No lo s, no puedo ver nada. Qu pasa a tus ojos? Por qu as? A mis ojos no les pasa nada dije, aunque despus me pregunt si le habra parecido convincente. Despus de todo, Lorant haba dicho algo parecido. Y haca mucho tiempo que no me resultaba difcil ver en la oscuridad. Detuve aquel hilo de pensamiento (aunque era inquietante) y segu presionando a Dominika. Necesito que me hagas un trabajo y que respondas algunas preguntas. No es mucho pedir, no? Ella impuls su volumen para salir de la camilla y encaj sus extremidades inferiores en el arns a vapor que esperaba a su lado. O el silbido de la fuga de presin al recibir el peso de Dominika. Despus, la mujer se alej de la cama con toda la gracia de una barcaza. Qu tipo de trabajo, qu tipo de preguntas. Tengo que quitarme un implante. Despus necesito hacerte algunas preguntas sobre un amigo mo. Quiz yo pregunte cosas sobre amigo, tambin. No tena ni idea de qu quera decir con aquello pero, antes de poder preguntar, encendi la luz de la tienda e ilumin sus instrumentos a la espera, agrupados alrededor de la camilla que not estaba salpicada de dbiles costras oxidadas de sangre seca de diferentes cosechas y matices. Pero eso costar, tambin. Ensea implante.

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Lo hice y, tras examinarlo durante unos momentos en los que me ara la sien con sus dedales afilados, pareci satisfecha. Como implante Juego, pero sigues vivo. Estaba claro que quera decir que no poda ser un implante del Juego y, durante un instante, su lgica no tuvo ningn fallo. Despus de todo, cuntos de los cazados contaban con la oportunidad de regresar hasta Madame Dominika para que les quitaran el rastreador de la cabeza? Puedes quitarlo? Si conexiones neurales poco profundas, no hay problema mientras lo deca, me gui hasta la camilla y se coloc un dispositivo ocular; se mordisque los labios y observ mi crneo. No. Conexiones neurales poco profundas; casi no llegan a corteza. Buenas noticias para ti. Pero parece implante de Juego. Cmo lleg ah? Mendicantes? Despus sacudi la cabeza y los rollos de carne de su cuello oscilaron como contrapesos. No, Mendicantes no, a no ser que mintieras ayer cuando dices que no tienes implantes. Y esta herida de insercin nueva. Ni siquiera de un da. Limtate a sacar esa puta cosa dije. O me ir de aqu con el dinero que ya le he dado al chico. Puedes hacer eso, pero no encuentras mejor que Dominika. No amenazo, prometo. Entonces, hazlo le ped. Primero t preguntas dijo ella mientras levitaba alrededor de la camilla para preparar los dems instrumentos y se cambiaba dedales con una destreza impresionante. Llevaba un bolso lleno de ellos en alguna parte de las plegadas complejidades de su cintura y encontraba los que quera con solo tocarlos, sin cortarse ni pincharse los dedos en el proceso. Tengo un amigo que se llama Reivich dije. Lleg un da o dos antes que yo y hemos perdido el contacto. Amnesia de reanimacin, segn dijeron los Mendicantes. Me dijeron que estaba en la Canopia, pero nada ms. Y?

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Creo que es muy posible que buscara tus servicios. O que no pudiera evitarlos, pens. Tendra implantes que necesitara quitarse, como el seor Quirrenbach, el otro caballero con el que viajaba. Despus le describ a Reivich, intentando fingir el nivel de recuerdos vagos que implicara una amistad en vez del perfil fisiomtrico del objetivo de un asesino. Es importante que nos pongamos en contacto y hasta ahora no lo he logrado. Qu te hace pensar que conozco a este hombre? No lo s... cunto crees que necesitars? Otros cien? Refrescara eso tu memoria? La memoria de Dominika no tan rpida a estas horas de maana. Entonces, doscientos. Ahora, recuerdas al seor Reivich? Observ cmo le apareci en la cara una teatral expresin de haberlo recordado de repente. Tena que concedrselo, lo haca con estilo. Ah, bien. Me alegro mucho. Si ella hubiera sabido cunto... Seor Reivich, caso especial. Por supuesto que s. Hasta en Borde del Firmamento, un aristcrata como Reivich tendra tanto metal flotndole por el cuerpo como un derrochador de la Belle poque; quiz incluso ms que un Demarquista de alto nivel. Y, como Quirrenbach, ni siquiera habra odo hablar de la Plaga de Fusin hasta haber llegado a Yellowstone. Sin tiempo para buscar las clnicas orbitales que quedaran y fueran capaces de realizar el trabajo de extraccin. Tendra prisa por bajar a la superficie y perderse en Ciudad Abismo. Dominika sera su primera y ltima oportunidad de salvacin. S que era un caso especial dije. Y por eso s que tienes los medios para contactar con l. Por qu quiero contactar con l? Suspir y me di cuenta de que iba a ser una tarea difcil, cara o ambas cosas. Supongamos que le quitaste algo y que l pareciera sano, pero un da despus descubrieras que hay algo anmalo en el implante que extrajiste... que quiz tuviera

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restos de la plaga. Te veras obligada a contactar con l, no? Su expresin no haba cambiado durante todo mi discurso, as que decid que haba llegado el momento de intentar una pequea adulacin inofensiva. Es lo que hara cualquier cirujano respetable. S que no todos los de por aqu se molestaran en seguir a un cliente as pero, como t has dicho, no hay nadie mejor que Madame Dominika. Ella gru dndome la razn. Informacin de cliente, confidencial aadi Dominika, pero los dos sabamos lo que eso significaba. Unos minutos despus tena unas cuantas docenas de billetes menos, pero tambin una direccin en la Canopia; algo llamado Escher Heights. No tena ni idea de si se trataba de algo especfico, de si se refera a un solo edificio de apartamentos o simplemente a una regin predefinidida del enredo. Ahora cierra ojos dijo ella mientras me pona un dedal romo en la frente. Y Dominika hace su magia. Me puso anestesia local antes de empezar a trabajar. No le llev mucho y no sent ninguna incomodidad mientras me lo quitaba. Era como si estuviera extirpando un quiste. Me pregunt por qu Waverly no habra decidido incluir un sistema antimanipulacin en el implante, pero quiz aquello se considerara demasiado antideportivo. En cualquier caso (por lo que yo entenda, a partir de lo que haba aprendido de Waverly y Zebra), en las reglas normales de juego los participantes en la caza no deban tener acceso a la telemetra del implante. Se les permita cazar a la presa usando las tcnicas forenses que gustasen, pero seguir el rastro de un transmisor neuronal escondido era demasiado fcil. El implante solo era para los espectadores y para la gente como Waverly, que supervisaba el progreso del juego. Para pasar el rato dej que mi mente realizara asociaciones libres en la camilla de Dominika; pens en los refinamientos que yo podra haber introducido en el juego. En primer lugar, hara que el implante fuese mucho ms difcil de quitar y pondra las conexiones neurales

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profundas que preocupaban a Dominika, junto con un sistema antimanipulacin; algo que freira el cerebro del sujeto si alguien intentaba quitarle el implante antes de tiempo. Tambin me asegurara de que los cazadores llevaran sus propios implantes y de que fuera igual de difcil quitarlos. Hara que los dos tipos de implantes (el del cazador y el del cazado) emitieran algn tipo de seal codificada para que se reconocieran entre s. Y cuando las dos partes se aproximaran dentro de un radio predefinido (digamos, una manzana o menos), hara que los dos implantes informaran a sus anfitriones de la proximidad del otro a travs de las conexiones neurales profundas que ya haba implantado. Borrara a todos los voyeurs de la ecuacin; que siguieran el juego a su manera. Hara que todo fuera ms privado y limitara el nmero de cazadores a un bonito nmero redondo, como uno. As todo sera mucho ms personal. Y, por qu limitar la caza a solo cincuenta horas? Me di cuenta de que en una ciudad de aquel tamao la caza poda durar fcilmente decenas de das o ms, siempre que el objetivo dispusiera del tiempo suficiente para huir y esconderse en el laberinto del Mantillo. Ya puestos, no vea por qu tena que limitarse el campo de juego solo al Mantillo o a Ciudad Abismo. Por qu no a todos los asentamientos del planeta, si queran un reto de verdad? Por supuesto, no lo aceptaran nunca. Lo que queran era un asesinato rpido; la sangre de una noche, limitando en lo posible los gastos, el peligro y la participacin personal. Vale dijo Dominika mientras me apretaba una compresa esterilizada en la sien. Ya ests listo, seor Mirabel. Sostena el implante entre dos dedos y brillaba como una diminuta joya gris. Y si esto no implante de caza, Dominika es la mujer ms delgada de Ciudad Abismo. Nunca se sabe dije, los milagros existen. No para Dominika. Despus me ayud a bajar de la camilla. Me senta un poco mareado, pero cuando me toqu la herida not que era diminuta y que no haba

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seales ni de infeccin ni de cicatrices. T no curioso? me pregunt; yo me deslic dentro del abrigo de Vadim, ansioso por recuperar el anonimato que me proporcionaba, a pesar del calor y de la humedad. Yo no curioso... quiero decir, no siento curiosidad, sobre qu? Digo que preguntar cosas sobre amigo. Reivich? Ya hemos hablado de eso. Ella comenz a empaquetar sus dedales. No. Seor Quirrenbach. Otro amigo, el que estar contigo ayer. Lo cierto es que el seor Quirrenbach y yo ramos ms conocidos que amigos. De todos modos, de qu se trata? Me paga para no decirte esto, mucho dinero. As que no digo nada. Pero t hombre rico ahora, seor Mirabel. Haces que seor Quirrenbach parezca pobre. Entiendes lo que decir Dominika? Me ests diciendo que Quirrenbach te soborn para que guardaras un secreto, pero que si supero su soborno me lo dirs, no? Eres chico listo, seor Mirabel. Operaciones de Dominika no darte dao cerebral. Encantado de saberlo. Suspir con resignacin, met la mano en el bolsillo de nuevo y le pregunt qu era lo que Quirrenbach no quera que yo supiera. No saba bien qu esperar; muy poco, quiz, ya que mi mente no haba tenido tiempo de pensar en la idea de que Quirrenbach tuviera algo que esconder. Venir aqu contigo dijo Dominika. Vestido como t, ropa Mendicante. Pedir que quitarle implantes. Dime algo que no sepa. Entonces Dominika sonri, una sonrisa salaz, y supe que fuera lo que fuera lo que iba a decirme, se lo estaba pasando en grande. l no tiene implantes, seor Mirabel. Qu quieres decir? Lo vi en tu camilla. Estabas operndolo. Le afeitaste la cabeza.

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Me dice que quiere parezca real. Dominika no hace preguntas. Solo hace lo que dice cliente. Cliente siempre lleva razn. Sobre todo si paga bien, como seor Quirrenbach. Cliente dice finge ciruga. Afeita pelo, imita movimientos. Pero yo nunca abro su cabeza. No hace falta. Lo escaneo de todas formas... nada dentro. Ya est limpio. Entonces, por qu diablos...? Y entonces todo tuvo sentido. Quirrenbach no tena que quitarse los implantes porque, si alguna vez haba tenido alguno, se los haban quitado aos antes, durante la plaga. Quirrenbach no era de Grand Teton. Ni siquiera era de fuera del sistema. Era un talento local y lo haban reclutado para seguirme y averiguar mis puntos dbiles. Trabajaba para Reivich. Reivich haba llegado a Ciudad Abismo antes que yo, haba viajado mientras a m me recomponan la memoria los Mendicantes. Unos das de ventaja no era mucho, pero estaba claro que le haba bastado para reunir ayuda. Quirrenbach sera su primer punto de contacto. Y despus Quirrenbach habra regresado a rbita para mezclarse con los inmigrantes que acababan de llegar al sistema. Su misin era simple: investigar a la gente reanimada del Orvieto y encontrar a alguien que pudiera ser un asesino a sueldo. Pens en cmo haba sucedido todo. Primero me haba acosado Vadim en la zona comn del Strelnikov. Me lo haba quitado de encima, pero unos minutos ms tarde lo haba visto golpear a Quirrenbach. Yo haba cruzado la zona comn para obligar a Vadim a dejar a Quirrenbach y despus le haba dado una paliza a Vadim yo mismo. Recordaba muy bien que haba sido Quirrenbach el que me haba pedido que no lo matara. En aquel momento, haba pensado que se trataba de compasin. Ms tarde, Quirrenbach y yo nos habamos arrastrado hacia la habitacin de Vadim. Recordaba tambin que Quirrenbach, al principio, pareca incmodo al rebuscar entre sus pertenencias... que haba cuestionado la

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moralidad de lo que yo estaba haciendo. Habamos discutido y despus Quirrenbach se haba visto forzado a seguir con el robo. Y durante todo aquel tiempo no haba visto lo obvio: que Quirrenbach y Vadim trabajaban juntos. Quirrenbach necesitaba una forma de acercarse a m sin despertar mis sospechas; una forma de averiguar ms sobre m. Los dos me haban engaado; estaba claro que Vadim le haba hecho dao a Quirrenbach en la zona comn, pero solo porque necesitaban el realismo. Deban saber que yo no podra resistirme al impulso de intervenir, sobre todo despus de mi anterior encontronazo con Vadim. Record que ms tarde, cuando nos atacaron en el carrusel, haba visto a Quirrenbach de pie a un lado, sujeto por otro hombre, mientras yo me llevaba la mayor parte del castigo de Vadim. Tena que haberlo visto. Quirrenbach se haba pegado a m, lo que quera decir que era muy bueno en su trabajo; que me haba localizado entre todos los pasajeros de la nave... pero no tena por qu ser del todo as. Reivich poda haber usado a media docena de agentes para seguirle la pista a otros pasajeros, todos con diferentes estratagemas para acercarse a sus objetivos. La diferencia era que los otros seguan a personas equivocadas, mientras que Quirrenbach (ya fuera por suerte, por intuicin o por deduccin) haba dado en el blanco. Pero no haba forma de saberlo con certeza. En todas las conversaciones que habamos tenido, yo haba procurado no contarle nada que pudiera establecer mi identidad como el jefe de seguridad de Cahuella. Intent ponerme en el lugar de Quirrenbach. Tena que haber resultado tentador para l y para Vadim matarme. Pero no podan hacerlo; no hasta estar totalmente seguros de que era el asesino real. Si me hubieran matado entonces nunca habran sabido con certeza si haban cogido al hombre al que buscaban... y la duda siempre los habra ensombrecido.

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As que Quirrenbach probablemente planeaba seguirme todo lo necesario; todo lo necesario para establecer un patrn; que iba en busca de un hombre llamado Reivich por un motivo sin especificar. Visitar a Dominika era parte esencial del disfraz. No debi darse cuenta de que, como soldado, yo no tendra implantes y que, por tanto, no necesitara el talento de la buena Madame. Pero l se lo haba tomado con calma, me haba confiado sus pertenencias mientras estaba bajo el cuchillo. Buen toque, Quirrenbach, pens. Aquello haba servido para reforzar su historia. Pero, en retrospectiva, deba haberme dado cuenta. El tratante se haba quejado de que los experienciales de Quirrenbach eran piratas; que eran copias de originales que l haba manejado semanas antes. Y Quirrenbach me haba dicho que acababa de llegar. Si hubiera comprobado la lista de bordeadoras lumnicas que haban llegado la semana pasada, hubiera encontrado una nave procedente de Grand Teton? Quiz s o quiz no. Dependa de lo escrupuloso que Quirrenbach hubiera sido al fabricar su tapadera. Dudaba que se hubiera molestado mucho, ya que solo habra tenido un par de das para prepararlo todo desde cero. Visto lo visto, no haba hecho un trabajo tan malo. Poco tiempo despus del medioda, cuando hube terminado con Dominika, ocurri el siguiente episodio Haussmann. Estaba de pie con la espalda apoyada en la pared de la Estacin Central, observando tranquilamente a un hbil titiritero que entretena a un grupo de nios. El titiritero trabajaba sobre una cabina en miniatura y manejaba un mueco de Marco Ferris, haciendo que la figurita de articulaciones delicadas y vestida con traje espacial descendiera por una pared de roca hecha de escombros. Se supona que Ferris trepaba por el abismo, porque haba un montn de joyas en la base de la pendiente, guardadas por un fiero monstruo aliengena de nueve cabezas. Los nios daban palmas y gritaban mientras el titiritero haca que el monstruo se lanzara sobre Ferris.

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Entonces fue cuando mis pensamientos se detuvieron y el episodio se insert, totalmente formado. Ms tarde, cuando tuve tiempo para digerir lo que se me haba revelado, pens sobre el episodio anterior. Los episodios de Haussmann haban comenzado de forma bastante inocente, reiteraban la vida de Sky segn los hechos tal y como yo los conoca. Pero haban comenzado a divergir, primero en pequeos detalles y despus con una creciente obviedad. Las referencias a la sexta nave no pertenecan a ninguna historia ortodoxa que hubiera escuchado, ni tampoco que Sky hubiera mantenido vivo al asesino que haba asesinado (o que haba recibido los medios para matar) a su padre. Pero eran aspectos menores de la historia comparados con la idea de que Sky hubiera matado al capitn Balcazar. Balcazar solo era una nota a pie de pgina en nuestra historia; uno de los predecesores de Sky... pero nadie haba sugerido nunca que Sky lo hubiera matado. Cerr los puos y, mientras la sangre llova sobre el suelo de la explanada, comenc a preguntarme con qu me habran infectado en realidad. No pude hacer nada al respecto. Estaba dormido, sin hacer ruido... no sospech que algo iba mal. Los dos mdicos que examinaban a Balcazar haban subido a bordo en cuanto la nave fue segura, despus de que Sky diera la alarma sobre el anciano. Valdivia y Rengo haban cerrado la esclusa de aire detrs de ellos para tener espacio para trabajar. Sky los observaba con atencin. Ambos parecan cansados y cetrinos, con bolsas bajo los ojos por el exceso de trabajo. No grit, ni jade ni nada por el estilo? pregunt Rengo. No respondi Sky. Ni po. Hizo toda una exhibicin de tristeza, pero procur no pasarse. Despus de todo, con Balcazar fuera de la ecuacin, el camino hacia la capitana estaba de repente mucho ms despejado que antes, como si un complicado laberinto se revelara sbitamente como una ruta muy simple hasta su corazn. l lo saba; ellos tambin... y resultara todava ms

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sospechoso si no templaba su pena con un ligero toque de placer ante su considerable buena suerte. Seguro que esos cabrones del Palestina lo han envenenado dijo Valdivia. Siempre estuve en contra del viaje, sabes? Lo cierto es que fue una reunin bastante estresante dijo Sky. Probablemente era lo nico que necesitaba dijo Rengo mientras se rascaba la piel rosa en carne viva bajo el ojo. No hace falta culpar a otros. Simplemente no pudo con el estrs. Entonces, no haba nada que yo pudiera hacer, no? El otro mdico examinaba la red protsica que cruzaba el pecho de Balcazar, atada bajo la tnica abotonada a un lado que los dos hombres haban abierto. Valdivia toquete el dispositivo poco convencido. Esto debera haber disparado una alarma. Supongo que no oiras ninguna, no? Como ya he dicho, ni po. La maldita cosa debe haberse roto otra vez. Escucha, Sky dijo Valdivia. Si llega a saberse una palabra de esto, estaremos perdidos. Esa maldita red siempre se estaba rompiendo, pero ltimamente Rengo y yo la hemos estirado mucho... Resopl y sacudi la cabeza como si no pudiera creerse la cantidad de horas que haban trabajado. Bueno, no digo que no la reparramos, pero obviamente no podamos pasar todo el tiempo cuidando de Balcazar y olvidndonos de todos los dems. S que en el Brasilia tienen cacharros mejores que esta basura desvencijada pero, de qu nos sirve? De muy poco dijo Sky asintiendo con entusiasmo. Otra gente hubiera muerto si le hubierais dedicado demasiada atencin al anciano. Lo entiendo perfectamente. Espero que lo hagas, Sky... porque esto nos va a cubrir de mierda en cuanto se filtre la noticia de su muerte. Valdivia mir de nuevo al capitn, pero si esperaba una recuperacin milagrosa, no tuvo suerte. Van a evaluar la calidad de nuestro soporte mdico. A ti te van a

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interrogar sobre la forma en que manejaste el viaje al Palestina. Ramrez y esos cabrones del consejo van a intentar decir que nosotros la cagamos. Intentarn decir que t fuiste negligente. Creme; lo he visto antes. Nosotros sabemos que no fue culpa nuestra dijo Sky. Mir al capitn, al reguero de saliva seca que le adornaba la charretera. Era un buen hombre; nos sirvi bien hasta mucho despus de la edad a la que debera haberse retirado. Pero era viejo. S, y hubiera muerto en un ao, aproximadamente, pasara lo que pasara. Pero intenta explicarle eso a la nave. Bueno, entonces tendremos que cubrirnos las espaldas. Sky... no dirs nada, verdad? Sobre lo que te he dicho? Alguien golpeaba la esclusa de aire para intentar llegar al taxi. Sky hizo caso omiso del tumulto. Qu quieres que diga exactamente? El mdico respir. Tienes que decir que la red te avis. No importa que no hicieras nada al respecto. No podas... no tienes ni los recursos ni la habilidad y estabas muy lejos de la nave. Sky asinti, como si todo aquello fuera perfectamente razonable y justo lo que l habra sugerido. Siempre que nunca sugiera que la red protsica no lleg a funcionar nunca, no? Ya que lo pensaba, a Sky le pareca que el capitn estaba en calma. Tena los ojos cerrados; uno de los mdicos le haba bajado las pestaas para darle cierta dignidad en la muerte. Era, como Payaso haba dicho, del todo posible imaginarse que el hombre soaba con su niez. No importaba que su niez a bordo de la nave hubiera sido tan estril y claustrofbica como la de Sky. No dejaban de llamar a la puerta. Ser mejor que deje entrar a ese tipo dijo Sky. Sky... implor el primer mdico. Sky le puso una mano en el brazo al hombre. No te preocupes.

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Se recompuso y puso la palma sobre el control de la puerta. Detrs haba al menos veinte personas y todas queran ser la primera en entrar en la cabina. Todos intentaban ver al capitn muerto y expresar su preocupacin, aunque secretamente esperaban que no fuera otra falsa alarma. Balcazar llevaba varios aos con la desagradable costumbre de estar a punto de morirse. Dios mo dijo uno de ellos, una mujer de Conceptos de Propulsin. Es cierto, no es... en nombre de Dios, qu ha pasado? Uno de los mdicos empez a hablar, pero Sky fue ms rpido. Su red protsica fall dijo. Qu? Ya me has odo. Estuve pendiente de Balcazar en todo momento. Estaba bien hasta que la red empez a dar la alarma. Le abr la tnica y mir la lectura del diagnstico. Deca que estaba teniendo un ataque al corazn. No... dijo uno de los mdicos, pero era como si hablara con una pared. Y ests seguro de que no estaba teniendo ninguno? pregunt la mujer. Sera difcil. Estuvo hablando conmigo todo el tiempo, con bastante lucidez. No haba signos de incomodidad, solo de irritacin. Entonces la red me dijo que iba a intentar la desfibrilacin. No hace falta que diga que en aquel momento empez a mostrar inquietud. Y entonces qu pas? Intent quitarle la red, pero con todos los tubos que tena introducidos me di cuenta de que no podra hacerlo en los segundos que tena antes de comenzar la desfibrilacin. Solo pude apartarme de l. Podra haber muerto yo tambin si llego a tocarlo. Miente! grit el mdico. No le hagis caso dijo Sky tranquilamente. Es lo que debe decir, no? No digo que esto fuera deliberado... Dej que la palabra flotara en el aire, para que pudiera acomodarse en la imaginacin de la gente antes de continuar. No digo que fuera deliberado, solo que se

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trata de un terrible error causado por el exceso de trabajo. Miradlos. Estos dos hombres estn al borde de la depresin nerviosa. No es de extraar que empiecen a cometer errores. No deberamos culparlos por eso. Ya estaba. Cuando la conversacin se reviviera en la memoria de la gente, lo que permanecera no sera la imagen de Sky intentando zafarse de la culpa, sino la de Sky siendo magnnimo en su victoria; incluso compasivo. Lo veran y aplaudiran, mientras que al mismo tiempo admitiran que haba que asignar su parte de culpa a los mdicos sonmbulos. No vern nada de malo en ello, pens Sky. Un anciano importante y respetado haba muerto en circunstancias lamentables. Era correcto y decente que se quisiera culpar a alguien. Se haba cubierto bien. Una autopsia revelara que el capitn haba muerto de un fallo cardiaco, aunque ni la autopsia ni la lectura de la memoria de la red protsica ayudaran a aclarar la cronologa de la muerte. Lo has hecho muy bien dijo Payaso. Cierto; pero Payaso se mereca tambin parte del mrito. Haba sido l el que le haba dicho que le desabrochara la tnica a Balcazar mientras dorma y el que le haba enseado a acceder a las funciones privadas de la red de modo que pudiera programarla para administrar un impulso desfibrilador aunque el capitn estuviera tan bien como siempre. Payaso haba sido listo, aunque en cierto modo Sky saba que siempre haba posedo aquellos conocimientos. Pero Payaso los haba rescatado de su memoria y se lo agradeca. Creo que formamos un buen equipo dijo Sky entre dientes. Sky observ los cadveres de los hombres caer al espacio. Valdivia y Rengo haban sido ejecutados de la forma ms sencilla de la que disponan a bordo de una nave espacial: asfixia en un compartimento estanco, seguida de eyeccin al vaco. El juicio por la muerte del anciano haba durado dos aos de tiempo de la nave; muy

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lentamente, conforme se interponan las apelaciones, se encontraron discrepancias en la historia de Sky. Pero las apelaciones fallaron y Sky haba conseguido explicar las discrepancias hasta contentar a casi todos. En aquellos momentos un squito de oficiales de rango superior de la nave se arremolinaba en torno a las portillas adyacentes para intentar echar un vistazo a la oscuridad. Ya haban odo a los hombres moribundos golpear la puerta de la esclusa mientras el aire sala de la cmara. S, haba sido un duro castigo, reflexion Sky... sobre todo dada la poca experiencia mdica que quedaba a bordo de la nave. Pero tales crmenes no podan tomarse a la ligera. Casi no importaba que aquellos hombres no pretendieran matar a Balcazar con su negligencia, aunque la falta de intencin en s segua abierta a la especulacin. No; a bordo de una nave la negligencia era un crimen poco menor que el motn. Tambin hubiera sido negligente no convertir a aquellos hombres en ejemplo. Los has asesinado dijo Constanza, en voz lo bastante baja como para que solo l lo escuchara. Puede que hayas convencido a los otros, pero no a m. Te conozco demasiado bien, Sky. No me conoces en absoluto dijo Sky con un siseo. Ah, pero s que te conozco. Te conozco desde que eras un nio. Ella sonri de forma exagerada, como si los dos compartieran un divertido cotilleo. Nunca has sido normal, Sky. Siempre has estado ms interesado en cosas retorcidas, como Sleek, que en la gente real. O en monstruos como el infiltrado. Lo has mantenido vivo, verdad? Mantenido vivo a quin? pregunt Sky con una expresin tan forzada como la de Constanza. Al infiltrado. Ella lo mir con ojos entrecerrados y suspicaces. Si es que ocurri as de verdad. De todos modos, dnde est? Hay cientos de lugares en los que podras esconder una cosa como esa a bordo del Santiago. Algn da lo averiguar, sabes? Pondr fin a los experimentos sdicos que ests llevando a cabo. De la

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misma forma que probar que les tendiste una trampa a Valdivia y Rengo. Tendrs tu castigo. Sky sonri y pens en la cmara de tortura en la que guardaba a Sleek y al quimrico. El delfn estaba bastante menos cuerdo que antes: era una mquina de puro odio que solo exista para infligir dao al quimrico. Sky haba condicionado a Sleek para que culpara al saboteador de su encierro, y el delfn haba asumido el papel del diablo frente al dios en el que Sky se haba convertido para el quimrico. Haba sido mucho ms fcil darle forma as, ofrecindole una figura de miedo y desprecio, junto con otra a la que reverenciar. De forma lenta pero segura, el quimrico se acercaba al ideal que Sky siempre haba tenido en mente. Para cuando lo necesitara (y todava faltaban aos para aquello), el trabajo estara hecho. No s de qu me hablas le dijo a Constanza. Una mano se apoy en su hombro. Era Ramrez, el lder del consejo ejecutivo, el rgano de la nave que tena poder para elegir a alguien para la vacante de la capitana. Ramrez, decan, era el sucesor ms probable de Balcazar. Ya lo ests monopolizando de nuevo, Constanza? pregunt el hombre. Solo recordbamos los viejos tiempos respondi ella. Nada que no pueda esperar, se lo aseguro. Nos ha hecho sentir orgullosos, no crees, Constanza? Otros hombres se hubieran sentido tentados de darles a esos tipos el beneficio de la duda, pero no Sky. No, l no dijo Constanza antes de alejarse. En la Flotilla no hay sitio para la duda dijo Sky mientras observaba a los dos cadveres hacerse cada vez ms pequeos. Hizo un gesto con la cabeza hacia el capitn, tumbado en su propia cabina refrigerada. Si hay una leccin que me ense nuestro querido anciano es que nunca se deba dejar espacio para la incertidumbre. Nuestro querido anciano? Ramrez pareca divertido. Te refieres a Balcazar? Era como un padre para m. Nunca volveremos a conocer a nadie como l. Si estuviera vivo, esos hombres

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no se hubieran librado con una muerte tan indolora como la asfixia. Balcazar hubiera considerado que la nica forma de disuasin sera una muerte dolorosa. Sky lo mir atentamente. Est de acuerdo, no, seor? Yo no... presumira de saberlo. Ramrez pareca un poco desconcertado, pero parpade y sigui hablando. No tena grandes conocimientos sobre la mente de Balcazar, Haussmann. Se deca que en los ltimos tiempos no estaba en su mejor momento. Pero supongo que t lo sabras, ya que eras su favorito. De nuevo le puso la mano en el hombro. Y eso significa algo para algunos de nosotros. Confiamos en el criterio de Balcazar, como lo hacamos en el de Titus, tu padre. Ser sincero: tu nombre se ha barajado para... qu te parecera... La capitana? No tena sentido andarse con rodeos. Es un poco prematuro, no? Adems, alguien con un historial como el suyo, con su profunda experiencia... Puede que aceptara hace un ao. Probablemente me hubiera hecho cargo, s... pero ya no soy tan joven y dudo que pase mucho tiempo antes de que empiecen a preguntarse por mi ms probable sucesor. Todava le quedan muchos aos, seor. Oh, puede que viva hasta que lleguemos a Final del Camino, pero no estar en condiciones de supervisar los primeros aos difciles del asentamiento. Ni siquiera t seguirs siendo joven cuando eso ocurra, Haussmann... pero sers mucho ms joven que algunos de nosotros. He visto que tienes valor y visin de futuro, y eso es importante... Ramrez mir extraado a Sky. Algo te preocupa, verdad? Sky observaba los puntos de los hombres ejecutados perderse en la oscuridad, como dos diminutas gotas de crema cayendo en el caf ms negro que se pudiera imaginar. La nave no avanzaba a propulsin (llevaba a la deriva toda la vida de Sky), lo que quera decir que los hombres estaban tardando una eternidad en quedarse atrs. Nada, seor. Solo pensaba. Ahora que esos dos hombres han sido expulsados y que no tenemos que

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seguir llevndolos con nosotros, podremos desacelerar un poquito ms rpido cuando llegue el momento de iniciar la combustin de frenado. Eso quiere decir que podemos permanecer un poco ms en modo de crucero, a la velocidad actual. Lo que quiere decir que llegaremos antes a nuestro destino. Y eso quiere decir que esos hombres nos han recompensado, aunque sea de una forma pequea e insuficiente, por sus crmenes. Se te ocurren unas cosas muy extraas, Haussmann. Ramrez le dio un golpecito en la nariz y se acerc ms. Nunca haban corrido el peligro de que los dems oficiales escucharan la conversacin, pero en aquel momento empez a susurrar. Un consejo. No bromeaba cuando te dije que se haba mencionado tu nombre... pero no eres el nico candidato y una palabra equivocada podra resultar desastrosa para tus oportunidades. Estoy hablando claro? Como el agua, seor. Bien. Entonces mira por dnde pisas, mantn la cabeza alta en todo momento y tendrs una posibilidad. Sky asinti. Supuso que Ramrez esperara que se sintiera agradecido por aquel regalito confidencial, pero lo que Sky senta en realidad (aunque hizo lo que pudo por ocultarlo) era un autntico desprecio. Como si los deseos de Ramrez y de sus amigotes pudieran influir en l! Como si realmente tuvieran algo que decir en su eleccin como capitn. Los pobres ciegos estpidos. l no es nada dijo Sky entre dientes. Pero tengo que dejarle sentirse til. Por supuesto dijo Payaso, porque Payaso nunca haba estado lejos. Es lo que yo hara.

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Cuando termin el episodio, camin por la explanada hasta encontrar una tienda en la que poder usar un telfono durante unos minutos. Todos volvieron a confiar en los telfonos despus de que las veloces y elegantes redes de datos originales de la ciudad dejaran de funcionar. Era una especie de humillacin para una sociedad cuyas mquinas haban llegado a elevar el arte de la comunicacin a una forma natural de semitelepata, pero los telfonos se haban convertido en un accesorio menor de moda por derecho propio. Los pobres no los tenan, as que los ricos alardeaban de ellos; cuanto ms grandes y llamativos fueran los telfonos, mejor. El telfono que acababa de alquilar pareca un tosco walkietalkie con blindaje militar: una unidad de mano abultada y negra con una pantalla emergente de 2d y una matriz de botones grabados con caracteres canasianos. Le pregunt al hombre que alquilaba el telfono qu tena que hacer para contactar con un nmero orbital y con alguien de la Canopia. Me dio una explicacin larga y enrevesada para ambas cosas y yo me esforc por recordar los detalles. El nmero orbital era ms sencillo, ya que lo saba (estaba grabado en la tarjeta de visita de los Mendicantes que me haba dejado la hermana Amelia), pero tuve que pasar por cuatro o cinco capas de red con mucho temperamento antes de llegar hasta l.

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Los Mendicantes dirigan su negocio de una forma interesante. Mantenan lazos con muchos de sus clientes mucho despus de que dejaran el Hospicio Idlewild. Algunos de aquellos clientes, al ascender a puestos de poder en el sistema, les devolvan favores a los Mendicantes, donaciones que les permitan tener hbitats solventes. Pero iba ms all. Los Mendicantes confiaban en que sus clientes volveran a ellos para servicios adicionales... informacin y algo que solo podra describirse como un educadsimo espionaje, de modo que siempre les convena ser fciles de contactar. Tuve que salir de la estacin, a la lluvia, para que el telfono me dejara entrar en cualquiera de los sistemas de datos supervivientes de la ciudad. Incluso as, pas muchos segundos de intentos tartamudeantes antes de establecer una ruta de informacin con el Hospicio y, una vez que nuestra conversacin comenz, estuvo salpicada de significativos tiempos de retraso y prdidas de informacin conforme los paquetes de datos rebotaban alrededor del espacio de Yellowstone, alejndose en alguna que otra parbola que nunca regresaba. Hermano Alexei, de los Mendicantes del Hielo, en qu puedo ayudar a Dios a travs de usted? La cara que apareci en la pantalla estaba demacrada y tena una mandbula prominente; los ojos brillaban con una tranquila benevolencia, como los de un buho. Me di cuenta de que uno de los ojos luca un cardenal morado oscuro. Bueno, bueno dije. Hermano Alexei. Qu te ha pasado? Te caste sobre tu paleta? No estoy seguro de entenderte, amigo. Bueno, te refrescar la memoria. Me llamo Tanner Mirabel. Llegu al Hospicio hace unos das, del Orvieto. No... no estoy seguro de recordarte, hermano. Qu gracioso. No recuerdas cmo intercambiamos votos en la cueva? l rechin los dientes, sin dejar de mantener aquella media sonrisa benevolente.

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No... lo siento. Estoy en blanco. Pero, por favor, contina. Llevaba la tnica de los Mendicantes, con las manos cruzadas sobre el estmago. Detrs de l pude ver las vias que suban por los distintos peldaos hasta curvarse en lo alto, baadas en la luz reflejada de los filtros solares del hbitat. Pequeas casas y lugares de descanso salpicaban los peldaos, bloques de blanco fresco entre el abrumador verde florido, como icebergs en un mar salado. Tengo que hablar con la hermana Amelia dije. Fue amable conmigo durante nuestra estancia y me ayud con mis asuntos personales. Creo recordar que t y ella os conocis, no? La expresin de placidez no disminuy. La hermana Amelia es una de nuestras almas ms caritativas. No me sorprende que desees mostrarle tu gratitud. Pero me temo que est indispuesta en las criptas. Quiz pueda, a mi manera, serte de ayuda, aunque mis servicios no puedan compararse con el grado de devocin que te ofreci la hermana Amelia. Le has hecho dao, Alexei? Que Dios te perdone. Corta el rollo piadoso. Te romper la columna si le has hecho dao. Lo sabes, verdad? Debera haberlo hecho cuando pude. l le dio vueltas a aquello antes de responder. No, Tanner... no le he hecho dao. Satisfecho? Entonces, ponme con Amelia. Por qu tienes que hablar con ella con tanta urgencia y no conmigo? Por las conversaciones que tuvimos, s que la hermana Amelia trat con muchos de los recin llegados que pasaban por el Hospicio y me gustara saber si recuerda tratar con un tal seor... empec a decir Quirrenbach, pero me mord la lengua. Perdona, no entend el nombre del todo. No importa. Ponme con Amelia.

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l dud, despus me pidi que repitiera mi nombre de nuevo. Tanner dije haciendo rechinar los dientes. Era como si acabaran de presentarnos. Un momento de... mmm... paciencia, hermano. Todava tena la misma expresin en la cara, pero la voz pareca algo tensa. Se levant una de las mangas de la tnica y dej al descubierto un brazalete por el que comenz a hablar en voz baja y, posiblemente, en una lengua especfica de los Mendicantes. Observ una imagen aparecer en el brazalete, pero era demasiado pequea para que identificara ms que una mancha rosa que podra haber sido una cara humana o incluso la hermana Amelia. Hubo una pausa de unos cinco o seis segundos antes de que Alexei se bajara la manga de la tnica. Y bien? No puedo contactar con ella de inmediato, hermano. Est atendiendo a los cachorros... a los enfermos, y sera muy poco aconsejable interrumpirla cuando est tan concentrada. Pero me han informado de que ella te busca con tanto inters como t a ella. Me busca? Si quisieras dejarle un mensaje para que Amelia sepa dnde encontrarte... Cort la conexin con el Hospicio antes de que Alexei terminara la frase. Me lo imagin de pie entre las vias, mirando con expresin sombra a la pantalla muerta con la que haba estado hablando mientras sus palabras se quedaban flotando en el aire. Haba fallado. No haba logrado localizarme, como deba haber intentado. Pareca que la gente de Reivich tambin haba logrado infiltrarse entre los Mendicantes. Haban esperado a que yo reanudara el contacto con la esperanza de que les revelara mi escondite por medio de alguna indiscrecin. Casi les haba funcionado. Me llev varios minutos encontrar el nmero de Zebra, tras recordar que se haba hecho llamar Taryn antes de revelar el nombre que usaba para sus contactos con el

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movimiento de los saboteadores. No tena ni idea de si Taryn sera un nombre propio habitual en Ciudad Abismo, pero por una vez la suerte estaba de mi parte; haba menos de media docena de personas con aquel nombre. No haca falta llamarlos a todos, ya que el telfono me mostr un mapa de la ciudad y solo un nombre apareca cerca del abismo. La conexin fue mucho ms rpida que con el Hospicio, pero distaba de resultar instantnea y segua plagada de episodios de esttica, como si la seal tuviera que arrastrarse por cables telegrficos que recorrieran continentes enteros en vez de solo saltar unos cuantos kilmetros de aire cargado de niebla txica. Tanner, dnde ests? Por qu te fuiste? Yo... hice una pausa, casi a punto de contarle que estaba cerca de la Estacin Central, si es que no resultaba ya de por s obvio por la vista a mis espaldas. No, mejor no te lo digo. Creo que confo en ti, Zebra, pero ests demasiado cerca del Juego. Ser mejor que no lo sepas. Crees que te traicionara? No, aunque no te culpara si lo hicieras. Pero no puedo arriesgarme a que nadie me encuentre a travs de ti. Quin ms queda por hacerlo? Hiciste un trabajo bastante completo con Waverly, por lo que he odo. Su cara rayada llen la pantalla; tono monocromo de piel resaltado por los ojos inyectados en rosa. Jugaba al Juego para ambos bandos. Deba saber que acabaran matndolo tarde o temprano. Puede que incluso fuera un sdico, pero era uno de nosotros. Qu se supona que deba hacer... sonrer amablemente y pedirle que lo dejara? Un chubasco de lluvia ms fuerte azot el cielo, as que me puse bajo la cornisa de un edificio para protegerme y cubr el telfono con una mano, mientras la imagen de Zebra bailaba como un reflejo en el agua. No tena nada personal en contra de Waverly, por si te lo preguntabas. Nada que una bala caliente no pudiera resolver. No usaste una bala, por lo que me han contado.

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Me coloc en una situacin en la que matarlo era la nica opcin posible. Y lo hice de forma eficiente, por si te lo preguntabas. Le ahorr los detalles de lo que haba encontrado cuando alcanc a Waverly en el suelo; no cambiara nada saber que lo haban cosechado en el Mantillo. Eres bastante capaz de cuidar de ti mismo, no? Empec a preguntrmelo cuando te encontr en aquel edificio. Casi nunca llegan tan lejos. Sobre todo si les han disparado. Quin eres, Tanner Mirabel? Alguien que intenta sobrevivir respond. Siento lo que te quit. T cuidaste de m y te estoy agradecido; si puedo hacer algo para recompensarte por lo que me llev, lo har. No tienes que irte a ninguna parte dijo Zebra. Te dije que te ofrecera un santuario hasta que terminara el Juego. Me temo que tengo algunos asuntos que atender. Era un error; lo ltimo que Zebra necesitaba saber era lo de Reivich, pero acababa de invitarla a especular sobre lo que podra llevar a un hombre a salir de su escondite. Lo raro es que dijo ella casi te creo cuando dices que me recompensars. No s por qu, pero creo que eres un hombre de palabra, Tanner. Llevas razn dije. Y creo que algn da eso acabar conmigo. Qu se supone que significa eso? No importa. Hay alguna caza esta noche, Zebra? Pens que t lo sabras mejor que nadie. La hay dijo ella tras pensrselo. Pero no veo qu tiene que ver contigo, Tanner. Es que todava no has aprendido la leccin? Tienes suerte de seguir vivo. Sonre. Supongo que todava no me he hartado lo bastante de Ciudad Abismo. Devolv el telfono alquilado a su dueo y medit mis opciones. La cara de Zebra y su timbre de voz acechaban tras todos mis pensamientos conscientes. Por qu la haba llamado? No haba ninguna razn, solo la de

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disculparme, y ni siquiera aquello tena sentido; era un gesto ms dedicado a tranquilizar mi conciencia que a ayudar a la mujer a la que haba robado. Saba bien lo mucho que le afectara mi traicin y que no podra recompensarla en un futuro cercano. Pero algo me haba hecho llamarla y, cuando intent apartar mis motivos superficiales para descubrir lo que haba debajo, solo pude encontrar una mezcla de emociones e impulsos; su olor; el sonido de su risa, la curva de sus caderas y la forma en que las rayas de su espalda se contorsionaban y liberaban cuando rodaba para apartarse de m tras hacer el amor. No me gust lo que vi, as que cerr la puerta a aquellos pensamientos como si se tratara de una caja de vboras... Camin de vuelta a la multitud del bazar y dej que los ruidos empujaran a mis pensamientos hasta someterlos para poder concentrarme en el momento presente. Todava tena dinero; segua siendo un hombre rico para el Mantillo, no importaba que contara con poca influencia en la Canopia. Tras preguntar por ah y comparar precios, encontr una habitacin en alquiler a unas cuantas manzanas de donde estaba, en lo que pareca ser uno de los distritos menos destartalados. La habitacin estaba desvencijada, incluso al compararla con otros lugares del Mantillo. Era un elemento cbico en esquina dentro de una incrustacin tambaleante de ocho pisos de estructuras unidas alrededor del pie del talud de una estructura mayor. Por otro lado, tambin pareca muy vieja y establecida, ya que se haba ganado su propia capa parastica de incrustaciones en forma de escaleras, rellanos horizontales, conductos de drenaje, espalderas y jaulas de animales; de modo que aunque el complejo no fuera el ms seguro del Mantillo, estaba claro que ya haba aguantado varios aos y que probablemente no decidiera entender mi llegada como una seal para empezar a derrumbarse. Acced a mi propia habitacin a travs de una serie de escaleras y rellanos de trnsito, mientras pasaba sobre las grietas del enrejado de bamb del suelo

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y la calle quedaba a una distancia inquietante. La habitacin se iluminaba mediante lmparas de gas, aunque me haba dado cuenta de que otras partes del complejo estaban equipadas con electricidad, suministrada por el constante zumbido de los generadores de metano que se encontraban ms abajo, mquinas enzarzadas en una furiosa competicin con los msicos callejeros locales, los pregoneros, los muecines, los vendedores y los animales. Pero pronto dej de prestar atencin a los ruidos y, tras bajar las persianas de la habitacin se qued sumida en una oscuridad tolerable. La habitacin no tena muebles, salvo una cama, pero era lo nico que necesitaba. Me sent en ella y pens en lo ocurrido. Me senta libre de los episodios de Haussmann por el momento, y eso me permiti examinar lo que haba experimentado hasta entonces con algo parecido a una fra indiferencia. Tenan algo extrao. Haba llegado hasta all para matar a Reivich pero, de forma casi accidental, estaba empezando a ver algo ms grande, algo que no me gustaba. No eran solo los episodios de Haussmann, aunque eran una gran parte del problema. Sin duda, haban comenzado como algo normal. No es que me agradaran, pero como ya saba a grandes rasgos la forma que tendran, pensaba que podra librarme de ellos. Pero no estaba siendo as. Los sueos (episodios ya, puesto que haban comenzado a invadir mi da) me estaban revelando una historia ms profunda: crmenes adicionales cometidos por Sky que nadie ni siquiera sospechaba. Estaba el asunto de la existencia del infiltrado, de la sexta nave (el Caleuche de la fbula) y de que Titus Haussmann creyera que Sky era uno de los inmortales. Pero Sky Haussmann estaba muerto, no? Acaso no haba visto su cuerpo crucificado en Nueva Valparaso? Aunque el cadver fuera una farsa, era de dominio pblico que, en los oscuros das tras el aterrizaje, lo haban capturado, encarcelado,

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juzgado, sentenciado y ejecutado, todo a la vista de la gente. As que, por qu dudaba de que estuviera realmente muerto? Es solo el virus adoctrinador que me jode la cabeza, me dije a m mismo. Pero Sky no era lo nico que me preocupaba al dormirme. Miraba desde arriba una habitacin rectangular, como si la cmara fuera una mazmorra o un pozo de tormento y yo estuviera en una especie de galera de observacin sobre ella. La habitacin era de un blanco cegador, con paredes y suelo de relucientes azulejos de cermica, pero salpicados de enormes helechos de un verde brillante y de ramas de rbol colocadas de forma artstica para crear un escenario de vegetacin de la jungla. Y haba un hombre en el suelo. Me pareci reconocer la cmara. El hombre estaba acurrucado en posicin fetal, desnudo, como si acabaran de colocarlo all y de permitirle despertarse. Tena la piel plida y estaba cubierto de una capa de sudor, como azcar glaseado. Poco a poco levant la cabeza y abri los ojos, mir a su alrededor e intent ponerse en pie... lo intent y despus volvi a derrumbarse en una nueva permutacin de la postura anterior. No poda permanecer en pie porque una de sus piernas acababa en un limpio mun sin sangre, justo debajo del tobillo, como el extremo cosido de una salchicha. Lo volvi a intentar y aquella vez consigui llegar a saltos hasta una pared, antes de que el equilibrio lo abandonara. Tena una expresin de terror indescriptible. El hombre comenz a gritar y despus los gritos se hicieron ms desesperados. Lo observ temblar. Y entonces algo se movi al otro lado de la sala, en un hueco oscuro situado en una de las paredes blancas. Sea lo que fuera, se mova despacio y en silencio, pero el hombre era consciente de su presencia y sus gritos se convirtieron en chillidos, como los de un cerdo en la matanza. La cosa sali del hueco al

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otro lado de la habitacin y cay al suelo convertida en un montn de espirales oscuras, gruesas como un muslo humano. Segua movindose con languidez, con la cabeza encapuchada alzada para oler el aire, y parte de ella segua saliendo del hueco. Los chillidos del hombre se empezaron a intercalar con silencios cortantes para respirar, un contraste que solo serva para aumentar el terror que demostraban aquellos sonidos. Y yo no senta nada, salvo una especie de expectacin; el corazn me lata en el pecho mientras la cobra real se mova hacia el hombre, que no tena adnde huir. Me despert, sudoroso. Poco despus sal a la calle. Haba dormido durante la mayor parte de la tarde y, aunque no me senta del todo fresco (tena la cabeza en un estado de confusin todava peor que antes), al menos no estaba tan paralizado por el cansancio. Avanc por el perezoso trfico del Mantillo: peatones, rickshaws y artilugios a vapor y a metano; algn que otro palanqun, volantor o telefrico pasaba por all, aunque nunca se quedaba mucho. Me di cuenta de que llamaba menos la atencin que la primera vez que haba entrado en la ciudad. Sin afeitar, con los ojos hundidos en las rbitas, daba la impresin de que perteneca al Mantillo. Los vendedores de ltima hora de la tarde montaban sus puestos, algunos ya haban colgado faroles en previsin del anochecer. Un dirigible deforme, con forma de gusano y lleno de metano, navegaba con pesadez sobre nosotros, mientras alguien atado a la barquilla bajo l gritaba lemas por un megfono. Imgenes de nen roto parpadeaban en una pantalla de proteccin colgada de la barquilla. O algo que pareca la llamada de un muecn por el Mantillo y que instaba a los fieles a orar, o a lo que fuera que practicaran all. Y entonces vi a un hombre con un pndulo y pequeos pendientes en las orejas cuyo puesto mvil estaba lleno de pequeas cestas de mimbre que contenan serpientes de todos los tamaos y colores imaginables. Cuando lo mir abrir una de las jaulas y empujar con un palo a una de las serpientes ms oscuras,

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con el cuerpo movindose inquieto, pens en la habitacin de cermica blanca que en aquel instante reconoc como el pozo en el que Cahuella guardaba a la cra, me estremec y me pregunt qu quera decir todo aquello. Ms tarde, me compr una pistola. Al contrario que el arma que le haba robado a Zebra y despus empeado, no era ni voluminosa ni llamativa. Era una pequea pistola que poda deslizar cmodamente en uno de los bolsillos del gabn. Estaba fabricada en otro planeta. La pistola disparaba balas de hielo, hechas de pura agua-hielo, aceleradas a velocidad supersnica mediante una funda fija introducida en el cargador a travs de la ondulacin secuencial de campos magnticos. Las balas de hielo causaban tanto dao como las de metal o cermica, pero cuando se rompan dentro del cuerpo sus fragmentos se derretan, invisibles. La principal ventaja de aquella arma era que podra cargarse con cualquier suministro de agua razonablemente pura, aunque funcionaba mejor con el arsenal de balas cuidadosamente precongeladas del criocargador suministrado por el fabricante de la pistola. Tambin era casi imposible rastrear a su propietario si se cometa un crimen, lo que la converta en el arma ideal para el asesinato. No importaba que las balas no tuvieran capacidad autnoma de seguimiento del blanco, ni que no penetraran en ciertos tipos de blindaje. Algo de una potencia tan absurda como el rifle de Zebra solo tendra sentido como instrumento de asesinato si tena la oportunidad de matar a Reivich desde el otro extremo de la ciudad, lo que era poco probable. No iba a ser el tipo de asesinato que puede cometerse sentado en una ventana y apuntando por la mirilla telescpica de un rifle de alta potencia, mientras se espera a que el blanco se introduzca en uno de los cuadrantes para observar su imagen vacilante a travs de kilmetros de calima. Iba a ser del tipo en el que se entraba en la misma habitacin y se haca con una sola bala a corta distancia, lo bastante

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cerca como para verle el blanco de los ojos, dilatados por el miedo. La noche cay sobre el Mantillo. Aparte de las calles del rea que rodeaba los bazares, el trfico de peatones se redujo y las sombras proyectadas por las altas races de la Canopia comenzaron a asumir un aire de huraa amenaza. Me dispuse a trabajar. Puede que el chico que conduca el rickshaw fuera el mismo que me haba llevado en un primer momento al Mantillo, o puede que fuera su hermano prcticamente intercambiable. Tena la misma aversin al destino que le indiqu, y no quiso llevarme donde quera ir hasta que endulc mi propuesta con la promesa de una generosa propina. Incluso entonces se mostr reacio, pero salimos de todos modos y navegamos a travs del espacio cada vez ms oscuro de la ciudad a un ritmo que pareca decir que estaba ms que deseoso de terminar el viaje y volver a casa. Parte de su nerviosismo se me peg, ya que descubr que mi mano se haba deslizado dentro del bolsillo de mi abrigo para sentir el consolador fro de la pistola, tan reconfortante como cualquier talismn. Qu quieres, seor? Todos saben que no es parte buena del Mantillo, mejor quedarse fuera, si listo. Es lo que la gente no para de decirme dije. As que supongo que ser mejor que asumas que no soy tan inteligente como parece. Eso no digo, seor. Pagas mucho bien; eres tipo mucho listo. Solo doy buen consejo, es todo. Gracias, pero mi consejo para ti es que conduzcas y mantengas la vista en la carretera. Deja que yo me preocupe de lo dems. Era una forma de cortar la conversacin, pero no estaba de humor para bromas vanas. En vez de eso, observ cmo se oscurecan los troncos de los edificios al pasar junto a nosotros, mientras sus deformidades comenzaban a asumir una extraa normalidad, un extrao sentido de que, en el fondo, as era como deban ser todas las ciudades.

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Haba partes del Mantillo que estaban relativamente libres de la Canopia y partes en que la densidad de las estructuras superiores no poda ser ms alta, de modo que la Red Mosquito en s quedaba completamente bloqueada y, cuando el sol estaba en su cnit, su luz no poda penetrar hasta el suelo. Se supona que eran las peores reas del Mantillo, reas de noche permanente en las que el crimen era la nica ley imperante y donde sus habitantes practicaban juegos no menos sangrientos y crueles que los preferidos por la gente que viva por encima. No pude persuadir al chico del rickshaw para que me llevara hasta el corazn de los barrios bajos, as que acept que me dejara en el permetro, con la mano dentro del bolsillo y agarrada a la pistola de balas de hielo. Camin con dificultad durante varios minutos por el agua de lluvia, que me llegaba a los tobillos, hasta que alcanc el lateral de un edificio que reconoc por la descripcin de Zebra; me agach en un hueco que ofreca cierta proteccin frente a la lluvia. Despus, esper y esper hasta que los ltimos y exiguos restos de la luz del da se desvanecieron de la escena y todas las sombras se fundieron como conspiradores en un enorme pao mortuorio gris lgubre que cubri la ciudad. Y despus, esper y esper. La noche cay sobre Ciudad Abismo, la Canopia se encendi encima de m, los brazos de las estructuras enlazadas se llenaron de puntos de luz, como los brillantes tentculos de criaturas marinas fosforescentes. Observ el movimiento de los telefricos a travs del enredo; circulaban como guijarros saltando olas para pasar de cable en cable. Pas una hora y cambi de postura docenas de veces sin llegar a encontrar ninguna que resultara cmoda durante ms de unos minutos sin que me dieran calambres. Saqu la pistola y apunt con ella, y me permit el lujo de gastar una bala contra el lateral del edificio frente al mo, para prepararme para el retroceso y comprobar la precisin del arma o su falta de

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ella. Nadie me molest, y dudo que hubiera nadie lo bastante cerca para or los agudos disparos de la pistola. Sin embargo, finalmente, llegaron.

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Observ la bajada del telefrico a dos o tres manzanas de distancia: lustroso y negro como carbn pulido, con cinco brazos telescpicos plegados en el techo. La puerta lateral se abri de golpe y salieron cuatro personas con armas que hacan que mi pistolita pareciera un mal chiste. Zebra me haba dicho que haba una caza aquella noche, aunque no era nada fuera de lo normal; las cazas eran la norma, ms que la excepcin. Pero tambin me haba revelado (tras una considerable persuasin) el sitio ms probable para la fiesta sangrienta. Haba mucho en juego, el fracaso de mi caza haba arruinado una perfecta noche de entretenimiento para los voyeurs que pagaban por seguir cada persecucin. Te dir dnde est me haba dicho ella. Solo si me prometes que usars la informacin para mantenerte alejado. Me entiendes? Te salv una vez, Tanner Mirabel, pero despus traicionaste mi confianza. Eso duele. No me predispone mucho a ayudarte una segunda vez. Sabes lo que har con esa informacin, Zebra. S, supongo que s. Al menos no me has mentido, eso te lo concedo. Realmente eres un hombre de palabra, no? No soy todo lo que crees que soy, Zebra. Senta que, al menos, le deba eso, si es que no lo haba adivinado ya ella sola.

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Me haba dicho el sector que haban preparado para la caza. El sujeto, segn me dijo, ya haba sido adquirido y equipado con un implante... a veces hacan varias incursiones en una misma noche y mantenan a las vctimas dormidas hasta que llegaba su turno. Escapa alguien alguna vez, Zebra? T lo hiciste, Tanner. No, quiero decir escapar de verdad, sin la ayuda de los saboteadores. Pasa alguna vez? A veces dijo ella. A veces, quiz ms de lo que te imaginas. No porque el cazado consiga ser ms listo que los cazadores, sino porque a veces los organizadores lo permiten. De otro modo, sera aburrido, no? Aburrido? No quedara sitio para el azar. La Canopia siempre ganara. Eso no les servira dije. Los observ arrastrarse bajo la lluvia, con las armas barriendo el terreno y los rostros enmascarados mirando de un lado a otro para examinar hasta el ltimo rincn. El objetivo deba haber cado en aquella zona unos minutos antes, en silencio, quiz ni siquiera despierto del todo, como el hombre desnudo de la habitacin de paredes blancas, que fue recuperando sus sentidos lentamente hasta darse cuenta de que comparta su encierro con algo indescriptible. Haba dos mujeres y dos hombres y, al acercarse, vi que las mscaras eran una combinacin de decoracin teatral y sentido prctico. Las dos mujeres llevaban mscaras de gato: rendijas largas y terminadas en punta como ojos felinos, llenas de lentes especializadas. Los guantes tenan garras y, cuando se les abrieron los abrigos negros y de espalda alta, pude ver que la ropa estaba decorada con rayas de tigre y lunares de leopardo. Despus me di cuenta de que no eran trajes, sino piel sinttica con pelo, y que aquellos guantes con garras no eran guantes sino manos desnudas. Una de las mujeres sonri y dej al descubierto unos colmillos enjoyados para compartir una broma cruel con sus amigos. Los hombres

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no haban sufrido una transformacin tan ostentosa, ya que sus personajes animales solo derivaban de sus disfraces. El ms cercano tena cabeza de oso, y la suya asomaba bajo la mandbula superior del animal. La cara de su compaero mostraba dos feos ojos de insecto que atrapaban y reflejaban constantemente la luz de la Canopia colgante. Esper hasta que estuvieron a unos veinte metros de mi escondite, despus me mov y corr cruzando por delante de ellos agachado como un cangrejo, convencido de que ninguno me disparara. Llevaba razn, aunque eran mejores de lo que yo pensaba, cortaron el agua detrs de mis talones, pero no llegaron a alcanzarme y consegu refugiarme en el otro lado de la calle. No es l le o decir a uno, probablemente a una de las mujeres. No debera estar aqu! Sea quien sea, est claro que necesita que le peguen un buen tiro. Desplegaos; cogeremos al pequeo cabrn. Te digo que no es l! Debera estar a tres manzanas al sur... y, aunque fuera l, por qu iba a salir de su refugio? Porque bamos a encontrarlo, claro. Fue demasiado rpido. Los del Mantillo no suelen serlo. As que tienes un reto. Te ests quejando? Me arriesgu a asomarme al otro lado de mi hueco protector. Un trueno haba escogido aquel preciso momento para caer; quedaron enmarcados en una completa claridad. Acabo de verlo! grit la otra mujer y entonces o el silbido de una descarga de energa, seguida de un estallido de armas de proyectiles escupiendo en la noche. Tiene algo raro en los ojos dijo la primera mujer. Le brillaban en la cara! Ahora empiezas a asustarte, Chanterelle. Era la voz de uno de los hombres, quiz del oso, muy cerca ya. Todava retena la imagen mental del grupo en mi mente, grabada en la memoria, pero dej que la imagen avanzara en mi cabeza y les permit caminar hacia donde

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saba que estaran, como actores que siguieran las instrucciones del guin. Despus sal de mi cobijo, dispar tres tiros, tres chirridos precisos de la pistola, y casi no tuve que volver a apuntar, ya que la vista coincida muy bien con la imagen de mi cabeza. Dispar bajo e hice caer a tres de los cuatro con tiros en el muslo, apuntando aposta mal con el ltimo, y despus volv a esconderme detrs de la pared. No se recibe un tiro en el muslo y se sigue en pie. Quiz fuera mi imaginacin, pero cre or tres chapoteos distintos cuando cayeron al agua. Era difcil de decir, ya que la otra cosa que no suele hacerse despus de recibir un tiro en el muslo era permanecer en silencio. La herida que yo haba recibido la noche anterior haba sido relativamente indolora comparada con aquellas, ejecutada con precisin por una arma de rayos para duelos, con poca propagacin. Aun as, no es que hubiera disfrutado mucho con la experiencia. Mi apuesta consista en que los tres del suelo quedaran fuera de juego, incapaces de apuntar sus armas aunque no hubieran cado fuera de alcance. Puede que intentaran disparar unos cuantos tiros al azar en mi direccin, pero (como la mujer que me haba disparado en la pierna), no usaban el tipo de armas que perdonaban la falta de precisin. En cuanto a la cuarta, figuraba en mis planes y por eso no se le estaba derramando el alma en un charco de lluvia sucia en aquellos momentos. Sal de mi escondite tras asegurarme de que la pistola se viera bien... lo que no era tan fcil teniendo en cuenta su tamao; empec a arrepentirme de no haber cogido tambin el enorme rifle estilo cachiporra de Zebra para darme apoyo moral. Pa-para dijo la mujer que segua en pie. Para o te derribar. Estaba a unos quince metros de m, con el arma apuntando ms o menos en mi direccin: la seorita piel de leopardo, con la mscara de gato alunarado, aunque su paso haba perdido buena parte de su aspecto felino. Baja el juguete dije. O yo lo bajar por ti.

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Si se hubiera parado a contemplar las heridas que haba infligido a sus amigos lloricas, puede que se le hubiera ocurrido pensar que era un tirador ms bueno de lo normal y, por tanto, capaz de hacer exactamente lo que haba dicho. Pero estaba claro que no era del tipo contemplativo, porque lo que hizo fue subir ligeramente el ngulo del arma; vi cmo tensaba el antebrazo en el que la llevaba, preparndose para el retroceso del disparo. As que dispar primero y su arma le sali volando de la mano con un repique de balas de hielo rebotadas. Emiti un pequeo gaido canino y se examin rpidamente la mano para comprobar que segua teniendo todos los dedos. Me sent insultado. Por quin me tomaba, por un aficionado? Bien dije. La has soltado. Qu lista; as evitars que te meta una bala en el nervio braquial. Ahora aljate de esas malas imitaciones de amigos que tienes y comienza a andar hacia el vehculo. Estn heridos, hijo de puta. Mira el lado positivo. Podran estar muertos. Y lo estarn si no consiguen ayuda en un futuro razonablemente prximo, pens. El agua que los rodeaba estaba adquiriendo un ominoso tono cereza, visible a la poca luz que quedaba. Haz lo que te digo dije. Camina hacia el telefrico y empezaremos desde ah. Puedes pedir ayuda una vez estemos en el aire. Por supuesto, si tienen mucha suerte, alguien del Mantillo llegar antes hasta ellos. Pedazo de cabrn. Seas quien seas. Sin dejar de apuntar con la pistola, por turnos, a la mujer y a sus amigos heridos, pas entre los cuerpos y los examin por el rabillo del ojo. Espero que no tengan implantes dije. Porque he odo que a la gente del Mantillo le gusta cosecharlos y no estoy seguro de que sean muy quisquillosos con el papeleo. Pedazo de cabrn.

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Por qu ests tan enfadada conmigo? Solo porque tuve el valor de defenderme? T no eres el blanco dijo ella. No s quin eres, pero no eres el blanco. Y quin eres t, por cierto? Intent recordar el nico nombre que haba escuchado usar al cuarteto de cazadores. Chanterelle? Es ese tu nombre? Muy aristocrtico. Supongo que tu familia gozaba de una buena posicin en la Demarqua antes de que la Belle poque se fuera al traste. No te creas que sabes algo sobre m o sobre mi vida. Como si me interesara. Me agach y cog uno de los rifles; inspeccion las lecturas de los cartuchos para averiguar si segua siendo funcional. Me senta inquieto, aunque la situacin estaba ms o menos bajo control. Tena la sensacin (indefinible, pero no por ello menos presente) de que otro de los suyos acechaba detrs del equipo principal, de que me estaba observando por la mirilla de algn arma de gran potencia y precisin nada deportiva. Pero intent no demostrarlo. Me temo que te han engaado, Chanterelle. Mira mi cabeza. Lo ves? Ah hay una herida, de un implante. Pero nunca funcion bien. Corr el riesgo, supuse que Waverly habra realizado el trabajo en la verdadera vctima antes de morir, o que habra sido reemplazado rpidamente por un suplente igual de hosco. Te engaaron. El hombre trabajaba para los saboteadores. Quera tenderte una trampa. As que modificaron el implante para que el rastro de la posicin no fuera preciso. Sonre con aire de superioridad, aunque no tena ni idea de si aquello era posible. Pensabais que estaba a manzanas de aqu, as que no esperabais una emboscada. Tampoco esperabais que estuviera armado pero, bueno, algunos das te toca el premio gordo. Despus mir a su amigo oso. No, perdona. Hoy me ha tocado a m el gordo, no? El hombre se revolva en el agua con las manos apretadas contra el muslo. Comenz a decir algo, pero le di una patada para que se callase.

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Chanterelle casi haba llegado a la cua negra del telefrico. Gran parte de mi apuesta dependa de que el vehculo estuviese vaco, pero solo en aquel momento me sent ms o menos seguro de que el riesgo haba merecido la pena y de que nadie se esconda dentro. Entra le dije. Y no intentes nada raro; no soy famoso por mi gran sentido del humor. El coche tena un interior ostentoso, con cuatro lujosos asientos color granate, un reluciente panel de control y un bar bien surtido instalado en una pared, junto con un bastidor lleno de brillantes armas y trofeos. Mantuve la pistola apuntada a su nuca y obligu a Chanterelle a que nos elevara. Supongo que tienes un destino en mente dijo ella. S, pero por ahora solo quiero que ganes una buena altitud y que me pasees. Puedes ensearme la ciudad, si quieres. Hace una noche maravillosa para el turismo. Llevas razn dijo Chanterelle. No eres famoso por tu sentido del humor. De hecho, tienes tanta gracia como la Plaga de Fusin. Pero, despus de aquella agudeza se puso en marcha a regaadientes y dej que el coche se dedicara a sus bamboleos antes de darse la vuelta para mirarme a la cara. Quin eres en realidad y qu quieres de m? Soy quien he dicho ser, alguien a quien han metido en vuestro jueguecito para igualar un poco las cosas, que ya lo necesitaban. Movi la mano rpidamente para tocarme la sien... lo que era prueba de una gran valenta o de una estupidez considerable, dada la proximidad de mi pistola a su crneo y de mi demostrada predisposicin a usarla. Frot el lugar del que Dominika haba extirpado el implante de la cacera. No est aqu dijo Chanterelle. Si es que lo estuvo alguna vez. Entonces Waverly me minti a m tambin. La observ en busca de una reaccin anmala, pero que usara el nombre de aquel hombre no pareci resultarle poco razonable. Nunca lleg a poner el dispositivo.

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Entonces, a quin seguamos? Cmo voy a saberlo yo? No se usan los implantes para seguir a la presa, o s? Es que se trata de un nuevo refinamiento del que no s nada? Mientras hablaba, el coche realiz una de sus desagradables cadas en picado al saltar entre cables que estaban un poquito demasiado separados para mi gusto. Chanterelle ni siquiera pestae. Te importa que pida ayuda para mis amigos? Adelante, por favor le dije. Pareca ms nerviosa al hacer la llamada que en ningn otro momento desde que nos habamos encontrado. Chanterelle se invent la historia de que haban bajado al Mantillo a rodar un documental que estaban haciendo y que ella y sus amigos haban sido abordados por una cruel banda de cerdos adolescentes. Lo dijo con tal conviccin que casi me lo cre hasta yo. No voy a hacerte dao le dije mientras me preguntaba si sonara creble. Solo quiero que me des cierta informacin, informacin de carcter muy general, que no te supondr un problema darme. Despus quiero que me lleves a un lugar de la Canopia. No confo en ti. Claro que no. Yo no lo hara. Pero no te lo estoy pidiendo. No te estoy poniendo en una situacin en la que tu confianza en m sea de alguna relevancia. Me limito a apuntarte con una pistola a la cabeza y darte rdenes. Me lam los labios, sedientos y secos. O haces lo que te digo o redecoras el interior del coche con tu crneo. No es la decisin ms difcil del mundo, no? Qu quieres saber? Hblame sobre el Juego, Chanterelle. He odo la versin de Waverly y lo que me dijo pareca bastante razonable, pero quiero estar seguro de comprenderlo todo. Puedes hacerlo, verdad? Chanterelle result ser bastante elocuente. En parte lo achaqu a la amabilidad natural que suele atacar a la gente cuando tiene una pistola en la cabeza. Pero me pareci que gran parte de ello radicaba en el hecho de

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que a Chanterelle le gustaba mucho escuchar su propia voz. Y no poda culparla del todo por ello. Era una voz muy agradable y provena de una cabeza bastante atractiva. Su familia se llamaba Sammartini y me cont que se trataba de uno de los clanes ms importantes de la estructura de poder anterior a la plaga, un linaje que se remontaba a la era amerikana. Las familias que podan contar sus descendientes hasta tan lejos eran muy estimadas; lo ms parecido a la realeza en las enrarecidas alturas de la sociedad de la Belle poque. Su familia tena contactos con el clan ms famoso, los Sylveste. Record que Sybilline me haba hablado sobre Calvin, el hombre que haba resucitado las olvidadas y desacreditadas tecnologas de escaneado neural que permitan que los vivos fueran convertidos (mortalmente, segn result al final) en simulaciones de ordenador inmortales. Por supuesto, a los transmigrantes no les haba importado que sus cuerpos quedaran destruidos en el proceso de escaneado. Pero cuando las simulaciones comenzaron a fallar, ya no estaban tan contentos. Hubo setenta y nueve voluntarios en la primera oleada de transmigrantes (ochenta, si se contaba a Calvin), y la mayora de aquellas simulaciones dejaron de funcionar mucho antes de que la plaga atacase a los soportes lgicos en los que se basaban. Para conmemorar a los fallecidos, haban construido un enorme y abatido Monumento a los Ochenta en el centro de la ciudad, donde los familiares que seguan siendo corpreos atendan los altares de sus difuntos. Segua estando all despus de la llegada de la plaga. La familia de Chanterelle Sammartini estaba entre las conmemoradas. Pero tuvimos suerte dijo ella, en tono casi afectuoso. Los escaneados de los Sammartini estuvieron dentro del cinco por ciento que nunca fallaron y, como mi abuela y mi padre ya tenan hijos, nuestro linaje continu en forma corprea. Intent meterme todo aquello en la cabeza. Su

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familia se haba bifurcado, una rama de ella se haba propagado en una simulacin y la otra en lo que irnicamente llambamos realidad. Y para Chanterelle Sammartini aquello era tan normal como si tuviera familiares viviendo en otro pas o en otra parte del sistema. Como no tenamos ningn estigma, nuestra familia patrocin ms investigaciones y sigui donde lo haba dejado Calvin. Nuestros lazos con la Casa Sylveste siempre haban sido estrechos, y tuvimos acceso a casi todos los datos de su investigacin. Avanzamos con rapidez. Modos no letales de escaneado. Su tono de voz cambi y se volvi quejumbroso. Por qu quieres saber esto? Si no eres del Mantillo, debes ser de la Canopia. En cuyo caso ya sabes lo que te estoy contando. Por qu asumes que no soy del Mantillo? Eres listo, o al menos no eres estpido sin remedio. Y no es un cumplido, por cierto. Solo es una observacin. Estaba claro que la idea de que yo fuera de ms all del sistema estaba tan lejos de las normas aceptadas por Chanterelle que ni siquiera se lo haba planteado. Sgueme la corriente, vale? Te han escaneado, Chanterelle? Entonces s que me mir como si fuera estpido. Pues claro. Duplicados interactivos... cmo los llamis? Simulaciones de nivel alfa. As que en estos momentos existe una simulacin de ti misma en algn lugar de la ciudad. En rbita, idiota. La tecnologa que facilita el escaneado nunca hubiera sobrevivido a la plaga si no estuviera en cuarentena. Por supuesto, tonto de m. Subo seis o siete veces al ao para actualizarla. Visitar Refugio es como tomarse unas pequeas vacaciones. Es el hbitat que est en la parte ms alta del Cinturn de xido, a salvo de cualquier espora de la plaga. Y despus me escanean y la simulacin que ya est funcionando asimila mis ltimos dos o tres meses de experiencias. No pienso en ella como en una copia de m. Es ms como

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una hermana mayor y ms sabia que sabe todo lo que me pasa... como si hubiera estado vigilndome toda la vida. Debe resultar reconfortante dije saber que si mueres en realidad no mueres; solo terminas con un modo de existencia. Salvo que ninguno de vosotros moriris fsicamente, no? Puede que eso fuera cierto antes de la plaga, pero ya no. Pens de nuevo en lo que me haba dicho Zebra. Y t qu? Est claro que no eres una hermtica. Eres una de las inmortales que nacieron con los genes de la longevidad extrema? Los mos no son los peores que se pueden heredar, si es a lo que te refieres. Pero tampoco los mejores dije yo. Lo que quiere decir que probablemente tengas que depender de mquinas dentro de tu sangre y de tus clulas para corregir los pequeos errores de la naturaleza. Llevo razn? No hace falta un gran esfuerzo deductivo. Y esas mquinas? Qu les pas despus de la plaga? Mir hacia abajo al pasar por encima de una lnea de ferrocarril elevada, por la que se deslizaba a travs de la noche una de las locomotoras de vapor de cuatro lados simtricos con una ristra de vagones detrs, de camino a un distrito remoto de la ciudad. Hiciste que se autodestruyeran antes de que la plaga las alcanzara? Creo haber entendido que es lo que hizo la mayora de los tuyos. Y a ti qu te importa? Solo me preguntaba si usas Combustible de Sueos, eso es todo. Pero Chanterelle no me respondi directamente. Nac en el 2339. Tengo ciento setenta y ocho aos normales. He visto maravillas que no te podras ni imaginar, terrores que te haran palidecer. He jugado a ser Dios, he explorado los parmetros de ese juego y despus lo he trascendido, como un nio que descarta un juguete demasiado simple. He visto cmo esta ciudad

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cambiaba y se transformaba miles de veces, para hacerse an ms bella, ms radiante con cada transformacin, y la he visto convertirse en una cosa vil, oscura y venenosa; pero, incluso as, seguir estando aqu cuando consiga abrirse paso a dentelladas hacia la luz, ya tarde un siglo o mil aos. Crees que voy a deshacerme de la inmortalidad tan fcilmente o que voy a encerrarme en una ridcula caja de metal como si fuera una cra asustada? Detrs de su mscara de gato, sus propios ojos de pupilas verticales ardan de euforia. Por Dios, no. He bebido de ese fuego y es una sed que no puede apagarse. Puedes comprender la emocin que supone andar por el Mantillo, entre tantas rarezas, sin proteccin, y saber que las mquinas siguen dentro de m? Es una emocin salvaje; como andar sobre fuego o nadar entre tiburones. Por eso participas en el Juego? Porque se trata de otra emocin salvaje? T qu crees? Creo que solas estar ms aburrida de lo que recuerdas. Por eso juegas, no? Es lo que aprend de Waverly. Cuando lleg la plaga t y tus amigos ya habais agotado cualquier experiencia legal que la sociedad pudiera ofreceros, cualquier juego, aventura o reto intelectual. La mir retndola a contradecirme. Pero no bastaba, no? Nunca ponais en riesgo vuestra propia mortalidad. Nunca os enfrentabais a ella. Siempre os quedaba la opcin de abandonar el sistema, claro, ah afuera hay cantidad de peligros, emociones y posible gloria; pero si lo hicierais dejarais atrs el sistema de soporte de vuestros amigos; la cultura en la que crecisteis. No es solo eso dijo Chanterelle, al parecer deseosa de ofrecer informacin de forma voluntaria cuando pensaba que no la juzgaba bien ni a ella ni a los suyos. Algunos dejaron el sistema. Pero los que lo hicieron saban lo que dejaban. Nunca podran volver a escanearlos. Sus simulaciones nunca se actualizaran. Al

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final seran tan distintas a la copia viva que nunca resultaran compatibles. Asent. As que necesitaban algo ms cercano al hogar. Algo como el Juego. Una forma de ponerse a prueba, de ir hasta el lmite y correr ciertos peligros, pero de forma controlada. Y era bueno. Cuando lleg la plaga y pudimos hacer lo que quisimos, comenzamos a recordar lo que se senta al estar vivo. Salvo que tenais que matar para sentirlo. Ni siquiera pestae. A nadie que no se lo mereciera. Y adems se lo crea. Mientras seguamos volando por la ciudad, le hice ms preguntas e intent descubrir qu saba Chanterelle sobre el Combustible de Sueos. Le haba prometido a Zebra que la ayudara a vengar la muerte de su hermana, y eso significaba averiguar todo lo posible sobre la sustancia y su proveedor, el misterioso Gideon. No caba duda de que Chanterelle usaba el Combustible, pero pronto me qued claro que no saba ms sobre la droga que las dems personas con las que haba hablado. Deja que me aclare un poco le dije. Se mencion alguna vez el Combustible de Sueos antes de la plaga? No respondi Chanterelle. Quiero decir que a veces resulta difcil recordar cmo eran las cosas antes, pero estoy segura de que el Combustible apareci en los ltimos siete aos. Entonces, sea lo que sea, puede que tenga alguna conexin con la plaga, no crees? No te sigo. Mira, sea lo que sea el Combustible de Sueos, te protege contra la plaga, te permite caminar por el Mantillo con todas esas mquinas flotndote dentro. Eso me sugiere que puede que exista una estrecha relacin entre las dos cosas; que el Combustible reconozca la plaga y pueda neutralizarla sin daar al anfitrin no puede ser casualidad.

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Chanterelle se encogi de hombros. Entonces alguien debe haberlo diseado. Lo que lo convertira en otro tipo de nanomaquinaria, no? negu con la cabeza. Lo siento, pero no me creo que alguien haya podido disear algo tan til; no en este lugar ni en este momento. No puedes saber con qu recursos cuenta Gideon. No, no puedo. Pero t puedes decirme lo que sabes sobre l y podemos empezar desde ah. Por qu te interesa tanto? Por una promesa que le hice a alguien. Entonces siento decepcionarte. No s nada sobre Gideon y no conozco a nadie que lo sepa. Creo que tendras que hablar con alguien ms cercano a la lnea de suministro. Ni siquiera sabes desde dnde opera? Ni dnde tiene sus laboratorios de produccin? Solo s que est en algn lugar de la ciudad. Ests segura? La primera vez que me encontr con el Combustible de Sueos fue en... Dej la frase inacabada, no quera contarle demasiado sobre mi reanimacin en el Hospicio Idlewild. No fue en Yellowstone. No puedo saberlo con certeza, pero he odo que no se fabrica en la Canopia. Lo que nos deja con el Mantillo, no? Supongo. Entrecerr los ojos y las pupilas verticales de sus ojos se convirtieron en finas astillas. De todos modos, quin eres? Sera muy largo de explicar le respond. Pero estoy seguro de que ya has averiguado lo esencial. Ella seal los controles con la cabeza. No podemos dar vueltas para siempre. Entonces llvanos a la Canopia. A algn sitio pblico, no demasiado lejos de Escher Heights. De qu? Le ense a Chanterelle el nombre del lugar que me haba dicho Dominika, con la esperanza de que mi desconocimiento de la naturaleza de la direccin (si se

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trataba de un domicilio o de todo un distrito) no fuera demasiado obvio. No estoy segura de conocer ese lugar. Vaya, el dedo se me tensa. Estrjate el cerebro, Chanterelle. Si eso no sirve, tiene que haber un mapa en esta cosa. Por qu no lo buscas? Lo hizo de mala gana. Yo no saba que existiera un mapa de la Canopia, pero me imagin que deba haber uno, aunque estuviera enterrado en lo ms profundo del procesador del telefrico. Ahora lo recuerdo dijo ella. El mapa que brillaba en la consola pareca una extensin de las conexiones sinpticas de parte del cerebro humano, etiquetado con unos smbolos canasianos que daaban la vista. Pero no conozco demasiado bien el distrito. La plaga tom formas extraas por all. Es diferente, no es como el resto de la Canopia y a algunos no nos gusta. Nadie te lo pide. Solo quiero que me lleves. Fue un viaje de media hora a travs de los intersticios, rodeando el abismo en un largo arco ondulado. En aquellos momentos solo era visible como una ausencia, una negra oclusin circular en el luminoso crecimiento urbano de la Canopia. Su contorno se perfilaba gracias a las luces de las estructuras sin cpula de la periferia, como seuelos fosforescentes en torno a las mandbulas de un monstruoso depredador bentnico. De vez en cuando se vea alguna estructura en un saliente de una parte ms profunda del hueco, a un kilmetro de la superficie; las enormes tuberas de suministro de la ciudad bajaban an ms para absorber aire, energa y humedad, pero casi no se vean. Hasta de noche, una constante respiracin oscura se elevaba desde la boca del abismo. Ah est dijo finalmente Chanterelle. Escher Heights. Ahora lo entiendo dije. El qu? Por qu no te gusta. A lo largo de varios kilmetros cuadrados y con una extensin vertical de varios cientos de metros, el enredo

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boscoso de la Canopia se transmutaba en algo muy distinto: un revoltijo de inesperadas formas cristalinas, como una imagen magnificada en un libro de texto de geologa o como una microfotografa de un virus increblemente adaptado. Los colores eran gloriosos, rosas, verdes y azules resaltados por los faroles de salas excavadas, tneles y espacios pblicos que perlaban los cristales. Grandes lminas de dorado grisceo, como moscovita, se elevaban en gradas sobre la capa superior de la Canopia. Frgiles incrustaciones turquesa de turmalina se rizaban en espirales; haba barras rosceas de cuarzo del tamao de mansiones. Los cristales se cruzaban y penetraban los unos en los otros, mientras sus complejas geometras se doblaban sobre s mismas creando formas que nadie podra haber construido a propsito. Casi haca dao mirar Escher Heights. Es una locura dije. Casi todo est hueco coment Chanterelle. Si no, nunca podra colgar a tanta altura. El Mantillo absorbi hace aos las partes que se rompieron. Mir hacia bajo, ms all de la amenazadora y luminosa masa cristalina, y vi a qu se refera: bloques de concentraciones demasiado geomtricas para el Mantillo, como una alfombra de liquen que cubra los fragmentos de la ciudad cada. Puedes encontrar un sitio pblico cerca de aqu donde aterrizar? Ya lo hago respondi Chanterelle. Aunque no s de qu servir. No vas a poder entrar en una plaza apuntndome a la cabeza con una pistola. Quiz la gente crea que somos una actuacin en vivo y nos dejen en paz. Ese es tu plan? pareca decepcionada. En realidad, no. Hay un poco ms. Este abrigo, por ejemplo, tiene unos bolsillos de gran capacidad. S que puedo esconder la pistola en uno sin dificultad y puedo apuntarte con ella sin que parezca que me alegro mucho de verte.

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Hablas en serio, no? Vas a caminar por la plaza con una pistola apuntndome a la espalda. Pareceramos dos estpidos si te apuntara por delante. Uno de nosotros tendra que andar de espaldas y no funcionara. Podramos tropezarnos con uno de tus amigos.

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Aterrizamos con la menor ceremonia posible. El telefrico de Chanterelle se haba parado en una plataforma de metal plano que sobresala del lateral de Escher Heights, lo bastante grande como para que cupiera una docena ms de vehculos. La mayora eran telefricos, pero tambin haba un par de volantores de alas achaparradas. Como las dems mquinas voladoras que haba visto en la ciudad, tenan aquel aspecto impecable y superadaptado que sugera que eran anteriores a la plaga. Deba de ser difcil volar con ellos a travs del retorcido matorral en el que se haba convertido la ciudad, pero quiz sus propietarios disfrutaban con el desafo de volar por aquel enredo. Puede que hasta se hubiera convertido en un deporte de alto riesgo. La gente entraba y sala de los vehculos, algunos de ellos eran privados y otros llevaban insignias de compaas de taxis. Otra gente estaba de pie al borde de la plataforma de aterrizaje y miraba la ciudad a travs de telescopios montados en pedestales. Todos sin excepcin llevaban trajes estrafalarios, con capas y abrigos ondeantes, compensados con cascos de rareza muy estudiada y decorados con un tumulto de colores y texturas que hacan que hasta la arquitectura circundante resultara algo comedida. La gente llevaba mscaras o se

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esconda tras velos brillantes o elegantes abanicos y parasoles. Haba mascotas de bioingeniera a las que paseaban con correas, criaturas que no entraban dentro de ninguna taxonoma conocida, como gatos con crestas de lagarto. Y algunas de las mascotas ni siquiera eran tan extraas como sus dueos. Haba personas que se haban convertido en centauros, totalmente cuadrpedos. Otras personas haban conservado, en esencia, la forma humana estndar, pero la haban retorcido y estirado tanto que se asemejaban a estatuas vanguardistas. Una mujer se haba alargado tanto el crneo que pareca el pico de un pjaro extico. Otro hombre se haba transformado en uno de los prototipos mticos de extraterrestre, con el cuerpo delgado y largo, y los ojos rasgados en forma de almendra. Chanterelle me cont que aquel tipo de cambios podan conseguirse en das; semanas a lo sumo. Era posible que alguien con la determinacin suficiente cambiara su imagen corporal una docena de veces al ao; con la misma frecuencia con la que yo pensaba en cortarme el pelo. Y pretenda encontrar a Reivich en un sitio as? Si fuera t dijo Chanterelle no me quedara mirando a la gente todo el da. Supongo que no querrs que se den cuenta de que no eres de por aqu, no? Toqu la pistola de balas de hielo que llevaba en el bolsillo con la intencin de que ella viera cmo se me tensaba el brazo al encontrarla. Sigue andando. Cuando quiera tus consejos, te los pedir. Chanterelle camin sin decir palabra pero, al cabo de unos pasos, comenc a sentirme culpable por haber saltado de forma tan brusca. Lo siento; me doy cuenta de que intentas ayudarme. Me conviene dijo la mujer sin despegar mucho los labios, como si compartiera una ancdota conmigo. No quiero que llames demasiado la atencin; alguien podra acercarse a ti y yo acabara en medio del fuego cruzado. Gracias por la preocupacin.

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Es instinto de conservacin. Cmo me iba a preocupar por ti cuando acabas de herir a mis amigos y ni siquiera s tu nombre? Tus amigos estarn bien dije. Maana a estas horas ni siquiera cojearn, a no ser que decidan quedarse con las heridas para presumir. Y tendrn una buena historia que contar en los crculos de cazadores. Y qu me dices de tu nombre? Llmame Tanner respond mientras la obligaba a avanzar. Un viento clido y hmedo nos recibi al cruzar la plataforma hacia la entrada con arco que llevaba hasta Escher Heights. Unos cuantos palanquines nos adelantaron como si fueran tumbas mviles. Al menos haba decidido no llover. Quiz la lluvia era menos frecuente en aquella parte de la ciudad, o quiz estbamos a la suficiente altura como para escapar de sus peores efectos. Todava tena la ropa mojada de mi espera en el Mantillo, pero en ese sentido Chanterelle no tena mejor aspecto que yo. El arco conduca a un recinto bien iluminado, fresco y con aire perfumado, de cuyo techo colgaban faroles, pancartas y circuladores que giraban con lentitud. El pasillo haca una suave curva a la derecha y cruzaba estanques ornamentales por medio de puentes de piedra. Por segunda vez desde que llegara a la ciudad, vi una carpa que me miraba con la boca abierta. Qu es lo que tiene ese pez? pregunt. No deberas hablar de ellos as. Significan mucho para nosotros. Pero solo son carpas. S y fueron las carpas las que nos proporcionaron la inmortalidad. O al menos los primeros pasos hacia ella. Las carpas viven mucho. Hasta en estado salvaje, realmente no mueren de viejas. Solo se hacen ms y ms grandes hasta que sus corazones no pueden ms. Pero no es lo mismo que morir de viejo. O a Chanterelle murmurar algo que podra haber sido Dios bendiga a las carpas cuando cruzamos el puente y

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permit que mis labios imitaran el sentimiento. No quera que me vieran hacer nada raro. Las paredes eran cristalinas, un motivo repetido hasta el infinito de octgonos en movimiento, pero a distancias intermitentes haban sido ahuecadas para admitir pequeas boutiques y salones que ofrecan servicios en floridos garabatos de nen o de parpadeante luz hologrfica. La gente de la Canopia compraba o paseaba; la mayora de ellos eran parejas jvenes, o al menos lo parecan, aunque haba pocos nios y los que vi bien podran haber sido adultos con neotenia en su ltima imagen corporal o hasta mascotas andromorfas programadas con unas cuantas frases infantiles. Chanterelle me condujo hasta una cmara mucho mayor, un enorme saln abovedado de magnificencia cristalina en el que convergan varios centros comerciales y plazas de distintos niveles. Del techo colgaban araas de luces del tamao de cpsulas de reentrada. Los caminos se entrecruzaban entre s y serpenteaban alrededor de estanques de carpas y cascadas ornamentales, rodeando pagodas y teteras. El centro del atrio lo ocupaba un enorme acuario de cristal con bordes de metal con filigranas. Haba algo en el acuario, pero demasiada gente se agolpaba en su permetro con parasoles, abanicos y mascotas con correa, as que no poda verlo. Voy a sentarme en esa mesa dije, y esper hasta que Chanterelle me prest atencin. Vas a ir hasta esa tetera y pedirs una taza de t para m y algo para ti. Despus, vas a volver a la mesa y vas a poner cara de pasrtelo bien. Vas a estar apuntndome todo el rato? Considralo un cumplido. No puedo quitarte los ojos de encima. Eres la monda, Tanner. Sonre y me acomod en una silla, de repente consciente de la suciedad del Mantillo que me cubra y del hecho de que, rodeado de los llamativos paseantes de

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la Canopia, pareca un enterrador en medio de un carnaval. Casi esperaba que Chanterelle no volviera con el t. Realmente pensaba que le disparara all, por la espalda? Se imaginaba tambin que era capaz de apuntar con el arma dentro del bolsillo sin correr el riesgo de alcanzar a otra persona? Tendra que haberse alejado de m tranquilamente y aquello habra puesto fin a nuestra relacin. Y, como sus amigos, tendra una buena historia que contar, aunque la noche de caza no hubiera transcurrido como haban planeado. No la hubiera culpado. Intent sentir cierta antipata por ella, pero no logr mucho. Poda ver las cosas desde el punto de vista de Zebra con bastante claridad, pero lo que me haba contado Chanterelle tambin tena sentido. Ella pensaba que las personas a las que cazaban eran malas y que deban morir por lo que haban hecho. Chanterelle estaba equivocada con respecto a las vctimas pero, cmo iba a saberlo? Desde su punto de vista (sin haber disfrutado del exquisito punto de vista que Waverly me haba ofrecido), las acciones de Chanterelle eran casi loables. Acaso no le estaba haciendo un favor al Mantillo asesinando a sus peores especmenes? Ya era demasiado permitir que aquel concepto me entrara en la cabeza, aunque me hubiera detenido antes de acomodarlo. Sky Haussmann hubiera estado muy orgulloso de m. No pongas esa cara de agradecimiento, Tanner. Chanterelle haba regresado con el t. Por qu has vuelto? Ella puso las dos copas en la mesa de hierro, despus se sent delante de m, con movimientos sinuosos como los de un gato. Me pregunt si habran ajustado el sistema nervioso de Chanterelle para darle aquel toque felino, o si lo habra logrado tras mucha prctica. Supongo dijo ella que todava no me haba aburrido de ti. Quiz todo lo contrario. Estoy intrigada. Y ahora que estamos en un lugar pblico, no te encuentro tan amenazador.

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Sorb el t. Casi no saba a nada, era el equivalente oral de una acuarela de plida exquisitez. Debe haber algo ms. Cumpliste tu palabra con mis amigos. Y creo que podras haberlos matado. Pero en vez de eso les hiciste un favor. Les enseaste lo que realmente es el dolor (el dolor de verdad, no la suave aproximacin de los experienciales) y, como t dijiste, les diste algo de lo que presumir despus. Llevo razn, verdad? Podras haberlos matado con la misma facilidad y no hubiera supuesto ninguna diferencia para tus planes. Qu te hace pensar que tengo planes? La forma en que haces preguntas. Tambin creo que, sea lo que sea lo que necesitas hacer, no tienes mucho tiempo para hacerlo. Puedo hacer otra pregunta? Chanterelle asinti y aprovech aquel momento para quitarse la mscara de gato de la cara. Tena ojos leoninos con pupilas verticales, pero el resto de la cara era bastante humano, ancha y abierta, con pmulos altos rodeados de un halo de rizos castaos que le caan hasta el cuello. Cul es, Tanner? Justo antes de que disparara a tus amigos, uno de ellos dijo algo. Puede que fueras t, pero no lo recuerdo bien. Adelante. Qu era? Que yo tena algo raro en los ojos. Esa fui yo dijo Chanterelle incmoda. As que no me lo haba imaginado. Qu dijiste? Qu viste? Su voz baj de tono, como si supiera lo extraa que se haba vuelto la conversacin. Era como si brillaran, como si tuvieras dos puntos brillantes en la cara hablaba con nerviosismo. Supuse que llevabas algn tipo de mscara y que te la habas quitado antes de volver a salir. Pero no la llevabas, verdad? No. No la llevaba. Pero ojal fuera as.

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Ella me mir a los ojos, mientras las rendijas verticales de los suyos se entrecerraban para fijarse bien. Fuera lo que fuese, ya no lo tienes. Me ests diciendo que no sabes por qu pas? Supongo dije tras terminar el t aguado con poco entusiasmo que tendr que seguir siendo uno de esos pequeos misterios de la vida. Qu clase de respuesta es esa? La mejor que puedo ofrecerte en estos momentos. Y si te suena como lo que dira alguien un poco asustado de lo que pueda esconder la verdad, quiz no ests muy equivocada. Met la mano bajo el abrigo y me rasqu el pecho, porque la piel me picaba bajo las ropas Mendicantes empapadas de sudor. Preferira dejar el tema por ahora. Siento haberlo sacado dijo Chanterelle, cargada de irona. Bueno, y ahora qu, Tanner? Ya me has dicho que te sorprendi que regresara. Eso me indica que mi presencia no te resulta vital o habras hecho algo al respecto. Quiere eso decir que ahora nos iremos cada uno por nuestro lado? Casi pareces decepcionada. Me pregunt si Chanterelle habra notado que mi mano haba soltado la pistola haca varios minutos y que prcticamente no haba pensado en el arma en ese tiempo. Tan fascinante soy o es que ests ms aburrida de lo que imaginaba? Probablemente un poco de todo. Pero s que eres fascinante, Tanner. Peor todava, eres un puzzle del que solo he resuelto la mitad. Ya has resuelto la mitad? Ser mejor que frenes. No soy tan insondable como crees. Si araas la superficie puede que te sorprenda lo poco que hay debajo. Solo soy... Qu iba a decirle? Solo soy un soldado, un hombre que cumple su palabra? Solo un idiota que ni siquiera saba cundo haba llegado el momento de romperla? Me levant y saqu la mano del bolsillo para que lo viera.

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Me vendra bien tu ayuda, Chanterelle, eso es todo. Pero no hay ms que lo que ves. Si quieres ensearme algo de este lugar, te lo agradecera. Pero puedes irte ya. Tienes dinero, Tanner? Un poco. Nada que suponga mucho aqu, me temo. Ensame lo que tienes. Saqu un puado de billetes Ferris grasientos y los puse en su lamentable totalidad sobre la mesa. Qu puedo comprarme con eso? Otra taza de t, con suerte? No lo s. Es suficiente para comprar otra muda de ropa y creo que no te vendra mal si quieres mezclarte un poco con el ambiente. Tan fuera de lugar parezco? Tanner, pareces tan fuera de lugar que puede que corras grave peligro de iniciar una moda nueva. Pero por algn motivo creo que no es eso lo que tenas en mente. La verdad es que no. No conozco Escher Heights lo bastante como para recomendarte lo mejor, pero he visto algunas boutiques por el camino que deberan servirte. Me gustara ver primero ese acuario, si no te importa. Ah, eso s s lo que es. Es Matusaln. Se me haba olvidado que lo tenan aqu. Me sonaba el nombre vagamente y me dio la impresin de que ya lo haba recordado un poco aquella tarde. Pero Chanterelle comenz a alejarme de all. Podemos volver despus, cuando no llames tanto la atencin. Suspir y levant las manos para rendirme. Puedes ensearme tambin el resto de Escher Heights. Por qu no. Despus de todo, la noche todava es joven. Chanterelle hizo algunas llamadas mientras caminbamos hacia la boutique ms cercana para dar con sus amigos y averiguar si estaban sanos y salvos en la Canopia, pero no les dej ningn mensaje y nunca volvi a mencionarlos. Supongo que as era como funcionaba: muchas de las personas que vi en Escher

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Heights conoceran el Juego y puede que hasta lo siguieran con avidez, pero nunca se lo admitiran a s mismas fuera de los salones privados en los que se reconoca y celebraba la existencia del deporte. En la boutique trabajaban dos criados bpedos de color negro satinado, mucho ms sofisticados que cualquier otro de los que haba visto hasta aquel momento. No dejaban de rezumar falsos cumplidos, aunque yo saba que pareca un gorila que haba irrumpido por accidente en un almacn de suministros teatrales. Segu los consejos de Chanterelle para escoger una combinacin que no me ofendiera ni me dejara en la bancarrota. Los pantalones y la chaqueta eran de corte parecido a la ropa de los Mendicantes, que descart con agrado, pero la tela era de una ostentacin salvaje en comparacin, llena de danzarines hilos metlicos en reluciente oro y plata. Me senta llamativo, pero cuando dej la boutique (con el abrigo de Vadim volando detrs de m) la gente no me daba ms que un vistazo de soslayo en vez de observarme de forma suspicaz, como antes. Entonces, cundo vas a contarme de dnde eres? me pregunt Chanterelle. Qu has averiguado t? Bueno, no eres de por aqu. No de Yellowstone; casi seguro que no del Cinturn de xido; probablemente de ningn otro enclave del sistema. Soy de Borde del Firmamento dije. Llegu en el Orvieto. En realidad, supona que ya te habas dado cuenta por la ropa de los Mendicantes. Lo hice, pero el abrigo me confundi. Esta cosa vieja? Me la don un viejo amigo del Cinturn de xido. Lo siento, pero nadie dona un abrigo como ese. Chanterelle toc uno de los lustrosos y bastos retales cosidos sobre l. No tienes ni idea de lo que significa, verdad? Vale; lo rob. Supongo que era de alguien que tambin lo haba robado. Un hombre que pas por cosas peores.

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Eso es un poquito ms creble. Pero cuando lo vi por primera vez me hizo pensar. Y cuando mencionaste el Combustible de Sueos... Haba bajado la voz para decir las dos ltimas palabras, casi en un susurro. Lo siento, me he perdido por completo. Qu tiene que ver el Combustible de Sueos con un abrigo como este? Pero, mientras lo deca, record cmo Zebra haba hecho la misma conexin. Ms de lo que te imaginas, Tanner. Hacas preguntas sobre el Combustible que te hacan parecer extranjero, pero llevabas el tipo de abrigo que deca que formabas parte del sistema de distribucin; un proveedor. Entonces no me estabas contando todo lo que sabas sobre el Combustible de Sueos, verdad? Casi todo. Pero el abrigo me hizo preguntarme si no estaras intentando engaarme, as que tuve cuidado con lo que deca. Pues dime ahora qu ms sabes. Cul es el volumen del suministro? He visto a gente que se inyectaba unos cuantos centmetros cbicos de una vez, con una reserva de unos cien centmetros cbicos ms. Supongo que el uso del Combustible de Sueos est restringido a un nmero relativamente pequeo de personas; quiz a ti y a tu lite, amigos de los riesgos y no mucho ms. Unos cuantos miles de usuarios regulares en la ciudad como mucho, no? Probablemente no te equivoques demasiado. Lo que implicara un suministro regular en toda la ciudad de unos cientos de centmetros cbicos por usuario y por ao, no? Quiz un milln de centmetros cbicos al ao en toda la ciudad? La verdad es que no es mucho... aproximadamente un metro cbico de Combustible de Sueos. No lo s Chanterelle pareca incmoda discutiendo lo que obviamente era una adiccin. Parece correcto. Solo s que esa cosa es ms difcil de conseguir de lo que sola serlo hace un ao o dos. La mayora hemos tenido que

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racionar el uso; tres o cuatro chutes a la semana como mucho. Y nadie ms ha intentado fabricarlo? S, claro. Siempre hay alguien que intenta vender Combustible falso. Pero no es cuestin de calidad. O es Combustible o no lo es. Asent, pero en realidad no lo entenda. Est claro que es un mercado de un solo vendedor. Gideon debe ser la nica persona que tiene acceso al proceso de fabricacin correcto o lo que sea. Los postmortales lo necesitis con desesperacin; sin l sois historia. Eso quiere decir que Gideon puede mantener el precio lo alto que quiera, dentro de un lmite. Lo que no entiendo es por qu restringira el suministro. Ha subido el precio, no te preocupes. Lo que simplemente podra ser porque no puede vender tanto como antes, porque hay un obstculo en la cadena de fabricacin; quiz un problema para conseguir la materia prima o algo as. Chanterelle se encogi de hombros, as que continu. De acuerdo. Entonces, explcame lo que significa el abrigo, vale? El hombre que te don el abrigo era un proveedor, Tanner. Eso es lo que significan los parches del abrigo. Su propietario original debe tener alguna conexin con Gideon. Pens en el momento en el que Quirrenbach y yo habamos registrado el camarote de Vadim y me record a m mismo que Quirrenbach y Vadim eran cmplices secretos. l tena Combustible de Sueos dije. Pero estaba en el Cinturn de xido. No poda estar muy cerca de la fuente de suministro. No, me dije a m mismo, pero, y su amigo? Quiz Vadim y Quirrenbach trabajaran juntos de ms formas: Quirrenbach era el verdadero proveedor y Vadim solo era su distribuidor en el Cinturn de xido. Antes de aquello ya quera volver a hablar con Quirrenbach, pero de repente tena ms de una cosa que preguntarle.

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Quiz tu amigo no est muy cerca de la fuente dijo Chanterelle. Pero, sea cual sea el caso, hay algo que tienes que entender. Sabes esas historias que se cuentan sobre Gideon? Las de la gente que ha desaparecido solo por hacer las preguntas equivocadas? S? Todas son ciertas. Despus, dej que Chanterelle me llevara a las carreras de palanquines. Pensaba que habra alguna posibilidad de que Reivich se asomara por un acontecimiento como aquel pero, aunque buscamos entre la multitud de espectadores, no vi a nadie que pudiera haber sido l. El circuito era una complicada pista cerrada que serpenteaba a travs de muchos niveles y se doblaba bajo y sobre s misma. De vez en cuando llegaba a extenderse ms all del edificio y quedaba suspendida sobre el Mantillo. Tena chicanes, obstculos y trampas, y las partes que se internaban en la noche no tenan barreras, de modo que no haba nada que pudiera evitar que un palanqun cayera por el borde si el ocupante tomaba una curva demasiado cerrada. Haba diez u once palanquines por carrera, cada caja mvil estaba cuidadosamente adornada y haba reglas estrictas sobre lo que estaba permitido y lo que no. Chanterelle deca que aquellas reglas solo se tomaban medio en serio, y que no era raro que algunos equiparan sus palanquines con armas para usarlas contra los dems corredores... por ejemplo, arietes extensibles que empujaban al contrincante por el borde de una de las curvas areas. Las carreras haban comenzado por una apuesta entre dos inmortales aburridos que iban en palanqun, me cont Chanterelle. Pero ya casi todos podan tomar parte. La mitad de los palanquines los conduca gente que no tena nada que temer de la plaga. Se perdan y ganaban importantes fortunas (aunque sobre todo se perdan) en el curso de una noche de carreras. Supongo que era mejor que cazar.

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Escucha me dijo Chanterelle cuando dejamos las carreras. Qu sabes de los Maestros Mezcladores? No demasiado respond intentando dar a entender lo menos posible. El nombre me resultaba vagamente familiar, pero nada ms. Por qu lo preguntas? Realmente no lo sabes, verdad? Eso lo deja claro, Tanner; realmente no eres de por aqu, como si me quedara alguna duda. Los Maestros Mezcladores eran anteriores a la Plaga de Fusin y fueron una de las relativamente escasas rdenes sociales del sistema que lograron capear el temporal ms o menos intactas. Como los Mendicantes, eran un gremio autnomo y, como los Mendicantes, tenan algo que ver con Dios. Pero ah acababan las diferencias. Los Mendicantes (al margen del resto de sus objetivos) tenan por misin servir y glorificar a su deidad. Por otro lado, los Maestros Mezcladores queran convertirse en ella. Y, segn algunas definiciones, lo haban conseguido haca tiempo. Cuando los amerikanos colonizaron Yellowstone, haca casi cuatro siglos, llevaban con ellos la experiencia gentica adquirida por su cultura: secuencias, enlaces y mapas de funciones genmicas de, literalmente, millones de especies terranas, incluidos todos los primates y mamferos superiores. Conocan bien la gentica. As haban llegado a Yellowstone en un primer momento; enviaron sus vulos fertilizados en frgiles robots mensajeros; mquinas que, al llegar, fabricaron matrices artificiales y llevaron los vulos a buen trmino. Por supuesto, no duraron... pero dejaron su legado. Las secuencias de ADN permitieron a sus descendientes mezclar la sangre amerikana con la suya propia, lo que enriqueci la biodiversidad de los nuevos colonos, que llegaron en nave en vez de en robots de transporte de embriones. Pero los amerikanos haban dejado mucho ms. Dejaron enormes archivos de conocimientos que no se haban perdido, sino que solo se haban pasado un poco de fecha, de modo que las sutiles relaciones y

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dependencias eran difciles de apreciar. Fueron los Maestros los que se apropiaron de aquella sabidura. Se convirtieron en guardianes de todos los conocimientos biolgicos y genticos, y ampliaron aquella brillante esfera a travs del comercio con los Ultras, que de vez en cuando ofrecan retazos de informacin gentica extranjera, genomas aliengenas o tcnicas de manipulacin pioneras en otros sistemas. Pero, a pesar de todo, los Maestros Mezcladores casi nunca haban sido el centro de poder de Yellowstone. Despus de todo, el sistema estaba encantado con el clan Sylveste, aquella poderosa familia de antiguo linaje que abogaba por la trascendencia a travs de modos cibernticos de expansin de la consciencia. Los Maestros haban logrado ganarse la vida, por supuesto; no todos eran partidarios acrrimos de la doctrina de Sylveste y los tremendos fallos de los Ochenta haban agriado la idea de la transmigracin para muchos. Pero su trabajo haba sido discreto: corregan anomalas genticas en los recin nacidos; suavizaban defectos heredados en lneas de clan supuestamente puras. Era un trabajo que se haca todava ms invisible cuanto mejor se realizaba, como un asesinato sumamente eficaz en el que el crimen no pareca haber sucedido y en el que, para colmo, nadie recordaba quin era la vctima. Los Maestros Mezcladores trabajaban como restauradores de obras de arte daadas, e intentaban que su propia visin se notara lo menos posible en el asunto. An as, el poder de transformacin con el que contaban era abrumador. Pero se mantena bajo control, porque la sociedad no poda tolerar a dos presiones de gran poder de transformacin que operaran a la vez y, en cierto modo, los Maestros lo saban. Si hubieran desatado su arte, la cultura de Yellowstone se habra hecho jirones. Pero entonces lleg la plaga. De hecho, la sociedad haba quedado hecha jirones pero, como un asteroide con una carga de demolicin demasiado pequea, las piezas no haban ganado la suficiente velocidad de escape como para disgregarse del todo. La sociedad de Yellowstone

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haba revivido de golpe, fragmentada, revuelta y dispuesta a derrumbarse en cualquier momento, pero segua siendo una sociedad. Y una sociedad en la que las ideologas de la ciberntica eran, por el momento, una especie de hereja. Los Maestros Mezcladores se haban introducido sin esfuerzo en el vaco de poder. Tienen salones por toda la Canopia dijo Chanterelle. Lugares en los que te pueden leer la herencia, comprobar las afiliaciones de tu clan, o ensearte folletos con cambios de imagen. Ella se seal los ojos. Cualquier cosa con la que no naciste o que no se supona que heredaras. Pueden ser trasplantes, aunque son algo raros, a no ser que quieras algo estrambtico como un par de alas de Pegaso. Normalmente es gentico. Los Maestros recombinan tu ADN para que los cambios ocurran de forma natural, o tan cercanos a lo natural que no haya diferencia. Cmo pueden hacerlo? Es simple. Cuando te cortas, se cubre la herida de pelo o de escamas? Claro que no; tu ADN encierra conocimientos sobre la arquitectura de tu cuerpo. Lo nico que hacen los Maestros es editar esos conocimientos de forma muy selectiva, de modo que tu cuerpo siga realizando su labor de mantenimiento frente a las heridas, el desgaste y las roturas, pero con otro contenido gentico local. Te acaba creciendo algo que nunca hubiera expresado tu fenotipo. Chanterelle hizo una pausa. Como te dije, hay salones por toda la Canopia en los que ejercen su profesin. Si sientes curiosidad por tus ojos, quiz deberas pasarte por uno. Qu tienen mis ojos que ver con todo esto? No crees que tienen algo raro? No lo s dije intentando no parecer hosco. Pero quiz lleves razn. Quiz los Maestros Mezcladores puedan decirme algo. Mantienen la confidencialidad? Tanto como cualquiera por aqu. Genial. Eso me deja ms tranquilo.

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El saln ms cercano era una de las casetas con seales hologrficas que habamos pasado cuando llegamos, con vistas a un estanque de aguas tranquilas lleno de carpas de boca abierta. El interior haca que la tienda de Dominika pareciera espaciosa. El dependiente llevaba una sobria tnica gris ceniza, en la que solo resaltaba el smbolo de los Maestros Mezcladores debajo del hombro: un par de manos extendidas jugando a la cuna con una cadena de ADN. Estaba sentado detrs de una consola flotante con forma de boomerang, encima de la cual rotaban y parpadeaban varias proyecciones moleculares; sus brillantes colores primarios me recordaban a juguetes de guardera. Tena guantes en las manos y estas bailaban sobre las molculas para orquestar complejas cascadas de fisin y recombinacin. Yo estaba seguro de que nos haba visto en cuanto entramos en la caseta, pero no lo demostr y sigui con sus manipulaciones durante otro minuto ms antes de dignarse a reconocer nuestra presencia. Supongo que puedo ayudaros en algo. Chanterelle tom la iniciativa. Mi amigo quiere que le examinen los ojos. Ah, s? El Maestro Mezclador dej a un lado la consola y sac un dispositivo ocular de la tnica. Se inclin sobre m y arrug la nariz, probablemente a causa de mi olor, y con razn. Entrecerr los ojos tras el dispositivo para examinar los mos, de modo que las grandes lentes parecieron llenar media habitacin. Qu pasa con sus ojos? pregunt, aburrido. De camino a la caseta nos habamos inventado una historia. Fui un imbcil dije. Quera unos ojos como los de mi compaera. Pero no poda permitirme los servicios de un Maestro Mezclador. Estaba en rbita y... Qu hacas en rbita si no podas permitirte nuestros precios? Pues escanearme, claro. No sale barato; no si quieres un buen proveedor que te haga copias de seguridad decentes.

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Ah. Era una forma eficaz de acabar con el interrogatorio. La ideologa de los Maestros se opona al concepto del escaneado neural, ya que decan que el alma solo poda conservarse de forma biolgica y no capturndola en una mquina. El dependiente sacudi la cabeza, como si yo hubiera roto una promesa solemne. Entonces, de verdad fuiste un imbcil. Pero eso ya lo sabes. Qu pas? Haba Genetistas Negros en el carrusel; cortasangres, que ofrecan ms o menos los mismos servicios que los Maestros Mezcladores pero a un precio mucho menor. Como el trabajo que quera no requera una reconstruccin anatmica a gran escala, pens que el riesgo mereca la pena. Y, por supuesto, ahora vienes arrastrndote hasta nosotros. Le ofrec mi mejor sonrisa de disculpa y me calm pensando en las diversas e interesantes formas en las que podra haberlo matado, en aquel mismo instante, sin ni siquiera sudar. Hace ya varias semanas que llegu del carrusel dije. Y a mis ojos no les ha pasado nada. Siguen iguales. Quiero saber si los cortasangres hicieron algo ms que desplumarme. Te costar. Me siento tentado a cobrarte ms solo porque fuiste lo bastante estpido como para ir a los cortasangres. Despus, su tono se suaviz de forma casi imperceptible. De todos modos, quiz ya hayas aprendido la leccin. Supongo que depende de si encuentro algn cambio. No disfrut mucho lo que vino a continuacin. Tuve que tumbarme en una camilla ms intrincada y asptica que la de Dominika, despus tuve que esperar a que el Maestro me inmovilizara la cabeza con una estructura acolchada. Una mquina descendi sobre mis ojos y despleg un filamento muy delgado que temblaba ligeramente, como un bigote de gato. La sonda se pase por mis ojos y los explor con pulsos intermitentes de luz

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de lser azul. Despus (muy rpido, de modo que pareci un solo pinchazo de fro), el bigote cay sobre un ojo, extrajo tejido, se repleg, se movi hasta otro sitio y volvi a entrar quiz una docena de veces, y en cada ocasin tomaba muestras a una profundidad distinta. Pero todo ocurri con tanta rapidez que, antes de iniciar el reflejo del parpadeo, la mquina ya haba terminado su trabajo y se diriga al otro ojo. Con esto bastar dijo el Maestro Mezclador. Debera poder decirte lo que te hicieron los cortasangres, si es que hicieron algo, y por qu no funciona. Me has dicho que fue hace unas semanas, no? asent. Quiz sea demasiado pronto para considerarlo un fracaso. Me pareci que hablaba ms consigo mismo que con nosotros. Algunas de sus terapias son bastante sofisticadas, pero solo las que nos han robado a nosotros en su totalidad. Claro que se ahorran todos los mrgenes de seguridad y usan secuencias anticuadas. Se volvi a inclinar sobre el asiento y dobl la consola, que inmediatamente mostr una pantalla demasiado crptica para que yo pudiera entenderla: llena de cambiantes histogramas y cajas complejas llenas de caracteres alfanumricos que se sucedan con rapidez. Apareci un enorme globo ocular de medio metro de dimetro dividido en cortes, como trozos de tarta, que mostraban estratos ms profundos. Hay cambios dijo tras mesarse la barbilla varios minutos e internarse ms en el ojo flotante. Cambios genticos profundos... pero no veo las firmas normales del trabajo de los Maestros. Firmas? Informacin de derechos de autor, codificada en pares de base redundantes. Probablemente los cortasangres no nos robaron las secuencias a nosotros en este caso, porque de ser as quedaran restos residuales del diseo de los Maestros Mezcladores. Sacudi la cabeza para enfatizar sus palabras. No; este trabajo no se origin en Yellowstone. Es bastante sofisticado, pero...

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Me levant del sof y me limpi una lgrima de irritacin de la mejilla. Pero qu? Seguramente no sea lo que pediste. Bueno, eso ya lo saba porque, para empezar, nunca haba pedido nada. Pero emit los ruiditos de sorpresa y enfado adecuados porque saba que el Maestro Mezclador disfrutara con mi sobresalto ante el timo de los cortasangres. Conozco el tipo de genes hometicos necesarios para una pupila de gato y no veo cambios importantes en ninguna de las regiones cromosmicas correctas. Pero s veo cambios en otros sitios, en las partes que no deberan haber sido tocadas. Puedes ser ms especfico? No de forma inmediata. No me ayuda el que las frecuencias sean fragmentarias en casi todas las cadenas. Los cambios especficos del ADN suelen insertarse mediante un retrovirus, uno que habramos diseado nosotros (o los cortasangres) y que estara programado para efectuar las mutaciones correctas para la transformacin deseada. En tu caso continu, el virus no parece haberse copiado de forma eficaz. Hay muy pocas cadenas intactas en las que los cambios se expresen en su totalidad. Es algo ineficaz y puede que explique por qu los cambios no han empezado a modificar la estructura general de tus ojos. Pero tampoco es que no lo haya visto antes. Si de verdad se trata de un trabajo de los cortasangres, puede que signifique que usan tcnicas que desconocemos. Y eso no es bueno, verdad? Al menos cuando nos robaban las tcnicas a nosotros haba cierta garanta de calidad o de que no seran muy peligrosas se encogi de hombros. Ahora, me temo que no existe tal garanta. Me imagino que ya habrs comenzado a lamentar esa visita. Pero es demasiado tarde para lamentarse. Gracias por tu comprensin. Supongo que si puedes localizar los cambios, tambin podrs deshacerlos, no?

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Eso ser mucho ms difcil que hacerlos. Pero podra conseguirse, por un precio. No me sorprende. Entonces, necesitars nuestros servicios? Camin hacia la puerta y dej que Chanterelle pasara delante de m. Me asegurar de hacrtelo saber, creme. No estaba seguro de cmo esperaba ella que reaccionara despus del examen, si crea que las preguntas del Maestro Mezclador me activaran la memoria y de repente me dara cuenta de qu les pasaba a mis ojos y de cmo haban terminado as. Quiz era eso lo que se imaginaba. Y, solo quiz, yo tambin lo haca; quiz me aferrara a la idea de que la naturaleza de mis ojos era algo que se me haba olvidado momentneamente, un aspecto retardado de la amnesia de reanimacin. Pero no haba sucedido nada. No saba ms que antes, pero estaba ms inquieto porque haba comprobado que estaba pasando algo de verdad y que no poda seguir quitndole importancia al hecho de que mis ojos brillaran en la oscuridad. Tena que haber algo ms. Desde la llegada a Ciudad Abismo cada vez era ms consciente de una facultad que nunca antes haba tenido: poda ver en la oscuridad, mientras que los dems necesitaban gafas intensificadoras de imagen o dispositivos de infrarrojos. Me haba dado cuenta por primera vez (sin realmente ser consciente de ello) al entrar en el edificio en ruinas y mirar hacia arriba para ver la escalera que me haba conducido hacia la seguridad y hacia Zebra. No poda haber la luz suficiente como para haber visto lo que vi pero, claro, haba tenido otras cosas de las que preocuparme. Ms tarde, despus de que el telefrico se estrellara contra la cocina de Lorant, me haba pasado lo mismo. Haba salido a rastras del vehculo y haba visto al cerdo y a su esposa mucho antes de que ellos me vieran a m... aunque yo era el nico que no llevaba gafas de visin nocturna. Y, de nuevo, estaba demasiado cargado de adrenalina como

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para reflexionar sobre el asunto y lo haba dejado pasar, aunque para entonces ya no me resultaba tan fcil quitrmelo de la cabeza. Pero en aquel momento saba que algn cambio gentico profundo estaba teniendo lugar en mis ojos y que nada de lo ocurrido hasta entonces haba sido cosa de mi imaginacin. Quiz los cambios ya hubieran terminado, independientemente del grado de fragmentacin gentica que haba observado el Maestro. Te dijera lo que te dijera dijo Chanterelle. No era lo que queras or, verdad? No me dijo nada. T estabas all; escuchaste cada palabra de lo que dijo. Pensaba que quiz tendra algn sentido para ti. Eso esperaba yo, pero no. Paseamos de camino al rea abierta en la que estaba la tetera, mientras la mente me daba vueltas como un volante desenfrenado. Alguien haba jugueteado con mis ojos a nivel gentico y los haba reprogramado de forma extraa. Podra haberlo iniciado el virus de Haussmann? Quiz... pero qu tena que ver la visin nocturna con Sky? Sky tema la oscuridad; la tema de forma absoluta. Pero no poda ver en ella. El cambio no poda haber ocurrido despus de la llegada a Yellowstone, a no ser que Dominika lo hubiera hecho mientras me quitaba el implante. Yo haba estado consciente, pero lo bastante desorientado como para que pudiera hacerlo. Pero no encajaba. Haba experimentado la visin nocturna antes de aquello. Y qu pasaba con Waverly? Era posible, especialmente desde el punto de vista cronolgico. Haba estado inconsciente en la Canopia mientras Waverly me instalaba el implante. Aquello le hubiera dado unas cuantas horas para administrarme el tratamiento gentico y la aparicin de cambios fsicos en el ojo. Dado que los cambios podran considerarse una especie de crecimiento controlado, no pareca suficiente tiempo; pero quiz s lo fuera, ya que la zona de clulas afectadas era relativamente pequea y no un rgano

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importante ni una regin grande de la anatoma. Y, de repente, vi que era, al menos, posible desde el punto de vista de la motivacin. Waverly trabajaba para ambos bandos y haba informado a Zebra sobre m para darme una oportunidad deportiva de sobrevivir al juego. Sera tambin posible que me hubiera dado otra ventaja, la visin nocturna? Era posible, s. Hasta resultaba reconfortante. Pero no estaba dispuesto a crermelo. Queras echarle un vistazo a Matusaln dijo Chanterelle mientras sealaba hacia el gran acuario de bordes metlicos que haba visto antes. Bueno, ahora es tu oportunidad. Matusaln? Ya lo vers. Me abr paso a empujones a travs de la muchedumbre que rodeaba el acuario. Lo cierto es que no necesit empujar mucho. La gente tenda a apartarse de mi camino incluso antes de que los mirara a los ojos, con la misma expresin de insulto arrogante que haba visto en la cara del Maestro Mezclador. Simpatizaba con ellos. Matusaln es un pez dijo Chanterelle tras unirse a m junto al cristal verde ahumado. Uno muy grande y muy viejo. De hecho, es el ms viejo. Cuntos aos tiene? Nadie lo sabe, salvo que es al menos de la era amerikana. Eso hace que sea bastante ms viejo que cualquier otro organismo vivo del planeta, con la posible excepcin de unos cuantos cultivos bacterianos. La carpa, enorme e hinchada, increblemente anciana, llenaba el acuario como una vaca marina tomando el sol. Su ojo, grande como un plato, nos observaba con una completa ausencia de sentimientos; como si estuviramos mirando un espejo ligeramente empaado. Unas cataratas blanquecinas atravesaban el ojo como cadenas de islas en un mar gris pizarra. Sus escamas eran plidas y casi incoloras, y lo nico que estropeaba el distendido volumen de su cuerpo eran las extraas protuberancias y lagunas de carne enferma. Las agallas

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se abran y cerraban con una lentitud que sugera que lo nico que animaba al pez era el movimiento de las corrientes del acuario. Cmo es que Matusaln no muri como las otras carpas? Quiz le rehicieron el corazn o le dieron otros corazones o uno mecnico. O quiz simplemente no necesite mucho un corazn. Creo entender que hace mucho fro ah dentro. El agua est casi helada, as que le meten algo en la sangre para mantenerla lquida. Su metabolismo es lo ms lento posible sin llegar a pararlo. Chanterelle toc el cristal y los dedos dejaron una huella de escarcha en el fro. Pero lo adoran. Los viejos lo adoran. Piensan que si entran en contacto con l tocando el cristal se aseguran su propia longevidad. Y qu hay de ti, Chanterelle? Ella asinti. Una vez lo hice, Tanner. Pero, como todo, es solo una fase que se acaba superando. Mir de nuevo al ojo de espejo y me pregunt lo que Matusaln habra visto en todos sus aos de vida y si alguno de los datos se habran filtrado hasta lo que pasaba por la memoria en un pez viejo e hinchado. En algn lugar haba ledo que los peces de colores tenan memorias excepcionalmente cortas; que eran incapaces de recordar algo durante ms de unos segundos. Ya haba tenido bastantes ojos por un da; hasta los ojos ignorantes e inconscientes de una carpa inmortal y venerada. As que baj la vista por un momento, bajo la curva colgante de la mandbula de Matusaln, hacia la vacilante penumbra verde botella del otro lado del acuario, donde una docena de caras se apretaba contra el cristal. Y entonces vi a Reivich. Era imposible, pero all estaba; de pie, casi en frente de m, al otro lado del acuario, con una expresin de calma suprema, como si se hubiera perdido en la contemplacin del antiguo animal que estaba entre nosotros. Matusaln movi una aleta (un movimiento indescriptiblemente

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lnguido) y la corriente hizo que la cara de Reivich girara y se distorsionara. Cuando el agua se calm, me atrev a imaginar que solo vera a uno de los lugareos con el mismo conjunto de genes de sosa belleza aristocrtica. Pero cuando el agua dej de moverse, segua mirando a Reivich. l no me haba visto; aunque estbamos uno frente al otro, su mirada no se haba cruzado con la ma. Yo desvi la cabeza, pero lo mantuve dentro de mi visin perifrica; despus met la mano en el bolsillo para coger la pistola de balas de hielo y casi me sorprend al darme cuenta de que segua all dentro. Quit el seguro. Reivich segua all de pie, sin reaccionar. Estaba muy cerca. A pesar de lo que le haba dicho a Chanterelle antes, me senta bastante seguro de poder meterle una bala en aquel mismo instante, sin ni siquiera sacar la pistola del escondite del abrigo. Si disparaba tres balas hasta podra evitar la distorsin causada por el agua intermedia; asegurar mi ngulo de tiro. Dejaran las balas la pistola con la suficiente velocidad inicial como para atravesar dos capas de cristal blindado y el agua entre ellas? No poda saberlo y quiz fuera una pregunta terica. Haba otra cosa estorbndome en el ngulo desde el que quera disparar a Reivich. No poda matar a Matusaln, no? Claro que s. Era solo cuestin de apretar el gatillo y liberar a la carpa gigante de cualquier simplista estado mental en el que estuviera, seguramente nada lo bastante sofisticado como para considerarlo miseria, seguro. No sera un crimen ms atroz que estropear una valiosa obra de arte. El ciego cuenco de plata del ojo de Matusaln atrajo mi mirada. No poda hacerlo de ninguna manera. Mierda dije. Qu pasa? pregunt Chanterelle, casi bloquendome mientras yo me apartaba del lateral de cristal y me introduca entre los empujones de la gente que estiraba el cuello para vislumbrar al pez de fbula.

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Acabo de ver a alguien. Al otro lado de Matusaln. Tena la pistola medio sacada del bolsillo; solo hubiera hecho falta que alguien me echara un simple vistazo para que supiera lo que iba a hacer. Tanner, ests loco? Es muy probable que sufra varios tipos de locura respond. Pero me temo que eso no cambia nada. Estoy muy contento con mi estado delirante actual. Y entonces, como si paseara tranquilamente, comenc a rodear el acuario mientras el sudor de la palma de mi mano empapaba el metal de la pistola. La saqu un poco del bolsillo con la esperanza de que el gesto pareciera casual, como si alguien se sacara una pitillera, pero se detuviera antes de completar la accin, como si algo lo hubiera distrado. Di la vuelta a la esquina. Reivich se haba ido.

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Ibas a matar a alguien dijo Chanterelle mientras su telefrico nos llevaba a casa saltando de rama en rama y balancendose a travs de la vegetacin de coral con forma de cerebro y cubierta de farolas de la Canopia, con el Mantillo colgado debajo, todo a oscuras salvo por las manchas de algunas hogueras. Qu? Tenas la pistola medio sacada del bolsillo como si fueras a usarla. No de la forma en que me la enseaste a m, no como amenaza, sino como si no fueras a decir ni una palabra antes de apretar el gatillo. Como si fueras a ir hasta esa persona, disparar e irte tan tranquilo. No tendra mucho sentido mentirte, verdad? Tienes que empezar a hablar conmigo, Tanner. Tienes que empezar a contarme algo. Dijiste que no me gustara la verdad porque complicara las cosas. Bueno, creme, esto ya es lo bastante complicado. Ests dispuesto a dejar caer la mscara o vamos a tener que seguir con este juego? Yo segua reviviendo todo el incidente en la cabeza. Aquella cara era la de Argent Reivich y haba estado de pie tan solo a unos metros de m, en un lugar pblico. Era posible que me hubiera visto desde el primer momento y que fuera mucho ms listo de lo que yo me imaginaba? Si me haba reconocido, podra haberse

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alejado de la zona en direccin opuesta mientras yo caminaba hacia Matusaln. Haba estado demasiado concentrado en la idea de que estuviera frente al cristal como para prestar atencin a la gente que se marchaba. As que era posible, s. Pero si aceptaba que Reivich haba notado mi presencia desde el principio, se abra toda una serie de preguntas mucho ms perturbadoras. Por qu se haba quedado all si ya me haba visto? Y, cmo nos habamos encontrado con tanta facilidad? En aquellos momentos ni siquiera lo estaba buscando; solo estaba reconociendo el terreno antes de iniciar el verdadero trabajo de cerrar la red. Como si aquello no me bastara, al revisar en mi mente los pocos segundos entre el momento en el que haba descubierto a Reivich y el momento en el que me haba dado cuenta de su marcha, me percat de que haba pasado algo ms. Haba visto algo o a alguien, pero mi mente lo haba reprimido para centrar mi atencin en el asesinato inminente. Haba visto otra cara en el cristal, otra cara que conoca de pie junto a Reivich. Ella se haba borrado las marcas superficiales, pero la estructura sea subyacente estaba bastante intacta y su expresin resultaba muy familiar. Haba visto a Zebra. Sigo esperando dijo Chanterelle. Tengo mis lmites y ese significativo ceo tuyo empieza a poder con ellos, sabes? Lo siento. Es solo que... me di cuenta de que frunca el ceo de nuevo. Casi creo que podra gustarte tal como soy. No tientes tu suerte, Tanner. Hace tan solo un par de horas me apuntabas con una pistola. La mayora de las relaciones que empiezan as suelen ir a peor. Normalmente estara de acuerdo contigo. Pero resulta que t tambin me apuntabas con una pistola y que la tuya era bastante ms grande que la ma. Mmmm, quiz no pareca muy convencida. Pero si vamos a seguir adelante (y tmatelo como quieras), ser mejor que empieces a explicarme ese oscuro y misterioso

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pasado tuyo. Aunque haya cosas que realmente no quieres que sepa. Bueno, de esas tengo bastantes, te lo puedo asegurar. Entonces scalas a la luz. Para cuando lleguemos a mi casa quiero saber por qu iba a morir ese hombre. Y, si fuera t, intentara con todas mis fuerzas persuadirme de que se lo mereca, fuera quien fuera. De lo contrario, puede que empieces a perder mi estima. El coche caa y se balanceaba, pero aquellos movimientos ya no me producan ningn mareo. Se merece morir respond. Pero no puedo decir que sea un hombre malvado. Si yo hubiera estado en su lugar, habra hecho exactamente lo mismo que hizo l. Salvo que lo habra hecho como un profesional, pens, y no habra dejado a nadie vivo despus. Mmm, mal comienzo, Tanner. Pero, por favor, contina. Pens en contarle a Chanterelle la versin asptica de la historia... hasta que me di cuenta de que no exista tal cosa. As que le habl sobre mis tiempos de soldado y cmo haba entrado en la rbita de Cahuella. Le cont que Cahuella era un hombre poderoso y cruel, pero no realmente malvado, ya que tambin era leal y de confianza. No era difcil respetarlo y querer ganarse a cambio su respeto. Supongo que haba algo primitivo en nuestra relacin: l era un hombre que buscaba la excelencia en todo lo que lo rodeaba; en sus propiedades, en los equipos que reuna, en la forma en que escoga a sus compaeras de cama, como Gitta. Tambin deseaba la excelencia de sus empleados. Yo me consideraba un buen soldado, guardaespaldas, hombre de armas, asesino; me vala cualquier etiqueta. Pero solo con Cahuella poda medir mi excelencia frente a cualquier tipo de absoluto. Un hombre malvado, pero no un monstruo? pregunt Chanterelle. Y esa era razn suficiente para que trabajaras para l? Tambin pagaba muy bien. Cabrn mercenario.

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Y haba algo ms. Yo le resultaba valioso porque tena experiencia. l no estaba dispuesto a arriesgarse a perder esa sabidura ponindome en situaciones de peligro indebido. As que la mayor parte del trabajo que haca para l era bsicamente como asesor, casi nunca tena que llevar un arma. Tenamos guardaespaldas de verdad para eso; versiones ms jvenes, ms en forma y ms estpidas de m mismo. Y qu tiene que ver en todo esto el hombre al que viste en Escher Heights? El nombre del hombre es Argent Reivich dije. Sola vivir en Borde del Firmamento. Su familia goza de una posicin bastante buena por all. Tambin es un apellido antiguo en la Canopia. No me sorprende. Si Reivich ya tena contactos aqu le resultara fcil infiltrarse con rapidez en la Canopia, mientras que yo segua hundido en el Mantillo. Te ests adelantando. Qu trajo aqu a Reivich? Y a ti, ya que estamos? Le cont que las armas de Cahuella haban cado en manos equivocadas y que aquellas manos las haban usado contra la familia de Reivich. Le cont cmo Reivich haba seguido el rastro de las armas hasta dar con mi jefe y su decisin de vengarse. Eso es bastante honorable por su parte, no crees? Eso no se lo discuto contest. Pero si yo lo hubiera hecho, me habra asegurado de que todos murieran. Ese fue su error; el nico que no puedo perdonarle. No puedes perdonar que te dejara vivo? No fue un acto de piedad, Chanterelle. Todo lo contrario. El cabrn quera que sufriera por haberle fallado a Cahuella. Lo siento, pero tu lgica es un poquito demasiado tortuosa para m. Mat a la mujer de Cahuella... a la mujer que yo deba proteger. Despus nos dej a Cahuella, a Dieterling y a m vivos. Dieterling tuvo suerte, pareca muerto. Pero Reivich nos dej vivos a Cahuella y a m aposta. Quera que Cahuella me castigara por dejar morir a Gitta.

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Y lo hizo? Si hizo qu? Ella pareca a punto de perder la paciencia conmigo. Te hizo algo Cahuella despus? La pregunta pareca bastante fcil de responder. No, claro que no lo haba hecho... porque Cahuella haba muerto despus. Sus heridas haban acabado por matarlo, aunque no haban parecido especialmente peligrosas en aquellos momentos. Entonces, por qu me resultaba tan difcil responder a Chanterelle? Por qu se me trababa la lengua al intentar decir lo obvio y algo ms me vena a la cabeza? Algo que me haca dudar de que Cahuella hubiera muerto... Nunca lleg a eso dije finalmente. Pero tuve que vivir con mi vergenza. Supongo que eso ya es suficiente castigo de por s. Pero no tena que haber sucedido as; no desde la perspectiva de Reivich. Estbamos atravesando una parte de la Canopia que pareca un mapa slido de alveolos en un pulmn: glbulos que se ramificaban sin parar, con puentes de filamentos oscuros que podan haber sido de sangre coagulada. Cmo podra haber sido de otra forma? pregunt. Quiz Reivich te dejara vivo porque no tena nada personal contra ti. Saba que solo eras un empleado y que su problema era Cahuella y no t. Bonita idea. Y puede que sea la correcta. Se te ha ocurrido que no tienes por qu matar a ese hombre? Que puede que le debas la vida? Empezaba a cansarme de los derroteros que tomaba la discusin. No, no se me ha ocurrido... por la simple y pura razn de que es completamente irrelevante. No me importa lo que Reivich pensara de m cuando decidi dejarme vivo, ya fuera por castigarme o por piedad. No importa en absoluto. Lo que importa es que mat a Gitta y que le jur a Cahuella que vengara su muerte.

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Vengara su muerte Chanterelle sonri sin ganas. Es todo tan convenientemente medieval, no? Honor feudal y vnculos de confianza. Juramentos de lealtad y venganza. Has mirado el calendario ltimamente, Tanner? No intentes entender esto, Chanterelle. Ella sacudi la cabeza con vehemencia. Si lo hiciera empezara a preocuparme por mi salud mental. Para qu demonios has venido hasta aqu? Para satisfacer una promesa ridcula, un ojo por ojo? Ahora que lo dices as, no veo que sea especialmente gracioso. No, no es nada gracioso, Tanner. Es trgico. Puede que para ti. Para cualquiera con un ngstrom de objetividad. Te das cuenta del tiempo que habr pasado cuando regreses a Borde del Firmamento? No me trates como a un nio, Chanterelle. Responde la puta pregunta. Suspir y me pregunt cmo habra dejado que las cosas se escaparan tanto de mi control. Haba sido nuestra amistad solo una anomala? Una desviacin del estado natural de las cosas? Al menos tres dcadas contest, como si el tiempo que expresaba no tuviera ninguna importancia, como si se tratara de semanas. Y, antes de que me lo preguntes, soy perfectamente consciente de todas las cosas que pueden haber cambiado en ese tiempo. Pero no las importantes. Esas ya han cambiado y, por mucho que lo desee, no volvern atrs. Gitta est muerta. Dieterling est muerto. Mirabel est muerto. Qu? He dicho que Cahuella est muerto. No, no lo has hecho. Has dicho que Mirabel est muerto. Observ la ciudad deslizarse junto a nosotros mientras me herva la mente y me preguntaba en qu clase de estado me encontrara para tener semejante desliz. No era el tipo de error que podas achacar fcilmente a la

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fatiga. Estaba claro que el virus de Hau