Está en la página 1de 376

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Libro 5
A nuestro editor, Amy Stout, por sus consejos, su ayuda, su aliento, su apoyo y por los cambios en el ttulo, le dedicamos cariosamente este libro. Porque mi hijo haba muerto, y ha vuelto a la vida; estaba perdido y ha sido encontrado. Lucas, 15,24

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

INTRODUCCIN
A LOS CUATRO REINOS

Me llamo Haplo. Mi nombre significa solitario, singular. Me lo pusieron mis padres como una especie de profeca, pues saban que no sobreviviran al Laberinto, la prisin dominada por una magia siniestra y terrible a la que mi pueblo, los patryn, haba sido arrojado. Con el tiempo, me convert en un corredor, un patryn que se enfrenta al Laberinto. Y soy uno de los afortunados que consigui cruzar la Puerta Final, aunque casi perd la vida en el intento. De no ser por este perro ladrn de salchichas que yace a mi lado, no me encontrara aqu, escribiendo este relato. El perro me dio la voluntad de vivir cuando yo me habra dado por vencido y habra muerto. El perro me salv la vida. S, el perro me dio la voluntad de vivir, pero fue Xar, mi seor, quien me dio una razn para vivir, un objetivo. Xar fue el primer patryn en escapar del Laberinto. Xar es viejo y poderoso, muy experto en la magia rnica que nos proporciona nuestra fuerza tanto a los patryn como a nuestros enemigos, los sartn. Mi seor escap del Laberinto y, de inmediato, volvi a entrar en l. Nadie ha vuelto a demostrar el valor necesario para hacer tal cosa, y an hoy sigue arriesgando su vida cada da para rescatarnos. Somos ya muchos los patryn que hemos emergido del Laberinto y vivimos ahora en el Nexo, que hemos transformado en una hermosa ciudad. Sin embargo, hemos sido rehabilitados como pretendan quienes nos encerraron en esa prisin? En tan severa escuela, los patryn, un pueblo impaciente, aprendimos a tener paciencia. Egostas, aprendimos a ser abnegados y leales. Y, por encima de todo, aprendimos a odiar. El objetivo de mi seor Xar el de todos nosotros es recuperar el mundo que nos fue arrebatado, gobernarlo como siempre fue nuestro destino hacerlo e infligir el castigo ms terrible a nuestros enemigos. Los mundos que existen hoy fueron en otro tiempo uno solo, un hermoso mundo verdeazulado que nos perteneca a nosotros y a los sartn, pues nuestra magia rnica nos haca poderosos. Las otras razas inferiores, a las que llamamos mensch los humanos, los elfos y los enanos, nos adoraban como a dioses. Pero los sartn creyeron que los patryn estbamos consiguiendo demasiado dominio. El equilibrio de poder empez a romperse a nuestro favor y los sartn, furiosos, hicieron lo nico que estaba en su mano para impedirlo. Mediante su magia rnica la magia basada en las probabilidades, separaron el mundo y nos encerraron en el Laberinto. Con los restos del antiguo, los sartn formaron cuatro mundos nuevos, cada uno con un elemento del original: aire, fuego, piedra y agua. Los cuatro

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

mundos estn conectados por la mgica Puerta de la Muerte, un conducto por el cual pueden viajar sanos y salvos aquellos que poseen los secretos de la magia rnica. Esos cuatro mundos deberan haber funcionado coordinadamente, complementndose unos a otros. As, Pryan, el mundo del fuego, tena que proporcionar energa a Abarrach, el mundo de la piedra. Abarrach proporcionara rocas y minerales a Chelestra, el mundo del agua, etctera. Y todo tena que ser coordinado e impulsado por una mquina asombrosa, la Tumpa-chumpa, que los sartn construyeron en Ariano. Sin embargo, los planes de los sartn se torcieron. Sus colo nias en los mundos que haban creado empezaron a perder poblacin y a extinguirse. Desde cada uno de ellos, lanzaron llamadas de auxilio a los dems, pero sus peticiones no tuvieron respuesta. En cada mundo, los sartn tenan sus propios problemas. Yo descubr lo sucedido porque Xar, mi seor, me encomend la misin de viajar a cada uno de esos mundos para investigarlos y para descubrir qu haba sido de nuestro enemigo ancestral. Y, as, he podido visitar todos esos reinos. La crnica completa de mis aventuras en ellos puede encontrarse en mis diarios, que han terminado por conocerse como El ciclo de la Puerta de la Muerte. Lo que hall en ellos fue una absoluta sorpresa. Mis descu brimientos han cambiado mi vida, y no para mejor. Cuando emprend mis viajes, tena todas las respuestas. Ahora, en mi cabeza slo hay preguntas. Mi seor achaca mi estado de nimo inquieto y perturbado a un sartn al que conoc durante mis viajes, un sartn que utiliza un nombre mensch: Alfred Montbank. Y, al principio, estuve de acuerdo con mi seor: la culpa era de Alfred. Sin duda, el sartn me estaba embaucando. Pero ahora no estoy tan seguro. Ahora dudo de todo: de m mismo, de mi seor... Permitid que intente resumiros lo que me sucedi. ARIANO El primer mundo que visit fue el reino del aire, Ariano, que est formado por continentes flotantes repartidos en tres niveles. El reino inferior es el hogar de los enanos y es all, en Drevlin, donde los sartn colocaron la Tumpachumpa, esa mquina asombrosa. Pero antes de que pudieran ponerla en funcionamiento, los sartn empezaron a morir. Sobrecogidos de pnico, esos sartn colocaron a sus jvenes en un estado de animacin suspendida con la esperanza de que, cuando despertaran, la situacin ya se habra normalizado. Pero slo uno de ellos, Alfred, sobrevivi al trance. Y, al despertar, descubri que era el nico an con vida de todos sus amigos y parientes. El hallazgo lo dej abrumado, aterrado. Alfred se sinti responsable del caos en el que se haba sumido su mundo, pues los mensch, naturalmente, estaban al borde de una guerra abierta. Pese a ello, Alfred tuvo miedo de revelar su verdadera identidad. Su magia rnica le proporcionaba el poder de un semidis sobre los mensch, y tuvo miedo de que los mensch trataran de obligarlo a utilizar esa magia para sus propsitos destructores. As pues, ocult sus poderes y se neg a Utilizarlos incluso para salvarse a s mismo. Ahora, cada vez que se

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

siente amenazado, en lugar de responder con su poderosa magia, Alfred recurre a un oportuno desmayo. El perro y yo nos estrellamos en Ariano y estuvimos a punto de morir. Nos rescat un enano llamado Limbeck. Los enanos de Ariano son esclavos de la Tumpa-chumpa, de la que se ocupan ciegamente mientras la mquina trabaja, tambin a ciegas, carente de cualquier direccin. Pero Limbeck es un revolucionario, un librepensador. En la poca de mi viaje, los enanos estaban bajo el dominio de una poderosa nacin de elfos que haban establecido una dictadura en el Reino Medio de Ariano. As pues, los elfos dominaban la nica fuente de agua dulce de ese mundo, un agua que produce la Tumpa-chumpa. Los humanos, que tambin habitan en el Reino Medio, han estado en guerra con los elfos por el agua durante la mayor parte de la historia de Ariano. La contienda estaba en pleno fragor durante mi estancia all y contina todava, aunque ahora con una importante diferencia. Ha surgido un prncipe elfo que desea la paz y la unidad entre las razas. Este prncipe ha organizado una rebelin contra su propio pueblo, pero lo nico que ha conseguido con ello, hasta el momento, ha sido provocar ms caos. Durante mi estancia all, me las ingeni para ayudar a Limbeck, el enano, a encabezar una revuelta de su pueblo contra los humanos y los elfos. Y, cuando abandon ese mundo, llev conmigo a un nio humano, Bane, que haba suplantado en la cuna al verdadero hijo de un rey. Desde entonces, Bane ha desentraado el secreto de la Tumpa-chumpa. Una vez que la mquina empiece a funcionar como los sartn tenan pensado, mi seor utilizar su energa para empezar la conquista de los otros mundos. Tambin me habra gustado llevar conmigo a otro mensch, un humano llamado Hugh la Mano. Este Hugh, un asesino muy hbil y experimentado, era uno de los escasos mensch que he conocido al que podra aceptar como un aliado de confianza. Por desgracia, Hugh la Mano muri luchando contra el verdadero padre de Bane, un perverso hechicero humano. Y a quin tengo ahora por compaero de viaje? A Alfred. Pero no nos adelantemos a los hechos. Durante mi estancia en Ariano, tropec con Alfred, que actuaba como sirviente del pequeo Bane. Me avergenza reconocerlo, pero Alfred descubri mi condicin de patryn mucho antes de que yo supiera que l era un sartn. Cuando lo averig, me propuse matarlo pero, en aquellos momentos, bastante trabajo tuve para salvar mi propia vida... Pero sta es una larga historia.1 Baste con decir que me vi obligado a dejar Ariano sin ajustar las cuentas al nico sartn que haba tenido a mi alcance. PRYAN El siguiente mundo que visit con el perro fue Pryan, el mundo del fuego. Pryan es un mundo gigante, una esfera hueca de roca de un tamao casi incomprensible para la mente, en cuyo centro arde un sol. La superficie interior de la esfera de roca sostiene la vegetacin y la vida. Como ese mundo
1

Ala de Dragn, volu men 1 de El ciclo de la Puerta de la Muerte.

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

no gira, el sol de su centro luce permanentemente y no existe noche. En con secuencia, Pryan est cubierto por una jungla tan tupida y gigantesca que pocos de los que habitan el planeta han visto el suelo alguna vez. Ciudades enteras se levantan en los vstagos de rboles enormes cuyas poderosas ramas sostienen lagos, ocanos incluso. Los primeros personajes que conoc en Pryan fueron un viejo mago delirante y el dragn que parece ocuparse de su cuidado. Ese mago se hace llamar Zifnab (cuando es capaz de recordar su propio nombre!) y produce toda la impresin de estar chiflado, pero hay ocasiones en que su locura es demasiado lcida. Ese viejo alucinado conoce demasiadas cosas: sabe demasiado de m, de los patryn, de los sartn, de todo en general. Sabe demasiado, pero no suelta prenda. En Pryan, igual que en Ariano, los mensch estn en guerra entre ellos. Los elfos odian a los humanos, stos desconfan de los elfos, y los enanos odian y desconfan de ambos. Lo s muy bien, pues tuve que viajar con un grupo de humanos, elfos y un enano y nunca he visto tantas disputas, discusiones y peleas. Me hart de ellos y los dej. Estoy seguro de que, a estas alturas, ya deben de haberse matado entre ellos. Eso, o han acabado con ellos los titanes. Estos titanes... En el Laberinto encontr muchos monstruos temibles, pero pocos de ellos comparables con los titanes de Pryan. Humanoides gigantes, ciegos y de inteligencia muy limitada, son creaciones mgicas de los sartn, que los utilizaban como vigilantes de los mensch. Mientras sobrevivieron, los sartn tuvieron bajo su control a los titanes, pero tambin en ese mundo, como en Ariano, la raza sartn empez a menguar misteriosamente. Los titanes se quedaron sin tarea que cumplir y sin supervisin y ahora vagan por Pryan en grandes grupos, preguntando a todos los mensch que encuentran: Dnde estn las ciudadelas? Cul es nuestro propsito? Cuando no reciben respuesta a esas extraas preguntas, los titanes son presa de una rabia incontenible y hacen pedazos al desgraciado mensch. Nada ni nadie puede resistirse a estos seres espantosos, pues los titanes poseen una forma rudimentaria de magia rnica de los sartn. De hecho, estuvieron en un tris de acabar conmigo, pero eso tambin es otra historia.2 En cualquier caso, yo tambin empec a hacerme sus mismas preguntas: Dnde estaban esas ciudadelas? Qu eran, en realidad? Y di con la respuesta, al menos en parte. Las ciudadelas son recintos maravillosos y relucientes construidos por los sartn a su llegada a Pryan. Por lo que he podido deducir de los registros y documentos que dejaron los sartn, las ciudadelas tenan como propsito captar energa del sol perpetuo de Pryan y transmitirla a los otros mundos a travs de la Puerta de la Muerte, mediante la accin de la Tumpa-chumpa. Sin embargo, la mquina no funcion y la Puerta de la Muerte permaneci cerrada. Las ciudadelas quedaron vacas, desiertas, y su luz no pas de un leve resplandor, como mucho.
2

La estrella de los elfos, volu men 2 de El ciclo de la Puerta de la Muerte.

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

ABARRACH A continuacin, viaj a Abarrach, el mundo de piedra. Y fue en este viaje cuando recog en mi nave a mi indeseado compaero de travesa: Alfred, el sartn. Alfred haba estado rondando la Puerta de la Muerte en un vano intento de localizar al pequeo Bane, el nio humano que me haba llevado de Ariano. Por supuesto, sus intentos resultaron fallidos. Alfred, un individuo que no sabe andar sin tropezar con los cordones de sus propios zapatos, se equivoc de blanco y fue a aterrizar en mi nave. En ese trance, comet una equivocacin. En aquel momento, tena a Alfred en mis manos y debera haberlo llevado inmediatamente ante mi seor. Xar habra podido arrancar, dolorosamente, todos los secretos del alma de aquel sartn. Pero mi nave acababa de entrar en Abarrach y no quise marcharme, no quise volver a hacer el viaje, temible y perturbador, a travs de la Puerta de la Muerte. Y, para ser sincero, quise tener cerca a Alfred durante un tiempo. Al atravesar la Puerta de la Muerte, Alfred y yo habamos experimentado, de forma totalmente involuntaria, un cambio de cuerpos. Durante unos breves instantes, me haba encontrado en la mente de Alfred, compartiendo sus pensamientos, sus miedos, sus recuerdos. Y, al propio tiempo, el sartn se haba encontrado en la ma. Muy pronto, los dos regresamos a nuestro cuerpo respectivo, pero me di cuenta de que yo ya no era el mismo, aunque me cost mucho tiempo aceptarlo. Aquella experiencia me haba permitido conocer y comprender a mi enemigo, y eso me haca difcil seguir odindolo. Adems, como pudimos comprobar, Alfred y yo nos necesitbamos mutuamente para nuestra propia supervivencia. Abarrach es un mundo terrible. Fra piedra en el exterior, roca fundida y lava en el interior. Los mensch que los sartn instalaron all no pudieron sobrevivir mucho tiempo en sus cavernas infernales. Alfred y yo tuvimos que recurrir a todos nuestros poderes mgicos para sobrevivir al calor ardiente que surga de los ocanos de magma y a los vapores ponzoosos que impregnaban el aire. No obstante, en Abarrach vive gente. Y tambin viven los muertos. Fue all, en Abarrach, donde Alfred y yo descubrimos a unos descendientes envilecidos de su raza, los sartn. Y fue all, tambin, donde encontramos la trgica respuesta al misterio de qu haba sido de esa raza. Los sartn de Abarrach se haban dedicado al arte prohibido de la nigromancia y despertaban a sus propios muertos, proporcionndoles una penosa y execrable apariencia de vida, para utilizarlos como esclavos. Segn Alfred, este arte arcano estaba prohibido antiguamente porque se haba descubierto que, por cada muerto devuelto a la vida, uno de los vivos perda la suya. Pero esos sartn de Abarrach haban olvidado la prohibicin, o bien haban decidido saltrsela.

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Yo, que haba sobrevivido al Laberinto, me consideraba endurecido e insensible a casi cualquier atrocidad, pero los muer tos vivientes de Abarrach an pueblan mis peores pesadillas. Intent convencerme de que la nigromancia poda resultar un instrumento muy valioso para mi seor, pues un ejrcito de muertos es indestructible, invencible, imbatible. Con un ejrcito as, mi seor poda conquistar fcilmente los dems mundos y ahorrarse la trgica prdida de vidas de mi pueblo. En ese mundo, estuve muy cerca de acabar convertido tam bin en un cadver. La idea de que mi cuerpo continuara vi viendo en una perpetua esclavitud idiotizada me horrorizaba, y la posibilidad de que tal cosa les sucediera a otros me result insoportable. Decid, por tanto, no informar a mi seor de que los sartn de aquel mundo maldito practicaban las artes nigromnticas. ste fue mi primer acto de rebelin contra mi seor. Pero no iba a ser el ltimo. Tambin all, en Abarrach, tuve otra experiencia que me produjo dolor, perplejidad, irritacin y confusin, pero que an me inspira un temor reverencial cada vez que la evoco. Huyendo de una persecucin, Alfred y yo penetramos en una sala conocida como la Cmara de los Condenados. Mediante la magia del lugar, fui transportado al pasado y me encontr de nuevo dentro de un cuerpo ajeno, el de un sartn. Y fue entonces, durante esta experiencia mgica y extraa, cuando descubr la existencia de un poder superior. Me fue revelado que yo no era ningn semidis, como siempre haba credo, y que la magia que yo dominaba no era la fuerza ms poderosa del universo. Existe otra an ms poderosa, una fuerza benvola que slo persigue la bondad, el orden y la paz. En el cuerpo de ese sartn desconocido, dese vehementemente entrar en contacto con esa fuerza, pero, antes de que pudiera hacerlo, otros sartn temerosos de la verdad que acabbamos de descubrir irrumpieron en la cmara y nos atacaron. Los reunidos en aquella sala morimos all y todo rastro de nosotros y de nuestro hallazgo se perdi, salvo una misteriosa profeca. Cuando despert, en mi propio cuerpo y en mi propio tiempo, slo guardaba un recuerdo bastante impreciso de lo que haba visto y odo, pero puse todo mi empeo en olvidar incluso eso. No quera afrontar el hecho de que, comparado con ese poder, yo era tan dbil como cualquier mensch. Acus a Alfred de intentar engaarme, de haber creado aquella fantasa. l lo neg, por supuesto, y jur que haba experimentado exactamente lo mismo que yo. Me negu a creerle. Juntos, escapamos de Abarrach salvando la vida por muy poco. 3 Cuando lo abandonamos, los sartn de ese mundo espantoso estaban ocupados en destruirse unos a otros, convirtiendo a los vivos en lazaros, cuerpos muertos cuyas almas quedan atrapadas eternamente dentro de sus cscaras sin vida. Diferentes de los cadveres ambulantes, los lazaros son mucho ms peligrosos porque poseen inteligencia y voluntad. Y una determinacin siniestra y espantosa. Me alegr de abandonar un mundo as. Una vez dentro de la Puerta de la Muerte, dej que Alfred siguiera su camino mientras yo tomaba el mo. Al fin y
3

El Mar de Fuego, volu men 3 de El ciclo de la Puerta de la Muerte.

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

al cabo, el sartn me haba salvado la vida. Y yo estaba harto de tanta muerte, de tanto dolor, de tantos padecimientos. Ya haba visto suficiente y saba muy bien el trato que Alfred recibira de Xar, si caa en manos de mi seor. CHELESTRA Cuando regres al Nexo, efectu mi informe sobre Abarrach en forma de un mensaje escrito a mi seor, pues tem no poder ocultarle la verdad si me presentaba ante l. Pero Xar supo que le haba mentido y me pill antes de que tuviera ocasin de abandonar el Nexo. Mi seor me castig, estuvo a punto de matarme. Yo mereca el castigo. El dolor fsico que me produjo fue mucho ms soportable que la afliccin que me caus el sentimiento de culpabilidad. As, termin por contarle a Xar todo lo que haba descubierto en Abarrach. Le habl de las artes nigromnticas, de la Cmara de los Condenados y de ese poder superior. Mi seor me perdon y me sent limpio, renovado. Todas mis preguntas haban tenido respuesta. Una vez ms, conoca mi propsito, mi objetivo. Eran los de Xar. Yo perteneca a Xar. Cuando viaj a Chelestra, el mundo del agua, lo hice con la firme determinacin de ganarme otra vez la confianza de mi seor. Y, en aquel punto, se produjo una circunstancia extraa. El perro, mi permanente compaero desde que me haba salvado la vida en el Laberinto, desapareci de mi lado. Yo me haba acostumbrado a tenerlo cerca, aunque a veces fuera una molestia, de modo que me dediqu a buscarlo, pero se haba esfumado. Lo lament, pero no por mucho rato. Tena cosas ms importantes en la cabeza. Chelestra es un mundo compuesto casi nicamente de agua, que vaga a la deriva en las fras profundidades del espacio. Su superficie exterior est formada de hielo slido; en cambio, en el interior, los sartn colocaron un sol que arde mgicamente en el agua y proporciona luz y calor a ese mundo. Los sartn tenan la intencin de controlar ese sol, pero se encontraron con que carecan de la energa necesaria para ello, de modo que el sol se mueve a la deriva por las aguas, calentando slo ciertas zonas de Chelestra cada vez, mientras otras zonas quedan congeladas hasta el regreso del sol. En Chelestra, en lo que se conoce como lunas marinas, viven varios grupos de mensch. Y una de esas lunas est habitada por los sartn, pero eso no lo supe hasta ms adelante. Mi llegada a Chelestra no fue muy afortunada. Mi nave penetr en sus aguas y, al instante, empez a romperse. Tal destruccin resultaba incomprensible, ya que todo el exterior de mi nave estaba protegido con runas y muy pocas fuerzas desde luego, no el agua de mar normal y corriente podan desbaratar su poderossima magia. Pero, por desgracia, aqulla no era un agua normal. Me vi obligado a abandonar la nave y me encontr nadando en un ocano inmenso. Pens que iba a ahogarme sin remedio, pero pronto descubr, para mi asombro y mi satisfaccin, que poda respirar aquella agua con la misma facilidad que respiraba aire. Tambin descubr, con mucha menos

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

satisfaccin, que el agua tena el efecto de destruir por completo las runas de proteccin tatuadas en mi piel, lo que me dejaba impotente y desvalido como un mensch. En Chelestra encontr nuevas pruebas de la existencia de un poder superior. Sin embargo, este poder no busca el bien, sino el mal. Se refuerza con el miedo, se alimenta del terror y se complace en infligir dolor. Y slo vive para fomentar el caos, el odio y la destruccin. Encarnado en forma de enormes serpientes dragn, este poder malfico estuvo muy cerca de seducirme para que le sirviera. Me salvaron de ello tres chiquillos mensch, uno de los cuales muri en mis brazos ms tarde. As pues, tuve ocasin de ver el mal cara a cara y de comprender que su propsito era destruirlo todo, incluso a nosotros, los patryn. Y decid enfrentarme a l, aunque saba que no poda vencerlo. Este poder es inmortal, pues vive dentro de cada uno de nosotros. Nosotros lo hemos creado. Al principio, cre que luchaba solo, pero luego advert que alguien acuda en mi apoyo. Era mi amigo, mi enemigo: Alfred. El sartn haba llegado tambin a Chelestra casi al mismo tiempo que yo, pero habamos ido a parar a lugares muy diferentes y alejados. Alfred se encontr en una cripta sartn parecida a aquella de Ariano donde yaca muerta la mayora de su pueblo. Pero, en Chelestra, los ocupantes de la cripta estaban vivos. Y resultaron ser los miembros del Consejo Sartn, los responsables de la Separacin de los mundos y de nuestro encierro en el Laberinto. Ante la amenaza de las malficas serpientes dragn, contra las cuales no podan luchar porque el agua del mar anulaba su magia, los sartn lanzaron una llamada de ayuda a sus hermanos y, a continuacin, se sumieron en un estado letrgico a la espera de la llegada de otros sartn. Pero el nico que acudi, y por pura casualidad, fue Alfred. No es preciso decir que no era, precisamente, lo que el Consejo esperaba. Samah, el jefe del Consejo, es un calco de mi seor, Xar (aunque ninguno de los dos me agradecera la comparacin!). Los dos son orgullosos, despiadados y ambiciosos. Los dos creen ejercer el poder supremo del universo y la idea de que pudiera existir una fuerza superior, un poder ms alto, es anatema para ambos. Samah descubri que Alfred no slo crea en este poder superior, sino que incluso haba estado cerca de establecer contacto con l, y consider esto como una abierta rebelin. Intent someter a Alfred, quebrantar su fe, pero fue como querer hacer aicos una masa de pan. Alfred soport mansamente cada golpe, cada ataque, negndose a retractarse y a aceptar los dictados de Samah. Debo reconocer que casi sent lstima de Alfred. Cuando por fin haba encontrado a los suyos, tras buscarlos con tanto ahnco y esperanza, descubra que no poda confiar en ellos. No slo eso, sino que tuvo conocimiento de una verdad terrible sobre el pasado de los sartn. Con la ayuda de un aliado inesperado (mi propio perro, para ser exacto), Alfred tropez (textualmente) por casualidad con una biblioteca secreta de los sartn. All descubri que Samah y el Consejo haban sospechado la existencia de ese poder superior. La Separacin no haba sido necesaria. Con la ayuda de ese poder, los sartn habran podido promover la paz.

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Pero Samah no haba querido la paz. El Gran Consejero quera regir el mundo a su modo, y slo al suyo. Y por eso forz la Separacin. Por desgracia, cuando intent recomponerlo, el mundo se desmenuz en fragmentos cada vez ms pequeos y empez a escurrrsele entre los dedos. Alfred descubri la verdad. Y eso lo convirti en una amenaza para Samah. Sin embargo, fue Alfred el dbil y torpe Alfred, que se desmayaba ante la mera mencin de la palabra peligro quien vino en mi ayuda en la lucha contra las serpientes dragn4. Su intervencin me salv la vida, salv la de los mensch y, muy probablemente, la de su propia raza desagradecida. A pesar de ello o tal vez a causa de ello, Samah sentenci a Alfred a un destino terrible. El Gran Consejero arroj a Alfred y a Orla, su amante sartn, al Laberinto. Ahora, soy el nico que conoce la autntica verdad del peligro al que nos enfrentamos. Las fuerzas malficas encarnadas en las serpientes dragn no pretenden dominarnos. No, sus deseos no son tan constructivos. El sufrimiento, la agona, el caos, el miedo: stos son sus objetivos. Y los alcanzarn, a menos que nos unamos todos para encontrar algn modo de detenerlas. Porque las serpientes dragn son poderosas, mucho ms que cualquiera de nosotros. Mucho ms que Samah. Mucho ms que Xar. Ahora tengo que convencer de esto a mi seor y la tarea no resultar sencilla. Para Xar, ya soy sospechoso de traicin. Cmo podra demostrarle que mi lealtad a l y a mi pueblo nunca ha sido ms firme? Y Alfred... Qu voy a hacer con Alfred? Ese sartn calmo so, indeciso y torpe no sobrevivir mucho tiempo en el Laberinto. Si me atreviera, podra regresar all a salvarlo. Pero debo reconocerlo: tengo miedo. Estoy atemorizado como nunca en mi vida. El mal es muy grande, muy poderoso, y me enfrento a l a solas, como si mi nombre fuese proftico. A solas, con la nica excepcin de un perro.

El Mago de la Serpiente, volu men 4 de El ciclo de la Puerta de la Muerte.

10

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

PRLOGO
Escribo esto mientras aguardo mi libertad, sentado en una celda de una prisin sartn. 5 La espera ser larga, sospecho, porque el nivel del agua de mar que me liberar sube muy lentamente. Sin duda, el nivel del agua est siendo controlado por los mensch, que no quieren causar dao a los sartn sino, simplemente, despojarlos de su magia.6 El agua del mar de Chelestra es respirable como el aire, pero una muralla de agua que arrasara la costa provocara una destruccin considerable. Los mensch han demostrado tener una mentalidad prctica bastante notable al haberlo tenido en cuenta, pero sigo preguntndome cmo habrn conseguido obligar a las serpientes dragn a colaborar. Las serpientes de Chelestra...7 Yo s bastante de maldad, pues he nacido y sobrevivido en el Laberinto, y escapado de l, pero jams he conocido algo tan malfico como esas bestias. Han sido ellas quienes me han enseado a creer en un poder superior, un poder sobre el cual tenemos escaso control y que es intrnsecamente perverso. Alfred, mi antiguo adversario, se horrorizara si leyera esta afirmacin. Casi puedo orlo balbucear y tartamudear una protesta: No, no! Existe un poder benfico equivalente! Los dos lo hemos visto. S, eso es lo que me diras. De veras lo viste, Alfred? Y si es as, dnde? Tu propia gente te ha declarado hereje y te ha enviado al Laberinto o, al menos, sa fue su amenaza. Y Samah no parece de los que amenazan a la ligera. Dime, Alfred, qu opinas de tu poder benfico ahora... mientras luchas por sobrevivir en el Laberinto? Te dir lo que pienso yo. Pienso que ese bien se parece mucho a ti: es dbil y torpe. Aunque debo reconocer que fuiste t quien nos salv en nuestra lucha contra las serpientes... si es cierto que fuiste t quien se convirti en el mago de las serpientes, como afirm Grundle. Pero, cuando lleg el momento de defenderte ante Samah (y voy a concederte que pudieras haber vencido a ese maldito), no pudiste recordar el hechizo y aceptaste mansamente que os llevaran a ti y a la mujer que amas a un lugar donde, si an ests vivo, probablemente desearas no estarlo. El agua del mar ya empieza a colarse por debajo de la puerta. El perro no sabe qu pensar de ella. Le ladra como si intentara convencerla para que d media vuelta y desaparezca. Comprendo cmo se siente. No puedo hacer otra cosa que sentarme aqu tranquilamente y esperar, esperar a que el lquido
5

Escrita por Haplo en el idio ma de los humanos, esta anotacin se encuentra en el diario entregado al patryn por Grundle. Los patryn utilizan el idio ma humano para registrar sucesos y pensamientos, pues consideran su lenguaje demasiado poderoso para utilizarlo indiscriminadamente. 6 Referencia al hecho de que el agua del mar de Chelestra anula la poderosa magia que utilizan tanto los patryn como los sartn. 7 Serpiente dragn es un trmino mensch, acuado por Grundle. La palabra sartn para estas criaturas es s lo serpiente. Haplo adopta en este volumen el vocablo sartn, a diferencia de sus escritos anteriores. Una de las explicaciones para este cambio es que Haplo quiere evitar confusiones entre estos falsos dragones y los autnticos que pueblan los mundos. Haplo utiliza una palabra sartn porque los patryn, que no han tenido nunca contacto con estas criaturas, carecen de una palabra concreta para denominarlas.

11

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

tibio suba por encima de la puntera de la bota, esperar la terrible sensacin de pnico que me atenaza cada vez que noto cmo mi magia empieza a disolverse al contacto con el agua. Pero esta agua es mi salvacin, debo recordarlo. Ahora mismo, las runas sartn que me mantienen encerrado en esta celda ya empiezan a perder su fuerza. Su resplandor rojo se difumina. Finalmente, se apagar por completo y entonces quedar libre. Libre para ir adonde? Para hacer qu? Debo regresar al Nexo y advertir a mi seor del peligro de las serpientes. Xar no me creer; no querr creerme. Siempre se ha considerado la fuerza ms poderosa del universo y, desde luego, tena buenas razones para pensar que lo era. El poder siniestro y amenazador del Laberinto no poda aplastarlo. Aun hoy, lo desafa continuamente para sacar a ms de los nuestros de esa prisin terrible. Pero, contra el poder mgico de las malvolas serpientes y empiezo a creer que stas slo son instrumentos del mal , Xar tiene que inclinarse. Esta fuerza espantosa y catica no slo es poderosa, sino tambin astuta y falaz. Impone su voluntad dicindonos lo que queremos escuchar, complacindonos, adulndonos y sirvindonos. No le importa degradarse, no tiene dignidad ni sentido del honor. Emplea mentiras cuya fuerza re side en que son falsedades que uno se dice a s mismo. Si esta fuerza del mal penetra en la Puerta de la Muerte y no se hace nada por detenerla, preveo un da en que este universo se convertir en una crcel de sufrimientos y desesperacin. Los cuatro mundos Ariano, Pryan, Abarrach y Chelestra quedarn arrasados. El Laberinto no ser destruido, como era nuestra esperanza. Mi pueblo saldr de una prisin para encontrarse en otra. Debo conseguir que mi seor me crea! Pero cmo, si a veces no estoy seguro de creerlo yo mismo...? El agua me llega al tobillo. El perro ha dejado de ladrar. Me mira con gesto de reproche, exigiendo saber por qu no abandonamos este lugar incmodo. Cuando ha intentado lamer el agua, sta se le ha metido por el hocico. Desde la ventana no veo a ningn sartn en la calle, donde el agua fluye ya en un ro caudaloso y continuo. Oigo a lo lejos la llamada de unas trompas: los mensch, probablemente, avan zando hacia el Cliz, como llaman los sartn a su refugio. Magnfico; eso significa que habr naves cerca. Sumergibles mensch. Mi nave, el sumergible de los enanos que modifiqu con mi magia para que me condujera a travs de la Puerta de la Muerte, est amarrada en Draknor, la isla de las serpientes. No tengo ningn deseo de volver all, pero no tengo ms re medio. Potenciada con las runas, esa nave es el nico vehculo de este mundo que puede conducirme sano y salvo a travs de la Puerta de la Muerte. No tengo ms que bajar la mirada a las piernas, ya baadas en el agua marina, para ver cmo se borran las runas azules tatuadas en mi piel. Pasar mucho tiempo hasta que vuelva a estar en condiciones de utilizar mi magia para modificar otra embarcacin. Y se me acaba el tiempo. A mi pueblo se le acaba el tiempo. Con un poco de suerte, conseguir colarme en Draknor sin ser detectado, recuperar la nave y marcharme. Las serpientes deben de estar concentradas en colaborar al asalto al Cliz, aunque me resulta extrao y, tal vez, un mal

12

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

presagio no haber visto todava ninguna de ellas. Pero, como antes he dicho, son astutas y falsas. Quin sabe qu estarn tramando? S, perro, ya nos vamos. Espero que los perros sepan nadar. Me parece haber odo en alguna parte que todas las especies de cuadrpedos saben nadar lo suficiente como para mantenerse a flote. Es el hombre el que piensa, se deja llevar por el pnico y se ahoga.

13

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

1
SURUNAN CHELESTRA El agua del mar avanz perezosamente por las calles de Surunan, la ciudad levantada por los sartn. Poco a poco, au ment de nivel, fluy a travs de puertas y ventanas y rebos sobre tejados de poca altura. Fragmentos de la vida sartn flotaron sobre el agua: un cuenco de cermica intacto, una sandalia de hombre, un peine femenino, una silla de madera. El agua penetr en la sala de la casa de Samah que ste utilizaba como celda. La sala estaba situada en uno de los pisos altos y, durante un rato, permaneci por encima del nivel de la inundacin, pero al fin el agua se col por debajo de la puerta, ba el suelo y gan altura en las paredes de la estancia. Su contacto borr la magia, la anul, la elimin. Las runas deslumbrantes, cuyo calor lacerante impeda a Haplo incluso acercarse a la puerta, se apagaron con un chisporroteo. Los signos mgicos que protegan la ventana eran los nicos an intactos. Su brillante resplandor se reflej en el agua. Prisionero de la magia, Haplo permaneci sentado en forzosa inactividad, contemplando el reflejo de las runas que se agitaban, vibraban y danzaban con las corrientes y remolinos de las aguas en ascenso. En el momento en que el agua roz el trazo inferior de los signos mgicos de la ventana y su resplandor empez a debilitarse y desaparecer, Haplo se incorpor. El agua le llegaba por las rodillas. El perro emiti un gaido. Con la cabeza y el lomo por encima del agua, el animal estaba incmodo. Ya est, muchacho. Es hora de irnos. Haplo guard el libro en el que haba estado escribiendo, dentro de la camisa, se ci sta a la cintura y la introdujo entre los pantalones y la piel. Al hacerlo, advirti que las runas tatuadas en su cuerpo se haban borrado casi por completo. El agua marina que era su bendicin y le permita escapar, tambin era su calamidad. Privado de sus poderes mgicos, estaba desvalido como un recin nacido y ni siquiera tena los brazos reconfortantes y protectores de una madre que lo acunaran. Dbil e impotente, con la mente perturbada y el nimo inquieto, tena que abandonar aquella sala y sumergirse en el vasto mar cuyas aguas le daban la vida y lo despojaban de ella, y que lo llevaran a una arriesgada travesa. Haplo abri la ventana e hizo una pausa. El perro mir a su amo con aire inquisitivo. La idea de quedarse all, a salvo en aquella prisin, resultaba tentadora. Fuera, en algn lugar ms all de aquellos muros acogedores, aguardaban las serpientes. Aquellas criaturas lo destruiran; tenan que hacerlo, pues l conoca la verdad. Saba que eran la encarnacin del caos. Y este conocimiento de la verdad era tambin la causa por la que deba marcharse. Era preciso que avisara a su seor. Un enemigo mayor que cualquier otro al que se hubieran enfrentado, ms cruel y ms astuto que ningn dragn del Laberinto, ms poderoso que los sartn, se propona destruirlos. Vamos dijo Haplo al perro, con un gesto.

14

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Contento ante la perspectiva de abandonar por fin aquel lugar hmedo y aburrido, el animal salt alegremente por la ventana y se sumergi en el agua con un chapoteo. Haplo llen los pulmones de aire una reaccin instintiva, innecesaria en realidad, pues el agua del mar era tan respirable como el aire y salt tras l. Haplo encontr un pedazo de madera, se asi a l y lo emple para mantenerse a flote. El Cliz era la nica masa de tierra estable en el mundo acutico de Chelestra. Construido por los sartn para que evocara mejor el mundo que haban separado y del cual haban huido, el Cliz estaba encerrado en una burbuja de aire protectora. El agua que la rodeaba produca el efecto de un cielo en el cual brillaba con radiante fulgor el sol marino de Chelestra. Las serpientes haban horadado esta contencin y, ahora, el Cliz estaba inundndose. Entre chapoteos, Haplo mir a su alrededor, intent hacerse una idea de su situacin y vio con alivio la cpula del Saln del Consejo, que se levantaba en la cima de una colina y sera el ltimo lugar en caer vctima de la marea. Sin duda, all se haban refugiado los sartn. Se protegi del resplandor del sol que se reflejaba en el agua y crey distinguir unas figuras en el tejado, gente que intentaba permanecer seca, libre del agua debilitadora de la magia, mientras ello fuera posible. No os resistis les aconsej, aunque estaban demasiado lejos para orlo. En el fondo, eso slo empeora las cosas. Por lo menos, ahora tena una idea de dnde estaba. Se propuls hacia adelante, en direccin a las torres de la muralla de la ciudad que asomaban por encima del agua. La muralla separaba el sector sartn de lo que en otro tiempo haban sido los barrios mensch. Y ms all quedaba la orilla del Cliz; la orilla y las partidas de desembarco mensch y una nave para llevarlo a Draknor. En aquella luna marina torturada estaba amarrado su sumergible, una embarcacin de los enanos modificada con la magia de las runas y reforzada para llevarlo a travs de la Puerta de la Muerte. Su nica esperanza de huida. Pero all, en Draknor, esperaban tambin las serpientes. Si es as, el nuestro va a ser un viaje muy corto dijo al perro, que nadaba a su lado con valenta, moviendo las patas delanteras como una mquina mientras las traseras no saban muy bien cmo tomarse aquel extrao asunto de nadar, pero hacan cuanto podan por mantener elevado su extremo. Los planes de Haplo eran vagos; no podra concretarlos has ta que supiera dnde estaban las serpientes... y cmo evitarlas. Sigui adelante, apoyado en el madero y batiendo el agua con los pies. Habra podido soltarse de la tabla y abandonarse al mar, donde no le habra costado ms esfuerzo respirar, pero detestaba aquellos primeros momentos de pnico que produca el hecho de ahogarse voluntariamente, el rechazo del cuerpo a aceptar las seguridades que le ofreca la mente, dicindole que slo era un retorno al tero, a un mundo que una vez haba experimentado. Asido a la plancha, bati los pies hasta que le dolieron las piernas. De pronto, se le ocurri que el madero era una seal de mal agero. O mucho se equivocaba, o proceda de uno de los sumergibles de madera de los enanos, y se notaba partida, con ambos extremos astillados.

15

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Era cosa de las serpientes? Se haban aburrido de aquella toma pacfica de Surunan y se haban vuelto contra los mensch, causando una carnicera? Si es as, tendr que echarme la culpa. Necesitaba con urgencia saber qu haba sucedido. Patale con ms fuerza, ms deprisa, pero pronto se sinti cansado, con los msculos ardientes y acalambrados. Nadaba contra la marea, contra la corriente del agua que penetraba en la ciudad. La prdida de su magia, como bien saba de amargas experiencias anteriores, lo haca sentirse inusualmente dbil. La marea lo condujo hasta la muralla de la ciudad. Se agarr a una torreta y ascendi por sus piedras con la idea no slo de descansar, sino tambin de efectuar un reconocimiento y observar qu suceda en la orilla. El perro intent detenerse, pero la corriente lo arrastr. Haplo alarg el brazo arriesgadamente y logr agarrar al perro por el pellejo del cuello; lo elev del agua mientras el animal bata las patas traseras en busca de apoyo y lo subi a la balaustrada a la que el patryn se haba encaramado. Desde aquel puesto de observacin, Haplo tena una visin excelente del puerto de Surunan y la costa. Haplo ech una ojeada y asinti con gesto sombro. No era preciso que nos preocupramos, muchacho murmur mientras daba unas palmaditas en el flanco del perro, empapado y desgreado. Por lo menos, las naves estn a salvo. El animal sonri y se sacudi. La flota de sumergibles mensch estaba dispuesta en el puerto en una fila ms o menos ordenada. Los cazadores del sol se mecan en la superficie con la proa abarrotada de mensch que sealaban y gritaban, asomaban el cuerpo por la borda y saltaban al agua. Numerosas embarcaciones de pequeo tamao iban y venan entre el barco y la orilla; probablemente, trasladaban a los enanos, que no saban nadar. Humanos y elfos, mucho ms habituados al agua, dirigan el trabajo de varias ballenas enormes que arrastraban hacia el puerto unas balsas de construccin tosca, llenas a rebosar. Al ver las balsas, Haplo volvi la mirada al madero que haba alzado con l a la torreta. Los mensch estaban desembarcando con la idea de asentarse; por eso haban empezado a desguazar las naves. Pero... dnde estn las serpientes? pregunt al perro, que yaca a sus pies, jadeante. Decididamente, no aparecan por ninguna parte. Haplo continu observando todo el tiempo que pudo, movido por la necesidad de escapar de aquel mundo y volver al Nexo y a su seor, pero forzado por la pareja necesidad de alcanzar el Nexo con vida. Paciencia, cautela... Eran asignaturas difciles de aprender, pero el Laberinto haba sido un excelente maestro. No vio rastro alguno de cabezas de serpientes asomando del agua. Quizs estaban todas bajo la superficie, horadando los agujeros a travs de los cuales el agua del mar de Chelestra se colaba en los cimientos del Cliz. Necesito saber ms se dijo Haplo con frustracin. Si las serpientes descubran que estaba vivo y se propona huir de Chelestra, haran lo posible por detenerlo. Sopes las alternativas. Detenerse a hablar con los mensch significara un retraso, adems del riesgo de revelar su presencia a Tas serpientes. Los mensch lo acogeran con alegra y querran retenerlo y utilizarlo, pero Haplo

16

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

no tena tiempo para tontear con los mensch. Sin embargo, no perder algn tiempo en averiguar qu suceda con las serpientes poda significar un retraso an mayor. Y quiz mortal. Haplo aguard unos momentos, a la espera de algn indicio de las serpientes. Nada. Y no poda quedarse eternamente en aquella maldita muralla. Decidido a confiar en la suerte, Haplo salt de nuevo al agua. El perro, con un potente ladrido, se arroj tras l. Haplo penetr en el puerto a nado. Sujeto al madero, se mantuvo a ras del agua evitando el trfico de embarcaciones. Muchos mensch lo conocan de vista y quera eludirlos cuanto fuera posible. Agarrado a la plancha, estudi con atencin las naves enanas. Si consegua dar con Grundle, hablara con ella. La enana era ms juiciosa que la mayora de los mensch y, aunque sin duda lo recibira con grandes muestras de alegra, Haplo estaba seguro de poder librarse de sus abrazos afectuosos sin excesivas dificultades. Pero no logr encontrar a la enana. Y segua sin haber rastro de las serpientes. Lo que s encontr, amarrado a un poste, fue un pequeo sumergible utilizado para rescatar a los enanos que tenan la desgracia de caer al agua. Se acerc a la embarcacin y la observ atentamente. No haba nadie a la vista; era como si la nave hubiera sido abandonada. Una balsa tirada por una gran ballena acababa de llegar a la orilla, donde un numeroso grupo de enanos se haba congregado para proceder a la descarga. Haplo supuso que la tripulacin del sumergible haba acudido a echar una mano. Nad hasta la embarcacin. Aquel golpe de suerte era demasiado bueno como para desaprovecharlo. Robara el sumergible y navegara a Draknor. Si las serpientes estaban all..., bueno, tendra que ocuparse de eso cuando llegara el momento. Una cosa grande, viva y de piel lisa y resbaladiza choc con l. A Haplo le dio un vuelco el corazn. Tom aire, trag un poco de agua al mismo tiempo, se atragant y empez a toser. A la vez que se apartaba de la criatura batiendo el agua con enrgicas patadas, el patryn pugn por recobrar el aliento y se aprest a luchar. Una cabeza reluciente con dos ojos como cuentas de cristal y una boca abierta en una gran sonrisa emergi del agua delante de l. Otras dos cabezas parecidas asomaron a ambos lados de Haplo y una cuarta nad en torno a l, alegre y retozona, dndole golpecitos con el morro con aire juguetn. Delfines. Haplo jade y escupi agua. El perro intent un ladrido furioso en un esfuerzo que caus una gran diversin entre los delfines y estuvo a punto de ahogar al animal. Haplo lo agarr por las patas delanteras y coloc stas sobre el madero, donde el animal se tumb jadeante, con una mirada de rabia. Dnde estn las serpientes dragn? inquiri Haplo en el idioma de los humanos. Los delfines, en anteriores encuentros, se haban negado a hablar o a tener cualquier relacin con l. Sin embargo, eso haba sucedido cuando las criaturas marinas lo consideraban, cosa comprensible, un aliado de las serpientes. Ahora, la actitud hacia l haba cambiado. El grupo de delfines empez a emitir chillidos y silbidos de excitacin y alguno empez a alejarse, impaciente por ser el primero en difundir entre los mensch la noticia de que el hombre misterioso de los tatuajes azules en la piel haba reaparecido.

17

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

No! Esperad, no os vayis! No le digis a nadie que me habis visto se apresur a decirles. Qu sucede aqu? Dnde estn las serpientes dragn? Los delfines organizaron un gran revuelo, hablando todos a la vez. En cuestin de segundos, Haplo escuch todo lo que quera saber y muchas cosas ms que ignoraba. Nos enteramos de que Saman te haba cogido preso... Las serpientes han devuelto el cuerpo de la pobre Alake a... Sus padres estn abatidos de pena... Serpientes, has dicho? ... y el sartn... S, t y el sartn fuisteis responsables de... T has traicionado... ... has traicionado a tus amigos... Cobarde... Nadie lo crey... S, s que lo creyeron... No. Seguro que no. Bueno, quiz por unos momentos... En cualquier caso, las serpientes han utilizado su magia para horadar conductos de acceso al Cliz... Unos agujeros gigantescos! Enormes! Inmensos! Las compuertas. Abiertas a la vez: un muro de agua... Olas de marea... Nada sobrevive... Los sartn, aplastados! Arrasados... La ciudad, destruida... Nosotros alertamos a los mensch acerca de las serpientes dragn y las galeras que estaban horadando... Grundle y Devon regresaron... Y contaron la verdad de lo sucedido. Eres un hroe... No; l, no. El hroe es el otro, ese Alfred. Slo quera ser corts... Los mensch estaban preocupados... No quieren matar a los sartn... Temen a las serpientes dragn. Unas naves enanas salieron a investigar... Pero resulta que las serpientes dragn no aparecen por ninguna parte... Los enanos slo entreabrieron ligeramente las compuertas y... Alto! Silencio! Exclam Haplo, consiguiendo por fin hacerse or entre la algaraba. Qu significa eso de que las serpientes dragn no aparecen por ninguna parte? Dnde estn? Los delfines empezaron a discutir entre ellos. Algunos decan que las terribles bestias haban regresado a Draknor, pero la opinin ms generalizada era, al parecer, que las serpientes se haban colado por las galeras excavadas y estaban atacando a los sartn de Surunan.

18

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

No es as replic Haplo. Acabo de llegar de Surunan y la ciudad est en calma. Hasta donde s, los sartn se encuentran a salvo en su Cmara del Consejo, donde tratan de mantenerse secos. Los delfines acogieron la noticia con patente decepcin. No deseaban ningn mal a los sartn, pero habra sido una historia tan esplndida... Despus de or a Haplo, hubo unanimidad en la opinin de las criaturas marinas: las serpientes dragn deban de haber regresado a Draknor. El patryn no tuvo ms remedio que compartir tal opinin. Las serpientes haban regresado a Draknor, pero por qu? Qu razn las haba hecho abandonar Surunan tan bruscamente? Por qu desperdiciaban la oportunidad de destruir a los sartn? Por qu abandonaban sus planes de fomentar el caos entre los mensch, volviendo a unos contra los otros? Haplo no poda contestar a tales preguntas, pero se dijo con amargura que eso no tena importancia. En aquel momento, lo nico importante era que las serpientes estaban en Draknor y su nave, tambin. Supongo que ninguno de vosotros se ha acercado a Draknor para cerciorarse, verdad? inquiri. Los delfines lanzaron chillidos de alarma slo de pensarlo y movieron la cabeza con energa. Ninguno de ellos se aproximara a Draknor, un lugar terrible de gran maldad y tristeza. Sus propias aguas eran ponzoosas y envenenaban a cualquiera que nadara en ellas. Haplo se abstuvo de comentar que l haba surcado tales aguas y haba sobrevivido. No poda culpar a aquellas apacibles criaturas por no querer acercarse a Draknor. Tampoco a l lo entusiasmaba la perspectiva de regresar a aquella torturada luna marina. Pero no tena alternativa. Ahora, su principal problema era quitarse de encima a los delfines. Por suerte, eso era coser y cantar. A aquellas criaturas marinas les encantaba sentirse imprescindibles. Necesito que llevis un mensaje mo a los lderes mensch, para que sea entregado en persona y en privado a cada miembro de la familia real. Es de suma importancia. Estaremos encantados de... Puedes confiar en que... Implcitamente... Decirle a todo el mundo... No; a todo el mundo, no... Slo a la familia real... A todo el mundo, te digo... Estoy seguro de que ha dicho... Cuando consigui que se callaran y lo escucharan, Haplo le s trasmiti el mensaje, teniendo buen cuidado de que fuera complicado y enrevesado. Los delfines estuvieron muy atentos a sus palabras y, tan pronto como Haplo cerr la boca, se alejaron nadando a toda velocidad. Cuando el patryn estuvo seguro de que los delfines haban dejado de prestarle atencin, se acerc a nado hasta el sumergible, se encaram a bordo, subi al perro y zarp.

19

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

2
DRAKNOR CHELESTRA Haplo no haba llegado nunca a dominar por completo el sistema de navegacin de los enanos, el cual, segn Grundle, se basaba en unos sonidos emitidos por las propias lunas marinas. Al principio, le preocup si sera capaz de encontrar Draknor, pero pronto descubri que dicha luna marina era fcil de localizar. Demasiado fcil. Las serpientes dragn dejaban a su paso una estela de un lgamo repulsivo, un sendero de aguas turbias que conduca a la lbrega oscuridad del mar que rodeaba la atormentada luna marina. Una negrura absoluta lo envolvi. Haba penetrado en las cavernas de Draknor y la visibilidad era nula. Temeroso de embarrancar, aminor la velocidad del sumergible hasta que ste apenas se movi. Esperaba que no fuese necesario, pero, si era preciso, nadara en aquellas aguas inmundas. Ya lo haba hecho otras veces. Haca rato que tena secas las manos y los antebrazos hasta las mangas hmedas de la camisa, que se haba arremangado hasta el codo. Las runas eran an sumamente dbiles, pero ya volvan a ser visibles y, aunque apenas le proporcionaban la fuerza mgica de un nio de dos aos, la presencia de su desvado color azul resultaba reconfortante. Dese no tener que mojarse otra vez. La proa del sumergible roz una roca. Haplo maniobr rpidamente hacia arriba y exhal un suspiro al comprobar que la nave obedeca sin contratiempos. Deba de estar acercndose a la costa. Decidi arriesgarse a llevar la embarcacin hasta la superficie. Contempl de nuevo las runas de sus manos: azules, de un azul desvado. Haplo detuvo la nave por completo y estudi los signos mgicos. Se fij, sobre todo, en su color tenue, ms plido que el de las venas que recorran el revs de sus manos. Era algo extrao, muy extrao. Por dbiles que fueran, las runas de su piel deberan haber brillado con fuerza, como reaccin instintiva de su cuerpo al peligro de las serpientes. Sin embargo, esta vez no respondan como en otras ocasiones. Y lo mismo suceda, advirti, con sus dems instintos. Si no se haba dado cuenta hasta entonces, era porque haba estado demasiado concentrado en pilotar el sumergible. En las anteriores ocasiones, al llegar tan cerca del cubil de las serpientes, Haplo apenas poda moverse, y menos an pensar con claridad, a causa del terror paralizante y debilitador que emanaba de aquellos monstruos. Pero, esta vez, Haplo no tena miedo: al menos, se corrigi, no tema por s mismo. Su miedo era ms profundo. Era fro y lo retorca por dentro. Qu sucede, muchacho? pregunt al perro, que se haba acurrucado contra l y soltaba gaidos pegado a su pierna. Haplo le dio unas palmaditas tranquilizadoras, aunque a l tampoco le habra ido mal que alguien le diera confianza. El perro lanz un gemido y se apret todava ms a su amo. Puso en marcha la nave de nuevo y la pilot hasta la superficie con la atencin dividida entre el agua, cada vez ms lumi nosa, y los signos mgicos de su piel. Las runas no haban cambiado de aspecto.

20

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

A juzgar por la reaccin de su cuerpo, las serpientes ya no estaban en Draknor. Pero, si no estaban all, y tampoco con los mensch ni enfrentndose a los sartn, dnde se haban metido? El submarino emergi. Haplo ech una rpida ojeada a la orilla, localiz su nave y sonri satisfecho al verla entera e intacta. Pero su miedo se intensific, aunque los signos mgicos de su piel no le daban pie a sentirse inquieto. Frente a la nave, entre las rocas, yaca el cuerpo del rey de las serpientes, muerto por el misterioso mago de las serpientes (que poda, o no, haber sido Alfred). No haba rastro alguno de serpientes vivas. Haplo var el sumergible. Cauto y alerta, abri la escotilla y sali a la cubierta superior. No iba armado, aunque haba encontrado una provisin de hachas de guerra en una dependencia de la nave. Pero slo las hojas potenciadas mediante magia podran penetrar la piel de las serpientes y, de momento, Haplo estaba demasiado dbil como para infundir su poder mgico al metal. El perro lo sigui, con un gruido de advertencia. Con las patas rgidas y el pelaje del cuello erizado, el animal tena la vista fija en la cueva. Qu sucede, muchacho? inquiri Haplo, nervioso. El perro se estremeci desde el hocico hasta la cola y mir a su amo suplicndole permiso para lanzarse al ataque. No, perro. Vamos a nuestra nave. Nos largamos de este lugar. Haplo salt de la cubierta, fue a caer sobre una arena repulsiva, cubierta de aquel limo, y se encamin hacia su nave cu bierta de runas siguiendo la lnea de la costa. El perro continu con sus ladridos y gruidos y sigui los pasos de Haplo a regaadientes, slo despus de repetidas rdenes de su amo. El patryn estaba a punto de llegar a su nave, cuando advir ti que algo se mova cerca de la boca de la caverna. Se detuvo a observar por cautela, pero no especialmente preocupado. Ahora estaba lo bastante cerca de la nave como para alcanzar la seguridad de sus runas protectoras. Los ladridos del perro se convirtieron en gruidos, y el animal levant los belfos dejando a la vista unos dientes afilados. Una figura emergi de la cueva. Samah. Calma, muchacho dijo Haplo. El jefe del Consejo Sartn avanzaba con la cabeza baja y el paso desganado de quien camina sumido en profundos pensamientos. No haba llegado all en barco, pues no haba ms sumergibles anclados junto a la costa. As pues, se haba transportado mediante la magia. Haplo observ de nuevo los signos de sus manos. Las runas tenan un tono un poco ms oscuro pero seguan sin brillar, sin avisarle de la proximidad de un enemigo. A la vista de aquello y por deduccin lgica, Haplo supuso que la magia de Samah, como la del propio Haplo, deba de ser inoperante. Seguramente, tambin el sartn se haba mojado. Samah tambin estaba esperando, descansando, para recobrar las fuerzas necesarias para el viaje de vuelta. No significaba ninguna amenaza para Haplo, igual que ste no la representaba para l. O acaso s? En igualdad de condiciones y privados ambos de su magia, Haplo era el mas joven de los dos, el ms fuerte. El combate sera tosco,

21

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

indigno, propio de los mensch: dos hombres rodando por la arena, golpendose con los puos. Haplo lo pens mejor, suspir y movi la cabeza. Sencillamente, estaba demasiado agotado. Adems, Samah pareca haber recibido ya una paliza. Haplo aguard, quieto y en silencio. Samah no levant la vista de sus preocupadas meditaciones. Habra sido capaz de pasar por delante del patryn sin advertir su presencia de no ser porque el perro, incapaz de contenerse al recordar pasadas afrentas, solt un seco ladrido de advertencia: el srtan ya se haba acercado suficiente. Samah alz la cabeza, sobresaltado por el sonido pero nada sorprendido, al parecer, de ver all al perro y a su amo. El sartn apret los labios, y su mirada fue de Haplo al pequeo sumergible que flotaba detrs de l. De vuelta con tu seor? inquiri con frialdad. Haplo no consider necesario responder. Samah asinti; l tampoco haba esperado que lo hiciera. Te alegrar saber que tus esbirros ya estn en camino. Te han precedido y, sin duda, te aguarda un recibimiento de hroe. Su tono de voz era agrio; su mirada, sombra y cargada de odio. Y, acechando debajo, se intua el miedo. En camino... Haplo mir al sartn y, de pronto, comprendi. Comprendi qu haba sucedido y entendi la razn de aquel miedo aparentemente irracional. Por fin saba adonde haban ido las serpientes... y por qu. Condenado idiota! Mascull Haplo. Has abierto la Puerta de la Muerte! Te advert que lo haramos si tus mensch nos atacaban, patryn. Fui yo quien os previno. La enana os cont lo que haba odo. Las serpientes queran que abrierais la Puerta de la Muerte. ste era su plan desde el principio. No escuchaste a Grundle? De modo que ahora tengo que seguir los consejos de los mensch? Samah solt una risotada burlona. Parece que ellos tienen ms juicio que t. Con qu intencin has abierto la Puerta? Para huir? No, seguro que no es se tan plan. Para buscar ayuda? S, exacto: pretendas encontrar ayuda. Despus de lo que te cont Alfred...! Pero, claro, no creste ciertas sus palabras. Casi toda tu raza ha muerto, Samah. Los pocos de Chelestra sois los nicos que quedis, aparte de un par de miles de cadveres animados en Abarrach. Has abierto la Puerta de la Muerte, pero han sido las serpientes las que la han cruzado. Ahora extendern su maldad a lo largo y ancho de los cuatro mundos. Espero que se detuvieran lo suficiente como para darte las gracias! El poder de la Puerta debera haber detenido a las bestias! Replic Samah con voz grave, al tiempo que cerraba el puo . Las serpientes no deberan haber podido pasar! Igual que los mensch? Crees que necesitan tu ayuda para entrar? Todava no lo has comprendido, sartn? Esas serpientes son ms poderosas que t, que yo, que mi seor o quiz que todos juntos. No necesitan ayuda de nadie! No! sas bestias tuvieron ayuda! contest Samah agriamente . Ayuda patryn!

22

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Haplo abri la boca para protestar, pero decidi que no mereca la pena. Estaba perdiendo el tiempo. El mal estaba extendindose y ahora, ms que nunca, era imperioso que regresara para poner sobre aviso a su seor. Mene la cabeza, dio media vuelta y ech a andar hacia su nave. Vamos, perro. Pero el animal ladr otra vez, reacio a moverse, y mir a Haplo con las orejas erguidas. No haba algo que queras preguntar, amo? En efecto, a Haplo le vino a la cabeza un pensamiento, y se volvi. Qu ha sido de Alfred? Tu amigo? Samah esboz otra sonrisa burlona. Ha sido enviado al Laberinto, el destino de todos los que predican herejas y conspiran con el enemigo. Supongo que sabes que era la nica persona que podra haber detenido el mal, verdad? Por un instante, Samah pareci divertido con la idea. Si ese Alfred es tan poderoso como dices, podra haberme impedido que lo enviara a prisin. Pero no lo hizo. Al contrario, se dej llevar al castigo sin apenas resistencia. S murmur Haplo en voz baja. Eso es muy propio de l. Ya que aprecias tanto a tu amigo, patryn, por qu no vuelves t tambin a tu prisin para intentar rescatarlo? Quiz lo haga. No, muchacho! Aadi Haplo al advertir que el perro tena la vista fija en el cuello de Samah. Te pasaras la noche vomitando. El patryn subi a su nave, solt las amarras, arrastr adentro al perro que an segua lanzando gruidos a Samah y cerr la escotilla. Una vez a bordo, Haplo corri a la ventana del puente de mando de la nave para ech ar un vistazo al sartn. Con magia o sin ella, Haplo no se fiaba de l. Samah permaneci inmvil en la arena. Sus blancas ropas estaban mojadas y sucias, con el dobladillo embadurnado de limo y de sangre de las serpientes muertas. Tena los hombros hundidos y la piel griscea y pareca a punto de derrumbarse de puro agotamiento, pero, consciente probablemente de que lo estaba espiando, se mantuvo en pie muy erguido, con la mandbula encajada y los brazos cruzados. Satisfecho al comprobar que su enemigo segua siendo inofensivo, Haplo volvi la atencin a las runas marcadas a fuego en las planchas de madera del interior de la embarcacin. Una a una, las traz de nuevo mentalmente: runas de proteccin, runas de poder, runas para llevarlo de nuevo en el viaje extrao y aterrador a la Puerta de la Muerte, runas para asegurar su supervivencia hasta que alcanzara el Nexo. Pronunci una palabra y, en respuesta a ella, los signos mgicos empezaron a despedir un suave fulgor azulado. Haplo exhal un profundo suspiro. Por fin estaba a salvo, protegido, y se permiti relajarse un poco por primera vez en mucho, muchsimo tiempo. Tras cerciorarse de que tena las manos secas, las coloc sobre la rueda del timn de la nave. Esta rueda tambin haba sido potenciada con runas. El mecanismo de gobierno del sumergible no era tan poderoso como la piedra de gobierno que haba utilizado a bordo del Ala de Dragn, pero tanto ste como

23

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

la piedra estaban ahora en el fondo del mar..., si es que el mar de Chelestra tena un fondo. La magia rnica de la rueda del timn era tosca, elaborada con prisas, pero lo transportara a travs de la Puerta de la Muerte y eso era lo nico que importaba. Haplo maniobr para separar el sumergible de la orilla y observ de nuevo al sartn, cuya figura fue menguando a medida que se haca mayor la extensin de aguas oscuras que los distanciaba. Qu vas a hacer ahora, Samah? Te atrevers a entrar en la Puerta de la Muerte en busca de tu gente? No, me parece que no lo hars. Tienes miedo, verdad, sartn? Sabes que has cometido un error terrible, un error que puede significar la destruccin de todo lo que te has esforzado en construir. Tanto si crees que las serpientes representan un poder malfico superior como si no, esas bestias son una fuerza que escapa a tu comprensin y a tu control. Samah, has enviado la muerte a travs de la Puerta de la Muerte.

24

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

3
EL NEXO Xar, Seor del Nexo, recorra las calles de su tierra apacible y crepuscular, una tierra construida por su enemigo. El Nexo era un lugar hermoso de suaves colinas, prados y bosques llenos de verdor. Sus edificios se alzaban con perfiles suavizados, redondeados, a diferencia de sus habitantes, que eran fros y afilados como cuchillas de acero. La luz del sol era apagada, difusa, como si brillara a travs de un velo de fina gasa. En el Nexo, nunca era totalmente de da, ni noche cerrada. Era difcil distinguir un objeto de su sombra, saber dnde terminaba uno y empezaba la otra. El Nexo pareca una tierra de sombras. Xar estaba cansado. Acababa de emerger del Laberinto, tras salir victorioso de una batalla con la magia perversa de aquella tierra espantosa. En esta ocasin, la magia haba enviado a un ejrcito de caodines para destruirlo. Estos caodines, criaturas in teligentes parecidas a enormes insectos, miden lo que un hombre y tienen el cuerpo cubierto por un caparazn negro de gran dureza. El nico modo de destruir a un caodn es acertarle de lleno en el corazn y matarlo en el acto, pues si vive, aunque slo sea unos segundos, de una gota de sangre derramada puede hacer surgir una copia de s mismo. Y Xar acababa de enfrentarse a un ejrcito de aquellos seres: cien, doscientos... el nmero no importaba porque creca cada vez que hera a uno. El patryn les haba hecho frente a solas y slo haba tenido unos momentos para reaccionar antes de que la marea de insectos de ojos bulbosos lo engullera. Xar haba entonado las runas y haba creado entre l y la vanguardia de los caodines un muro de llamas que lo haba pro tegido del primer asalto y le haba proporcionado tiempo para ampliar ms su crculo defensivo. Los caodines haban intentado entonces eludir las llamas, que se extendan alimentndose de las hierbas del Laberinto, dotadas de una vida mgica gracias a los vientos mgicos que les insuflaba Xar. A los pocos caodines que haban escapado a las llamas, Xar les haba dado muerte con una espada rnica, teniendo buen cuidado de incrustarla bajo el caparazn para alcanzar el corazn. Y, mientras lo haca, el viento continu soplando y las llamas crepitaron, alimentadas con los restos de los muertos. El fuego saltaba ahora de una vctima a otra, diezmando las filas de las ominosas criaturas. La retaguardia de los caodines observ el holocausto que se avecinaba, titube, dio media vuelta y huy. Con la proteccin de las llamas, Xar haba rescatado a varios de los suyos, ms muertos que vivos. Los caodines los haban tomado prisioneros para utilizarlos como cebo y tentar al Seor del Nexo a combatir. Ahora, los rehenes estaban siendo atendidos por otros patryn, que tambin deban su vida a Xar. Pueblo severo y sombro, despiadado, inflexible e inconmovible, los patryn no eran efusivos en su gratitud al seor que una y otra vez pona en riesgo su vida por salvar las de ellos. Los patryn no proclamaban su lealtad y su devocin hacia l, sino que la demostraban,

25

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

aplicndose con esfuerzo y sin protestas a cualquier tarea que les asignaba. Todos obedecan sus rdenes sin vacilar. Y, cada vez que Xar entraba en el Laberinto, una multitud se congregaba a la boca de la Ultima Puerta para mantener una silenciosa vigilia hasta su regreso. Y siempre haba algunos, en especial entre los jvenes, que acudan con la intencin de entrar con l. Eran patryn que llevaban en el Nexo el tiempo suficiente como para que se hubiera difuminado en su recuerdo el horror del tiempo pasado en el Laberinto. Regresar contigo afirmaban . Me atrever a hacerlo, mi seor. Y Xar siempre se lo permita. Y nunca les haca la menor recriminacin cuando los vea vacilar ante la Puerta, cuando sus rostros palidecan y se les helaba la sangre, cuando les temblaban las piernas y sus cuerpos se derrumbaban. Haplo, uno de los ms fuertes entre los jvenes, haba llegado ms lejos que la mayora. Ante la ltima Puerta, haba cado al suelo, torturado por el miedo, pero aun entonces haba seguido avanzando a cuatro manos, gateando, hasta que por fin, presa de temblores, haba retrocedido hacia las acogedoras sombras del Nexo. Perdname, mi seor! haba gritado con desesperacin, como hacan todos. No hay nada que perdonar, hijo mo responda siempre Xar. Y era sincero. l comprenda aquel miedo mejor que cualquiera, pues tena que afrontarlo cada vez que entraba, y cada vez resultaba peor. Rara era la ocasin en que, ante la Ultima Puerta, sus pasos no vacilaban y su corazn no se encoga. Cada vez que entraba, lo haca con la certeza de que no regresara. Cada vez que sala de nuevo, sano y salvo, se prometa a s mismo que no lo repetira. Pero segua hacindolo. Una y otra vez. Son las caras reflexionaba en voz alta. Las caras de los mos, los rostros de quienes me esperan, de quienes me incluyen en el crculo de su ser. Esos rostros me dan el valor. Son mis hijos, todos y cada uno de ellos. Yo los he arrancado de ese tero terrible donde fueron engendrados. Yo los he trado al aire y a la luz. Qu gran ejrcito harn continu murmurando. Dbil en nmero, pero fuerte en magia, en lealtad y en amor. Qu gran ejrcito! repiti con una risilla. Xar hablaba consigo mismo a menudo. Pasaba mucho tiempo a solas, pues los patryn tenan propensin a la soledad 8, y por eso hablaba solo muchas veces, pero nunca se rea, nunca soltaba carcajadas. La risilla era una farsa, un hbil recurso de comedia. El Seor del Nexo continu hablando, como hara cualquier an ciano, hacindose compaa a s mismo en las vigilias solitarias en aquella tierra crepuscular. Dirigi una mirada de reojo hacia sus manos, cuya piel mostraba su edad. Una edad que Xar no poda calcular con exactitud, pues no tena una idea clara de cundo
8

Los patryn aceptan a muy pocos en su crculo ms ntimo , pero demuestran una ferviente lealtad a aquellos a quienes denominan su familia, lo sean por sangre o por juramento. Estos crculos de lealtad (los patryn rehusa ran llamarla afecto) se mantienen generalmente hasta la muerte. Pero, una vez roto, el crcu lo no puede rehacerse nunca ms.

26

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

haba empezado su vida. Slo saba que era viejo, mucho ms que cualquiera de los otros patryn que haban salido del Laberinto. La piel del dorso de sus manos, surcada de arrugas, estaba tensa y estirada, y en ella se dibujaba claramente el perfil de cada tendn, de cada hueso. Los signos mgicos azules tatuados en el dorso de la mano eran complejos y enrevesados pero su color era intenso, en absoluto desvado por el paso del tiempo. Y su magia, si acaso, era an ms poderosa. Aquellas runas tatuadas haban empezado a emitir un resplandor azulado. A Xar no lo habra sorprendido aquel aviso de peligro en el interior del Laberinto, donde su magia actuaba instintivamente para prevenirlo de peligros, para alertarlo de ataques, pero en aquel momento caminaba por las calles del Nexo, unas calles que siempre haban sido seguras, unas calles que eran un refugio. El Seor del Nexo observ el resplandor azul que brillaba con luz fantasmal en el apacible crepsculo, not el ardor de las runas de su piel y percibi el calor de la magia en su sangre. Continu andando como si no sucediera nada, sin dejar de murmurar por lo bajo. La advertencia de los signos mgicos se hizo ms urgente; las runas brillaron con ms intensidad. Xar cerr los puos y los ocult bajo las anchas mangas de la larga tnica negra. Sus ojos escrutaron cada sombra, cada objeto. Dej las calles y tom un sendero que se adentraba en el bosque que rodeaba su residencia. Xar viva aparte de su pueblo pues prefera mejor, necesitaba tener silencio y tranquilidad. Las sombras ms oscuras de los rboles proporcionaban al lugar un remedo de noche. Volvi la vista hacia la mano; la luz de las runas era perceptible a travs de las ropas negras. No haba dejado atrs el peligro; al contrario, se encaminaba directamente hacia su origen. El Seor del Nexo estaba ms perplejo que nervioso, ms enfadado que inquieto. Acaso la maldad del Laberinto se haba colado de alguna manera en el Nexo a travs de la Ultima Puerta? Tal idea le resultaba inconcebible. Aquel lugar era obra de la magia sartn, igual que la Puerta y la Muralla que rodeaba el mundo prisin del Laberinto. Los patryn, reacios a confiar en un enemigo que los haba arrojado a dicha crcel, haban re forzado la Muralla y la Puerta con su propia magia. No; era imposible que algo pudiera escapar. El Nexo estaba protegido de los otros mundos los mundos de los sartn y de los mensch mediante la Puerta de la Muerte. En tanto sta permaneciera cerrada, no poda cruzarla nadie que no dominase la poderosa magia necesaria para recorrerla. Xar haba aprendido el secreto, pero slo despus de eones de concienzudos estudios de escritos sartn. Lo haba aprendido y haba trasmitido su conocimiento a Haplo, que se haba aventurado en esos otros mundos del universo separado. Pero supongamos se dijo Xar en un leve murmullo, mientras volva la vista a un lado y a otro tratando de rasgar la oscuridad que siempre le haba resultado apacible y que ahora era perturbadora, supongamos que alguien ha abierto la Puerta de la Muerte! Al salir del Laberinto, he notado un cambio, como si un soplo de aire se agitara de pronto dentro de una casa largo tiempo cerrada y atrancada. Me pregunto...

27

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

No es preciso que te inquietes, Xar, seor de los patryn lo interrumpi una voz procedente de la oscuridad . Tu mente es rpida y tu lgica, infalible. Tienes razn en tus suposiciones. La Puerta de la Muerte ha sido abierta. Y por tus enemigos. Xar detuvo sus pasos. No poda ver a quien hablaba, oculto entre las sombras, pero distingua unos ojos que brillaban con una tenue y extraa luz rojiza, como si reflejaran las llamas de una fogata lejana. Su cuerpo le adverta que quien hablaba era poderoso y poda resultar peligroso, pero Xar no perciba la menor nota de amenaza en la voz sibilante. Sus palabras, como su tono, estaban llenas de respeto, incluso de admiracin. Pese a ello, Xar se mantuvo en guardia. Si haba llegado a viejo en el Laberinto, no haba sido prestando odos a voces seductoras. Y la que ahora oa haba cometido un grave error. De algn modo, haba penetrado dentro de su mente y haba descubierto el secreto. Xar haba hecho sus comentarios en voz muy baja. Era imposible que nadie lo oyera desde aquella distancia. Me llevas ventaja, seor respondi calmosamente . Acrcate donde estos viejos ojos mos, a los que las sombras confunden fcilmente, puedan veros. Su vista era aguda, ms penetrante de lo que haba sido en su juventud, pues ahora saba qu mirar. Su odo tambin era excelente, pero esto no tena por qu saberlo su interlocutor. Era mejor, se dijo Xar, que creyera estar ante un frgil anciano. Pero el desconocido no se dej engaar. Sospecho que tus viejos ojos ven mejor que la mayora, seor. Pero incluso los tuyos pueden dejarse cegar por el afecto, por la confianza mal otorgada. El desconocido emergi del bosque y sali al camino. Se detuvo ante el Seor del Nexo y abri las manos para indicar que no portaba armas. Con una llamarada, una tea encendida se materializ en sus manos y, bajo su luz, permaneci inmvil donde estaba, sonriendo con serena confianza. Xar lo contempl y pestae. Una duda asalt su mente e increment su clera. Eres un patryn, uno de los mos dijo, estudiando al recin aparecido, pero no te reconozco. Qu truco es ste? Su voz adquiri un tono duro . Ser mejor que hables enseguida. Hazlo mientras puedas, que no ser mucho. Realmente, seor, tu fama no es exagerada. No me extraa que Haplo te admire, aunque te traicione. No soy ningn patryn, como has credo. En tu mundo, he adoptado esta apariencia para mantener en secreto mi verdadera forma. Puedo mostrarme con ella si eso te complace, mi seor, pero te advierto que resulta bastante desagradable. He considerado preferible que t mismo decidas si quieres revelar mi presencia a tu pueblo. Y cul es tu verdadero aspecto, entonces? inquiri Xar, sin hacer caso por el momento de la acusacin vertida contra Haplo. Entre los mensch, se nos conoce por dragones, mi seor. Xar entrecerr los ojos: He tratado con tu especie en otras ocasiones y no veo ninguna razn por la que deba dejarte vivir ms que tus congneres. Sobre todo, estando en mi propio reino.

28

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

El falso patryn sonri y sacudi la cabeza. Esos a los que te refieres con ese nombre no son verdaderos dragones, sino meros primos lejanos.9 Igual que los simios, Se dice, son primos lejanos de los humanos. Nosotros somos mucho ms inteligentes y nuestra magia es mucho ms poderosa. Razn de ms para que te mate... Razn de ms para que vivamos, sobre todo porque slo vivimos para servirte, Seor de los Patryn, Seor del Nexo y, en breve, Seor de los Cuatro Reinos. Quieres servirme, eh? Y has hablado en plural: cuntos sois? Nuestro nmero es enorme. Nunca ha sido contado. Quin os cre? Vosotros, los patryn, hace mucho tiempo respondi la serpiente con un suave siseo. Ya. Y dnde habis estado todo este tiempo? Te contar nuestra historia, seor contest la serpiente con frialdad, haciendo odos sordos al tono sarcstico de Xar . Los sartn nos tenan miedo; teman nuestro poder igual que os teman a vosotros, patryn. Los sartn encerraron a tu pueblo en una prisin mientras que a nosotros, por ser de una raza diferente, decidieron exterminarnos. Nos hicieron caer en una falsa sensacin de seguridad fingiendo firmar la paz con nuestra especie y, cuando se produjo la Separacin, nos pill completamente desprevenidos e indefensos. Logramos escapar con vida por muy poco y, por desgracia, poco pudimos hacer por salvar a tu pueblo, del cual hemos sido siempre amigos y aliados. Escapamos, pues, a uno de los mundos recin creados y nos ocultamos all para atender nuestras heridas y recuperar fuerzas. Nuestra intencin era buscar el Laberinto y liberar a tu pueblo. Juntos, podamos reagrupar a los mensch, que haban quedado aturdidos e indefensos por la terrible prueba, y derrotar a los sartn. Por desgracia, el mundo al que decidimos huir, Chelestra, fue tambin el escogido por el Consejo Sartn. El poderoso Samah en persona fund y edific all una ciudad, Surunan, y la pobl con miles de mensch esclavizados. No tard en descubrir nuestra presencia y nuestros planes para derrocarlo. Samah jur que nunca abandonaramos Chelestra con vida. Cerr y sell la Puerta de la Muerte, condenndose al aislamiento a s mismo y al resto de los sartn dispersos por los dems mundos. Tal situacin tena que durar poco; al menos, sa era su intencin, pues pensaba acabar con nosotros enseguida. Pero demostramos ser ms fuertes de lo que l haba previsto. Le plantamos batalla y, aunque muchos de los nuestros perdieron la vida, lo obligamos a liberar a los mensch y, al final, lo forzamos a buscar la seguridad de la cmara donde los sartn dorman su sueo mgico. Antes de abandonar aquel mundo, los sartn se vengaron de nosotros. Samah dej a la deriva el sol marino que calienta las aguas de Chelestra y el fro terrible del hielo que envuelve ese mundo de agua se apoder de nosotros sin darnos tiempo a escapar. Lo nico que pudimos hacer fue regresar a
9

Naturalmente, la serpiente miente a Xar. Dado que esta criatura mal fica no tiene una forma propia defin ida, to ma prestada en cada ocasin la que mejor convenga a sus intereses.

29

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

nuestra luna marina y refugiarnos en sus cavernas. El hielo nos encerr en su interior, condenndonos a una hibernacin forzosa que ha durado siglos.10 Con el tiempo, el sol marino regres y trajo consigo el calor y una nueva vida para nosotros. Con el sol lleg un sartn, uno al que se conoce como el Mago de la Serpiente, un poderoso hechicero que ha cruzado la Puerta de la Muerte. l despert a los sartn y los liber de su largo sueo. Pero para entonces, mi seor, t y algunos de los tuyos habais alcanzado tambin la libertad y, a pesar de la lejana, lo percibimos. Notamos que vuestra esperanza nos iluminaba y nos daba ms calor que el propio sol. Y entonces Haplo se present ante nosotros y nos inclinamos ante l y le ofrecimos nuestra ayuda para derrotar a los sartn. Para derrotar a Samah, el enemigo ancestral. La serpiente baj la voz y continu: Haplo nos caus admiracin. Confiamos en l. Tenamos a nuestro alcance la victoria sobre Samah. Nos proponamos traer ante ti al lder de los sartn como muestra de nuestra devocin a tu causa. Pero, ay, Haplo nos traicion. Te traicion a ti, mi seor. Samah huy, igual que el Mago de la Serpiente, el sartn que le envenen la cabeza a Haplo. Los dos sartn escaparon, pero slo despus que Samah, movido por el miedo a nosotros y a ti, gran Xar, abriera la Puerta de la Muerte! Los sartn ya no podan impedir que regresramos para ayudarte. Hemos cruzado la Puerta de la Muerte y nos presentamos ante ti, gran Xar. Te reconocemos como nuestro dueo y seor. La serpiente hizo una suerte de reverencia. Y cul es el nombre de ese poderoso sartn al que no ce sas de mencionar? inquiri Xar. Se hace llamar Alfred. Un nombre mensch, mi seor. Alfred! Xar olvid su compostura. Bajo la tnica negra, sus puos se cerraron con fuerza. Alfred! repiti en un susurro. Alz la cara y vio el brillo rojo de los ojos de la serpiente. Rpidamente, recobr la calma . Haplo est con ese Alfred? S, seor. Entonces, Haplo me lo traer. No debes preocuparte. Evi dentemente, has malinterpretado los motivos de Haplo. Es un patryn muy astuto. Inteligente y avispado. Quiz no sea enemigo para Samah (si se trata realmente del mismo Samah, cosa que dudo mucho), pero Haplo ser ms que rival para ese sartn de nombre mensch. Haplo no tardar en volver, ya lo vers. Y traer con l a Alfred. Y todo tendr explicacin. Mientras tanto aadi, interrumpiendo a la serpiente antes de que sta pudiera responder, estoy muy cansado. Soy un viejo y los viejos necesitamos descansar. Te invitara a mi casa pero tengo a un nio alojado conmigo. Un chico muy listo, de una inteligencia sorprendente en un mensch. Me hara preguntas que prefiero no responder. Ocltate en el bosque y evita el contacto con mi gente, pues reaccionar como lo he hecho yo.

10

De nuevo, la serpiente relata su propia versin de los hechos, que difiere considerablemente de la historia contada por los sartn, que se puede leer en El Mago de la Serpiente, volumen 4 de El ciclo de la Puerta de la Muerte. Es interesante anotar, como hace Haplo en su comentario -un tanto mordaz- de esta parte del diario de Xar, que las serpientes son expertas en decir a la gente precisamente aquello que quiere escuchar

30

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

El Seor del Nexo extendi la mano y mostr los tatuajes m gicos que resplandecan con un azul elctrico . Y quiz no sea tan paciente. Tu preocupacin me halaga, mi seor. Har lo que ordenes. La serpiente hizo una nueva re verencia. Xar dio media vuelta para marcharse. A su espalda sonaron las palabras de la serpiente: Espero que este Haplo, en quien mi seor ha puesto tanta fe, resulte merecedor de ella. Pero, muy sinceramente, lo dudo! Las sombras crepusculares susurraron aquellas palabras no pronunciadas. Xar las capt claramente. O quiz fue l quien les dio forma en su mente, si no en voz alta. Volvi la vista atrs, irritado con la serpiente, pero sta ya no estaba. Al parecer, se haba retirado a la oscuridad del bosque sin un ruido, sin el crepitar de una hoja seca, sin el chasquido de una ramita al quebrarse. Xar se irrit an ms, y luego se enfureci consigo mismo por permitir que la serpiente lo alterara. Perder la confianza en Haplo es perderla en m mismo. Yo le salv la vida, lo saqu del Laberinto, lo eduqu y lo prepar. Le asign esta importantsima misin de viajar a travs de la Puerta de la Muerte. La primera vez que mostr dudas, lo castigu. Ya entonces limpi de su ser la ponzoa que le haba inoculado ese sartn, Alfred. Haplo me es muy querido. Descubrir que me ha fallado es descubrir que yo he fallado! El resplandor de los signos mgicos de la piel de Xar empezaba a amortiguarse, pero an bastaba para iluminar el camino del seor por el lindero del bosque. Irritado, reprimi la tentacin de mirar atrs otra vez. Desconfiaba de la serpiente pero, bien pensado, no se fiaba de casi nadie. Le habra gustado suprimir el casi, decir que no confiaba en nadie. Pe ro no era as. Sintindose ms viejo y cansado de lo habitual, el Seor del Nexo pronunci las runas e invoc de las probabilidades mgicas un bastn de roble, recio y firme, para ayudar sus cansados pasos. Hijo mo... susurr con tristeza, apoyado y encorvado sobre el bastn . Haplo, hijo mo!

31

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

4
LA PUERTA DE LA MUERTE La travesa de la Puerta de la Muerte es un viaje terrible, una colisin espeluznante de paradojas que golpean la conciencia con tal fuerza que la mente queda en blanco. En una ocasin, Haplo haba tratado de permanecer consciente durante el trnsito y todava se estremeca al recordar la espantosa experiencia.11 Incapaz de encontrar refugio en el vaco, su mente haba saltado a otro cuerpo, al que tena ms cerca: el de Alfred. El sartn y l haban intercambiado sus conciencias y haban revivido las experiencias vitales ms profundas del otro. Cada uno haba descubierto algo del otro, y ninguno de los dos haba podido seguir viendo al otro igual que antes. Haplo saba lo que se senta cuando uno se crea el ltimo miembro de su raza, a solas en un mundo de extranjeros. Alfred saba qu era estar prisionero en el Laberinto. Supongo que ahora lo sabe de primera mano dijo Haplo mientras se instalaba junto al perro, disponindose a conciliar el sueo como haca ahora cada vez que iba a entrar en la Puerta de la Muerte . Pobre estpido. Dudo que an siga vivo. l y esa mujer que llev consigo... cmo se llamaba? Orla? S, eso es: Orla. A la mencin del nombre de Alfred, el perro lanz un gaido y apoy la cabeza en el regazo de Haplo. El patryn lo rasc bajo el hocico mientras murmuraba: Supongo que lo mejor que puedo desear para Alfred es que tenga una muerte rpida. El perro suspir y mir hacia la ventana con ojos tristes y esperanzados, como si esperara ver en cualquier momento a Alfred, regresando a bordo con su habitual paso vacilante. Guiada por la magia de las runas, la nave dej atrs las aguas de Chelestra y entr en la enorme bolsa de aire que rodeaba la Puerta de la Muerte. Haplo apart de su cabeza unos pensamientos que no le ofrecan ayuda ni consuelo y procedi a verificar si la magia estaba actuando como deba, protegiendo la nave, sostenindola, propulsndola hacia adelante. El patryn, sin embargo, comprob con perplejidad que su magia apenas actuaba. Los signos mgicos estaban inscritos en el interior de la nave y no en el exterior del casco, como en anteriores ocasiones, pero esto no debera haber importado. Si acaso, las runas deberan estar actuando con ms intensidad para compensar tal hecho. La sala de gobierno debera haber estado iluminada por un intenso resplandor rojo y azul, pero apenas reinaba en ella un agradable fulgor mortecino de un difuminado tono prpura. Haplo reprimi un breve instante de vacilacin y de pnico y repas meticulosamente toda la estructura de runas grabada en el interior del pequeo sumergible. No descubri ningn error, lo cual no lo sorprendi puesto que, previamente, ya haba revisado dos veces las inscripciones.

11

El Mar de Fuego, volu men 3 de El ciclo de la Puerta de la Muerte.

32

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Corri a la gran claraboya de la sala de gobierno, observ el exterior y alcanz a ver la Puerta de la Muerte como un pequeo agujero que pareca demasiado angosto para cualquier nave de un tamao mayor de... Parpade y se frot los ojos. La Puerta de la Muerte haba cambiado. Por unos instantes, Haplo se qued en blanco, incapaz de encontrar explicacin a lo que suceda. Momentos despus, tuvo la respuesta. La Puerta de la Muerte estaba abierta. No se le haba ocurrido pensar que la apertura de la Puerta significara ninguna diferencia a la hora de cruzarla pero, por supuesto, tena que haberla. Los sartn que haban diseado la Puerta deban de haberla concebido como un conducto de acceso rpido y fcil a los otros tres mundos. Era lgico que as lo hicieran, y Haplo se reprendi por haber sido tan estpido para no haber cado antes en ello. Probablemente, se habra ahorrado tiempo y preocupaciones. O no? Frunci el entrecejo y reflexion. La entrada en la Puerta de la Muerte quiz fuese ms sencilla pero, qu hara una vez dentro? Cmo se controlaba la travesa? Funcionara su magia? O la nave se desmontara por las junturas? Muy pronto conocers la respuesta se dijo en un murmullo. Ya no puedes volver atrs. Domino el impulso de ponerse a deambular por la pequea cabina de pilotaje con paso nervioso y concentr la atencin en la Puerta de la Muerte. El agujero, que momentos antes pareca demasiado pequeo como para que pasara por l un mosquito, se haba hecho enorme. La entrada, antes oscura y siniestra, estaba ahora llena de luz y color. Haplo no estaba seguro, pero le pareci captar visiones fugaces de los otros mundos. Unas imgenes pasaron velozmente por su mente y desaparecieron enseguida, como en un sueo, demasiado deprisa como para concentrarse en alguna en particular. Las junglas clidas y hmedas de Pryan, los ros de roca fundida de Abarrach, las islas flotantes de Ariano: todo pas aceleradamente ante sus ojos. Haplo vio tambin el tenue resplandor del suave crepsculo del Nexo. La visin se difumin y surgi de ella el erial yermo y aterrador del Laberinto. Luego, por un instante tan breve que no estuvo seguro de haberlo visto realmente , capt una fugaz visin de otro lugar, un sitio extrao que no reconoci, un paraje de tal paz y tal belleza que el corazn se le contrajo de dolor cuando la imagen se desvaneci. Perplejo, Haplo contempl la rpida sucesin de imgenes, que le recordaba un juguete lfico12 que haba visto en Pryan. Las imgenes empezaron a repetirse. Era extrao, se dijo, aunque no saba por qu. El torbellino de visiones gir de nuevo en su mente, en el mismo orden, y por fin entendi qu significaba.

12

Sin duda, un colisionescopio elfo. El artilugio consiste en un tubo hueco de madera en cuyo fondo hay una esfera de cristal que contiene pequeos fragmentos de cristales de colores. Cuando la esfera gira, los fragmentos de cristal colisionan formando una gran variedad de diseos, visibles por el otro ext remo del tubo.

33

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

La Puerta le estaba dando a elegir destino. Adonde quera ir? Haplo saba muy bien adonde quera dirigirse, pero esta vez no estaba seguro de cmo llegar. En otras ocasiones, la decisin haba estado vinculada a su magia; slo haba tenido que buscar entre las posibilidades y seleccionar un lugar. La estructura rnica necesaria para llevar a efecto tal seleccin era muy compleja y haba sido extremadamente difcil de disear. Su seor haba pasado incontables horas estudiando los textos sartn13 hasta dar con la clave; luego, haba dedicado otro tiempo considerable a traducir el idioma sartn al patryn para enserselo a Haplo. Pero ahora todo haba cambiado. Haplo estaba cada vez ms cerca de la Puerta, su nave avanzaba cada vez ms deprisa y l no tena la menor idea de cmo controlarla. Sobreponindose a su creciente pnico, lleg a la conclusin de que los sartn deban de haber concebido la Puerta como un lugar seguro y de fcil acceso. Las imgenes se sucedieron de nuevo ante sus ojos en un torbellino cada vez ms acelerado. Tuvo la sensacin horrible de estar cayendo, como experimenta uno en los sueos: las junglas de Pryan, las islas de Ariano, el agua de Chelestra, la lava de Abarrach... Todo daba vueltas en torno a l, debajo de l. La nave caa girando hacia ellos y Haplo no poda detenerla. El crepsculo del Nexo... Haplo se agarr a aquella imagen con desesperacin, se asi a ella y la fij en su mente. Pens en el Nexo, lo record, evoc las imgenes de sus bosques umbros, de sus calles ordenadas, de su gente. Cerr los ojos para concentrarse mejor y para olvidar la visin aterradora del torbellino catico. El perro empez a lanzar aullidos, no de advertencia, sino de alegra, excitacin y reconocimiento. Haplo abri los ojos. La nave sobrevolaba tranquilamente una tierra a media luz, baada por un sol que nunca terminaba de alzarse, que nunca se pona por completo. Estaba en casa. No perdi un segundo. Tan pronto como hubo posado la nave, se encamin directamente a la morada de su seor en el bosque para presentarle su informe. Caminaba deprisa, abstra do, absorto en sus pensamientos y sin apenas prestar atencin a su entorno. Estaba en el Nexo, un lugar libre de peligros para l. Por eso se sobresalt bastante cuando el gruido agresivo del perro lo sac de sus meditaciones. El patryn dirigi automticamente la vista hacia los signos mgicos de su piel y observ con sorpresa que despedan un leve fulgor azulado. Ante l, en el camino, haba alguien.

13

Xar descubri en el Nexo una pequea biblioteca de libros sartn sobre diversos temas, entre ellos una Historia de la Separacin, con varas descripciones incompletas de los cuatro mundos y detalles de cmo viajar a travs de la Puerta de la Muerte. Estos libros estaban escritos en el lenguaje rnico de los sartn, y Xar aprendi por s solo a descifrarlo, en una laboriosa tarea que le llev muchos aos. Haplo escribe: Creamos que los sartn dejaron esos textos para burlarse de nosotros, sin imaginar que tendramos la paciencia y el inters necesarios para aprender a leerlos y hacer uso de ellos. Pero ahora, sabiendo que los sartn estuvieron una vez en el Laberinto, me p regunto si nos habremos equivocado. Quiz Xar no fue el primero en escapar del Laberinto. Quizs un sartn salv la Ultima Puerta y dej estos libros, no para nosotros, sino para aquellos de su pueblo que esperaba que lo seguiran.

34

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Haplo calm al perro posando sobre su testuz una mano cuyas runas brillaban con ms fuerza a cada momento. Not el calor y el hormigueo de los signos mgicos tatuados en su piel y aguard, inmvil, en mitad del camino. De nada serva esconderse. El desconocido, fuera quien fuese, ya lo haba visto y odo. Haplo decidi quedarse, averiguar qu peligro acechaba tan cerca de la mansin de su seor y ocuparse de l, si era preciso. El perro tens las patas. Se le eriz el pelaje del cuello y lanz desde lo ms hondo un gruido amenazador. La figura en sombras avanz sin molestarse en ocultarse, pero cuidando de evitar los escasos charcos de luz que se filtraban por los huecos entre el follaje. Tena la forma y la altura de un hombre y se mova como tal, pero no era un patryn. La magia defensiva de Haplo no habra reaccionado nunca de aquella manera a uno de su propia raza. Su desconcierto aument. La idea de que pudiera existir un enemigo de cualquier clase en el Nexo era impensable. Lo primero que le vino a la cabeza fue Samah. Acaso el jefe del Consejo Sartn haba penetrado en la Puerta de la Muerte y haba llegado hasta all? Caba tal posibilidad, aunque no era muy probable. Aqul era el ltimo lugar al que viajara Samah! Con todo, a Haplo no se le ocurra otra explicacin. El desconocido se acerc ms, y Haplo observ, con asombro, que sus temores haban sido infundados. El hombre era un patryn. Haplo no lo reconoci, pero no haba nada de inslito en ello. Haplo haba estado ausente bastante tiempo; su seor habra rescatado del Laberinto a muchos patryn, mientras tanto. El desconocido mantuvo la mirada baja, observando a Haplo bajo unos prpados entornados. Tras un gesto seco y austero de saludo con la cabeza como es costumbre entre los patryn, que son gente solitaria y poco expresiva, pareci disponerse a continuar su camino sin una palabra. El desconocido vena en direccin contraria a la de Haplo, es decir, alejndose de la casa de su seor. De ordinario, Haplo habra respondido con igual reserva y habra olvidado al desconocido. Pero la comezn y el ardor de los signos mgicos de su piel casi lo volvieron loco. El resplandor azul ilumin las sombras. Los dems tatuajes del patryn no haban alterado su aspecto y permanecan apagados. Haplo observ las manos del desconocido y percibi algo raro en sus tatuajes. El extrao haba llegado a su altura. Haplo tuvo que sujetar al perro y obligar al animal a permanecer donde estaba pues, de lo contrario, se habra lanzado a la garganta del individuo. Era otra cosa muy extraa. Espera! exclam. T, espera! No te conozco, verdad? Cmo te llamas? Cul es tu Puerta?14 Haplo preguntaba por preguntar; de hecho, casi no prest atencin a lo que deca. Lo nico que quera era echar una mirada ms detenida a las manos y los brazos del individuo, a los signos tatuados en ellos.
14

Referencia al nmero de Puertas del Laberinto que ha atravesado un patryn. Utilizado en otro tiempo para determinar la edad de una persona, el nmero de puertas tambin ofrece una buena indicacin del tipo de vida que uno ha llevado. Un residente, por ejemp lo, pasara pocas en comparacin con un corredor de una edad similar. El Seor del Nexo haba regulado y uniformado el trmino en relacin con la edad, empleando las runas tatuadas en el cuerpo de la persona, en combinacin con ciclos descubiertos en el Laberinto, para determinar la verdadera edad de un patryn.

35

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Te equivocas. Ya nos hemos encontrado dijo el desconocido con una voz susurrante que le result familiar. No consegua recordar dnde la haba odo, pero pronto tuvo algo ms preocupante en qu pensar. Los signos mgicos en las manos y en los brazos del individuo eran falsos; garabatos sin sentido que cualquier chiquillo patryn habra dibujado mejor. Cada signo individual estaba formado correctamente, pero no encajaba con los dems como era debido. Los tatuajes en los brazos del hombre deberan haber sido runas de poder, de defensa, de curacin, pero eran, por el contrario, un trabalenguas sin inteligencia. De pronto, Haplo record el juego de las tabas rnicas practicado por los sartn de Abarrach, en el que se arrojaban las runas al azar sobre una mesa. Las de aquel individuo haban sido arrojadas al azar sobre su piel. Haplo se abalanz sobre el falso patryn con la intencin de reducirlo y averiguar quin o qu estaba intentando espiarlos. Sus manos se cerraron en el aire. Desequilibrado, Haplo trastabill y cay al suelo de bruces. Al instante, se incorpor y mir en todas direcciones. El falso patryn haba desaparecido. Se haba esfumado sin dejar rastro. Haplo mir al perro. El animal solt un gaido y se estremeci de hocico a rabo. Haplo tuvo ganas de imitarlo. Busc sin nimo entre los rboles y matorrales que bordeaban el camino, convencido de no hallar nada y no muy seguro de querer descubrirlo. Fuera lo que fuese, la misteriosa aparicin se haba ido. Las runas de sus brazos empezaban a apagarse y la sensacin ardiente de alarma se enfriaba. El patryn reemprendi la marcha sin perder ms tiempo. El misterioso encuentro era una razn aadida para darse prisa. Evidentemente, la aparicin del desconocido y la apertura de la Puerta de la Muerte no eran coincidencia. Ahora, Haplo saba dnde haba odo aquella voz y lo sorprenda cmo no haba conseguido reconocerla. Quizs haba querido olvidarla. Por lo menos, ahora poda dar un nombre al desconocido.

36

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

5
EL NEXO Serpientes, mi seor dijo Haplo. Pero no como las que conocemos. El spid ms mortfero del Laberinto es una lombriz comparada con stas! Son bestias antiguas; tanto, creo, como el propio hombre. Tienen la astucia y el conocimiento de su edad. Y tienen un poder, seor... Un poder que es vasto y... y... Haplo vacil e hizo una pausa. Y qu, hijo mo? lo estimul Xar con suavidad. Todopoderoso respondi Haplo. Un poder omnipotente? Musit Xar. Sabes qu ests diciendo, hijo mo? Haplo percibi el tono de advertencia de su voz. Ten mucho cuidado con tus pensamientos, tus conjeturas y tus deducciones, hijo mo, lo prevena el tono. Ten cuidado con tus afirmaciones y con tus juicios. Porque, al calificar ese poder como todopoderoso, lo ests colocando por encima de m. Haplo tuvo cuidado. Permaneci largo rato sentado sin responder, con la mirada fija en el fuego que calentaba el hogar de su seor, contemplando el juego de luces de las llamas sobre las runas azules tatuadas de manos y brazos. Evoc una vez ms las runas de los brazos del falso patryn: caticas, ininteligibles, sin orden ni concierto. La visin le trajo el recuerdo del miedo torturador, debilitante, que haba experimentado en el cubil de las serpientes en Draknor. Jams he experimentado un miedo igual dijo de pronto, dando voz a los pensamientos de su mente. Y, aunque las palabras correspondan a la conversacin mental de Haplo, Xar comprendi a qu se refera. El seor de los patryn siempre comprenda. Un miedo que me hizo desear esconderme en algn rincn oscuro, mi seor. Quise hacerme un ovillo y quedarme all encogido, acurrucado. Tuve miedo... del propio miedo que senta. No poda entenderlo, ni superarlo. Haplo sacudi la cabeza. Y eso que he nacido y he crecido en el espanto del Laberinto. Por qu esa diferencia, mi seor? No lo entiendo. Reclinado en su asiento, imperturbable, Xar no respondi. El Seor del Nexo era un oyente silencioso y atento; jams revelaba una emocin, su atencin jams se desviaba y su inters siempre estaba concentrado por entero en el interlocutor. Ante un tipo de oyente tan especial, la gente suelta la lengua; habla con vehemencia, a menudo incautamente, y concentra sus pensamientos en lo que est diciendo, en lugar de en quien las escucha. Y as Xar, con su poder mgico, era capaz de captar a menudo lo que no se deca, adems de lo que se hablaba. La gente volcaba su mente en el pozo vaco del seor de los patryn. Haplo cerr el puo, observ cmo los signos mgicos se estiraban uniformes y protectoramente en su piel y respondi a su propia pregunta: Yo saba que el Laberinto poda ser derrotado dijo en un susurro. Ah est la diferencia, verdad, seor? Incluso cuando cre que iba a morir en ese

37

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

terrible lugar, me acompaaba en mi ltima hora la certeza de un amargo triunfo. Haba estado muy cerca de derrotarlo y, aunque yo hubiese fracasado esta vez, me seguiran otros que finalmente triunfaran. El Laberinto, pese a todo su poder, es vulnerable. Haplo alz la cabeza y mir a Xar antes de proseguir: T lo demostraste, mi seor. T lo venciste. Y has seguido derrotndolo una y otra vez. Incluso yo acab por vencerlo... con ayuda. Baj la mano y rasc la testuz del perro. El animal yaca a sus pies, dormitando al calor de las llamas. De vez en cuando, entreabra los ojos y los fijaba en Xar. Mera vigilancia, pareca decir. Desde su posicin, Haplo no advirti la cauta y atenta observacin de su perro. Xar, sentado frente a l, s se fij. Haplo cay en un completo silencio, con la vista fija en el fuego y la expresin sombra y desconsolada. Ests diciendo que ese poder no puede ser derrotado, no es eso, hijo mo? Haplo se revolvi, inquieto e incmodo. Dirigi una mirada preocupada a su seor y volvi a fijarla en las llamas rpidamente. Sus mejillas se sonrojaron, y su mano solt y volvi a agarrar el brazo del asiento. S, seor. Eso es lo que estoy diciendo respondi por fin con voz grave y pausada. Creo que ese poder puede ser desafiado, detenido, controlado y forzado a retroceder, pero jams puede ser vencido. Jams puede ser destruido definitivamente. Ni siquiera por nosotros, los tuyos, fuertes y poderosos como somos? Xar hizo la pregunta con suavidad. No discuta sus palabras; slo peda ms informacin. Ni siquiera por nosotros, seor. Por muy fuertes y poderosos que seamos. Algn pensamiento secreto hizo asomar en sus labios una sonrisa sarcstica. El Seor del Nexo se enfureci al verla aunque, para un ob servador casual, su expresin se mantuvo tan plcida y tranquila como antes. Haplo no se percat, perdido en una maraa de negros pensamientos. Pero haba alguien ms pendiente de su conversacin, escuchando a escondidas lo que decan. Y este alguien no era un observador casual, sino que saba perfectamente qu le rondaba por la cabeza al Seor del Nexo. Aquel observador, oculto en una estancia a oscuras, idolatra ba a Xar y por ello haba llegado a reconocer hasta la ms leve expresin de su rostro. Y el observador invisible adverta en aquel instante, a la luz de la chimenea, el mnimo entrecerrar de ojos de Xar, el levsimo ensombrecimiento de ciertas arrugas entre la telaraa de ellas que le cubra la frente. El observador invisible saba que su seor estaba furioso y que Haplo haba cometido un error. Saba ambas cosas, y estaba complacido de conocerlas. Tal era su regocijo que, imprudente, se estremeci al pensarlo, con el resultado de que el taburete donde estaba sentado se movi de sitio. El perro levant la cabeza al instante, atento al ruido, con las orejas muy erguidas. El observador permaneci paralizado. Conoca al perro, lo recordaba y lo respetaba. Lo quera. No volvi a moverse y se mantuvo quieto hasta el punto de contener el aliento, temiendo que incluso su respiracin fuera a delatarlo. Al no or nada ms, el perro pareci llegar a la conclusin de que haba sido una rata y reanud su intermitente duermevela.

38

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Tal vez piensas apunt Xar como si tal cosa, acompandose de un leve gesto de la mano que los sartn son los nicos capaces de derrotar a este poder todopoderoso. Haplo movi la cabeza y dirigi una sonrisa hacia los rescoldos del fuego agonizante. No, seor. Ellos estn tan ciegos como... midi las palabras, asustado de lo que haba estado a punto de decir. ... como yo, no es eso? termin la frase Xar, en tono adusto. Haplo alz enseguida la vista, y el rubor de sus mejillas se acentu. Era demasiado tarde para volverse atrs, para decir que no. Cualquier intento de explicarse lo hara parecer un chiquillo lloriqueante tratando de escabullirse de un castigo merecido. As pues, se puso en pie y plant cara al Seor del Nexo, que permaneci sentado y lo mir con ojos sombros e insondables. Mi seor, es cierto que hemos estado ciegos. E igual les ha sucedido a nuestros enemigos. A ambos nos han cegado las mismas cosas: el odio y el miedo. Las serpientes, o la fuerza que representan, sea cual sea, se han aprovechado de ello. Se han hecho fuertes y poderosas. El caos es la sangre de nuestra vida, decan. La muerte, nuestra comida y nuestra bebida. Y, ahora que han penetrado en la Puerta de la Muerte, pueden extender su influencia a lo largo y ancho de los cuatro mundos. Esas criaturas buscan el caos, el derramamiento de sangre. Desean que vayamos a la guerra, seor! Y por eso aconsejas que no la emprendamos, Haplo? Dices de veras que no debemos buscar venganza por los siglos de padecimientos infligidos a nuestro pueblo? Que no venguemos la muerte de nuestros padres? Que no intentemos derrotar al Laberinto y liberar a los an atrapados en l? Hemos de permitir que Samah contine su tarea donde la dej? Eso es lo que har, hijo mo, bien lo sabes. Y esta vez no nos encarcelar. Esta vez nos destruir, si se lo permitimos! Y aun as nos aconsejas, Haplo, que no nos opongamos? No lo s, mi seor dijo Haplo con voz rota, mientras abra y cerraba los puos. No lo s... Xar suspir, baj la vista y apoy la cabeza en la mano. Si hubiera reaccionado con clera, si hubiera gritado y reclamado, acusado y amenazado, habra perdido a Haplo. Pero no dijo nada, ni hizo otra cosa que suspirar. Haplo se derrumb de rodillas y, tomando la mano de su seor, se la llev a los labios, la bes y la retuvo con fuerza. Padre, veo dolor y disgusto en tus ojos. Te ruego que me perdones si te he ofendido, pero la ltima vez que estuve en tu presencia, antes de partir hacia Chelestra, me enseaste que mi salvacin estaba en decirte la verdad y eso he hecho, padre. Te he desnudado mi alma, aunque me avergenza haber puesto al descubierto mi debilidad. Yo no ofrezco consejo, seor. Soy un patryn despierto y estoy presto para actuar, pero no soy sabio. El sabio eres t, padre mo. Por esto te he venido a plantear este gran dilema. Las serpientes estn aqu, padre aadi Haplo en un tono de voz ttrico. Estn aqu. He visto una de ellas. Iba camuflada como uno de nuestro pueblo, pero la reconoc sin ninguna duda. Estoy al corriente de ello, Haplo. Xar agarr la mano que retena la suya.

39

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Lo sabes? Haplo se sent sobre sus talones con expresin de desconcierto y preocupacin. Naturalmente, hijo mo. Dices que soy sabio, pero no debes de considerarme muy brillante murmur Xar con cierta aspereza. Imaginas que no s lo que sucede en mi propia tierra? He visto a la serpiente y he hablado con ella, tanto anoche como hoy. Haplo lo mir en silencio, asombrado. Como dices, es poderosa concedi Xar con aire magnnimo. He quedado impresionado. Un enfrentamiento entre nosotros, los patryn, y esas criaturas resultara interesante, aunque no tengo la menor duda de quin saldra vencedor. Sin embargo, no hay que temer tal enfrentamiento pues no se producir jams, hijo mo. Las serpientes son nuestros aliados en esta campaa. Me han jurado fidelidad. Se han inclinado ante m y me han llamado amo. Tambin lo hicieron conmigo replic Haplo en voz baja, y luego me traicionaron. Eso te sucedi a ti, hijo mo dijo Xar, y de nuevo se hizo presente la clera, ahora patente tanto para los observadores vi sibles como para los invisibles. Pero esta vez me han jurado lealtad a miiii! El perro se incorpor de un brinco con un bufido y mir a su alrededor con gesto de ferocidad. Tranquilo, muchacho dijo Haplo sin pensarlo . Slo era un sueo. Xar contempl al animal con desagrado. Crea que te habas librado de esta criatura. Volvi a m respondi Haplo, atormentado e inquieto. Se incorpor y se qued inmvil donde haba hincado la rodilla, como si pensara que la entrevista haba llegado a su fin. No exactamente. Alguien te lo devolvi, no es as? Xar se puso en pie. Su estatura era prcticamente igual que la de Haplo y, muy probablemente, la fuerza fsica de ambos era pareja, pues el Seor del Nexo no haba permitido que la edad debilitara su cuerpo. Pero en poderes mgicos era muy superior a Haplo. En una ocasin sa a la que se haba referido el patryn, esa vez en que minti a su seor , Xar haba desarmado a Haplo. En aquel momento podra haberlo matado, pero haba decidido dejarlo vivir. S, mi seor reconoci Haplo. Baj la vista al perro y aadi : Alguien me lo devolvi. El sartn llamado Alfred? S, seor respondi con un hilo de voz. Xar suspir. Haplo capt el suspiro, cerr los ojos e inclin la cabeza. Su seor pos la mano sobre su joven hombro. Hijo mo, te has dejado engaar. Yo s lo sucedido. Las serpientes me lo han contado. No te traicionaron; vieron el peligro que corras e intentaron ayudarte, pero te volviste contra ellas y las atacaste. No tuvieron ms remedio que defenderse... De unos chiquillos mensch? Haplo levant la cabeza con un centelleo en la mirada.

40

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Una verdadera lstima, hijo mo. Me han contado que la chica te gustaba. Pero debes reconocer que los mensch actuaron como siempre: de forma desordenada, estpida, sin pensar. Tenan aspiraciones demasiado altas y se entrometieron en asuntos que no podan entender. Al final, como bien sabes, las serpientes fueron indulgentes y ayudaron a los mensch a derrotar a los sartn. Haplo movi la cabeza en un gesto de negativa y volvi la vista de su seor al perro. La expresin de Xar se hizo ms ceuda. La mano posada en el hombro de Haplo aument su presin. Hijo mo, he sido muy indulgente contigo. He escuchado con toda paciencia lo que algunos llamaran quimricas especulaciones metafsicas. Pero no te confundas continu, cuando Haplo se dispona a responder . Me complace que hayas expuesto y compartido conmigo estos pensamientos pero, una vez respondidas tus dudas y preguntas, como creo que he hecho cumplidamente, me disgusta comprobar que sigues empeado en tu error. No, hijo mo, djame terminar. Afirmas confiar en mi sabidura, en mi juicio. Y as era antes, Haplo, sin ninguna duda. sta fue la principal razn por la que te escog para estas delicadas tareas que, hasta hoy, has llevado a cabo a mi entera satisfaccin. Pero dime, Haplo, todava confas ciegamente en m? O has puesto tu fe en otro? Si te refieres a Alfred, mi seor, te equivocas replic Haplo con expresin burlona y un rpido gesto de negativa con la mano . Y, de todos modos, ya no cuenta. Probablemente, est muerto. El patryn baj la vista al fuego, al perro o a ambos a la vez, durante un largo rato; de pronto, volvi a alzar la cabeza y, con aire resuelto, mir a los ojos a Xar. No, mi seor, no he puesto la fe en ningn otro. Soy leal a ti. Por eso he venido a tu presencia: para ponerte en conocimiento de lo que he visto. No sabes cunto me gustara equivocarme! De veras, hijo mo? Xar estudi a Haplo con mirada inquisitiva y, satisfecho al parecer con lo que vea, se relaj, sonri y le dio unas afectuosas palmaditas en el hombro. Excelente. Tengo otra tarea para ti. Ahora que la Puerta de la Muerte est abierta y nuestros enemigos, los sartn, conocen nuestra situacin, tenemos que movernos deprisa, ms de lo que haba proyectado. Dentro de poco, partir hacia Abarrach para aprender all las artes nigromnticas... Hizo una pausa y dirigi una mirada penetrante a Haplo. La expresin de ste no vari un pice ni mostr la menor oposicin a tal plan. Xar continu: No tenemos un nmero de patryn suficiente para formar un ejrcito pero, si podemos contar con batallones de muertos que combatan por nosotros, no tendremos que desperdiciar las vidas de los nuestros. Y, para conseguirlo, es imprescindible que vaya a Abarrach, y que lo haga lo antes posible, pues soy lo bastante sabio hizo un seco nfasis en el trmino como para comprender que deber dedicar mucho tiempo y esfuerzo al estudio antes de poder dominar el arte de resucitar a los muertos. Pero este viaje representa un problema. Tengo que ir a Abarrach pero, al mismo tiempo, es indispensable que acuda a Ariano, el mundo del aire. Te explicar: esa necesidad de viajar all tiene que ver con esa gran mquina de

41

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Ariano, ese gigantesco artefacto al que los mensch denominan, un tanto estrafalariamente, la Tumpa-chumpa. En tu informe, Haplo, decas que descubriste informaciones dejadas por los sartn segn las cuales haban construido la Tumpa-chumpa para conseguir la alineacin de las islas flotantes de Ariano. Haplo asinti. No slo para alinearlas, seor, sino tambin para enviar a continuacin un chorro de agua que alcanzara las islas superiores, en la actualidad secas y yermas. Quien gobierne la mquina, domina el agua. Y quien domina el agua, gobierna a quienes deben beberla para no perecer. S, seor. Refrscame la memoria sobre la situacin poltica en Ariano cuando abandonaste ese mundo. Xar permaneci de pie. El resumen tena que ser breve, evi dentemente, e iba destinado al propio Haplo, ms que a su seor. Xar haba reledo muchas veces el informe de su subordinado y lo conoca de memoria. Haplo, en cambio, haba visitado otros tres mundos desde su estancia en Ariano. Por eso habl con un titubeo, tratando de refrescar la memoria. Los enanos, que en Ariano son conocidos como gegs, viven en las islas inferiores, cerca del Torbellino. Ellos son quienes hacen funcionar la mquina, o ms bien quienes la atienden, ya que la mquina funciona sola. Los elfos descubrieron que la mquina poda suministrar agua para su imperio, situado en el Reino Medio de ese mundo. Ni los humanos ni los elfos que habitan en el Reino Medio pueden acumular reservas de agua en su territorio, debido a la naturaleza porosa de los continentes flotantes. Los elfos viajaban a los reinos inferiores en sus mgicas na ves dragn, compraban el agua a los enanos y les pagaban con chucheras sin valor y artilugios intiles desechados en los reinos lficos. Un enano llamado Limbeck descubri la explotacin a que sometan los elfos al pueblo enano y en estos momentos (o, al menos, cuando abandon ese mundo) encabeza la rebelin contra el imperio elfo mediante el corte del suministro de agua. Los elfos tambin tienen otros problemas. Un prncipe exiliado ha organizado otra rebelin contra el rgimen tirnico que actualmente ostenta el poder. Los humanos, a su vez, se estn uniendo bajo el mando de un rey y una reina y estn plantando resistencia al dominio elfo. Un mundo en caos dijo Xar con satisfaccin. S, seor respondi Haplo, sonrojndose. Se pregunt si el comentario no sera un sutil reproche por las palabras pro nunciadas antes, un recordatorio de que los patryn queran ver los mundos sumidos en el caos. El pequeo Bane debe volver a Ariano declar Xar. Es vital que tomemos el control de la Tumpa-chumpa antes de que los sartn regresen y la reclamen. Bane y yo hemos llevado a cabo un estudio pormenorizado de la mquina. Ese chiquillo la pondr en funcionamiento e iniciar el proceso para realinear las islas. Sin duda, esto perturbar an ms la vida de los mensch y causar pnico y terror. Entonces, en medio del tumulto, entrar en Ariano con mis legiones, restaurar el orden y, gracias a ello, ser visto como un salvador. Con un encogimiento de hombros, Xar aadi : Conquistar Ariano, el primero de los mundos en caer bajo mi poder, ser sencillo.

42

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Haplo se dispuso a preguntar algo, pero se detuvo antes de abrir la boca y contempl las brasas medio apagadas con aire pensativo. Qu sucede, hijo mo? Inquiri Xar con suavidad . S franco. Tienes dudas, verdad? Cules? Haplo asinti. Las serpientes, seor. Qu hay de las serpientes? Xar apret los labios y entrecerr los ojos alarmantemente. Con las manos a la espalda y los dedos largos y firmes entrelazados, mantuvo el crculo tranquilizador de su ser. El Seor del Nexo rara vez se haba sentido tan furioso. Las serpientes harn lo que yo les ordene. Igual que t, Haplo. Igual que todos mis sbditos. Su voz no haba subido de volumen ni haba cambiado su tono apacible, pero el observador invisible de la estancia en sombras se estremeci y se encogi en su taburete, agradeciendo no ser l quien se consuma bajo el calor de la ira del poderoso Xar. Haplo comprendi que haba disgustado a su seor y record el castigo que haba recibido una vez. Instintivamente, se llev la mano al nombre rnico tatuado sobre su corazn, al signo que era la raz y fuente de todo su poder mgico, el inicio del crculo. De improviso, Xar se inclin hacia adelante y pos una ma no vieja y nudosa sobre las de Haplo y la otra sobre el corazn de su siervo. Haplo se encogi y exhal un breve suspiro, pero no se movi de donde estaba. El observador invisible apret los dientes. Por mucho que lo complaciera presenciar la cada de Haplo, tambin senta unos profundos celos del patryn por su evidente proximidad al Seor del Nexo, una proximidad que el observador saba que no podra alcanzar jams. Perdname, padre dijo Haplo simplemente, con una dignidad nacida de una sincera contricin, no del miedo . No te fallar. Cules son tus rdenes? Escoltars al pequeo Bane hasta Ariano. Una vez all, lo ayudars en la puesta en funcionamiento de la Tumpa-chumpa. Tambin hars todo lo que sea necesario para fomentar el caos y la revuelta en ese mundo. Esto ltimo debera resultar sencillo. Ese lder enano, el tal Limbeck, te aprecia y confa en ti, verdad? S, seor. Haplo no se haba movido un pice al contacto de la mano de su seor con su pecho, a la altura del corazn . Y cuando lo haya conseguido? Aguardars en Ariano mis instrucciones. Haplo asinti en muda aceptacin. Xar lo retuvo un momento ms y percibi bajo las yemas de sus dedos el latido vital de Haplo, consciente de que poda penetrar en aquella vida en un abrir y cerrar de ojos, si se lo propona, y consciente de que Haplo tambin se daba cuenta de ello. Haplo exhal otro suspiro, esta vez profundo y estremecido, e inclin la cabeza. Su seor se le acerc an ms. Hijo mo... Mi pobre hijo atormentado. Soportas mi contacto con tal entereza... Haplo alz la cabeza. Con el rostro sonrojado, encorajinado, respondi:

43

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Porque, mi seor, ni t ni nadie podra infligirme un dolor peor al que soporto dentro de m. Desasindose de la mano de Xar, Haplo abandon brusca mente la sala, retirndose de la presencia de su seor. El perro se incorpor de un brinco y corri tras l acompaado del leve traqueteo de sus pezuas. Instantes despus, se oy un portazo. Xar contempl la marcha de Haplo sin gran satisfaccin. Me estoy cansando de esas dudas, de esos gimoteos. Te dar una oportunidad ms de demostrar tu lealtad murmur. El observador abandon su taburete y se desliz hasta la sala, ahora envuelta en sombras puesto que el fuego se haba extinguido casi por completo. No te ha pedido permiso para marcharse, abuelo apunt con voz aguda. Por qu no lo has detenido? Yo lo habra mandado azotar. Xar mir a su alrededor sin sorprenderse de la presencia del chiquillo o del hecho de que hubiera estado escuchando la conversacin; incluso le resultaba divertido el tono vehemente que utilizaba. De veras, Bane? Inquiri Xar, sonriendo afectuosamente al muchacho y alargando una mano para revolver sus rubios cabellos. Recuerda una cosa, pequeo: el amor rompe el corazn; el odio lo fortalece. Quiero a Haplo abrumado, contrito y arrepentido. Pero Haplo no te ama, abuelo exclam Bane, sin terminar de entender. Se acerc a Xar y lo mir con adoracin . El nico que te ama soy yo, y te lo demostrar. Ya lo vers! Lo dices en serio, Bane? El anciano Seor del Nexo dio unas palmaditas de aprobacin al muchacho y lo acarici con afecto. Un nio patryn jams habra sido estimulado a experimentar tal cario, y mucho menos a demostrarlo, pero Xar haba tomado gusto por el chiquillo humano. Despus de una larga vida solitaria, el poderoso patryn disfrutaba con la compaa del muchacho y se complaca ensendole. Bane era brillante, inteligente y extraordinariamente hbil para la magia, tratndose de un mensch. Y, adems de todo esto, al Seor del Nexo le resultaba muy agradable sentirse adorado. Vamos a estudiar las runas sartn esta noche, abuelo? Pregunt Bane con expectacin . He aprendido algunas nuevas. Y puedo hacerlas actuar. Te lo ensear... No, pequeo. Xar retir la mano de la cabeza del muchacho y apart de su cuerpo el firme abrazo del chiquillo . Estoy cansado y debo estudiar ciertas cosas antes de viajar a Abarrach. Ve a jugar por ah. El muchacho se qued cabizbajo, pero guard silencio pues ya haba aprendido la dura leccin de que discutir con Xar era tan intil como peligroso. Bane recordara el resto de su vida la primera ve z que haba organizado un berrinche de pataleos y sofocos en un esfuerzo por conseguir sus propsitos. El truco siempre le haba dado resultado con otros adultos, pero con el Seor del Nexo no tuvo xito. Y el castigo haba sido inmediato, duro y severo.

44

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Bane no haba respetado a ningn adulto hasta aquel momento. En adelante, respet a Xar, lo temi y termin por amarlo con toda la pasin de la naturaleza afectuosa que haba heredado de su madre, ensombrecida y corrompida por su malvolo padre. Xar se encamin a la biblioteca, una dependencia en la que Bane no tena permitido entrar. El pequeo regres a sus aposentos para trazar de nuevo la elemental estructura rnica sartn que finalmente, tras muchos y concienzudos esfuerzos, haba conseguido reproducir y hacer actuar. Una vez a solas en su habitacin, Bane se detuvo. Acababa de tener una idea. La revis para asegurarse de que no tena ningn punto dbil, pues era un chico muy listo y haba aprendido muy bien las lecciones de Xar acerca de avanzar con cautela y con muchas reflexiones en cualquier empresa. El plan pareca impecable. Si lo descubran, siempre podra salirse con la suya a base de lamentos, lgrimas o encanto. Aquellos trucos no funcionaban con el hombre al que haba adoptado como abuelo, pero Bane no saba que fallaran jams con otros adultos. Incluido Haplo. Bane agarr una capa oscura, se la ech sobre sus enclenques hombros, sali de la casa de Xar y se confundi con las sombras crepusculares del Nexo.

45

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

6
EL NEXO Preocupado, Haplo abandon la casa de su seor y ech a andar sin una idea clara de adonde iba. Deambul por los senderos del bosque, varios de los cuales se entrecruzaban en direccin a diferentes partes del Nexo. La mayor parte de sus pensamientos estaba concentrada en reconstruir la conversacin con su seor, tratando de encontrar en ella alguna esperanza de que Xar hubiera escuchado su advertencia y estuviese en guardia contra las serpientes. No tuvo mucho xito en su bsqueda, pero no poda culpar de ello a su seor. En Chelestra, aquellas bestias lo haban seducido tambin a l con sus lisonjas, con su actitud de abyecta degradacin y de adulador servilismo. Era evidente que las serpientes haban engaado al Seor del Nexo y l, Haplo, tena que encontrar el modo de convencerlo de que el verdadero peligro eran aquellas criaturas, y no los sartn. Con la mayor parte de su mente ocupada en este tema preocupante, Haplo busc a su alrededor algn rastro de la serpiente, con la vaga idea en la cabeza de que quiz pudiera sorprender a la criatura en un momento de descuido y obligarla a confesar ante Xar sus verdaderas intenciones. Sin embargo, no vio seal del falso patryn. Probablemente, era lo mejor, reconoci para s de mal talante. Las malvolas criaturas eran astutas y sumamente inteligentes. Caban pocas esperanzas de que alguna se dejara engatusar. Haplo continu caminando y reflexionando. Por fin, abandon el bosque y se encamin a la ciudad del Nexo entre prados baados por la media luz. Despus de haber visto otras ciudades sartn, Haplo saba que la del Nexo tambin era obra suya. Una altsima torre helicoidal de cristal, sostenida por columnas, se alzaba sobre una cpula formada por arcos de mrmol en el centro de la ciudad. La aguja central estaba enmarcada por otras cuatro, en un conjunto armonioso. En un nivel inferior haba otras ocho enormes torres y entre ambos niveles se extendan grandes terrazas de muros de mrmol. All, en las terrazas, se alzaban viviendas y tiendas, escuelas y bibliotecas, todo aquello que los sartn consideraban necesario para una vi da civilizada. Haplo haba visto una ciudad idntica en el mundo de Pryan y otra muy similar en Chelestra. Observando la ciudad desde la distancia, contemplndola con los ojos de quien ha visto a sus hermanas y reconoce un desconcertante parecido de familia, Haplo crey comprender por fin la razn de que su seor hubiera decidido no vivir dentro de sus paredes de mrmol. No es ms que otra prisin, hijo mo le haba dicho Xar. Una prisin diferente del Laberinto y, en cierto modo, an ms peligrosa. Aqu, en su mundo crepuscular, los sartn esperaban que nos haramos tan apacibles como el aire, tan grises como las sombras. Planeaban nacernos caer presa de los lujos y de la vida fcil. De cumplirse sus intenciones, nuestras espadas de afilada hoja se oxidaran en sus vainas tachonadas de piedras preciosas. Entonces, nuestra gente no debera vivir en la ciudad haba protestado Haplo. Deberamos abandonar esos edificios e instalarnos en el bosque haba propuesto. En aquel tiempo, Haplo era joven y estaba lleno de rabia.

46

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Pero Xar se haba encogido de hombros. Y desperdiciar todas estas excelentes construcciones? No. Los sartn nos subestiman si creen que nos dejaremos seducir tan fcilmente. Volveremos su plan contra ellos: nuestro pueblo descansar y se recuperar de su terrible prueba y nos haremos fuertes como nunca lo hemos sido. Y entonces estaremos dispuestos para la lucha. As pues, los patryn los pocos cientos que haban escapado del Laberinto ocuparon la ciudad y la adaptaron a sus necesidades. Al principio, a muchos les result difcil instalarse y sentirse cmodos entre cuatro paredes, pues procedan de un ambiente primitivo y spero. Pero los patryn son gente prctica, estoica, adaptable. La energa mgica que en otro tiempo haban dedicado a la lucha por la supervivencia se canalizaba ahora en otros usos ms constructivos: el arte de la guerra, el estudio del control de mentes ms dbiles, la preparacin de los suministros y equipo necesarios para llevar a cabo una campaa blica en unos mundos con enormes diferencias. Haplo entr en la ciudad y recorri sus calles, que brillaban como perlas a la media luz. Hasta entonces, siempre que vagaba por el Nexo haba experimentado un orgullo y una exaltacin desbordantes. Los patryn no son como los sartn. Los patryn no se detienen en las esquinas para charlar de encumbrados ideales, para comparar filosofas o para complacerse en agradables muestras de camaradera. Serios y adustos, estoicos y decididos, ocupados en cuestiones importantes que slo eran asunto de cada cual, los patryn se cruzaban por la calle deprisa y en silencio, con un seco gesto de reconocimiento a veces, como mucho. Pero, a pesar de todo, existe entre ellos un sentido de comunidad, de proximidad familiar. Una mutua confianza, completa y absoluta. O, al menos, la haba habido hasta entonces. Ahora, Haplo miraba a su alrededor con inquietud y recorra las calles con cautela. Se haba descubierto a s mismo mirando ceudo a cada uno de sus compatriotas patryn, estudindolos con recelo. l haba visto a las serpientes como spides gigantescos en Chelestra y, haca muy poco, se haba encontrado con una que tena el aspecto de uno de los suyos. Ahora, para l no caba duda de que las perversas criaturas podan adoptar cualquier forma que quisieran. Los dems patryn empezaron a notar la extraa conducta de Haplo y a dirigirle miradas sombras y perplejas que instintivamente pasaban a defensivas si los suspicaces ojos de Haplo parecan amenazar con invadir el terreno personal. A Haplo le dio la impresin de que haba un montn de extraos en el Nexo, ms de los que recordaba. No era capaz de reconocer ni la mitad de las caras que vea. Los que crea reconocer estaban cambiados, diferentes. Los signos mgicos de su piel empezaron a emitir un leve resplandor y not su escozor, su quemazn. Se frot la mano y mir furtivamente a todos cuantos pasaban cerca de l. El perro, que avanzaba a su lado con un trotecillo alegre, advirti el cambio experimentado por su amo y, al instante, se puso en guardia l tambin. Una mujer con ropas de mangas largas y anchas que le cubran los brazos y las manos pas demasiado cerca de l, o eso le pareci a Haplo. Qu andas haciendo? exclam. Alarg la mano, agarr a la mujer por el brazo con rudeza y remang la ropa para observar las runas de su piel.

47

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Pero qu demonios significa esto? La mujer le lanz una mirada iracunda, se desasi de l con un gil y experto giro de mueca e insisti: Qu diablos te sucede? Otros patryn hicieron un alto en sus cavilaciones privadas y se agruparon al instante frente a la posible amenaza. Haplo se sinti ridculo. La mujer era, efectivamente, una patryn. Lo siento murmur al tiempo que alzaba las manos, mostrando las palmas desnudas y desprotegidas en seal de que no tena intencin de causar dao y de que no hara uso de la magia . Silencio, perro. Yo... he credo que... No poda decirles lo que haba credo, lo que haba temido. No le habran credo, igual que haba sucedido con Xar. La enfermedad del Laberinto dijo otra mujer de ms edad en tono neutro, prctico. Yo me ocupar de l. Los dems asintieron; el diagnstico era correcto. Haban visto reacciones como aqulla a menudo, sobre todo entre los recin llegados del Laberinto. Un terror insensato se adueaba de la vctima y lo impulsaba a correr por las calles creyndose de nuevo en aquel lugar espantoso. La mujer alarg las manos para tomar entre ellas las de Haplo, para compartir el crculo de sus respectivos seres, para reponer sus sentidos confundidos y desvariantes. El perro mir a su amo, inquisitivo. Debo permitirlo? O no? Haplo se descubri mirando fijamente las runas de las manos y los brazos de la segunda mujer. Tenan sentido? Haba en ellas orden, sentido y propsito? O era otra serpiente? Retrocedi un paso y hundi las manos en los bolsillos. No murmur. Gracias, pero ya estoy bien. Yo... lo siento mucho repiti sus disculpas a la primera mujer, que lo observaba con fra piedad. Con los hombros encogidos y las manos todava en los bolsillos, Haplo se alej rpidamente con la esperanza de perderse por las calles zigzagueantes. El perro, confundido, lo sigui pegado a los talones con una mirada desdichada fija en su amo. A solas, fuera de la vista de los transentes, Haplo se apoy contra un edificio e intent contener el temblor que lo atenazaba. Qu me sucede? No confo en nadie, ni siquiera en mi propio pueblo, en mi propia gente! Es cosa de las serpientes! Me han metido el miedo en el cuerpo. En adelante, cada vez que vea a alguien, me asaltar la duda: ser un enemigo?, ser una de ellas? Ya nunca podr confiar en nadie! Y, pronto, todo el mundo en todos los mundos se ver obligado a vivir as! Xar, mi seor! Grit con angustia. Por qu no te das cuenta? Tengo que hacerle entender! murmur, febril. Tengo que nacer que mi pueblo comprenda. Cmo? Cmo puedo convencerlo de algo que yo mismo no estoy seguro de entender? Cmo puedo convencerme yo mismo? Anduvo y anduvo sin saber adonde y sin que le importara. Y, por fin, se encontr fuera de la ciudad, en una llanura desolada. Una muralla cubierta de runas sartn de advertencia le impeda el paso. Los signos mgicos, con suficiente poder como para matar, prohiban que nadie se acercara a la muralla desde ninguno de los dos lados. Slo haba un estrecho pasadizo por donde cruzarla.

48

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Haplo estaba ante la Ultima Puerta, ante el conducto que conduca fuera... o dentro... del Laberinto. Se detuvo ante la Puerta sin una idea muy clara de por qu estaba all, de qu lo haba conducido a aquel lugar. La contempl y experiment la mezcla de sensaciones de repulsin, miedo y amenaza que lo asaltaba cada vez que se aventuraba a acercarse a aquel lugar. La tierra a su alrededor estaba en silencio, e imagin or las voces de los atrapados al otro lado, sus splicas de ayuda, sus gritos de desafo, las sonoras maldiciones en sus estertores de muerte contra aquellos que los haban encerrado en tal lugar. Haplo se senta abrumado, como siempre que se acercaba all. Quera entrar a ayudar, quera unirse a la lucha, quera aliviar a los moribundos con promesas de venganza. Pero sus recuerdos, su temor, eran manos poderosas que lo retenan, que lo paralizaban. Pero haba acudido all por alguna razn y, desde luego, no para quedarse plantado ante la Puerta. El perro le toc la pierna con la pata y solt un gaido, como si quisiera decirle algo. Silencio, muchacho le orden, apartndolo de s. El perro se puso ms inquieto. Haplo mir a su alrededor y no vio nada ni distingui a nadie. Sin prestar atencin al animal, volvi a contemplar la Puerta con creciente frustracin. Haba acudido all por alguna razn, pero no tena la ms remota idea de cul. Ya s lo que es eso tron una voz justo a su espalda, en tono conmiserativo. Ya s cmo te sientes. Haplo acababa de comprobar que estaba absolutamente a solas. Ante las inesperadas palabras, pronunciadas junto a su odo, salt como un resorte, instantneamente a la defensiva. Las runas se activaron, esta vez con una agradable sensacin de proteccin. Lo nico que descubri fue la figura nada alarmante de un hombre muy anciano, de larga barba rala, vestido con ropas de color plomizo y tocado con un sombrero de punta de aspecto desgarbado. Haplo se qued mudo de asombro, pero su silencio no preocup al viejo, que continu su chchara. S exactamente cmo te sientes. Yo me he sentido igual. Recuerdo que una vez caminaba por ah pensando en algo tremendamente importante... Qu era? Djame ver... Ah, s! La teora de la relatividad. E igual a eme ce al cuadrado. Caramba, ya lo tengo!, me dije. Por un instante vi la Imagen Completa y luego, al momento siguiente, zas!, haba desaparecido. Sin ninguna razn. Desaparecido, sin ms. El viejo pareca afligido. Despus, un sabiondo llamado Einstein afirm que se le haba ocurrido a l! Hum! Desde entonces, siempre anotaba las cosas en la manga de la camisa, aunque tampoco me daba resultado. Mis mejores ideas... planchadas, dobladas y almidonadas. El viejo exhal un suspiro, y Haplo recuper el habla. Zifnab! murmur con disgusto, pero no relaj su postura defensiva. Las serpientes podan adoptar cualquier forma. Aunque, pensndolo bien, no era sta precisamente la que escogera una de aquellas criaturas. Zifnab, has dicho? Dnde est? pregunt el viejo, sumamente airado. Con la barba erizada, se volvi en redondo . Esta vez te voy a dar tu

49

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

merecido! exclam en tono amenazador, agitando el puo hacia el vaco. Otra vez siguindome, pedazo de...! Djate de comedias, viejo chiflado intervino Haplo. Puso su mano firme sobre el hombro frgil y delgado del hechicero, lo oblig a volverse hacia l y lo mir fijamente a los ojos. Los vio cansados, llorosos e inyectados en sangre. Pero no emitan ningn fulgor rojizo. El viejo quiz no fuese una serpiente, se dijo Haplo, pero desde luego tampoco era quien finga. An afirmas que eres humano? inquiri en tono burln. Y qu te hace creer que no lo soy? replic Zifnab, con aire profundamente ofendido. Si acaso, subhumano retumb una voz grave. El perro gru, y Haplo se acord del dragn del viejo. Un dragn autntico, quiz no tan peligroso como las serpientes, pero tambin de cuidado. El patryn ech un rpido vistazo a sus manos y observ que los signos mgicos de su piel empezaban a emitir un ligero fulgor azul. Busc al dragn, pero no distingui nada con claridad. La parte alta de la muralla y la pro pia Ultima Puerta estaban envueltas en una niebla gris teida de rosa. Cllate, rana obesa! exclam Zifnab. Al parecer, estaba hablando con el dragn, pero mir a Haplo con incomodidad . De modo que no humano, eh? Zifnab se llev de pronto los ndices enjutos al rabillo de los ojos . Qu, entonces? Un elfo? dijo, imitando los ojos sesgados de stos. El perro lade la cabeza como si encontrara aquello muy divertido. No? Zifnab hizo un gesto de decepcin. Permaneci unos instantes pensativo y, de nuevo, se le ilumin el rostro . Ya s: un enano con una tiroides hiperactiva! Viejo...! empez a replicar Haplo, impaciente. Espera! No me lo digas! Lo adivinar. Soy ms grande que una caja de pan? S, o no? Vamos, responde. Zifnab pareca un poco confundido. Con el cuerpo inclinado hacia adelante, cuchiche audiblemente : Oye, t no sabrs por casualidad qu es una caja de pan o qu tamao tiene ms o menos, verdad? Eres un sartn! exclam Haplo. No, no, nada de eso, muchacho. No estoy seguro de qu es, exactamente, pero desde luego no es lo que dices. Ese bicho no es ningn sartn. No hablo de tu dragn! Me refiero a ti. Ah! No te haba entendido. As que me tomas por un sartn, eh, muchacho? Bueno, debo decirte que me siento muy halagado, pero... Puedo sugerirte que le cuentes la verdad, seor? dijo la voz atronadora del dragn. Zifnab pestae y mir a su alrededor. T has odo algo? Creo que sera lo ms conveniente, seor insisti el dragn . De todos modos, ahora ya est al corriente... Zifnab se acarici la larga barba blanca y estudi a Haplo con una mirada que, de pronto, se haba hecho penetrante y astuta. De modo que crees que debera decirle la verdad, eh? Lo que recuerdes de ella, seor precis el dragn con un tonillo melanclico.

50

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Recordar? Zifnab mont en clera. Recuerdo muchas cosas, boca de lagarto, y seguro que lamentas escucharlas. Veamos... Berln, 1948: Tanis el Semielfo estaba en la ducha cuando... Disculpa, seor, pero no tenemos todo el da lo interrumpi el dragn con voz severa. El mensaje que recibimos era muy claro: Grave peligro! Acude inmediatamente!. Zifnab asinti, cabizbajo. S, supongo que tienes razn. La verdad, eh? Muy bien. Como si me la hubieses arrancado a la fuerza, con astillas de bamb debajo de las uas y todo eso. S... El viejo exhal un profundo suspiro, hizo una pausa teatral y complet la frase : Soy un sartn, efectivamente. El rado sombrero cnico le resbal de la cabeza y cay al suelo. El perro se acerc, lo olisque y solt un poderoso estornudo. Zifnab recuper el sombrero con gesto ofendido. Qu significa esto? Dijo al perro. Estornudar sobre mi sombrero! Mira esto! Mocos de perro...! Y? inquiri Haplo, mirando con furia al viejo hechicero. ...y grmenes de perro y no s qu ms... No, no. Que eras un sartn, ya lo saba. Lo deduje en Pryan y ahora lo has confirmado. Tienes que ser uno de ellos, para haber podido cruzar la Puerta de la Muerte. Lo que quiero saber es por qu ests aqu. Que por qu estoy aqu? Repiti Zifnab vagamente, alzando la vista al cielo. Por qu estoy aqu? El dragn no lo ayud. El viejo cruz los brazos y se llev una mano a la barbilla. Por qu estoy aqu? Por qu estamos cada uno de nosotros? Segn el filsofo Voltaire, estamos... Maldita sea! Estall Haplo al tiempo que agarraba por el brazo al anciano. Ven conmigo. Ya le contars al Seor del Nexo acerca de ese Voltaire... El Nexo! Zifnab dio un respingo de alarma. Con las manos sobre el corazn, retrocedi unos pasos, vacilante . Qu significa eso del Nexo? Estamos en Chelestra! No, hechicero replic Haplo con aire severo . Ests en el Nexo, y mi seor... T! Zifnab agit el puo en direccin al cielo . T, penosa imitacin de mnibus! Nos has trado al lugar equivocado! No, nada de eso lo contradijo el dragn, indignado . Dijiste que nos detendramos aqu, primero, y luego continuaramos hacia Chelestra. Eso dije? Zifnab pareca terriblemente nervioso. S, seor, eso dijiste. Y no te comentara, por casualidad, por qu quera pasar por aqu? No apuntara a que ste es un gran lugar para comer caparazn de caodn a la barbacoa o algo parecido, verdad? El dragn suspir y respondi: Me parece que mencionaste que queras hablar con este caballero. Qu caballero? Ese con el que hablas en estos momentos.

51

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Ah, se! exclam Zifnab con tono triunfal. Alarg la mano y estrech la de Haplo. Bien, muchacho, es un placer volver a verte. Lamento las prisas, pero tenemos que marcharnos enseguida, de verdad. Me alegro de que recuperaras el perro. Ahora que te observo, me recuerdas a Harold Square. Buen chico, ese Harold. Trabajaba en una tienda de comestibles de la Quinta Avenida. Y ahora, dnde tengo el sombrero...? Lo tienes en la mano, seor apunt el dragn con sufrida paciencia. Y acabas de volverlo del revs. No, no, ste no es el mo, seguro. Debe de ser el tuyo. Zifnab intent poner el sombrero en las manos de Haplo . El mo era mucho ms nuevo. Estaba en mejor estado. Este est cubierto de tnico capilar por todas partes. No intentes engaarme cambiando nuestros sombreros, muchacho! Dices que vais a Chelestra? inquiri Haplo, tomando a su cuidado el sombrero con gesto despreocupado . Para qu? No es idea nuestra. Nos han convocado! Declar Zifnab dndose aires de importancia. Una llamada urgente a todos los sartn: Grave peligro. Acude inmediatamente. Yo no estaba haciendo nada de provecho en este momento as que... Oye aadi, mirando al patryn con cierto nerviosismo , eso que tienes en la mano, no es mi sombrero? Haplo haba vuelto del derecho el capirote y lo sostena justo fuera del alcance del viejo. Quin envi el mensaje? No vena firmado. Zifnab no apart la vista del sombrero. Quin envi el mensaje? insisti Haplo, y empez a dar vueltas al sombrero entre las manos. Zifnab alarg la suya, temblorosa. Te importara no estrujar el ala...? Haplo apart el sombrero. Zifnab trag saliva. Samuel. S, seor. As se llamaba quien lo envi: Samuel... o era Samil? Samuel, Samil... Te refieres a Samah! De modo que anda reuniendo a sus huestes. Qu se propone hacer, dime? Haplo baj el sombrero hasta dejarlo a la altura del hocico del perro. Esta vez, el animal lo olisque con cautela antes de ponerse a roer la punta ya informe. Zifnab solt un grito agudo. Ay! Oh, cielos! Yo... creo que dijo algo... No, por favor! Anda, s un buen perrito y no lo babees! Algo acerca de... de Abarrach. Nigromancia. No..., no s nada ms, me temo. El viejo se cogi las manos y lanz una mirada de splica a Haplo. Me devuelves el sombrero, ahora? Abarrach... Nigromancia. De modo que Samah piensa ir a Abarrach a aprender el arte prohibido. Ese mundo va a hacerse muy visitado. A mi seor le interesar mucho la noticia. Creo que ser mejor que te lleve conmigo... A m no me lo parece. La voz del dragn haba cambiado. Henda el aire como un trueno. Los signos mgicos de la piel de Haplo se encendieron en un destello. El perro se incorpor de un brinco, con los dientes al aire, y busc a su alrededor la amenaza invisible. Devulvele el sombrero a ese viejo senil orden la voz . Ya te ha dicho todo lo que sabe. Ese seor tuyo no le sacara nada ms. No trates de

52

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

enfrentarte conmigo, Haplo aadi el dragn con tono serio y amenazador . Podra verme obligado a matarte... y sera una lstima. S intervino Zifnab, aprovechando la preocupacin de Haplo por el dragn para avanzar la mano con agilidad. El hechicero recuper el maltrecho sombrero y empez a retroceder sobre sus pasos en la direccin de la que proceda la voz del dragn . Sera una lstima. Quin encontrara a Alfred en el Laberinto? Quin rescatara a tu hijo? Haplo lo mir con los ojos como platos. Qu has dicho? Espera! Se lanz tras el viejo. Zifnab se encogi y apret el sombrero contra el pecho con gesto protector. No, no intentes cogerlo! Djame! Al diablo tu sombrero! Mi hijo, has dicho... Qu significa eso? Me ests diciendo que tengo un hijo? Zifnab mir a Haplo con cautela, sospechando que an quera arrebatarle el sombrero. Respndele, viejo idiota exclam el dragn . Es lo que hemos venido a contarle, en primer lugar! De veras? El anciano dirigi una sonrisa de disculpa hacia lo alto y luego, ruborizado, aadi: Oh, s! Es cierto! Un hijo... repiti Haplo. Ests seguro? Pues s, querido muchacho, un retoo. Mis felicitaciones. Zifnab alarg la mano y estrech de nuevo la de Haplo . Aunque, para ser precisos, es una nia aadi, despus de algunas cavilaciones. Haplo no prest atencin al ltimo comentario y murmur con aire agitado: Un hijo. Me ests diciendo que he tenido un descendiente y que..., que est atrapado ah dentro, en el Laberinto y seal la ltima Puerta. Me temo que s respondi Zifnab con voz grave. De pronto, haba adoptado una expresin seria, solemne . La mujer, esa a la que amaste..., no te lo dijo? No. Haplo casi no se daba cuenta de lo que deca, ni a quin . No me dijo... Pero creo que siempre supe... Y, hablando de saber, cmo es que t...? Aja! Ah te ha pillado! Exclam el dragn . Explcale eso, si puedes! Zifnab baj la mirada, azorado. Bueno, vers, una vez... Es decir, conoc a un tipo que conoca a alguien que haba conocido una vez a... Qu estoy haciendo? se pregunt Haplo en voz alta. Cruz por su cabeza la idea de si se estara volviendo loco . Cmo ibas a saber nada? Es un truco. S, eso es. Un truco para obligarme a volver al Laberinto... Oh, no, querido! Nada de eso, muchacho! Protest Zifnab con vehemencia. Lo que pretendo es evitar eso, precisamente. Y para eso me dices que un hijo mo est atrapado dentro? No digo que no debas volver, Haplo. Pero no debes hacerlo ahora. No es el momento. Te queda mucho por hacer, antes. Y, sobre todo, no debes volver solo. El viejo hechicero entrecerr los ojos. Al fin y al cabo, eso es lo que estabas pensando hacer cuando nos hemos presentado aqu, me equivoco? No te disponas a entrar en el Laberinto para buscar a Alfred? Haplo frunci el entrecejo y no respondi. El perro, al or el nombre de Alfred, mene el rabo y alz el hocico con expectacin.

53

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Proyectabas encontrar a Alfred y llevarlo contigo a Abarrach continu Zifnab sin alzar la voz . Por qu? Porque all, en Abarrach, en la llamada Cmara de los Condenados, es donde encontraris las respuestas. T no puedes entrar all sin ayuda, pues los sartn tienen el lugar muy bien guardado. Y Alfred es el nico sartn que se atrevera a desobedecer las rdenes del Consejo y desactivar las runas de proteccin. Era eso lo que estabas pensando, verdad, Haplo? El patryn se encogi de hombros mientras contemplaba la ltima Puerta con expresin sombra. Y qu, si as era? Todava no es el momento. Antes, tienes que poner en funcionamiento la mquina. Entonces, las ciudadelas empezarn a brillar y los durnais despertarn. Cuando todo eso suceda, si realmente se produce algn da, el Laberinto empezar a cambiar. Es lo mejor para ti. Y lo mejor para ellos aadi, con una ominosa indicacin de cabeza hacia la Puerta. Haplo lo mir, colrico. Alguna vez dices algo coherente? Zifnab puso una mueca de alarma y sacudi la cabeza. Intento que no. Me da marcha. Pero me has interrumpido y ya no s qu ms iba a decir... Que no debe ir solo le apunt el dragn. Ah, s! No debes ir solo, muchacho dijo Zifnab con nfasis, como si la idea se le acabara de ocurrir. Ni al Laberinto, ni al Vrtice. Y menos an a Abarrach. El perro lanz un ladrido, herido en lo ms hondo. Oh, perdname! Aadi Zifnab y, alargando la mano, dio unas tmidas palmaditas en la cabeza al animal . Mis sinceras disculpas y todo eso. S que t estars con l, pero me temo que no ser suficiente con eso. Me refera ms bien a un grupo. A un escuadrn de comandos. Los Doce del patbulo, Los hroes de Kelly, Los siete magnficos o El equipo A. Una cosa as. Bueno, quizs El equipo A, no; demasiado perfeccionismo, tal vez, pero... Seor intervino el dragn, exasperado , necesito recordarte que estamos en el Nexo? ste no es, precisamente, el lugar que yo escogera para dedicarme a fantasas de chiquillo! Ah, s! Tal vez tengas razn. Zifnab agarr el sombrero y mir a su alrededor con nerviosismo. Este sitio ha cambiado mucho desde la ltima vez que estuve aqu. Los patryn habis hecho maravillas. Supongo que no tengo tiempo para echar una mirada a... No, seor dijo el dragn con firmeza. Y tal vez...? Tampoco, seor. Supongo que tienes razn. Zifnab suspir y se ech sobre los ojos el ala del sombrero rado y deformado . La prxima vez, entonces. Adis, querido muchacho. Tanteando a ciegas, el viejo estrech con gesto solemne la pata del perro, tomndola aparentemente por la mano de Haplo . La mejor de las suertes. Te dejo con el consejo que Gandalf le dio a Frodo Bolsn: Cuando viajes, hazlo bajo el nombre de seor Sotomonte. Un consejo bastante intil, en mi opinin; creo que, como hechicero, Gandalf estaba muy sobrestimado. De todos modos, algo deba de significar ese dicho; de lo contrario, para qu

54

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

se habran molestado en escribirlo? Para m, deberas considerar en serio la idea de cortarte las uas... Llvatelo de aqu aconsej Haplo al dragn . Mi seor podra presentarse en cualquier momento. S, seor. Creo que ser lo mejor. Una enorme cabeza de escamas verdes asom entre las nubes. Las runas de la piel de Haplo se iluminaron al mximo, y el patryn retrocedi hasta que su espalda choc con la ltima Puerta. El dragn, sin embargo, no le prest atencin. Unos colmillos enormes, que le sobresalan de ambas mandbulas, ensartaron al hechicero por las aberturas de sus ropas de color ceniciento y, sin la menor delicadeza, lo levantaron del suelo. Eh, sultame, sapo deforme! grit Zifnab, agitando furiosamente brazos y piernas en el aire. Luego, empez a estornudar y a toser. Puaj! Con ese aliento podras tumbar al mismsimo Godzilla. Que me bajes, te digo! S, seor dijo el dragn entre dientes, mientras sostena al mago a una decena de metros del suelo. Si es eso lo que quieres realmente, seor. Zifnab levant el ala del sombrero y vio dnde estaba. Con un escalofro, volvi a calarse el sombrero hasta los ojos. No. He cambiado de idea. Llvame a... dnde dijo Samah que nos reuniramos con l? En Chelestra, seor. S. Rumbo a all, pues. Esperemos que no sea un viaje slo de ida. A Chelestra, y veamos qu sucede. S, seor. Con toda diligencia. El dragn desapareci entre las nubes transportando al hechicero, que pareca, desde aquella distancia, un autntico ratoncillo sin fuerzas. Haplo permaneci alerta hasta estar seguro de que el dragn haba desaparecido. Poco a poco, la luz azulada de las runas tatuadas se apag. El perro se relaj y se ech para rascarse. Haplo volvi la vista hacia la Ultima Puerta. Tras los barro tes de acero se distinguan las tierras del Laberinto. Una llanura desolada, sin un rbol, matorral o seto tras el que refugiarse, se extenda desde la Puerta hasta los bosques sombros de la lejana. La ltima travesa, la ms mortfera. Desde aquellos rboles se alcanza a ver la Puerta, la libertad. Parece tan cercana... Uno echa a correr. Sale a campo abierto, desnudo y desprotegido. El Laberinto le permite llegar hasta media planicie, a medio camino de la libertad, y entonces le enva sus malficas legiones de caodines, lobunos y dragones. La propia hierba se alza y le traba los pies; las enredaderas lo aprisionan. Y eso es cuando uno intenta salir. Volver a entrar resultaba mucho peor. Haplo lo saba por que haba visto a su seor luchar contra aquella prisin siniestra cada ve z que cruzaba la Puerta. El Laberinto odiaba a aquellos que haban escapado de sus garras y no quera otra cosa que arrastrar de nuevo tras el muro a su antiguo prisionero y castigarlo por su temeridad. A quin intento engaar? Pregunt Haplo al perro . El viejo tiene razn. Yo solo no llegara vivo a la primera lnea de rboles. Me pregunto qu habr querido decir ese viejo chiflado con eso del Vrtice. Me parece recordar haber odo a mi seor mencionar algo al respecto en una ocasin. Se supone

55

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

que es el centro mismo del Laberinto. Y Alfred est ah? S, sera muy propio de Alfred hacerse llevar justo al centro de un lugar as! Haplo dio un puntapi a un montn de guijarros. Una vez, haca mucho tiempo, los patryn haban intentado derribar la muralla. Su seor los haba detenido, y les haba hecho ver que, aunque la muralla les impeda entrar, tambin impeda la salida al mal. Quizs el mal est dentro de nosotros, haba dicho ella antes de dejarlo. Un hijo murmur Haplo, con la mirada fija en la Puerta. Solo y desamparado, igual que yo. Quizs ha visto morir a su madre, como yo. Qu edad tendr ahora, seis, siete...? Si an sigue vivo. Haplo cogi del suelo una piedra de buen tamao y la arro j a travs de la Puerta. La lanz con todas sus fuerzas, alargando el brazo hasta casi dislocarse el hombro. El dolor que le recorri el cuerpo le sent bien. Al menos, mejor que la punzada amarga que le atravesaba el corazn. Aguard a ver dnde caa la piedra; a una buena distancia en la planicie yerma. Slo tena que cruzar la reja y caminar hasta ella. Sin duda, tena valor suficiente para aquello. Sin duda, era capaz de hacer aquello por su hijo... Bruscamente, dio media vuelta y se alej. El perro, pillado por sorpresa por el inesperado movimiento de su amo, se vio obligado a correr para ponerse a su altura. Haplo se llam cobarde, pero saba que la acusacin era infundada. Era consciente de su propia valenta, de que su decisin no estaba basada en el miedo sino en la lgica. El viejo tena razn. Hacerme matar no sera til a nadie. Ni al pequeo, ni a su madre, si todava vive, ni a mi pueblo. Ni a Alfred. Pedir a mi seor que me acompae decidi, apretando el paso con creciente determinacin y vehemencia. Y mi seor vendr. Estar impaciente por hacerlo, cuando le haya contado lo que ha dicho el viejo. Juntos nos internaremos en el Laberinto como nunca lo ha hecho l solo. Encontraremos el Vrtice, si existe. Encontraremos a Alfred y... y a quien sea. Despus, iremos a Abarrach. Llevar a mi seor a la Cmara de los Condenados y all descubrir por s mismo... Hola, Haplo. Cundo has vuelto? inquiri una voz infantil. Oh! Bane! murmur. Yo tambin me alegro de verte dijo el nio con una sonrisa irnica de la que Haplo no hizo caso. Estaba otra vez en el Nexo. Haba entrado en la ciudad sin darse cuenta. Tras el saludo, Bane se march corriendo. Haplo lo mir mientras se alejaba y no lament perderlo de vista. Necesitaba estar a solas con sus pensamientos. En su carrera por las calles del Nexo, Bane sorte a los patryn que le salan al paso, quienes lo observaron con paciente tolerancia. Los nios eran seres escasos y preciados: la continuacin de la raza. Haplo record vagamente que le haban adjudicado la tarea de llevar a Bane de vuelta a Ariano y ayudarlo a poner en accin la mquina. Poner en accin la mquina. Bueno, aquello poda esperar. Esperar a que volviera del Laberinto y... Tienes que poner en funcionamiento la mquina. Entonces, las ciudadelas empezarn a brillar y los durnais despertarn. Cuando todo eso suceda, si

56

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

realmente se produce algn da, el Laberinto empezar a cambiar. Es lo mejor para ti. Y lo mejor para ellos. Oh, qu sabrs t, viejo hechicero? Murmur Haplo. Slo eres otro sartn chiflado...

57

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

7
EL NEXO Bane haba estudiado detenidamente a Haplo durante unos momentos, despus de su saludo, y haba advertido que el patryn estaba ms atento a sus meditaciones que a los elementos externos. Excelente, pens el chiquillo, y sigui corriendo. Ya no importaba si Haplo lo vea. Probablemente, ni siquiera habra importado si lo hubiera visto un rato antes, mientras lo observaba. Los adultos tenan una marcada tendencia a no fijarse en la presencia de un nio, a tratarlo como si fuera un animal estpido e incapaz de entender lo que suceda a su alrededor, lo que se hablaba. Bane haba descubierto esta tendencia muy temprano en su corta vida, y la haba utilizado para su provecho. Pero Bane haba aprendido tambin a tener cuidado con Haplo. Aunque el pequeo lo despreciaba, como a casi todos los adultos, se haba visto forzado a regaadientes a guardar cierto respeto a aquel patryn, que no era tan estpido como la mayora de los adultos. Por eso, Bane haba adoptado precauciones extraordinarias. Pero ahora ya no eran necesarias; ahora, lo urgente era darse prisa. Sigui corriendo por un sendero del bosque y tropez con un patryn al que estuvo a punto de derribar al suelo y que volvi la cabeza para seguir la carrera del chiquillo con unos ojos que reflejaban el crepsculo con un destello rojo. Cuando lleg a la casa del seor, Bane abri la puerta de un empujn y corri al estudio. El seor no estaba all. Por un instante, se dej llevar por el pnico. Xar ya se haba marchado a Abarrach! Entonces, se detuvo un momento a recuperar el aliento y reflexion. No, imposible. El seor no le haba dado sus instrucciones finales ni se haba despedido. Bane respir ms tranquilo y, con la cabeza ms clara, supo dnde encontrar a su abuelo adoptivo. Deambul por la gran mansin hasta llegar a una puerta de la parte posterior y san a una gran explanada de suave y verde csped. En el centro se encontraba una nave cubierta de runas. Haplo la habra reconocido, pues era idntica hasta el menor detalle a la que haba pilotado a travs de la Puerta de la Muerte hasta Ariano. Limbeck, el geg de Ariano, tambin la habra reconocido, pues era igual a la que haba descubierto embarrancada en una de las islas de Drevlin, en Ariano.15 La nave era perfectamente redonda y haba sido forjada de metal y magia. El casco exterior estaba cubierto de signos mgicos que envolvan el interior del
15

Ala de Dragn, volumen 1 de El ciclo de la Puerta de la Muerte. Haplo condujo la nave a Ariano pero, al haber subestimado el poder mgico de la Puerta de la Muerte, no haba preparado la nave como era debido y termin por estrellarse. El geg, Limbeck, descubri la nave averiada y rescat a Haplo y al perro.

58

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

vehculo en una esfera de poder protector. La escotilla estaba abierta, y de ella sala una luz brillante. Bane vio una silueta movindose en el interior. Abuelo! exclam, y corri hacia la nave. El Seor del Nexo hizo un alto en su actividad y se asom por la escotilla. Bane no alcanzaba a ver su rostro, recortado contra la potente luz, pero el pequeo saba, por la rigidez de su porte y la leve inclinacin de sus hombros, que Xar estaba irritado por la interrupcin. Estar contigo enseguida le dijo Xar antes de desaparecer de nuevo en el interior de la nave para continuar sus quehaceres. Vuelve a tus lecciones... Abuelo! He seguido a Haplo! El chiquillo jade, recuperndose del esfuerzo. Se dispona a entrar en el Laberinto, pero ha aparecido un sartn que lo ha convencido para que no lo hiciera. Dentro de la nave se hizo el silencio y ces toda actividad. Bane aguard junto a la boca de la escotilla, respirando a grandes bocanadas. La excitacin y la falta de oxgeno se combinaban en su cabeza, marendolo. Xar reapareci como una silueta oscura recortada contra la potente luz. Qu ests diciendo, pequeo? inquiri. Su tono de voz era suave, amable . Clmate. Relaja esos nervios. La mano recia y encallecida del Seor del Nexo acarici los rizos dorados de Bane, empapados en sudor. Yo... tema que te marcharas... sin saberlo Bane tom aliento. No, no, pequeo. Estoy haciendo ajustes de ltima hora, preparativos para la colocacin de la piedra de gobierno. Veamos, qu es eso que me contabas de Haplo? La voz de Xar era suave, pero su mirada era dura y helada. A Bane no le dio miedo su frialdad, pues aquel hielo tena por destino quemar a otro. Segu a Haplo slo por ver adonde iba. Ya te dije que l no te ama, abuelo. Lo vi vagar por el bosque largo rato, buscando a alguien, sin dejar de hablar con ese perro suyo acerca de unas serpientes. Despus, al volver a la ciudad, ha estado a punto de organizar una pelea. Bane explic todo aquello con los ojos desorbitados y una expresin de asombro y temor. Haplo? inquiri Xar con tono incrdulo. Puedes preguntar a quien te parezca. Todo el mundo lo vio. Bane exageraba ligeramente . Una mujer dijo que Haplo tena no s qu enfermedad. Se ofreci a ayudarlo, pero l la apart de un empujn y se alej del grupo. Me fij en su expresin y no era nada agradable. La enfermedad del Laberinto murmur Xar, y su expresin se relaj. Nos afecta a todos... Bane comprendi que haba cometido un error al mencionar la enfermedad, pues con ello haba proporcionado una salida a su enemigo, y se apresur a cerrar tal va de escape. Haplo se ha acercado hasta la ltima Puerta y eso me da mala espina, abuelo. Por qu razn ha tenido que hacerlo? T le ordenaste que me llevara a Ariano y ya debera estar aqu, ayudndote a poner a punto la nave. Tengo razn o no? Xar entrecerr los ojos, pero se encogi de hombros. Todava tiene tiempo. La ltima Puerta atrae a muchos. T no lo entenderas, pequeo...

59

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Estaba a punto de entrar ah, abuelo! Insisti Bane . Estoy seguro de ello. Y eso habra sido desafiarte, verdad? T no quieres que Haplo entre ah, verdad? Lo que quieres es que me lleve a Ariano. Cmo sabes que iba a entrar, muchacho? inquiri Xar. Su voz segua siendo calmada, pero haba en ella un tonillo amenazador. Porque el sartn lo dijo y Haplo no lo neg! respondi Haplo con aire triunfal. Qu sartn? Un sartn en el Nexo? Xar casi solt una carcajada . Debes de estar soando. O lo has inventado. Se trata de eso, Bane? El Seor del Nexo pregunt esto ltimo con voz severa y mir a Bane fijamente. Todo lo que te cuento es cierto le asegur Bane con aire solemne . Un sartn apareci de la nada. Era un viejo que vesta ropas grises e iba ataviado con un sombrero viejo de forma extravagante... Se llamaba Alfred, acaso? lo interrumpi Xar, ceudo. No, no! Yo conozco a Alfred, recuerdas, abuelo? No era l. Haplo lo llam Zifnab. Dijo que Haplo entrara en el Laberinto para buscar a Alfred, y Haplo acept hacerlo. Al menos, no se neg. Luego, el viejo le dijo a Haplo que entrar all l solo, por su cuenta y riesgo, sera un error; que no conseguira llegar hasta Alfred con vida. Y Haplo respondi que era preciso que encontrase vivo al sartn porque se propona llevarlo a la Cmara de los Condenados de Abarrach y demostrarte que ests equivocado, abuelo. Demostrarme que estoy equivocado... repiti Xar. Eso es lo que dijo Haplo. Bane no tuvo ningn inconveniente en apartarse de la verdad. Que iba a demostrarte que ests equivocado. Xar movi lentamente la cabeza en gesto de negativa y apunt: Debes de haberte confundido, muchacho. Si Haplo hubiera descubierto a un sartn en el Nexo, lo habra trado a mi presencia. Desde luego, yo s que te habra trado a ese viejo, abuelo dijo Bane . Haplo pudo hacerlo, pero decidi que no. El chiquillo no hizo ninguna referencia al dragn . Y alert al sartn a marcharse enseguida, porque podas presentarte en cualquier momento. Xar emiti un siseo entre dientes y la mano nudosa que haba estado acariciando los rizos de Bane se cerr en un espasmo, dando un involuntario tirn del cabello al chiquillo. Bane aguant el dolor con una mueca, pero por dentro se complaci ante aquella reaccin. Se dio cuenta de que Xar experimentaba otro dolor mucho ms intenso que el suyo, y de que sera Haplo quien sufrira las consecuencias. De pronto, Xar agarr conscientemente el pelo del chiquillo, le ech la cabeza hacia atrs y lo oblig a fijar sus azules ojos en los suyos, negros como el azabache. El Seor del Nexo mantuvo al nio prendido de su mirada intimidadora largo rato, buscando, penetrando hasta el fondo del alma de Bane. Para ello, no tuvo que hurgar mucho. Bane sostuvo su mirada sin un parpadeo, impertrrito entre las speras manos de Xar. ste conoca a fondo al pequeo, saba de su habilidad y astucia para las mentiras, y Bane saba que Xar lo saba. El chiquillo haba dejado flotar suficientes verdades como para ocultar las mentiras bajo su superficie. Y, gracias a aquel profundo conocimiento de la conducta de los adultos que haba adquirido en las largas horas de soledad cuando no tena

60

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

otra cosa que hacer ms que estudiarlos, Bane calcul que Xar se sentira demasiado dolido por la traicin de Haplo como para hurgar ms profundo. Ya te lo dije, abuelo dijo pues, de todo corazn : Haplo no te quiere. El nico que te quiere soy yo. La mano que sujetaba a Bane se qued sin fuerzas sbitamente. Xar solt al muchacho y volvi la vista hacia el crepsculo con el dolor patente en su demacrado rostro, en el gesto hundido de sus hombros, en la flaccidez de la mano. Bane no esperaba aquello y no le gust. Envidi a Haplo su capacidad para causar tal dolor. El amor rompe el corazn. Pas sus brazos en torno a las piernas de Xar y se apret contra ellas. Lo odio, abuelo! Lo odio por hacerte sentir as. Debera ser castigado, verdad, abuelo? Esa vez que te ment, me castigaste. Y Haplo ha hecho algo mucho peor. Me contaste que a l tambin lo castigaste antes de su viaje a Chelestra, que podras haberlo matado pero no lo hiciste porque queras que aprendiera del castigo. Debes volver a hacerlo, abuelo. Castgalo otra vez. Molesto, Xar inici un gesto para desasirse del pegajoso abrazo de Bane, pero se detuvo. Con un suspiro, revolvi de nuevo el cabello del muchacho y su mirada se perdi en el cielo a media luz. Te cont eso, pequeo, porque quera que entendieras la razn de tu castigo, y del suyo. Yo no inflijo dolor a capricho. Del dolor, se aprende; por eso lo siente nuestro cuerpo. Pero algunos, al parecer, prefieren hacer caso omiso de la leccin. Entonces, vas a castigarlo otra vez? Bane alz la mirada. El tiempo de los castigos ha pasado, muchacho. Aunque Bane llevaba un ao esperando escuchar aquellas palabras, no pudo evitar un escalofro al or pronunciarlas en aquel tono. Vas a matarlo? susurr, sin aliento. No, hijo respondi el Seor del Nexo mientras sus dedos jugaban con los rizos dorados. Lo hars t. Haplo lleg a la mansin de su seor. Una vez dentro, cruz un saln en direccin a la biblioteca de Xar. Se ha marchado le anunci Bane, sentado en el suelo con las piernas cruzadas, los codos apoyados en las rodillas y la barbilla en las manos. Estaba estudiando runas sartn. Se ha marchado... Haplo se detuvo, mir a Bane, ceudo, y volvi la cabeza hacia la puerta que conduca a la biblioteca. Ests seguro? Comprubalo t mismo replic el chiquillo, encogindose de hombros. Haplo lo hizo. Penetr en la biblioteca, mir a su alrededor y volvi al saln. Adonde ha ido? Al Laberinto? Bane levant una mano. Ven, perro! Aqu, muchacho! El perro se acerc y olisque con precaucin el libro de runas sartn. El abuelo se ha marchado a ese mundo..., el que est hecho de fuego. se donde estn los muertos que caminan. Bane alz la cabeza y lo mir con sus grandes y brillantes ojos azules. Querrs hablarme de ese mundo? El abuelo ha dicho que tal vez...

61

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

A Abarrach? Inquiri Haplo con incredulidad . Se ha marchado ya? Sin...? El patryn abandon el saln a toda prisa. Perro, qudate orden al animal, que ya se dispona a seguirlo. Bane oy al patryn dando portazos en la parte de atrs de la mansin. Haplo se diriga en busca de la nave de Xar. Bane sonri y se estremeci de placer; luego, se seren rpidamente y sigui fingiendo que estudiaba las runas. Con sus largas pestaas entornadas, dirigi una mirada a hurtadillas al perro, que se haba echado sobre la panza y lo observaba con amistoso inters. Te gustara ser mi perro, verdad? Pregunt Bane en un murmullo . Nos pasaramos el da jugando y te pondra un nombre... Haplo regres con pasos lentos. No puedo creer que se haya marchado. Sin decirme..., sin decirme nada. Bane fij la vista en las runas y record las palabras de Xar: Est claro que Haplo me ha traicionado. Est aliado con mis enemigos. Ser mejor, me parece, que no vuelva a verlo cara a cara. No estoy seguro de poder controlar mi clera. El abuelo ha tenido que irse precipitadamente dijo al patryn . Sucedi algo. Alguna noticia inesperada. Qu noticia es sa? Eran imaginaciones de Bane, o Haplo pareca inquieto y compungido? El chiquillo hundi de nuevo el mentn entre las manos para disimular una sonrisa. No s murmur, encogindose de hombros. Cosas de adultos. No prest atencin. Debo dejar vivir a Haplo un poco ms. Una desafortunada necesidad pero ahora no puedo prescindir de l y t, tampoco. No discutas mis decisiones. Haplo es el nico entre nuestro pueblo que ha estado en Ariano. Limbeck, ese geg que se ocupa del control de la gran mquina, conoce a Haplo y confa en l. Necesitars ganarte la confianza de los enanos, Bane, si quieres llegar a dominarlos, a dominar la Tumpa-chumpa y, finalmente, el mundo. El abuelo ha dicho que ya te haba dado sus rdenes. Tienes que conducirme a Ariano... Ya lo s lo interrumpi Haplo, impaciente . Ya lo s. Bane se arriesg a echar un vistazo. El patryn no estaba pendiente de l; no le prestaba la menor atencin. Haplo, sombro y pensativo, tena la mirada fija en el vaco. El chiquillo tuvo un brusco sobresalto. Y si Haplo se negaba a ir? Y si decida entrar en el Laberinto y emprender la bsqueda de Alfred? Xar haba dicho que no lo hara, que obedecera sus rdenes. Pero el propio Xar lo haba tachado de traidor. Bane no quera perderlo: Haplo era suyo. El chiquillo decidi ponerse en accin por su cuenta. Se incorpor de un salto, excitado e impaciente, y se plant ante el patryn. Estoy preparado para la marcha cuando t digas. Va a ser divertido, verdad? Ver otra vez a Limbeck, y la Tumpa-chumpa. Ahora s hacerla funcionar. He estudiado las runas sartn, sabes? Ser glorioso! Bane agit los brazos con medido abandono infantil. El abuelo Xar dice que los efectos de la mquina se sentirn en todos los mundos, ahora que la Puerta de la Muerte est abierta. Dice que todas las construcciones edificadas por los

62

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

sartn cobrarn vida y asegura que l notar esos efectos, incluso en un lugar tan remoto como Abarrach. Bane estudi con detenimiento a Haplo, tratando de adivinar sus pensamientos. Era difcil, prcticamente imposible. El patryn permaneca impasible, inexpresivo, casi como si no lo hubiera odo. Pero no era as: haba estado muy atento. Bane lo saba. Haplo lo escucha todo y habla poco. Eso es lo que lo hace til. Y lo que lo hace peligroso. Y Bane haba advertido una ligera, una levsima vibracin en sus prpados al mencionar el mundo de Abarrach. Qu era lo que haba despertado el inters del patryn: la idea de que la Tumpa-chumpa tuviera algn efecto sobre Abarrach o ms bien el recordatorio de que, incluso en Abarrach, Xar conocera qu estaba haciendo, o dejando de hacer, su siervo? Xar sabra cundo cobraba vida la Tumpa-chumpa. Y, si no notaba nada, empezara a preguntarse qu haba salido mal. Bane rode la cintura de Haplo con sus brazos. El abuelo me dijo que te diera este abrazo. Me insisti en que te dijera que confiaba en ti, que pona toda su fe en ti. Est seguro de que no le fallars. Ni a m. Haplo asi por los brazos a Bane y lo apart de s como si se quitara de encima una sanguijuela. Ay! Me haces dao! gimi el chiquillo. Escchame bien, muchacho dijo Haplo con voz torva, sin aflojar la presin . Dejemos en claro una cosa: te conozco bien, recuerdas? S perfectamente que eres un pequeo monstruo intrigante, artero y manipulador. Obedecer la orden de mi amo y te llevar a Ariano. Me ocupar de que tengas ocasin de hacer lo que tengas que hacer con esa condenada mquina. Pero no creas que vas a deslumbrarme con la luz de tu aureola, muchacho, porque ya he visto antes esa aureola, y muy de cerca. No te caigo bien dijo Bane con aire lloroso. No le caigo bien a nadie, salvo al abuelo. No le he cado nunca bien a nadie. Haplo se enderez con un gruido. Por eso nos entendemos. Y otra cosa ms: yo llevo el man do. Y t haces lo que te diga. Entendido? T me caes bien, Haplo respondi Bane con otro gimoteo. El perro, enternecido, se acerc al pequeo y le lami el rostro. Bane rode el cuello del animal con su brazo. Yo te cuidar prometi en silencio al can . Cuando Haplo haya muerto, sers mi perro. Resultar divertido. Por lo menos, a l le gusto aadi en voz alta, enfurruado. Verdad que s, muchacho? El perro mene el rabo. A este condenado animal le cae bien todo el mundo murmur Haplo. Incluso los sartn. Y ahora, ve a tu cuarto y recoge tus cosas. Esperar aqu a que ests preparado. Puede venir conmigo el perro? Si quiere... Vamos, date prisa. Cuanto antes lleguemos, antes podr volver. Bane dej el saln en una muestra de callada obediencia. Le diverta hacer la comedia ante Haplo, burlarse de l. Le diverta fingir obediencia a un hombre

63

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

cuya vida tena entre sus manitas. El chiquillo evoc una conversacin, casi la ltima, que haba tenido con Xar. Cuando hayas completado tu tarea, Bane, cuando la Tumpa-chumpa est en funcionamiento y te hayas adueado de Ariano, Haplo dejar de ser imprescindible. T te ocupars de que sea eliminado. Creo que conocas a un asesino en Ariano... Hugo la Mano, abuelo. Pero ya no vive. Mi padre lo mat. Habr otros asesinos a sueldo. Pero hay algo muy importante que debes prometerme. Tienes que conservar el cadver de Haplo en buen estado hasta mi llegada. Vas a resucitar a Haplo, abuelo? Piensas hacerlo tu servidor despus de muerto, como hacen con los difuntos en Abarrach? S, hijo. Slo entonces podr confiar en l otra vez... El amor rompe el corazn. Vamos, muchacho! exclam Bane de improviso. Date prisa! Acompaado del perro, el chiquillo ech a correr alocada mente hacia sus aposentos.

64

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

8
WOMBE, DREVLIN REINO INFERIOR El viaje a travs de la Puerta de la Muerte transcurri sin incidentes. Haplo sumi a Bane en un sueo mgico casi inmediatamente despus de su partida del Nexo. Al patryn se le haba ocurrido que el paso de la Puerta de la Muerte se haba hecho tan sencillo que incluso un mago mensch con cierta habilidad poda intentarlo, y Bane era un mensch observador, inteligente... e hijo de un hechicero avezado. Por un instante, Haplo haba tenido una visin de Bane revoloteando de un mundo a otro... No. Era mejor dormirlo. No tuvieron ninguna dificultad en alcanzar Ariano, el mundo del aire. Imgenes de los otros mundos pasaron como centellas antes los ojos de Haplo, quien reconoci las islas flotantes de Ariano con facilidad. Pero, antes de concentrarse en ellas, dedic unos instantes a contemplar los dems mundos que desfilaban ante sus ojos, con radiantes destellos tornasolados como pompas de jabn, antes de estallar y dar paso al siguiente. Todos ellos eran lugares que reconoca, excepto uno. Y ste era el ms hermoso, el ms intrigante. Haplo contempl la visin todo el tiempo que pudo, que apenas fueron unos fugaces segundos. Hubiera querido preguntarle a Xar qu era, pero su seor se haba marchado sin darle ocasin a consultarle nada. Exista un quinto mundo? Haplo rechaz la idea. En ningn escrito de los antiguos sartn apareca la menor mencin a algo semejante. El antiguo mundo, entonces. A Haplo le pareci mucho mas probable esto ltimo. La imagen deslumbrante que captaba coincida con las descripciones del mundo antiguo. Pero ste ya no exista, haba sido destruido mediante la magia. Tal vez aquello no era ms que una evocacin vivida, mantenida como estaba para recordar a los sartn lo que un da haba sido. Pero, si as era, por qu se le ofreca como una opcin? Haplo vio pasar una y otra vez ante sus ojos el carrusel de posibilidades. Siempre en el mismo orden: el extrao mundo de cielo azul y sol luminoso, luna, estrellas, ocanos ilimitados y amplias panormicas; despus, el Laberinto, tenebroso y confuso; luego, el Nexo crepuscular y, por fin, los cuatro mundos elementales. Si Haplo no hubiera llevado consigo a Bane, habra tenido la tentacin de explorar aquel mundo, de seleccionar la imagen en su mente y ver qu suceda. Volvi la vista al nio, que dorma apaciblemente con el brazo en torno al perro, tendidos ambos en un jergn que Haplo haba arrastrado hasta el puente para no perder de vista al chiquillo. El perro, percibiendo la mirada de su amo, abri los ojos, parpade ociosamente, dio un gran bostezo y, viendo que no era inminente ninguna accin, exhal un gaido de satisfaccin y se apretuj contra el nio, casi derribndolo del catre. Bane murmur algo en sueos, algo acerca de Xar, y de pronto cerr los dedos en torno al pelaje del animal como si fueran zarpas. Con un gemido de dolor, el animal alz la testuz y mir al muchacho con aire sorprendido, como si se preguntara qu haba hecho para merecer aquel

65

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

trato. Luego, sin saber muy bien qu hacer para desasirse, se volvi hacia Haplo en peticin de auxilio. El patryn, con una sonrisa, forz al durmiente a abrir los dedos y soltar el pellejo del can; luego, acarici la cabeza de ste, disculpndose. El perro dirigi una mirada desconfiada a Bane, salt del jergn y se enrosc a los pies de Haplo en la seguridad de la cubierta. Haplo volvi a fijar su atencin en las visiones, se concentr en la de Ariano y apart las dems de su cabeza. La primera vez que Haplo haba viajado a Ariano casi haba resultado la ltima. Poco preparado para las fuerzas mgicas de la Puerta de la Muerte y para las violentas fuerzas fsicas existentes en el mundo del aire, se haba visto obligado a estrellar la nave en lo que ms tarde sabra que era un archipilago de pequeas islas flotantes conocido como los Peldaos de Te rrel Fen. En esta ocasin, estaba preparado para los terribles efectos de la feroz tormenta perpetua que ruga en el Reino Inferior. Los signos mgicos de proteccin que slo haban brillado dbilmente durante el trnsito de la Puerta de la Muerte, refulgieron con un azul vibrante cuando la primera rfaga de viento zarande la embarcacin. Los relmpagos eran casi continuos, deslumbrantes, cegadores. Los truenos retumbaban a su alrededor y el viento los sacuda. El granizo barri el casco de madera, y la lluvia golpe la claraboya formando una cortina maciza de agua que impeda la visin. Haplo detuvo el avance de la nave y la dej flotar en el aire. Gracias a la temporada que haba pasado en Drevlin, la isla principal del Reino Inferior, saba que aquellas tormentas eran fenmenos cclicos. Slo tena que esperar a que aqulla terminara; a continuacin, vendra un perodo de relativa calma hasta la siguiente. Durante esta calma, buscara un lugar para posarse y establecer contacto con los enanos. Pens en la conveniencia de mantener dormido a Bane, pero decidi dejarlo despertar. Tal vez le resultara til. Un rpido gesto de su mano borr la runa que haba trazado sobre la frente del chiquillo. Bane se incorpor hasta quedar sentado, pestae durante unos instantes, confuso, y por fin dirigi una mirada acusadora al patryn. Me has obligado a dormir! Haplo no vio la necesidad de corroborar, comentar o disculpar su accin. Sin dejar de prestar atencin a la claraboya baada por la lluvia, lanz una breve ojeada al muchacho. Revisa la popa; comprueba si hay alguna grieta o filtracin en el casco. Bane se sonroj, enfurecido con el tono imperioso y despreocupado del patryn. Haplo observ la oleada carmes que se extendi desde el blanco cuello hasta las mejillas. En los ojos azules apareci un destello de rebelin. Xar no haba estropeado al chico, que ya lle vaba ms de un ao al cuidado de su seor; no, Xar haba hecho mucho por mejorar el carcter de Bane, pero el muchacho tena la educacin de un prncipe de la casa real y estaba acostumbrado a dar rdenes, no a recibirlas. En especial, de Haplo. Si has hecho bien tu magia, no debera haber ninguna grieta replic en tono irritado.

66

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

La he hecho como es debido, pero t ya sabes cmo son las runas. Ya conoces lo delicado que es su equilibrio. La menor astilla podra iniciar una resquebrajadura que podra terminar por partir la nave entera. Es mejor asegurarse, detenerla ahora, antes de que se haga ms amplia. Se produjo un momento de silencio y Haplo crey percibir la lucha interior del pequeo. Puedo llevar al perro? pregunt Bane con voz hosca. Claro concedi Haplo con un gesto. El nio pareci alegrar el nimo. Puedo darle una salchicha? El perro, al escuchar su palabra favorita, se incorpor de un brinco con la lengua fuera y agitando el rabo. Slo una dijo Haplo. No estoy seguro de cunto va a durar la tormenta. Quiz tengamos que alimentarnos con esas salchichas. Siempre puedes invocar ms dijo Bane alegremente . Vamos, perro. Los dos se alejaron del puente en direccin a la proa de la nave. Haplo continu con la vista fija en la lluvia que se deslizaba por el cristal de la claraboya y record el da en que haba llevado al pequeo al Nexo... El pequeo se llama Bane, mi seor inform Haplo. Ya s aadi al momento, al ver el gesto ceudo de Xar , es raro que un nio humano lleve un nombre que en la lengua antigua significa veneno, o causa de afliccin, pero, una vez que conozcas la historia, vers que es muy indicado. Encontrars un relato sobre l aqu, mi seor, en mi diario. Xar pas los dedos por la tapa del documento pero no lo abri. Haplo permaneci de pie en respetuoso silencio, a la espera de que su seor hablase. La siguiente pregunta no le result del todo inesperada. Te ped que me trajeras de ese mundo un discpulo, Haplo. Ariano es, segn lo describes, un mundo en pleno caos: elfos, enanos y humanos combaten entre ellos, y los elfos, entre s. Una grave escasez de agua, debido al fracaso de los sartn en su intento de alinear las islas flotantes y hacer actuar segn lo previsto su mquina fabulosa. Cuando empiece mi conquista, necesitar un lugarteniente, preferiblemente un mensch, que se instale en Ariano y se ocupe de dominar a sus pueblos en mi nombre mientras yo me dedico a otra cosa. Y t, ahora, me traes para esa tarea a... un nio de diez aos? El nio al que se refera estaba dormido en una alcoba de la parte de atrs de la mansin de Xar. Haplo haba dejado al perro con l, para que avisara a su amo si el pequeo despertaba. El patryn no se intimid ante la severa mirada de su seor. Xar no dudaba de su siervo; sencillamente, estaba desconcertado, perplejo... Una sensacin que Haplo poda comprender muy bien. Haba estado preparado para la pregunta y tena dispuesta la contestacin. Bane no es un nio mensch normal, seor. Como vers en el diario... 16 Ya leer ese diario ms tarde, a mi conveniencia. Ahora, estoy muy interesado en escuchar tu informe sobre el nio. Haplo asinti sumiso y tom asiento en la silla que Xar le ofreci con un gesto de la mano.
16

Haplo, Ariano, el mundo del aire, volu men 1 del Diario de la Puerta de la Muerte.

67

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

El muchacho es hijo de dos humanos conocidos entre su pueblo como misteriarcas, unos hechiceros muy poderosos (al menos para lo habitual entre los mensch). El padre se llama Sinistrad y la madre, Iridal. Estos misteriarcas, con su gran conocimiento de la magia, llegaron a considerar al resto de sus congneres humanos como toscos patanes. Finalmente, abandonaron el caos de luchas del Reino Medio y viajaron hasta el Reino Superior, donde descubrieron una tierra de gran belleza que, por desgracia para ellos, result ser una trampa mortal. E1 Reino Superior haba sido creado por la magia rnica de los sartn, y los misteriarcas no saban interpretar la magia sar tn mejor de lo que un beb entendera un tratado de metafsica. Las cosechas se agostaban en los campos, el agua era escasa y el aire enrarecido era difcil de respirar. Su gente empez a morir. Los misteriarcas comprendieron que tendran que abandonar aquel lugar y volver al Reino Medio pero, como la mayora de los humanos, teman a sus congneres. Les daba miedo reconocer su debilidad. Y, as, decidieron que, cuando volvieran, lo haran como conquistadores y no como suplicantes. Sinistrad, el padre del muchacho, elabor un plan notable. El rey humano del Reino Medio, un tal Stephen, y su esposa, Ana, acababan de dar un heredero al trono. Aproximadamente por la misma poca, la esposa de Sinistrad, Iridal, tambin haba dado a luz un hijo. Sinistrad cambi a los recin nacidos, llevando a su hijo al Reino Medio y arrebatando al hijo de Stephen a las tierras del Reino Superior. Sinistrad se propona con ello utilizar a Bane (como heredero al trono) para conseguir el control del Reino Medio. Por supuesto, en las tierras del rey Stephen todo el mundo se dio cuenta del cambio de los bebs, pero Sinistrad haba tenido la astucia de envolver a su hijo en un hechizo que haca que quien lo miraba se quedara prendado del pequeo. Cuando Bane cumpli un ao, Sinistrad se present ante Stephen y le inform de su plan. El rey Stephen se vio impotente ante el misteriarca. En sus corazones, Stephen y Ana odiaban y teman al nio cambiado (de ah que le pusieran ese nombre) pero el encantamiento que lo protega era tan poderoso que les impeda hacer nada, personalmente, para librarse de l. Por ltimo, llevados de la desesperacin, contrataron a un asesino para que se llevara a Bane y le diera muerte. Pero, segn resultaron las cosas aadi con una sonrisa, fue Bane quien casi asesina al asesino. De veras? Xar pareca impresionado. S, y encontrars los detalles ah. Haplo seal el diario. Bane llevaba un amuleto, regalo de Sinistrad, que trasmita al muchacho las rdenes del mago y haca llegar a ste todo cuanto el chiquillo escuchaba. De este modo, los misteriarcas espiaban a los humanos y conocan todos los movimientos del rey Stephen. Y no era que Bane necesitara muchas lecciones de intrigante. Por lo que he visto de ese pequeo, podra ensearle un par de cosas a su propio padre. Bane es inteligente y perspicaz. Posee clarividencia y, aunque no est instruido, tiene grandes dotes para la magia, tratn dose de un humano. Fue l quien dedujo cmo funciona la Tumpa-chumpa y cul es su propsito. El diagrama que he incluido ah es suyo, mi seor. Y es ambicioso. Cuando

68

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

asimil la idea de que su padre no se propona en absoluto gobernar el Reino Medio junto a l, como equipo de padre e hijo, Bane decidi quitar de en medio a Sinistraa. La trama de Bane tuvo xito, aunque no sali exactamente como l haba proyectado. Por una irona de la vida, la del muchacho fue salvada, precisamente, por el hombre a quien se haba contratado para matarlo. Una lstima, por cierto aadi Haplo, pensativo. Hugh la Mano era un humano interesante, un combatiente experto y capaz. Me pareci exactamente lo que andabais buscando como discpulo, mi seor. Tena pensado traerlo conmigo a tu presencia pero, por desgracia, muri combatiendo al hechicero. Una lstima, repito. El Seor del Nexo slo le estaba prestando atencin a medias. Haba abierto el diario, haba descubierto el diagrama de la Tumpa-chumpa y estaba estudindolo detenidamente. Esto lo ha hecho el nio? inquiri. S, seor. Ests seguro? Yo los estaba espiando cuando Bane le mostr el dibujo a su padre. Sinistrad se qued tan impresionado como t ahora. Asombroso. Y dices que el nio es encantador, cautivador y atractivo. El encantamiento que le proporcion su padre no puede ejercer efecto sobre nosotros, desde luego, pero funciona todava con los mensch? Haplo se encogi de hombros. Alfred, el sartn, opinaba que el hechizo ya haba sido levantado. Pero Hugh la Mano estaba bajo el influjo del muchacho, fuera por la magia o por mera compasin por un nio a quien nadie haba querido nunca y que durante toda su vida no haba sido ms que un pen. Bane es listo y sabe utilizar su juventud y su encanto para manipular a los dems. Qu hay de la madre del chico? Cmo has dicho que se llamaba, Iridal? Podra traer problemas. Cuando nos marchamos, andaba en busca de su hijo en compaa del sartn, Alfred. Supongo que ella quiere al muchacho para sus propios planes. No; creo que lo quiere porque es su hijo, sin ms. En realidad, ella nunca consinti en los proyectos de su esposo, pero Sinistrad ejerca algn tipo de poder terrible sobre ella, que le tena un gran temor. Y, con la desaparicin de Sinistrad, el valor de los dems misteriarcas se vino abajo. A mi marcha, haba rumores de que se disponan a abandonar el Reino Superior y proyectaban establecerse entre los dems humanos. Costara mucho eliminar a la madre? Sera fcil hacerlo, mi seor. Xar pas sus nudosos dedos por las hojas del diario, pero ya no prestaba atencin al documento. Ni siquiera lo miraba. Un nio los conducir. Es un viejo dicho humano, Haplo. Has actuado con tino, hijo mo. Incluso dira que tu eleccin ha sido inspirada. Los mismos mensch que se sentiran amenazados si llegara un adulto para encabezarlos, se sentirn completamente desarmados por este chiquillo de aspecto inocente. El muchacho tiene los tpicos defectos humanos, por supuesto: es atolondrado y le falta paciencia y disciplina. Pero, con la debida tutela, creo

69

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

que puede ser moldeado hasta convertirlo en un ser extraordinario, para tratarse de un mensch. Ya empiezo a ver los trazos maestros de mi plan. Me alegra haberte complacido, mi seor murmur Haplo. S respondi en el mismo tono el Seor del Nexo . Un nio los conducir... La tormenta amain. Haplo aprovech la calma relativa para sobrevolar la isla de Drevlin en busca de un lugar donde posar la nave. Haba llegado a conocer muy bien aquella zona, en la que haba pasado un tiempo considerable durante su anterior visita, preparando la nave elfa para el regreso a travs de la Puerta de la Muerte. El continente de Drevlin era llano y sin hitos destacables, una simple masa de lo que los mensch denominaban coralita flotando en el Torbellino. Con todo, se podan apreciar rasgos identificativos en su superficie gracias a la Tumpachumpa, la mquina gigantesca cuyas ruedas, motores, engranajes, brazos, poleas y tenazas se extendan por Drevlin y penetraban profundamente en el interior de la isla. Haplo buscaba los Levarriba, nueve brazos mecnicos inmensos hechos de acero y oro que se alzaban hasta las nubes de la vertiginosa tormenta. Estos Levarriba eran la parte ms importante de la Tumpa-chumpa, al menos por lo que haca a los mensch de Ariano, pues estas conducciones aprovisionaban de agua a los reinos ridos situados ms arriba. Los Levarriba estaban situados en la ciudad de Wombe, y era all donde Haplo esperaba encontrar a Limbeck. Haplo no tena idea de cmo haba podido variar la situa cin poltica durante su ausencia, pero, cuando haba abandonado Ariano, Limbeck tena instalada su base de operaciones en Wombe. Era preciso que encontrara al lder de los enanos, y el patryn se dijo que Wombe era un sitio tan bueno como cualquier otro para iniciar la bsqueda. Los nueve brazos, cada uno con su correspondiente mano dorada e xtendida, eran fciles de distinguir desde el aire. La tormenta haba quedado atrs, aunque nuevas nubes empezaban a acumularse en el horizonte. Los relmpagos se reflejaban en el metal, y la silueta de las manos heladas se recortaba contra las nubes. Haplo se pos en un terreno vaco dejando la nave a la sombra de una parte de la mquina aparentemente abandonada. Al menos, eso fue lo que pens al observarla, pues no surga de ella ninguna luz, ni se mova ningn engranaje, ni giraba ninguna rueda, ni haba letricidad, como la denominaban los gegs, que emulara a los relmpagos con su voltaje azulamarillento. Una vez a salvo en el suelo, Haplo advirti que no haba luces por ninguna parte. Desconcertado, escrut el exterior por la claraboya, de cuyo cristal ya se haba secado la lluvia. Segn recordaba, la Tumpa-chumpa converta la oscuridad tormentosa de Drevlin en un da artificial perpetuo. Numerosas lmparas brillaban por doquier y varios lectrozumbadores enviaban ra yos chispeantes hacia el aire. Ahora, en cambio, la ciudad y sus alrededores slo estaban baados por la luz del sol, la cual, despus de filtrarse a travs de las nubes del Torbellino, resultaba plomiza y apagada y ms deprimente que la oscuridad.

70

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Haplo se qued plantado ante el mirador, recordando su ltima visita y tratando de evocar si haba habido luces en aquella parte de la Tumpachumpa o si, en realidad, la estaba confundiendo con otra seccin de la enorme mquina. Tal vez eso era en Het... murmur para s. Pero enseguida movi la cabeza. No, no; era aqu, definitivamente. Recuerdo... Un golpe sordo y un ladrido de advertencia lo sacaron de sus reflexiones. Regres a la popa. Bane estaba junto a la escotilla, soste niendo una salchicha justo fuera del alcance del perro. Te la dar le prometa al perro, pero slo si dejas de ladrar. Deja que abra esto, de acuerdo? Buen chico. Bane guard la salchicha en el bolsillo, volvi a la escotilla y empez a manosear el cerrojo que, normalmente, debera haberse abierto sin esfuerzo. El cerrojo, sin embargo, se resisti a sus intentos. Bane lo mir con irritacin y descarg su pequeo puo sobre l. El perro mantuvo la vista fija en la salchicha, muy atento a ella. Ibas a alguna parte, Alteza? inquiri Haplo, apoyado en uno de los mamparos con aire relajado. El patryn haba decidido emplear el tratamiento debido a un prncipe humano, con el fin de destacar la figura de Bane como legtimo heredero del trono de las Volkaran, y se haba dicho que era mejor empezar a acostumbrarse enseguida, antes de aparecer en pblico. Naturalmente, tendra que reprimir el tonillo irnico que se le haba escapado en esta ocasin. Bane dirigi una mirada de reproche al perro, hizo un ltimo y vano intento de forzar el cerrojo recalcitrante y, por fin, se volvi hacia Haplo con una mirada glida. Quiero salir fuera. Aqu dentro hace calor y me sofoco. Y huele a perro aadi despectivamente. El animal escuch su nombre y, creyendo que se referan a l con algn comentario amistoso tal vez en relacin con la salchicha, mene el rabo y se relami por anticipado. Has usado la magia para cerrar eso, verdad? continu Bane en tono acusador, al tiempo que daba otro empujn a la escotilla. La misma que para el resto de la nave, Alteza. Tuve que hacerlo. De nada servira dejar una sola parte de ella sin proteger, igual que sera absurdo lanzarse a la batalla con un agujero en mitad de la armadura. Adems, no creo que quieras salir ah fuera ahora mismo. Se avecina otra tormenta, y recuerdas cmo eran las tormentas de Drevlin, verdad? Lo recuerdo. Soy tan capaz como t de ver aproximarse una tormenta. Y no habra estado demasiado rato fuera. No pensaba ir muy lejos. Adonde ibas, pues, Alteza? A ninguna parte. A estirar un poco las piernas, simplemente. No pensaras entrar en contacto con los enanos por tu cuenta y riesgo?, verdad? Claro que no, Haplo respondi Bane con los ojos como platos. El abuelo dijo que me quedara a tu lado. Y yo siempre obedezco al abuelo. Haplo apreci el nfasis en esta ltima palabra y, con una sonrisa torva, murmur:

71

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Bien. Recuerda que estoy aqu para protegerte, ante todo. En este mundo no ests muy seguro. Ni siquiera siendo un prncipe. Hay quien querra matarte slo por eso. Ya lo s dijo Bane con aire sumiso y algo contrito. La ltima vez que estuve aqu, casi perd la vida a manos de los elfos. Creo que no haba pensado en ello. Lo lamento, Haplo. Sus claros ojos azules se alzaron hacia el patryn . El abuelo ha acertado de lleno al elegirte como mi protector. T tambin obedeces siempre a Xar, verdad, Haplo? La pregunta pill por sorpresa al patryn, que dirigi una rpida mirada a Bane mientras se preguntaba qu pretenda insinuar el chiquillo con sus palabras. Nada, tal vez, pero... Por un instante, Haplo crey distinguir un destello de astucia, socarrn y malvolo, en aquellos grandes ojos azules. Pero no; Bane lo miraba con candidez y no vio en l ms que a un nio que haca una pregunta infantil. Dio media vuelta y anunci: Vuelvo a la sala de gobierno para seguir la vigilancia. El perro solt un gaido y dirigi una mirada pattica a la salchicha, an guardada en el bolsillo de Bane. No me has preguntado si he visto alguna grieta en el casco le record el pequeo. Y bien? Has visto alguna? No. Has obrado la magia bastante bien. No tanto como el abuelo, pero bastante bien. Gracias, Alteza dijo Haplo y, con una reverencia, se alej. Bane extrajo la salchicha y dio con ella un golpecito juguetn en el hocico al animal. Esto, por delatarme dijo con un leve tono de reproche. El perro clav la mirada en la salchicha, hambriento y babeante. De todos modos, supongo que ha sido mejor as continu Bane, con gesto enfurruado. Haplo tiene razn. Me haba olvidado de esos malditos elfos. Me gustara encontrar al que me arroj de la nave en esa ocasin. Le dira a Haplo que lo arrojara al Torbellino. Y me quedara mirando mientras cae hasta el mismo fondo. Seguro que oira sus gritos mucho, muchsi mo rato. S, el abuelo tena razn, ahora lo comprendo. Haplo me resultar til hasta que encuentre a otro. Aqu tienes. Bane baj la salchicha. El perro la cogi con avidez y la engull de un bocado. El muchacho le acarici el sedoso pelaje de la cabeza con afecto. Entonces sers mo. Y t, yo y el abuelo viviremos juntos y no dejaremos que nadie le haga dao nunca ms. Verdad, muchacho? Bane acerc la mejilla a la testuz del animal y abraz su peludo cuerpo. Verdad, muchacho?

72

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

9
WOMBE REINO INFERIOR, ARIANO La gran Tumpa-chumpa se haba detenido. Y, en Drevlin, nadie saba qu hacer. Nunca, en toda la historia de los gegs, haba sucedido nada parecido. La fabulosa mquina vena funcionando desde que los gegs alcanzaban a recordar (y, tratndose de enanos, eso significaba realmente mucho tie mpo). Funcionaba y funcionaba; febril, serena, frentica y torpemente, no haba dejado de funcionar jams. Incluso cuando se descompona alguna parte, la mquina segua funcionando; otras partes se ponan en accin para reparar las estropeadas. Nadie estaba completamente seguro de qu haca la Tumpachumpa, pero todos saban que funcionaba bien, o al menos lo daban por sentado. Pero, ahora, se haba detenido. Los lectrozumbadores ya no zumbaban, sino que emitan un leve murmullo (de mal agero, segn algunos). Las girarruedas ya no giraban ni impulsaban engranajes, sino que permanecan absolutamente inmviles, salvo un ligero temblor. Las centellas rodantes tambin se haban detenido, interrumpiendo el transporte a travs del Reino Inferior. Las mordazas metlicas de los vehculos, que se cerraban en torno al cable del cual iban suspendidos stos y con la ayuda de los lectrozumbadores tiraban de ellos, estaban quietas. Como manos metlicas con las palmas abiertas, las mordazas se alzaban en un vano intento de tocar el cielo. Los silbatos estaban callados, salvo algn suspiro que esca paba de ellos de vez en cuando. Las flechas negras del interior de las cajitas acristaladas unas flechas que no deba permitirse que alcanzaran el tramo rojo haban apuntado a la mitad inferior de las cajas, primero, y ahora ya no apuntaban a nada. Tan pronto como la Tumpa-chumpa se detuvo, se extendi una inmediata consternacin general. Todos los gegs hombres, mujeres y nios; incluso los que no estaban de servicio, incluso los militantes en las guerrillas contra los welfos haban dejado sus puestos y haban corrido a contemplar a la gran mquina, ahora inactiva. Algunos haban pensado que volvera a funcio nar. Los gegs congregados haban aguardado con esperanza... pero la espera se haba hecho interminable. La hora del cambio de turno haba quedado atrs y la mquina maravillosa haba seguido sin hacer nada. Y an estaba as. Lo cual significaba que los gegs tampoco hacan nada. Peor an, pareca que iban a verse obligados a permanecer inactivos, sin calor y sin luz. Debido a las constantes y feroces tormentas del Torbellino que barran continuamente las islas, los gegs vivan bajo tierra. La Tumpa-chumpa haba proporcionado siempre el calor para los calderos de burbujas y para las linternas parpadeantes. Los calderos haban dejado de burbujear casi al instante; las linternas haban continuado ardiendo algn tiempo despus del parn de la mquina, pero sus llamas ya empezaban a apagarse. A lo largo y ancho de Drevlin, las luces vacilaban, perdan fuerza e iban consumindose.

73

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Y, por todas partes, se extenda un silencio terrible. Los gegs vivan en un mundo de ruido. Lo primero que oa un nio al nacer era el reconfortante estruendo de la Tumpa-chumpa en accin. Ahora, haba dejado de funcionar y haba enmudecido. Y los gegs estaban aterrorizados ante aquel silencio. Ha muerto! fue el lamento que se alz simultneamente de mil gargantas gegs, de un extremo a otro de la isla de Drevlin. No, no ha muerto replic Limbeck Aprietatuercas, estudiando una porcin de la Tumpa-chumpa con expresin grave a travs de sus gafas nuevas . Ha sido asesinada. Asesinada? repiti Jarre en un susurro asombrado . Quin hara algo as? Pero saba la respuesta antes de formular la pregunta. Limbeck Aprietatuercas se quit las gafas, las limpi minuciosamente con un pauelo limpio de tela blanca, una costumbre que haba adquirido haca poco. Despus, se puso de nuevo las gafas, contempl la mquina a la luz de una antorcha hecha con un rollo de pergamino que contena uno de sus discursos, y que haba encendido acercando el extremo a las llamas vacilan tes de una linterna a punto de extinguirse. Los elfos. Oh, Limbeck, no! exclam Jarre . No puede ser. Fjate, si la Tumpachumpa deja de funcionar, se interrumpe la produccin de agua y los welfos..., los elfos necesitan el agua para sus pueblos. Sin ella, moriran. Necesitan la mquina tanto como nosotros. Por qu iban a paralizarla? Tal vez tienen agua almacenada dijo Limbeck con frialdad. Ah arriba tienen el control, entiendes? Tienen ejrcitos enteros apostados en torno a los elevadores. Ya entiendo su plan: se proponen detener el funcionamiento de la mquina y matarnos de hambre, de sed y de fro. Limbeck volvi la mirada hacia Jarre, y ella apart la suya de inmediato. Jarre! Exclam el enano. Ya ests otra vez con eso! Jarre se sonroj e intent con todas sus fuerzas mirar a Lim beck, pero no le gustaba nada hacerlo cuando llevaba puestas aquellas gafas. Eran nuevas, de un diseo original y, segn deca l, mejoraban increblemente la visin. Sin embargo, por alguna extraa peculiaridad del cristal, le hacan los ojos pequeos y severos. Igual que su corazn, pens Jarre con tristeza, poniendo todo su empeo en mirar a Limbeck a la cara y fracasando estrepitosamente. Por fin, se dio por vencida y ocult los ojos tras un pauelo que termin por ser un deslumbrante retal blanco asomando entre la masa oscura de sus patillas, largas y tupidas. La antorcha se consumi muy pronto. Limbeck hizo una sea a uno de sus guardaespaldas, el cual cogi rpidamente otro discurso, hizo un canuto con l y lo encendi antes de que el anterior se apagara. Siempre he dicho que tus discursos eran incendiarios dijo Jarre. Limbeck frunci el entrecejo ante el intento de chiste. No es momento para ligerezas. No me gusta tu actitud, Jarre. Empiezo a pensar que ests volvindote dbil, querida. Que ests perdiendo el nimo...

74

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Tienes razn! dijo Jarre de pronto, hablndole al pauelo. Le resultaba ms fcil hablar al pauelo que a su dueo . Me estoy desanimando. Tengo miedo... No soporto a los cobardes declar Limbeck. Si ests tan asustada de los elfos como para no poder desarrollar tu labor como sectraria del Partido UAPP... No son los elfos, Limbeck! Jarre se agarr las manos con fuerza para evitar que stas le arrancaran las gafas a Limbeck y las hicieran trizas . Somos nosotros! Tengo miedo por nosotros! Tengo miedo por ti... y por ti seal a uno de los guardaespaldas, que pareca muy complacido y orgulloso de s mismoy por ti y por ti! Y tambin por m. Tengo miedo de lo que vaya a ser de m. En qu nos hemos convertido, Limbeck? En qu nos hemos convertido? No entiendo qu quieres decir, querida. La voz de Limbeck son tan cortante y ntida como sus gafas nuevas, que se quit y empez a limpiar por ensima vez. Antes ramos amantes de la paz. Nunca, en la historia de los gegs, dimos muerte a nadie... Gegs, no! le record Limbeck con severidad. Jarre no le hizo caso. Ahora vivimos para matar! Algunos de los jvenes ya no piensan en otra cosa. Matar welfos... Elfos, querida la corrigi Limbeck. Ya te lo he explicado. El trmino welfos es una palabra de esclavos, que nos ensearon nuestros amos. Y nosotros no somos gegs, sino enanos. El trmino geg es despreciativo, utilizado para mantenernos en nuestro lugar. Se puso las gafas de nuevo y dirigi una mirada de furia a su interlocutora. La luz de la antorcha que brillaba por debajo de su rostro (el enano que la portaba era extraordinariamente bajo) dibujaba las sombras de las gafas hacia arriba, lo que proporcionaba a Limbeck una apariencia sumamente siniestra. Esta vez, Jarre no pudo evitar mirarlo; contempl a Limbeck con una extraa fascinacin. Quieres volver a ser una esclava, Jarre? Inquiri el enano. Acaso debemos rendirnos y arrastrarnos hasta los elfos y arrojarnos a sus pies y besarles sus posaderas peladas y decirles que lo sentimos, que en adelante seremos buenos gegs? Es eso lo que quieres? No, claro que no. Jarre suspir y se sec una lgrima que le rodaba por la mejilla. Pero podramos hablar con elfos. Negociar. Creo que los Wheel... los elfos estn tan cansados de esta lucha como nosotros. Tienes mucha razn, estn cansados asinti Limbeck con satisfaccin . Saben que no pueden ganar. Y nosotros, tampoco! No podemos acabar con todo el imperio de Tribus! No podemos remontar los cielos y volar a Aristagn para combatir all! Y elfos tampoco pueden acabar con nosotros!

75

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Podemos vivir durante generaciones aqu abajo, en nuestros tneles, sin que den con nosotros jams...! Generaciones! exclam Jarre . Es eso lo que quieres, Limbeck? Una guerra que dure generaciones? Nios que crezcan sin conocer jams otra cosa que no sea el miedo, que no sea huir y ocultarse? Por lo menos, sern libres sentenci Limbeck mientras se sujetaba de nuevo las gafas a las orejas. No lo sern. Mientras uno tiene miedo, no es nunca libre replic la enana sin alzar la voz. Limbeck no dijo nada. Permaneci silencioso. Aquel silencio era terrible. Jarre no lo soportaba. Era triste, lastimero y pesado, y le recordaba algo, algn lugar, alguien. Alfred. Alfred y el mausoleo. Los tneles secretos bajo la estatua del dictor, las hileras de sepulcros de cristal con los cuerpos de los hermosos jvenes muertos. All abajo tambin haba silencio, y Jarre se haba asustado con aquella quietud. No pares! le haba dicho a Alfred. Parar, qu? Alfred haba parecido bastante obtuso. Parar de hablar! Es el silencio! No soporto escucharlo! Y Alfred la haba consolado. stos son mis amigos... Aqu nadie puede causarte dao. Ya no. Y no es que te lo hubieran hecho en otro momento: al menos, no conscientemente. Y entonces Alfred haba dicho algo que Jarre haba recordado, algo que se haba estado diciendo a s misma muchas veces. Pero cunto dao hemos causado involuntariamente, con la mejor intencin! Con la mejor intencin repiti, hablando para llenar el espantoso silencio. Has cambiado, Jarre le dijo Limbeck en tono severo. T tambin replic ella. Y, tras esto, no qued mucho por hablar y se quedaron all plantados, en la casa de Limbeck, escuchando el silencio. El guardaespaldas arrastr los pies e intent aparentar haberse vuelto sordo y no haber odo una palabra. La discusin tena lugar en los aposentos de Limbeck, en su presente vivienda de Wombe, no en su antigua casa de Het. Era una vivienda excelente para lo acostumbrado entre los gegs, digna de acoger al survisor jefe,17 que es lo que Limbeck era ahora. Ciertamente, el habitculo no era tan perfecto como el tanque de almacenaje donde tena su morada el anterior survisor jefe, Darral Estibador. Pero el tanque de almacenaje estaba demasiado cerca de la superficie y, en consecuencia, demasiado cerca de los elfos, que se haban adueado de la superficie de Drevlin. Limbeck, junto con el resto de su pueblo, se haba visto obligado a excavar ms lejos de la superficie y buscar refugio en las profundidades de la isla flotante. Esto no haba sido un problema grave para los enanos. La gran Tumpa-chumpa estaba excavando, taladrando y horadando continuamente.
17

Gobernante de los gegs de Drevlin, en el Reino Inferior de Ariano.

76

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Apenas pasaba un ciclo sin que se descubriera un nuevo tnel en algn lugar de Wombe, de Het, Lek, Herot o cualquier otra de las ciudades gegs de Drevlin. Lo cual era una suerte, pues la Tumpa-chumpa, sin ninguna razn aparente que nadie fuera capaz de descubrir, tambin sola enterrar, aplastar, rellenar o destruir de alguna otra manera tneles existentes previamente. Los enanos18 se tomaban todo ello con filosofa, se escabullan de los tneles hundidos y se dedicaban a buscar otros nuevos. Por supuesto, ahora que la Tumpa-chumpa haba dejado de funcionar, no se produciran ms derrumbes ni se crearan nuevos tneles. No habra ms luz, ni sonido, ni calor. Jarre se estremeci y dese no haber pensado en calor. La antorcha empezaba a vacilar y a apagarse. Rpidamente, Limbeck enroll otro discurso. Los aposentos de Limbeck se encontraban a gran profundidad, en uno de los puntos ms distantes de la superficie de Drevlin, directamente debajo del gran edificio conocido como la Factra. Una serie de escaleras de peldaos pronunciados y estrechos descenda de un pasadizo al siguiente, hasta llegar al que daba acceso al refugio de Limbeck. Las escaleras, los peldaos, el pasillo y el refugio no estaban tallados en la coralita, como la mayor parte de los tneles excavados por la Tumpa-chumpa. Los peldaos eran de piedra lisa, el pasadizo tena las paredes lisas y el suelo era liso, igual que el techo. El refugio de Limbeck incluso tena una puerta, una puerta autntica con una inscripcin. Ninguno de los enanos saba leer, de modo que todos aceptaban sin vacilar la interpretacin de Limbeck de que SALA DE CALDERAS significaba SUR VISOR JEFE. En el interior del refugio no haba mucho espacio libre, debido a la presencia de una pieza enorme de la Tumpa-chumpa, de aspecto absolutamente imponente. El gigantesco artilugio, con sus innumerables tuberas y depsitos, ya no funcionaba ni lo haba hecho desde haca muchsimo tiempo, igual que la propia Factra haba permanecido inactiva desde que los enanos tenan recuerdo. La Tumpa-chumpa haba seguido en otra direccin, abandonando tras s aquella parte de ella misma. Jarre, reacia a mirar a Limbeck con las gafas puestas, fij la vista en el artefacto y suspir. El Limbeck de antes ya habra desmontado todo eso, a estas alturas se dijo en un susurro, para llenar el silencio . Se habra pasado el rato quitando tornillos por aqu, dando martillazos por all, y todo el rato preguntando por qu, por qu, por qu. Por qu est eso ah? Por qu funcionaba? Por qu se ha parado? Ya nunca preguntas por qu, te das cuenta, Limbeck? dijo en voz alta. Por qu, qu? murmur el enano, pensativo. Jarre exhal otro suspiro, pero Limbeck no lo oy, o no hizo caso. Tenemos que ir a la superficie dijo. Tenemos que descubrir cmo han conseguido esos elfos detener la Tumpa-chumpa...

18

En este y futuros relatos, Haplo utiliza el trmino enanos en lugar de gegs, como haca en la n arracin de su primer viaje a Ariano. Haplo no da una razn para este cambio, pero es probable que coincidiera con Limbeck en que geg era un trmino despectivo. Haplo incluye en su manuscrito una nota que define la palabra geg como una versin acortada del vocablo elfo gega'rega, un trmino coloquial para referirse a cierto insecto.

77

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Lo interrumpi el rumor de unas pisadas que avanzaban lentamente, arrastrndose por el suelo. Eran las de un grupo que intentaba descender un empinado tramo de escaleras en completa oscuridad, e iban acompaadas de espordicos tropiezos y maldiciones apenas contenidas. Qu es eso? pregunt Jarre, alarmada. Elfos! exclam Limbeck con aire aguerrido. Dirigi una mirada torva a su escolta personal; el geg tambin pareca alarmado pero, al advertir el gesto enfurruado de su lder, vari su expresin y adopt tambin un aire de ferocidad. Unos gritos de Survisor! Survisor jefe! se filtraron a travs de la puerta cerrada. Son los nuestros murmur Limbeck, irritado. Supongo que vienen a que les diga qu hacer. T eres el survisor jefe, no? le record Jarre con cierta aspereza. S, bien... Claro que les dir qu hacer solt Limbeck, enrgico. Luchar! Luchar y seguir luchando! Los elfos han cometido un error al parar la Tumpa-chumpa. Una parte de nuestro pueblo no era muy favorable al derramamiento de sangre hasta ahora, pero despus de esto, cambiar de opinin! Los elfos lamentaran el da en que... Survisor! Gritaron varias voces a coro. Dnde ests? No ven nada dijo Jarre y, tomando la antorcha de manos de Limbeck, abri la puerta y sali al pasillo apresuradamente. Lof? Inquiri, al reconocer la voz de uno de los enanos . Qu sucede? A qu viene esto? Limbeck lleg a su lado. Saludos, Compaeros de Armas en la Lucha por Acabar con la Tirana. Los enanos, afectados por el peligroso viaje escaleras abajo en la oscuridad, dieron muestras de desconcierto. Lof mir a su alrededor con aire nervioso, buscando algn grupo que encajara con apelativo tan amenazador. Se refiere a vosotros explic Jarre, lacnica. S? Lof se qued impresionado, hasta el punto de olvidar por un instante la razn de su presencia all. Me habis llamado dijo Limbeck. Qu queris? Si se trata de la Tumpa-chumpa, estoy preparando una declaracin... No, no! Una nave, Seora! Respondieron varias voces. Una nave! Una nave ha aterrizado en el Exterior Lof seal hacia arriba con gesto vago..., Seora aadi con cierto retraso y algo malhumorado. Limbeck nunca le haba gustado. Una nave elfa? Inquiri Limbeck con expectacin . Estrellada? Sigue ah todava? Se ha visto a algn elfo con vi da? Prisioneros! aadi en un aparte a Jarre . Es lo que estbamos esperando! Los interrogaremos y luego los utilizaremos como rehenes... No dijo Lof, tras reflexionar. No, qu? inquiri Limbeck, irritado. No, Seora. Quiero decir, qu significa ese no? Lof medit la respuesta. Que la nave no se ha estrellado, que no es una nave welfa y que no vi a nadie a bordo.

78

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Cmo sabes que no es una nave wel... elfa? Claro que ha de serlo! Qu otra clase de nave podra ser? Eso, no lo s. Pero te aseguro que reconocera inmediatamente una nave welfa declar Lof. Una vez estuve a bordo de una de ellas. Al decir esto, dirigi la mirada a Jarre con la esperanza de haberla impresionado. Jarre era la principal razn de que a Lof no le gustara Limbeck. Por lo menos, estuve cerca de una, la vez que atacamos la nave en los Levarriba. La de ahora no tiene alas, para empezar. Y no ha cado de los cielos, como hacen las welfas. sta baj flotando suavemente, como si lo hiciera a propsito. Y, adems aadi con la vista an fija en Jarre, pues haba reservado lo mejor para el final , est completamente cubierta de dibujos. Dibujos... Jarre mir con inquietud a Limbeck, cuyos ojos mostraban un brillo intenso y firme tras las gafas. Ests seguro, Lof? En el Exterior est oscuro y seguramente caa una tormenta... Claro que estoy seguro. Lof no estaba dispuesto a renunciar a su momento de gloria. Estaba junto a los Soplarresopla de vigilancia, cuando de pronto vi esa nave que pareca..., pareca..., bueno, se pareca a l. Lof seal a su exaltado lder. Grueso y orondo en el medio y prcticamente plano en los extremos. Por fortuna, Limbeck se haba quitado las gafas y estaba limpindolas con aire pensativo, por lo que no advirti el gesto de Lof. En fin continu ste, dndose importancia al advertir que todos, incluido el survisor jefe, estaban pendientes de sus palabras , la nave apareci de entre las nubes y descendi hasta posarse all. Y est completamente cubierta de dibujos. Los vi a la luz de los relmpagos. Y no observaste que estuviera daada? pregunt Limbeck, con los anteojos de nuevo en su sitio. No tena ni un rasguo. No sufri el menor dao ni siquiera cuando le cay encima un granizo de tu tamao, Seora. Ni siquiera cuando el viento levant por los aires piezas de la Tumpa-chumpa. La nave se qued all, tan campante. Quizs est muerta murmur Jarre, tratando de no parecer demasiado esperanzada. No. Vi una luz y a alguien movindose en el interior. No est muerta. No, claro que no dijo Limbeck. Es Haplo. Tiene que ser l. Una nave con dibujos, como la que encontr en Terrel Fen. Haplo ha vuelto! Jarre se aproxim a Lof, lo agarr por la barba, lo olfate y arrug la nariz. Lo que pensaba: ha metido la cabeza en el barril de la cerveza. No le hagas caso, Limbeck. Tras dar al asombrado Lof un empujn que lo mand rodando hacia atrs hasta sus compaeros, Jarre agarr a Limbeck por el brazo e intent forzarlo a dar la vuelta para arrastrarlo al interior del refugio. Pero Limbeck, como todos los enanos, era difcil de mover una vez que se plantaba con firmeza en el suelo (Jarre haba pillado desprevenido a Lof). El enano se desasi de Jarre, apartndole el brazo como si fuera una mota de polvo.

79

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Sabes si avist la nave algn elfo, Lof? Inquiri a continuacin . Sabes si alguno de ellos hizo algn intento de ponerse en contacto con ella o de ver quin viajaba dentro? Limbeck tuvo que repetir las preguntas varias veces. El perplejo Lof, a quien sus compaeros haban ayudado a incorporarse, miraba a Jarre con dolido desconcierto. Pero qu he hecho yo? exclam. Limbeck, por favor... suplic Jarre, dando un nuevo tirn de la manga al enano. Djame solo, querida respondi l, mirndola a travs de las brillantes gafas. Su tono era severo, spero incluso. Jarre baj la mano poco a poco. Ha sido Haplo quien te ha hecho esto murmur en voz baja. Ha sido l quien nos ha hecho esto a todos. S, le debemos mucho, en efecto. Limbeck apart la vista de ella. Vamos, Lof. Viste rondar por all a algn elfo? De ser as, Haplo podra estar en peligro. Nada de welfos, Seora. Lof mene la cabeza. No he visto a ningn welfo desde que la mquina dej de funcionar. Yo... ay! Jarre le acababa de dar un puntapi en la espinilla. Por qu narices has tenido que hacer esto? rugi Lof. Jarre no respondi y desfil delante de l y del resto de los enanos sin dedicarles una sola mirada. Regres a la SALA DE CALDERAS, se volvi en redondo y seal a Limbeck con dedo tembloroso. Haplo ser la ruina de todos nosotros! Ya lo vers! Y cerr de un portazo. Los enanos se quedaron absolutamente inmviles, sin osar moverse. Jarre se haba llevado la antorcha. Limbeck frunci el entrecejo, se encogi de hombros y continu la conversacin donde haba sido interrumpido con tal violencia. Haplo podra estar en peligro. No querramos que lo capturaran. Alguien tiene una luz? se aventur a preguntar uno de los compaeros de Lof. Limbeck no le prest atencin, considerando que la pregunta careca de importancia, y aadi: Tenemos que ir a rescatarlo. Salir al Exterior? Los dems enanos lo miraron, estupefactos. Yo he estado all les record Limbeck sucintamente. Bien. Entonces, ve otra vez y trelo. Nosotros montaremos guardia propuso Lof. No. Sin luz, no lo haremos murmur otro. Limbeck mir con enfado a sus camaradas, pero la irrita cin era bastante ineficaz cuando nadie poda verla. Lof, que al parecer haba estado pensando en el asunto, alz la voz: No es ese Haplo el dios que...? No existen dioses lo cort Limbeck. Est bien, Seora... Entonces no haba modo de detener a Lof, es ese Haplo que se enfrent al mago de quien siempre andas hablando? Sinistrad. S, es ese Haplo. Ahora veris...

80

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Entonces, no necesitar que nadie lo rescate! sentenci Lof, triunfal . Seguro que puede rescatarse solo! Cualquiera que pueda enfrentarse a un mago puede hacerlo a los elfos dijo otro, con la firme conviccin de quien no ha visto nunca a un elfo de cerca. No son tan duros. Limbeck contuvo el impulso de lanzarse al cuello de sus Compaeros de Armas en la Lucha por Acabar con la Tirana. Se quit las gafas y las limpi con un gran pao blanco. Estaba muy orgulloso de sus gafas nuevas, que le permitan ver con una sorprendente nitidez. Por desgracia, los cristales eran tan gruesos que se le deslizaban por la nariz a menos que los sostu viera con unas varillas de alambre resistentes sujetas en torno a las orejas. Las varillas le presionaban dolorosamente, las gruesas lentes le provocaban dolores en el globo ocular y la montura de la nariz se le incrustaba en la carne, pero vea estupendamente. Sin embargo, en ocasiones como aqulla, Limbeck se preguntaba por qu se molestaba. Por alguna razn, la revolucin, como una centella rodante fuera de control, se haba salido del camino marcado y haba descarrilado. Limbeck haba tratado de encauzarla otra vez, de devolverla a la lnea trazada, pero haba sido en vano. Ahora, por fin, vea un destello de esperanza. Despus de todo, no haba descarrilado. Sencillamente, haba entrado en una va muerta. Y lo que al principio haba considerado un desastre terrible, la detencin de la Tumpa-chumpa, poda servir finalmente para poner de nuevo en marcha la revuelta. Se coloc de nuevo las gafas y empez a decir: La razn de que no tengamos luz es que... Que Jarre se ha llevado la antorcha? apunt Lof, solcito. No! Limbeck tom aire profundamente y cerr los puos para evitar que sus manos saltaran al cuello de su interlocutor. Que los elfos han detenido la Tumpa-chumpa! Hubo un silencio. Despus, la voz de Lof inquiri, dubitativa: Ests seguro? Qu otra explicacin puede haber? Los elfos la han detenido. Proyectan matarnos de hambre y de fro; tal vez utilizar su magia para invadirnos al amparo de la oscuridad y matarnos a todos. Qu vamos a hacer, quedarnos aqu sentados, esperando, o plantarles cara y luchar? Luchar! gritaron los enanos, y su clera tron a travs de la oscuridad como las tormentas que barran la superficie de Drevlin. Para eso necesitamos a Haplo. Estis conmigo? S, Seora! exclamaron los compaeros de armas. Pero su entusiasmo se mitig bastante cuando dos de ellos emprendieron la marcha y se dieron de bruces contra una pared. Cmo vamos a luchar, si no podemos ver? refunfu Lof. Podemos ver replic Limbeck, impertrrito . Haplo me cont que, mucho tiempo atrs, unos enanos como nosotros pasaban toda su vida bajo tierra, en lugares oscuros. Y as aprendieron a ver en la oscuridad. Hasta ahora hemos dependido de la luz pero, ya que nos hemos quedado sin ella, tendremos que hacer como nuestros antepasados y aprender a ver, a luchar y a vivir en la oscuridad. Los gegs no podran arreglrselas. Los gegs no podran

81

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

hacerlo. Pero los enanos s podemos. Ahora, todo el mundo adelante aadi tras un profundo suspiro. Seguidme! Dio un paso, y luego otro, y otro. No tropez con nada. Y se dio cuenta de que, en efecto!, vea! No muy claro, es cierto; no podra haber ledo uno de sus discursos, por ejemplo. Pero pareca como si las paredes hubieran absorbido una parte de la luz que haba estado brillando sobre los enanos desde haca tanto tiempo como podan recordar y ahora, como acto de gratitud, les devolvieran un poco de esa luz. Limbeck alcanzaba a distinguir un leve resplandor en las paredes, el suelo y el techo. Distingui el hueco por el que ascenda la escalera y los peldaos de sta, en un juego de sombras y de leves luces fantasmales. Detrs de l, escuch las exclamaciones de asombro reverente de los dems enanos y supo que no estaba solo. Ellos tambin vean. A Limbeck se le llen el pecho de orgullo por su pueblo. Ahora, las cosas cambiarn murmur para s mientras emprenda la ascensin de los peldaos, seguido de cerca por el paso firme de los dems. La revolucin volva a estar en marcha y, aunque no fuera a paso acelerado, precisamente, al menos avanzaba de nuevo. Casi deba agradecrselo a los elfos. Jarre se enjug unas lgrimas y permaneci tras la puerta, apoyada de espaldas contra ella, esperando a que Limbeck llamara con los nudillos y pidiera mansamente la antorcha. Entonces se la dara, decidi, y la acompaara de unas palabritas. Prest atencin a las voces y escuch una que recordaba la de Limbeck, enfrascado en un discurso. Exhal un impetuoso suspiro y golpe el suelo con un taconeo nervioso. La antorcha casi se haba consumido. Jarre agarr otro plie go de discursos y le aplic la llama. Luchar!, oy exclamar en un sonoro rugido; despus, not un golpe contra la pared. Jarre solt una carcajada, pero haba en ella un tono amargo. Pos la mano en el picaporte. Y entonces capt el inslito sonido de unos pasos firmes y acompasados, las poderosas vibraciones de muchos pares de rancias botas enanas avanzando por el pasadizo. Dejemos que se den un par de coscorrones en esas cabezotas! murmur. Ya volvern. Pero slo volvi el silencio. Jarre entreabri la puerta y se asom. El pasadizo estaba vaco. Limbeck? Grit, abriendo de par en par. Lof? Hay alguien ah? No tuvo respuesta. A lo lejos, le lleg el sonido de unas botas que ascendan los peldaos con paso firme. Fragmentos de discurso de Limbeck, convertidos en ceniza, se desprendieron de la antorcha y cayeron a los pies de la enana.

82

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

10
WOMBE, DREVLIN REINO INFERIOR Haplo haba utilizado a menudo al perro para escuchar las conversaciones de otros, escuchando sus voces a travs de los o dos del animal. En cambio, no se le haba ocurrido nunca escuchar las conversaciones que alguien pudiera mantener con el perro. ste haba recibido la orden de vigilar al muchacho y alertar a Haplo de cualquier fechora que intentara cometer, como intentar abrir la escotilla. Aparte de eso, a Haplo no le importaba lo que Bane dijera o pensara. Aunque tuvo que reconocer que lo haba inquietado la pregunta del muchacho, presuntamente inocente, respecto a su obediencia al Seor del Nexo. En otro tiempo, Haplo lo saba muy bien, habra respondido a aquella pregunta al instante, sin reservas y con toda rotundidad. Ahora, no. Ya no. De nada le vala decirse que, en realidad, no haba llegado en ningn momento a la desobediencia. La verdadera lealtad est en el corazn, adems de en la mente. Y, en su corazn, Haplo se haba rebelado. Las evasivas y las medias verdades no eran tan malas como las negativas rotundas y las mentiras, pero tampoco eran tan buenas como la sincera franqueza. Ya haca mucho tiempo, desde su estancia en Abarrach, que Haplo no era sincero y franco con su seor. Y ser consciente de ello lo haba hecho sentirse culpable, incmodo, durante gran parte de ese tiempo. Pero ahora se dijo Haplo por lo bajo, contemplando por la claraboya la tormenta que arreciaba por momentos, ahora empiezo a dudar de si mi seor ha sido sincero conmigo. La tormenta descarg sobre la nave, que se agit entre las amarras bajo el viento enfurecido pero resisti sin problemas, segura. El centelleo constante de los relmpagos en el fragor de la tormenta iluminaba el paisaje con ms intensidad que el sol durante los perodos de calma. Haplo apart de la cabeza las dudas sobre su seor. Aquello no era problema suyo; al menos, no en aquellos momentos. Lo importante ahora era la Tumpa-chumpa. Instalado tras la claraboya, estudi lo que alcanzaba a ver de la gran mquina. Bane y el perro se presentaron en el puente. El perro ola a salchichas. Bane estaba visiblemente aburrido y malhumorado. Haplo no les prest atencin. Ahora estaba seguro de que la memoria no le jugaba una mala pasada. Decididamente, haba algo que no andaba bien... Qu miras? Pregunt Bane con un bostezo, dejndose caer en un banco. Ah fuera no hay nada ms que... Un rayo alcanz el suelo cerca de la nave y levant fragmentos de roca por los aires. Un trueno sobrecogedor revent a su alrededor. El perro se aplast contra el suelo, y Haplo se apart instintivamente del mirador, aunque volvi a l al cabo de un instante y clav la vista en el exterior. Bane baj la cabeza y se cubri con los brazos. Odio este lugar! chill. Yo... Qu era eso? Lo has visto? El pequeo se incorpor de un salto y seal algo. Las rocas! Se han movido!

83

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

S, lo he visto dijo Haplo, contento de que alguien confirmara lo que haba presenciado. Por un instante, se haba preguntado si el rayo no le habra afectado la vista. Cerca de la nave descarg otro. El perro se puso a aullar. Haplo y Bane apretaron la cara contra el cristal y contemplaron la tormenta. Fuera, varios peascos de coralita estaban comportndose de la manera ms extraordinaria. Parecan haberse separado del suelo y avanzaban por l a gran velocidad, dirigindose por el camino ms derecho de eso ya no caba la menor duda hacia la nave. Vienen hacia nosotros! dijo Bane con asombro. Enanos apunt Haplo. Pero, por qu unos enanos se arriesgaran a salir al Exterior, y sobre todo bajo una tormenta? Los peascos empezaron a rodear la nave en busca de una va de acceso. Haplo corri a la escotilla con Bane y el perro pegados a los talones. Tuvo un instante de duda, reacio a romper el sello protector de la magia rnica. Pero, si las rocas mviles eran realmente enanos, stos corran peligro de ser partidos por un rayo en cualquier instante mientras estuvieran expuestos a la tormenta. El patryn concluy que los empujaba la desesperacin. Y que aquello tena algo que ver con el cambio en la Tumpa-chumpa. Coloc la mano sobre un signo mgico trazado en el centro de la escotilla y lo dibuj a la inversa. De inmediato, su luminoso fulgor azul empez a perder intensidad y a desvanecerse. Otros signos en contacto con el primero comenzaron a oscurecerse a su vez. Haplo esper a que todas las runas de la escotilla estuvieran prcticamente apagadas y, tras descorrer el pestillo, abri la compuerta de par en par. Una rfaga de viento estuvo a punto de derribarlo. La lluvia lo empap al instante. Volved atrs! grit, alzando un brazo para proteger el rostro del diluvio de pedrisco. Bane ya se haba retirado de la abertura y, al retroceder, estuvo a punto de caer sobre el perro. Los dos se acurrucaron a prudente distancia de la escotilla abierta. Haplo se sujet con fuerza y asom la cabeza bajo la tor menta. Deprisa! exclam, aunque dudaba que alguien pudiera orlo entre el estampido de los truenos. Para llamar la atencin, agit un brazo. El peasco que encabezaba la marcha, y que ya completaba la segunda vuelta de inspeccin en torno a la nave, vio la luz azul que surga de la escotilla abierta y se encamin hacia ella directamente. Los otros dos peascos, al ver a su lder, se deslizaron detrs de l. El que abra la marcha golpe el costado de la nave, gir sin control unos instantes y, al fin, se impuls hacia arriba. El rostro de Limbeck con gafas, jadeante y sonrojado, asom ante la claraboya. La nave haba sido construida para navegar por las aguas y no por los aires y, debido a ello, la escotilla se encontraba a una buena distancia del suelo. Haplo haba aadido al casco una escala de cuerda para su propia comodidad y la desenroll para que Limbeck la utilizara. El enano, casi aplastado contra el casco por el viento, empez a subir con esfuerzo mientras diriga miradas preocupadas a los otros dos bultos, que se

84

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

haban pegado al costado de la nave. Uno de los enanos consigui desembarazarse de su concha protectora pero el otro daba muestras de tener dificultades para lograrlo. Un lamento lastimero se alz sobre el rugido del viento y sobre el retumbar del trueno. Limbeck, con aire de extrema irritacin, mascull una exclamacin de impaciencia y empez a desandar sus pasos, descendiendo lenta y cautelosamente al rescate de su compaero de armas. Haplo ech una rpida mirada a su alrededor. El resplandor azul se estaba haciendo ms dbil a cada instante. Sube aqu! Grit a Limbeck. Yo me ocupar de eso! Limbeck no alcanz a or las palabras, pero capt el sentido y reinici la ascensin. Haplo salt al suelo con un gil salto. Los signos de su piel refulgan, rojos y azules, protegindolo de las cortantes piedras de granizo y esperaba fervientemente tambin de los rayos. Medio cegado por la lluvia que le azotaba el rostro, estudi el artefacto en el que se haba quedado atrapado el enano. El tercero de ellos haba introducido las manos debajo del artilugio y, a juzgar por los resoplidos y jadeos, era evidente que intentaba levantarlo. Haplo sum sus fuerzas potenciadas por la magia a las del enano. Cogi el falso peasco y lo alz del suelo con tal mpetu que el enano perdi el apoyo y cay de bruces en un charco. Haplo incorpor al geg de un tirn para evitar que se ahogara y agarr el enano atrapado, que miraba a su alrededor con desconcierto, perplejo ante su inesperado rescate. Haplo los condujo a ambos escaleras arriba, entre maldiciones por la lentitud de aquellos enanos de piernas rechonchas. Por fortuna, un rayo que cay alarmantemente cerca los impuls a todos a darse ms prisa. Envueltos en el fragor de los truenos, ascendieron la escala a toda velocidad y se zambulleron de cabeza por la escotilla de la nave. Haplo, en la retaguardia del grupito, cerr la compuerta y la sell, volviendo a trazar rpidamente los signos mgicos. El resplandor azul empez a cobrar intensidad, y el patryn respir ms tranquilo. Bane, ms previsor de lo que Haplo habra esperado de l, se present con unas mantas, que distribuy entre los empapado enanos. Ninguno de stos, jadeantes a causa del esfuerzo, el miedo y el asombro de ver el resplandor azul de la piel de Haplo, fue capaz de articular palabra. Se escurrieron el agua de las barbas, recobraron el aliento con profundas inspiraciones y contemplaron al partryn con considerable perplejidad. Haplo se sec la cara y rechaz con un gesto la manta que le ofreci Bane. Me alegro de volver a verte, Limbeck dijo Haplo con una sonrisa serena y amistosa. El calor de los signos mgicos haca que el agua de la lluvia se evaporara rpidamente de su piel. Haplo... murmur Limbeck con voz algo vacilante. Tena las gafas cubiertas de agua. Se las quit y se dispuso a secarlas con su pauelo blanco, pero lo que sac del bolsillo fue un retal de tela empapada. El enano contempl el pauelo chorreante con frustracin. Toma ofreci Bane, solcito, tendindole el faldn de su camisa, que sac de debajo de sus calzones de cuero. Limbeck acept su colaboracin y se limpi cuidadosamente las gafas con la camisa de Bane. Cuando se las puso de nuevo, observ largo rato al muchacho, se volvi hacia Haplo y, de nuevo, mir al chiquillo.

85

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Era extrao, pero Haplo habra jurado que Limbeck los vea a ambos por primera vez. Haplo salud el enano con voz solemne. Mir de nuevo a Bane y titube, sin saber cmo dirigirse a aquel muchacho que, al principio, le haba sido presentado como un dios, luego como un prncipe humano y, por fin, como el hijo de un hechicero humano tremendamente poderoso. Recordars a Bane... dijo el patryn con soltura. Prncipe real y heredero del trono de las islas Volkaran. Limbeck asinti con una expresin de extrema astucia y viveza en los ojos. La gran mquina de Drevlin quizs hubiera dejado de funcionar, pero en la cabeza del enano seguan en accin todos los engranajes. Sus pensamientos se reflejaban con tanta claridad en su rostro que Haplo podra haberlos proclamado en voz alta. De modo que sta es la historia, no?, y Cmo me afectar esto?. Haplo, recordando al enano impreciso, idealista y nada prctico que haba dejado all, se sorprendi ante el cambio experimentado por Limbeck y se pregunt qu significara. Aquello no lo complaca especialmente. Cualquier clase de cambio, incluso para mejor, era una incomodidad. Desde aquellos primeros momentos del reencuentro, se dio cuenta de que iba a tener que tratar con un Limbeck completamente nuevo y diferente. Alteza... salud el enano, el cual, a juzgar por la sonrisa taimada de sus labios, haba llegado a la conclusin de que la situacin poda resultarle conveniente. Limbeck es survisor jefe, Alteza apunt Haplo, esperando que Bane captara la indirecta y tratara al enano con el respeto que ste mereca. Survisor jefe Limbeck... respondi Bane en el tono de fra cortesa utilizado por un gobernante real para dirigirse a su igual . Me complace verte de nuevo. Y quines son esos otros gegs que te acompaan? Gegs, no! Replic Limbeck con severidad, y su expresin se hizo sombra. Geg es una palabra esclava, un insulto, un desprecio! Sorprendido ante la vehemencia del enano, Bane se volvi rpidamente a Haplo para que le explicara a qu vena aquello. El patryn tambin se qued desconcertado pero enseguida crey entender qu suceda, al recordar algunas de sus conversaciones con Limbeck en el pasado. De hecho, incluso era posible que Haplo fuera responsable de ello, en parte. Tienes que entender, Alteza, que Limbeck y su pueblo son enanos. ste es el trmino antiguo y adecuado para referirse a su raza, igual que t y tu pueblo sois conocidos como humanos. El trmino gegs... ... nos fue puesto por los elfos termin la frase Limbeck, al tiempo que volva a quitarse las gafas, que empezaban a empaarse debido a la humedad que ascenda de su barba. Perdn, Alteza, me permitiras otra vez... Aja, gracias! Limpi de nuevo los cristales con el faldn de la camisa que le ofreca Bane. Lamento haberte hablado as, Alteza aadi luego con frialdad, mientras se ajustaba otra vez las gafas en torno a las orejas y observaba a Bane a travs de ellas. Naturalmente, no tenas manera de saber que, ahora, esa palabra se ha convertido en un insulto intolerable para nosotros, los enanos. No es verdad?

86

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Mir a sus camaradas de armas en busca de apoyo, pero Lof segua con la vista fija en Haplo, cuyos tatuajes mgicos an no haban perdido por completo su fulgor. El otro enano estaba pendiente del perro, con evidente inquietud. Lof! Exclam Limbeck. Has odo lo que acabo de decir? Lof dio un respingo, puso una expresin absolutamente contrita y dio un codazo a su compaero. La voz de su lder reson, severa: Estaba diciendo que el trmino geg es un insulto para nosotros. De inmediato, los otros dos enanos intentaron aparentar que se sentan mortalmente ofendidos y profundamente dolidos, aunque era evidente que no tenan la ms ligera idea de qu estaba sucediendo. Limbeck frunci el entrecejo e hizo ademn de decir algo pero, al fin, guard silencio con un suspiro. Puedo hablar contigo... a solas? pregunt de pronto a Haplo. Claro respondi el patryn, encogindose de hombros. Bane se sonroj y abri la boca, pero Haplo lo hizo callar con una mirada. Limbeck mir al muchacho. T eres el que dibuj un diagrama de la Tumpa-chumpa. El que descubri cmo funcionaba, no es verdad, prncipe Bane? S, fui yo reconoci Bane con la debida modestia. Limbeck se quit las gafas y busc el pauelo inconscientemente. Al sacarlo, descubri la tela empapada. Volvi a colgarse las gafas de la nariz. Entonces, t tambin puedes venir. Se volvi a sus compaeros de armas e imparti unas rdenes. Vosotros, quedaos aqu y montad guardia. Avisadme cuando la tormenta empiece a amainar. Los dos enanos asintieron con gesto solemne y se apostaron ante la claraboya. Lo que me preocupa son los elfos explic Limbeck a Haplo mientras se encaminaban hacia la parte delantera de la nave, donde Haplo tena sus aposentos. Vern tu nave y vendrn a investigar. Tendremos que regresar a los tneles antes de que cese la tormenta. Elfos? repiti Haplo, desconcertado . Aqu abajo, en Drevlin? S dijo Limbeck. Es uno de los asuntos que debo contarte. Ya en el camarote de Haplo, el enano se instal en una banqueta, que una vez haba pertenecido a los enanos de Chelestra. Haplo estuvo a punto de hacer un comentario al respecto, pero se contuvo. Limbeck no tena ningn inters por los enanos de otros mundos. Demasiados problemas tena slo en ste, al parecer. Cuando fui nombrado survisor jefe, mi primera orden fue cerrar los elevadores. Los elfos vinieron a buscar su suministro de agua... y no lo encontraron. Entonces, decidieron luchar; imaginaron que nos asustaran con su brillante acero y con su magia. Huid, gegs!, nos gritaban. Huid, antes de que os aplastemos como los insectos que sois! Pero con ello slo consiguieron hacerme el juego explic Limbeck mientras se quitaba las gafas y las haca girar por la patilla . Muy pocos enanos estaban de acuerdo conmigo en que debamos luchar. Los ofinistas, sobre todo, no queran que las cosas cambiaran e insistan en que siguiramos llevando la misma vida de siempre.

87

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Pero, cuando oyeron que los elfos nos llamaban insectos y hablaban como si realmente no tuviramos ms inteligencia ni ms sentimientos que esos bichos, hasta el barbicano ms amante de la paz estuvo e acuerdo en darles un buen tirn de sus puntiagudas orejas a esos elfos. As, rodeamos a los elfos y su nave. Ese da, haba all cientos de enanos, quizs un millar... Limbeck fij la mirada en el vaco con una expresin soadora y nostlgica y, por primera vez desde que haba reencontrado al enano, Haplo percibi en l un asomo del Limbeck idealista de antao. Los elfos se pusieron furiosos de frustracin, pero no podan hacer nada. Los superbamos en nmero y los obligamos a rendirse. Entonces nos ofrecieron dinero. Pero no quisimos su dinero.19 Para qu nos serva? Y tampoco queramos ya su basura y sus desperdicios. Qu querais, entonces? inquiri Haplo, con curiosidad. Una ciudad respondi Limbeck con un brillo de orgullo en los ojos. Pareca haberse olvidado de las gafas, que colgaban libremente de su mano . Una ciudad ah arriba, en el Reino Medio, por encima de la tormenta. Una ciudad donde nuestros hijos puedan sentir el sol en el rostro y ver rboles y jugar en el Exterior. Y naves dragn elfas que nos llevaran all. Y eso le gustara a tu pueblo? No echara en falta su... esto? Haplo indic con un gesto vago el paisaje iluminado por los relmpagos y los relucientes brazos esquelticos de la Tumpa-chumpa. No tenemos muchas alternativas explic el enano. Aqu abajo somos demasiados. Nuestra poblacin aumenta pero los tneles, no. En una ocasin empec a estudiar el asunto y descubr que la Tumpa-chumpa ha estado destruyendo ms zonas habitables de las que ha proporcionado. Estamos al borde de la superpoblacin. Y ah arriba, en el Reino Medio, hay zonas montaosas en las que nuestro pueblo podra construir tneles y habitarlos. Con el tiempo, aprenderan a ser felices all. El enano suspir y guard silencio, con la mirada en un suelo que no alcanzaba a ver sin las gafas. Y qu sucedi? Qu dijeron los elfos? Limbeck se revolvi, inquieto, y alz la cara. Nos mintieron. Supongo que fue culpa ma. Ya sabes cmo era yo, entonces: confiado, ingenuo... Se coloc una vez ms las gafas y mir a Haplo como desafindolo a discutir, pero el patryn permaneci callado . Los elfos nos prometieron acceder a todas nuestras condiciones. Dijeron que volveran con naves acondicionadas para llevar a nuestro pueblo al Reino Medio. Y volvieron, es cierto. En su voz haba un resabio de amargura. Con un ejrcito. S. Afortunadamente, estbamos sobre aviso. Recuerdas al elfo que te trajo desde el Reino Superior, el capitn Bothar'el?
19

El agua es un bien ext raordinariamente valioso en el Reino Medio, debido a su escasez. Tanto los humanos como los elfos basan sus sistemas monetarios en el agua. En tierras humanas, un barl equivale a un barril de agua y puede camb iarse por uno de ellos en la tesorera real o en cualquiera de las cisternas reales repartidas a lo largo y ancho de las islas Volitaran y Uy landinas.

88

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Haplo asinti. Se ha unido a los rebeldes elfos que encabeza ese... cmo se llama? Me temo que lo he olvidado. En fin, Bothar'el baj hasta aqu para avisarnos que los elfos de Tribus haban puesto en accin todas sus fuerzas navales para aplastar nuestra resistencia. No tengo reparos en confesarte, amigo mo, que me sent abrumado. Qu podamos hacer frente al poder del imperio elfo? Limbeck descarg con fuerza el puo sobre su propio pecho . Los enanos no sabamos nada de combatir. La primera vez, los habamos obligado a rendirse por pura superioridad numrica. En esa ocasin, tuvimos mucha suerte de que no nos atacaran pues, de haberlo hecho, la mitad de los enanos habra huido al instante. Ningn enano vivo haba alzado jams un arma contra nadie. Pareca que no tenamos la menor oportunidad, que deberamos rendirnos. Pero Bothar'el dijo que no, que debamos resistir, y nos ense la manera. Tras las gafas, los ojos de Limbeck brillaron con un sbito destello de astucia, casi de crueldad. Por supuesto continu su relato, Bothar'el y ese jefe rebelde tenan sus propias razones para querer que luchramos. Eso no tard en deducirlo. De este modo, en lugar de concentrar todas sus fuerzas en los elfos rebeldes, el imperio de Tribus se vea forzado a dividir sus ejrcitos y enviar la mitad de ellos aqu, para combatirnos. Tribus daba por descontado que sera una campaa corta y que pronto podran volver para hacer frente a la revuelta de su propio pueblo y, quiz, tambin a los humanos. As que ya ves, amigo mo, que a Bothar'el y a sus rebeldes les convena ayudarnos a mantener ocupados a los ejrcitos de Tribus. Cuando llegaron en sus enormes naves dragn, los elfos no nos encontraron por ninguna parte. Se apoderaron de los elevadores, pero eso era inevitable desde el principio. Despus, intentaron bajar a los tneles, pero pronto se dieron cuenta de que cometan un error. Hasta entonces, a la mayora de mi pueblo le daba igual que los elfos nos invadieran. Lo nico que les importaba de verdad era cuidar de la Tumpachumpa y de su familia. De hecho, los ofinistas incluso intentaron hacer las paces con los invasores! Enviaron una delegacin a su encuentro. Pero los elfos mataron a los emisarios. A todos. Y, entonces, los dems nos enfurecimos. Haplo, que haba visto combatir a los enanos en otros mundos, poda imaginar muy bien qu haba sucedido a continuacin. Los enanos estaban estrechsimamente unidos entre ellos. La filosofa de los enanos poda resumirse en un lema: Lo que le sucede a un enano, les sucede a todos. Los elfos que salvaron la vida huyeron continu Limbeck con una sonrisa hosca. Al principio, cre que abandonaban Drevlin definitivamente, pero debera haber sabido que no lo haran. Se hicieron fuertes en torno a los elevadores. Algunos de los nuestros queran continuar la lucha, pero Bothar'el nos hizo ver que esto era precisamente lo que queran los elfos: que sali ramos a campo abierto, donde estaramos a merced de los hechiceros de sus naves y de sus armas mgicas. As pues, dejamos en sus manos los

89

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

elevadores y el aguar Tambin se han apoderado de nuestra Factra. Pero ya no bajan a los tneles. Estoy seguro de ello apostill Haplo. Y desde entonces les hemos hecho difcil la existencia continu Limbeck . Saboteamos tantas de sus naves dragn que ya no se atreven a posarlas en Drevlin. Tienen que transportarse a travs de los elevadores y se ven obligados a mantener un gran ejrcito aqu abajo para proteger el suministro de agua. Y tienen que reemplazar a sus soldados con mucha frecuencia, aunque creo que esto ltimo se debe ms al Torbellino que a nosotros. Los elfos no soportan la tormenta, segn nos ha contado Bothar'el. No soportan estar encerrados en un recinto, y el ruido constante y combinado de la tormenta y la Tumpa-chumpa vuelve locos a algunos. Continuamente, tienen que enviar nuevos hombres. Y han trado esclavos (rebeldes elfos capturados, a los que se ha cortado la lengua, 20 o a todos los nuestros que consiguen atrapar) para ocuparse de su parte de la Tumpa-chumpa. Nosotros los atacamos en pequeos grupos, los acosamos. Nos hemos convertido en una molestia que los obliga a mantener en Drevlin un gran ejrcito, en lugar del pequeo destacamento simblico que haban previsto. Pero ahora... Limbeck frunci el entrecejo y sacudi la cabeza. ... pero ahora estis en un callejn sin salida termin la frase Haplo. Vosotros no podis recuperar los elevadores y los elfos no pueden sacaros de vuestros tneles. Y ambas partes dependis de la Tumpa-chumpa, de modo que debis seguir como estis. Todo eso es verdad asinti Limbeck, sacndose las gafas para frotarse las marcas rojas de la nariz, donde se apoyaban los anteojos . As estaban las cosas, hasta ahora. Estaban? inquiri Haplo, sorprendido. Qu ha cambiado? Todo respondi Limbeck con voz lgubre . Los elfos han puesto fuera de funcionamiento la Tumpa-chumpa.

20

Los elfos rebeldes conocen una cancin mgica que produce entre sus congneres que la escuchan el efecto de reavivar el recuerdo de unos valores, largo tiempo olv idados, que un da fueron respetados por todos los elfos. Quienes oyen tal cancin se dan cuenta de la corrupcin que reina en el im perio de Tribus y se sienten impulsados a ro mper su fidelidad y a adherirse a la rebelin. Por eso, a los rebeldes que son capturados con vida se les arranca la lengua o se los silencia de algn otro modo.

90

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

11
WOMBE, DREVLIN REINO INFERIOR Fuera de funcionamiento! Exclam Bane . La mquina entera! Ya hace siete ciclos de eso asinti Limbeck. Mira ah fuera y t mismo lo vers. Est oscuro y en silencio. No se mueve nada. No funciona nada. No tenemos luz, ni calor. El enano exhal un suspiro de frustracin . Hasta ahora, no habamos sabido lo mucho que la Tumpa-chumpa haca por nosotros. Culpa nuestra, por supuesto, pues a ningn enano se le haba ocurrido nunca pensar por qu se ocupaba de nosotros. Ahora que las bombas se han detenido, muchos de los tneles ms profundos se estn llenando de agua. Mi pueblo tena hogares en ellos y muchos enanos se han visto obligados a mar charse para no morir ahogados. Las viviendas que nos quedan estn abarrotadas. En Herot tenamos unas cuevas especiales donde cultivba mos nuestra comida. Unas linternas que brillaban como el sol nos proporcionaban luz para las cosechas. Pero, cuando la Tumpa-chumpa dej de funcionar, las linternas se apagaron y desde entonces estamos a oscuras. Las plantas empiezan a marchitarse y pronto morirn. Pero, adems de todo eso continu Limbeck, frotndose las sienes, mi pueblo est aterrorizado. Cuando los elfos atacaron, nadie mostr miedo, pero ahora estn paralizados de pnico. Es el silencio, sabis? Mir en torno a s con un pestaeo. No pueden soportar el silencio. Naturalmente, era ms que eso y Limbeck lo saba, se dijo Haplo. Durante siglos, la vida de los enanos haba girado en torno a su gran y amada mquina, a la que servan con fidelidad, con devocin, sin molestarse nunca en preguntar cornos y porqus. Y, ahora que el corazn del amo haba dejado de latir, los siervos no tenan idea de qu hacer de s mismos. A qu te refieres, survisor jefe, cuando dices que los elfos han puesto fuera de funcionamiento la Tumpa-chumpa? Cmo? pregunt Bane. No lo s! Limbeck se encogi de hombros en un gesto de impotencia. Pero ests seguro de que han sido los elfos? insisti Bane. Disculpa, prncipe Bane, pero, qu importa eso? inquiri el enano con acritud. Podra tener importancia, y mucha explic Bane . Si los elfos han puesto fuera de funcionamiento la Tumpa-chumpa, podra ser que hubieran descubierto cmo ponerla en marcha... A Limbeck se le ensombreci la expresin. Se llev las manos a las gafas y termin con stas colgadas de una sola oreja en un ngulo inverosmil. Eso significara que controlaran nuestras vidas! Es intolerable! Tenemos que luchar! Mientras el enano hablaba, Bane observaba a Haplo por el rabillo de sus azules ojos, con una leve sonrisa en los labios suavemente curvados. El muchacho estaba complacido consigo mismo; saba que le llevaba un paso de ventaja al patryn en la partida que jugaban, fuera la que fuese. Ten calma pidi Haplo al enano. Pensemos en esto un momento.

91

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Si Bane tena razn en lo que deca, y Haplo se vio obligado a reconocer que la sugerencia pareca sensata, era muy probable que los elfos hubieran aprendido a hacer funcionar la Tumpa-chumpa, algo que nadie haba conseguido hacer desde que los sartn haban abandonado misteriosamente su gran mquina, tantos siglos atrs. Y, si los elfos saban ponerla en accin, tambin sabran controlarla, controlar sus acciones, el alineamiento de las islas flotantes, el agua y, en definitiva, todo aquel mundo. Quien domina la mquina, domina el agua. Y quien domina el agua, gobierna a quienes deben bebera para no perecer. Palabras de Xar. El Seor del Nexo esperaba llegar a Ariano como salvador, para imponer el orden en un mundo en caos. No le interesaba presentarse en un mundo forzado a la sumisin por el puo de hierro de los elfos de Tribus, que no cederan su dominio por las buenas. Haplo reflexion y comprendi que estaba cometiendo la misma torpeza que Limbeck. Dejaba que lo preocupase algo que poda no tener la menor importancia. Lo primero que deba hacer era averiguar la verdad. Era posible que la condenada mquina se hubiera descompuesto, sencillamente, aunque la Tumpa-chumpa, por lo que le haba contado Limbeck en el pasado, era muy capaz de repararse a s misma y as lo haba hecho durante todos aquellos aos. Pero caba otra posibilidad, se dijo el patryn. Y, si tena razn y sa era la verdadera situacin, los elfos deban de estar tan desconcertados y preocupados como los enanos ante la inactivi dad de la Tumpa-chumpa. Se volvi hacia Limbeck. He entendido que slo os desplazis por el Exterior durante las tormentas y que utilizis stas como camuflaje, es as? Limbeck asinti. Finalmente, consigui ajustarse las gafas. Y sta no va a durar mucho ms apunt. Tenemos que descubrir la verdad acerca de la mquina. No querrs enviar a tu pueblo a una guerra sangrienta que tal vez sea innecesaria, verdad? Tengo que entrar en la Factra. Puedes ayudarme? Bane asinti enrgicamente y murmur: All debe de estar el control central. Pero ahora la Factra est vaca. All no ha habido nada desde hace mucho tiempo. En la Factra, no. Debajo de ella replic Haplo. Cuando los sartn (los dictores, como vosotros los llamis) vivan en Drevlin, construyeron una red de salas y tneles subterrneos que ocultaron bajo la proteccin de su magia de modo que nadie pudiera encontrarlas nunca. Los controles de la Tumpachumpa no estn en ningn lugar de la superficie de Drevlin, verdad? pregunt, mirando a Bane. El muchacho sacudi la cabeza. No sera lgico que los sartn los dejaran al aire libre respondi. Ms bien procuraran protegerlos, ponerlos a salvo. Naturalmente, los controles podran encontrarse en cualquier lugar de Drevlin, pero lo ms lgico es pensar que estarn en la Factra, que es donde naci la Tumpa-chumpa..., por decirlo de algn modo. Qu sucede?

92

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Limbeck pareca terriblemente excitado. Tienes razn! Existen esos tneles secretos, ah abajo! Unos tneles protegidos por la magia! Jarre los vio. Ese..., ese otro hombre que estaba con vosotros, el criado de Su Alteza. El que andaba siempre tropezando con sus propios pies... Alfred apunt Haplo con una ligera sonrisa. S, Alfred! l llev a Jarre ah abajo! Pero ella Limbeck recuper su anterior expresin sombra dijo que lo nico que vio all fue gente muerta. De modo que es ah donde estuve!, se dijo Haplo.21 Y no lo sedujo especialmente la idea de volver. Aqu abajo hay ms que eso dijo, esperando que fuera verdad. Veris... Survisor! Survisor jefe! De la parte delantera de la nave les llegaron unos gritos, acompaados de un ladrido . La tormenta est amainando! Tenemos que irnos. Limbeck se puso en pie . Queris venir con nosotros? Aqu, en la nave, no estaris seguros, una vez que los elfos la vean. Aunque, probablemente, la destruirn. Eso, o sus magos intentarn apoderarse de ella y... No te preocupes lo interrumpi Haplo con una sonrisa. Yo tambin tengo poderes mgicos, recuerdas? Nadie se acercar a la nave si no lo permito. Pero iremos contigo. Necesito hablar con Jarre. Haplo mand a Bane a recoger sus ropas y, sobre todo, el diagrama de la Tumpa-chumpa que el muchacho haba dibujada Luego se ci una espada con inscripciones rnicas y guard una daga con parecidos signos mgicos en la caa de la bota. Se mir las manos y observ los tatuajes azules visibles en su piel. La vez anterior que haba visitado Ariano, haba oculta do los signos mgicos bajo unas vendas y tampoco haba re velado su condicin de patryn. En esta ocasin, no era necesario que ocultara su identidad. Ese momento ya haba quedado atrs. Se uni a Limbeck y a los dos enanos cerca de la escotilla. La tormenta soplaba con la misma fuerza de siempre, por lo que Haplo pudo calcular, aunque consider posible que el huracn hubiera menguado un pice para convertirse en un chaparrn torrencial. Granizos enormes continuaban golpeando el casco de la nave, y los rayos abrieron tres crteres en la coralita durante el breve rato en que Haplo permaneci observando. Poda utilizar la magia para transportarse y hacer lo propio con Bane pero, para que funcionaran las posibilidades que regan su magia, tena que visualizar exactamente adonde quera ir, y el nico lugar de Drevlin que recordaba con claridad era la Factra. De pronto, lo asalt la ominosa idea de aparecer entre un crculo de llamas azules justo en medio del ejrcito elfo. Estudi lo mejor que pudo, a travs de la cortina de agua de la claraboya, los artilugios que utilizaban los enanos para viajar a travs de la tormenta. Qu son esas cosas?
21

Durante un viaje a travs de la Puerta de la Muerte, de regreso a Abarrach, Alfred y Hap lo se intercambiaron sus conciencias y vivieron los recuerdos ms vividos y dolorosos del otro. Ver El Mar de Fuego, volu men 3 de El ciclo de la Puerta de la Muerte.

93

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Carretillas de la Tumpa-chumpa explic Limbeck. Se quit las gafas y esboz una sonrisa vaga que record por fin al Limbeck de antes . Idea ma. Es probable que no lo recuerdes, pero te llevamos en una cuando estabas herido, esa vez que las zarpas excavadoras los llevaron arriba. Ahora hemos vuelto las carretillas del revs y hemos puesto las ruedas en la parte abierta, en lugar de en el fondo, y las hemos cubierto de coralita. Cabrs en una de ellas, Haplo aadi en un afn tranquilizador, aunque estars bastante justo e incmodo. Yo ir con Lof. T puedes ocupar la ma... No me preocupa si quepo en ella lo interrumpi Haplo, ceudo . Pensaba en los relmpagos. Su magia lo protegera, pero no a Bane ni a los enanos . Si un rayo alcanza ese metal... Ah, no debes inquietarte por eso! Respondi Limbeck, con el pecho henchido de orgullo . Observa esas varillas metlicas en la parte superior de cada carretilla. Si cae un rayo, la varilla transporta la centella por el costado del vehculo y a travs de las ruedas hasta el suelo. Yo las llamo atraparrayos. Funcionan? Bueno concedi Limbeck a regaadientes, en realidad no se ha comprobado nunca. Pero la teora parece slida. Algn da aadi con tono esperanzado, nos caer un rayo encima y entonces lo veremos. Los dems enanos parecieron sumamente alarmados ante tal perspectiva. Era obvio que no compartan el entusiasmo de Limbeck por la ciencia. Tampoco Haplo lo haca. Llevara a Bane en su vehculo y usara la magia para invocar un hechizo en torno a ambos que los protegera de cualquier dao. Haplo abri la escotilla. La lluvia entr con fuerza, el viento aullaba y el trueno haca vibrar el suelo bajo sus pies. Bane, ahora con la furia desatada de la tormenta a su alrededor, estaba plido y con los ojos desorbitados. Limbeck y los enanos salieron a toda prisa. Bane se detuvo junto a la escotilla abierta. No tengo miedo dijo, aunque le temblaban los labios. Mi padre podra detener el rayo. S, claro. Pero pap no est. Y dudo que ni siquiera Sinistrad pudiera hacer mucho por dominar esta tormenta. Haplo agarr al muchacho por la cintura, lo levant a pulso y corri a la primera carretilla, con el perro trotando a sus talones. Limbeck y sus compaeros de armas ya haban alcanzado las suyas. Los enanos levantaron los artilugios y se escabulleron debajo con notable rapidez. Las carretillas cayeron sobre ellos, ocultndolos por entero y ponindolos a cubierto de la terrible tormenta. Los signos mgicos de la piel de Haplo emitieron su resplandor azul y formaron en torno a l un escudo protector que los puso a salvo de la lluvia y el granizo. All donde el brazo del patryn u otra parte de su cuerpo entraba en contacto con Bane, ste tambin quedaba protegido, pero Haplo no poda apretarlo contra s y, al mismo tiempo, meterlo en el vehculo. En la oscuridad completa, Haplo manose con torpeza la carretilla. Los lados estaban resbaladizos y no lograba introducir los dedos bajo el borde metlico. Un relmpago ilumin el cielo, y una piedra de granizo golpe en la mejilla a Bane. El pequeo se llev la mano al corte, pero no grit. El perro respondi

94

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

al trueno con unos ladridos, como si fuera una amenaza viva que el animal poda ahuyentar. Por ltimo Haplo consigui levantar la carretilla lo suficiente como para introducir en ella a Bane. El perro se desliz dentro junto al muchacho. Qudate quieto! le orden Haplo, y corri otra vez a la nave. Los enanos ya avanzaban a campo abierto en sus cascarones, camino de la seguridad. Haplo tom nota de la direccin que seguan y volvi a sus asuntos. Rpidamente, traz un signo mgico en el casco exterior de la nave. La runa emiti un destello azul y otras, en cadena, prendieron el fuego mgico. Luces rojas y azules se extendieron en dibujos por el casco. Haplo permaneci bajo la tormenta, observando minuciosamente que la magia hubiera cubierto por completo la nave. Una leve luz azulada irradiaba de ella y Haplo asinti satisfecho, seguro de que nadie elfo, humano o enano poda ahora causar dao a la embarcacin. Dio media vuelta, corri a la carretilla y se arrastr a su interior. Bane estaba acurrucado en el centro, con los brazos en torno al perro. Largo, desaparece orden Haplo al animal, y ste se desvaneci. Bane mir a su alrededor, perplejo, y olvid el miedo. Eh, qu ha pasado con el perro? chill. Silencio gru Haplo. Doblndose por la cintura, encaj la espalda contra la parte superior de la carretilla. Ponte debajo de m dijo a Bane. El chiquillo se coloc a duras penas bajo los brazos extendidos de Haplo. Cuando empiece a gatear, haz lo mismo. Movindose torpemente, con muchos altos y vacilaciones, sin dejar de tropezar a cada instante, avanzaron penosamente. Un agujero abierto en la plancha de la carretilla permita a Haplo ver por dnde iban, y el camino era mucho ms largo de lo que haba calculado. La cordita, donde era dura, resultaba resbaladiza debido al agua; en otros lugares, se hundan hasta el codo en el fango y chapoteaban entre los charcos. La lluvia segua cayendo y el granizo repiqueteaba sobre la cubierta de la carretilla metlica con un estrpito ensordecedor. Fuera, se oa al perro responder a los truenos con sus ladridos. Atraparrayos! murmur Haplo.

95

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

12
WOMBE, DREVLIN REINO INFERIOR No voy a deciros nada de la estatua! declar Jarre . Slo causara ms problemas, estoy segura! Limbeck enrojeci de furia y lanz una mirada colrica a la enana a travs de las gafas. Al instante, abri la boca para soltar algn improperio contra Jarre; un improperio que no slo habra puesto fin a sus relaciones sino que le habra deparado la rotura de las gafas, probablemente. Haplo se apresur a dar un pisotn al enano, disimuladamente. Limbeck comprendi la indicacin y guard silencio a duras penas. Se encontraban de nuevo en la SALA DE CALDERAS, la vivienda de Limbeck, iluminada ahora por lo que Jarre llamaba un guingu. Harta de quemar discursos de Limbeck y harta tambin de or que poda ver en la oscuridad si se concentraba en ello, Jarre haba salido a dar una vuelta y le haba quitado de las manos el guingu a un compaero de armas, diciendo que lo necesitaba el survisor jefe. El compaero de armas, segn result, no senta mucho aprecio por el survisor jefe, pero Jarre era muy corpulenta y perfectamente capaz de subrayar con los msculos su influencia poltica. As pues, se qued con el guingu, un desecho de los elfos, reliquia de los das en que stos pagaban el agua a los enanos con sus desperdicios. El guingu, colgado de un gancho, resultaba bastante til cuando una se acostumbraba a la llama humeante, al olor y a la grieta de uno de los lados, por la que rezumaba hasta el suelo una sustancia obviamente muy inflamable. Jarre lanz una mirada de desafo al grupo. La luz del guingu e ndureci an ms su expresin ceuda y terca. Haplo pens que la clera de la enana era un disfraz que enmascaraba su afectuosa preocupacin, tanto por su pueblo como por Limbeck. Aunque no necesariamente por este orden. Bane llam la atencin del patryn arqueando una ceja. Yo puedo manejarla, se ofreci el muchacho. Si me das permiso. Haplo respondi con un encogimiento de hombros. No poda hacer ningn mal. Adems de una inslita intuicin, Bane posea clarividencia. A veces poda ver los pensamientos ms ntimos de otra gente..., es decir, de otros mensch. El muchacho no tena manera de penetrar en la mente de Haplo. Bane se desliz junto a Jarre y tom las manos de la enana entre las suyas. Puedo ver las criptas de cristal, Jarre. Puedo verlas y no te culpo por tener miedo de volver all. Realmente, es muy triste. Pero Jarre, querida Jarre, es preciso que nos digas cmo entrar en los tneles. Acaso no quieres descubrir si los elfos han dejado fuera de servicio la Tumpa-chumpa...? insisti en tono halagador. Y qu hars, si es as? inquiri Jarre, retirando las manos. Y cmo sabes lo que vi? Ests imaginndolo todo. Eso, o Limbeck te lo ha contado. No, te aseguro que no gimote Bane, dolido en su orgullo. Ves lo que has hecho ahora? intervino Limbeck, pasando el brazo en torno a los hombros del muchacho para consolarlo. Jarre se sonroj de vergenza.

96

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Lo siento murmur, retorciendo entre sus rechonchos dedos la falda de su vestido. No quera chillarte. Pero insisto: qu vais a hacer? Levant la cabeza y mir a Haplo con los ojos nublados por las lgrimas . No podemos luchar contra los elfos! Muchsimos de nosotros moriramos, lo sabis muy bien! Sabis lo que sucedera! Tenemos que rendirnos, decirles que cometimos un error, que nos equivocamos! As, tal vez se marcharn y nos dejarn en paz y todo volver a ser como antes! Hundi el rostro entre las manos. El perro se acerc a ella y le ofreci su silenciosa comprensin. Limbeck se hinch hasta que Haplo crey que el enano iba a estallar. Al tiempo que le diriga un gesto de advertencia con el ndice extendido hacia arriba, el patryn habl con voz serena y firme. Ya es demasiado tarde para eso, Jarre. Nada puede volver a ser como antes. Los elfos no se marcharn. Ahora que tienen el control del suministro de agua de Ariano, no lo entregarn. Y, tarde o temprano, se cansarn de vuestros hostigamientos y vuestra tctica de guerrillas. Enviarn un gran ejrcito y esclavizarn a vuestro pueblo o lo barrern de Drevlin. Es demasiado tarde, Jarre. Habis ido demasiado lejos. Lo s. Jarre se enjug las lgrimas con la punta de la falda y suspir . Pero para m es evidente que los elfos se han apoderado de la mquina. Y no s qu crees que puedes hacer t aadi en tono sombro, sin esperanza. Ahora no te lo puedo explicar dijo Haplo, pero existe la posibilidad de que no hayan sido los elfos quienes han dejado fuera de servicio la Tumpachumpa. Y tal vez estn ms preocupados que vosotros, incluso, ante lo sucedido. Y, si es as y Su Alteza puede ponerla en funcionamiento otra vez, ser el momento de coger a los elfos y decirles que ya pueden ir saltando de cabeza al Torbellino. Quieres decir que podemos recuperar el control de los Levarriba? pregunt Jarre, no muy convencida. No slo los Levarriba intervino Bane con una sonrisa de oreja a oreja . De todo Ariano! De todo el mundo! Todas sus gentes, elfas y humanas, bajo vuestro mando! Jarre puso una expresin ms alarmada que complacida an te tal perspectiva e incluso Limbeck pareci un tanto desconcertado. En realidad, no queremos tenerlos bajo nuestro mando empez a decir; luego hizo una pausa, meditando la cuestin . O s? Claro que no sentenci Jarre, enrgica. Qu haramos con un montn de humanos y de elfos en nuestras manos, siempre pelendose, siempre insatisfechos? Pero, querida... Limbeck pareca dispuesto a discutir y Haplo se apresur a cortarlo. Perdonad, pero an estamos muy lejos de todo eso; no es preciso que nos preocupemos de ello, de momento. Por no mencionar el hecho, aadi el patryn en silencio, de que Bane estaba mintiendo por aquella boquita de dientes blancos como perlas. Sera el Seor del Nexo quien gobernara Ariano. Pues claro que su seor dominara aquel mundo! No se trataba de eso, sino de que a Haplo le desagradaba engaar a

97

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

los enanos, impulsarlos a arriesgarse con falsas esperanzas, con falsas promesas. Hay otro aspecto que no habis tomado en cuenta. Si no han sido los elfos quienes han detenido el funcionamiento de la Tumpa-chumpa, probablemente pensarn que es cosa vuestra. Lo cual significa que estarn an ms preocupados por vosotros de lo que vosotros lo estis por ellos. Al fin y al cabo, con la mquina inactiva, se han quedado sin agua para su pueblo. Tal vez estn preparando un ataque ahora mismo! murmur Limbeck, abatido. Haplo asinti. De veras crees que los elfos tal vez no se han hecho con el control de la...? Jarre empezaba a titubear. No saldremos de dudas hasta que lo veamos con nuestros propios ojos. La verdad, querida dijo Limbeck con voz suavizada. En eso creemos. En eso creamos murmur la enana. Con un suspiro, aadi : Est bien, os dir lo que pueda de la estatua del dictor, pero me temo que no s gran cosa. Result todo tan confuso, con la pelea y los gardas y... Hablanos de la estatua sugiri Haplo. T y el otro hombre que estaba con nosotros, se tan torpe, Alfred. T entraste en la estatua con l y lo acompaaste por los tneles. S murmur Jarre, alicada. Y result muy triste, mucho. Toda aquella gente tan bella, muerta. Y Alfred, tan abru mado de pena. No me gusta recordarlo. El perro, al or el nombre de Alfred, mene la cola y solt un gaido. Haplo le dio unas palmaditas y le recomend silencio. El perro jade y se dej caer en el suelo con el hocico entre las patas. No pienses en eso dijo Haplo. Hblanos de la estatua. Empieza por el principio. Bien... Jarre frunci el entrecejo, pensativa, y se mordisque las largas patillas, la lucha continuaba. Yo andaba buscando a Limbeck y lo vi cerca de la estatua. El survisor jefe y los gardas intentaban llevrselo y corr a ayudarlo pero, cuando llegu, ya no estaba all. Mir a mi alrededor... Y vi que la estatua se haba abierto! Jarre asinti enrgicamente. Vi sus pies, que sobresalan de un hueco bajo la estatua. Por aquel hueco descendan unos peldaos, y Alfred estaba cado de espaldas en ellos, con los pies en el aire. En aquel momento, vi acercarse ms gardas y comprend que deba ocultarme o me encontraran. Me col por el hueco y entonces tuve miedo de que vieran los pies de Alfred, de modo que lo arrastr conmigo escaleras abajo. Entonces sucedi algo extrao. Jarre sacudi la cabeza. Cuando arrastr a Alfred hacia abajo, la estatua empez a cerrarse. Estaba tan asustada que fui incapaz de reaccionar. All abajo estaba oscuro y silencioso. Jarre se estremeci y mir a su alrededor . Un silencio horrible. Como ste de ahora Yo me ech a gritar. Qu sucedi despus? Alfred despert. Se haba desmayado, creo... S, tiene esa costumbre apunt Haplo ttricamente. En fin, yo estaba aterrorizada y le pregunt si poda abrir la estatua, pero l dijo que no. Yo insist en que lo intentara al fin y al cabo, ya la haba abierto

98

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

una vez, no? Alfred lo neg y dijo que no lo haba hecho voluntariamente. Se haba desmayado y haba cado sobre la estatua y slo poda suponer que esta se haba abierto por accidente. Te minti murmur Haplo. Alfred saba abrirla. No lo viste hacerlo? Jarre movi la cabeza en gesto de negativa. No lo viste acercarse a la estatua en algn momento? Durante la batalla, por ejemplo? Mal pude hacerlo. Yo haba corrido hasta el lugar de los tneles donde se ocultaban los nuestros para anunciarles que era el momento de atacar. Cuando volv, la lucha haba empezado y no pude ver nada. Pero... ahora lo recuerdo! intervino Limbeck de improviso. Yo vi a ese otro hombre, el asesino...! A Hugh la Mano! S. Yo estaba con Alfred, y Hugh corri hacia nosotros gri tando que se acercaban los gardas. Alfred se puso plido y Hugh le grit que no se desmayara, pero Alfred lo hizo a pesar de la advertencia. Y cay justo a los pies de la estatua! Y sta se abri! exclam Bane, excitado. No. Limbeck se rasc la cabeza. Creo que no. Me temo que tengo las cosas un poco confusas, desde ese momento. Pero recuerdo que lo vi all tendido y me pregunt si estara herido. Creo que me habra fijado en la estatua, de haber estado abierta. Haplo no comparta esa opinin, teniendo en cuenta la pobre vista del enano. El patryn intent ponerse en el lugar de Alfred e intent recrear en su mente lo que poda haber sucedido. El sartn, temeroso como siempre de utilizar su poder mgico y descubrirse, se ve atrapado en el fragor de la batalla. Se desmaya su reaccin normal ante situaciones violentas y cae a los pies de la estatua. Cuando despierta, la lucha ya est entablada. Debe escapar. Abre la estatua con la intencin de colarse por ella y hacer mutis, pero se lleva algn otro susto y termina perdiendo de nuevo el sentido y cayendo por el hueco. Eso, o recibe algn golpe en la cabeza. La estatua queda abierta y Jarre aprovecha la ocasin. S, eso era lo que deba de haber ocurrido, se dijo Haplo, aunque de poco les serva saberlo. Salvo por el detalle de que Alfred estaba semiinconsciente y con la cabeza bastante espesa en el momento de abrir la estatua. Era una buena seal: el artilugio no deba de ser demasiado difcil de abrir. Si estaba protegido por la magia sartn, la estructura rnica no poda ser demasiado compleja. Lo ms difcil sera encontrarla... y evitar a los elfos el tiempo suficiente para abrirla. Haplo se dio cuenta, gradualmente, de que todos los dems haban dejado de hablar y lo miraban con expectacin. Al parecer, se haba perdido algo. Qu? inquiri. Qu hacemos una vez que lleguemos a los tneles? inquiri Jarre con pragmatismo. Buscar los controles de la Tumpa-chumpa respondi el patryn. Jarre sacudi la cabeza. No recuerdo que nada de lo que vi pareciera pertenecer a la Tumpachumpa. Baj el tono de voz para aadir : Slo recuerdo a toda esa gente tan bella... muerta.

99

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

S, bien... Los controles tienen que estar ah abajo, en al guna parte asegur Haplo con firmeza, preguntndose a quin trataba de convencer . Su Alteza los encontrar. Y all abajo estaremos bastante a salvo. T misma dijiste que la estatua se cerr detrs de ti. Lo que necesitamos es un elemento de diversin que haga salir a los elfos de la Factra el tiempo suficiente para que podamos entrar. Crees que tu pueblo podr ocuparse de eso? Una de las naves dragn de los elfos est anclada junto a los Levarriba apunt Limbeck. Podramos atacarla y... Nada de atacar! Jarre y Limbeck se enzarzaron en una discusin que casi al instante se hizo borrascosa. Haplo se ech hacia atrs en su asiento y los dej debatir el asunto, satisfecho del cambio de tema. No le importaba qu hicieran los enanos, con tal que cumplieran. El perro, tumbado sobre un costado, soaba que persegua o era perseguido por algo. Las patas le temblaban y sus flancos se agitaban aceleradamente. Bane observ al perro dormido, contuvo un bostezo e intent dar la impresin de que no tena un pice de sueo. Pero se le cerraron los ojos y se le cay hacia adelante la cabeza. Haplo lo despert. A la cama, Alteza. No haremos nada hasta maana. Bane asinti, demasiado cansado para discusiones. Con paso tambaleante y ojos nublados, se dirigi a la cama de Limbeck, se derrumb sobre ella y cay dormido casi al instante. Haplo not un dolor agudo y extrao en el corazn al contemplarlo. Dormido, con los prpados cerrados sobre aquellos ojillos azules en los que brillaba una astucia y una sutileza propia de un adulto, Bane pareca un chiquillo de diez aos como cualquier otro. Su sueo era profundo y relajado. Corresponda a otros, mayores y ms sabios, ocuparse de su bienestar. As podra estar durmiendo, en este mismo instante, un hijo mo dijo el patryn para s con un dolor que le resultaba casi insoportable . Dnde lo har l? En la choza de algn residente, probablemente, si su madre lo ha dejado en la seguridad del grupo (toda la seguridad que uno puede tener en el Laberinto), antes de seguir su camino. O estar con su madre, si sigue viva. Y si el chico sigue vivo. Seguro que s. S que sigue vivo, igual que supe que haba nacido. Siempre lo he sabido. Lo saba cuando ella se march, y no hice nada. Nada en absoluto, salvo intentar hacerme matar para no tener que seguir pensando en ello. Pero volver all. Volver por ti, hijo. El viejo quiz tena razn. An no es el momento. Y no puedo hacerlo solo. Alarg la mano y apart de la frente de Bane un rizo de cabello hmedo. Debo esperar un poco ms. Slo un poco ms... En la cama, Bane se enrosc en un ovillo. Haca fro all abajo, en los tneles, sin el calor de la Tumpa-chumpa. Haplo se puso en pie, cogi la manta de Limbeck y la coloc sobre el muchacho, cubriendo cuidadosamente sus hombros an enclenques. Volvi a su asiento y, mientras escuchaba la discusin entre Limbeck y Jarre, sac la espada de la vaina y empez a repasar los signos mgicos grabados en la empuadura. Necesitaba otra cosa en la que pensar. Y se le ocurri una mientras depositaba con cuidado la espada sobre la mesa que tena ante s.

100

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

No estoy en Ariano porque me haya mandado mi seor. No estoy aqu porque quiera conquistar el mundo. Estoy aqu para hacer seguro el mundo para ese nio. Para mi hijo, atrapado en el Laberinto. Pero eso mismo era lo que impulsaba a Xar en su plan, comprendi Haplo. El Seor del Nexo haca aquello por sus hi jos. Por todos sus hijos atrapados en el Laberinto. Reconfortado, reconciliado por fin consigo mismo y con su seor, Haplo pronunci las runas y observ el llamear de los signos mgicos en la hoja del arma. Su resplandor eclipsaba el del guingu de la enana.

101

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

13
WOMBE, DREVLIN REINO INFERIOR En realidad, esta necesidad de un elemento de diversin no poda llegar en mejor momento afirm Limbeck, estudiando a Haplo a travs de las gafas . He desarrollado una nueva arma y tena ganas de probarla. Hum! resopl Jarre . Armas! Limbeck no le hizo caso. La discusin de los planes para la maniobra de distraccin haba sido larga y enconada y, en ocasiones, peligrosa para los espectadores. Incluso falt poco para que a Haplo lo alcanzara un cuenco de sopa volante. El perro se Haba retirado prudentemente bajo la cama. Bane continu durmiendo durante toda la trifulca. Y Haplo advirti que, si bien la enana no tena ningn freno en arrojar utensilios de cocina, tena mucho cuidado de no acertar con ellos al survisor jefe y augusto lder de la UAPP. Jarre pareca nerviosa e inquieta por Limbeck y lo observaba por el rabillo del ojo con una extraa mezcla de frustracin y ansiedad. En los primeros tiempos de la re volucin, Jarre acostumbraba estampar sonoros besos en las mejillas del enano, o tirarle de la barba juguetona, aunque dolorosamente para devolverlo a la realidad. Pero ya no lo haca. Ahora, pareca reacia a acercarse a l. Haplo observ cmo retorca las manos en ms de una ocasin durante la discusin y le pareci que nada le habra gustado tanto como agarrar a su lder por las patillas y darles un buen tirn. Pero sus manos siempre terminaban retorciendo su propia falda o re volviendo tenedores. He diseado esa arma yo mismo explic Limbeck con orgullo. Revolvi entre un montn de discursos, la sac de debajo y la mostr a la luz vacilante del guingu . La llamo lanzadora. Haplo lo habra catalogado de juguete. Los humanos del Reino Medio la habran denominado honda. Sin embargo, el patryn se guard de cualquier comentario despectivo y, por el contrario, manifest su admiracin y pregunt cmo funcionaba. Limbeck hizo una demostracin terica. Cuando la Tumpa-chumpa haca nuevas piezas para s misma, sola fabricar muchas de stas. Sostuvo en alto un fragmento de metal de bordes afilados y de aspecto especialmente amenazador . Entonces las arrojbamos al fundetodo, pero se me ocurri que, arrojados contra las alas de las naves dragn elfas, estos fragmentos metlicos produciran agujeros en ellas... Y s por propia experiencia que un objeto no puede viajar por el aire con agujeros en las alas.22 Si se llena sta de suficientes agujeros, me parece razonable deducir que la nave dragn no podr volar. Haplo tuvo que reconocer que l tambin lo encontraba lgico y contempl el arma con ms respeto.
22

Sin duda, una referencia a una aventura anterior en la que Limbeck fue obligado a descender los Peldaos de Terrel Fen, una forma de ejecu cin. Se sujetaban a los brazos del acusado unas alas emplu madas y se lo empujaba desde el borde de la isla flotante de Drevlin hacia el Torbellino. Ala de Dragn, volumen 1 de El ciclo de la Puerta de la Muerte.

102

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Esto podra hacer bastante dao, si acertara a alguien murmur, sosteniendo entre sus dedos con cuidado el fragmento de metal, afilado como una cuchilla. Incluidos los elfos. S, tambin haba pensado en eso asinti Limbeck con satisfaccin. Detrs de l estall una tremenda zarabanda. Jarre estaba golpeando amenazadora el horno fro con una sartn de hierro. Limbeck se volvi y la mir a travs de sus gafas. Jarre dej caer la sartn con un estrpito que hizo recular al perro hasta el rincn ms alejado, debajo de la cama, y se encamin hacia la puerta con la cabeza muy erguida. Adonde vas? pregunt Limbeck. A dar un paseo respondi ella, desdeosa. Necesitars el guingu apunt l. No, qudatelo murmur la enana, llevndose una mano a los ojos y la nariz. Necesitamos que vengas con nosotros, Jarre dijo Haplo. Eres la nica que ha estado en esos tneles. No puedo ayudaros replic ella con voz entrecortada, vuelta de espaldas todava. Yo no hice nada. No s cmo bajamos all ni cmo volvimos a salir. Me limit a ir por donde ese Alfred me deca. Vamos, Jarre, esto es importante insisti Haplo con voz serena. Podra significar la paz, el final de la guerra. Ella volvi la cabeza por encima del hombro y lo mir entre una maraa de cabellos y patillas. Despus, con los labios tensos, anunci que volvera y se march dando un portazo. Lo lamento, Haplo dijo Limbeck con las mejillas coloradas de clera. Ya no la entiendo. En los primeros das de la revolucin, Jarre era la ms militante... Se quit las gafas y se frot los ojos. Fue ella quien atac la Tumpa-chumpa! Aunque a quien detuvieron y casi matan fue a m. Con voz ms calmada y con una sonrisa nostlgica, revivi el pasado con su borrosa visin y aadi: Era ella la que deseaba un cambio. Y ahora que ya lo tiene, ahora... se pone a tirar sartenes! Haplo se record a s mismo que las preocupaciones de los enanos lo traan sin cuidado. No se entrometera. Los necesitaba para que lo condujeran a la mquina, eso era todo. Me parece que a Jarre no le gusta matar dijo, esperando apaciguar a Limbeck y poner fin a la controversia. A m tampoco replic el enano, al tiempo que se pona de nuevo las garras. Pero se trata de nosotros o ellos. No fuimos nosotros quienes empezamos. Fueron ellos. Haplo le dio la razn y dej de lado el tema. Al fin y al cabo, qu le importaba a l? Cuando llegara Xar, el caos y la muerte acabaran y la paz llegara a Ariano. Limbeck continu urdiendo sus planes para la maniobra de diversin. El perro, tras asegurarse de que Jarre se haba marchado, sali de debajo de la cama. Haplo dedic tambin unas horas al descanso y, al despertar, encontr a un contingente de enanos arremolinado en el pasillo ante la puerta de la SALA DE CALDERAS. Cada enano iba armado con su lanzador y sus proyectiles metlicos, guardados en bolsas de lona resistente. Haplo se lav las manos y el rostro (que apestaban al aceite del guingu), mir y escuch. La mayora de

103

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

los enanos haba hecho prcticas con el arma y pareca bastante experta en su uso, a juzgar por lo que vio en la tosca exhibicin de tiro al blanco que tena lugar en el pasadizo. Por supuesto, una cosa era tirar contra la silueta de un enano dibujada en la pared y otra muy distinta hacerlo a un elfo vivo que le responda a uno con otra arma. No queremos que nadie salga herido aleccion Jarre a los enanos. La enrgica enana haba regresado y, con su tpica energa, haba tomado el control de la situacin . Por lo tanto, manteneos a cubierto, quedaos cerca de las puertas y accesos a los Levarriba y estad preparados para echar a correr si os persiguen los elfos. Nuestro objetivo es distraerlos y mantene rlos ocupados. Para ello bastar con hacer suficientes agujeros en su nave dragn! exclam Lof con una sonrisa. Mejor sera hacerles esos agujeros a los elfos aadi Limbeck, y hubo un grito general de asentimiento. S, y ellos os los harn a vosotros y ya estaremos otra vez replic Jarre, airada, lanzando una torva mirada a Limbeck. El enano, impertrrito, asinti y sonri. Pero su mueca pareci sombra y fra, rematada por los cristales de los anteojos. Recordad esto, compaeros de armas prorrumpi: Si conseguimos abatir la nave elfa, habremos conseguido una gran victoria. Los elfos ya no volvern a amarrar sus naves dragn en Drevlin y evitarn incluso acercarse. Eso significa que pensarn mejor lo de tener tropas desplegadas aqu abajo. ste podra ser el primer paso para expulsarlos. Los enanos lanzaron nuevos vtores. Haplo fue a comprobar que su nave segua a salvo. Regres satisfecho. Las runas que haba activado no slo protegan la nave sino que creaban tambin una especie de camuflaje que la haca confundirse con los objetos y las sombras del entorno. Haplo no poda hacer invisible la nave, pues tal cosa no entraba en el abanico de las posibilidades probables y, por tanto, no poda conseguirse con su magia. Pero s poda hacerla tremendamente difcil de ver, y as suceda. Un elfo habra tenido que tropezar fsicamente con ella para advertir su presencia, y tal cosa era imposible porque los signos mgicos creaban en torno al casco un campo de energa que repela cualquier intento de acercarse. Cuando regres, los enanos marchaban ya a atacar los Levarriba y la nave elfa que estaba all amarrada, flotando en el aire y sujeta a los brazos mediante cabos. Haplo, Bane, Limbeck, Jarre y el perro se encaminaron en direccin opuesta, hacia los tneles que corran bajo la Factra. Haplo haba recorrido aquella ruta una vez, en la anterior ocasin que haba visitado la Factra. Sin embargo, no habra recordado el camino y se alegr de llevar una gua. El tiempo y las maravillas presenciados en otros mundos haban hecho borroso su recuerdo de la Tumpa-chumpa, pero, al llegar a la presencia de la enorme mquina, volvi a experimentar la misma sensacin de asombro y respeto. Una especie de temor reverencial al que se una esta vez una sensacin de incomodidad, de inquietud, como si estuviera en

104

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

presencia de un cadver. Record la enorme mquina latiendo, llena de vida: los lectrozumbadores zumbando, las girarruedas dando vueltas, las manos de hierro machacando y moldeando, las zarpas de cavar hurgando el suelo. Ahora, todo estaba quieto. Todo estaba en silencio. Los tneles lo condujeron ms all de la mquina, debajo de ella, encima, alrededor, a travs... Y de pronto lo asalt el pensamiento de que se haba equivocado. La Tumpa-chumpa no era un cadver. La mquina no estaba muerta. Est esperando dijo Bane. S contest Haplo. Creo que tienes razn. El chico se acerc al patryn y lo mir con los prpados entrecerrados. Cuntame lo que sabes de la Tumpa-chumpa. No s nada. Pero dijiste que haba otra explicacin... Dije que poda haberla, nada ms. Se encogi de hombros. Llmalo una suposicin, un presentimiento. No quieres decrmelo. Veremos si mi conjetura es acertada cuando lleguemos, Alteza. El abuelo me ha encargado esa mquina a m! le record Bane, enfurruado. T slo ests aqu para protegerme! Eso es precisamente lo que me propongo hacer, Alteza replic Haplo. Bane le dirigi una mirada hosca, malvola, pero no dijo nada. Saba que sera intil discutir. No obstante, al cabo de un rato, o bien el muchacho olvid el agravio, o decidi que no era propio de su dignidad mostrar resentimiento. Abandonando la compaa del patryn, Bane corri unos pasos hasta llegar a la altura de Limbeck. Haplo envi al perro para escuchar la conversacin entre ambos. A decir verdad, el perro no capt nada interesante. De hecho, escuch muy pocas palabras. La visin de la Tumpa-chumpa inmvil y callada produca un efecto deprimente sobre todos ellos. Limbeck la estudi a travs de las gafas con expresin seria y tensa. Jarre contempl con profunda tristeza la m quina que un da haba atacado. Al llegar a una parte en la que haba trabajado, la enana se acerc a unos conductos y les dio unas palmaditas de consuelo, como si fueran un nio enfermo. Pasaron entre numerosos enanos que permanecan en la zona en una forzada inactividad con un aspecto desvalido, asustado y abatido. La mayora de ellos haba seguido acudiendo a su trabajo todos los das desde que la mquina se haba detenido, aunque ahora no haba ningn trabajo que hacer. Al principio haban confiado en que todo aquello no era ms que un error, una avera pasajera, un desajuste temporal de proporciones monumentales. Los enanos permanecan sentados o plantados en la oscuridad, iluminados slo por aquellas luces que podan improvisar, y contemplaban la Tumpachumpa con expectacin, esperando que reviviera con un rugido. Cuando terminaba su turno, volvan a sus casas y otro turno ocupaba su lugar. Pero, a aquellas alturas, la esperanza empezaba a desvanecerse. Volved a casa les deca Limbeck en sus discursos. Volved a casa y esperad all. Aqu slo malgastis luz.

105

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Algunos le haban hecho caso, otros se haban quedado. Algunos se haban marchado y haban vuelto. Otros se haban quedado y, ms tarde, se haban marchado. No podemos seguir as declar Limbeck. S, tienes razn lo apoy Jarre, asintiendo a sus palabras por una vez . Suceder algo terrible. Un juicio! grit una voz ronca y crispada desde la oscuridad excesivamente silenciosa. Un juicio, eso es de lo que se trata! Has trado la clera de los dioses sobre nuestras cabezas, Limbeck Aprietatuercas! Yo digo que nos presentemos ante los welfos y nos rindamos! Les diremos a los dioses que lo sentimos. Quizs as nos devuelvan la Tumpa-chumpa. S murmuraron otras voces, al amparo de las sombras. Queremos que todo vuelva a ser como antes. Lo ves? Ya te lo dije! indic Limbeck a Jarre . Cada da se extiende ms este tipo de comentarios. Pero... es imposible que crean que los elfos son dioses! protest Jarre, volviendo la vista hacia las sombras susurrantes con una mueca de preocupacin . Los hemos visto morir! No lo creen respondi Limbeck con aire sombro . Pero estaran dispuestos a jurar su fe si ello significara recuperar la luz y el calor y el tranquilizador estruendo de la Tumpa-chumpa. Muerte al survisor jefe! se oy entre los susurros. Entregumoslo a los welfos! Aqu tienes una tuerca para que la aprietes, Aprietatuercas! Algo cruz la oscuridad con un zumbido: una tuerca, del tamao de la mano de Bane. La pieza de metal no se acerc en absoluto al objetivo, sino que golpe el muro posterior sin causar daos. Los enanos an sentan cierto respecto por su lder, que les haba proporcionado dignidad y esperanza durante un breve tiempo. Pero aquel respeto no se mantendra mucho tiempo. El hambre, la oscuridad, el fro y el silencio alimentaban el miedo. Limbeck no dijo nada, no agach la cabeza ni pestae. Sus labios se apretaron en una mueca sombra y continu caminando. Jarre, plida de preocupacin, se apost a su lado y lanz miradas desafiantes a cuantos enanos aparecan a su paso. Bane se apresur a volver junto a la proteccin de Haplo. El patryn not un hormigueo en la piel; baj la mirada y vio que los tatuajes mgicos empezaban a despedir un leve fulgor azulado, reaccionando a un peligro. Era extrao, se dijo. La magia de su cuerpo no reaccionara as en respuesta a un puado de enanos asustados, unas cuantas amenazas y el lanzamiento de una pieza de maquinaria. All, en alguna parte, haba algo o alguien verdaderamente peligroso, una amenaza para l. Para todos ellos. El perro gru y ense los dientes. Qu sucede? inquiri Bane, alarmado. Haba vivido entre patryn lo suficiente como para reconocer las seales de advertencia. No lo s, Alteza contest Haplo. Pero, cuanto antes volvamos a poner en funcionamiento la mquina, mejor. Por tanto, dmonos prisa. Penetraron en los tneles, que, segn recordaba Haplo de su ltima estancia all, se bifurcaban, se dividan y se entrecruzaban debajo de la Tumpa-

106

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

chumpa. All abajo no encontraron enanos. Aquellos tneles permanecan vacos normalmente, ya que no conducan a ninguna parte que alguien tuviera motivos para visitar. La Factra no haba sido utilizada desde haca tiempo inmemorial, salvo como lugar de reunin, y esto ltimo haba terminado cuando los elfos se haban adueado del lugar y lo haban convertido en acuartelamiento. Lejos de los cuchicheos y de la visin de la mquina exnime, todos se relajaron perceptiblemente. Todos, menos Haplo. Las runas de su piel slo emitan un levsimo resplandor, pero ste an permaneca. El peligro segua presente, aunque no consegua imaginar dnde o en qu forma. El perro tambin estaba inquieto y, de vez en cuando, prorrumpa en un sonoro y bronco gruido que sobresaltaba a todo el grupo. No puedes hacer que se calle? Se quej Bane . Va a conseguir que me moje en los pantalones. Haplo pos la mano con suavidad en la cabeza del animal. El perro se tranquiliz, pero no estaba satisfecho. Y tampoco Haplo. Los elfos? Haplo no recordaba que su cuerpo hubiera reaccionado nunca a un peligro procedente de los mensch, pero los elfos de Tribus tenan fama de crueles y perversos. Era posible que...? Vaya, mirad! exclam Jarre, sealando con el dedo . Mirad eso! Nunca he visto nada parecido! Y t, Limbeck? Seal una marca en la pared. Una marca que emita un luminoso resplandor rojizo. No reconoci el enano, y se quit las gafas para contemplarla. Su voz estaba impregnada del mismo tono de asombro y curiosidad infantiles que lo haba llevado, tiempo atrs, a plantearse los primeros porqus acerca de los welfos y de la Tumpa-chumpa. Qu ser? Yo lo s! Exclam Bane . Es una runa sartn! Chist! le avis Haplo, cogiendo la mano del muchacho y apretndola enrgicamente. Una qu? Limbeck se volvi hacia ellos con los ojos co mo platos. Dominado por la curiosidad, haba olvidado la razn que los haba levado all abajo y su necesidad de darse prisa. Los dictores hacan marcas como sa. Luego te lo explicar dijo Haplo, dirigiendo al grupo hacia adelante. Jarre continu avanzando, pero no miraba por dnde andaba. Sus ojos seguan fijos en la runa. Vi algunos de esos curiosos dibujos luminosos cuando el hombre y yo bajamos al lugar de los muertos. Pero aqullos eran azules, no rojos. Por qu, entonces, la sigla que hemos encontrado es roja?, se pregunt Haplo. Las runas sartn eran parecidas a las patryn e n muchos aspectos. El color rojo era una advertencia. La luz se est apagando anunci Jarre, an vuelta hacia atrs. De inmediato, dio un traspi. La estructura de runas est rota indic Bane a Haplo. Ya no puede hacer nada..., nada de lo que se supona que deba hacer. S, Haplo saba que el armazn de signos mgicos se haba desestructurado. Era algo evidente: grandes extensiones de la pared haban quedado

107

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

enterradas, bien por obra de la Tumpa-chumpa o bien de los enanos. Las runas sartn estaban apagadas; algunas haban desaparecido por entero y otras, como aqulla, aparecan resquebrajadas y privadas de su poder. Fuera cual fuese su propsito advertir, detener, impedir la entrada. Haban perdido el poder para llevarlo a cabo. Tal vez eres t sugiri Bane, mirando al patryn con una sonrisa picara . Tal vez no les gustas a esas runas. Tal vez, pens Haplo. Pero la ltima vez que haba bajado all, ninguna runa haba emitido aquel fulgor rojo. Continuaron caminando. Es por aqu anunci Jarre. Se detuvo bajo una escalerilla y alz el guingu hacia el hueco. Haplo mir a su alrededor. S, ya saba dnde se encontraban. Lo recordaba. Estaban justo debajo de la Factra. Una escalerilla conduca hacia arriba y, all, una pieza del techo del tnel se deslizaba a un lado y permita el acceso a la Factra propiamente dicha. Haplo estudi la escalerilla y volvi la vista a Limbeck. Tienes idea de qu hay ah arriba, ahora? No me gustara aparecer en mitad del comedor de los elfos en pleno desayuno. Limbeck movi la cabeza. No respondi. Ninguno de los nuestros ha estado en la Factra desde que los elfos se apoderaron de ella. Ir a ver se ofreci Bane, sediento de aventuras. No, Alteza Haplo se mostr firme . T, qudate aqu. Perro, viglalo. Ir yo. Limbeck mir a un lado y otro con aire confuso . Dnde est la escalerilla? Ponte las gafas! se burl Jarre. Limbeck se sonroj, llev la mano al bolsillo, encontr los anteojos y se los ajust a las orejas. Quedaos todos aqu. Ser yo quien vaya a echar un vistazo resolvi Haplo, que ya tena un pie en el primer peldao . Cundo has dicho que empezaba esa maniobra de distraccin? Segn lo previsto, en cualquier momento respondi Limbeck, mirando hacia las sombras de lo alto con expresin cegata. Esto..., quieres el guingu? pregunt Jarre con un titubeo. La enana estaba visiblemente impresionada ante el resplandor azulado de la piel de Haplo, algo que no haba visto nunca en su vida. No fue la lacnica respuesta de Haplo. Su cuerpo despeda suficiente luz. Poda pasarse sin el estorbo del guingu de la enana. Empez a escalar los peldaos. Haba recorrido la mitad del camino cuando escuch un re vuelo a sus pies y escuch un agudo lamento de Bane. Al parecer, el muchacho haba intentado seguirlo y el perro haba clavado los dientes con firmeza en los fondillos de los calzones de Su Alteza. Chist! sise el patryn, con una mirada furiosa. Prosigui la ascensin y lleg a la plancha metlica. Segn recordaba de la vez anterior que haba hecho aquello, la plancha se deslizaba fcilmente y algo an ms importante en silencio. Ahora, a no ser que algn elfo hubiera colocado algn mueble justo encima...

108

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Apoy los dedos en el metal y lo forz con cuidado. Se movi, y por la rendija entr una luz que lo ba. Se detuvo y esper, aguzando el odo. Nada. Empuj de nuevo la plancha, no ms que la longitud de su ndice. Luego, hizo otra pausa, absolutamente inmvil y en completo silencio. Arriba se oan voces. Voces ligeras y delicadas de elfos. Los ojos de Haplo tardaron un rato en acostumbrarse a la luz brillante. El hecho de que los elfos tuvieran luz resultaba inquietante. Tal vez se haba equivocado; tal vez era cierto que los elfos haban aprendido a hacer funcionar la Tumpa-chumpa y haban dejado sin luz y sin calor a los enanos. Pero una mirada ms detenida revel la verdad. Los elfos conocidos por sus artes mgicas mecnicas haban organizado su propio sistema de iluminacin. Las lmparas dependientes de la Tumpa-chumpa que un da haban iluminado la Factra estaban fras y apagadas. Y en aquel extremo de la Factra no haba ninguna luz encendida. Aquella parte del local estaba vaca, desierta. Los elfos estaban acampados en el otro extremo, cerca de la entrada. Haplo estaba a ras de una ordenada fila de camastros colocados contra la pared. Los elfos estaban en movimiento, unos barriendo el suelo, otros comprobando las armas. Algunos dorman. Vio a varios en torno a una olla de la que sala una nube de vapor y un aroma fragante. Un grupo estaba acuclillado en el suelo, dedicado a algn tipo de juego segn se deduca de sus comentarios sobre apuestas y de sus exclamaciones de triunfo o de desengao. Nadie prestaba la menor atencin a la zona de la Factra donde estaba Haplo. El sistema de iluminacin ni siquiera llegaba hasta aquella parte. Justo delante de donde se encontraba, distingui la estatua del dictor: la figura cubierta con capa y capucha de un sartn que sostena en una mano un nico globo ocular, que miraba fijamente. Haplo dedic un instante a examinar el ojo y se alegr de comprobar que estaba tan oscuro y sin vida como la mquina. Una vez activado, aquel globo ocular revelara el secreto de la Tumpa-chumpa a cualquiera que observara sus imgenes animadas. 23 O bien los elfos no haban descubierto el secreto del ojo, o, si lo haban hecho, no le haban dado importancia, como haba sucedido con los enanos durante todos aquellos aos. Quiz, como los enanos, los elfos slo utilizaban aquella parte del enorme edificio para reuniones. O quiz no le daban ningn uso en absoluto. Haplo desliz de nuevo la placa en su lugar, dejando abierto slo un resquicio, y descendi la escalerilla. Est bien dijo a Limbeck. Los elfos estn en la parte delantera de la Factra pero, o tu plan no ha dado resultado, o esos elfos ni se han inmutado con... Se interrumpi. Desde arriba les lleg el lejano sonido de una corneta. A continuacin, se produjo un revuelo de gritos, rechinar de armas, arrastrar de camas y voces estentreas de irritacin o de satisfaccin, segn los soldados

23

Limbeck haba descubierto que el globo ocular era, en realidad, una linterna mgica. Fue mirando sus imgenes como Bane descubri la finalidad de la Tu mpa-chu mpa: alinear los diversos continentes flotantes de los Reinos Medio y Superior para abastecerlos de agua. Ala de Dragn, volumen 1 de El ciclo de la Puerta de la Muerte

109

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

tomaron la alarma por una agradable interrupcin de su aburrida rutina o por una molestia. Haplo se apresur a subir los peldaos otra vez y se asom por la rendija. Los elfos estaban cindose las espadas, recogiendo los arcos y el correspondiente carcaj lleno y corriendo a la llamada, entre las maldiciones y los gritos de sus oficiales para que se dieran prisa. La maniobra de los enanos haba comenzado. Haplo no estaba seguro de cunto tiempo tenan, de cunto tiempo conseguiran los enanos tener entretenidos a los elfos. No mucho, probablemente. Vamos! Dijo, gesticulante . Deprisa! Est bien, perro. Djalo subir. Bane fue el primero en ascender, trepando como una ardilla. Limbeck lo sigui, ms despacio. Detrs lo hizo Jarre. La enana, con el ardor del lanzamiento de objetos de cocina, haba olvidado cambiarse la falda por unos pantalones, ms cmodos, y tena problemas con los peldaos. El perro permaneci en el fondo, observndolos con inters. Haplo mantuvo la vigilancia y aguard a que el ltimo elfo hubiera abandonado la Factra. Ahora! Exclam entonces. Corred! Apart la plancha metlica y se encaram al suelo del enorme recinto. Volvindose, tendi la mano a Bane y lo ayud a subir. Bane estaba sonrojado y le brillaban los ojos de excitacin. Ir a ver la estatua... Espera. El patryn dirigi una rpida mirada a su alrededor, al tiempo que se preguntaba por qu vacilaba. Los elfos se haban marchado. l y su grupo estaban solos en la Factra. A no ser, claro, que los elfos hubieran estado sobre aviso de su llegada y les hubiesen tendido una celada. Pero era un riesgo. La magia de Haplo poda afrontar sin apuros cualquier emboscada. A pesar de ello, persista aquel hormigueo en su piel, y aquel leve resplandor azul, tan perturbador. Adelante asinti, enfadado consigo mismo. Perro, ve con l. Bane ech a correr, acompaado por el perro. Limbeck asom la cabeza del agujero. Observ al animal que daba brincos al lado de Bane, y los ojos estuvieron a punto de salrsele de las rbitas. Habra jurado... El enano mir hacia el fondo del conducto. El perro estaba ah abajo... Deprisa! refunfu Haplo. Cuanto antes abandonaran aquel sitio, ms tranquilo se sentira. Ayud a salir a Limbeck y tendi la mano para nacer lo mismo con Jarre cuando, de pronto, escuch un grito y un ladrido excitado. Se volvi tan deprisa que estuvo a punto de desencajarle el brazo a la enana. Bane, tendido boca abajo a los pies de la estatua, sealaba hacia abajo. Lo he encontrado! El perro, firme a su lado con las patas separadas, miraba el hueco con profunda suspicacia, desconfiando de cualquier cosa que pudiera haber all abajo. Antes de que Haplo pudiera impedrselo, Bane se desliz como una ang uila por el hueco y desapareci. La estatua del dictor empez a girar sobre su base, cerrando la abertura. Ve tras l! grit Haplo.

110

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

El perro salt al hueco que empezaba a cerrarse. Lo ltimo que Haplo vio de l fue la punta de una cola plumosa. Limbeck, evita que se cierre! Haplo casi arroj al suelo a Jarre y ech a correr hacia la estatua. Pero Limbeck le llevaba la delantera. El rechoncho enano corri cuanto pudo por el suelo de la Factra, impulsando furiosamente sus cortas y gruesas piernas. Al llegar a la estatua, se arroj fsicamente a la abertura, que segua cerrndose lentamente, y se encaj como una firme cua entre la base de la estatua y el suelo. Dio un empujn a aqulla para obligarla a abrirse otra vez de par en par y se inclin a e xaminar la base. Ah!, de modo que funciona as... murmur, al tiempo que se ajustaba las gafas en el puente de la nariz. Luego, alarg la mano para someter a prueba su teora manipulando una lengeta que haba descubierto. Haplo plant el pie, suavemente pero con firmeza, sobre los dedos del enano. No toques eso. La estatua podra cerrarse de nuevo y quiz esta vez no pudiramos impedirlo. Haplo? Le lleg la voz de Bane desde el interior del hueco. Aqu abajo est terriblemente oscuro. Me podras pasar el guingu? Su Alteza debera haber esperado a los dems fue la seve ra rplica de Haplo. No hubo respuesta. Qudate quieto. No te muevas dijo Haplo al muchacho. Bajaremos en un momento. Dnde est Jarre? Aqu murmur ella con una vocecilla, acercndose hasta detenerse frente a la estatua con la cara muy plida. Alfred dijo que no podramos volver a salir por aqu. Alfred dijo eso? Bueno, no con esas palabras. No querra asustarme, proba blemente. Pero sa tuvo que ser la razn por la que nos internamos en los tneles. Si hubiramos podido escapar por la estatua, seguro que lo habramos hecho, no te parece? Con Alfred, quin sabe? Murmur Haplo. Pero es probable que tengas razn. Este artilugio debe de cerrarse cada vez que alguien se cuela por el hueco. Lo cual significa que debemos encontrar la manera de mantenerlo abierto. Lo consideris prudente? Inquiri Limbeck con inquietud, mirndolos desde su posicin, mitad dentro y mitad fuera de la abertura . Y si vuelven los elfos y lo encuentran abierto? Si lo hacen, ya veremos respondi Haplo, aunque no consideraba muy probable tal cosa, pues pareca que los elfos evitaban aquella zona de la Factra. No quiero terminar atrapado ah abajo. Las luces azules nos condujeron a la salida apunt Jarre en un susurro, casi como si hablara consigo misma. Unas luces azules que se parecan a sas aadi, sealando los tatuajes luminosos de la piel del patryn. Haplo no hizo ms comentarios y se alej sigilosamente en busca de algo que utilizar como cua. Regres con un pedazo de tubera de slido metal, indic a Jarre y a Limbeck que se metieran en el hueco y sigui sus pasos. Tan pronto como hubo cruzado el umbral de la peana, la estatua empez a

111

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

deslizarse de nuevo a su lugar, lentamente y en silencio. Haplo coloc el tubo en la abertura. La estatua se cerr hasta presionar el obstculo y ste resisti. El patryn prob a empujar y not que la estatua ceda. Ya est. No es probable que los elfos se den cuenta, y as podremos abrir cuando regresemos. Y, ahora, veamos dnde estamos. Jarre alz el guingu, y la luz ba el lugar. Una angosta escalera de caracol de piedra conduca hacia el subsuelo en tinieblas. Unas tinieblas que, como haba dicho Jarre, resultaban increblemente silenciosas. El silencio daba la impresin de cubrirlo todo como una gruesa capa de polvo acumulada durante siglos sin la menor perturbacin. Jarre trag saliva, la mano con que sostena el guingu fue presa de un temblor y la luz se volvi vacilante. Limbeck sac el pauelo pero lo emple para secarse la frente, no para limpiar las gafas. Bane, acurrucado al fondo de la escalera con la espalda apoyada en la pared de piedra, pareca alicado e impresionado. Haplo se frot los signos mgicos que le escocan en el revs de las manos y reprimi con firmeza el impulso de marcharse de all. El patryn haba supuesto que, al bajar a aquellos tneles, eludiran el peligro invisible que los amenazaba, fuera cual fuese. Sin embargo, las runas de su cuerpo seguan emitiendo su leve resplandor azul, ni ms intenso ni ms apagado que minutos antes, en la Factra. Lo cual resultaba incomprensible pues, cmo poda la amenaza estar a la vez arriba y abajo? Ah! Esas cosas son las que hacen luz dijo Jarre, e indic una pared. Haplo baj la mirada y vio una hilera de runas sartn que orlaba la parte inferior de la pared. Record haber visto la misma serie de runas en Abarrach, donde Alfred las haba empleado como gua para salir de los tneles de la Cmara de los Condenados. Bane se agach a estudiarlas y sonri para s. Satisfecho de sus conocimientos, puso un dedo en uno de los signos mgicos y lo pronunci en voz alta. Al principio, no sucedi nada. Haplo entendi las palabras en idioma sartn, aunque el acento le result desagradable y chirriante como el chillido de una rata. Lo has pronunciado mal dijo. Bane alz la mirada hacia l con un destello de rabia, pues no le gustaba que lo corrigieran, pero procedi a repetir la runa tomndose tiempo para articular debidamente los sonidos, extraos y difciles. El signo mgico se encendi con un centelleo, y su luz prendi al signo contiguo. Una tras otra, las runas continuaron iluminndose. En la parte inferior de la pared se form una estela azulada que indicaba el camino escaleras abajo. Sigmosla dijo Haplo, pero no era necesario que lo hiciera porque Bane, Limbeck y el perro ya descendan los peldaos de piedra. Slo Jarre se qued atrs con la cara plida y una expresin solemne, retorciendo los dedos y manoseando entre ellos un pequeo pliegue de tela de su falda. Es tan triste... murmur. Ya lo s respondi Haplo con un susurro.

112

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

14
WONBE, DREVLIN REINO INFERIOR Limbeck hizo un alto al pie de la escalera. Y ahora, qu? Desde el tnel en el que se encontraban, iluminado por las runas azules del zcalo, se abra un autntico hormigueo de conductos. Los signos mgicos no iban ms all, casi como si aguardaran instrucciones. Qu camino tomamos? El enano habl en un susurro. Todos hablaban en voz baja, aunque no haba ninguna razn para que no lo hicieran en un tono normal. El silencio se cerna sobre ellos, estricto e imponente, cortando todo asomo de conversacin. Hasta el menor cuchicheo los haca sentirse inquietos y culpables. La vez que estuve aqu, las luces azules nos condujeron al mausoleo murmur Jarre . No quiero volver all. Haplo comparta sus deseos. Recuerdas dnde estaba? Jarre, agarrada con fuerza a la mano de Haplo como una vez haba asido la de Alfred, cerr los ojos y se concentr. Creo que era el tercero por la derecha dijo, sealando el tnel correspondiente. Al instante, los signos mgicos se iluminaron y se dirigieron hacia el lugar indicado. Jarre solt una exclamacin y se acerc ms a Haplo, asindose a l con ambas manos. Vaya! Bane emiti un leve silbido. Pensamientos dijo Haplo, al tiempo que recordaba algo que Alfred le haba contado mientras recorran los tneles de Abarrach para ponerse a salvo . Los pensamientos pueden afectar a las runas. Pensemos adonde queremos ir, y la magia nos conducir hasta all. Pero cmo podemos pensar en un lugar si no sabemos cmo es ni dnde est? Haplo segua con el hormigueo y el escozor en la piel. Se frot una mano con la pernera del pantaln y se oblig a mantener la paciencia y la calma. T y mi seor debis de haber hablado de cmo funcionara el control central de la mquina, verdad, Alteza? Qu idea tienes al respecto? Bane guard silencio unos momentos, meditando la respuesta. Le mostr al abuelo mis dibujos de la Tumpa-chumpa, y l se dio cuenta de que las partes de la mquina tenan un parecido con los rganos de nuestro cuerpo o los de los animales: las manos y los brazos dorados de los Levarriba, los silbatos con forma de bocas, las garras como patas de aves para excavar la coralita. As pues, los controles deben de ser... Un cerebro! apunt Limbeck, impaciente. No replic Bane con suficiencia. Eso fue lo que dijo el abuelo, pero yo apunt que si la mquina tuviera un cerebro sabra lo que deba hacer y que resultaba obvio que careca de l, ya que no cumpla su cometido. Alinear las islas, me refiero. Si tuviera un cerebro, la mquina lo hara por su cuenta; la

113

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Tumpa-chumpa funciona, le dije a Xar, pero sin un propsito. Ms bien creo que lo que buscamos es el corazn. Y qu dijo a eso mi seor? inquiri Haplo con tono escptico. Estuvo de acuerdo conmigo contest Bane con un aire de altiva superioridad. Y qu hemos de hacer? Pensar en corazones? intervino Limbeck. Merece la pena intentarlo. Haplo frunci el entrecejo y se rasc la mano . Al menos, es mejor que quedarse aqu sin hacer nada. No podemos permitirnos perder un momento ms. Concentr sus pensamientos en la imagen de un corazn gigantesco, un corazn que bombeaba vida a un cuerpo sin mente que lo dirigiera. Cuanto ms pensaba en ello, ms sentido cobraba la idea, aunque no estaba dispuesto a reconocerlo de ningn modo ante Bane. Adems, encajaba con la teora del propio patryn. Las luces se estn apagando! Jarre se agarr de la mano de Haplo, clavndole los dedos. Concntrate! solt el patryn. Los signos mgicos que iluminaban el pasadizo por la derecha parpadearon y perdieron intensidad hasta apagarse. Todos esperaron, conteniendo el aliento y pensando en corazones; todos eran, en aquel instante, profundamente conscientes de los latidos de sus propios corazones, que sonaban con fuerza en sus odos. A la izquierda, los signos mgicos mantuvieron su leve fulgor. Haplo dese con fervor que las runas cobraran vida. En efecto, la luz se hizo ms intensa, ms firme, iluminando el camino en una direccin opuesta a la del mausoleo. Bane lanz una exclamacin de triunfo. El grito le lleg rebotado, pero la voz que le devolva el eco ya no pareca humana. Sonaba hueca, vaca, y le evoc a Haplo el desagradable recuerdo de la voz innime de los muertos de Abarrach, los lazaros. Los signos tatuados en la piel del patryn centellearon de pronto y su luz aument de intensidad. Yo, de ti, no volvera a hacer eso, Alteza advirti entre dientes. No s qu hay ah afuera, pero tengo la sensacin de que alguien te ha odo. Bane, con los ojos como platos, se acurruc contra la pared. Creo que tienes razn susurr con labios temblorosos. Lo..., lo siento. Qu hacemos? Haplo solt un bufido exasperado y trat de desasirse de los dedos contrados de Jarre, que le estaban cortando la circulacin. Vamos all. Pero dmonos prisa! Nadie del grupo necesitaba que le metieran prisa. A aquellas alturas, todos, incluido Bane, estaban impacientes por terminar su tarea y salir cuanto antes de aquel lugar. Los signos luminosos los condujeron a travs de los mil y un pasadizos. Qu haces? Pregunt Bane al tiempo que se detena a observar a Haplo, que haba hecho un alto en su avance por cuarta vez desde que haban penetrado en los tneles. Crea haberte odo decir que no nos entretuviramos. As estaremos seguros de encontrar la salida, Alteza replic Haplo con frialdad. Si te fijas, los signos mgicos se apagan una vez que los dejamos

114

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

atrs. Quiz no vuelvan a encenderse, o nos lleven en otra direccin. Una direccin que bien podra conducirnos a los brazos de los elfos. El patryn estaba frente al arco de entrada del ramal del tnel en el que acababan de penetrar y, con la punta de la daga, trazaba su propio signo mgico en la pared. La runa no slo era til; a Haplo le produca cierta satisfaccin dejar una marca patryn en un santuario sartn. Las runas sartn nos ensearn la salida protest Bane, irritado. De momento, no nos han enseado gran cosa contest Haplo. Pero al cabo, tras unas cuantas vueltas y revueltas ms, las runas los condujeron a una puerta cerrada al final de un pasillo. Los signos mgicos luminosos que corran a ras del suelo y saltaban otras puertas y bocas de tneles, dejndolas a oscuras, seguan ahora el arco de la puerta, enmarcndola con su luz. Recordando las runas de advertencia de Abarrach, Haplo se alegr de comprobar que, esta vez, los signos mgicos despedan un fulgor azulado y no rojizo. La puerta tena la forma de un hexgono en cuyo centro haba grabado un pequeo crculo de runas en torno a un punto sin inscripciones. A diferencia de la mayora de runas sartn, stas no estaban completas sino que parecan apenas a medio terminar. La forma extraa de la puerta y la disposicin de los signos mgicos le record a Haplo algo que ya haba visto o encontrado antes, pero su memoria no le ofreci ayuda y apenas volvi a pensar en ello. 24 Pareca un sencillo sistema de apertura cuya llave eran los signos grabados en el centro. Esto lo conozco apunt Bane tras estudiar la puerta unos instantes . El abuelo me lo ense. Estaba en sus libros antiguos. Pero necesito estar ms alto. Se volvi hacia Haplo. Y necesito tu daga. Ten cuidado con ella indic el patryn, entregndole el arma. Est muy afilada. Bane contempl la hoja por unos instantes con aoranza y frustracin. Haplo encaram al muchacho y lo sostuvo a la al tura de la estructura rnica que guardaba la puerta. Ceudo y asomando la lengua en gesto de concentracin, Bane clav la punta de la daga en la madera de la puerta y em pez a trazar lentamente un signo mgico.25 Cuando lo hubo ultimado, la runa se encendi. Su llama se extendi a las runas que la rodeaban. Toda la estructura de signos mgicos brill por unos instantes y se apag de nuevo. La puerta se entreabri, y una luz blanca y potente los hizo parpadear despus de la prolongada oscuridad de los tneles. Del otro lado de la puerta les lleg un sonido mecnico, metlico. Haplo devolvi a Su Alteza al suelo sin miramientos, coloc al muchacho detrs de l y alarg la mano para sujetar a Limbeck, que ya se dispona a
24

Sin duda, este recuerdo que no consegua ubicar era el de las puertas de la ciudad sartn de Pryan, que Haplo describe en su diario, Pryan, mundo del fuego.
25

Haplo debera haber reconocido este signo mgico, que tambin haba tenido ocasin de ver en Pryan. El enano Drugar lo llevaba grabado en un amuleto que penda de su cuello. Estos signos mgicos, un sistema de apertura comn entre los sanan, eran ms ornamentales que funcionales pues como demuestra Bane en este episodio incluso los mensch pueden aprender a ma nejar la mag ia de los elementos. Los lugares que los sartn queran proteger de verdad y cuya entrada pretendan prohibir estaban rodeados de runas de advertencia y proteccin

115

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

empujar la puerta para cruzar el umbral. El perro emiti un gruido ronco y profundo. Ah dentro hay algo! Los previno Haplo en un siseo. Atrs! Todos atrs! Ms alarmados por la tensin de Haplo que por el ruido que les llegaba amortiguado, Bane y Limbeck obedecieron y retrocedieron hacia la pared. Jarre se uni a ellos con cara de susto. Qu...? empez a decir Bane. Haplo le dirigi una mirada furiosa, y el muchacho se apresur a cerrar la boca. El patryn hizo una pausa y continu escuchando por la rendija de la puerta entreabierta, desconcertado por los sonidos procedentes del otro lado. El tintineo metlico rechinante segua a veces un patrn rtmico, otras veces era un matraqueo catico y, en ocasiones, cesaba por completo, para recomenzar acto seguido. Y el ruido se desplazaba, primero acercndose a l y luego alejndose. El patryn habra jurado que el ruido que escuchaba era el de una persona vestida con armadura completa que deambulaba por una gran sala. Sin embargo, en toda la historia de sus poderosas razas, ningn sartn o patryn haba llevado jams un artilugio tal, propio de los mensch. Y ello significaba que quien estaba detrs de la puerta, fuera quien fuese, tena que ser un mensch. Probablemente, un elfo. Limbeck tena razn: los elfos haban detenido la Tumpa-chumpa. Haplo prest atencin de nuevo a los sonidos metlicos que se desplazaban de un lugar a otro lentamente, con determinacin, y sacudi la cabeza. No; si los elfos hubieran descubierto aquel lugar, habra gran nmero de ellos tras aquella puerta y el tnel donde se hallaban sera un hormiguero. En cambio, hasta donde Haplo alcanzaba a determinar, era una sola persona quien haca aquellos ruidos extraos en el interior de la sala iluminada. Ech un vistazo a sus tatuajes. Los signos mgicos seguan emitiendo un resplandor azul de advertencia, pero bastante mortecino. Quedaos aqu! Haplo dio la orden moviendo los labios sin emitir el menor sonido, y la acompa de una severa mirada a Bane y Limbeck. El muchacho y el enano asintieron. Haplo desenvain la espada, abri la puerta de un enrgico puntapi y entr en la sala como una tromba, con el perro pegado a sus talones. De pronto, se detuvo, boquiabierto de asombro. El arma casi le resbal de la mano. Un hombre se volvi para recibirlo. Un hombre hecho totalmente de metal. Cules son mis instrucciones? pregunt el hombre metlico con voz monocorde, en el idioma de los humanos. Un autmata! exclam Bane, que haba desobedecido a Haplo y haba penetrado en la estancia tras l. El autmata era de la estatura de Haplo, o un poco ms alto. Su cuerpo, rplica del de un humano, era de latn. Manos, brazos, dedos, piernas, pies; todo estaba articulado y se mova de una manera bastante natural, si bien un poco rgida. El rostro metlico haba sido moldeado artsticamente para que recordara un rostro humano, con nariz y boca, aunque esta ltima no se mova. Las cejas y los labios estaban perfilados en oro, y en las cuencas de sus ojos brillaban unas piedras preciosas. Unas runas runas sartn

116

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

cubran todo su cuerpo de modo muy parecido a los tatuajes del patryn y, probablemente, con el mismo objeto. Todo lo cual le resultaba a Haplo bastante curioso, aunque algo insultante, tambin. El autmata estaba a solas en una sala circular vaca, de grandes dimensiones. En torno a l, instalados en las paredes de la sala, haba globos oculares, cientos de ellos, idnticos al que sostena en sus manos la estatua del dictor de la Factra, all arriba. Cada uno de aquellos ojos fijos retrataba en su visin una parte distinta de la Tumpa-chumpa. Haplo tuvo la impresin fantasmagrica de que aquellos ojos le pertenecan. Se encontr mirando a travs de cada una de aquellas pupilas. Entonces, comprendi: los ojos pertenecan al autmata. El traqueteo metlico que Haplo haba escuchado proceda de los movimientos del autmata desplazndose de un ojo a otro, haciendo su ronda, manteniendo la vigilancia. Ah dentro hay alguien vivo! exclam Jarre en la puerta de la sala, sin osar aventurarse en ella. Los ojos de la enana estaban tan desorbitados que parecan a punto de saltarse del rostro. Tenemos que sacar a Haplo de aqu! No! Bane desech la propuesta con resolucin . Slo es una mquina, como la Tumpa-chumpa. Yo soy la mquina declar el autmata con voz inanimada. Eso es! Exclam Bane, agitado, mientras se volva hacia Haplo . No lo ves? l es la mquina! Ves esas runas que lo cubren? Todas las piezas de la Tumpa-chumpa estn conectadas con l mediante la magia. l ha dirigido su funcionamiento durante todos estos siglos! Sin cerebro... murmur Haplo. Obedeciendo sus ltimas instrucciones, fueran cuales fuesen... Esto es maravilloso! Limbeck exhal un suspiro. Los ojos se le llenaron de lgrimas, y el cristal de sus gafas se empa. El enano se las quit de la nariz y se qued mirando al hombre mquina con sus ojos miopes y una expresin de temor reverente, sin hacer el menor movimiento para acercarse a l, satisfecho con adorarlo a distancia. Jams imagin algo tan maravilloso. A m me parece espantoso intervino Jarre con un estremecimiento. Y, ahora que lo hemos visto, vamonos. No me gusta este lugar. Y tampoco me gusta esa cosa. Haplo comparta sus sentimientos. A l tampoco le gustaba aquel lugar. El autmata le recordaba a los cadveres vivientes de Abarrach, cuerpos muertos devueltos a la vida por el poder de la nigromancia. El patryn tena la sensacin de que all estaba actuando el mismo tipo de magia negra, slo que en este caso haba dado vida a algo que no estaba destinado a tenerla. Aquello era un poco mejor, pens, que devolver a la vida un cuerpo en putrefaccin. O tal vez no. Al menos, los muertos posean alma. Aquel artefacto de metal careca no slo de mente, sino tambin de espritu. El perro olisque los pies del autmata y alz la cabeza hacia Haplo, desconcertado, como preguntndose por qu aquello, que se mova como un hombre y hablaba como un hombre, no ola como tal. Ve a la puerta a vigilar orden Haplo al animal. Harto del autmata, el perro obedeci de buena gana. Limbeck, pensativo, recurri a su pregunta favorita:

117

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Por qu? Si ese hombre de metal ha estado dirigiendo la mquina todos estos aos, por qu se ha detenido la Tumpa-chumpa? Bane medit la respuesta y sacudi la cabeza. No tengo idea se vio obligado a reconocer, encogindose de hombros. Haplo se rasc los tatuajes luminosos de la mano, consciente de que el peligro que acechaba al grupo no se haba reducido. Quiz tiene algo que ver con la apertura de la Puerta de la Muerte, Alteza. Mucho sabes t de... empez a decir Bane en tono de suficiencia, pero lo interrumpi el autmata, que se volvi hacia Haplo. La Puerta est abierta. Cules son mis instrucciones? Ah est apunt Haplo con satisfaccin . Ya lo imaginaba. sa es la razn de que la Tumpa-chumpa se haya detenido. Qu puerta? inquiri Limbeck con expresin ceuda. Se limpi las gafas y volvi a colocarlas en su sitio . De qu estis hablando? Supongo que puedes tener razn murmur Bane, al tiempo que diriga una mirada torva a Haplo. Pero, y si es as? Qu hacemos entonces? Exijo saber qu est sucediendo! Limbeck les dirigi una mirada de furia. Te lo explicar en cuatro palabras dijo Haplo. Mralo as, Alteza: los sartn pretendan que los cuatro mundos funcionaran conjuntamente. Digamos que la Tumpa-chumpa no estaba destinada slo a provocar el alineamiento de las islas de Ariano. Supongamos que la mquina tena otras tareas, aparte de sta; tareas que tienen algo que ver con los dems mundos. Mi verdadera tarea empieza con la apertura de la Puerta dijo el autmata. Cules son mis instrucciones? Cul es tu verdadera tarea? fue la astuta respuesta de Bane. Mi verdadera tarea empieza con la apertura de la Puerta. He recibido la seal. La Puerta est abierta. Cules son mis instrucciones? Dnde estn las ciudadelas? De pronto, Haplo evoc el recuerdo de los titanes de Pryan. Otras criaturas sin alma cuya frustracin al no tener respuesta a su pregunta las haba conducido a dar muerte a cualquier desventurado ser vivo que se cruzara en su camino. Dnde estn las ciudadelas? Cules son mis instrucciones? Bien, dadle las instrucciones. Decidle que ponga en funcionamiento la mquina y vaymonos de aqu! dijo Jarre, cambiando el peso de su cuerpo de su pie a otro con gesto nervio so. La maniobra de diversin no puede durar mucho ms. No pienso ir a ninguna parte hasta que sepa exactamente qu sucede aqu declar Limbeck con firmeza. Jarre tiene razn, Alteza terci Haplo. Indcale qu debe hacer y marchmonos. No puedo respondi Bane, mirando al patryn por el rabillo del ojo con ademn socarrn. Cmo es eso, Alteza? O sea, s que puedo, pero me llevar mucho tiempo. Muchsimo. Primero, tengo que averiguar cul es el propsito de cada parte de la mquina. Despus, tendr que dar instrucciones especficas a cada una de ellas...

118

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Ests seguro? Haplo mir al muchacho con suspicacia. Es el nico mtodo seguro replic Bane, envuelto en un halo de inocencia. Y quieres que haga todo esto de la manera ms segura, verdad? Si cometiera un error, o lo cometieras t, y la mquina empezara a funcionar caticamente... tal vez dispersando las islas al azar o envindolas al fondo del Torbellino... El pequeo se encogi de hombros: Miles de personas podran morir... Jarre ya tena el borde de la falda hecho un nudo de tanto retorcerlo. Marchmonos de aqu ahora mismo. Sabremos arreglrnoslas tal como estamos. Aprenderemos a vivir sin la Tumpa-chumpa. Cuando los elfos descubran que no volver a funcionar, se marcharn... No lo harn replic Limbeck. Si lo hicieran, moriran de sed. Se quedarn y buscarn y hurgarn hasta descubrir al hombre de metal y entonces sern ellos los que se apoderen de... El survisor jefe Limbeck tiene razn lo apoy Bane . Debemos... El perro empez a gruir y lanz su ladrido de advertencia. Haplo se observ la mano y el brazo y advirti que las runas brillaban con ms intensidad. Viene alguien. Probablemente, han descubierto el agujero de la estatua. Pero, cmo? Ah arriba no haba ningn elfo! No lo s murmur Haplo con tono sombro . O bien la maniobra de los enanos no ha dado resultado, o los elfos han sido puestos sobre aviso. Pero, ahora, eso no importa. Tenemos que marcharnos de aqu, enseguida! Qu tontera! Bane se plant ante l con una mirada colrica y desafiante . No seas estpido. Cmo van a encontrarnos esos elfos? Las runas que nos han conducido hasta aqu se han ido apagando a nuestro paso. Slo tenemos que ocultarnos aqu y... El muchacho tena razn, reflexion Haplo. Se estaba comportando como un estpido. De qu tena miedo? Podan cerrar la puerta y esconderse all dentro. Los elfos podan batir los tneles durante aos sin dar con ellos. Abri la boca para dar la orden, pero no surgi de sus labios palabra alguna. El patryn haba sobrevivido hasta all gracias a confiar en su intuicin. Y la intuicin, ahora, le deca que se marchara de aquel lugar lo antes posible. Haz lo que digo, Alteza. Haplo agarr a Bane por un brazo y empez a arrastrarlo hacia la puerta, pese a la resistencia del pequeo. Mira esto. El patryn coloc la mano, cuyos tatuajes brillaban intensamente, ante las narices de Bane . No s cmo han averiguado que estbamos aqu abajo, pero lo saben, creme. Nos estn buscando y, si nos quedamos en esta sala, ser aqu donde nos encuentren. Aqu... con el autmata. Es eso lo que quieres? Es eso lo que querra Xar? Bane lo mir, furioso; el odio brillaba en los ojos del pequeo, fro y desnudo como la hoja de un pual. La intensidad de aquel odio y la malicia que lo acompaaba dejaron perplejo a Haplo y perturbaron sus pensamientos por unos momentos. La mano afloj la presin, y Bane se desasi con un enrgico tirn.

119

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Eres un completo estpido! mascull por lo bajo, amenazador. Te demostrar que eres un estpido de pies a cabeza! Y, dando media vuelta, empuj a Jarre a un lado, lleg a la puerta y ech a correr pasadizo adelante. Vete tras l! orden Haplo al perro, y ste obedeci en el acto. Limbeck se quit las gafas y contempl con aoranza al autmata que, impertrrito, segua inmvil en el centro de la estancia. Sigo sin comprender... empez a decir. Ya te lo explicar ms tarde! respondi Haplo con exasperacin. Jarre se hizo cargo de la situacin. Agarrando al augusto lder de la UAPP como sola, arrastr a Limbeck al otro lado de la puerta, a la antesala. Cules son mis instrucciones? inquiri el autmata. Cierra la puerta le gru Haplo, satisfecho de alejarse de aquel cadver metlico. Ya en el pasadizo, hizo una pausa para orientarse. Llegaron hasta l las ruidosas pisadas de Bane mientras corra tnel adelante, desandando el camino por el que haban venido. El sm bolo mgico patryn que Haplo haba grabado sobre el arco emita un mortecino y vacilante resplandor verdeazulado. Por lo menos, Bane haba tenido el buen juicio de echar a correr en la direccin adecuada, aunque era muy posible que ello lo condujera directamente a los brazos de sus perseguidores. Se pregunt qu le rondara por la cabeza a aquel chiquillo estpido. Cualquier cosa, con tal de crear problemas, se respondi. Aunque, en realidad, poco importaba. Bane era un mensch, igual que los elfos. Poda ocuparse de todos ellos con suma facilidad. Ni siquiera se enteraran de lo que se les vena encima. Entonces, por qu estaba asustado, tan asustado que el miedo casi le impeda pensar? No me lo explic se respondi en un murmullo. Se volvi a Limbeck y a Jarre . Tengo que detener a Su Alteza. Vosotros dos seguidme lo ms rpido que podis y alejaos todo lo posible de esa sala. Esos signos no seguirn encendidos mucho tiempo aadi, sealando el smbolo patryn . Si los elfos capturan a Bane, ocultaos y dejadme actuar a m. No intentis haceros los hroes. Dicho esto, ech a correr pasadizo adelante. Te seguiremos! prometi Jarre, y se volvi hacia Limbeck. El enano, con las gafas en la mano, contemplaba con ojos miopes la puerta que se haba cerrado tras l. Limbeck, vamos! orden la enana. Y si no volvemos a encontrar este sitio nunca ms? apunt l en tono lastimero. Espero que as sea!, estuvo a punto de replicar Jarre, pero se mordi la lengua. Tom de la mano al abstrado survisor jefe (algo que no haba hecho en mucho tiempo, advirti la enana) y tir de l con insistencia. Tenemos que irnos, querido. Haplo tiene razn. No podemos permitir que los elfos encuentren a ese..., ese autmata. Limbeck exhal un profundo suspiro. Se puso las gafas y, plantndose ante la puerta, cruz los brazos sobre su amplio pecho y declar resueltamente: No. Yo no me voy.

120

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

15
WOMBE, DREVLIN REINO INFERIOR Como sospechaba, los gegs han efectuado esa maniobra para desviar nuestra atencin declar el capitn elfo junto a la estatua del dictor, tras inspeccionar el hueco que se apreciaba tras la rendija de la peana . Uno de vosotros, quitad ese pedazo de tubera. Ninguno de los miembros del escuadrn de elfos se apresur a cumplir la indicacin del capitn. Sin mover los pies de donde los tenan, los soldados se limitaron a mirarse unos a otros o a lanzar miradas de reojo a la estatua. El capitn se volvi para ver por qu no se cumpla su orden. Y bien? Qu os sucede? Uno de los elfos, tras un marcial saludo, tom la palabra. La estatua est maldita, capitn Sang-Drax.. Todo el que haya pasado un poco de tiempo aqu lo sabe... El comentario era una referencia, nada sutil, al hecho de que el capitn era un recin llegado a Drevlin. Si los gegs han bajado ah, estn perdidos dijo otro soldado. Maldita sea! Sang-Drax solt un bufido. Malditos vosotros, si no obedecis las rdenes! Y, si pensis que ese feo pedazo de roca os puede hacer algn mal, esperad a ver las consecuencias de mi maldicin! Con una mirada furiosa, aadi: Teniente Ban'glor, quite ese tubo! A regaadientes, temeroso de la maldicin de la estatua pero ms temeroso de su capitn, el elfo elegido dio un paso adelante. Con cautela, plido y con un reguero de sudor en el rostro, alarg la mano y sujet el objeto. Los dems soldados retrocedieron un paso inconscientemente, captaron la mirada colrica del oficial y se detuvieron. Ban'glor tir del tubo y casi cay de espaldas, pues no esperaba que se deslizara con tanta facilidad. La base de la estatua gir y se abri, dejando a la vista los peldaos que se perdan en las tinieblas. Oigo ruidos ah abajo. El capitn se acerc y mir hacia el fondo del hueco. Los dems elfos lo observaron en un silencio incmodo. Todos saban cul iba a ser la siguiente orden. De dnde ha sacado el alto mando a este imbcil con ardor guerrero? le cuchiche un soldado a otro. Ha llegado en el ltimo embarque de tropas respondi el otro en tono tenebroso. Vaya una suerte, haber cado en sus manos. Primero, el capitn Ander'el va y se mata... Nunca te has preguntado cmo pudo suceder eso? lo interrumpi su compaero. El capitn Sang-Drax tena la mirada fija en el hueco de la peana de la estatua, pendiente de la posible repeticin del sonido que haba atrado su atencin. Silencio ah atrs exclam, volvindose con gesto irritado.

121

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Los dos soldados enmudecieron y se quedaron inmviles, inexpresivos. El oficial reanud su reconocimiento y se introdujo a medias por la abertura en un vano intento de ver algo en la oscuridad. Cmo pudo suceder, qu? cuchiche el soldado a espaldas del capitn. La muerte de Ander'el. Se emborrach, sali al descubierto bajo la tormenta y... El soldado se encogi de hombros. Ah, s? Replic su compaero. Y cundo has visto que el capitn Ander'el no aguantara el licor? El otro soldado dirigi una mirada sorprendida al que acababa de hablar. Qu ests diciendo? Lo que comentan muchos. Que la muerte del capitn no fue ningn accidente... Sang-Drax se volvi. Vamos a entrar anunci. Seal a los dos soldados que estaban hablando y les orden: Vosotros dos, abrid la marcha. Los dos soldados cruzaron una mirada. Desde aquella distancia, se dijeron en silencio el uno al otro, era imposible que los hubiera odo. Displicentemente, sin prisas, se dispusieron a obedecer. El resto del escuadrn avanz tras ellos, lanzando nerviosas miradas a la estatua y dando un amplio rodeo para no pasar cerca de ella. El capitn Sang-Drax, el ltimo en descender, sigui a sus hombres con una leve sonrisa en sus finos y delicados labios. Haplo corri tras Bane y el perro. Mientras lo haca, ech una ojeada a su piel, que ahora despeda un intenso resplandor azulado teido de un rojo subido, y mascull una maldicin. No debera haber acudido all, ni debera haber permitido la presencia de Bane y de los enanos. Debera haber hecho caso de a advertencia que intentaba transmitirle su cuerpo aunque no le encontrara sentido. En el Laberinto, no habra cometido nunca tal error. Me he vuelto demasiado arrogante, maldita sea murmur. Demasiado seguro de m mismo, creyndome a salvo en un mundo de mensch. Pero lo ms inexplicable, lo ms desquiciante, era que, efectivamente, estaba a salvo. Y, no obstante, sus runas de proteccin y defensa brillaban en la oscuridad, an ms intensas y, ahora, rojas adems de azules. Aguz el odo tratando de captar las recias pisadas de los dos enanos, pero no las escuch. Tal vez haban tomado otra direccin. Los pasos de Bane sonaban ms cercanos, pero an a cierta distancia. El muchacho corra con toda la rapidez y todo el descuido de un chiquillo asustado. Estaba haciendo lo acertado, evitar que los elfos descubrieran la sala del autmata, pe ro dejarse coger para conseguirlo no pareca una buena solucin. Haplo dobl un recodo y se detuvo un momento a escuchar. Oy voces; voces de elfos, estaba seguro, aunque era incapaz de calcular a qu distancia estaban, pues los sinuosos pasadizos distorsionaban los sonidos impidindole precisar si se hallaba o no cerca de la estatua. El patryn envi un mensaje urgente al perro: Deteen a Bane! Y no te separes de l! Despus, emprendi de nuevo la persecucin a la carrera. Si consegua alcanzar al muchacho antes de que los elfos...

122

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Un grito, ruidos de pelea y los gruidos y ladridos del perro, urgentes y furiosos, lo hicieron detenerse en seco. Delante de l haba problemas. Dirigi una breve mirada sobre el hombro. Los enanos seguan sin aparecer por ninguna parte. Bueno, tendran que arreglarse por su cuenta. Haplo no poda ocuparse de ellos, pues deba hacerlo de Bane. Adems, Limbeck y Jarre estaran ms cmodos en aquellos tneles, donde sin duda seran capaces de encontrar un escondrijo. As pues, los apart de su mente y sigui avanzando, esta vez con sigilo. Silencio, perro!, orden al animal. Y sigue atento! Los ladridos del perro cesaron. Vaya!, qu tenemos aqu, teniente? Un nio! Un cachorro humano, capitn. El elfo pareca sumamente perplejo. Ay! Deja eso, pequeo bastardo! Sultame! Me haces dao! exclam Bane. Quin eres? Qu haces aqu, muchacho? pregunt el oficial en el tono brusco que utilizaba la mayora de los elfos para dirigirse a los humanos, convencidos de que era el nico que stos entendan. Y cuida tus modales, muchacho. Son un bofetn; seco, fro e impersonal. El capitn te ha hecho una pregunta. Responde, pues. El perro emiti un gruido. No, muchacho!, le orden Haplo en silencio. Quieto. Bane solt un jadeo de dolor, pero no llorique ni se quej. Lamentars lo que has hecho dijo en un susurro amenazador. El elfo solt una risotada y golpe de nuevo al chiquillo. Habla! Bane trag saliva, y tom aire entre dientes. Cuando volvi a hablar, lo hizo con fluidez en el idioma de los elfos. Estaba buscndoos cuando encontr la estatua abierta y baj por curiosidad. No soy un humano cualquiera. Soy el prncipe Bane, hijo del rey Stephen y de la reina Ana de Volitaran y Ulyndia. Ser mejor que me tratis con el debido respeto. Bravo, muchacho. Haplo, a su pesar, tuvo que dar su aplauso a Bane. Aquella declaracin hara que los elfos se detuvieran a pensar. El patryn se desliz en silencio hasta la boca del pasadizo donde los elfos haban capturado al chiquillo. Desde all poda verlos: seis soldados y un oficial elfos, situados cerca de la escalera que conduca de nuevo a la estatua. Los soldados se haban desplegado por el pasadizo con las espadas desenvainadas y lanzaban miradas nerviosas a un lado y a otro. Era e vidente que se sentan incmodos, all abajo. Slo el oficial pareca fro y despreocupado, aunque Haplo apreci que la respuesta de Bane lo haba tomado por sorpresa. El capitn elfo se frot la puntiaguda barbilla y estudi al humano con aire pensativo. El cachorro del rey Stephen ha muerto dijo el soldado que retena a Bane . Lo sabemos muy bien, pues nos ha acusao de asesinarlo. Entonces, deberais saber que no lo habis hecho replic el muchacho con astucia. Soy el prncipe, podis estar seguros. El hecho mismo de que

123

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

est aqu, en Drevlin, debera ser una demostracin de lo que digo. El muchacho hablaba con desdn. Se llev la mano a la mejilla dolorida para frotrsela, pero reprimi el gesto y se mantuvo firme donde estaba, lanzando miradas iracundas a sus captores, demasiado orgulloso como para reconocer que le haban hecho dao. Ah, s? Dijo el capitn . Cmo es eso? Era e vidente que el oficial estaba impresionado. Qu caramba!, el propio Haplo lo estaba. Por un instante, haba olvidado la astucia y la capacidad de manipulacin del pequeo. El patryn se relaj y se dedic a estudiar a los soldados para decidir qu clase de magia poda usar para dejar fuera de combate a los elfos sin que Bane sufriera dao. Estoy prisionero. Prisionero del rey Stephen. Estaba esperando una oportunidad para escapar y, cuando esos estpidos gegs se marcharon para atacar vuestra nave, se present la ocasin. Hu y vine en vuestra busca, pero me perd y he terminado aqu abajo. Llevadme de vuelta a Tribus. Veris cmo sois recompensados por las molestias. Bane les dirigi una sonrisa candorosa. Llevarte de vuelta a Tribus? El capitn elfo pareca sumamente divertido. Tendrs suerte si decido malgastar las energas necesarias para llevarte a lo alto de esa escalera, siquiera! La nica razn de que no te haya matado todava, pequeo gusano, es que tienes razn en una cosa: en efecto, siento una gran curiosidad por saber qu hace aqu, en el Reino Inferior, un mocoso humano como t. Y te recomiendo que esta vez digas la verdad. No veo la necesidad de decirte nada. Y no estoy solo! exclam Bane en un chillido agudo. Luego, volvindose, seal el tnel por el que haba llegado hasta all. Se ocupa de m un guardin, uno de los misteriarcas. Y tiene con l a algunos gegs. Aydame a escapar de l antes de que pueda detenerme! Bane se agach bajo el brazo del capitn elfo y corri hacia la escalera. El perro, tras una breve mirada a Haplo, sali tras el muchacho. Vosotros dos, coged al mocoso! Se apresur a ordenar el capitn . Los dems, venid conmigo! El oficial extrajo una daga de la vaina que llevaba al cinto y se encamin hacia el pasadizo que haba sealado Bane. Pequeo miserame!, pens Haplo entre maldiciones. Invoc la magia y pronunci y traz los signos mgicos que llenaran el pasadizo con un gas txico. En cuestin de segundos, todos, incluido Bane, quedaran inconscientes. Elev la mano y, mientras el primer signo mgico arda en el aire bajo sus dedos, se pregunt de quin intentaba escapar Bane, en realidad. De pronto, una silueta rechoncha apareci de detrs del patryn. Estoy aqu! No me hagis dao! Estoy sola, no hay nadie ms conmigo! Era la voz de Jarre. Avanzando con paso trabajoso por el pasadizo, la enana se encamin directamente hacia los elfos. Haplo no haba advertido la cercana de la enana y no se atrevi a detener su magia el tiempo necesario para cogerla y ponerla fuera del campo de accin de su hechizo. Jarre recibira el efecto del gas somnfero, pues el patryn no tena ms remedio que continuar. Ms tarde, cuando volviera a buscar a Bane, re cogera tambin a Jarre.

124

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Sali de su escondite. Los elfos se detuvieron, confusos. Vieron las runas que brillaban en el aire y, ante ellos, a un hombre que irradiaba un resplandor rojo y azul. Aqul no era ningn misteriarca. Ningn humano poda obrar una magia parecida. Los soldados se volvieron hacia el capitn en espera de rdenes. Haplo termin de trazar la ultima runa. El hechizo estaba casi ultimado. El capitn elfo se dispuso a arrojar su daga, pero el patryn apenas le prest atencin. Ningn arma mensch poda hacerle nada. Termin el signo mgico, dio un paso atrs y aguard a que el hechizo obrara efecto. No sucedi nada. La primera runa, inexplicablemente, parpade y no tard en apagarse. Haplo lo presenci, perplejo. La segunda runa, que dependa de la primera, empez a difuminarse tambin. El patryn no poda creer lo que vea. Haba cometido algn error? No, imposible. El hechizo era muy sencillo y... Una llamarada de dolor le traspas el hombro. Baj la vista y descubri la empuadura de un pual sobresaliendo de su camisa. Debajo de sta se form al instante una gran mancha oscura de sangre. La rabia, la confusin y el dolor le nublaron cualquier pensamiento coherente. Nada de aquello debera estar sucediendo! Las runas tatuadas en su piel deberan haberlo protegido! El maldito hechizo debera estar surtiendo efecto! Por qu no haba sucedido nada de ello? Mir a los ojos los encendidos y almendrados ojos del capitn elfo y vio la respuesta. Agarr la daga, pero no tuvo fuerzas para extraerla. Un ca lor horrible, mareante, haba empezado a extenderse por su cuerpo. El calor le revolvi las entraas, le dio nuseas. La terrible sensacin le debilit los msculos, y la mano le cay al costado, flcida e inerte. Le fallaron las rodillas. Se tambale, estuvo a punto de caer y trastabill hasta la pared en un esfuerzo por mantenerse en pie. Pero el calor se extenda ya hasta su cerebro. Se derrumb en el suelo... Y ya no supo nada ms.

125

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

16
WOMBE, DREVLIN REINO INFERIOR Jarre estaba sentada con las piernas cruzadas en el suelo de la Factra, cerca de la estatua del dictor, tratando de mantener la vista apartada de la peana de la estatua, de la abertura que conduca a los extraos tneles. Pero, cuantos ms esfuerzos haca por no mirar hacia all, ms a menudo se descubra con los ojos fijos en ella. Clav la mirada en cualquier otra parte: en uno de los centinelas elfos, en Bane, en el perro inquieto... Cuando se dio cuenta, volva a tener la mirada puesta en la abertura. Esperando ver aparecer a Limbeck. Haba pensado al detalle lo que hara cuando viera a Limbeck asomar torpemente por el hueco. Creara una maniobra de distraccin como la que haba llevado a cabo en los tneles. Simulara que intentaba escapar. Echara a correr hacia la puerta principal de la Factra, alejndose de la estatua. Eso le dara tiempo a Limbeck para salir, cruzar el suelo sin ser visto y colarse de nuevo en los tneles que empleaban los enanos y que los haban conducido hasta all. Slo espero que no se le ocurra hacer nada estpido y caballeroso se dijo Jarre, mientras la mirada se le escapaba una vez ms hacia la estatua . Aleo as como intentar rescatarme. Eso es lo que habra hecho el Limbeck de antes. Afortunadamente, ahora es ms razonable. S, ahora era ms razonable. Sumamente razonable. Era muy razonable por su parte dejar que ella se sacrificara, que se dejara capturar por los elfos, que fuera ella quien los despistara y los alejara de la sala del autmata. Al fin y al cabo, el plan haba sido de ella, pero Limbeck lo haba aceptado de inme diato. Una actitud muy razonable por su parte: no haba protestado, no haba intentado convencerla de que se quedara, no se haba ofrecido a acompaarla. Cudate, querida le haba dicho, mirndola a travs de aquellas gafas infernales, y no les digas nada de esta sala. Todo muy razonable. Jarre admiraba a la gente razonable. Lo cual le haca preguntarse por qu tena el incontenible deseo de romperle de un puetazo aquella boca tan razonable. Con un suspiro, contempl la estatua y sigui recordando su plan y las consecuencias que haba tenido. Mientras corra por el tnel, la haba asustado ms la visin de Haplo, de su piel deslumbrante de magia luminosa, que la presencia de los elfos. All, casi se haba sentido incapaz de continuar con su plan de accin, pero entonces Bane haba gritado algo en elfo acerca de los gegs y haba sealado el tnel, en direccin a la sala del autmata. A partir de aquel momento, todo haba sido muy confuso. Aterrorizada ante la posibilidad de que descubrieran a Limbeck, Jarre se puso al descubierto y ech a correr, gritando que estaba sola. Bane desapareci escaleras arriba, algo pas zumbando junto a su cabeza y oy una exclamacin de dolor de Haplo. Cuando volvi la cabeza, lo vio retorcindose en el suelo mientras el

126

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

resplandor mgico de su piel se desvaneca rpidamente. En el momento en que se dispona a acudir en su ayuda, dos elfos la atraparon y la inmovilizaron. Uno de los elfos se inclin sobre Haplo y lo examin con detenimiento. Los dems se mantuvieron a distancia. Un grito procedente de arriba, seguido de un lamento de Bane, indic que los elfos haban conseguido capturar al muchacho. El elfo arrodillado junto a Haplo alz la vista a sus subordinados, dijo algo que Jarre no comprendi e hizo un gesto imperioso. Los dos elfos la lle varon escaleras arriba y la depositaron donde estaba ahora, en el suelo de la Factra. Sentado a su lado, la enana encontr a Bane. El muchacho tena un aspecto contrito; el perro estaba agazapado a su lado y Bane tena la mano sobre el lomo del animal. Cada vez que el perro intentaba incorporarse, probablemente para ir a ver qu le suceda a su amo, el muchacho lo obligaba a quedarse donde estaba. No te muevas! ordenaron los elfos a Jarre en un tosco idioma enano. Ella obedeci con bastante docilidad y se dej caer al lado de Bane. Dnde anda Limbeck? pregunt ste a Jarre en un susurro, utilizando tambin el idioma de la enana. Cundo lo haba aprendido? La ltima vez que Bane haba estado all, no saba hablar su lengua. Hasta aquel momento, Jarre no le haba odo una palabra en el idioma de los enanos y el descubrimiento de que lo dominaba le produjo una profunda irritacin. Como nica respuesta, Jarre le dirigi una mirada absolutamente inexpresiva, como si le hubiera hablado en elfo y no hubiese entendido una palabra. Con una mirada a hurtadillas a sus guardianes, los vio concentrados en una conversacin en voz baja y observ cmo volvan mas de una vez la mirada hacia la abertura en la base de la estatua. Jarre se volvi hacia Bane, le hundi dos dedos en el brazo y le susurr: Estoy sola. No lo olvides. Bane abri la boca para soltar un grito pero, tras echar un vistazo a la expresin de Jarre, decidi que era mejor guardar silencio. Mientras se acariciaba el brazo dolorido, se apart de la enana y permaneci sentado a cierta distancia, callado y malhumorado, urdiendo probablemente alguna nueva diablura. Jarre no pudo evitar pensar que, en cierto modo, todo aquello era culpa del muchacho. Y lleg a la conclusin de que Bane no le agradaba. De momento, no sucedi mucho ms. Los otros elfos deambulaban inquietos en torno a la estatua, vigilando a los prisioneros sin dejar de dirigir miradas nerviosas hacia el hueco en sombras. El capitn elfo y Haplo no aparecieron . Y no haba el menor rastro de Limbeck. En situaciones como aqulla, el tiempo transcurra muy despacio. Jarre lo saba y aguant con paciencia. Pero, incluso con esa paciencia, lleg un momento en que se dijo que llevaba all sentada muchsimo rato. Se pregunt cunto duraran iluminados los smbolos mgicos que Haplo haba trazado sobre los arcos para sealar el camino de salida; seguramente, pens, ya se haban apagado.

127

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Limbeck no vendra. No acudira en su rescate, no se unira a ella. El enano iba a ser... razonable. Las recias pisadas de unas botas atronaron sobre el suelo de la Factra. Una voz grit algo, y los centinelas se pusieron firmes. Jarre, esperanzada, se dispuso a correr. Pero quien apareci no fue el respetable lder de la UAPP, con sus gruesas gafas. Slo era un elfo. Y vena de otra direccin, procedente de la parte delantera de la Factra. Jarre emiti un suspiro. El elfo seal a los dos prisioneros y dijo algo que Jarre no entendi. Los guardianes se apresuraron a responder, con evidente alivio. Bane se incorpor al instante, con aire ms animado. El pe rro tambin se levant con un gimoteo anhelante. Jarre permaneci donde estaba. Vamos, Jarre dijo el muchacho con una sonrisa magnnima que lo perdonaba todo. Se nos llevan de aqu. Adonde? pregunt la enana con suspicacia, ponindose en pie lentamente. A ver al comandante jefe. No te preocupes, todo ir bien. Yo me ocupar de ti. Jarre no le crey. Mir con irritacin a los elfos que se acercaban y cruz los brazos sobre el pecho, dispuesta a resistirse, si era necesario. Dnde est Haplo? inquiri. Cmo voy a saberlo? Replic Bane, encogindose de hombros. La ltima vez que lo vi estaba ah abajo, a punto de hacer alguno de sus trucos de magia. Supongo que no le ha funcionado aadi. Con una nota de presuntuosidad, en opinin de Jarre. Tienes razn, no le dio resultado dijo la enana. Haplo estaba herido. El elfo le arroj un pual. Una verdadera lstima murmur Bane con sus azules ojos muy abiertos. Y Limbeck? Estaba con l? Jarre mir al muchacho con rostro inexpresivo. Quin? Bane enrojeci de rabia pero, antes de que pudiera replicar, un guardin elfo interrumpi el dilogo. Muvete, geg orden en idioma enano. Jarre no quera moverse. No quera ir a presencia de aquel comandante jefe. No quera marcharse sin saber qu haba sido de Limbeck y de Haplo. Adopt un aire desafiante y se dispuso a plantar una resistencia que probablemente le costara un par de golpes del soldado, cuando de pronto se le ocurri que Limbeck poda estar oculto all abajo, esperando el momento ms oportuno. Es decir, aguardando a que los centinelas se marchasen, para poder escapar con garantas. Mansamente, se puso a la altura de Bane. Detrs de ellos, uno de los elfos hizo una pregunta a gritos. El elfo recin llegado respondi en un tono que son a orden. Inquieta, Jarre volvi la vista. Varios elfos se estaban apostando en torno a la estatua. Qu hacen? pregunt a Bane con temor. Vigilando la abertura respondi Bane con una sonrisa socarrona.

128

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Mirad por dnde vais! Y t, gusano, sigue adelante orden el elfo al tiempo que daba un brusco empujn a Jarre. La enana no tuvo ms remedio que obedecer y se encamin hacia la entrada de la Factra. Detrs de ella, los elfos haban tomado posiciones cerca de la estatua, pero no demasiado prximos a la amenazadora abertura. Oh, Limbeck! suspir Jarre . S razonable.

129

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

17
WOMBE, DREVLIN REINO INFERIOR Haplo despert dolorido, alternando escalofros y ardores febriles. Al abrir los ojos, encontr ante s los del capitn elfo, que despedan un fulgor rojizo pasado por un filtro que lo amortiguaba. Unos ojos rojos. El capitn elfo estaba acuclillado a su lado, con sus largas y finas manos, de dedos delgados, colgando entre las rodillas flexionadas. Al ver a Haplo consciente y mirndolo, sonri. Saludos, amo dijo con voz obsequiosa, en un tono ligero y festivo . Te sientes mareado, verdad? S, supongo que s. Yo no he experimentado nunca el efecto del veneno nervioso, pero tengo entendido que provoca unas sensaciones bastante desagradables. No te preocupes. El veneno no es mortal y sus efectos pasan pronto. Haplo apret los dientes para detener su castaeteo y cerr los ojos. El elfo hablaba en patryn, el lenguaje rnico del pueblo de Haplo, un idioma que ningn elfo vivo o muerto haba hablado jams, ni sera nunca capaz de dominar. Una mano lo tocaba, se deslizaba sobre su hombro herido. Abri los ojos de inmediato y lanz instintivamente un golpe al elfo... Al menos, sa era su intencin. En realidad, apenas alcanz a mover el brazo. El elfo sonri con burlona compasin y solt un cloqueo como una gallina aturdida. Unas manos fuertes sostuvieron al debilitado patryn, y lo ayudaron a incorporar el cuerpo hasta quedar sentado con la cabeza en alto. Vamos, vamos, amo. No es para tanto dijo el capitn con voz animosa, esta vez en la lengua de los elfos. Desde luego, si las miradas matasen, ya tendras colgada del cinto mi cabeza. Los ojos encarnados brillaron, divertidos. O tal vez debera decir la cabeza de una serpiente, no te parece? Qu..., quin eres t? Al menos, eso fue lo que Haplo trat de decir. Las palabras se formaron claramente en su cerebro, pero lo que sali de sus labios fue una serie de sonidos inarticulados. Supongo que an te resulta difcil hablar, verdad? Apunt el elfo, hablndole de nuevo en patryn . No es necesario que digas nada. Puedo entender tus pensamientos. Ya sabes qu soy. Me has visto en Chelestra, aunque es probable que no lo recuerdes. All tena un cuerpo distinto. Serpientes dragn, nos llamaban los mensch de ese mundo. Qu nombre podramos adoptar? Serpientes elfo? S, me suena bastante bien. Aquellos seres, pens Haplo con una vaga sensacin de horror, podan cambiar de forma a voluntad... Se estremeci y mascull algo para s. En efecto, podemos adoptar cualquier forma asinti la serpiente elfo . Pero ven conmigo. Te llevo a presencia del Regio. Desea hablar contigo. Haplo orden a sus msculos obedecer sus instrucciones, orden a sus manos estrangular, golpear, aporrear, cualquier cosa. Pero el cuerpo no le respondi. Sus msculos se contrajeron y vibraron en sacudidas espasmdicas. Apenas consigui ponerse en pie y enseguida se vio obligado a apoyarse en el elfo.

130

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

En la serpiente, se corrigi de inmediato. Era mejor empezar a hacerse a la idea, supuso el patryn. Empieza a hacerte a la idea de que tienes que sostenerte por ti solo, patryn. Aja, as est muy bien. Y, ahora, camina. Llegamos con retraso. As, un pie delante del otro. La serpiente elfo gui los pasos vacilantes del patryn como si ste fuera un anciano achacoso. Haplo avanz arrastrando los pies, tropezndose con ellos, y moviendo las manos a sacudidas, sin control. Un sudor fro le ba la camisa. Los nervios le hormigueaban y le ardan. Los signos tatuados en su piel permanecan apagados, con su magia desorganizada. El patryn se estre meci, presa sucesivamente de escalofros y acaloramientos; se apoy de nuevo en el falso elfo y continu adelante. Limbeck se detuvo en mitad de aquella oscuridad que resultaba tan extraordinariamente oscura mucho ms oscura que cualquier otra oscuridad que recordara y empez a pensar que haba cometido un error. El signo mgico que Haplo haba dibujado sobre el arco del pasadizo an brillaba, pero no despeda ninguna luz til y, si acaso, su resplandor solitario a tanta altura sobre la cabeza del enano slo serva para acentuar la sensacin de oscuridad. Y, entonces, la luz del signo mgico empez a perder intensidad. Voy a quedar atrapado aqu abajo, a ciegas murmur para s. Se quit las gafas y empez a mordisquear el extremo de la patilla, cosa que sola hacer cuando estaba nervioso. Atrapado a solas. Nadie volver a buscarme. Hasta aquel momento, no se le haba pasado por la cabeza tal posibilidad. Limbeck haba visto a Haplo realizar prodigios maravillosos con su magia. Sin duda, un puado de elfos no sera ningn problema para alguien que haba ahuyentado a un dragn merodeador. Haba dado por sentado que Haplo ahuyentara a los elfos y regresara; entonces, l podra continuar investigando aquella criatura metlica maravillosa de la sala de los ojos. Pero Haplo no volva. Haba pasado mucho rato, el signo mgico empezaba a apagarse, y Haplo no se presentaba todava. Algo haba salido mal. Limbeck titube. La idea de abandonar aquel lugar, quiz para siempre, resultaba perturbadora. Haba estado tan cerca... Slo era preciso dar las instrucciones precisas al hombre metlico y ste pondra a latir de nuevo el corazn de la gran mquina. Limbeck no estaba muy seguro de cules eran las instrucciones, cmo haba que darlas o qu sucedera una vez que la gran mquina se pusiera en marcha, pero confiaba en que todo se aclarara en el momento oportuno, igual que suceda cuando se pona las gafas. Pero, por ahora, la puerta estaba cerrada y Limbeck no po da entrar. Lo haba comprobado tras un par de intentos de abrirla a empujones, despus de que Jarre se marchara. El enano supuso que, por lo menos, deba alegrarse de que el hombre metlico estuviera cumpliendo la orden de Haplo, aunque habra preferido una actitud ms relajada, menos disciplinada, por parte del autmata. Limbeck consider la posibilidad de golpear la puerta, de pedir a gritos que lo dejara entrar.

131

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

No se dijo enseguida, con una mueca de asco ante el desagradable sabor que le haba dejado en la boca la patilla de las gafas , las voces y los golpes podran alertar a los elfos. Acudiran a investigar y descubriran el Corazn de la Mquina as haba bautizado Limbeck la sala del hombre metlico . Si tuviera luz, podra estudiar el smbolo que Bane traz en la puerta y quiz podra abrirla. Pero no tengo nada para iluminarme, ni manera de conseguirlo como no sea yendo a buscarlo a otra parte y volviendo con ello. Pero, si voy a buscar una luz, cmo podr volver con ella si no conozco el camino? Con un suspiro, Limbeck se coloc las gafas una vez ms. Su mirada se concentr en el arco del tnel, en el signo mgico que un rato antes brillaba con intensidad pero que apenas era ya un plido fantasma de s mismo. Puedo dejar un rastro, como hizo Haplo murmur, arrugando la frente con una expresin de profunda concentracin . Pero, con qu? No tengo nada con que escribir. Ni siquiera se palp rpidamente los bolsillos llevo encima una sola tuerca. De pronto, haba recordado un cuento de su infancia en el que dos jvenes gegs, antes de entrar en los tneles de la gran mquina, haban marcado su ruta dejando tras ellos un rastro de tuercas y tornillos. Entonces tuvo una idea que casi le dej sin aliento. Los calcetines! Rpidamente, se sent en el suelo. Con un ojo en el signo mgico, cuyo resplandor se apagaba por momentos, y el otro en lo que estaba haciendo, se quit las botas y las coloc ordenadamente junto a la puerta. Despus de sacarse uno de sus calcetines de lana, altos y gruesos, que l mismo haba tejido,26 tante a ciegas el borde, buscando el nudo que marcaba el extremo del hilo. No le cost mucho encontrarlo, pues no se haba molestado en intentar disimularlo entre el resto del tejido. Tras cortarlo con un rpido y preciso mordisco de sus incisivos, tir del hilo. El siguiente problema fue encontrar dnde sujetarlo. Las paredes, igual que la puerta, eran lisas. Limbeck las palp a ciegas buscando algn saliente, pero no encontr ninguno. Finalmente, at el hilo a la hebilla de su bota e introdujo la caa de sta bajo la puerta hasta que slo sobresali de ella la parte de la suela. Y t, deja eso como est, de acuerdo? dijo al hombre metlico del otro lado de la puerta, pensando que quizs al autmata se le meta en su metlica cabeza la idea de que deba echar fuera aquello que asomaba por debajo de la puerta o, si le gustaba la bota, de tirar de ella para tener todo el resto. La bota, no obstante, permaneci como estaba. Nada la im portun. Rpidamente, Limbeck cogi el calcetn, empez a deshilarlo y avanz por el pasadizo dejando tras l un rastro de lana.
26

Dado que la vida de los enanos de Drevlin se centra exclusivamente en torno a la Tumpa -chu mpa, varones y mu jeres enanos comparten las tareas domsticas como el cuidado de los hijos, la cocina, coser o limpiar. As, todos los enanos saben tejer, hacer punto o zurcir y, de hecho, consideran estas labores como una forma de entretenimiento. Todos los enanos necesitan tener siempre las manos ocupadas; permanecer sentados sin hacer nada, perdidos en especulaciones y soando despiertos (como sola hacer Limbeck en su juven tud) estaba considerado un pecado terrible. Limbeck saba hacer punto pero, evidentemente, no era demasiado hbil, co mo demuestra el hecho de que los calcetines se deshilaran con tanta facilidad.

132

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Haba pasado bajo tres arcos marcados con los signos mgi cos y ya llevaba desenrollada la mitad del calcetn cuando cay en la cuenta de que su plan tena un punto dbil. Vaya fastidio! se dijo con irritacin. Porque, lgicamente, si l poda encontrar el camino de vuelta siguiendo el hilo, tambin podran hacerlo los elfos. Sin embargo, aquello ya no tena remedio; slo le quedaba la esperanza de dar pronto con Haplo y Bane y regresar con ellos al Corazn de la Mquina antes de que los elfos lo descubrieran. Los signos a las entradas de los tneles seguan despidiendo su resplandor mortecino. Limbeck los sigui hasta terminar el calcetn. Entonces, se quit el otro, at el extremo al cabo suelto del primero y prosigui la marcha, mientras resolva qu hacer si tambin se le terminaba el hilo del segundo. Empezaba a pensar cmo servirse de la camisa, incluso a considerar que ya deba de estar cerca de las escaleras que conducan a la estatua, cuando dobl un recodo y casi se dio de bruces con Haplo. Pero el patryn no le era de ninguna utilidad a Limbeck, por dos raz ones: porque no estaba solo, y porque no tena en absoluto buen aspecto. Un elfo llevaba a Haplo, medio a rastras. Desconcertado, Limbeck se ocult en el hueco de un tnel. El enano, que avanzaba con los pies descalzos, apenas hizo el menor ruido. El elfo, que haba pasado sobre sus hombros el brazo flojo y sin fuerzas de Haplo, vena hablando con su derrengado acompaante y no haba odo acercarse al enano, ni capt su retroceso. El elfo y Haplo avanzaron sin detenerse por un pasadizo que se desviaba del que ocupaba Limbeck. A ste le dio un vuelco el corazn. El elfo avanzaba por los tneles confiadamente, lo cual significaba que los conoca a fondo. Conoca tambin la existencia del Corazn de la Mquina y del hombre metlico? Eran los elfos, entonces, los responsables de que la Tumpa-chumpa no funcionara? Limbeck se dijo que tena que descubrirlo de una vez por todas, y el nico medio de hacerlo era espiar a los elfos. Averiguara dnde llevaban a Haplo y, a ser posible, qu hacan con l. Y qu les haca l. Hizo un ovillo con lo que quedaba del segundo calcetn, lo deposit en un rincn y, movindose con ms sigilo (sin las bo tas) de lo que haba hecho ningn enano en toda la historia de su raza, avanz por el pasadizo tras Haplo y el elfo. Haplo no tena idea de dnde estaba, salvo que lo haban llevado a uno de los tneles subterrneos excavados por la Tumpa-chumpa. Aqul no era un tnel sartn... No. Una rpida mirada a la pared le confirm su impresin. No haba runas sartn por ninguna parte. Reprimi el pensamiento tan pronto como le vino a la mente. Por supuesto, si no lo conocan previamente, las serpientes ya estaban, a aquellas alturas, al corriente de la existencia de los tneles secretos de los sartn. An as, era mejor no ponerlas al corriente de nada ms, si poda evitarlo. A no ser porque Bane... El muchacho? La serpiente elfo se volvi hacia l . No te preocupes. Lo he mandado con mis hombres. Elfos verdaderos, naturalmente. Yo soy su

133

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

capitn, Sang-Drax; es mi nombre en elfo. Muy adecuado, no te parece?27 S, he mandado a Bane con los elfos. Ser mucho ms til para nosotras en sus manos. Un mensch muy notable, ese Bane. Tenemos depositadas en l grandes esperanzas. No, no, te lo aseguro, amo. Sus ojos centellearon . El chiquillo no est bajo nuestro control. No es necesario. Ah!, ya hemos llegado. Te sientes mejor? Estupendo. Queremos que ests en condiciones de concentrar toda tu atencin en lo que el Regio tiene que decirte. ... antes de que me matis murmur el patryn. Sang-Drax sonri y sacudi la cabeza, pero no respondi. Dirigi una mirada despreocupada a un extremo y otro del pasadizo. Despus, sujetando al patryn con firmeza, la serpiente elfo alarg la mano y llam a una puerta. Abri un enano. chame una mano dijo Sang-Drax, sealando a Haplo. Pesa. El enano asinti. Entre los dos, condujeron al patryn, an semiinconsciente, al interior de la estancia. El enano dio un puntapi a la puerta para cerrarla, pero no se molest en comprobar si lo haba hecho realmente. Era e vidente que se sentan seguros en aquel reducto. Lo he trado, Regio anunci Sang-Drax. Entra y acomoda a nuestro invitado fue la respuesta, en el idioma de los humanos. Limbeck, en su avance tras la pareja, pronto se sinti com pletamente desorientado. Sospech que el elfo haba vuelto hacia los tneles por donde l acababa de pasar y prest atencin con nerviosismo, casi temiendo que el elfo tropezara con el hilo de lana en cualquier momento. Con todo, el enano lleg finalmente a la conclusin de que deba de haberse equivocado, pues en ningn momento dieron con el rastro. Recorrieron una gran distancia por los pasadizos subterrneos. Limbeck se senta fatigado de andar. Tena los desnudos pies helados y los dedos llenos de araazos y contusiones de tropezar con ellos contra las paredes. Esperaba que Haplo empezara pronto a recuperarse; despus, entre los dos, podran reducir al elfo y escapar. Sin embargo, Haplo no pareca especialmente animado, y un gruido vino a confirmarlo. El elfo no demostraba estar preocupado por su prisionero. De vez en cuando haca una pausa, pero slo para colocarse la carga mas cmodamente en los hombros. Despus, continuaba la marcha, acompaado de una espectral luz rojiza surgida no saba de dnde que iluminaba el camino a su paso. Caramba, esos elfos son poderosos! Se dijo Limbeck. Mucho ms de lo que haba imaginado! Tom nota mental del dato para tenerlo en cuenta en el caso de que alguna vez se produjera una guerra a plena escala contra el enemigo. Dieron muchas vueltas y revueltas por los sinuosos pasadi zos hasta que, por fin, el elfo hizo un alto. Apoy al herido patryn contra la pared y ech una mirada somera en una y otra direccin del corredor.

27

En el id io ma de los elfos, Drax significa dragn. Sang es serpiente.

134

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Limbeck se encogi en la boca de un oportuno tnel situado directamente enfrente de donde se encontraba el elfo y se aplast contra la pared. En aquel momento, descubri la fuente del fantasmagrico resplandor rojizo: emanaba de los ojos del elfo. Los extraos ojos de feroz mirada brillaron como llamas en direccin a Limbeck. Su luz espantosa, antinatural, casi lo ceg. El enano saba que lo haban descubierto y se agach, aguardando el momento de la captura. Pero la mirada encendida pas justo por encima de l, barri el resto del pasadizo y se volvi otra vez hacia adelante. Limbeck qued enervado de puro alivio y record la ocasin en que uno de los lectrozumbadores de la Tumpa-chumpa se haba vuelto loco y se haba puesto a escupir grandes centellas hasta que los enanos haban conseguido dominarlo. Una de las chispas haba pasado rozndole la oreja. De haber estado cuatro dedos mas a la izquierda de donde se encontraba, lo habra alcanzado. Esta vez, de haber estado cuatro dedos mas adelante en el tnel, el elfo lo habra descubierto sin remedio. Al cabo, el elfo pareci seguro de que nadie lo observaba, aunque en ningn momento haba dado muestras de que tal cosa lo preocupara demasiado. Asinti para s con aire satisfecho, se volvi y llam a una puerta. Cuando se abri, una luz potente ba el tnel. Limbeck parpade mientras sus ojos se acostumbraban al sbito resplandor. chame una mano dijo el elfo.28 Limbeck, que esperaba ver aparecer a otro elfo en ayuda del primero, se qued boquiabierto de asombro al ver aparecer en el umbral a un enano. Un enano! Por fortuna para l, la sorpresa de descubrir a uno de los su yos ayudando a un elfo a transportar al debilitado Haplo al interior de aquella sala secreta subterrnea fue tan extraordinaria que le paraliz el habla y todas las dems facultades. De lo contrario, se le habra escapado un Eh!, un Hola! o un Por las patillas de la ta abuela Sally, qu crees que ests haciendo?, y se habra descubierto. As pues, cuando por fin el cerebro de Limbeck restableci contacto con el resto de su cuerpo, el elfo y el enano ya haban entrado a rastras en la sala a un Haplo an medio inconsciente. Los dos porteadores cerraron la puerta tras ellos, y a Limbeck se le cay el alma a los pies. Entonces advirti una rendija de luz y el corazn le dio un brinco, aunque pareci que no consegua volver donde estaba antes y se quedaba latiendo no mucho ms arriba, daba la impresin, de las rodillas. La puerta haba quedado ligeramente entreabierta. No fue el valor lo que impuls a Limbeck hacia adelante. Fueron los interrogantes: qu?, por qu?, cmo? La curiosidad, la fuerza que daba impulso a su vida, lo atrajo a la puerta de la estancia igual que los mgicos lectrozumbadores de la Tumpa-chumpa atraan el hierro. Limbeck se encontr pegado a la puerta, con un ojo tras el correspondiente cristal de las gafas aplicado a la rendija, antes de que se
28

Limbeck haba aprendido el idio ma de los elfos con el capitn Bothar'el.

135

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

diera cuenta de lo que estaba haciendo o reflexionara sobre el peligro que corra. Enanos que colaboraban con el enemigo! Cmo era posible? Descubrira quines eran los traidores y entonces..., bueno, entonces los..., o tal vez... Limbeck observ por la rendija y pestae. Se ech hacia atrs y aplic ambos ojos a la abertura, como si mirar con uno solo le produjera alucinaciones. Pero no lo eran. Se quit las gafas, se frot los ojos y mir otra vez. En la sala haba humanos! Humanos, elfos y enanos! To dos juntos, en paz. Relacionndose los unos con los otros. Todos unidos, aparentemente, en una gran fraternidad. De no ser porque los ojos de todos ellos despedan aquel fulgor rojo y porque verlos lo llenaba de un terror fro, inexpresable, Limbeck habra dicho que era la visin ms maravillosa que haba presenciado en su vida. Humanos, elfos, y enanos, unidos... Haplo se encontr en la sala y mir a su alrededor. La horrible alternancia de ardores y tiritones haba cesado, pero ahora se senta dbil, exnime. Deseaba dormir y reconoca este deseo como un intento de su cuerpo para recuperarse, para restablecer el crculo de su ser, su magia. Pero estara muerto mucho antes de que tal cosa pudiera suceder. La estancia era amplia y estaba iluminada por el dbil resplandor de unas cuantas lmparas de luz vacilante colgadas de unos ganchos en las paredes. Al principio, a Haplo lo confundi lo que vea. Pero luego, al pensarlo mejor, lo encontr lgico. Era coherente y brillante. Se dej caer en una silla que SangDrax coloc bajo sus flcidas piernas. S. Era perfectamente lgico. La sala estaba llena de mensch: elfos como Sang-Drax, humanos como Bane, enanos como Limbeck y Jarre. Un soldado elfo se daba golpecitos en la puntera de la bota con la punta de la espada. Un noble elfo alisaba las plumas de un halcn que sostena en su puo. Una mujer humana, cubierta con una falda hecha jirones y una blusa deliberadamente provocativa, mataba el tiempo apoyada contra una pared con aire aburrido. A su lado, un hechicero humano se entretena lanzando una moneda al aire y hacindola desaparecer. Un enano, con la indumentaria de los gegs, sonrea entre una espesa barba revuelta. Todos mensch, y todos completamente distintos de aspecto y facciones, salvo en una cosa: todos ellos miraban a Haplo con unos brillantes ojos rojos. Sang-Drax, situado al lado del patryn, hizo una seal a un humano, vestido de obrero comn, que se adelant hasta quedar en el centro del grupo. El Regio anunci la serpiente elfo, en la lengua del patryn. Pensaba que habas muerto dijo Haplo con voz vacilante y pastosa, pero inteligible. La serpiente humana pareci desconcertada por un instante, pero enseguida solt una carcajada. Ah, s! Chelestra... No, no estoy muerto. Nosotros no podemos morir. Pues a m bien me pareci que lo estabas, cuando Alfred hubo terminado contigo.

136

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

El Mago de la Serpiente? Reconozco que mat una parte de m pero, por cada parte de m que muere, nacen otras dos. Nosotras vivimos mientras vosotros sigis vivos. Vosotros nos mantenis vivas. Estamos en deuda con vosotros. La serpiente humana hizo una reverencia. Haplo lo contempl, perplejo. Entonces, cul es vuestra verdadera forma? Quiso saber. Sois serpientes, dragones, mensch o qu...? Somos cualquier cosa que queris que seamos respondi la serpiente humano. Vosotros nos dais forma, igual que nos dais vida. Lo cual significa que os adaptis al mundo en que estis y utilizis cualquier forma que sirva a vuestros intereses. Haplo habl lentamente, mientras sus pensamientos se abran paso con esfuerzo entre una bruma narctica. En el Nexo eras un patryn. En Chelestra, convena a vuestros propsitos manifestaros en forma de esas aterradoras serpientes... Aqu, podemos ser ms sutiles apunt la serpiente humano con un gesto de despreocupacin . No tenemos necesidad de aparecer como monstruos feroces para sembrar en este mundo el caos y la confusin que nos da vida. Nos basta con ser sus habitantes. El resto de los presentes confirm su declaracin con una carcajada de coro. Transformistas, pens Haplo. El mal poda tomar cualquier forma, asumir cualquier disfraz. En Chelestra, serpientes dragn; en Ariano, mensch; en el Nexo, su propio pueblo. Nadie las reconocera, nadie sabra que estaban all. Podan ir a cualquier parte, hacer cualquier cosa, fomentar guerras, forzar a luchar a enanos contra elfos, a elfos contra humanos... a sartn contra patryn. Todos nosotros, demasiado impacientes por dar rienda suelta a nuestro odio, sin darnos cuenta de que ese odio nos debilita, todos estamos abiertos y somos vulnerables al mal que terminar por devorarnos. Por qu me habis trado aqu? pregunt, casi demasiado abatido y desesperado como para que le importara. Para contarte nuestros planes. Haplo solt un soplido de irona. Una prdida de tiempo, si lo que pretendis es matarme. No! Eso s que sera una prdida lastimosa. El rey de las serpientes avanz entre filas de elfos, enanos y humanos hasta llegar ante Haplo. Todava no has entendido el asunto, verdad, patryn? El humano alarg la mano, clav un dedo en el pecho de Haplo y le dio unos golpecitos. Nosotras vivimos mientras lo hagis vosotros. El miedo, el odio, la venganza, el terror, el dolor, el sufrimiento; se es el lgamo repulsivo y turgente del cual nos alimentamos. Si voso tros vivs en paz, todas nosotras morimos un poco. Si vivs en el temor, vuestra existencia nos da vitalidad. Os combatir! murmur Haplo. Por supuesto! se ri la serpiente humano. Haplo se frot la cabeza dolorida y los ojos llorosos. Ya comprendo: eso es lo que queris que haga. Por fin empiezas a entender. Cuanto ms te resistas, ms fuertes nos hars.

137

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Qu hay de Xar? Se pregunt el patryn . Las serpientes juraron servirle. Ser otro truco...? Serviremos a tu seor. La serpiente humana era sincera. Haplo frunci el entrecejo. Haba olvidado que aquellas criaturas podan leerle el pensamiento. La serpiente continu: Serviremos a Xar con entusiasmo. Ya estamos con l en Abarrach, bajo el aspecto de patryn, naturalmente. Lo estamos ayudando a penetrar en los secretos de la nigromancia. Cuando lance su ataque nos uniremos a su ejrcito, lo ayudaremos en su guerra, libraremos sus combates y haremos con gusto todo lo que nos pida. Y despus... Despus, lo destruiris. Me temo que nos veremos obligadas a hacerlo. Xar quiere paz y unidad. Conseguidas mediante la tirana y el miedo, es cierto, y ello nos procurara cierto alimento, pero la dieta acabara por resultar demasiado pobre. Y los sartn? S, claro; nosotras no apostamos por un solo favorito. Tam bin estamos colaborando con ellos. Samah ha quedado sumamente complacido de s mismo cuando varios sartn han respondido a su llamada y han acudido a sus queridos hermanos a travs de la Puerta de la Muerte. Samah tambin ha ido a Abarrach, pero, en su ausencia, los sartn recin llegados estn incitando a sus congneres a declarar la guerra a los mensch. Y, muy pronto, incluso los pacficos mensch de Chelestra terminarn pelendose entre ellos mismos. O quiz debera decir... entre nosotros mismos. Haplo hundi la cabeza, que le pesaba como si fuera una roca. Sus brazos eran piedras; sus pies, guijarros. Sang-Drax lo agarr por el pelo, tir de su cabeza hacia arriba y lo oblig a mirar a la serpiente humano, que se transform en un ser espantoso. La criatura se agrand y su cuerpo se hinch y se expandi. Y, luego, el cuerpo empez a desmembrarse. Brazos, piernas, manos y pies se separaron del torso y se alejaron flotando mientras la cabeza se encoga de tamao hasta que Haplo slo distingui de ella dos ojos como rendijas llameantes. Ahora dormirs, dijo una voz en la mente del patryn. Y cuando despiertes, te habrs recuperado por completo. Y recordars todo lo sucedido. Recordars claramente todo lo que he dicho y todo lo que ahora voy a aadir. Aqu, en Ariano, corremos cierto peligro. En este mundo existe una tendencia hacia la paz que no nos conviene en absoluto. El imperio de Tribus, dbil y corrompido, mantiene una guerra en dos frentes que, segn nuestras consideraciones, no podr ganar. Si Tribus es vencido, los elfos y sus aliados humanos negocia rn un tra tado con los enanos. No podemos permitir que tal cosa suceda. A tu seor tampoco le agradara que se alcanzara ese pacto, Haplo. En los ojos de la serpiente humana brill una llamarada burlona. se ser tu dilema. Un dilema torturador. Si ayuda s a esos mensch, irs contra los deseos de tu seor. Si ayudas a ste, nos esta rs ayudando a nosotras. Aydanos a nosotras y terminars destruyendo a tu seor. Y, acabando con l, destruirs a todo tu pueblo. La oscuridad, reconfortante y tranquilizadora, borr la visin de los ojos rojos. Sin embargo, sigui escuchando la voz zahiriente:

138

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Piensa en ello, patryn. Mientras tanto, nosotras nos cebaremos en tu miedo. Limbeck distingui claramente a Haplo, a quien haban dejado caer al suelo cerca de la puerta. Vio que el patryn echaba una mirada a su alrededor, al parecer tan asombrado como l mismo ante la visin de aquella concurrencia inslita. Sin embargo, la expresin de Haplo no pareca de complacencia, precisamente. De hecho, a juzgar por todos los indicios, el patryn pareca tan aterrorizado como se senta el propio enano. Un humano, vestido con las ropas de un trabajador normal, avanz hasta Haplo y los dos empezaron a conversar en una lengua que Limbeck no entenda, pero que sonaba spera e irritada y que le produjo un escalofro cargado de sensaciones sombras y atemorizadoras. No obstante, en cierto momento del dilogo, todos los presentes en la sala soltaron una carcajada e hicieron comentarios de aprobacin y se mostraron sumamente contentos, asintiendo a algo de lo que se haba dicho. En aquel punto, Limbeck pudo hacerse cierta idea del tema de la conversacin, pues los enanos hablaban en enano, los elfos lo hacan en elfo y los humanos presumiblemente, ya que Limbeck no conoca una sola palabra en su idioma hablaban en humano. Pero nada de cuanto escuchaba alegr el nimo de Haplo; si acaso, el patryn pareca an ms tenso y desesperado que antes. Limbeck aprecio en l el aspecto de un hombre que se dispona a afrontar un final terrible. Un elfo agarr por el cabello a Haplo y tir de l, obligndolo a levantar la cabeza para mirar al humano. Limbeck, con ojos desorbitados, contempl la escena sin tener la menor idea de lo que suceda, pero completamente seguro de algn modo de que Haplo iba a morir. El patryn pestae y cerr los ojos. La cabeza le cay a un costado y su cuerpo qued exnime en brazos del elfo. El corazn de Limbeck, que haba ascendido trabajosamente desde sus pies hasta su pecho, se le aloj ahora firmemente en la garganta. El enano tuvo la certeza de haber visto morir a Haplo. El elfo tendi al patryn en el suelo. El humano lo contempl, movi la cabeza y solt una carcajada. Haplo volvi la cabeza y emiti un suspiro. Slo estaba dormido, advirti Limbeck con alivio. El enano se sinti tan aliviado que se le empaaron las gafas. Se las quit y procedi a limpiarlas con manos temblorosas. Que varios elfos me ayuden a transportarlo orden el elfo que haba conducido a Haplo a aquel lugar. De nuevo, empleaba la lengua de los elfos y no aquel extrao idioma incomprensible para Limbeck. Tengo que llevarlo de vuelta a la Factra antes de que los dems recelen. Un grupo de elfos al menos, Limbeck supuso que lo eran; resultaba difcil estar seguro, pues llevaban una indumentaria que los haca semejar ms a las paredes de los tneles que a verdaderos elfos se congreg en torno al durmiente Haplo. Varios de ellos asieron al patryn por piernas y hombros, lo levantaron del suelo con facilidad, como si no pesara ms que un nio, y se encaminaron hacia la puerta.

139

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Limbeck se ocult rpidamente en el tnel y observ cmo los elfos se llevaban a Haplo en direccin contraria. Lo asalt la idea de que iba a quedarse de nuevo a solas all abajo, sin la menor nocin de cmo salir. Era preciso que siguiera a aquella comitiva; de lo contrario... Bueno, quiz podra preguntarle a uno de aquellos enanos. Se volvi para asomarse de nuevo a la sala, y las gafas estuvieron a punto de saltarle de la nariz. Se apresur a ajustarse las patillas a las orejas y observ atentamente a travs de los gruesos cristales, incapaz de creer lo que vea. La estancia, que momentos antes estaba llena de luces y de risas, de humanos, elfos y enanos, estaba completamente vaca. Limbeck tom aire profundamente y lo expuls en un suspiro tembloroso. La curiosidad se apoder de l, y ya se dispona a entrar en la estancia para investigar cuando se dio cuenta de que los elfos su nico recurso para encontrar la salida estaban dejndolo atrs rpidamente. Limbeck movi la cabeza a un lado y otro pensando en las cosas extraas e inexplicables que acababa de presenciar y, con las patillas mecindose al ritmo de su trotecillo, avanz por el pasadizo siguiendo con cautela a los elfos de tan inslita indumentaria. El espectral fulgor rojizo de sus ojos iluminaba los pasadizos y les permita ver por dnde avanzaban. Limbeck no alcanzaba a comprender cmo distinguan un tnel de otro, un corredor de entrada de otro de salida. La comitiva avanzaba a paso rpi do, sin hacer altos, sin un paso en falso, sin verse obligada una sola vez a retroceder para tomar otra direccin. Qu planes tienes ahora, Sang-Drax? pregunt uno. Un nombre muy ingenioso, si me permites el comentario. Te gusta? Me pareci el ms adecuado dijo el elfo que haba conducido a Haplo all abajo. Ahora debo ocuparme de que el chiquillo humano, Bane, y este patryn sean conducidos ante el emperador. El nio tiene en mente un plan que podra fomentar el caos en el reino humano de manera much o ms eficaz que cualquier accin que pudiramos emprender nosotros. Confo en que correris la voz entre los crculos ms prximos al emperador y le solicitaris su colaboracin. El emperador colaborar, si se lo aconseja la Invisible. 29 Me asombra que consiguierais incorporaros tan pronto a una unidad tan preparada y poderosa. Mis felicitaciones. Uno de los elfos de extraas ropas se encogi de hombros. En realidad, result muy sencillo. En todo Ariano no existe otro grupo cuyos mtodos y medios coincidan tanto con los nuestros. Con excepcin de esa malhadada tendencia a respetar escrupulosamente la ley y el orden elfos y a llevar a cabo sus acciones en nombre de ellos, la Guardia Invisible es perfecta para nosotras. Es una lstima que no sea tan fcil penetrar en las filas de los kenkari.30
29

Una unidad militar de lite creada por el emperador con la misin aparente de descubrir y destruir a los elfos rebeldes. La Invisible co mo era conocida popularmente por la misteriosa capacidad de sus miemb ros para ha cerse casi invisibles haba obtenido un poder enorme, antes incluso de que las malficas serpientes se infiltraran en ella. 30 Uno de los siete clanes de elfos que los sartn llevaron a Ariano in me diatamente despus de la Separacin. Todos los clanes elfos tenan sus hechiceros, pero los kenkari posean unas facultades mgicas superiores a las de la mayora y, con el transcurso de los siglos y a travs de una estricta poltica de mat rimon ios endogmicos, consiguieron potenciar an ms tales facultades. En consecuencia, existe una gran demanda de hechiceros kenkari

140

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Empiezo a pensar que tal cosa ser imposible, Sang-Drax. Como le explicaba hace un rato al Regio, antes de tu llegada, los kenkari tienen una naturaleza espiritual y, gracias a ella, son extraordinariamente sensibles a nosotras. De todos modos, hemos llegado a la conclusin de que no representan una amenaza. Todo su inters se concentra en el espritu de los muertos, cuyo poder mantiene al imperio. Entre los kenkari, el principal objetivo en la vida es el cuidado y la vigilancia de esos espritus cautivos. La conversacin continu pero Limbeck, que deba esforzarse para no quedarse atrs y empezaba a fatigarse con aquel ejercicio al que no estaba acostumbrado, no tard en perder inters por lo que se deca. De todos modos, apenas haba entendido nada de lo que hablaban, y lo poco que haba captado lo haba llenado de perplejidad. Cmo era que aquellos elfos, que momentos antes hacan tan buenas migas con los humanos, hablaban ahora de fomentar el caos? En cualquier caso, pens el enano deseando poder sentarse a descansar un rato, nada de cuanto hicieran humanos o elfos poda sorprenderlo. Y, en aquel momento, ciertas palabras odas a medias en la conversacin de los elfos hicieron que Limbeck se olvidara de sus pies llagados y de sus tobillos doloridos. Qu hars con la enana que han capturado tus hombres? inquira uno de los elfos. La han cogido? Respondi Sang-Drax sin darle importancia. No me haba percatado. S, la capturaron mientras t te ocupabas del patryn. Ahora la tienen en custodia con el muchacho humano. Jarre! Estaban hablando de Jarre!, comprendi Limbeck. Sang-Drax permaneci pensativo unos instantes. Bueno, supongo que la llevar conmigo dijo por ltimo. Podra resultarnos til en futuras negociaciones, no te parece? Si esos estpidos elfos no la matan antes. El odio que sienten por esos enanos me tiene asombrado. Matar a Jarre! A Limbeck se le hel la sangre al orlo; despus, la misma sangre le hirvi de furia y, por fin, le baj de la cabeza al estmago y le provoc en ste la nusea del remordimiento. Si Jarre muere, ser por culpa ma murmur para s, casi sin mirar por dnde iba. Se sacrific por m y... No habis odo algo? pregunt uno de los elfos que sostenan las piernas de Haplo. Sabandijas dijo Sang-Drax. Este lugar est lleno de ellas. Los sartn deberan haber puesto ms cuidado en lo que hacan. Deprisa. Mis hombres pensarn que me he perdido aqu abajo y no quiero que ninguno de ellos decida hacerse el hroe y venir a buscarme.

entre los dems clanes elfos. Aunque no tienen tierras de su propiedad, son muy respetados y apreciados en toda la nacin elfa y viven como huspedes entre las diversas familias reales. Con todo, su principal tarea sigue siendo el Cuidado de las Almas.

141

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Dudo que lo hagan apunt el elfo de extraas vestiduras, con una risotada. Por lo que he odo, tus hombres no te aprecian demasiado. Es cierto reconoci Sang-Drax, impertrrito. Dos de ellos sospechan que la muerte de su anterior capitn fue cosa ma. Y tienen razn, desde luego. A decir verdad, han sido muy sagaces para descubrirlo; es una lstima que esa sagacidad les vaya a costar la vida. Ah, ya estamos aqu! El acceso a la Factra. Ahora, mucho silencio. Los elfos enmudecieron y aguzaron el odo. Limbeck indignado, trastornado y confundido se haba detenido a cierta distancia. Ya saba dnde estaba: reconoca el pie de la escalera que conduca a la estatua del dictor y an pudo ver el dbil resplandor de la marca rnica que Haplo haba dejado a su paso. Ah arriba se mueve algo anunci Sang-Drax. Seguramente, han montado una guardia. Dejad al patryn en el suelo. Yo lo llevar desde aqu. Vosotros, volved a vuestras tareas. S, seor, capitn, seor. Los dems elfos saludaron burlonamente, entre risas; a continuacin para completo asombro de un Limbeck que no daba crdito a lo que vea , se desvanecieron en el aire. El enano se quit las gafas y limpi los cristales, con la vana esperanza de que la desaparicin de los elfos fuera cosa de alguna mota de polvo en ellos, pero las gafas limpias no mejoraron mucho las cosas: todos los elfos se haban esfumado, salvo el capitn del escuadrn, que estaba incorporando a Haplo. Despierta, patryn dijo Sang-Drax, al tiempo que le daba unos cachetes en el rostro. As est mejor. Qu sucede, te sientes un poco mareado? Tardars algn tiempo en recuperarte por completo de los efectos del veneno. Para entonces, ya estaremos camino del Imperanon. No te preocupes: me ocupar de los mensch. Sobre todo, del muchacho. Haplo apenas se sostena en pie y se vio obligado a apoyarse como un saco en el capitn elfo. El patryn pareca sumamente enfermo pero incluso as, en aquel estado de postracin, pareca reacio a tener nada que ver con el elfo. No obstante, era evidente que no tena eleccin. Estaba demasiado dbil para subir los peldaos por sus propias fuerzas. Si quera salir de los tneles, tendra que aceptar la ayuda de los poderosos brazos de Sang-Drax. Y Limbeck tampoco tena eleccin. El enfurecido enano habra querido salir al descubierto y enfrentarse al elfo, exigirle la devolucin inmediata de Jarre, intacta. El Limbeck de antes habra actuado as, sin que le importaran las consecuencias. Ahora, en cambio, el enano mir a travs de sus anteojos y vio a un elfo de una fortaleza fsica inaudita. Record que el ca pitn haba mencionado a otros elfos que montaban guardia arriba y apreci que Haplo no estaba en condiciones de ayudar. Limbeck decidi ser razonable y se qued donde estaba, oculto entre las sombras, hasta que oy sus pisadas en los peldaos. Slo cuando hubo calculado que estaban a mitad de camino de la abertura superior, se atrevi el enano a avanzar, descalzo, y asomarse al hueco del pie de la escalera.

142

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Capitn Sang-Drax, seor escuch una voz en lo alto. Ya nos preguntbamos si habra sucedido algo. El prisionero explic Sang-Drax. Tuve que ir tras l. Intentaba huir con un pual clavado en el hombro? Estos malditos humanos son duros, como animales heridos murmur el capitn . Me ha brindado la oportunidad de una buena persecucin, hasta que el veneno ha surtido efecto. Quin es, seor? Una especie de hechicero? Nunca haba visto a un humano cuya piel despidiera ese resplandor azul. S. Es uno de esos llamados misteriarcas. Probablemente, est aqu abajo para cuidar del muchacho. Entonces, seor, hemos de dar por cierta la historia del chico? el elfo pareca escptico. Creo que deberamos esperar a que el emperador decida qu tenemos que dar por cierto. De acuerdo, teniente? S, seor. Supongo que s, seor. Adonde han llevado al chico? Al diablo con el chico pens Limbeck con irritacin . Dnde tienen a Jarre? El elfo y Haplo haban llegado a lo alto de la escalera. El enano contuvo el aliento con la esperanza de or algo ms. Al cuartel de la guardia, capitn. Esperan all tus rdenes. Necesitar una nave, dispuesta para volver a Paxaria... Tendr que solicitarla al comandante en jefe, seor. Hazlo enseguida, teniente. Llevar conmigo al muchacho, a ese mago y a la otra criatura que capturamos... La enana, seor? El elfo puso cara de estupefaccin . Habamos pensado ejecutarla, para dar ejemplo... Limbeck no escuch ms. Un sonido atronador en sus odos lo dej mare ado y confuso. Las rodillas casi dejaron de sostenerlo, y tuvo que apoyarse en una pared. Jarre, ejectala! Jarre, que lo haba salvado a l de la ejecucin! Jarre, que lo quera ms de lo que l mereca! No! Nadie ejecutara a la enana! Nadie, si l poda impedirlo... y... El rugido remiti, reemplazado por un vaco helado que lo hizo sentirse hueco y oscuro por dentro, tan fro, oscuro y vaco como los tneles donde estaba. Ahora saba qu hacer. Tena un plan. Y volva a or la conversacin. Qu hemos de hacer con esa abertura, seor? Cerrarla dijo Sang-Drax. Ests seguro, seor? No me gusta la sensacin que produce ese lugar. Parece... malfico. Tal vez deberamos dejarlo abierto y mandar escuadrones a investigar... Muy bien, teniente asinti Sang-Drax con gesto despreocupado. Yo no he visto nada de inters ah abajo, pero, si quie res investigar, adelante. Aunque tendrs que investigar t solo, por supuesto. No puedo desprenderme de ningn hombre para que te ayude. De todos modos... Me ocupar de cerrar, seor se apresur a decir el elfo. Como a ti te parezca. La decisin es tuya. Necesitar una litera y algunos porteadores. Yo slo no podra llegar muy lejos, cargado con ese desgraciado.

143

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Permite que te ayude, seor. Djalo en el suelo. Despus, cierra esa abertura. Mientras, yo voy a... Las voces de los elfos se alejaron. Limbeck no se atrevi a esperar ms. Subi los peldaos con sigilo y mantuvo la cabeza agachada hasta poder echar un vistazo desde la boca del hueco. Los dos elfos ocupados en arrastrar al semiinconsciente Haplo lejos de la peana de la estatua estaban vueltos de espalda. Otros dos elfos que montaban guardia estaban distrados contemplando al humano herido, uno de los famosos misteriarcas de terrible reputacin. Tambin ellos le daban la espalda. Era ahora o nunca. Se ajust las gafas a la nariz, sali a gatas de la abertura y corri desesperadamente hacia el agujero del suelo de la Factra que conduca al sistema de tneles que daba cobijo a los gegs. Aquella parte de la Factra apenas estaba iluminada. Los centinelas elfos, inquietos ante la proximidad de aquella estatua extraa y ominosa, procuraban no pasar demasiado cerca de ella. Limbeck consigui llegar a un refugio seguro sin ser visto. En su asustada huida, estuvo a punto de caer de cabeza por la boca del pozo, pero consigui frenarse en el ltimo instante; se arroj al suelo, tante el primer peldao metlico de la escalerilla, se agarr con fuerza y, ejecutando una especie de salto mortal, dej caer el cuerpo al interior. Permaneci suspendido en el vaco un instante, con las manos torpemente asidas al primer peldao y los pies pataleando frenticamente en busca de apoyo. El pozo era muy profundo. Por fin, consigui tocar el peldao con los gordos dedos y pronto tuvo ambos pies apoyados ms o menos firmemente en el fro metal. Desasiendo con cuidado las sudorosas manos, se volvi en el peldao y se aplast contra la escalerilla. Contuvo el aliento y trat de captar algn ruido de persecucin. No has odo algo? preguntaba uno de los elfos. Limbeck permaneci absolutamente inmvil en el pozo. Tonteras! replic la voz del teniente, tajante. Es ese maldito hueco. Hace que oigamos cosas raras. El capitn Sang-Drax tiene razn: cuanto antes lo cerremos, mejor. El enano escuch un leve rechinar producido por la estatua al deslizarse sobre su peana. Descendi la escalerilla y, al llegar al pie, emprendi el regreso a su cuartel general, con expresin ceuda y embargado por una fra clera, para perfilar los detalles de su plan. El hilo que conduca al autmata, el propio hombre metlico, la impensable unin pacfica de humanos, elfos y enanos; nada de aquello importaba ahora. Y quiz no volviera a importar nunca ms. Recuperara a Jarre. Eso o...

144

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

18
LA CATEDRAL DEL ALBEDO ARISTAGN REINO INFERIOR La weesham31 experiment una sensacin abrumadora de gratitud al aproximarse a la Catedral del Albedo.32 No era la belleza del edificio lo que la conmova, aunque la catedral tena la merecida consideracin de ser la estructura ms hermosa de todas las levantadas por los elfos de Ariano. Tampoco estaba de masiado influida por la veneracin temerosa que senta la mayora de los elfos cuando se acercaba al centro depositario de las almas de las familias reales elfas. La weesham estaba demasiado asustada para apreciar la belleza, demasiado amargada y desgraciada para sentir veneracin. Lo nico que senta era alivio por haber alcanzado, al fin, un refugio seguro. Con la cajita de lapislzuli y calcedonia sujeta con firmeza entre las manos, ascendi los peldaos de coralita apresuradamente. Los bordes dorados de los escalones brillaban al sol y parecan iluminarse al paso de la weesham, que rode el edificio octogonal hasta llegar ante la puerta central. Mien tras avanzaba, la maga ech ms de una mirada a su espalda, un acto reflejo que era producto de tres das de terror. Debera haberse dado cuenta de que all, en aquel recinto sagrado, no poda seguirla nadie, ni siquiera la Invisible. Sin embargo, el miedo le impeda cualquier pensamiento racional. El miedo la haba consumido como el delirio de una fiebre, le haca ver cosas inexistentes y escuchar palabras que nadie haba pronunciado. Palideca y le temblaban las piernas a la vista de su propia sombra y, cuando alcanz la puerta del santuario, en lugar de llamar con suavidad y veneracin como deba, empez a descargar en ella fuertes golpes con el puo cerrado. El Guardin de la Puerta, cuya estatura excepcionalmente alta y su complexin delgadsima, casi demacrada, lo sealaba como uno de los elfos kenkari, se sobresalt al escuchar los golpes. Apresurando el paso hasta la puerta, ech un vistazo por la mirilla acristalada y torci el gesto. El kenkari estaba acostumbrado a ver llegar a los weesham o geir, nombre menos ceremonioso, pero ms acertado, que tambin reciban33 en diversos grados de afliccin. Estos grados iban desde la pena serena y resignada de los ancianos, que haban convivido con sus pupilos desde la juventud, hasta el dolor de labios apretados del weesham soldado que haba visto al noble a su cargo perder la vida en la guerra que se libraba en aquellos das en Ariano, o el pesar torturado del weesham que ha perdido a un nio. El sentimiento de
31

Los weesham son magos elfos cuya misin consiste en recoger el alma de un miemb ro de la realeza en el mo mento de la muerte y transportarla a k Catedral del Albedo. A cada miemb ro de la estirpe real se le adjudica, en el mo mento de nacer, uno o una weesham que seguir al pequeo a lo largo de toda su vida, esperan do el mo mento de su muerte y la liberacin de su alma para capturarla de in mediato en una cajita mgica. 32 Una palabra antigua to mada de la Antigua Tierra. En su origen, el tr mino albedo se refiere a la proporcin de la luz solar recibida por un planeta que ste refleja a su vez. Los elfos utilizan el vocablo en una forma muy lrica, para referirse a la lu z de las almas elfas que se refleja en sus congneres vivos. 33 Geir es un trmino vulgar que significa buitre.

145

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

pesar por parte del weesham era aceptable, incluso encomiable. Pero, ltimamente, el Guardin de la Puerta haba estado observando otra emocin relacionada con el duelo, una emocin que resultaba inaceptable: el miedo. Apreci signos de miedo en aquella geir, igual que los haba apreciado en demasiados otros weesham, en los ltimos tiempos. Los golpes apresurados a la puerta, las miradas inquietas por encima del hombro, la tez plida, ajada por sombras grises de noches de insomnio. El Guardin abri la puerta con la parsimonia y la solemnidad de costumbre, recibi a la geir con semblante grave y la oblig a llevar a cabo toda la ceremonia ritual antes de permitirle el acceso. El kenkari, experto en aquellos temas, saba que las familiares palabras del rito, aunque parecan tediosas en aquel momento, proporcionaban consuelo a los que sufran y a los que tenan miedo. Por favor, permteme entrar! exclam la mujer cuando la puerta de cristal se abri en silencio sobre sus goznes. El Guardin le impidi la entrada con su esbeltsimo cuerpo, al tiempo que alzaba los brazos en alto. Los pliegues de su ropa, bordada con hilos de seda en un tornasol de tonos rojos, amarillos y anaranjados con orlas negras, semejaban las alas de una mariposa. Todo l pareci convertirse, de hecho, en una mariposa: su cuerpo era el del insecto sagrado de los elfos, y las alas se abran a ambos lados. La visin era deslumbrante para el ojo y para la mente, y tambin resultaba reconfortante. La exhibicin sirvi para que la geir recordara de inmediato sus obligaciones. Su mente evoc de nuevo toda su instruccin, su preparacin. El color volvi a sus plidas mejillas, record la forma correcta de presentarse y, al cabo de unos momentos, dej de temblar. Dio su nombre, el de su clan34 y el de la persona real a su cargo. Este ltimo nombre lo pronunci con un nudo en la garganta y tuvo que repetirlo para que el Guardin lo entendiera. El mago kenkari busc rpidamente en los datos de su memoria y localiz enseguida el nombre, entre cientos de otros, certificando que el alma de aquella joven princesa tena derecho a ser acogida en la catedral. (Resultaba difcil de creer pero, en aquella poca de degeneracin, haba elfos de sangre comn que intentaban infiltrar a sus propios antepasados plebeyos en la catedral. El Guardin de la Puerta gracias a su profundo conocimiento del rbol genealgico de la familia real con sus numerosas ramas, tanto legtimas como no descubra a los impostores, los haca prisioneros y los entregaba a la Guardia Invisible.) En esta ocasin, el Guardin no tuvo ninguna duda y tom su decisin al momento. La joven princesa, prima segunda del emperador por el lado de su abuela paterna, haba tenido renombre por su belleza, su inteligencia y su espritu. Debera haber vivido muchos ms aos, haber sido esposa y madre y educar a muchos hijos a su semejanza para bien de aquel mundo.

34

Puede ser weesham un elfo o una elfa de cualquiera de los clanes, pero slo los kenkari sirven en la catedral. Los weesham, que deben tener grandes conocimientos de magia espiritual, estudian con los kenkari desde que inician la adolescencia hasta que alcanzan la edad adulta (equivalent e en trminos humanos a una edad de veinte aos). Al alcanzarla, se asigna al geir un protegido al que atender; normalmente, es otro miemb ro de su propio clan.

146

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

As lo expres el Guardin cuando, terminada la ceremonia de admisin, permiti el paso a la catedral a la geir y cerr la puerta de cristal tras ella. Al hacerlo, advirti que la mujer casi lloraba de alivio pero no olvidaba an seguir mirando a un lado y otro con expresin asustada. S respondi la geir en un susurro, como si temiera hablar en voz ms alta incluso en aquel santuario . Mi hermosa muchacha debera haber vivido ms. Yo debera haber cosido las sbanas de su lecho nupcial, no el borde de su sudario! Sosteniendo la cajita en la palma de la mano, la geir una elfa de unos cuarenta ciclos de edad acarici la tapa delicadamente labrada con las yemas de los dedos y murmur unas palabras entrecortadas de afecto por el alma desdichada contenida en su interior. Cul fue la causa de su muerte? inquiri el Guardin, solcito . La peste? Ojal hubiera sido eso! Exclam la geir con amargura. Una muerte as habra podido soportarla... Cubri la caja con la otra mano, como si con ello pudiera proteger todava al ser cuya esencia guardaba en ella . Fue asesinada. Quin lo hizo?, los humanos? La expresin del Guardin era severa y sombra. O algn rebelde? Y qu trato poda tener mi ovejita, una princesa de sangre real, con ningn humano o con esa escoria rebelde?35 replic la geir; por un instante, la pena y la rabia le hicieron olvidarse de que estaba hablando a un superior. El Guardin le record su lugar con una mirada. La geir baj los ojos y acarici la cajita. No continu. Fue su propia carne, su propia sangre! Vamos, vamos, mujer. Ests histrica la interrumpi el Guardin con severidad. Qu razn poda tener nadie para...? Como era joven y fuerte, su espritu tambin lo es. Y para algunos aadi la geir sin ocultar las lgrimas que le corran por las mejillas , tales cualidades son ms valiosas en la muerte que en la vida. No puedo creer que... Entonces, cree esto. La geir hizo algo impensable. Alarg la mano y, asiendo por la mueca al Guardin, lo atrajo hacia ella para que escuchara las palabras, llenas de espanto, que tena que contarle . Mi ovejita y yo siempre tombamos un vaso de negus caliente antes de retirarnos. 36 Esa noche tambin compartimos la bebida. Me pareci que tena un sabor extrao, pero supuse que el vino no estaba muy bueno. Ninguna de las dos termin su vaso porque nos acostamos enseguida. Mi ovejita haba sufrido varias pesadillas... La geir tuvo que hacer una pausa para recobrar la compostura. Despus, continu su relato: Mi ovejita cay dormida casi al momento. Yo estaba po niendo un poco de orden en la estancia, recogiendo sus preciosos lazos y preparando el vestido para la maana, cuando not una sensacin extraa. Not los brazos y las
35 36

Referencia a los elfos rebeldes que, por aquel tiempo, intentaban derrocar al imperio de Tribus. Los geir no abandonan nunca la compaa de la persona a su cargo, sino que permanecen a su lado da y noche, por si la muerte las arrebata de improviso.

147

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

manos muy pesados, y la lengua hinchada y reseca. Apenas consegu alcanzar mi cama tambalendome y, al momento, ca en un estado extrao. Estaba dormida y, al mismo tiempo, no lo estaba. Poda ver y or cosas, pero era incapaz de responder. Y, en ese estado, lo vi. La geir apret la mano del Guardin con ms fuerza. l inclin la cabeza hacia ella para or mejor, pero apenas logr comprender lo que le deca con palabras rpidas y apenas susurradas. Vi cmo la noche se introduca por su ventana! El Guardin frunci el entrecejo y se ech hacia atrs. Ya s qu ests pensando se apresur a decir la geir. Que deb de beber demasiado o que estaba dormida. Pero te juro que es verdad. Vi un movimiento, unas siluetas negras que se colaban por el marco de la ventana y avanzaban por la pared. Eran tres y, por un instante, fueron tres agujeros de negrura contra la pared. Luego, se quedaron quietas, y, de pronto, eran la pared! Pero yo an segua vindolas moverse, aunque era como si la propia pared se ondulara o respirara. Las sombras se deslizaron hasta el lecho de mi protegida. Intent gritar, alertarla, pero no sali sonido alguno de mi garganta. No poda hacer nada. Nada en absoluto! La geir se estremeci. Entonces, un cojn, uno de los cojines de seda bordados que mi ovejita haba cosido con sus propias manitas queridas, se alz en el aire, sostenido por unas manos invisibles que lo depositaron sobre su rostro... y apretaron. Mi ovejita se resisti. Incluso en medio de su sopor, luch por su vida. Pero las manos invisibles mantuvieron el cojn contra su cara hasta..., hasta que dej de moverse. Y all qued, exnime. Entonces percib que una de las sombras vena hacia m. No haba nada ms visible, ni siquiera un rostro, pero tuve la certeza de que tena una cerca. Una mano se pos en mi hombro y me sacudi. Tu protegida est muerta, geir, me dijo entonces una voz. Deprisa, coge su espritu. La sensacin terrible de la resaca se me pas de golpe. Lanc un grito e, incorporndome en la silla, alargu la mano para sujetar a la horrible criatura, para retenerla hasta que pudiera avisar a los centinelas, pero mis dedos atravesaron la negrura sin encontrar ms que aire. Las sombras haban desaparecido. Ya no eran las paredes, sino que volvan a formar parte de la noche. Se haban marchado. Corr junto a mi ovejita pero, efectivamente, estaba muerta. Los latidos de su corazn se haban apagado y la vida escapaba de ella por instantes. Ni siquiera le haban dado ocasin de liberar su propia alma y tuve que cortarla. 37 Ay, su piel plida y fina! Tuve que... La geir rompi en incontenibles sollozos y no vio la expresin del Guardin, las arrugas que se le formaban en la frente, la sombra que le cubra los ojos. Debes de haberlo soado, querida fue su nica respuesta a la mujer.
37

Las primeras palabras que aprende un nio elfo de estirpe real son las que componen la formu la que liberar su alma del cuerpo a la muerte de ste. Los elfos repiten esta frmu la en el instante de la muerte, y el weesham procede entonces a capturar el alma para llevarla a la catedral. Pero, si el elfo muere antes de poder pronunciar las palabras, para liberar el alma el weesham tiene que abrir una vena del brazo izquierdo del difunto y extraer una cantidad de sangre del corazn. Y esto debe hacerse en los instantes posterio res a la muerte.

148

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

No replic ella con voz hueca, una vez derramadas las l grimas. No fue ningn sueo, aunque eso es lo que quisieron hacerme creer. Y desde entonces he notado su presencia, siguindome all adonde voy. Pero eso no me importa. No tengo ninguna razn para seguir viviendo; lo nico que quera era contrselo a alguien. Y esas sombras no podran matarme antes de que cumpliera mi deber, verdad? Dirigi una ltima mirada emocionada y pesarosa a la cajita antes de depositar sta en la mano del Guardin con suavidad y veneracin. Sobre todo, porque lo que pretendan esas sombras era ver completada esta ceremonia. Tras esto, con la cabeza agachada, la geir dio media vuelta y abandon la catedral por la puerta acristalada, que el Guardin se apresur a abrir para facilitarle la salida. El kenkari musit unas palabras de consuelo, pero sonaron vacas de conviccin y tanto quien las pronunciaba como quien las escuchaba si la geir llegaba a orlas siquiera lo saban. Con la cajita de lapislzuli y calcedonia en la mano, el Guardin observ a la mujer mientras sta descenda los peldaos de cantos dorados y se alejaba por el patio, grande y vaco, que rodeaba la catedral. El sol brillaba con fuerza, y el cuerpo de la geir formaba tras ella una larga sombra. El Guardin experiment un escalofro y continu mirando atentamente a la mujer hasta que la perdi de vista. La cajita an estaba caliente del contacto con la mano de la maga. Con un suspiro, el kenkari se volvi y llam a un pequeo gong de plata situado en un nicho de la pared, junto a la puerta. Otro kenkari, vestido con las ropas multicolores de mariposa, se acerc por el pasillo silenciosamente, calzado con unas babuchas. Relvame en mis obligaciones le orden el Guardin . Debo llevar esto al Aviario. Llmame si me necesitas. El kenkari, principal ayudante del Guardin, asinti y ocup su lugar junto a la puerta, dispuesto para recibir las almas que fueran llevadas hasta all. Con la cajita entre las manos y el entrecejo fruncido, el Guardin dej la gran puerta y se encamin al Aviario. La Catedral del Albedo es una edificacin de planta octogonal. La coralita, dirigida y podada mediante la magia, se eleva del suelo majestuosame nte para formar una cpula altsima, de paredes muy pronunciadas. Unos muros de cristal llenan el espacio entre los pilares y nervaduras de coralita, y sus paneles cristalinos reflejan con un brillo cegador la luz del sol de Aria no, Solarus. Las superficies acristaladas crean una ilusin ptica por la que a un observador casual (a quienes nunca se permite acercarse demasiado) tiene la impresin de poder ver todo el edificio, de lado a lado, sin obstculos. En realidad, esos muros de cristal del interior del octgono actan como espejos y reflejan la cara interna del muro exterior. As pues, desde fuera no se puede ver el interior, pero desde dentro se observa todo a la perfeccin. El patio que rodea la catedral es vastsimo y desprovisto de cual quier objeto. Ni siquiera una oruga podra cruzarlo sin ser observada. As es como los kenkari mantienen preservados sus antiguos misterios. En el centro del octgono est el Aviario. Formando un cr culo en torno a l se encuentran las salas de estudio y de meditacin. Debajo de la catedral se

149

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

hallan los aposentos permanentes de los kenkari y los temporales de sus aprendices, los weesham. El Guardin dirigi sus pasos hacia el Aviario. ste, la cmara de mayores dimensiones de la catedral, es un lugar hermoso, lleno de rboles y plantas vivos trados de todo el reino elfo para que crezcan all. El agua, el preciado lquido elemento que resultaba tan escaso en el resto del mundo, debido a la guerra con los gegs, corra libremente por el Aviario, derrochada para mantener la vida en lo que, irnicamente, era una cmara destinada a los muertos. En aquel Aviario no volaba ningn pjaro. Las nicas alas que se extendan dentro de sus paredes de cristal eran invisibles y efmeras: las alas de las almas de los elfos regios, capturadas, mantenidas cautivas, obligadas a cantar eternamente su msica silenciosa por el bien del imperio. El Guardin se detuvo a la puerta del Aviario y se asom al interior. Resultaba verdaderamente bello. Los rboles y las plantas de flores crecan all como en ningn otro lugar del Reino Medio. Ni siquiera el jardn del emperador estaba tan exuberante, pues el racionamiento de agua haba afectado incluso a Su Majestad Imperial. El agua del Aviario flua a travs de conducciones enterradas a buena profundidad bajo la tierra de cultivo que, segn la leyenda, haba sido trada desde la isla jardn de Hesthea, en el Reino Superior abandonado haca ya mucho tiempo.38 Salvo el trabajo de plantarlas, nadie dedicaba ms cuidados a los vegetales, a no ser que los muertos se ocuparan de ellos (como el Guardin gustaba de imaginar, en ocasiones). Slo en rarsimas ocasiones se permita a los vivos la entrada en el Aviario; tal cosa no haba sucedido en toda la largusima existencia del Guardin, o en la de ningn kenkari del que se guardara recuerdo. En la cmara sellada no soplaba viento alguno. Ni una corriente de aire, ni una brizna de brisa, poda penetrar en su interior. Y, a pesar de ello, el Guardin vio cmo las hojas de los r boles se agitaban y vibraban, vio cmo los ptalos de las rosas temblaban y cmo los tallos de las flores se doblaban. Las almas de los muertos revoloteaban entre el verdor de la vida vegetal. El Guardin contempl el Aviario unos instantes ms, antes de volverle la espalda. Aquel recinto, en otro tiempo lugar de paz, de tranquilidad y de esperanza, haba terminado por producirle una siniestra tristeza. Baj la mirada a la cajita que tena entre las manos, y las profundas arrugas de su demacrado rostro se hicieron an ms marcadas. Apretando el paso hasta la capilla anexa al Aviario, pronunci la oracin ceremonial y empuj con suavidad la puerta de madera, adornada con un bello trabajo de marquetera. En la pequea estancia se encontraba la Guardiana del Libro, sentada ante su escritorio y ocupada en anotar unos datos en un volumen grande y grueso, encuadernado en piel. La Guardiana del Libro tena por deber tomar nota del nombre, linaje y hechos ms importantes de la vida de quienes llegaban encerrados en las cajitas. El cuerpo al fuego, la vida al libro, el alma al cielo. As deca el ritual. Al or que entraba alguien, la Guardiana del Libro hizo un alto en su escritura y alz la vista.
38

Para una historia del Reino Superior, ver Ala de Dragn, volumen 1 de El ciclo de la Puerta de la Muerte.

150

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Un alma quiere ser admitida dijo el Puerta con aplomo. La Libro (los ttulos completos se abreviaban, para mayor fluidez) asinti e hizo sonar un pequeo gong de plata colocado en un extremo del escritorio. Un tercer kenkari, el Guardin del Alma, entr en la capilla por otra puerta. La Libro se puso en pie respetuosamente, y el Puerta hizo una reverencia. Guardin del Alma era el mayor rango que poda alcanzar un kenkari. Quien ostentaba el cargo necesariamente, un mago de la Sptima Casa no slo era el primero en su clan, sino uno de los elfos ms poderosos del imperio. En otras pocas, una palabra del Guardin de las Almas haba bastado para que los reyes hincaran la rodilla; sin embargo, el Puerta no estaba seguro de que las cosas siguieran igual. El Alma extendi las manos y acept la cajita con respeto. Dando media vuelta, la deposit sobre el altar y se arrodill para iniciar sus oraciones. El Puerta comunic el nombre de la difunta y recit todos los datos que conoca sobre el linaje y la historia de la muchacha a la Libro, quien tom nota de todo. Cuando tuviera tiempo, registrara los detalles con mas precisin. Qu joven murmur la Libro con un suspiro . Cul ha sido la causa de la muerte? El Puerta se humedeci los resecos labios. Asesinato. La Libro alz la vista, lo contempl y se volvi hacia el Alma. ste hizo un alto en sus plegarias y volvi la cabeza. Esta vez pareces seguro. Haba un testigo. La pcima no le surti efecto por completo. Al parecer, nuestra weesham tiene paladar para el buen vino aadi el Puerta con una sonrisa torcida. Al menos, sabe distinguirlo del malo y no lo apur. Lo sabe la Guardia? La Invisible lo sabe todo intervino la Libro en voz baja. La weesham dice que la siguen. Que la han venido siguiendo inform el Puerta. Aqu? No habrn entrado en el recinto sagrado, verdad? inquiri el Alma con fuego en los ojos. No. Por el momento, el emperador no se atreve a tanto. Las palabras por el momento flotaron en el aire como un mal presagio. Cada da se vuelve ms descuidado dijo el Alma. O ms atre vido apunt el Puerta. O ms desesperado tercio la Libro sin alzar la voz. Los kenkari se miraron. El Alma sacudi la cabeza y pas la mano, temblorosa, entre sus canosos cabellos. Y ahora sabemos la verdad murmur. Hace tiempo que la conocamos replic el Puerta, pero lo dijo casi en silencio y el Alma no lo oy. El emperador est matando a su propia estirpe para tener sus almas y hacer que lo ayuden en su causa. El hombre libra dos guerras y lucha contra tres enemigos: los rebeldes, los humanos y los gegs del Reino Inferior. El odio y la desconfianza ancestrales mantienen divididos a esos tres grupos, pero y si sucediera algo que los uniese? Eso es lo que teme el emperador y lo que lo impulsa a esa locura.

151

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Ciertamente, es una locura asinti el Puerta. Est diezmando la lnea genealgica real, cortndole la cabeza y arrancndole el corazn. A quin est ordenando matar sino a los jvenes, a los fuertes, a aquellos cuyas almas se agarran con ms fuerza a la vida? Con ello espera que esas almas unan sus voces llenas de energa a la palabra sagrada de Krenka-Anris, que proporcionen ms poder mgico a nuestros hechiceros, que fortalezcan el brazo y la voluntad de nuestros soldados. De todos modos, por quin habla ahora Krenka-Anris? pregunt el Alma. El Guardin de la Puerta y la Guardiana del Libro permanecieron callados, sin atreverse a responder. Preguntmosle dijo entonces el Guardin del Alma, y se volvi hacia el altar. El Guardin de la Puerta y la Guardiana del Libro se arrodillaron junto a l, uno a la izquierda del Alma, la otra a su derecha. Una hoja de cristal transparente sobre el altar les permita ver el interior del Aviario. El Guardin del Alma cogi del altar una campanilla de oro y la ta. La campanilla no tena badajo y no haca ningn sonido que pudieran captar los odos humanos. Slo los muertos podan escucharlo, o eso crean los kenkari. Krenka-Anris, te invocamos clam el Guardin de las Almas, alzando los brazos. Sacerdotisa sagrada, la primera que conoci el prodigio de esta magia, escucha nuestra plegaria y acude para darnos consejo. He aqu nuestra oracin: Krenka-Anris, sacerdotisa sagrada. Tres hijos bienamados mandaste a la batalla; en torno a sus cuellos, relicarios y cajitas mgicas trabajadas con tu propia mano. El dragn Krishach, con su aliento de fuego y veneno, mat a tus tres hijos bienamados. Sus almas escaparon. Los relicarios se abrieron. Las tres almas fueron capturadas. Tres voces silenciosas [te llamaron. Krenka-Anris, sacerdotisa sagrada. Acudiste al campo de batalla. Encontraste a tus tres hijos bienamados y lloraste su prdida, un da por cada uno. El dragn Krishach, con su aliento de fuego y ponzoa, escuch a la madre doliente y lleg volando para matarte. Krenka-Anris, sacerdotisa sagrada. Con un grito, llamaste a tus hijos bienamados. El alma de cada uno de ellos sali del relicario y fue como una espada reluciente en el vientre del dragn. Krishach muri, cay de los cielos. Y los kenkari fueron salvados. Krenka-Anris, sacerdotisa sagrada.

152

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Bendijiste a tus tres hijos bienamados. Guardaste sus espritus contigo, para siempre. Para siempre, sus espritus luchan por nosotros, su pueblo. T nos enseaste el secreto sagrado, el modo de capturar [las almas. Krenka-Anris, sacerdotisa sagrada, danos consejo en este trance, pues varias vidas han sido arrebatadas antes de que llegara [su hora para prestar servicio a una ambicin ciega. La magia que nos trajiste, la que un da fue tu bendicin, es ahora un recurso perverso, oscuro e impo. Dinos qu hacer, Krenka-Anris, sacerdotisa sagrada. Ilumnanos, te suplicamos. Los tres permanecieron arrodillados ante el altar en profundo silencio, aguardando sus respectivas respuestas. No son ninguna voz, no se encendi repentinamente ninguna llamarada en el altar, ni apare ci ante ellos ninguna visin trmula e incorprea, pero cada uno de los tres escuch la respuesta en su propia alma, igual que cada uno de ellos escuch el tintineo de la campanilla sin lengua. Despus, se incorporaron y se miraron entre ellos con mejillas plidas y ojos desorbitados de confusin e incredulidad. Tenemos nuestra respuesta dijo el Guardin del Alma con voz solemne, llena de admiracin y temor. De veras? Susurr el Puerta. Y quin puede entenderla? Otros mundos... Una puerta de muerte que conduce a la vida... Un hombre que est muerto pero no lo est... Qu podemos sacar en claro de todo eso? inquiri la Libro. Cuando llegue el momento propicio, Krenka-Anris nos lo har saber a todos declar el Alma con firmeza, recobrada ya la serenidad. Hasta entonces, nuestro camino es claro. Guardin de la Puerta, ya sabes qu hacer. El Puerta asinti con una reverencia, hizo una ltima genuflexin ante el altar y se alej para llevar a cabo su labor. El Guardin de las Almas y la Guardiana del Libro permanecieron en la capilla, aguardando con el aliento contenido y el corazn acelerado a captar el sonido que ninguno de los dos haba imaginado que llegara a escuchar jams. Y entonces lo oyeron: un estruendo hueco y grave. Un enrejado hecho de oro, trabajado en forma de mariposas, haba descendido hasta ocupar el lugar que tena destinado. Delicado, delicioso, de aspecto frgil, el enrejado estaba imbuido de una magia que lo haca ms resistente que cualquier rastrillo de hierro forjado que sirviera para el mismo propsito. La gran puerta central que conduca al interior de la Catedral del Albedo haba sido cerrada y no volvera a abrirse.

153

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

19
EN CIELO ABIERTO, REINO MEDIO Haplo deambulaba hecho una furia por una celda carcelaria tan amplia, espaciosa y abierta como el mundo entero. Con desesperacin, intent romper unas rejas frgiles como hilos de una telaraa. Recorri un espacio no limitado por pared alguna, trat de derribar una puerta inexistente que no vigilaba ningn centinela. Y, pese a todo, como hombre nacido en una crcel, saba que no haba prisin peor que aquella en la que se encontraba. Al dejarlo libre, al dejarlo marchar, al concederle el privilegio de hacer lo que se le antojara, las serpientes lo haban encerrado en una jaula, haban pasado el cerrojo y haban arrojado la llave. Porque el patryn no poda hacer nada, no poda ir a ninguna parte, no tena modo de escapar. Pensamientos y planes febriles se sucedieron en su cabeza aceleradamente. Lo primero que haba descubierto al despertar era que se encontraba a bordo de una de las naves dragn elfas, rumbo segn Sang-Drax a la ciudad elfa de Paxaria, situada en el continente del Aristagn. Haplo consider la posibilidad de matar a Sang-Drax, de apoderarse de la nave elfa o de saltar por la borda de la nave y arrojarse a la muerte a travs de los cielos vacos de Ariano. Al repasar sus planes de modo ms fro y racional, esta ltima le pareci la nica alternativa que poda tener algo de positivo. Tal vez pudiera matar a Sang-Drax pero, como le haba explicado la serpiente, su malvola presencia no slo regresara, sino que lo hara con el doble de fuerza. Tambin poda aduearse de la nave elfa, pues la magia del patryn era demasiado poderosa como para que la pudiese contrarrestar el insignificante mago de la nave. Pero la magia de Haplo no poda hacer volar la nave dragn y, aunque hubiese podido, adonde la habra dirigido? De vuelta a Drevlin? Las serpientes estaban all. De regreso al Nexo? Las serpientes tambin haban llegado all. Camino de Abarrach? Lo ms probable era que las malficas criaturas tambin hubieran llegado a aquel mundo. Poda avisar a alguien, pero, a quin? A Xar? Para alertarlo de qu? Y por qu iba a creerle Xar, si ni siquiera l mismo estaba convencido de que fuera cierto? Aquel estado febril, aquel constante urdir planes y fantasas, sus posteriores reflexiones en fro y el rechazo de sus locas ideas no fueron lo peor del tormento de Haplo en aquella prisin sin rejas. Lo peor de todo era tener la certeza de que Sang-Drax conoca cada uno de sus planes, cada uno de sus pensamientos desesperados. Y saber que la serpiente elfo los aprobaba todos y hasta lo incitaba mentalmente a ponerlos en prctica. Y as, como nica forma de rebelin contra la serpiente elfo y contra su prisin, el patryn se abstuvo de emprender accin alguna. Sin embargo, poca satisfaccin obtuvo con ello, puesto que Sang-Drax tambin mostr su absoluta aprobacin ante tal decisin. Haplo no hizo nada durante el viaje y mantuvo su postura con una torva tenacidad que inquiet al perro, asust a Jarre y dej visiblemente intimidado a Bae, pues el chiquillo tuvo buen cuidado de no cruzarse en el camino del

154

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

patryn. Bane estaba dedicado a otras estratagemas. Una de las fuentes de entretenimiento de Haplo era observar los arduos esfuerzos del muchacho por congraciarse con Sang-Drax. No es precisamente el tipo de persona que yo escogera para depositar en l mi confianza apunt Haplo al chiquillo. A quin, entonces? A ti? replic Bae con una sonrisa burlona. Para lo que me has servido! Has permitido que los elfos nos capturaran. De no haber sido por m y mi rapidez de reaccin, a estas alturas ya estaramos todos muertos. Qu ves cuando miras a Sang-Drax? Veo un elfo, por supuesto. El tono de Bae era sarcstico . Por qu? Qu ves t? Ya entiendes a qu me refiero. Qu imgenes sugiere en tu mente, si empleas esa facultad tuya para la clarividencia? De pronto, Bae se mostr incmodo. Lo que vea es asunto mo. S lo que me hago, as que djame en paz. S, el muchacho crea saber lo que se haca, se dijo Haplo con fastidio. Y quiz fuera verdad, en el fondo. l, desde luego, no tena la menor idea. El patryn tena una esperanza. Era muy vaga y ni siquiera estaba seguro de que fuera tal esperanza, ni de qu hacer con ella. Haba llegado a la conclusin de que las serpientes ignoraban la existencia del autmata y su relacin con la Tumpa-chumpa. Haplo lo haba descubierto mientras escuchaba a escondidas una conversacin que tena lugar entre Sang-Drax y Jarre. Al patryn le resultaba siniestramente fascinante observar a la serpiente en accin, verla difundir el contagio del odio y las disensiones, observar cmo infectaba a quienes hasta entonces haban sido inmunes a su efecto. Poco despus de su llegada al Reino Medio, la nave dragn sobrevol Tolthom, una comunidad agrcola elfa, para desembarcar una cargamento de agua.39 No se quedaron all mucho tiempo, sino que procedieron a la descarga con la mayor rapidez posible, pues la isla era uno de los objetivos predilectos de los piratas del agua humanos. Todos los elfos de a bordo permanecieron armados y en alerta para repeler posibles ataques. Los galeotes humanos, esclavos que accionaban las alas gigantescas de la nave dragn, fueron subidos a cubierta, a la vista de todos. Junto a ellos se apostaron centinelas con los arcos a punto, preparados para atravesar el corazn de los prisioneros en el caso de un ataque de los humanos. Las naves dragn de la propia Tolthom sobrevolaron la de Sang-Drax mientras se proceda al bombeo de la preciada agua desde la nave a los inmensos tanques contenedores del continente. Haplo se hallaba en cubierta siguiendo la descarga del agua, contemplando el brillo del sol sobre su rutilante superficie, e imagin su vida como un chorro

39

Todas las naves dragn, incluso si llevaban prisioneros polticos, estaban obligadas a transportar agua al Reino Medio. Los elfos tenan agua alma cenada en Drevlin antes de que la Tumpa-chu mpa quedara fuera de funcionamiento. Tamb in haban desarrollado diversos mtodos de recogida de agua de lluvia procedente de las tormentas que barran Drevlin casi de continuo. Aun as, estos mtodos no alcanzaban a cubrir, ciertamente, las necesidades del Reino Medio.

155

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

parecido a aqul. Y se dio cuenta de que era tan incapaz de detenerla como de cortar aquel flujo de agua. No le import. No tena importancia. Nada la tena. El perro, plantado cerca de l, lanz un gaido de nerviosa inquietud y frot la testuz contra las rodillas de su amo en un intento de atraer su atencin. Haplo habra bajado la mano para acariciar al animal, pero hacerlo le habra costado demasiado esfuerzo. Vete orden al can. ste, dolido, se acerc a Jarre y se enrosc a sus pies con aire desgraciado. Haplo se inclin sobre los pasamanos y contempl fijamente el chorro de agua. Lo siento, Limbeck. Ahora comprendo. Las palabras llegaron hasta Haplo a travs del odo del perro. Jarre, a cierta distancia del patryn, contemplaba con asombro y temor la isla de coralita que flotaba en el cielo azul perla. Las calles bulliciosas de la ciudad portuaria estaban llenas de gente. Unas pulcras casitas salpicaban los farallones de coralita. Por las calles traqueteaban los carros de los agricultores que, en fila india, aguardaban pacientemente para recibir su cuota de agua. Los elfos rean y charlaban relajadamente mientras sus hijos jugaban y corran bajo el sol, al aire libre. A Jarre se le llenaron los ojos de lgrimas. Podramos vivir aqu. Nuestro pueblo se sentira feliz, aqu. Quiz le llevara algn tiempo... No tanto como crees intervino Sang-Drax, mientras avan zaba por la cubierta con su andar relajado y despreocupado de costumbre. El perro se incorpor hasta quedar sentado sobre las patas traseras y lanz un gruido. Haplo, en silencio, orden al animal que prestara atencin, aunque al mismo tiempo se pregunt por qu se molestaba. En otro tiempo, existieron en estas islas diversas colonias de enanos. De eso hace muchsimo aadi la serpiente elfo, encogiendo sus delgadsimos hombros pero, segn la leyenda, esos asentamientos fueron muy prsperos. Por desgracia, la carencia de facultades mgicas caus vuestra ruina. Los elfos de esa poca obligaron a los enanos a abandonar el Reino Medio, los embarcaron rumbo a Drevlin y los forzaron a sumarse a los dems que ya trabajaban al servicio de la Tumpa-chumpa. Una vez expulsados los enanos, los elfos se apropiaron de sus casas y de sus tierras. Sang-Drax extendi una mano elegante, bien formada y seal algo al tiempo que aada: Ves ese grupito de casas, esas que horadan la ladera de aquella colina? Fueron construidas por enanos y son antiqusimas, pero an se sostienen en pie. Son las entradas de unas galeras subterrneas que se adentran hasta el corazn de las montaas y resultan refugios confortables y secos; tu pueblo descubri un modo de sellar la cordita40 para impedir que el agua de lluvia se filtrara en ella. Hoy, los elfos las utilizamos como almacenes.

40

La coralita es sumamente porosa y el agua se cuela por ella co mo por un tamiz. Todas las razas han intentado desarrollar diversos sistemas y mtodos para captar y recoger el agua mediante el sellado de la coralita pero, como sta es en esencia una materia viva, sometida a constantes alteraciones, todos los esfuerzos han obtenido resultados apenas mediocres. Una explicacin ms detallada de la naturaleza de la coralita y de la construccin de los

156

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Jarre examin las construcciones, apenas visibles en la lejana ladera. Podramos volver e instalarnos en ellas. Esta riqueza, este paraso que deba pertenecemos, podra volver a nuestras manos! En efecto, podra asinti Sang-Drax, apoyndose en la barandilla de la borda. Aunque para ello tendrais que organizar un ejrcito lo bastante numeroso y fuerte como para expulsarnos de las islas. Eso es lo que necesitarais. Reflexiona, geg: de veras crees que permitiramos a vuestra raza volver a vivir entre nosotros? Los dedos cortos y rechonchos de Jarre se asieron a las tablillas del pasamanos. La enana, demasiado baja para mirar por encima de la barandilla, se vea obligada a observar entre los balaustres de sta. Por qu me atormentas con estos comentarios? pregunt con voz fra y tensa. Ya te odio lo suficiente. Haplo permaneci en la cubierta viendo fluir el agua y escuchando el flujo de comentarios en torno a l, y lleg a la conclusin de que todo, en conjunto, se resuma en lo mismo: nada. Con una especie de ociosa curiosidad, advirti que sus defensas mgicas ya no reaccionaban a la cercana de Sang-Drax. Haplo ya no reaccionaba a nada. Pero, en lo ms hondo de su ser, una parte de l se resista todava a su prisin y pugnaba por liberarse. Y esa parte de l saba que si era capaz de encontrar la energa necesaria, podra liberarse y entonces... entonces... ... entonces podra seguir viendo fluir el agua. De no ser porque sta haba dejado de hacerlo. Y los aljibes slo estaban llenos a medias. Hablas de odiar segua dicindole Sang-Drax a la enana. Observa ah abajo. Sabes qu sucede? No respondi Jarre . Ni me importa. La caravana de carros, cargados de toneles, haba empezado a desfilar ante los tanques de almacenamiento pero, una vez atendidos los primeros, los campesinos hicieron una pausa y empezaron a lanzar exclamaciones furibundas. La noticia no tard en correr y, pronto, una multitud se arremolinaba en torno a los aljibes con los puos en alto. Se acaba de comunicar a mi pueblo que el agua queda racionada y que, en adelante, los cargamentos que lleguen de Drevlin sern muy escasos. Ahora, los elfos saben que vosotros, los gegs, habis cortado el suministro. Pero eso no es verdad! protest Jarre, sin reflexionar lo que deca. Ah, no? dijo Sang-Drax con inters. Con un inters indudable. Haplo despert de su letargo. Mientras escuchaba a travs del odo del perro, el patryn estudi detenidamente a la serpiente elfo. Jarre observ el agua de los aljibes, y se le endureci la expresin. Frunci el entrecejo y permaneci callada. Me parece que ests mintiendo dijo Sang-Drax tras una breve pausa. Me parece que ser mejor para ti que me ests mintiendo, querida.
continentes flotantes del Reino Medio puede encontrarse en Ala de Dragn, volumen 1 de El ciclo de la Puerta de la Muerte.

157

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Acto seguido, la serpiente dragn se alej de la enana. Terminada su misin, los elfos que iban a bordo de la nave condujeron a los esclavos humanos de vuelta a la bodega. Unos centinelas escoltaron al patryn, a su perro y a la enana a sus camarotes. Jarre se agarr de la barandilla para echar una ltima mirada interminable a tierra, con los ojos fijos en los edificios medio en ruinas de la ladera. Los elfos tuvieron que soltarle las manos casi con palancas y se la llevaron prcticamente a rastras. Con una sonrisa amarga, Haplo sacudi la cabeza. Construidas por enanos haca siglos! Vaya tontera! Pero Jarre se lo haba tragado. Y haba empezado a sentir odio. S, la enana empezaba a odiar de verdad. Nunca tienes suficiente, verdad, Sang-Drax? Pens para s. Siempre necesitas ms odio, no es eso? El patryn se dej llevar con docilidad. Qu importaba adonde? Fuera donde fuese, siempre llevara con l su celda. El perro dej a Jarre, volvi junto a Haplo y no dej de gruir a cualquier elfo que se acercara de masiado a su amo. Pero el patryn haba descubierto algo. Las serpientes no saban la verdad acerca de la Tumpa-chumpa. Daban por sentado que la haban puesto fuera de funcionamiento los enanos. Y esto deba de ser buena cosa, se dijo, aunque fue incapaz de determinar qu importancia poda tener. S, buena cosa para l. Buena cosa para Bane, que tal vez podra despertar la mquina y ponerla en marcha. Buena cosa para los enanos y para Limbeck. Pero no, probablemente, para Jarre. Aqulla fue la nica incidencia digna de mencin en todo el viaje, salvo una ltima conversacin con Sang-Drax, poco antes de que la nave dragn arribara a la capital imperial. Una vez que zarparon de Tolthom (despus de una agria disputa con la multitud enfurecida, que haba descubierto que la nave llevaba ms agua a bordo, con destino al continente), el viaje a Aristagn se complet rpidamente. Los esclavos humanos de la bodega fueron obligados a trabajar hasta el borde del agotamiento, en cuyo momento fueron sometidos al ltigo para que se esforzaran an ms. La nave dragn cruzaba el cielo abierto a solas y era un objetivo fcil para los piratas. Apenas un ao antes, las naves dragn cargadas de agua como aqulla, lentas y pesadas, habran sido escoltadas por una flota de pequeas naves de guerra. stas, construidas a semejanza de las naves dragn de mayor tamao, eran capaces de maniobrar con rapidez en el aire y transportaban a varios magos pirotcnicos cuya misin era combatir a los corsarios humanos. Sin embargo, ltimamente, las escoltas haban desaparecido y las naves como la de Sang-Drax deban hacer la travesa sin escolta alguna. La posicin pblica oficial del emperador era que los humanos se haban convertido en una amenaza tan dbil que las escoltas se haban hecho innecesarias. La verdad del asunto inform la serpiente elfo a Haplo la ltima noche del viaje es que los ejrcitos de Tribus estn de masiado dispersos. Las naves de guerra se estn utilizando para mantener al prncipe Reesh'ahn y a sus rebeldes confinados en las Remotas Kirikai. De momento, lo est

158

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

consiguiendo. Reesh'ahn no cuenta con ninguna nave dragn. Pero, si se ala con Stephen, el rebelde conseguir suficientes dragones para lanzar una invasin en toda regla. As pues, las naves de guerra no slo estn impidiendo que Reesh'ahn salga de su encierro, sino tambin se ocupan de que Stephen no entre. Qu les ha impedido aliarse antes? inquiri Haplo en tono grosero. Detestaba hablar con la serpiente elfo, pero estaba obligado a hacerlo si quera enterarse de qu estaba pasando. Sang-Drax sonri. Comprenda el dilema de Haplo y se recreaba con l. Vuelto hacia el patryn, susurr: Viejos miedos, viejas desconfianzas, viejos odios, viejos prejuicios. Llamas que son fciles de avivar y difciles de apagar. Y vosotras, las serpientes, ponis todo vuestro empeo en aventarlas. Por supuesto. Tenemos gente trabajando para ambos bandos... o ms bien debera decir contra ambos bandos. Pero no me importa decirte que ha sido difcil y que no estamos muy confiadas todava. Por eso apreciamos a Bae. El chiquillo posee una astucia sorprendente. Algo que debemos atribuir a su padre... y no me refiero a Stephen. Por qu? Qu tiene que ver Bane con todo esto? Debes saber que todo ese galimatas que te cont en el tnel era un montn de mentiras. Haplo se inquiet. Le habra contado el chiquillo algo acerca de la Tumpachumpa? Estamos al corriente, por supuesto. Pero otros no lo saben. Ni lo sabrn. Mi seor se ha encaprichado del muchacho dijo Haplo en tono de advertencia, sin alzar la voz . No le gustara que le sucediera algo malo. Insinas que tal vez querramos hacerle dao? Te aseguro, patryn, que protegeremos a ese nio humano con el mismo cuidado que si fuera uno de nuestros propios retoos. Todo ha sido idea suya, sabes? Y hemos comprobado que vosotros, los mortales, trabajis con mucha ms eficacia cuando os impulsa la codicia y la ambicin personal. Cul es el plan? Vamos, vamos. La vida debe tener algunas sorpresas, patryn. De lo contrario, uno se aburrira mortalmente. A la maana siguiente, la nave dragn atrac en Paxaria, cuyo nombre significa Tierra de Almas Pacficas. Antiguamente, los paxarias (Almas en Paz) eran el clan dominante en los territorios elfos. El fundador del clan, segn la leyenda elfa, fue Paxar Kethin, de quien se afirmaba que cay del cielo siendo un recin nacido y que fue a aterrizar en un hermoso valle, del cual tom el nombre. Para l, los minutos fueron como aos: se hizo un adulto en un abrir y cerrar de ojos y decidi que fundara una gran ciudad en ese lugar, pues haba tenido una visin de los tres ros y del Pozo Eterno cuando todava estaba en el tero de su madre. Cada uno de los clanes de Aristagn posee una historia similar, que difiere en casi todos los detalles, excepto uno: todos los elfos creen que llegaron de arriba, lo cual es verdad, en cierto modo. Los sartn, al llegar a aquel mundo del aire, instalaron a los mensch en el Reino Superior mientras trabajaban en

159

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

la construccin de la Tumpa-chumpa y esperaban la seal de los otros mundos. Pero, como esta seal se retras indefinidamente, los sartn se vieron obligados a recolocar a los mensch cuya poblacin aumentaba rpidamente , repartindolos entre los Reinos Medio e Inferior. Y, para llevar agua a los mensch hasta que la Tumpa-chumpa funcionase por fin como era debido, construyeron el Pozo Eterno. Para ello, edificaron tres enormes torres en Fendi, Gonster y Templar. Imbuidas de la magia sartn, estas torres cubiertas de runas recogan el agua de lluvia, la almacenaban y la repartan de manera controlada. Una vez al mes, las tres torres abran sus esclusas y enviaban tres ros de agua turbulenta a travs de sendos canales horadados en la coralita, unos canales sellados mgicamente para evitar que el agua se filtrara por el material poroso. Los tres ros convergan en un punto central formando una especie de Y, para desplomarse all en una esplndida cascada hasta el fondo del Pozo Eterno, una cavidad subterrnea cuyas paredes eran de roca trada de la antigua Tierra. Del centro de la cavidad brotaba una fuente llamada WaTid, que proporcionaba agua a todo el que la necesitaba. Este sistema estaba pensado para ser provisional y para proveer de agua a una poblacin reducida, pero el nmero de mensch creca con rapidez, al tiempo que la poblacin sartn menguaba. El suministro de agua un da tan abundante que nadie haba pensado en conservarla empezaba a contarse casi gota a gota. Despus de la Guerra del Firmamento, 41 los elfos paxarias, reforzados por los kenkari, emergieron como los clanes ms poderosos. Reclamaron la propiedad del Pozo Eterno, colocaron centinelas en la fuente Walid y levantaron el palacio real del clan junto a tal emplazamiento. Los paxarias continuaron compartiendo el agua con los dems clanes elfos e incluso con los humanos, que en un tiempo haban vivido en Aristagn, pero luego se haban trasladado a las Volkaran y a Ulyndia. Los paxarias no cortaron nunca el acceso al agua ni cobraron por ella. El dominio paxaria fue benvolo y bien intencionado, aunque paternalista. Pero la amenaza de perturbacin del vital sistema de suministro de agua se mantuvo omnipresente. El agresivo clan de Tribus consideraba deshonroso y humillante ser obligado a suplicar as lo consideraban ellos el agua. Tampoco les gustaba tener que compartir sta con los humanos. Esta disputa condujo finalmente a la Sangre Hermana, una guerra entre los elfos de Tribus y los paxarias que dur tres aos y que concluy con la cada de Paxaria en poder de Tribus. El golpe definitivo para los paxarias lleg cuando los kenkari, autoproclamados neutrales en el conflicto, incitaron a las almas elfas conservadas en la Catedral del Albedo a apoyar el bando de Tribus. (Los kenkari siempre han negado tal extremo. Insisten en que mantuvieron la
41

Una batalla librada cuando los paxarias intentaron establecerse en lo que ms tarde se conocera co mo el Valle de los Dragones. Fue durante esta batalla cuando Krenka-Anris descubri el modo de capturar las almas y utilizarlas para potenciar la mag ia elfa. Los paxarias se aliaron con los kenkari para derrotar a los dragones. Los supervivientes de estos ltimos huyeron a tierras humanas, donde fueron bien acogidos. La magia hu mana, q ue trataba de los seres vivos y las propiedades naturales, puede encantar dragones. La magia el fa, que se basa en la mecn ica, es incapaz de ello.

160

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

neutralidad pero nadie, y menos an los paxarias, da crdito a sus alegaciones.) Los vencedores saquearon el palacio real de los paxarias y edificaron otro mayor en las inmediaciones del Pozo Eterno. Conocido como el Imperanon, es casi una pequea ciudad por s solo. Cuenta con el palacio, los parques del Refugio (para uso exclusivo de la familia real), la Catedral del Albedo y, bajo el suelo, los salones de la Invisible. Una vez al mes, las torres construidas por los sartn mandan el agua dadora de vida. Pero, ahora, el lquido estaba bajo el control de Tribus. Los dems clanes elfos fueron obligados a pagar una tasa, supuestamente para atender los costes de mantenimiento y conservacin. A los humanos se les neg el agua tajantemente. Las arcas de Tribus engordaron. Los otros clanes, irritados con la tasa, buscaron suministros alternativos de agua y los encontraron abajo, en Drevlin. Esos otros clanes, y en especial el de los trataros, inventor de las famosas naves dragn, empezaron a prosperar. Tribus habra podido terminar colgado de su propia soga pero, por fortuna para el clan, grupos de humanos desesperados empezaron a atacar las naves dragn para robar el agua. Enfrentados a tal amenaza, los diversos clanes elfos olvidaron viejas diferencias, se coaligaron y formaron el imperio de Tribus, cuyo corazn es el Imperanon. La guerra contra los humanos iba bien para los elfos, que ya estaban cerca de la victoria. Pero entonces su estratega militar ms carismtico y experto, el prncipe Reesh'ahn, cay bajo el influjo (algunos dicen que mgico) de una cancin entonada por un humano de piel negra conocido como Cornejalondra. Esta cancin hace recordar a los elfos los ideales de Paxar Kethin y de Krenka-Anris. Los elfos que escuchan la cancin ven la verdad, ven el corazn siniestro y corrupto del imperio dictatorial de Tribus y comprenden que significa la destruccin de su mundo. Ahora, las torres de los sartn siguen enviando agua, pero a lo largo de su ruta se encuentran apostados guarniciones elfas. Corre el rumor de que grandes partidas de esclavos humanos y de elfos rebeldes capturados estn construyendo acueductos secretos que conducen directamente desde los ros al Imperanon. Cada mes, el caudal de agua que fluye de las torres es menor que el del precedente. Los magos elfos, que han estudiado a fondo las torres, dicen que la magia que las sostiene empieza a fallar, por alguna causa desconocida. Y ninguno de ellos sabe qu hacer para evitarlo.

161

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

20
EL IMPERANON, ARISTAGN REINO MEDIO No pueden hacer eso afirm Agah'ran, encogindose de hombros. Le estaba dando de comer un gajo de naranja a un pjaro hargast 42 y no volvi la vista mientras hablaba. Sencillamente, no pueden. Ah, mi venerado seor, s que pueden! replic el conde Tretar, cabeza de su clan 43 y, en aquellos momentos, el consejero ms valorado y escuchado por Su Majestad Imperial. Ms aun: lo han hecho. Cerrar la Catedral del Albedo? No aceptar ms almas? Me niego a permitirlo. Mndales aviso, Tretar, de que han provocado nuestro disgusto ms profundo y que la catedral debe ser reabierta al instante. Eso es precisamente lo que Su Majestad Imperial no debe hacer. Que no debemos? Explcate, Tretar. Agah'ran alz sus maquillados prpados con lentitud, lnguidamente, como si el esfuerzo casi fuera superior a sus fuerzas. Al propio tiempo, movi las manos en un gesto de impotencia. Tena los dedos manchados de zumo y la sensacin pegajosa le desagradaba. Tretar hizo una sea al ayuda de cmara, quien llam a un esclavo. ste corri con presteza a ofrecer una toalla hmeda y tibia al emperador. Agah'ran pos los dedos en el pao con gesto lnguido, y el esclavo los limpi reverentemente. Los kenkari no han proclamado nunca su fidelidad al imperio. A lo largo de la historia, mi seor, siempre han sido independientes y han servido a todos los clanes sin deudas de lealtad con ninguna. Pero aprobaron la formacin del imperio... Era casi la hora de la siesta y Agah'ran empezaba a sentirse malhumorado. Porque les complaca ver la unin de los seis clanes. Y por eso han servido a Su Majestad Imperial y han apoyado la guerra de Su Majestad contra su hijo rebelde, Reeshahn. Incluso lo han proscrito, como Su Majestad Imperial orden, y han obligado a su weesham a abandonarlo, y condenar as irremisiblemente a su alma a vivir fuera del Reino Sagrado. S, s, todo eso ya lo sabemos, Tretar. Ve al grano. Nos sentimos cansados, y Solarus calienta mucho. Si no tenemos cuidado, empezaremos a sudar. Si la Luz del Imperio me permite un momento ms... Agah'ran movi la mano en un gesto que, en cualquier otro, habra sido el acto de apretar el puo. Necesitamos esas almas, Tretar. T estabas presente y escuchaste el informe. Nuestro desagradecido hijo, Reesh'ahn (que los antepasados lo devoren), ha mantenido conversaciones secretas con ese enemigo brbaro,
42

Una rara especie de ave, que segn las leyendas, anida entre las quebradizas ramas del rbol del mis mo nombre. Dado que nadie ha encontrado nunca un nido de estas aves, el hecho no se ha podido verificar. El pjaro hargast es difcil de cazar con red y, por tanto, adquirir uno resulta tremendamente caro. Su canto es exquisito. 43 Los siete clanes elfos son: los paxarias, los quintaras, los trtaros, los savagos, los melistas, los tribus y los kenkari. El emperador es miemb ro del clan de Tribus, igual que su hijo, el prncipe rebelde, Reesh'ahn. Los matrimon ios entre clanes han difuminado la mayora de las ln eas genealgicas, con excepcin de los kenkari, que tienen prohibido casarse o tener hijos fuera del clan. No se sabe de ninguno que haya quebrantado esa regla.

162

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Stephen de Volkaran. Si se alan... Ah!, fjate la perturbacin que esto nos ha causado. Estamos temblando. Nos sentimos dbiles; debemos retirarnos. Tretar chasque los dedos. El ayuda de cmara dio unas palmadas, y unos esclavos acercaron una silla de mano que haban custodiado hasta entonces. Otros esclavos alzaron delicadamente en sus brazos a Su Majestad Imperial, lo trasladaron a peso desde los cojines donde estaba recostado hasta la silla y lo instalaron en ella con gran revuelo y alharacas, acomodado entre almohadones. Los esclavos cargaron la silla a hombros. Con suavidad, con suavidad orden el ayuda de cmara. No levantis tan deprisa. Su Majestad se marea con el movi miento. Lenta y solemnemente, la silla se puso en marcha. El weesham real se levant y la sigui. El conde Tretar se uni a la mar cha detrs del weesham. El ayuda de cmara, con aire solcito, no se separ del costado de la silla por si a Su Majestad le daba un vahdo. La comitiva, encabezada por la litera, se traslad desde el jardn hasta el saln del emperador, un fatigoso trayecto de unos diez pasos. Agah'ran, un elfo de extraordinaria belleza (bajo el maquillaje) y de unos doscientos aos recin cumplidos, no estaba impedido, como suponan algunos la primera vez que lo vean. A las extremidades de su Majestad Imperial no les suceda absolutamente nada. Agah'ran (en la mitad de su vida, para lo habitual en un elfo) era muy capaz de caminar y lo haca, cuando era necesario. Sin embargo, tan inhabitual actividad lo dejaba fatiga do durante varios ciclos. Una vez llegados al saln, lujosamente amueblado, Agah'ran hizo un lnguido gesto con los dedos. Su Majestad desea parar anunci Tretar. El ayuda de cmara repiti las rdenes del conde, y los esclavos obedecieron. La silla de mano fue bajada hasta el suelo con lentitud para no causar mareos a Su Majestad Imperial. El emperador fue alzado de ella y colocado en un divn, de cara al jardn. Volvednos un poco a la izquierda. La vista nos resulta me nos fatigante desde este ngulo. Servidnos un poco de chocolate. Te apetece tomar una taza conmigo, Tretar? Me honra que Su Majestad Imperial piense en m respondi el conde Tretar con una reverencia. Detestaba el chocolate, pero jams se le ocurrira ofender al emperador con una negativa. Uno de los esclavos acerc el samovar. El weesham, visiblemente inquieto (como no poda ser menos, dado que la conversacin se refera a sus verdaderos amos, los kenkari), vio en aquello una va de escape e intervino: Me temo que el chocolate est demasiado tibio, venerado monarca. Me complacera mucho traer ms a Su Majestad Imperial. Conozco la temperatura exacta a la que le gusta a Su Majestad Imperial. Agah'ran mir a Tretar, y el conde asinti. Est bien, weesham dijo el emperador con su habitual languidez . Puedes ausentarte de nuestra real presencia. Seis grados por encima de la temperatura ambiente, ni uno ms. S, mi seor. El geir se despidi con una reverencia, escondiendo las manos nerviosamente bajos sus negras ropas. Tretar movi la mano, y el

163

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

ayuda de cmara hizo salir de la estancia a los esclavos. El propio criado desapareci de la vista. Crees que es un espa? pregunt Agah'ran, refirindose al weesham . Los kenkari lo han descubierto a travs de l? No, mi seor. Los kenkari no recurriran a algo tan tosco. Quiz sean magos poderosos, pero en poltica son gente sencilla, infantil. El geir es leal a un solo deber, y ste es la salvaguarda del alma de Su Majestad Imperial. Se trata de un deber sagrado con el que no deben interferir las cuestiones de clan. Tretar se inclin hacia adelante y baj la voz hasta convertirla en un susurro. Por lo que he podido saber, mi seor, ha sido la ineptitud de la Invisible lo que ha precipitado esta crisis. El rabillo de uno de los ojos maquillados vibr ligeramente. La Guardia Invisible no comete errores, Tretar sentenci el emperador. Son hombres, Luz del Imperio, y son falibles como todos los hombres, a excepcin de Su Majestad Imperial. Y he odo decir Tretar se acerc an ms que la Invisible ha tomado medidas para castigar a los elfos participantes. Ya no existen. Y tampoco la geir que llev la noticia del asesinato de la princesa a los kenkari. Agah'ran se mostr visiblemente aliviado. Entonces, el asunto est solucionado y no volver a repetirse. T te ocupars de ello, Tretar. Expresa nuestros deseos a la Invisible con la debida contundencia. Desde luego, mi seor asinti el conde, que no tena la menor intencin de obedecer la orden. Que aquellos demonios de sangre fra se ocuparan de sus propios asuntos! l no quera participar en ellos. De todos modos, esto no nos ayuda en nuestro problema actual, Tretar insisti Agah'ran con suavidad . Los nuevos se han roto, por as decirlo. No vemos manera de volver a meterlos en las cscaras. No lo hay, Luz del Imperio asinti Tretar, satisfecho de volver a un tema menos peligroso y de mucha ms importancia. Y, por tanto, propongo a Su Majestad Imperial que haga una tortilla. Muy astuto, Tretar. Los maquillados labios del emperador se fruncieron ligeramente . Y nos tomamos esa tortilla, o se la damos a los kenkari? Ninguna de las dos cosas, Majestad. Se la damos a nuestro enemigo. Una tortilla envenenada, entonces? Tretar hizo una reverencia de homenaje. Veo que Su Majestad me lleva mucha ventaja. Te refieres a ese chiquillo humano... cmo se llama? El que trajeron ayer al Imperanon. Bane, Majestad. S. Un muchacho encantador, por lo que hemos odo. Un aspecto aceptable para tratarse de un humano, hemos odo. Qu vamos a hacer con l, Tretar? Merece credibilidad esa desquiciada historia que cuenta? He hecho algunas averiguaciones, Majestad Imperial. Si os interesa or lo que he descubierto... Al menos, nos entretendr asinti el emperador con un pestaeo de sus pintados prpados. Su Majestad tiene entre sus esclavos a un humano que una vez sirvi en la casa del rey Stephen. Un siervo menor, que fue obligado a alistarse en el

164

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

ejrcito de Volkaran. Me he tomado la libertad, mi seor, de enfrentar a ese hombre con el nio, Bane. El esclavo lo ha reconocido de inmediato. De hecho, ese desgraciado casi se ha desmayado, convencido de haber visto un fantasma. Esos humanos... supersticiosos hasta la mdula coment Agah'ran. S, mi seor. Y no slo el hombre reconoci al nio, sino que ste tambin reconoci al esclavo. Lo llam por su nombre! Por su nombre? A un criado? Bah, ese Bane no puede haber sido un prncipe! Los humanos tienden a tener una mentalidad democrtica, seor. He odo que el rey Stephen admite en su presencia a cualquier humano, incluso a los de condicin ms baja y comn, si tienen una queja o demanda que plantearle. Oh! Qu espanto! Me siento a punto de desmayarme anunci Agah'ran . Acrcame esas sales, Tretar. El conde tom un frasquito decorado en plata e hizo un gesto al ayuda de cmara, quien llam a un esclavo que tom el frasco y lo sostuvo a la distancia adecuada bajo la nariz im perial. Varias inhalaciones de las sales aromticas de volvieron a Agah'ran la atencin y la agilidad mental, aliviando la conmocin de enterarse de aquellas prcticas brbaras de los humanos. S os habis recuperado por completo, mi seor, continuar mi relato. Adonde conduce todo esto, Tretar? Qu tiene que ver el muchacho con los kenkari? No podis engaarnos, conde. Somos listos y aqu vemos establecerse una relacin. El conde hizo una nueva re verencia de homenaje. El cerebro de Su Majestad Imperial es una verdadera tram pa para dragones. Si puedo abusar de la paciencia de Su Majestad, os ruego que me permitis traer al nio a vuestra real presencia. Creo que Su Majestad Imperial encontrar muy interesante la historia que quiere contarle ese Bane. Un humano en nuestra presencia? Supn, conde... Agah'ran pareca aturdido. Incluso movi la mano . Imagina que me contagia algo... El muchacho ha sido lavado y restregado convenientemente, Majestad asegur el conde con la debida seriedad. Agah'ran hizo una seal al ayuda de cmara, quien dirigi un gesto a un esclavo, el cual ofreci al emperador un frasco de perfume. Llevndoselo a la nariz, el emperador indic con un leve gesto de cabeza que Tretar poda proceder. El conde chasque los dedos, y dos miembros de la guardia imperial entraron en la estancia, conduciendo entre ellos al pequeo. Alto! Alto ah! orden Agah'ran, aunque el muchacho apenas haba penetrado cuatro pasos en el amplio saln. Guardias, dejadnos indic el conde . Majestad Imperial, os presento a Su Alteza Bane, prncipe de Volkaran. Y de Ulyndia! Y del Reino Superior, ahora que mi verda dero padre ha muerto! aadi el muchacho y, con aire imperioso, se adelant e hizo una elegante reverencia doblndose por la cintura. El prncipe mostraba respeto por el emperador, pero dejaba claro con su porte que se lo ofreca de igual a igual. Agah'ran, acostumbrado a ver a su pueblo postrarse de hinojos ante su emperador, se qued considerablemente perplejo ante tal arrogancia y

165

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

presuncin. Al cualquier elfo, aquello le habra costado el alma. Tretar contuvo el aliento y pens que tal vez haba cometido un grave error. Bane alz la cabeza, enderez su menudo cuerpo y sonri. Haba sido ba ado y vestido con las mejores ropas que Tretar pudo encontrarle (los chicos humanos eran considerablemente ms corpulentos que los elfos). Sus rizos dorados haban sido peinados con esmero y brillaban bajo la luz. Su piel era como la porcelana fina y sus ojos lucan, mas azules que el lapislzuli de la caja que portaba el geir del emperador. Agah'ran se qued impresionado ante la belleza del pequeo, o as le pareci a Tretar, advirtiendo que su monarca enarcaba una ceja y apartaba ligeramente el frasco aromtico. Acrcate, muchacho... Tretar carraspe con disimulo. Agah'ran capt la insinuacin. Acercaos, Alteza, para que pueda veros. El conde respir de nuevo. El emperador estaba encantado. No textualmente, por supuesto. Agah'ran llevaba poderosos talismanes que lo protegan de la magia. Tretar, en su primera entrevista con Bane, se haba sorprendido de ver que ste intentaba obrar en l alguna especie de magia tosca, algn tipo de encantamiento. La magia no haba surtido efecto, pero su uso haba sido uno de los primeros indicios que Tretar haba tenido de que el muchacho poda estar diciendo parte, al menos, de la verdad (si no toda). Pero no demasiado se apresur a aadir Agah'ran. Ni todo el perfume de Aristagn poda enmascarar el olor de un humano. Ah, donde ests, es suficiente. De modo que afirmas ser el hijo del rey Stephen de Volkaran. No, Majestad, nada de eso respondi Bane, con aire algo ceudo. Agah'ran dirigi una severa mirada a Tretar, quien inclin la cabeza. Paciencia, mi seor dijo en un susurro . Reveladle a Su Majestad Imperial el nombre de vuestro verdadero padre, Alteza aadi en voz ms alta. Sinistrad, Majestad Imperial respondi Bane con orgullo. Un misteriarca del Reino Superior. Misteriarca? Es un trmino humano para referirse a un mago de la Sptima Casa, mi seor explic Tretar. De la Sptima Casa... Y cmo se llama vuestra madre? Ana de Ulyndia, reina de Volkaran y Ulyndia. Vaya, vaya! murmur Agah'ran, sorprendido, aunque l mismo era padre de ms hijos ilegtimos de los que poda contar. Nos tememos que has cometido un error, conde. Si este bastardo no es el hijo del rey, no puede ser prncipe. S que lo soy, seor! exclam Bane con un mpetu infantil que resultaba muy apropiado y, ms an, muy convincente . Stephen me proclam hijo suyo legtimo y me convirti en heredero. Mi madre lo oblig a firmar documentos al respecto; los he visto con mis propios ojos. Stephen tiene que hacer lo que diga mi madre, porque ella est al mando de su propio ejrcito y el rey necesita su apoyo si quiere seguir mantenindose en el trono. Agah'ran volvi la mirada a Tretar, y ste puso los ojos en blanco como si dijera: Qu se puede esperar de unos humanos?. El emperador casi inici una sonrisa, pero se contuvo. La mueca le habra estropeado la pintura facial.

166

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Tal situacin parece muy satisfactoria para todos los inte resados, Alteza. Imaginamos que debi de suceder algo que la perturbara, ya que has sido encontrado en esa tierra geg, cmo se llama...? Drevlin, mi seor apunt Tretar. S, Drevlin. Qu hacas ah abajo, muchacho? Estaba prisionero, Majestad Imperial. En los ojos de Bane brillaron de pronto unas lgrimas. Stephen contrat a un asesino, un hombre llamado Hugh la Mano... No puede ser! Los maquillados prpados de Agah'ran pestaearon. Mi seor, os ruego que no interrumpis lo reconvino con suavidad el conde Tretar. Hugh la Mano viaj al Reino Superior y all mat a mi padre. Iba a hacer lo mismo conmigo pero, antes de morir, mi padre consigui herir de muerte tambin al sicario. Entonces, fui capturado por un capitn elfo, llamado Bothar'el, que est aliado con los rebeldes, segn tengo entendido. Agah'ran mir de nuevo a Tretar, que confirm las palabras de Bane con un gesto de asentimiento. El chiquillo continu hablando. Bothar'el me llev de vuelta a las Volkaran, imaginando que Stephen pagara por recuperarme sano y salvo. En los labios del muchacho se form una mueca burlona. Pero el rey le dio dinero para que me quitara de en medio y Bothar'el me envi con los gegs, a quienes pag para que me retuvieran prisionero. Su Majestad recordar intervino Tretar que por esa poca Stephen proclam entre los humanos que el prncipe haba sido hecho prisionero y asesinado por los elfos. Y fue esta acusacin lo que levant a los humanos contra nosotros. Pero dinos, conde, por qu no se limit Stephen a deshacerse del pequeo sin ms complicaciones? inquiri Agah'ran, observando a Bane como si fuera una especie de animal extico liberado de su jaula. Porque, para entonces, los misteriarcas se haban visto obligados a abandonar el Reino Superior, que, segn nuestros espas, se ha hecho inhabitable para su raza. Esos misteriarcas se trasladaron a Volkaran y le advirtieron que, si quera seguir vivo, no deba tocar un solo cabello al hijo de Sinistrad, quien haba sido un lder poderoso entre los magos del Reino Superior. Pero la reina acept que su hijo permaneciera prisionero. Cmo iba tu madre a consentir tal cosa? pregunt el emperador a Bane. Porque, si el pueblo se enteraba de que haba sido la ramera de un misteriarca, la quemara en la hoguera por bruja respondi el chiquillo con un aire inocente que suavizaba y haca aceptable el empleo de unas palabras tan crudas, si bien descriptivas. El conde carraspe, incmodo. Creo que hay algo ms, Majestad Imperial. Segn nuestros espas, la reina Ana aspira a sentarse en el trono. Ya lo intent en alianza con ese misteriarca, Sinistrad, el padre del muchacho. Pero Sinistrad muri y, ahora, ni ella ni los magos supervivientes son lo bastante poderosos como para derrocar a Stephen y aduearse de Volkaran. Pero yo, s aadi Bane con candidez.

167

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Agah'ran pareci muy divertido. Incluso apart el frasco de perfume para dirigirle una mirada ms detenida. De veras, muchacho? S, Majestad. Le he estado dando vueltas al asunto. Y si, de pronto, apareciera de nuevo en Volkaran, sano y salvo? Po dra proclamar que los elfos me raptasteis pero que haba conseguido escapar. El pueblo me quiere y eso me convertira en un hroe. Stephen y Ana no tendran ms remedio que acogerme. Pero Stephen intentara librarse de ti otra vez replic Agah'ran con un bostezo, al tiempo que se pasaba una mano cansada por la frente. La hora de la siesta ya haba quedado atrs. Y, aunque t sacaras algn provecho, no alcanzamos a ver qu saldramos ganando nosotros. Mucho, mi seor dijo Bane con frialdad. Si el rey y la reina muriesen de pronto, si los dos desaparecieran, yo heredara el trono. Vaya, vaya! murmur Agah'ran, abriendo tanto los ojos que la pintura de sus prpados se cuarte. Ayuda de cmara, llama a los guardias orden Tretar, interpretando sus gestos. Que se lleven al muchacho. Bane le dirigi una mirada furibunda. Seor, estis hablndole a un prncipe de Volkaran! Tretar mir al emperador y observ un parpadeo de diversin en sus maquillados ojos. El conde hizo una reverencia ante el prncipe. Os pido disculpas, Alteza. Su Majestad Imperial ha quedado sumamente complacido con la entrevista, pero ahora se siente fatigado. Y padecemos una fuerte jaqueca aadi Agah'ran, llevndose las yemas de los dedos a las sienes. Lamento que Su Majestad est indispuesto proclam Bane con gran seriedad. Me retirar. Gracias, Alteza dijo Tretar, mientras haca un corts esfuerzo por contener la risa. Guardias, haced el favor de escoltar a Su Alteza Real a sus aposentos. Los guardias entraron en la sala y se llevaron a Bane. El chiquillo dirigi una mirada disimulada e inquisitiva a Tretar. El conde sonri, indicando que todo estaba en orden. Bane, visiblemente satisfecho, sali entre los guardianes avanzando con un garbo y una elegancia que pocos jvenes elfos igualaran. Admirable coment el emperador, aunque haba recurrido de nuevo al frasco de esencia. Confo en que no ser necesario recordar a Su Majestad que estamos tratando con humanos y que no debemos dejarnos afectar por sus costumbres brbaras. Gracias por comentarlo, conde, pero puedes tener por seguro que ese relato nauseabundo de asesinos y rameras ha bo rrado por completo nuestro apetito. Tenemos un sistema digestivo sumamente delicado, Tretar. Soy conocedor de ello, Majestad, y os pido mis ms humildes disculpas por haberos perturbado. Aun as reflexion el emperador, si el muchacho accediera al trono de Volkaran, tendra razones para estarnos profundamente agradecido. As es, Luz del Imperio respondi Tretar. Como poco, seguro que se negara a aliarse con el prncipe Reesh'ahn, dejara que los rebeldes se las

168

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

arreglaran solos y, tal vez, incluso se lo podra convencer para que les declarara la guerra. Tambin sugiero a Su Majestad Imperial que podra ofrecerse para actuar como protector del joven rey Bane. Podramos enviar una fuerza de ocupacin para ayudarlo a mantener la paz entre las diversas facciones enfrentadas de humanos. Por su propio bien, naturalmente. A Agah'ran le brillaron las pupilas bajo el maquillaje. Insinas, Tretar, que este muchacho podra entregarnos Volkaran sin ms? S, mi seor, eso opino. A cambio de una sustanciosa com pensacin, desde luego. Y qu hay de esos magos, los misteriarcas? El emperador puso una mueca de asco al verse obligado a pronunciar aquella palabra humana. El conde se encogi de hombros. Estn agonizando, Majestad Imperial. Son arrogantes, tercos y desagradables; incluso los de su propia raza desconfan de ellos. Dudo que nos molesten, pero, si lo hacen, el muchacho los mantendr a raya. Y los kenkari? Qu hay de nuestros hechiceros? Que hagan lo que quieran, mi seor. Una vez conquista dos y sometidos los humanos, podris concentrar vuestras fuerzas en la liquidacin de los rebeldes. Aplastados stos, podris barrer a los gegs de Drevlin y aduearos de la Tumpa-chumpa. Entonces ya no tendris ms necesidad de las almas de los muertos, Luz del Imperio. Para qu las querris, cuando estarn a vuestras rdenes las almas de todos los vivos de Ariano? Muy ingenioso, conde Tretar. Os alabamos. Gracias, mi seor murmur el conde con una profunda reverencia. Pero tu plan llevar tiempo. S, Majestad Imperial. Y qu vamos a hacer con esos condenados gegs que han detenido la mquina y nos han cortado el suministro de agua? El capitn Sang-Drax... por cierto, un oficial excelente (llam la atencin de Su Majestad acerca de l)... nos ha trado una prisionera geg. Eso hemos odo. El emperador sostuvo el frasco bajo su nariz como si el olor hubiera conseguido filtrarse en su mitad del palacio . Y no entendemos por qu. Ya tenemos un par de ellos en el jardn zoolgico, verdad? Su Majestad est de un humor excelente, esta maana coment Tretar, aadiendo la carcajada que Agah'ran, como bien saba el conde, estaba esperando. No lo estamos declar el monarca, repentinamente malhumorado. Nada anda bien. Pero suponemos que esa geg tiene alguna importancia para ti, no es eso? S, mi seor. Como rehn. Os sugiero que ofrezcamos a los gegs un ultimtum: o vuelven a poner en funcionamiento la Tumpa-chumpa, o recibirn en varias cajitas los restos de la enana. Y qu es un geg ms o menos, Tretar? Se reproducen como ratas. No veo qu... Su Majestad Imperial me perdone, pero los gegs son una raza muy unida. Comparten la creencia, bastante peregrina, de que lo que le sucede a un g eg les sucede a todos. Me parece que la amenaza debera bastar para persuadirlos a cumplir nuestras indicaciones.

169

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Si as lo crees, conde, daremos esa orden. Gracias, mi seor. Y ahora, ya que Su Majestad parece fatigado... Lo estamos, Tretar, lo estamos. Son las cargas del estado, querido conde, las presiones del cargo... Sin embargo, se nos ocurre una pregunta. S, Luz del Imperio? Cmo devolvemos al muchacho a Volitaran sin despertar las sospechas de los humanos? Y, si lo enviamos, cmo haremos para impedir que el rey Stephen, sencillamente, se deshaga de l a escondidas? Agah'ran movi la cabeza y qued casi exhausto del esfuerzo . Vemos demasiadas dificultades... Descansad tranquilo, Monarca Magnfico. Ya he pensado en todo eso. De veras? S, mi seor. Y qu propones que hagamos, conde? Tretar ech un vistazo a los esclavos y al ayuda de cmara. Luego, se inclin hacia su perfumada Majestad Imperial y le cuchiche algo al odo. Agah'ran mir a su ministro, perplejo por unos instantes. Despus, una lenta sonrisa asom en los labios pintados con coral molido. El emperador era consciente de la inteligencia de su ministro, igual que ste saba que el monarca, pese a las apariencias, no era ningn estpido. Lo aprobamos, conde. Te encargars de disponerlo todo? Dadlo por hecho, Majestad Imperial. Qu le dirs al muchacho? Estar impaciente por marcharse... Debo reconocer, mi seor dijo el conde con una sonrisa, que fue el chico quien me sugiri el plan. Ese astuto diablillo... Todos los nios humanos son como ste, Tretar? Supongo que no, Majestad, o los humanos ya nos habran derrotado hace mucho. S, bien... ste, al menos, merece ser vigilado. No lo pierdas de vista, Tretar. Nos encantar conocer ms detalles del asunto, pero en otra ocasin. Agah'ran se pas la mano por la frente con gesto lnguido . La jaqueca aumenta por momentos. Mi seor padece mucho por su pueblo musit Tretar con una profunda reverencia. Lo sabemos, Tretar. Lo sabemos. Agah'ran exhal un suspiro dolorido. Y el pueblo no lo aprecia. Al contrario, mi seor. Todos os adoran. Ayudad a Su Majestad orden el conde, chasqueando los dedos. El ayuda de cmara reaccion con un respingo. Varios esclavos acudieron apresuradamente desde todas direcciones para ofrecerle compresas fras, toallas calientes, vino tibio y agua helada. Llevadnos a nuestra alcoba dijo Agah'ran con voz desmayada. El ayuda de cmara se hizo cargo de las operaciones y dirigi la compleja maniobra. El conde Tretar aguard hasta que el emperador fue alzado del divn, colocado entre cojines de seda en una litera dorada y transportado en procesin, a la velocidad de un gusano del coral (para no trastornar el sentido del equilibrio del monarca), hacia la cmara real. Ya cerca de la puerta, Agah'ran hizo un dbil gesto.

170

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Tretar, que haba estado observando atentamente, acudi a su lado de inmediato. S, mi seor? El muchacho tiene a alguien con l. Un humano extrao cuya piel se ha vuelto azul. S, Majestad Imperial respondi Tretar, quien no crey necesario extenderse en su explicacin . As me han informado. Qu hay de l? No tenis de qu preocuparos, mi seor. Me llegaron rumores de que el hombre era uno de los misteriarcas e interrogu al capitn Sang-Drax. Al respecto; segn el capitn, el individuo de la piel azulada slo es el sirviente personal del muchacho. Agah'ran asinti, se recost entre los cojines y cerr los prpados. Los esclavos se lo llevaron. Tretar esper hasta estar seguro de que el emperador ya no lo necesitaba y a continuacin, con una sonrisa de satisfaccin, se dirigi a poner en marcha los primeros pasos de su plan.

171

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

21
PALACIO REAL, ISLAS VOLKARAN REINO MEDIO El castillo del rey Stephen en la isla de Providencia tena un aspecto muy distinto del de su correspondiente en Aristagn. El Imperanon era una vasta acumulacin de edificios de diseo bello y elegante, con torres de esbeltas agujas y delicados minaretes decorados con mosaicos, motivos pintados y volutas talladas. La fortaleza del rey Stephen, en cambio, era slida, recia y construida a base de rectas; sus torres sombras, erizadas de almenas, se alzaban oscuras y ominosas hacia el cielo de color humo. Tal casa, tal dueo, deca el refrn. La noche en el Imperanon se iluminaba con hachone s y candelabros. En Volkaran, el suave resplandor del Firmamento se reflejaba en la piel escamosa de los dragones vigas, apostados en lo alto de las torres. Las fogatas de vigilancia brillaban intensamente en la media luz, sealando el camino a los corsarios de dragones que regresaban y proporcionando calor a los centinelas, cuyos ojos nunca dejaban de escrutar los cielos en busca de las naves dragn elfas. El hecho de que ninguna nave dragn de los elfos se hubiera atrevido a surcar los cielos de Volkaran desde haca muchsimo tiempo no relajaba la guardia de los centinelas. Pero en la ciudad de Festfol, situada en las inmediaciones de las murallas del castillo, haba quienes murmuraban que Stephen no tema la presencia de las naves dragn elfas. No; los enemigos de los que estaba pendiente se hallaban ms cerca y procedan del kiracurso 44 no del kanacurso. Alfred, quien vivi durante un tiempo entre los humanos, escribi la siguiente descripcin de esta raza. Su ttulo es Una historia desconcertante. 45 Los elfos de Ariano no se habran hecho fuertes y pode rosos si los humanos hubieran sido capaces de unirse. Juntos como raza, los humanos podran haber formado una muralla que los elfos no habran podido penetrar. Podran haber aprovechado fcilmente las diversas guerras entre los clanes elfos para haber establecido posiciones firmes en Aristagn (o, por lo menos, para evitar que los expulsaran). Pero los humanos, que consideran a los elfos dbiles y vanidosos, cometieron el error de despreciarlos. La s diversas facciones humanas, con su larga historia de disputas sangrientas, estaban ms interesadas en pelearse entre ellas que
44

Sistema de referencia d ireccional, defin ido en detalle en Ala de Dragn, volumen 1 de El ciclo de la Puerta de la Muerte. A efectos generales, kiracurso equivale al oeste, kanacurso es el este, procurso es el norte y contracurso, el sur. El co mentario respecto a Stephen da a entender que el rey est ms preocupado por los dragones procedentes de Ulyndia que por los del imperio elfo 45 Docu mento encontrado en la biblioteca del castillo de Vo lkaran. A lfred escribi la historia en el idio ma de los humanos, indudablemente con la intencin de utilizarla para instruir a los humanos en su propia estupide z. Fiel a su carcter vacilante, el sartn no se atrevi a presentar el lib ro al rey, si no que lo guard en la biblioteca, tal vez con la remota esperanza de que Stephen o Ana tropezaran casualmente con l.

172

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

en defenderse de los ataques de los elfos. En pocas palabras, los humanos se derrotaron a s mismos y quedaron tan exhaustos que los poderosos paxarias slo tuvieron que patalear y gritar buuu!, para que sus enemigos huyeran aterrorizados. Los humanos fueron expulsados de Aristagn y escaparon a las islas Volkaran y al extenso territorio continental de Ulyndia, donde habran podido reagrupar sus fuerzas. Durante la guerra de la Sangre Hermana que se desenca den entre los elfos, los humanos habran conseguido recuperar con facilidad todo el territorio que haban perdido. No es exagerado decir que incluso habran logrado aduearse del Imperanon, pues los humanos contaban en aquel tiempo con la ayuda de los misteriarcas, cuyas facultades mgicas estaban mucho ms desarrolladas que las de cualquier elfo, a excepcin de los kenkari, y stos se mantenan neutrales, supuestamente, en la guerra civil de los clanes. Sin embargo, las luchas intestinas de su propia raza irritaban a los poderosos misteriarcas. Hastiados, tras decidir que sus esfuerzos por traer la paz entre las belicosas facciones eran intiles, los grandes magos abandonaron el Reino Medio y viajaron al Superior, a las ciudades construidas all por los sartn, donde esperaban vivir en paz. Su partida dej a los humanos vulnerables al ataque de los elfos de Tribus que, tras haber derrotado y unido por la fuerza a los dems clanes elfos, volvieron su atencin a los corsarios humanos que haban estado atacando y pirateando los transportes elfos de agua desde Drevlin. El imperio de Tribus conquist muchos reinos humanos en las Volkaran, utilizando no slo la espada, sino tambin el soborno y la traicin, para dividir y vencer. Los humanos vieron a sus hijos e hijas sometidos a la esclavitud, vieron cmo la mayor parte de su comida iba a parar a bocas elfos, vieron a los seores elfos matar dragones por diversin. Y, finalmente, llegaron a la conclusin de que odiaban a los elfos ms de lo que se odiaban entre ellos. Los dos clanes humanos ms poderosos, tras negociaciones secretas, formaron una alianza sellada por el matrimonio de Stephen de Volkaran y Ana de Ulyndia. Los humanos empezaron a expulsar de Volkaran a las fuerzas ocupantes en una lucha que alcanz su punto culminante en la famosa batalla de los Siete Campos, un combate memorable por el hecho de que el perdedor termin siendo el vencedor.46 La posterior rebelin entre los elfos, encabezada por el prncipe Reesh'ahn, forz la retirada de las tropas de ocupacin elfos.
46

Derrotado en la batalla, el rey Stephen se vio obligado a rendir su ejrcito al prncipe Reesh'ahn. El elfo to m prisioneros a los humanos y los conducan a la esclavitud cuando un juglar hu mano llamado Cornejalondra empez a entonar una cancin de desafo. La cancin result tener un efecto muy profundo, casi mgico, en los elfos que los escoltaban. Su meloda transporta a todos los elfos que la escuchan a una poca remota en la que vivan en paz y en la que su sociedad se complaca en todas las cosas hermosas. Los soldados elfos arrojaron sus armas y muchos se echaron a llorar por aquel mundo que haban perdido. El rey y su ejrcito se retiraron a un castillo cercano, mientras los elfos abandonaban el campo de batalla y regresaban a sus naves. As dio comien zo la revolucin elfa. Ala de Dragn, volumen 1 de El ciclo de la Puerta de la Muerte

173

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

La historia de Alfred concluye con una nota triste: Ulyndia y Volkaran vuelven a estar bajo control humano. Pero ahora, una vez eliminada la amenaza elfa, los humanos han decidido que ya pueden permitirse de nuevo empezar a odiarse entre ellos. Las facciones se enardecen y se lanzan a la garganta de sus rivales. Poderosos barones de ambos bandos murmuran en las sombras que la alianza de Stephen y Ana ha dejado de tener utilidad. El rey y la reina se ven obligados a llevar a cabo un juego peligroso. La pareja se ama profundamente, con sentimientos sin ceros. El matrimonio de conveniencia, sembrado en el lgamo de aos de odio, ha florecido en afecto y respeto mutuo. Pero los dos saben que la flor se marchitar y morir pre maturamente, a menos que puedan mantener el control de sus seguidores. As, los dos fingen odiar lo que ms aprecian en el mundo: al otro. Se pelean a gritos en pblico, se abrazan con amor en la intimidad. Seguros de que el matrimonio y, por tanto, la alianza se est desmoronando, los miembros de las facciones opuestas cuchichean sus intrigas sin di simulo a uno u otro monarca, sin darse cuenta de que rey y reina son, en realidad, uno solo. De este modo, Stephen y Ana han logrado controlar y apagar unas brasas que ha bran podido incendiar al reino. Pero ahora surge un nuevo problema: Bane. No consi go imaginar qu vamos a hacer con l. Pero tengo miedo por los mensch. Por todos los mensch. El problema se haba solucionado.47 Bane haba desaparecido, supuestamente trasladado a un reino lejano por un hombre de piel azul; al menos, sta haba sido la vaga informacin que haba recibido el rey Stephen de la verdadera madre de Bane, Iridal del Reino Superior. Para Stephen, cuanto ms lejos se llevaran a Bane, mejor. El pequeo haba desaparecido haca un ao y, con l, pareca haberse desvanecido una maldicin que haba pesado sobre el reino entero. La reina Ana haba quedado embarazada otra vez y dio a luz felizmente una nia. La pequea era princesa de Ulyndia y, aunque, por ley, la corona de Volkaran no poda ceir una cabeza femenina, las leyes podan cambiarse con los aos, sobre todo si Stephen no engendraba ms hijos varones. Los reyes adoraban a su hija y, para asegurarse de que esta vez no apareca en la cuna ningn beb ajeno y aciago, contrataron magos de la Tercera Casa para que montaran guardia en torno a ella da y noche. Por otra parte, durante aquel ao trascendental, la rebelin de los gegs del Reino Inferior haba debilitado todava ms a los elfos, agotando sus fuerzas. Los ejrcitos de Stephen haban conseguido expulsar a los elfos de su ltimos reductos en las islas Volkaran ms exteriores. Una nave dragn elfa cargada de agua acababa de caer en manos humanas. La recogida de agua haba sido abundante aquel ao. Stephen haba podido
47

La historia de Bane se narra con detalle en A la de Dragn, volu men 1 de El ciclo de la Puerta de la Muerte.

174

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

levantar el racionamiento, con gran satisfaccin del pueblo. No existan apenas enfrentamientos entre las facciones en disputa y las peleas que se producan entre ellas espordicamente eran ahora bastante moderadas. La nica sangre que corra era la que brotaba de alguna nariz partida, y no la que goteaba de la hoja de los puales. Incluso empiezo a pensar seriamente, querida, en anunciar al mundo que te quiero dijo Stephen, inclinndose sobre el hombro de su esposa para hacer carantoas a la pequea. No vayas demasiado lejos respondi Ana. Eso de pelearnos en pblico ha terminado por gustarme. Creo que nos conviene a los dos. Cada vez que me siento furiosa contigo, vuelco todo el enfado en la siguiente pelea fingida y me siento mucho mejor. Oh, Stephen, qu cara tan espantosa! Vas a asustarla... La pequea, sin embargo, se ri complacida y alarg la manita para in tentar asir la barba del rey, bastante canosa ya. De modo que, todos estos aos, me has estado diciendo en serio todas esas cosas terribles? inquiri Stephen, burln. Ojal se te quede la cara paralizada en esa mueca. As aprenderas! Qu fesimo est pap, verdad, cario? Dijo Ana a la nia. Por qu no vas volando y atacas a un pap tan espantoso? Vamos, mi dragoncito, vuela hasta pap. Levantando a la pequea, Ana la llev volando hacia Stephen, que cogi entre las manos a su hija y la impuls repetidas veces en el aire. La nia ri y gorje y prob de nuevo a agarrarlo de la barba. Los tres estaban en el cuarto de la pequea, disfrutando de un breve y precioso momento juntos. Tales momentos eran sumamente escasos para la familia real, y el hombre que acababa de aparecer a la puerta se detuvo a observar, con una sonrisa apenada en los labios. El instante iba a terminar. l mismo iba a ponerle fin. No obstante, se detuvo a disfrutar de aquellos escasos segundos extra de felicidad abierta que se dispona a perturbar. Stephen tal vez percibi la sombra de la nube de tristeza pasando sobre l. El visitante no haba hecho el menor ruido, pero el rey percibi su presencia. Triano, el mago real, era el nico que tena permiso para abrir puertas sin llamar y sin haber sido anunciado. Stephen alz la cabeza y observ al hechicero, de pie a la puerta de la estancia. El rey sonri al verlo y se dispuso a hacer alguna broma, pero la expresin de Triano era an ms espantosa que la mueca que Stephen haba ensayado para entretener a su hijita. La sonrisa del rey se difumin y se volvi fra. Ana, que haba contemplado amorosamente el juego del padre con la pequea, vio nublarse su expresin y volvi la cabeza, alarmada. Al distinguir a Triano, la reina se puso en pie. Qu es? Qu sucede? Triano dirigi una rpida mirada al pasillo sin apenas alzar las pestaas e hizo un leve gesto con la mano para indicar que haba alguien escuchando. Ha llegado un mensajero del barn Fitz Warren, Majestad anunci el mago en voz alta. Una escaramuza sin importancia con los elfos en Kurinandistai, creo. Lamento sinceramente apartar a Sus Majestades de ocupaciones ms agradables, pero ya conocis al barn...

175

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Tanto el rey como la reina conocan al barn, en efecto, y aquella misma maana haban recibido un informe suyo en el que deca que no haba visto a un elfo desde haca semanas, se quejaba airadamente de la inactividad (que consideraba mala para la disciplina) y peda permiso para ir en persecucin de las naves elfas. Fitz Warren es demasiado fogoso apunt Stephen, respondiendo al hechicero. Dej a la pequea en manos de la niera, que haba entrado en la estancia a una indicacin de Triano . Es uno de tus primos, mi reina. Un ulyndiano aadi con una sonrisa burlona. El barn es un hombre que no rehuira una batalla, lo cual es ms de lo que puede decirse de los hombres de Volkaran replic Ana con buen temple, aunque sus mejillas estaban muy plidas. Triano exhal el suspiro apenas audible y cargado de paciencia de quien querra administrar una buena azotaina a un nio malcriado, pero no lo tena permitido. Si Sus Majestades son tan amables de querer escuchar al mensajero, lo tengo en mi estudio. Fitz Warren ha pedido un encantamiento para protegerse de las congelaciones. Se lo preparar mientras Sus Majestades entrevistan a su enviado; as ahorraremos tiempo. Una reunin en el estudio de Triano. El rey y la reina cruza ron una mirada de preocupacin. Ana apret los labios y pos sus helados dedos en la mano de su esposo. Stephen frunci el entrecejo y acompa a su esposa pasillo adelante. El estudio de Triano era la nica estancia del castillo donde los tres podan reunirse en privado con la seguridad de que sus conversaciones no seran escuchadas. El castillo era campo abonado para las intrigas y los chismorreos; la mitad de los sirvientes estaba a sueldo de un barn u otro, y la otra mitad re velaba gratis lo que llegaba a su conocimiento. Situado en una planta aireada y bien iluminada de un torren, el estudio del mago estaba muy apartado del ruido y el alboroto de la bulliciosa vida castellana. El propio Triano era amigo de las juergas; su porte juvenil y atractivo y sus modales encantadores le permitan que, si bien soltero, rara vez pasara una noche sin compaa en la cama, a menos que l quisiera. Nadie en el reino bailaba con ms elegancia, y muchos nobles habran pagado sumas incalculables por conocer el secreto del mago para ingerir grandes cantidades de vino sin dar jams la menor muestra de ebriedad. Pero, aunque Triano dedicara las noches a la parranda, durante el da se volcaba con seriedad y empeo en su responsabilidad de colaborar al gobierno del reino. El hechicero estaba total, completa y devotamente dedicado a sus reyes, a quienes estimaba como amigos adems de respetar como soberanos. Conoca todos sus secretos y podra haber decuplicado su fortuna traicionando a uno de los dos. Pero, antes de hacer tal cosa, Triano habra preferido arrojarse al Torbellino. Y, aunque veinte aos ms joven que Stephen, el mago era consejero, ministro y mentor de su monarca. Al entrar en el estudio, los reyes encontraron a dos personas esperndolos. Una de ellas era un hombre al que no conocan, aunque les son vagamente familiar. A la otra, una mujer, la conocan muy bien, y su presencia hizo que la nube de tormenta que haba cubierto a la real pareja se hiciera ms espesa y oscura.

176

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

La mujer se puso en pie y dedic una respetuosa reverencia a los monarcas. Stephen y Ana correspondieron al saludo con igual respeto pues, aunque la mujer y sus seguidores los haban reconocido como soberanos, el vnculo establecido era incmodo. Resultaba difcil gobernar a quienes eran ms poderosos que uno mismo y podan, con slo murmurar una palabra, hacer que el castillo de uno se desmoronara a su alrededor. Creo que ya conocis a la dama Iridal, Majestades dijo Triano innecesariamente, en un corts esfuerzo por conseguir que todo el mundo se relajara antes de soltar la bomba que iba a destrozar sus vidas. Se produjo un intercambio de ceremoniosos saludos en los que todos utilizaron frmulas establecidas, sin reflexionar en las palabras que pronunciaban. As, los Me alegro de volver a veros y Ha pasado mucho tiempo y Gracias por el precioso regalo para la nia dejaron paso rpidamente a un incmodo silencio. Sobre todo, cuando se mencion a la nia. Una palidez mortal se adue de Ana, quien tuvo que dejarse caer en una silla. Iridal apret las manos entrelazadas y baj la vista a los de dos, sin verlos. Stephen carraspe y mir con recelo al desconocido que presenciaba la escena, tratando de recordar dnde lo haba visto. Bien, Triano, de qu se trata? pregunt. Por qu nos has trado aqu? Supongo que no tiene nada que ver con Fitz Warren aadi con marcada irona al tiempo que volva la mirada hacia la dama Iridal, pues sta, pese a vivir cerca de palacio, rara vez se aventuraba a visitarlo, consciente de que su presencia haca revivir recuerdos dolorosos y desagradables a la pareja real, adems de despertar parecidas evocaciones en la propia misteriarca. Su Majestad quiere hacer el honor de tomar asiento? ofreci Triano. Ninguno de los presentes poda sentarse antes de que lo hiciera el rey. Stephen, ceudo, ocup el lugar que le indicaba su consejero. Procedamos murmur. Si me permits un momento, Majestad... dijo Triano. Alz las manos, agit los dedos en el aire e imit el trino de unos pjaros. Ya est. Ahora podemos hablar con libertad. Cualquiera que escuchase al otro lado de la puerta, fuera del crculo del encantamiento, escuchara slo lo que le pareca el gorjeo animado de unas aves. Los situados dentro del alcance del hechizo, en cambio, se oiran y se entenderan perfectamente. Triano mir con modestia a la dama Iridal. La misteriarca era una maga de la Sptima Casa, mientras que l no pasara nunca de la Tercera; Iridal poda convertirlos a todos en pjaros canoros, si se lo propona. La dama respondi a su mirada con una sonrisa tranquilizadora. Muy bien hecho, mago fue su comentario. Triano se sonroj de satisfaccin, pues no era inmune a los elogios sobre su arte. No obstante, tena entre manos asuntos de gran importancia y se concentr en ellos rpidamente. Pos la mano en el brazo del desconocido, que se haba puesto en pie a la entrada de sus reyes y ahora haba vuelto a sentarse en su banqueta junto al escritorio del hechicero. Stephen segua mirando al desconocido como si lo conociera, pero no consiguiera situarlo.

177

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Veo que Su Majestad reconoce a este hombre. Su aspecto ha cambiado mucho, es cierto. Cosas de la esclavitud. Es Peter Hamish, de Exilio de Pitrin, en otro tiempo criado de la casa real. Por los antepasados, tienes razn! Exclam Stephen, descargando una palmada en el brazo del asiento . Te marchaste para servir como escudero de mi seor Guinido, no es as, Peter? En efecto, seor asinti el hombre con una amplia sonrisa, rojo de satisfaccin por el hecho de que el rey lo recordara . Estaba con l en la Batalla del Pico. Los elfos nos haban rodeado. Mi seor result abatido y yo fui hecho prisionero. No fue culpa de mi seor, rey Stephen. Los elfos nos acometieron por sorpresa y... S, Peter, Su Majestad conoce perfectamente lo sucedido lo interrumpi Triano con suavidad. Haz el favor de continuar tu relato. No te pongas nervioso. Explcalo todo a Sus Majestades y a la dama Iridal como me lo has contado a m. Triano observ que el hombre diriga una mirada al vaso va co que tena junto a la mano. De inmediato, el mago lo llen de vino. Peter tom el vaso entre los dedos con aire satisfecho pero, al darse cuenta de que estaba en presencia del rey, detuvo el gesto antes de que el cristal llegara a sus labios. Adelante, haz el favor dijo Stephen, complaciente . Es evidente que has pasado por un trance horrible. El vino es bueno para fortalecer la sangre aadi Ana, serena por fuera pero temblando por dentro. Peter tom un trago reconfortante de aquel dulce vino, que se sum al vaso que ya le haba ofrecido el mago previamente, y que ya le haba fortalecido la sangre. Fui hecho prisionero, seor. La mayora de mis compaeros termin en las bodegas de esas malficas naves dragn, como galeotes de los elfos. Mis captores, en cambio, se enteraron por algn medio de que en una poca haba servido en la casa real. Entonces me llevaron aparte y me hicieron toda clase de preguntas acerca de vos, mi seor. Pero aunque me golpearon y me azotaron hasta dejar a la vista los cartlagos de mis costillas, os aseguro que no dije una sola palabra a esos elfos perversos. Alabo tu valor respondi Stephen con expresin seria, buen conocedor de que Peter, probablemente, haba contado cuanto saba al primer golpe del ltigo. Igual que deba de haber proclamado su condicin de antiguo sirviente de la familia real para salvarse de las galeras. Cuando nuestros perversos enemigos comprendieron que no podran conseguir nada de m, Majestad, me encerraron en su propio palacio real, que llaman el Imprenn. Peter estaba visiblemente orgulloso de sus conocimientos del idioma de los elfos. Imagin que queran que les enseara cmo deben hacerse las cosas en una casa de reyes, pero slo me pusieron a barrer suelos y hablar con otros prisioneros. Qu otros...? empez a preguntar Stephen, pero Triano movi la cabeza en un gesto de negativa y el rey guard silencio. Haz el favor de contar a Su Majestad lo del prisionero ms reciente que has visto en el palacio de los elfos.

178

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

No era ningn prisionero, seor lo corrigi Peter, ya por el cuarto vaso de vino, sino ms bien un husped de honor. Los elfos le ofrecen un trato excelente, seor. No debis inquietaros por eso. Dinos de una vez a quin viste le insisti Triano con suavidad. A vuestro hijo, seor dijo Peter, ya un poco afectado por la bebida . El prncipe Bane. Me alegro de anunciarte que est vivo. Pude hablar con l, y lo habra sumado al grupo con el que me propona intentar la fuga, pero me dijo que estaba demasiado vigilado y que su presencia slo perjudicara nuestro plan. Vuestro pequeo, seor, es un verdadero hroe. E1 prncipe Bane me entreg esto. El sirviente seal un objeto depositado sobre la mesa de Triano. Dijo que se lo trajera a su madre. Ella lo reconocera y sabra que era l quien lo enviaba. Lo hizo para ella. Peter alz el vaso con mano temblorosa y lgrimas en los ojos. Un brindis por Su Alteza y por Sus Majestades. La mirada borrosa de Peter estaba concentrada en el vaso que acariciaba entre los dedos (todo lo que era capaz de fijarla en su estado, ya lamentable). Gracias a ello, no advirti el hecho de que la gozosa noticia de la reaparicin de Bane haba dejado a Stephen totalmente rgido, como si lo hubiera golpeado un hacha de guerra. Ana mir al sirviente, horrorizada, y se hundi en su asiento con la tez plida. En los ojos de la dama Iridal llame una sbita esperanza. Gracias, Peter, esto es todo por ahora dijo Triano. Tom del brazo al criado, lo arranc de la banqueta y se lo llev, tam baleante y haciendo reverencias, lejos de los reyes y de la misteriarca . Me ocupar de que no guarde ningn recuerdo de esto, Majestad prometi el consejero en voz baja. Y sugiero a sus Majestades que no prueben ese vino. Triano abandon la sala con Peter y cerr la puerta tras ellos. El mago estuvo fuera mucho rato. La guardia del rey no haba acompaado a Su Majestad al estudio de Triano, sino que haba tomado posiciones a una distancia prudencial, unos treinta pasos, en el otro extremo del pasadizo. Triano condujo a Peter por ste, dej al criado embriagado en manos de los guardias y orden a stos que lo condujeran a algn sitio a dormir la borrachera. El dulce vino del hechicero produca tal efecto que, cuando el aturdido Peter despertara, no recordara ni siquiera haber estado en el Impernn. Cuando regres al estudio, apreci que la conmocin producida por la noticia haba remitido en parte, aunque la alarma era, si acaso, an ms intensa. Es posible que haya dicho la verdad? pregunt Stephen, que se haba puesto en pie y deambulaba por la estancia con pa so agitado. Cmo podemos fiarnos de ese redomado idiota? Sencillamente, porque es un redomado idiota, seor respondi Triano con aire deliberadamente tranquilo y apacible, cruzando los brazos delante del pecho. sta es una de las razones por las que he querido que escucharais la historia de sus propios labios. Desde luego, ese hombre no es lo bastante sagaz como para haber inventado una historia tan extraordinaria. He podido interrogarlo ms a fondo y estoy seguro de que no miente. Y, adems, est esto. El mago tom del escritorio el objeto que haba trado Peter, el regalo de Bane a su madre, y lo mostr directamente a Iridal, no a Ana.

179

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

La misteriarca lo observ. En un primer momento, se sonroj; luego, su palidez se hizo an ms marcada que antes. El objeto era una pluma de halcn decorada con cuentas de cristal y suspendida de una cinta de cuero. Tena el aspecto inocente del regalo que preparara un chiquillo, siguiendo las instrucciones de su niera, para complacer el tierno corazn de su madre. Pero aquel collar con la pluma era obra de un hijo de magos, de un descendiente de misteriarcas. La pluma era un amuleto y, a travs de l, el chiquillo poda comunicarse con su madre. Con su verdadera madre. Iridal alarg una mano temblorosa, cogi la pluma y la apret entre sus dedos. Es de mi hijo, sin duda dijo, aunque no se oy su voz. Triano asinti. Tened la seguridad, Majestades, dama Iridal, de que no os habra sometido a este trance si no hubiera estado seguro de que Peter dice la verdad. El chico al que vio era Bane. Stephen se sonroj ante la reprimenda insinuada en aquellas palabras y murmur en un susurro apenas audible algo que tal vez quera ser una disculpa. Con un profundo suspiro, se dej caer en su asiento. El rey y la reina se acercaron imperceptiblemente, dejando a la dama Iridal a solas, ligeramente aparte. Triano se situ delante de los tres y corrobor con palabras firmes y serenas lo que todos saban ya pero tal vez no haban terminado de aceptar todava. Bane est vivo y en manos de los elfos. Cmo es posible? inquiri Ana con voz sofocada, llevn dose una mano al cuello como si tuviera dificultades para respirar. Se volvi hacia Iridal y exclam: T dijiste que se lo haban llevado! A otra tierra! Dijiste que Alfred se lo haba llevado! Alfred, no la corrigi Iridal. La sorpresa inicial estaba remitiendo; la misteriarca empezaba a darse cuenta de que su deseo ms acariciado se estaba cumpliendo. El otro hombre, ese Haplo. Ese que me describiste, el de la piel azul? intervino Triano. S. En los ojos de Iridal apareci un destello de esperanza. S, se fue quien se llev a mi hijo... Pues ahora parece que lo ha trado de vuelta continu Triano con sequedad. Porque el hombre tambin est en el castillo elfo, segn he sabido. El criado vio a un hombre de piel azul en compaa del prncipe. Tal vez ha sido ese detalle, ms que cualquier otro, lo que me ha convencido de que su historia era cierta. Aparte de la dama Iridal, Sus Majestades y yo mismo, nadie ms en el reino conoce la existencia del hombre de la piel azul o su relacin con el prncipe Bane. Si se aade a ello el hecho de que Peter no slo vio a Bane, sino que habl con l, y que el prncipe reconoci al criado y lo llam por su nombre... No, seor. Os lo repito: no me cabe la menor duda. De modo que el chico es rehn de los elfos dijo Stephen con aire sombro. Seguro que los elfos proyectan utilizarlo para obligarnos a detener nuestros ataques a sus naves; tal vez incluso para intentar perturbar las negociaciones con Reesh'ahn. Pues no se saldrn con la suya. Pueden hacer lo que les plazca con l. No negociar una sola gota de agua a cambio de... Querido, por favor! musit Ana, posando la mano en el brazo de su marido al tiempo que, con los prpados entornados, dirigida una mirada a la dama Iridal. La misteriarca, plida y fra, permaneca sentada con las manos

180

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

juntas en el regazo y la mirada perdida en el vaco, fingiendo no escuchar . Es su madre! Me doy perfecta cuenta de que el chico es hijo de la dama. Puedo recordarte, querida, que Bane tena tambin un padre..., un padre cuya maldad estuvo a punto de destruirnos a todos? Disclpame por hablar con esta franqueza, dama Iridal aadi, sin dejarse conmover por la mirada suplicante de su esposa, pero debemos afrontar la verdad. T misma has dicho que tu esposo ejerca una influencia poderosa y siniestra sobre el muchacho. Un leve rubor ilumin las ebrneas mejillas de Iridal, y un escalofro le recorri el esbelto cuerpo. Sin embargo, permaneci callada y Stephen se volvi hacia Triano. Incluso me pregunto hasta qu punto todo esto es obra de Bane aadi el monarca. Pero, sea como fuere, estoy decidido. Los elfos descubrirn que han intentado una maniobra en falso. El leve rubor de vergenza de Iridal haba dado paso a un rojo ms intenso, producto de la ira. Se dispona a replicar a Stephen, cuando Triano alz la mano para detenerla. Si me permits, dama Iridal se le adelant. Las cosas no son tan sencillas, mi seor. Los elfos son astutos. Peter, ese desgraciado, no escap gracias a su astucia; ellos le permitieron la huida adrede. Los elfos saban que te traera esta informacin, y es probable que incluso lo animasen sutilmente a hacerlo. Seguro que dieron una apariencia muy real y convincente a la fuga. Igual que hicieron con todos los otros. Otros? Stephen alz el rostro, ceudo y con la mirada borrosa. Triano suspir. Haba estado posponiendo el momento de comunicar las malas noticias, pero era el momento de hacerlo. Me temo, seor, que Peter no ha sido el nico que ha vuelto con la noticia de que Su Alteza, el prncipe Bane, est vi vo. Ms de una veintena de esclavos humanos escap con l, y cada cual ha vuelto a su lugar de procedencia contando la misma historia. He borrado los recuerdos de Peter, pero la situacin no habra cambiado si no lo hubiera hecho. Dentro de pocos ciclos, la noticia de que Bane est vivo y en manos de los elfos ser el comentario general en todas las tabernas desde Exilio de Pitrin a Winsher. Que los benditos antepasados nos protejan murmur Ana. No dudo que estis al corriente, mi seor, de los maliciosos rumores que se han extendido respecto a la condicin de ilegtimo de Bane continu Triano, escogiendo las palabras con cuidado . Si arrojas al muchacho a los lobos, por as decirlo, el pueblo dar por ciertos esos rumores y dir que intentas librarte de un bastardo. La reputacin de la reina sufrir un perjuicio irreparable. Los barones de Volkaran exigirn que os divorciis y tomis por reina a una mujer de su clan. Los barones de Ulyndia se pondrn del lado de la reina Ana y se alzarn contra vos. La alianza que tanto tiempo y esfuerzo hemos dedicado a consolidar se desmoronar como un castillo de arena, y la consecuencia final podra ser una guerra civil. Stephen se encogi en su asiento, con el rostro ceniciento y demacrado. Normalmente, su cuerpo firme y musculoso no aparentaba sus cincuenta aos; an se bata dignamente con los caballeros ms jvenes en los torneos, y con frecuencia derrotaba a los mejores. Pero en esta ocasin, con los

181

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

hombros hundidos y la cabeza cada hacia adelante, pareca de pronto un anciano. Podramos contarle la verdad al pueblo propuso la dama Iridal. Triano se volvi hacia ella con una triste sonrisa. Un ofrecimiento muy magnnimo, seora. S lo doloroso que eso resultara para vos. Sin embargo, slo empeorara las cosas. Desde su regreso del Reino Superior, vuestra gente adopt la sabia decisin de mantenerse apartada de la vista del pueblo. Los misteriarcas han vivido desde entonces discretamente, ayudndonos en secreto. Queris que se conozcan los terribles planes que nos tena reservados Sinistrad? El pueblo sospechara de todos los misteriarcas y se volvera contra ellos. Quin sabe qu terrible persecucin podra desencadenarse... Estamos perdidos murmur Stephen, abatido. Tendremos que ceder. No respondi Iridal, con la voz y el porte muy fros. Hay otra alternativa. Bane es responsabilidad ma. Es mi hijo y quiero recuperarlo. Yo misma lo rescatar de los elfos. Piensas ir sola al reino de los elfos y rescatar a tu hijo? Stephen apart la mano de la frente y alz la mirada hacia su mago. El rey necesitaba de la poderosa magia de los misteriarcas y era preferible no ofender a la hechicera, de modo que se limit hacer una leve indicacin con la cabeza para que Triano instara a Iridal a abandonar el estudio. Tenan importantes asuntos que tratar, a solas. La mujer se ha vuelto loca, dijo su mirada, aunque, naturalmente, las palabras no salieron de sus labios. Triano respondi con una breve sacudida de cabeza. Escu cha la propuesta de la mujer, fue su mudo consejo al rey. En voz alta, dijo: S, mi seora? Continuad, por favor. Cuando lo haya recuperado, llevar a mi hijo al Reino Superior. Nuestra vivienda all an es habitable, al menos durante un tiempo. A solas conmigo, sin nadie ms que lo influya, Bane se apartar de la senda que sigue, del camino que su padre le ense a seguir. Se volvi hacia el monarca e insisti: Tienes que dejarme ir, Stephen! Es preciso! Bien, seora, no necesitas mi permiso para ello replic el rey con brusquedad. Si te lo propones, puedes arrojarte de la almena ms alta del castillo. Qu podra hacer yo para evitarlo? Pero ests hablando de viajar a tierras elfas. Una mujer humana, y sola! Te propones entrar en las mazmorras elfas y volver a salir. Acaso los misteriarcas habis descubierto un medio de volveros invisibles? Ana y Triano intentaron contener el torrente de palabras, pero fue Iridal quien hizo callar a Stephen. Tienes razn, Majestad reconoci con una vaga sonrisa de disculpa. Ir, con tu permiso o sin l. Lo he pedido por pura cortesa, por mantener las buenas relaciones entre todas las partes. Soy consciente de los peligros y de las dificultades. No he estado nunca en tierras elfas y no tengo medios para llegar a ellas... todava. 48 Pero lo har. Y no me propongo ir sola.
48

Los sartn construyeron un escudo mgico en torno al Reino Superior para adaptar su enrarecida at msfera a las necesidades de los mensch. Este escudo estaba empezando a romperse, y nadie conoca el secreto de su re construccin.

182

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

En un gesto impulsivo, Ana alarg la mano, tom la de Iridal y la estrech con fuerza. Yo tambin ira a donde fuere y afrontara cualquier peligro por encontrar a mi pequea, si la hubiese perdido! S cmo te sientes y te comprendo. Pero, querida dama, debes atender a razones y... Exacto, dama Iridal asinti Stephen en tono an spero. Disculpa si al principio he sido demasiado rudo. Es el peso de la carga que ha cado sobre m, cuando pareca que por fin mis hombros haban quedado libres de lastre, lo que me ha hecho perder la paciencia. Dices que no irs sola. Seora ma, Una legin entera no bastara para... El rey se encogi de hombros. No quiero una legin. Slo quiero un hombre. Uno que vale por un ejrcito. El mejor de todos: t mismo lo dijiste. Si no estoy equivocada, registraste todo el reino en su busca y lo salvaste del tajo del verdugo. Conoces su temple y su valor mejor que nadie, puesto que lo contrataste para hacer un trabajo peligroso y delicado. Stephen contempl a la mujer con espanto; Triano, con preocupada perplejidad. Ana solt la mano de Iridal y, atenazada por el sentimiento de culpa, se acurruc en su asiento. Iridal se puso en pie, alta y majestuosa, orgullosa e imperial. Contrataste a ese hombre para matar a mi hijo. Que nuestros bondadosos antepasados nos amparen! Clam Stephen con voz ronca. Acaso los misteriarcas habis adquirido el poder de resucitar a los muertos? Nosotros, no musit Iridal. Nosotros, no. Y doy gracias por ello, pues es un don terrible. Durante unos instantes interminables permaneci callada; luego, con un suspiro, levant la cabeza con gesto resuelto. Y bien? Tengo el permiso real para intentarlo? No tienes nada que perder. Si fracaso, no estars peor que antes. Dir a mi gente que regreso al Reino Superior. Si no vuelvo, puedes decirles que he muerto all. Nadie podr achacarte la culpa. Concdeme unos das, Stephen. El monarca se incorpor, junt las manos tras la espalda y deambul por la estancia. Hizo una pausa y consult con Triano. Bien, qu dices t, mago? Hay alguna alternativa? Ninguna que tenga posibilidades de xito, por remotas que sean. La dama Iridal est en lo cierto, seor. No tenemos nada que perder y s mucho que ganar. Si est dispuesta a correr el riesgo... Lo estoy, Majestad asinti la misteriarca. Entonces, estoy conforme, seor dijo Triano. Stephen mir a su esposa. Qu dice la reina? No tenemos alternativa. Ana habl sin levantar la cabeza. Ninguna alternativa. Y despus de lo que hicimos... Se cubri los ojos con la mano. Si te refieres a contratar a un asesino para matar al pequeo, tampoco entonces tuvimos otra alternativa replic Stephen, serio y enrgico. Est bien, dama Iridal, te concedo quince das. Al trmino de este plazo, nos reuniremos con el prncipe Reesh'rahn en Siete Campos para elaborar los planes para la alianza de nuestros tres ejrcitos y el derrocamiento definitivo del imperio de Tribus. Si Bane an est en manos elfas para entonces...

183

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

No te preocupes, Stephen! No fallar. Esta vez, no le fallar a mi hijo! Con estas palabras, la misteriarca dedic una profunda reverencia a cada miembro de la real pareja. Os acompaar a la salida, mi seora se ofreci Triano. Ser mejor que salgis por donde habis entrado. Cuanta menos gente sepa que habis estado aqu, mejor. Si Sus Majestades... S, s, puedes marcharte. Stephen agit la mano con brusquedad. Mientras Triano abandonaba la estancia, el rey le dirigi una mirada de inteligencia. Triano baj la vista, indicando que haba entendido. Mago y misteriarca salieron del estudio, donde Stephen se sent de nuevo a esperar el regreso de su consejero. Los Seores de la Noche extendieron sus capas sobre el cie lo, y la luz del Firmamento se amortigu. La sala en la que rey y reina esperaban juntos, callados e inmviles, qued en penumbra, pero ninguno de los dos se movi para encender alguna luz. Las sombras nocturnas acompaaban perfectamente sus lgubres pensamientos. Una puerta se abri discretamente; no la que haban usado el mago y la dama Iridal para salir, sino otra, una puerta secreta situada al fondo del estudio y oculta tras un cuadro de la pared. De ella emergi Triano, portando una lmpara de hierro que iluminaba su camino. Stephen parpade y levant la mano para proteger los ojos de la sbita luminosidad. Apaga eso orden. Triano obedeci. El rey continu hablando: La propia Iridal nos dijo que Hugh la Mano haba muerto. Ella misma nos cont cmo haba sido su muerte. Es e vidente que nos ha mentido, seor. Eso, o se ha vuelto loca, y no creo que haya perdido la razn. Ms bien me inclino a pensar que la misteriarca previo el da en que su conocimiento sera de utilidad para ella. Stephen refunfu y call otra vez. Luego, lenta y pesadamente, murmur: Ya sabes lo que debe hacerse. Supongo que por eso la trajiste aqu. S, seor. Aunque debo confesar que no haba imaginado que se ofrecera ella misma para ir a buscar al nio. Slo esperaba que Iridal pudiera establecer contacto con l. Desde luego, esto simplifica mucho las cosas. Es preciso hacerlo, Stephen? La reina Ana se puso en pie . No podramos dejar que lo intentara...? Mientras el muchacho siga vivo, no importa si es en el Reino Superior, en el Inferior, en el nuestro o en cualquier otro, ser un peligro para nosotros... y para nuestra hija. Ana baj la cabeza y no aadi nada ms. Stephen mir a Triano y asinti. El mago, tras una re verencia, abandon la estancia por la puerta secreta. La pareja real aguard un momento ms en la oscuridad para recuperar el dominio de s mismos, para volver a colocarse sus falsas sonrisas, ensayar las risas despreocupadas y jugar a urdir planes e intrigas mientras en la cena, por debajo de la mesa, donde nadie poda verlos, sus fras manos se tocaran y se estrecharan con fuerza.

184

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

MONASTERIO KIR, ISLAS VOLKARAN REINO MEDIO Los perfiles angulosos de las paredes de granito que formaban el monasterio kir se alzaban, negros y severos, contra la luz mortecina y suavemente radiante que despeda la coralita de las colinas de alrededor. El edificio estaba oscuro y silencioso; de su interior no escapaba luz o sonido alguno. Un quinqu solitario que arda con una dbil llama sobre la entrada una seal para quienes precisaban socorro era el nico indicio de que el lugar estaba habitado. Iridal desmont de su dragn y dedic unos momentos a calmarlo, acaricindole el cuello. La criatura estaba nerviosa, inquieta, y no respondi de inmediato al hechizo de sueo que la mujer intent lanzarle. Los jinetes siempre hacan dormir a sus dragones despus de un vuelo; el hechizo no slo proporcionaba a la criatura el descanso preciso, sino que la volva inofensiva, e vitando que se le ocurriera arrasar los alrededores en ausencia de su jinete. Pero aquel dragn se resista a dejarse hechizar. Apartaba la cabeza, tiraba de las bridas y agitaba la cola a un lado y a otro. De haber sido una jinete de dragones experimentada, Iridal habra reconocido en aquellas reacciones una seal de que haba otro dragn en las proximidades. Los dragones son criaturas muy sociables, amantes de la compaa de sus congneres, y el de Iridal prefera claramente una charla amistosa a una siesta. El dragn estaba demasiado bien entrenado como para lanzar una llamada (las criaturas aprenden a guardar silencio para no delatar su posicin a un posible enemigo), pero no necesitaba e mplear la voz pues poda percibir a un compaero por muchos otros medios: el olfato y el odo, entre otros ms sutiles.49 Si el otro dragn hubiera respondido, Iridal habra tenido que recurrir a medidas mas firmes para dominar a su montura. Sin embargo, la otra
49

22

Una nota sobre los dragones. Los autnticos dragones, una especie avanzada de reptiles que posee facultades mg icas en diverso grado, segn la inteligencia de cada individuo y de otra serie de factores, son criaturas que viven permanentemente en Ariano. Estos dragones de Ariano no deben confundirse con otros seres que en ocasiones aparecen bajo el disfraz de un dragn, como Sang-drax, la serpiente elfo, y las serpientes dragn de Chelestra.

185

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

criatura no dio ni la ms pequea muestra de haberse percatado de su presencia. El dragn que le haban prestado a Iridal una criatura mansa, de una inteligencia nada excepcional se mostr dolido, pero era demasiado estpido como para sentirse ofendido gravemente. Fatigado del largo viaje, el dragn se relaj por fin y atendi a las palabras tranquilizadoras de Iridal. Cuando vio que los prpados se cerraban y la cola empezaba a enroscarse en torno a sus patas, y que las garras se hundan con firmeza en el suelo para quedar bien apoyado, Iridal se apresur a entonar el encantamiento. El dragn no tard en quedar profundamente dormido. No volvi a preocuparse por la causa de la inquietud de su montura; concentrada en sus reflexiones sobre el inminente encuentro, que la misteriarca saba que no sera en absoluto agradable, Iridal borr de su mente la extraa conducta del dragn y empez a recorrer la corta distancia que la separaba del monasterio. El edificio careca de muralla exterior protectora, y ninguna verja impeda la entrada. Los monjes de la muerte no necesitaban de tales protecciones. Cuando los elfos haban ocupado las tierras humanas, haban saqueado y arrasado poblaciones enteras, pero los monasterios kir haban permanecido intactos. Hasta el elfo ms ebrio de vino y de sangre recobraba la sobriedad al momento cuando se acercaba a aquellos muros negros y helados. 50 Iridal reprimi un escalofro y se concentr de nuevo en lo importante, la recuperacin de su hijo perdido. Envuelta en la capa, avanz con paso firme hasta la puerta de barro cocido, iluminada por el quinqu. Sobre la puerta colgaba una campanilla de hierro. Iridal tir de la cadena. El tintineo metlico son amortiguado y qued absorbido de inmediato, engullido por las gruesas paredes del edificio. Aceptada como una necesidad para el contacto con el mundo exterior, los monjes permitan que la campanilla hablase, pero no que cantase. Capt un ruido chirriante. En la puerta apareci una abertura y, en sta, un ojo. Dnde est el cadver? pregunt sin inters una voz monocorde. Iridal, con los pensamientos en su hijo, se qued paralizada, sorprendida y alarmada ante la pregunta. Tom las palabras co mo un presagio siniestro y estuvo a punto de dar media vuelta y escapar de all, pero la lgica se impuso. La misteriarca se record que la pregunta tan espantosa para ella era perfectamente natural para los residentes entre aquellos muros. Los monjes kir veneran la muerte y consideran la vida una especie de estancia en una crcel que debemos soportar hasta que el alma pueda escapar y encontrar la paz y la felicidad verdaderas en otra parte. As pues, los kir no prestan ayuda a los vivos, no cuidan a los enfermos ni dan de comer a los hambrientos ni atienden a los heridos. En cambio, asisten a los muertos y celebran el hecho de que el alma haya abandonado su cautiverio. A
50

Se ru mo rea que los elfos kenkari sienten una cierta vinculacin con los monjes kir, cuya relig in de veneracin de la muerte deriv de un intento fallido de emular a los kenkari en la captura de almas. Muchos creen que los poderosos kenkari extendieron una mano protectora sobre los monjes huma nos, prohibiendo a los soldados elfos mo lestar a los kir

186

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

los kir no les perturba la muerte ni siquiera en sus formas ms horribles. Se ocupan de la vctima cuando el asesino ha terminado, recorren el campo de batalla cuando la lucha ha cesado, entran en la ciudad apestada cuando todos los dems han huido... El nico servicio que los monjes ofrecen a los vivos es la custodia de los nios varones desamparados: hurfanos, bastardos, hijos que sus padres no pueden mantener. Todos ellos son educados en la Orden, en el culto a la muerte, y as pervive la tradicin kir. La pregunta que el monje haba hecho a Iridal era la que formulaba a cualquiera que llegara a la puerta del monasterio a aquellas horas de la noche, pues, qu otra razn poda tener nadie para acercarse a aquellos muros ominosos? No vengo por los muertos respondi Iridal, recobrando el dominio de s misma. Vengo por los vivos. Se trata de algn nio? inquiri el monje. S, hermano contest la mujer. Aunque no en el sentido que lo has dicho, aadi en silencio para s. El ojo desapareci, y la mirilla se cerr con un chasquido. La puerta se abri, y el monje se hizo a un lado con el rostro oculto bajo la capucha negra que le cubra la cabeza. El monje no le dio la bienvenida, no inclin la cabeza como saludo ni le dedic ninguna otra muestra de respeto; se limit a mirar a la recin llegada con muy poco inters. La mujer estaba viva y los vivos apenas contaban para los kir. El monje avanz por un corredor sin volver la mirada a Iridal en ningn momento, dando por supuesto que la mujer decidira si quera seguirlo o no. La condujo a una sala de grandes dimensiones, no lejos de la entrada; desde luego, demasiado cerca como para permitirle ms que una fugaz visin del interior de los muros del monasterio. Estaba ms oscuro dentro que fuera, pues, en el exterior, la coralita despeda su leve fulgor plateado. En el interior, no haba lmparas que iluminasen los pasillos y las salas. Aqu y all, Iridal distingui el resplandor de una vela cuya dbil luz vaci lante permita a su portador avanzar sin tropiezos. El monje invit a Iridal a entrar en la estancia, le dijo que aguardara y le anunci que el abad acudira en breve. Despus, se march y cerr la puerta con llave, dejando a Iridal incomunicada y a oscuras. La misteriarca sonri, al tiempo que se estremeca y se arrebujaba bajo la capa. La puerta era de barro cocido, como todas las del monasterio. Con su magia, Iridal poda hacerla aicos como si fuera hielo. Sin embargo, decidi sentarse a esperar pacientemente, consciente de que no era el momento indicado para recurrir a amenazas. Eso llegara ms tarde. La puerta se abri, y entr un hombre portando una vela. Era un anciano de considerable estatura, delgado y enjuto hasta el punto de parecer que no tena carne suficiente para cubrir todos sus huesos. Estaba completamente calvo, o tal vez llevaba el crneo rasurado. Apenas dedic una mirada a Iridal mientras pasaba por delante de ella y, sin la menor cortesa, tom asiento tras un escritorio. Cogi una pluma, alarg la mano, coloc debidamente una hoja de pergamino y sin mirar a la mujer ni siquiera entonces se dispuso a escribir.

187

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

No ofrecemos dinero, ya lo sabes anunci el hombre (el abad, probablemente, aunque no se haba molestado en presentarse) . Acogeremos al nio, eso es todo. Eres la madre? De nuevo, la pregunta fue a dar dolorosamente cerca de la herida. Iridal saba muy bien que el abad daba por sentado que haba acudido all para desprenderse de una carga no deseada; precisamente, la mujer haba elegido aquella artimaa para poder entrar en el monasterio. Pese a ello, la hechicera se descubri a s misma respondiendo a la pregunta. S, era la madre de Bane. Y haba entregado a su hijo. Haba dejado que su esposo cogiera al nio y lo diera a otros. Qu poda haber hecho ella para impedrselo? Estaba asustada, y Sinistrad la amenazaba con dar muerte a su padre. Y, cuando Bane haba vuelto a ella, Iridal haba intentado ganrselo otra vez. S, haba puesto todo su empeo pero, de nuevo, se haba visto impotente. Sinistrad haba amenazado con matar a los acompaantes de Bane. El geg, el hombre de la piel azul y... En fin, seora dijo por fin el abad con voz fra, alzando la cabe za y mirando a su interlocutora por primera vez desde su entrada en la sala . Deberas haber tomado una decisin antes de venir a importunarnos. Quieres que nos hagamos cargo del muchacho, s o no? No he venido para entregaros a ningn muchacho repuso Iridal, desterrando de su mente aquellos recuerdos del pasado . He venido para hablar con alguien que reside en esta casa. Imposible! declar el abad. Los ojos hundidos en su flaco y demacrado rostro miraron a la mujer con impaciencia desde unas cuencas en sombras, y reflejaron la luz de la vela como dos llamitas vacilantes en sus pupilas brillantes. Una vez que un hombre o un muchacho cruza ese umbral, deja atrs el mundo y ya no tiene padre ni madre, hermano ni hermana, amigo ni amante. Respeta sus votos, mujer. Vete y no lo molestes ms. El abad se puso en pie. Lo mismo hizo Iridal. El monje esperaba verla marcharse, de modo que se mostr algo sorprendido y bastante disgustado a juzgar por su expresin torva y exasperada cuando observ que la mujer daba un paso adelante y se plantaba ante l. Respeto vuestras costumbres, venerable abad. Mi asunto no tiene que ver con ninguno de tus hermanos, sino con alguien que nunca ha hecho los votos. Con alguien a quien se permite residir aqu quebrantando, podra aadir, todas las normas establecidas y haciendo caso omiso de la tradicin. Me refiero a Hugh la Mano. El abad ni siquiera pestae. Ests confundida respondi, con tal conviccin en la voz que Iridal no habra dudado de su palabra, de no haber sabido positivamente que el monje menta. Alguien que empleaba ese nombre vivi aqu, es cierto, pero eso fue cuando era un nio. Hace mucho tiempo que se march y no sabemos nada de l. Lo primero es cierto replic Iridal. Lo segundo, no. Ese hombre volvi a vosotros hace un ao, ms o menos. Os cont una historia extraa y os suplic cobijo. Vosotros disteis por cierto su relato, o bien lo tomasteis por loco y os apiadasteis de l. No se corrigi al momento. Vosotros no os apiadis de nadie. As pues, le cresteis. Me pregunto por qu.

188

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

El abad movi una ceja, la enarc y cruz los brazos ante su descarnado pecho. Si lo vieras, no tendras que volver a preguntrtelo. Pero no perdamos ms tiempo en charlas ociosas, seora. En efecto, el que se hace llamar Hugh la Mano reside aqu y, como dices, no ha hecho los votos que nos apartan del mundo, pero aun as permanece apartado de l. As lo ha decidido por propia voluntad. No volver a ver absolutamente a nadie del mundo exterior. Slo admite el contacto con nosotros, y nicamente para llevarle comida y bebida. Iridal experiment un escalofro pero se mantuvo firme. Digas lo que digas, abad, estoy dispuesta a verlo. Abriendo la capa, Iridal dej al descubierto un vestido gris plateado, guarnecido de smbolos cabalsticos en el dobladillo, en el cuello, en los puos de las mangas y en el cinto que le cea el talle . Soy una de los que llamis misteriarcas y vengo del Reino Superior. Mi magia podra hacer pedazos esas puertas de barro, estos muros y hasta tu cabeza, si me lo propongo. Llvame a presencia de Hugh la Mano y no se hable ms. El abad se encogi de hombros. La amenaza lo dejaba indiferente. Antes de permitir a la misteriarca el encuentro con alguien que hubiera tomado los votos, el kir habra dejado que destruyese el monasterio piedra por piedra. En cambio, el caso de Hugh era distinto. El hombre estaba all por la tolerancia de los monjes. Que se ocupara, pues, de sus propios asuntos. Por aqu dijo con displicencia, pasando ante la mujer camino de la puerta. No hables con nadie ni levantes los ojos para mirar a nadie. So pena de expulsin. Al parecer, las amenazas no lo haban impresionado demasiado. Al fin y al cabo, para un monje kir, un misteriarca no era ms que otro futuro cadver. He dicho que respetaba vuestros votos y, por tanto, har lo que me indicas respondi Iridal con firmeza. No me importa en absoluto lo que suceda aqu. Lo nico que me interesa hizo hincapi en la palabra es ver a Hugh la Mano. El abad abri la marcha. Como nica luz portaba una vela, la mayor parte de cuyo resplandor obstrua con sus propias ropas. Iridal, detrs de l, tena dificultades para ver dnde pona os pies y, como los suelos del viejo edificio eran desiguales y estaban salpicados de grietas, se vea forzada a no levantar la mirada del suelo. Los pasadizos estaban desiertos y silenciosos. La misteriarca tuvo la vaga impresin de que a ambos lados de los pasillos se sucedan las puertas cerradas y, en cierto momento, le pareci or el llanto de un beb; su corazn se compadeci del pobre pequeo, abandonado y a solas en un lugar tan deprimente. Llegaron a una escalera, en cuyo rellano se detuvo el abad a buscar otra vela para ella antes de iniciar el descenso. Iridal lleg a la conclusin de que el monje, ms que preocuparse por su seguridad, deseaba evitarse la molestia de tener que atenderla si se caa y se rompa algn hueso. Abajo, al pie de la escalera, se hallaban los aljibes del agua. Una serie de puertas cerradas a cal y canto protegan el preciado lquido, que no slo era empleado para beber y cocinar, sino que formaba parte de las riquezas del monasterio. Pero, por lo visto, no todas las puertas guardaban agua. El abad se acerc a una de ellas, alarg la mano y movi el picaporte con un chirrido.

189

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Tienes una visita, Hugh. No hubo respuesta. Slo el ruido de algn objeto, quizs una silla, arrastrado por el suelo. El abad hizo sonar el picaporte con ms fuerza. Est encerrado? Le tenis prisionero? inquiri Iridal en voz baja. Slo es prisionero de s mismo, seora contest el abad. Tiene la llave consigo, ah dentro. Nadie puede entrar, y t tampoco debes hacerlo, a menos que l nos entregue la llave. Iridal vacil en su determinacin y estuvo muy cerca de dar media vuelta y marcharse. En aquellos momentos, dudaba que Hugh pudiese ayudarla y tena miedo de descubrir en qu se haba convertido. Con todo, si l no la ayudaba, quin lo hara? Stephen, no, desde luego; lo haba dejado muy claro. Tampoco los dems misteriarcas. La mayor parte de ellos eran magos poderosos, pero no sentan el menor aprecio por su difunto esposo ni tenan motivo alguno para desear que les fuera restituido el descendiente de Sinistrad. Respecto a otros humanos, Iridal conoca muy pocos y ninguno de ellos la haba impresionado demasiado. Slo Hugh cumpla todos sus requisitos: saba pilotar una nave dragn elfa, haba viajado a tierras de elfos, hablaba su idioma con fluidez y estaba familiarizado con sus costumbres. Era un hombre valiente y osado que se haba ganado la vida como asesino profesional y se haba labrado la fama de ser el mejor en su oficio. Como la propia Iridal le haba recordado a Stephen, l mismo un rey que poda permitirse lo mejor lo haba contratado en cierta ocasin. Hugh, tienes visita repiti el abad. Dejadme en paz! exclam una voz al otro lado de la puerta. Iridal suspir. La voz son pastosa y ronca de fumar esterego (la mujer apreci el olor de la pipa desde el pasadizo), de beber en exceso y de falta de uso. Pero la reconoci. Su esperanza era aquella llave. Hugh la guardaba en su poder por temor a que, si la dejaba en otras manos, pudiera sentir la tentacin de pedir que le abrieran. Por lo tanto, deba de quedar en l una parte que deseaba salir. Hugh la Mano, soy Iridal, del Reino Superior. Necesito ayuda desesperadamente. Tengo que hablar contigo. Yo... quiero contratarte. La misteriarca tena pocas dudas de que Hugh se negara y, al observar la leve sonrisa desdeosa de los finos labios del abad, supo que ste pensaba de igual manera. Iridal... repiti Hugh en tono perplejo, como si el nombre se abriera paso a duras penas en su mente empapada de alcohol. Iridal! Esta ltima fue una exclamacin, un jadeo spero, un susurro que surga de muy adentro, como de algo largo tiempo anhelado y conseguido por fin. Pero en la voz no haba amor ni anhelo; al contrario, haba una rabia que habra podido fundir el granito. Un cuerpo pesado golpe la puerta de barro cocido y, tras unos chasquidos, se abri en ella una mirilla. Un ojo inyectado en sangre, cubierto en parte por una mata de cabello inmundo, mir afuera, localiz la figura de la mujer, y se fij en ella sin un parpadeo. Iridal... La mirilla se cerr bruscamente.

190

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

El abad se volvi hacia la misteriarca, curioso por ver su respuesta y esperando, probablemente, que la mujer dara media vuelta y saldra corriendo. Pero Iridal se mantuvo firme, aunque los dedos de una mano, oculta bajo la capa, se le clavaron en la carne. La otra mano, la que sostena la vela, no tembl un pice. Del interior llegaron ruidos de una actividad frentica, de muebles volcados y arrastrados, como si Hugh estuviera buscan do algo. Una exclamacin de triunfo y el golpe de un objeto metlico con la parte inferior de la puerta. Tras una nueva exclamacin, sta de frustracin, una llave asom por debajo de la plancha de barro cocido. El abad se agach, recogi la llave y la sostuvo un momento entre los dedos, estudindola con aire pensativo. Despus, se volvi a Iridal y le pre gunt con la mirada si quera que abriera la puerta. Con los labios apretados y un fro gesto de cabeza, la misteriarca indic que procediera. El abad se encogi de hombros y obedeci. En el mismo instante en que salt el pestillo, la puerta se abri desde dentro. En el umbral apareci una figura fantasmagrica, recortada contra la penumbra ahumada de la celda e iluminada por la vela que arda ante ella. La aparicin salt sobre Iridal. Unas manos fuertes la asieron por los brazos, la arrastraron al interior de la celda y la inmovilizaron con la espalda contra la pared. La mujer solt la vela, que cay al suelo; la luz se apag en un charco de cera licuada. Hugh la Mano se plant ante el abad, impidindole el paso por el hueco de la puerta. La llave exigi. El abad se la entreg. Ahora, djanos! aadi la Mano. Cerrando la celda de un portazo, Hugh se volvi hacia Iridal. La mujer oy las suaves pisadas del abad alejndose, desinteresado. La estancia era pequea. El mobiliario constaba de un tosco catre, una mesa, una silla volcada y, en un rincn, un balde que el inquilino utilizaba, a juzgar por el hedor, para recoger sus necesidades. Presida la mesa un grueso cirio y, junto a l, la pipa de Hugh. Tambin sobre la mesa haba una jarra, un plato de comida a medio terminar y una botella de un licor que ola casi tan mal como el esterego. Iridal abarc todos estos objetos en una rpida mirada que tambin buscaba posibles armas. No tema por ella, naturalmente, pues iba protegida por su poderosa magia, con la que poda dominar al hombre ms fcilmente de lo que haba hecho con su dragn. No: por quien tema era por Hugh. Le daba miedo que el hombre pudiera hacerse dao antes de que ella pudiera evitarlo, pues su aspecto era el de una persona ebria hasta el punto de la locura. Hugh se qued plantado ante ella, mirndola. Su rostro con la nariz aguilea, la frente despejada y los ojos hundidos y entrecerrados resultaba espantoso, semioculto por las sombras ondulantes y el halo de humo amarillento. Su respiracin era pesada debido al ejercicio frentico, al licor y a una vida excitacin que lo haca temblar de pies a cabeza. De pronto, se abalanz sobre ella tambalendose, con las manos extendidas al frente. La luz ba de lleno sus facciones y, al verlas, Iridal s temi por s misma, pues el licor haba inflamado la piel de Hugh, pero no haba afectado su mirada.

191

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Una parte de l, en lo ms hondo, estaba sobria; una parte de su ser que no poda sentir los efectos del vino por mucho que bebiera, una parte que no poda ser ahogada. Su rostro era casi irreconocible, deformado por el remordimiento y el tormento interior. Sus negros cabellos estaban veteados de canas y su barba, un da cuidadosamente trenzada, apareca ahora muy larga, rala y despeinada. Llevaba las ropas negras de un monje kir, prendas de desecho a juzgar por su estado lamentable y por el hecho de que le iban demasiado pequeas. La firme musculatura de su cuerpo se haba vuelto fofa pero Hugh posea una fuerza nacida del vino, pues Iridal an notaba la presin de sus dedos en los brazos doloridos. Dio un nuevo paso tambaleante hacia ella. Iridal seal la llave que mostraba el hombre en su mano temblorosa. Tena las palabras del hechizo en la punta de la lengua, pero no las pronunci. Ahora poda distinguir con claridad el rostro de Hugh y se habra echado a llorar. La pena, la compasin, el recuerdo de que aquel hombre haba entregado su vida y haba tenido una muerte horrible por salvar a su hijo la impulsaron a extender las manos hacia l. Hugh la cogi por las muecas con una presin intensa y dolorosa; luego, cay de rodillas ante ella. Pon fin a la maldicin! le suplic con voz quebrada. Te lo suplico, seora! Pon fin a la maldicin que lanzaste sobre m! Librame! Levntame la pena! El hombre hundi la cabeza. Unos sollozos speros, secos, le estremecieron el cuerpo. Entre temblores incontenibles, sus manos sin fuerzas soltaron las muecas de Iridal, y la misteriarca se inclin sobre l, derramando lgrimas sobre sus cabellos canosos, que acarici con dedos helados. Lo siento murmur, tambin con voz rota. Lo siento tanto...! Hugh alz la cabeza. No quiero tu maldita lstima! Librame! repiti. Su tono era spero, cargado de urgencia. Sus manos asieron nuevamente las de ella. No sabes lo que me has hecho! Ponle fin... ahora! Iridal lo mir largamente, incapaz de hablar. No puedo, Hugh musit por ltimo. No fui yo. S! Exclam l con violencia. Te vi all! Cuando despert... Pero ella movi la cabeza, insistiendo en su negativa. Un hechizo as est muy lejos de mi alcance, lo cual agradezco a los antepasados. Debes saberlo aadi, contemplando los ojos desesperados y suplicantes de Hugh . S, tienes que saberlo. Fue Alfred. Alfred! Hugh repiti el nombre con un jadeo. Dnde est? Ha venido contigo...? Vio la respuesta en los ojos de la mujer y ech la cabeza hacia atrs como si la agona le resultara insoportable. Dos gruesas lgrimas escaparon de sus prpados entrecerrados y rodaron por sus mejillas hasta la barba rala y enmaraada. Exhal un suspiro hondo y estremecido y, de pronto, se volvi loco y empez a soltar terribles gritos de rabia, a arrancarse el pelo a tirones y a araarse el rostro con las uas. Luego, tan de improviso como h aba empezado, se dej caer al suelo boca abajo y se qued quieto, inmvil como un muerto. Como ya haba estado una vez.

192

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

193

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

23
MONASTERIO KIR, ISLAS VOLKARAN REINO MEDIO Hugh despert con un zumbido en la cabeza, un dolor sordo y pulsante que le suba por el cuello y lo atravesaba hasta la parte posterior de los globos oculares, y la lengua torpe e hinchada. Saba qu le suceda y cmo ponerle remedio. Se incorpor en la cama y su mano busc a tientas la botella de vino que nunca estaba lejos de su alcance. Fue entonces cuando vio a la mujer y el recuerdo lo golpe con crueldad, ms doloroso que las punzadas que le taladraban la cabeza. Se qued mirndola, falto de palabras. Estaba sentada en una silla la nica silla y, por su actitud, llevaba all bastante tiempo. Su tez estaba plida y fra y toda su figura, con los cabellos blancos y la tnica plateada, resultaba descolorida como el hielo del Firmamento. Salvo los ojos, que reflejaban los mil y un colores del sol como un prisma de cristal. La botella est ah, si la quieres dijo. Hugh consigui bajar los pies de la cama, se dio impulso y se levant. Hizo una breve pausa hasta que la luz que estall ante sus ojos se hubo amortiguado lo suficiente como para permitirle ver ms all y avanz hacia la mesa. Se percat de la presencia de otra silla y advirti, al mismo tiempo, que la celda estaba limpia y ordenada. Y l, tambin. Tena el cabello y la barba llenos de un polvo fino y la piel le escoca, impregnada en el penetrante olor de la grisa. 51 El olor le evoc vividos recuerdos de la infancia, de los monjes kir frotando los cuerpos de los jvenes aclitos, hijos abandonados como l. Hugh hizo una mueca, se rasc la barbilla y se sirvi una ja rra del vino pelen. Se dispona a dar un trago cuando record que tena una invitada. Slo haba una jarra, de modo que se la ofreci, advirtiendo con sombra satisfaccin que la mano no le temblaba. Iridal movi la cabeza y dijo no, gracias sin emitir sonido alguno, formando las palabras en los labios. Hugh solt un bufido y engull el vino de un rpido trago para no tener que saborearlo. El zumbido de la cabeza disminuy y el dolor se hizo mas sordo. Levant la botella sin pensar, pero titube. Poda dejar las preguntas sin respuesta; al fin y al cabo, qu ms daba? Pero tambin poda averiguar qu suceda, la razn de la presencia de Iridal. Me has dado un bao? inquiri, mirndola. Un leve rubor ba las plidas mejillas de la misteriarca. Sin mirar a su interlocutor, respondi: Lo han hecho los monjes. Yo se lo ped. Y tambin han fregado el suelo, han trado ropa de cama limpia y una tnica...
51

Quienes no pueden permit irse el agua para baarse emplean la grisa para lavarse el cuerpo o para limp iar cualquier otra superficie. La grisa, una sustancia parecida a la pied ra p mez co mpuesta de coralita molida, suele mezclarse con cabezuda, una hierba de olor fuerte pero no ofensivo, y se utiliza para matar p iojos, pulgas, garrapatas y otras sabandijas

194

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Estoy impresionado. Me asombra que te dejaran entrar, y que hayan cumplido tus rdenes. Con qu los has amenazado? Con vientos aulladores, con terremotos; con evaporar sus reservas de agua, tal vez...? Iridal no respondi. Hugh slo hablaba para llenar el silencio, y los dos lo saban. Cunto tiempo he pasado inconsciente? No lo s. Muchas horas. Y t te has quedado y has hecho todo esto... Dirigi una mirada en torno a la estancia. El asunto que te ha trado tiene que ser importante... Lo es asinti Iridal, y volvi los ojos hacia l. Hugh haba olvidado la belleza de aquellos ojos, la hermosura de la mujer. Haba olvidado que la amaba y la compadeca, que haba muerto por ella y por su hijo. Todo aquello se haba perdido en los sueos que lo atormentaban de noche y que ni siquiera el vino poda ahogar. Y en aquel momento, mientras se sentaba y fijaba la mirada en sus ojos, se dio cuenta de que la noche anterior, por primera vez en todo aquel tiempo, no haba tenido sueos. Quiero contratarte dijo la mujer con voz fra, como si estuviera tratando de negocios. Quiero que hagas un trabajo para m... No! Exclam l, y se puso en pie de un brinco, sobreponindose al destello de dolor que centelle en su cabeza. No volver a salir ah fuera! Cerr el puo y descarg un golpe en la mesa que derrib la botella de vino y la hizo caer al suelo. El frasco de grueso vidrio no se rompi, pero el lquido se derram, para desaparecer entre las grietas del suelo. Iridal lo mir, perpleja. Sintate, por favor. No ests bien. Crispado de dolor, Hugh se llev las manos a las sienes y se tambale. Apoyndose pesadamente en la mesa, volvi a su silla dando tumbos y se derrumb en ella. No estoy bien...! Ensay una sonrisa. Esto es una resaca, seora, por si no habas visto ninguna. Fij la mirada en las sombras y aadi bruscamente : Ya lo intent, sabes? Cuando me trajeron de vuelta de ese lugar, prob a volver a mi antigua actividad. La muerte es mi oficio, lo nico que conozco. Pero nadie quera contratarme. Nadie, excepto ellos movi la cabeza en direccin a la puerta, refirindose a los monjes , soportaba mi cercana. Qu significa eso de que nadie quera contratarte? Se sentaban a mi mesa para negociar y empezaban contndome sus agravios, mencionando el nombre de la persona que queran hacer matar, dnde podra encontrarla... Pero entonces, poco a poco, iban dejando de hablar. Y no me sucedi slo una vez, sino cinco, diez... no lo s. Perd la cuenta. Y bien? Qu suceda? lo apremi Iridal. Hablaban y hablaban de la persona que queran eliminar, de lo mucho que la odiaban, de cmo queran que muriese y de que mereca pasar los mismos sufrimientos que haban padecido su hija, su padre o quien fuera. Pero, cuanto ms hablaban de ello conmigo, ms nerviosos se ponan. Me miraban y apartaban la vista; despus, volvan a estudiarme a hurtadillas y retiraban

195

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

de nuevo la mirada. Y su tono de voz bajaba y se sentan confundidos con lo que haban dicho. Empezaban a balbucear y a carraspear y, por ltimo, se levantaban del asiento y se alejaban a toda prisa, muchas veces sin una palabra de disculpa. Vindolos aadi en tono sombro, cualquiera habra pensado que haban apualado a la vctima ellos mismos y que los haban sorprendido con el arma ensangrentada todava en las manos. Y lo haban hecho; al menos, de pensamiento apunt Iridal. Y bien? Hasta ahora, el sentimiento de culpa no haba afectado a ninguno de mis clientes. A qu viene esto? Qu ha cambiado? Has cambiado t, Hugh. Antes eras como la coralita: te empapabas de su mal, lo absorbas, lo incorporabas a ti y, con ello, los liberabas de la responsabilidad. Pero ahora te has convertido en algo parecido a los cristales del Firmamento. Te miran y ven el reflejo de su propia maldad. Te has convertido en su conciencia. Mala cosa, para un asesino coment Hugh con una risa irnica. Pone muy difcil encontrar trabajo! Fij la vista en la botella de vino sin reconocerla, la roz con la punta del pie y la envi rodando por el suelo, trazando un crculo. Luego, levant la cabeza, se volvi hacia la mujer con una mirada borrosa y murmur: Pero a ti no te produzco este efecto. S, claro que s. Por eso lo s suspir Iridal. Te miro y veo mi estupidez, mi ceguera, mi locura, mi debilidad. Me cas con un hombre cuya maldad y crueldad conoca, con la idea romntica de que podra cambiarlo. Cuando comprend que no sera as, ya me encontraba enredada irremisiblemente en la trama de Sinistrad. Peor an, haba dado a luz un nio inocente y haba permitido que el pequeo tambin se viera envuelto en sus artimaas. Habra podido frustrar los planes de mi esposo, pero tuve miedo. Y me resultaba ms fcil convencerme de que cambiara, de que con el tiempo todo mejorara. Pero entonces apareciste t y me trajiste a mi hijo y, por fin, vi el amargo fruto de mi estupidez. Vi lo que le haba hecho a Bane, el mal que le haba causado con mi debilidad. Lo vi entonces y vuelvo a verlo ahora, cuando te miro. Al principio, cre que era cosa de los dems. Hugh retom su explicacin como si no hubiera odo nada. Pens que el mundo se haba vuelto loco. Pero luego empec a comprender que era yo. Los sueos... Se estremeci y sacudi la cabeza. No. No quiero hablarte de mis sueos. Por qu acudiste aqu? Estaba desesperado y sin dinero respondi Hugh amargamente . Adonde poda acudir, si no? Los monjes haban dicho que volvera, sabes? Siempre haban dicho que volvera. Mir a su alrededor con aire inquieto y se estremeci como si quisiera sacudirse de encima los recuerdos . En cualquier caso, el abad me cont lo sucedido. Nada ms verme, me explic qu haba sido de m. Haba muerto. Haba abandonado esta vida... y haba sido devuelto a ella. Me haban resucitado. De improviso, Hugh lanz otro puntapi a la botella esta vez con rabia y frustracin y la mand rodando a un rincn de la celda. No..., no recuerdas lo que sucedi? pregunt Iridal con un titubeo. El hombre la mir en silencio, sombro y ceudo. Mis sueos lo recuerdan. Mis sueos evocan un lugar de belleza inexpresable, imposible de..., de soar siquiera. Un lugar lleno de

196

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

comprensin, de compasin... Qued en silencio, trag saliva, carraspe y volvi a hablar: Pero el viaje para llegar a ese lugar es terrible. El dolor, el sentimiento de culpa, la conciencia de mis crmenes... El alma arrancada de mi cuerpo... Y ahora no puedo volver atrs. Ya lo he intentado. Iridal lo mir, espantada. Suicidio...? Hugh asinti con una sonrisa terrible. Frustrado. En dos ocasiones. El miedo me impidi consumarlo. El valor es preciso para vivir, no para morir replic Iridal. Cmo puedes estar segura de tal cosa, seora? inquiri Hugh con amarga irona. Iridal apart la mirada y la baj a las manos, que se retorcan en su regazo. Cuntame qu sucedi pidi Hugh. T..., t y Sinistrad luchasteis. Conseguiste clavarle el pual, pero la herida no fue mortal. Sinistrad tena el poder de convertirse en serpiente; lo hizo y te atac. Su magia... te emponzo la sangre. Al final, Sinistrad muri, pero no sin haberte... No sin haberme dado muerte a m tambin? Iridal se humedeci los labios, pero no mir al hombre a la cara. El dragn nos atac. El dragn de azogue de Sinistrad. Muerto mi esposo, el dragn qued libre de su control y se vol vi loco. A partir de ah, todo se confunde en mi mente. Haplo, el hombre de la piel azul, se llev a Bane. Me vi a punto de morir... y no me import. Tienes razn la mujer levant la cabeza y dirigi una mirada lnguida a su interlocutor : Pareca mejor opcin la muerte que seguir viviendo. Pero Alfred hechiz al dragn y lo someti a su dominio. Y entonces... Los recuerdos revivieron... Iridal contempl con asombro y temor al dragn, cuya gi gantesca cabeza se meca adelante y atrs como si escuchara una voz tranquilizante y arrulladora. Lo has encarcelado en su mente murmur. Exacto asinti Alfred. Es la prisin ms slida que se ha construido jams. Y yo estoy libre continu ella con alegre sorpresa. Y no es demasiado tarde. An hay esperanza! Bane, hijo mo! Bane! Iridal corri hacia la puerta donde haba visto al chiquillo por ltima vez. La puerta haba desaparecido. Los muros de su prisin se haban derrumbado, pero los cascotes le impedan el paso. Bane! exclam, tratando en vano de apartar uno de los pesados bloques de piedra que el dragn haba derribado en su furia. Su magia podra haberla ayudado, pero Iridal no consegua recordar las palabras del hechizo. Estaba demasiado cansada, demasiado vaca. Pero tena que alcanzar al pequeo. Si consegua mover aquel obstculo... No, mujer. Deja eso dijo una voz suave y afable. Unas manos cariosas asieron las suyas. No servira de nada. A estas alturas ya est muy lejos. Haplo se lo ha llevado de nuevo a la nave elfa. Haplo? Que Haplo se..., se ha llevado a mi hijo? Para Iridal, aquello no tena pies ni cabeza. Por qu? Qu quiere de l?

197

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

No lo s respondi Alfred. No estoy seguro. Pero no te preocupes: recuperaremos a Bane. S adonde se dirigen. Entonces, tenemos que ir tras ellos dijo Iridal. Pero, al mirar a su alrededor, se sinti impotente. Las puertas haban desaparecido bajo los cascotes, y los huecos abiertos en las paredes dejaban a la vista un paisaje de parecida desolacin. La estancia estaba tan cambiada que, de pronto, le resultaba ajena; como si hubiera entrado en la casa de un desconocido. No tena idea de adonde ir, de cmo encontrar una salida, de cmo abandonar el lugar. Y entonces vio a Hugh. Iridal saba que haba muerto. Antes de que el hombre exhalara el ltimo aliento, ella haba querido decirle que por fin comprenda, que le agradeca su ayuda. Pero Hugh haba expirado demasiado pronto, demasiado deprisa. Se dej caer al lado del cuerpo, tom una mano helada entre las suyas y la apret contra su mejilla. En la muerte, el rostro de Hugh reflejaba una serenidad y una paz como el hombre no haba conocido en toda su existencia. Una paz que Iridal envidi. Has entregado tu vida por m y por mi hijo murmur, vuelta hacia l . Ojal hubieras vivido para ocuparte de que hiciera buen uso de tu regalo. Me has enseado muchas cosas y todava me habras podido instruir en muchas ms. Podras haberme ayudado, y yo a ti. Podra haber llenado el vaco que llevabas dentro. Por qu no lo hara cuando tuve ocasin? Qu crees que habra sido de l, si no hubiera muerto? inquiri Alfred. Creo que habra intentado compensar todo el mal que hizo en su vida. Hugh era un prisionero, como yo continu Iridal, pero ha conseguido escapar. Ahora, es libre. T tambin lo eres. S, pero estoy sola. Con la mente tan vaca como su corazn, Iridal se sent junto a Hugh y tom su mano inerte entre los dedos. Aquel vaco le gustaba. Tena miedo de sus sentimientos y, en aquel estado, no senta nada. Pero saba que el dolor llegara, ms terrible que las zarpas de un dragn desgarrndole las entraas. El dolor del remordimiento, del arrepentimiento, que le desgarrara el alma. La mujer se percat vagamente de que Alfred se haba puesto a canturrear y haba iniciado una danza lenta y garbosa que pareca muy inapropiada en aquel hombre ya anciano, con su cabeza calva y los faldones de su casaca aleteantes, sus pies demasiado grandes y sus manos torpes , girando y agachndose y mecindose a un lado y a otro por la estancia cubierta de cascotes. Iridal no tena idea de qu significaba aquello, ni le importaba. Permaneci sentada, estrechando la mano de Hugh... y not una vibracin en los dedos del hombre. Iridal no dio crdito a la sensacin. La mente nos juega malas pasadas se dijo. Cuando deseamos muchsimo una cosa, nos convencemos a nosotros mismos de que... Los dedos de Hugh se agitaron entre los suyos con movimientos espasmdicos, como estertores de muerte. Pero Hugh llevaba mucho rato muerto. El suficiente como para que ya tuviera la piel fra, la sangre se hubiera retirado de sus labios y de su rostro, y sus ojos se hubieran hundido en las rbitas.

198

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Me estoy volviendo loca... musit, y dej caer la mano de Hugh sobre su pecho inmvil. Se inclin sobre l para cerrarle los ojos, todava abiertos. Las pupilas se movieron y la miraron. Los prpados pestaearon. La mano tembl. El pecho recobr la actividad, subiendo y bajando al ritmo de la respiracin. Hugh lanz un grito angustiado, lleno de dolor... Cuando Iridal recobr el sentido, yaca en otra estancia, en una cama ajena; estaba en una casa amiga, perteneciente a otro de los miste riarcas del Reino Superior. Al lado de la cama distingui a Alfred, que la observaba con expresin inquieta. Hugh! Exclam ella, incorporndose hasta quedar sentada en el lecho. Dnde est Hugh? Est bien atendido, querida respondi Alfred, solcito y (as se lo pareci a Iridal) algo confuso. No te preocupes por l; se pondr bien. Unos amigos tuyos se han ocupado de l. Quiero verlo! No me parece aconsejable replic l. Tindete otra vez, por favor. Alfred se afan con las mantas, arrop a Iridal, le envolvi los pies con ternura y alis unas arrugas imaginarias. Tienes que descansar, dama Iridal. Has pasado por un trance terrible. El desconcierto, la tensin... Hugh result herido de gravedad, pero est siendo tratado... Estaba muerto dijo la mujer. Alfred evit su mirada y continu jugueteando con la ropa de cama. Iridal intent asirlo de la mueca, pero Alfred fue demasiado rpido para ella y retrocedi varios pasos. Cuando abri la boca, pareci que dialogaba con sus zapatos. Hugh no estaba muerto, aunque su estado era psimo. Comprendo que te confundieras. A veces, el veneno produce este efecto de..., de hacer que los vivos parezcan estar muertos. Iridal apart la manta, se puso en pie y avanz hacia Alfred, quien intent apartarse, tal vez escapar de la estancia, pero se hizo un lo con sus propios pies, trastabill y tuvo que asirse a una silla. Estaba muerto. Y t le has devuelto la vida! No, no. Vamos, no seas ridicula protest Alfred con una dbil sonrisa. Has..., has sufrido una gran conmocin e imaginas cosas. Jams podra hacer una cosa as. Ni yo, ni nadie! Un sartn, s replic Iridal. Conozco la historia de los sartn. Tenan su biblioteca aqu, en el Reino Superior, y Sinistrad los estudiaba. Estaba obsesionado con ellos y con su magia. Nunca logr descubrir la clave que desvelara sus miste rios, pero conoca su existencia por los escritos que dejaron en humano y en elfo. Y los sartn tenan el poder de resucitar a los muertos. La nigromancia... No! Protest Alfred con un escalofro. Quiero decir, s. Es cierto que tienen... que tenemos ese poder. Pero no debe ser utilizado jams. Jams! Porque, por cada ser que es devuelto a la vida cuando no le corresponde, hay otro que pierde la suya antes de que sea su hora. Podemos ayudar a los

199

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

agonizantes y hacer todo lo posible para impedir que traspasen el umbral pe ro, una vez cruzado ste... jams! Jams...! Alfred mantuvo su negativa con insistencia, calma y firmeza declar Iridal, volviendo al presente con un leve suspiro. Respondi a todas mis preguntas de buen grado, aunque no sin reservas. Incluso empec a pensar que, en efecto, me haba confundido y slo estabas bajo los efectos del veneno. Pero ahora lo s continu al ver la sonrisa amarga de los labios de Hugh . Ahora s la verdad. Creo que ya entonces la supe, pero no quise creerla por consideracin hacia Alfred. l fue muy bueno conmigo, ayudndome a buscar a mi hijo cuando no le habra costado nada desembarazarse de m... Porque Alfred tiene sus propios problemas. Hugh refunfu. No tena ningn inters por los problemas de otros. Minti! Fue l quien me devolvi a la vida! El maldito minti! Yo no estoy tan segura apunt Iridal con un suspiro . Resulta extrao, pero creo que Alfred estaba seguro de decir la verdad. No recordaba lo que haba sucedido en realidad. Cuando le ponga la mano encima, recordar. Sartn o no, te aseguro que lo har. Iridal lo mir con cierta perplejidad. Entonces, me crees? Respecto a Alfred? Hugh la mir ttricamente y alarg la mano para coger la pipa. S, te creo. Creo que lo he sabido desde el principio, pero no quera reconocerlo. sa no fue la primera ocasin en que Alfred llev a cabo ese truco suyo de la resucitacin. Entonces, por qu insistas en que haba sido yo? pregunt ella, desconcertada. No lo s murmur Hugh, jugando con la pipa entre los dedos . Tal vez quera creer que habas sido t quien me haba devuelto la vida. Iridal se sonroj y apart la mirada. En cierto modo, as fue. Alfred te salv porque le dio lstima mi dolor, y por compasin ante tu sacrificio. Los dos permanecieron sentados en silencio largo rato. Iridal, mirndose las manos; Hugh, dando chupadas a la pipa fra y vaca. Para encenderla tendra que haberse levantado y caminado hasta el fuego de la chimenea y no estaba seguro de poder cubrir ni siquiera aquella breve distancia sin caerse. Mir con pesar la botella de vino vaca. Poda haber pedido otra, pero decidi no hacerlo. Ahora tena un objetivo claro y los medios para alcanzarlo. Cmo has dado conmigo? inquiri. Y por qu has esperado tanto? Iridal alz el rostro, an ms ruborizado, y respondi primero a la ltima pregunta. Cmo iba a venir? Volver a verte... El dolor habra sido insoportable. Acud a los otros misteriarcas, a los que te recogieron del castillo y te trajeron aqu abajo. Ellos me contaron que... La mujer vacil, sin saber muy bien adonde la llevaran sus palabras. ... que haba retomado mi antigua profesin como si nada hubiera sucedido, no es eso? Bien, es verdad que intent fingir que todo era como antes... reconoci Hugh con aire sombro. Y pens que no te gustara verme aparecer a tu puerta.

200

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Nada de eso, Hugh. Creme, si hubiera sabido... Iridal tampoco termin de ver claro adonde conduca aquello y dej la frase a medias. ... si hubieras sabido que me haba vuelto un borracho, me habras ofrecido de buen grado unos cuantos barls, un tazn de sopa y un rincn para dormir en el establo, no es eso? Gracias, seora, pero no necesito tu compasin ni tu limosna! Se incorpor, sobreponindose al dolor que le taladraba la cabeza, y dirigi una mirada furiosa a la mujer. Con los dientes apretados contra la boquilla de la pipa, mascull : Qu puedo hacer por Su Seora? Iridal se encoleriz tambin. Nadie se diriga en aquel tono a una misteriarca, y menos an un asesino borracho y fracasado. Los ojos irisados brillaron como el sol a travs de un prisma cuando se puso en pie y se irgui con una expresin de dignidad ofendida. Y bien? insisti el hombre. Ella lo mir de hito en hito y, advirtiendo la angustia de su interlocutor, vacil: Supongo que me lo he merecido. Te pido disculpas... Maldita sea! Exclam l, casi partiendo en dos de un mordisco la boquilla de la pipa. Qu es lo que quieres de m? Iridal palideci de nuevo. Quiero... contratarte. Hugh la mir en silencio, con expresin sombra. Apartndose de ella, anduvo hasta la puerta y clav la vista en la mirilla cerrada. Quin es el objetivo? Y no levantes la voz. No se trata de matar a nadie! Respondi Iridal . No he venido a contratarte para que mates a nadie. Mi hijo ha aparecido. Los elfos lo retienen como rehn. Me propongo liberarlo y necesito tu ayuda. De modo que se trata de eso! Gru Hugh. Y dnde tienen al muchacho? En el Imperanon. Hugh se volvi, incrdulo, y mir a Iridal. El Imperanon? Seora, necesitas ayuda, es cierto se quit la pipa de la boca y seal con ella a Iridal . Alguien debera encerrarte a ti en una celda y... Te pagar. Te recompensar esplndidamente. La tesorera real... No tiene suficiente riqueza la interrumpi Hugh . No existen suficientes barls en el mundo para convencerme de que me interne hasta el corazn mismo del imperio enemigo para rescatar a ese pequeo... Con una llamarada de sus tornasolados ojos, Iridal le avis que no siguiera. Es e vidente que he cometido un error murmur framente . No seguir molestndote. Se encamin a la puerta pero Hugh permaneci donde estaba, plantado ante ella e impidindole el paso. Aprtate orden. Hugh se llev otra vez la pipa a los labios, le dio una breve chupada y contempl a Iridal con una sonrisa de mal agero. Ahora me necesitas, seora. Soy la nica posibilidad que tienes. Me pagars lo que te pida. Y qu quieres? pregunt ella. Que me ayudes a encontrar a Alfred.

201

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Iridal lo mir, muda de sorpresa. Despus, movi la cabeza. No..., no puedo hacer nada al respecto, Hugh. Alfred ha desaparecido y no tengo modo de dar con l. Quizs est con Bane. Quien est con mi hijo es el otro, Haplo, el hombre de la piel azul. Y, si Haplo est con l, seguro que Alfred no. Son enemigos acrrimos, aunque no puedo explicarte por qu, Hugh. No lo entenderas. Hugh arroj la pipa al suelo y, extendiendo las manos, asi a Iridal por ambos brazos y los presion con fuerza. Me haces dao! protest ella. Ya lo s, y no me importa. Ahora, intenta entender t! Exclam Hugh . Imagina que eres ciega de nacimiento y te contentas con un mundo de oscuridad porque no has conocido nunca otra cosa. Entonces, de pronto, se te concede el don de la vista y conoces todas las maravillas que jams habas sido capaz de imaginar: el cielo, los rboles, las nubes y el Firmamento. Y luego, tan de improviso como lleg, el don te es arrebatado. Vuelves a estar ciega y te sumerges de nuevo en la oscuridad. Pero, esta vez, sabes lo que has perdido! Lo siento susurr Iridal. Inici el gesto de levantar la ma no para tocar el rostro de Hugh, pero l la rechaz. Airado, avergonzado, apart la cara. Est bien, accedo a lo que pides. Si haces esto por m, yo har cuanto est en mi mano para ayudarte a encontrar a Alfred. Durante unos instantes, ninguno de los dos dijo nada. Ninguno fue capaz. Cunto tiempo tenemos? pregunt l por ltimo, con aspereza. Quince das. Stephen se encontrar en esa fecha con el prncipe Reesh'ahn. Aunque no creo que los elfos de Tribus estn al corriente de ello... Por supuesto que lo estn, seora. Tribus no se atre ver a permitir que tal encuentro se produzca. Me pregunto qu tendran pensado hacer antes de que ese chico tuyo cayera en sus manos. Reesh'ahn es listo. Ha sobrevivido a tres intentos de asesinato gracias a su guardia especial, sa que llaman la Invisible. Hay quien dice que son los kenkari quienes ponen sobre aviso al prncipe... Hugh hizo una pausa, pensativo, y aadi : Esto me acaba de dar una idea... Se sumi en reflexiones al tiempo que se palpaba las ropas en busca de la pipa, olvidando que la haba arrojado al suelo. Iridal se inclin, alarg la mano y la recogi para devolvrsela. l la cogi casi sin darse cuenta, sac un poco de esterego de una bolsa de cuero grasienta y llen la cazoleta. Dio unos pasos hasta el hogar, levant un ascua con las tenazas y aplic el carbn a la pipa. Una fina columna de humo se alz de ella, acompaada del olor acre del esterego. Qu...? empez a decir Iridal. Silencio! La interrumpi el hombre . Que quede claro, seora: a partir de ahora hars lo que yo diga y cuando lo diga. Nada de preguntas. Si hay tiempo, te dar explicaciones; si no lo hay, tendrs que confiar en m. Rescatar a ese hijo tuyo. Y t me ayudars a encontrar a Alfred. Cerramos el trato? S se apresur a responder Iridal. Bien. Hugh baj la voz y dirigi la mirada a la puerta. Necesito a dos monjes aqu. Y ningn observador. Puedes encargarte?

202

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Iridal se acerc a la puerta y abri la mirilla. En el pasillo haba un monje, probablemente con rdenes de esperar a que la mujer saliera. La misteriarca se volvi y asinti. Ests en condiciones de andar? pregunt en voz alta, con tono de repugnancia. Hugh capt la indirecta. Deposit la pipa con todo cuidado cerca de la chimenea y luego, cogiendo la botella de vino, la es trell contra el suelo. Tropez con la mesa, cay en el charco de vino derramado y cristales rotos y rod entre ellos. Oh, s! murmur, tratando de incorporarse sin conseguirlo. Claro que estoy en condiciones. Vamos. Iridal volvi a la puerta y llam enrgicamente con los nudillos. Ve a buscar al abad orden. El monje se march y regres con el superior. Iridal corri el cerrojo y abri la puerta. Hugh la Mano ha accedido a acompaarme anunci, pero ya ves el estado en que se encuentra. Es incapaz de cami nar sin ayuda. Si dos de tus monjes pudieran transportarlo, te estara sumamente agradecida. El abad frunci el entrecejo con aire dubitativo. Iridal sac una bolsa de debajo de la capa. Mi gratitud es de naturaleza material aadi, sonriendo. Creo que las donaciones al monasterio siempre son bien recibidas... El abad acept la bolsa. Enviar a dos de los hermanos. Pero no debes mirarlos ni hablar con ellos. Entendido, abad. Ya estoy dispuesta para marcharme. No se volvi para mirar a Hugh, pero escuch claramente el crujir de los cristales rotos, la respiracin pesada y las maldiciones por lo bajo. El abad se mostr muy complacido y agradecido por su par tida. La misteriarca haba perturbado el monasterio con sus imperiosas exigencias, haba causado una conmocin entre los hermanos y haba trado demasiado del mundo de los vivos a un lugar dedicado a los muertos. l mismo escolt a Iridal escaleras arriba y por los pasadizos del monasterio hasta la puerta de entrada. Una vez all, prometi que enviara a Hugh a reunirse con ella, por su pie si poda andar, o trasladado por sus monjes si era incapaz de hacerlo. Tal vez el abad tampoco lamentaba librarse de su incmodo husped. Iridal inclin la cabeza y expres su agradecimiento, sin decidirse a emprender la marcha. Deseaba quedarse en las inmediaciones por si Hugh necesitaba su ayuda, pero el abad, con la bolsa entre las manos, no desapareci en el interior del edificio sino que aguard bajo el quinqu de la puerta para asegurarse de que la mujer se alejaba de verdad. As pues, a Iridal no le qued otro remedio que dar media vuelta, abandonar las cercanas del monasterio y regresar donde aguardaba dormido su dragn. Slo entonces, cuando la vio con el dragn, el abad dio media vuelta y entr de nuevo en el sombro edificio, cerrando de un portazo. Iridal mir hacia all y se pregunt qu hacer. No saba qu se propona Hugh, pero lleg a la conclusin de que lo mejor que poda hacer era despertar al dragn y tenerlo a punto para trasladarlos a ambos lejos de aquel lugar, lo antes posible.

203

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Despertar a un dragn dormido es siempre un asunto delicado, pues estas criaturas son independientes por naturaleza y, si la de Iridal despertaba libre del hechizo que la subyugaba, era capaz de decidir cualquier cosa: escapar volando, atacar a la mujer, atacar el monasterio o una combinacin de las tres. Por fortuna, el dragn permaneca sometido al encantamiento y emergi del sueo slo ligeramente irritado por el hecho de que lo despertaran. Iridal lo tranquiliz y lo cubri de elogios, prometindole un opparo banquete cuando regresaran a casa. El dragn extendi las alas, agit la cola y procedi a inspeccionar su escamosa piel buscando alguna seal de las pequeas y molestas lombrices de dragn, un parsito que gusta de refugiarse bajo las escamas y chuparle la sangre a las enormes criaturas. Iridal lo dej dedicarse a su labor y se volvi para observar la entrada del monasterio, que distingua desde su atalaya. Ya empezaba a inquietarse, temiendo que Hugh hubiese cambiado de idea, y se pregunt qu hacer en tal caso, pues con toda seguridad el abad no volvera a permitirle la entrada por mucho que lo amenazara con emplear la magia. En aquel instante, Hugh apareci en la puerta, casi como si lo hubiesen expulsado de un empujn. Llevaba un hatillo en una mano una capa y ropas para el viaje, sin duda y una botella de vino en la otra. Cay al suelo, se incorpor, mir atrs y dijo algo que Iridal no lleg a entender. Mejor para ella, probablemente. Despus, se enderez y mir a su alrededor, sin duda tratando de localizarla. Iridal levant el brazo, lo agit para llamar su atencin y lo llam a gritos. Quiz fue el sonido de su voz, alarmantemente estridente en la noche clara y fra, o su inesperado gesto nunca llegara a averiguarlo , pero algo despert al dragn de su hechizo. Un chillido agudo se alz detrs de ella, acompaado de un aleteo, y, antes de que la mujer pudiera impedirlo, el dragn alz el vuelo. El encantamiento del dragn era un juego de nios para una misteriarca. Iridal slo tuvo que rehacer un hechizo muy simple pero, para ello, se vio obligada a desviar su atencin de Hugh durante unos breves instantes. Desconocedora de las intrigas y maquinaciones de la corte real, a Iridal no se le pas por la imaginacin que tal distraccin fuera deliberadamente provocada.

204

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

MONASTERIO KIR, ISLAS VOLKARAN REINO MEDIO Hugh vio cmo el dragn remontaba el aire y supo de inmediato que haba roto las riendas de su hechizo. l no era mago y no poda ayudar de ninguna manera a Iridal a capturarlo de nuevo o a lanzarle otro hechizo. Encogindose de hombros, sac el tapn de la botella de vino con los dientes y se dispuso a tomar un trago cuando escuch una voz masculina que le hablaba desde las sombras. No hagas movimientos bruscos. No hagas nada que delate que me escuchas. Acrcate con disimulo. Hugh reconoci la voz y se esforz por asociarla con un rostro y un nombre, pero no lo consigui. Los meses de cautiverio autoimpuesto, empapados en vino, haban ahogado sus recuerdos. No poda distinguir nada en la oscuridad reinante; puesto a temer, era perfectamente posible que en aquel instante una flecha apuntara directa a su corazn. Y, aunque Hugh buscaba la muerte, quera ser l quien marcara sus trminos, y no otro. Por un instante , se pregunt si Iridal le habra tendido una trampa, pero enseguida descart tal posibilidad. La zozobra que haba mostrado por aquel hijo suyo haba sido autntica. El desconocido pareca saber que Hugh slo finga la borrachera, pero la Mano se dijo que no perda nada manteniendo el simulacro. Actuando como si no hubiera odo nada, avanz en direccin a la voz como por casualidad. Sus manos asieron el fardo de ropa y la botella de vino, convertidas de pronto en escudo y en arma. Empleando la capa para disimular sus movimientos, sujet el pesado fardo en la zurda, atento a levantarlo para prote gerse, y empu la botella por el cuello con la diestra. De este modo, con un rpido movimiento, poda estrellar el frasco contra la cabeza de un asaltante, o hacerlo aicos contra su rostro. Refunfuando por lo bajo sobre la incapacidad de las muje res para controlar a los dragones, Hugh dej atrs el pequeo charco de luz que iluminaba las inmediaciones de la entrada del monasterio y se encontr entre unos matorrales ralos y una arboleda de troncos tortuosos. Detente ah. No es preciso que te acerques ms. Slo tienes que escuchar lo que voy a decirte. Me reconoces, Hugh la Mano? Y Hugh supo, en aquel instante, a quin perteneca la voz. Agarr la botella con ms fuerza y respondi: Triano, verdad? El mago domstico del rey Stephen. En efecto. No tenemos mucho tiempo. La dama Iridal no debe saber que hemos tenido esta conversacin. Su Majestad desea recordarte que no has cumplido lo pactado. Qu? Hugh movi los ojos y escrut las sombras con disimulo. No has terminado el trabajo para el que se te contrat. El muchacho sigue vivo. Y qu? Replic la Mano con aspereza. Le devolver a tu rey el dinero que me adelant. Al fin y al cabo, slo me pag la mitad de lo convenido.

24

205

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

No queremos que nos devuelvas el dinero. Queremos que elimines al muchacho. No puedo hacerlo dijo Hugh a la noche. Por qu? Inquiri la voz con manifiesto disgusto . No puede ser que t, precisamente, alegues escrpulos morales. Acaso le has perdido el gusto a matar? Hugh dej caer la botella y, de improviso, salt hacia ade lante. Su mano libre se cerr en torno a la ropa del mago y arrastr a ste fuera de su escondite. No respondi entonces Hugh, acercando el rostro agraciado del mago, de rasgos refinados, a su barba canosa . Tal vez me gusta demasiado! Tras esto, apart a Triano de un enrgico empujn y tuvo la satisfaccin de ver cmo el mago caa entre los arbustos. Tal vez no sea capaz de dominarme. Dselo as a tu rey. No alcanz a ver la expresin de Triano, pues el mago era apenas un bulto negro cuya silueta se recortaba contra la coralita luminiscente. Hugh tampoco deseaba verla. Apart a puntapis los fragmentos de vidrio de la botella rota, lament su prdida entre maldiciones y se dispuso a reemprender la marcha. Iridal ya haba conseguido convencer al dragn para que descendiera y lo estaba acariciando mientras susurraba las palabras del encantamiento. Triano se incorpor y, pese a su desconcierto, insisti con voz serena: Te propusimos un trabajo y lo aceptaste. Te pagamos lo convenido, pero no lo has llevado a cabo. Hugh continu andando. Slo tenas una cosa que te haca destacar entre los asesinos de tu ralea, Hugh la Mano prosigui Triano. Sus palabras eran apenas un susurro transportado por el viento. El honor. El asesino no respondi ni volvi la cabeza. Con paso apresurado, ascendi la colina en direccin a Iridal, a la que encontr despeinada e irritada. Lamento el retraso. No logro entender cmo ha podido liberarse del hechizo... l saba cmo, pens Hugh. Haba sido cosa de Triano. El mago la haba seguido, haba perturbado el encantamiento y haba liberado al dragn para distraer a la misteriarca mientras conversaba con l. Stephen no la haba mandado para que rescatara a su hijo, sino que la haba utilizado para conducirlo a l hasta el muchacho. No confes en l, Iridal aadi para s. No te fes de Triano, ni de Stephen. No te fes de m. Estuvo a punto de decirlo en voz alta. Tena las palabras en los labios... pero all se quedaron, sin llegar a transformarse en sonidos. No te preocupes por eso ahora opt por responder al cabo, con voz spera y enrgica. Te has asegurado de que el nuevo encantamiento funciona? S, pero... Entonces, conduce al dragn lejos de aqu, antes de que el abad descubra a dos de los hermanos de la orden desnudos y atados de pies y manos en la celda. Acompa sus palabras de una mirada iracunda, esperando las preguntas de Iridal y dispuesto a recordarle que se haba comprometido a no hacer ninguna. Ella se limit a dirigirle una mirada inquisitiva; despus, asinti y se apresur a montar en el dragn. Hugh asegur el fardo de ropa en la parte posterior de

206

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

la silla de montar de dos plazas que luca el Ojo Alado, la divisa del rey Stephen. No me extraa que el condenado mago haya sido capaz de perturbar el hechizo murmur para s. Viajar en un dragn real! Se encaram a lomos de la criatura y se acomod detrs de Iridal. sta dio la orden y el dragn salt al aire, extendi las alas y las bati con energa, tomando altura. Hugh no perdi el tiempo intentando localizar al mago. Era intil hacerlo, pues Triano era demasiado hbil para permitirlo. La incgnita estaba en si el mago real los seguira, o si se limitara a esperar a que el dragn volviera e informara. Con una sonrisa sombra, el hombre se inclin hacia adelante. Adonde nos dirigimos? A mi casa, para recoger equipo y provisiones. Ser mejor no hacerlo. Hugh lo dijo a gritos para hacerse or por encima del aullido del viento y del estruendo de las alas del dragn . Tienes dinero, barls con el sello del rey? S respondi Iridal. El vuelo del dragn era errtico, sin control. El viento abri la capa de Iridal, y sus canosos cabellos flotaron libremente, como una nube en torno a su rostro. Entonces, ya compraremos lo que necesitemos. A partir de este momento, dama Iridal, t y yo vamos a desaparecer. Es una lstima que la noche est tan clara aadi tras echar un vistazo a su alrededor . Una buena tormenta en este instante sera ideal. Como bien sabrs, hay maneras de invocar una tormenta intervino ella. Quiz no sea muy experta en el trato con los dragones, pero el viento y la lluvia son otra cosa muy distinta. De todos modos, cmo vamos a orientarnos, entonces? Por la sensacin del viento en la cara respondi Hugh con una sonrisa. Se desliz hacia adelante en el asiento, alarg los brazos por ambos costados del cuerpo de Iridal y tom las riendas de sus manos . T, limtate a invocar la tormenta. Es preciso que hagas eso? inquiri ella, incmoda ante la avasalladora proximidad del hombre, cuyo cuerpo se apretaba contra el suyo y cuyos firmes brazos la rodeaban . Dime qu direccin quieres tomar y yo me encargar de guiar al dragn. No contest Hugh . Yo me guo por el tacto; la mayor parte del tiempo, ni siquiera soy consciente de que lo hago. Apyate en m y estars ms protegida de la lluvia. Y reljate, seora. Esta noche nos espera una larga travesa. Duerme, si puedes. Donde vamos, el sueo ser un lujo que pocas noches podremos permitirnos. Iridal permaneci tensa y rgida unos momentos ms; lue go, con un suspiro, apoy la espalda contra el pecho del hombre. l se movi ligeramente para que la mujer se acomodara mejor y la ci con ms fuerza entre sus brazos. Asi las riendas con mano firme y experimentada. El dragn, al notar el cambio de conductor, se tranquiliz y su vuelo se hizo ms uniforme. Iridal pronunci en voz baja el hechizo, cuyas palabras arrancaron grandes nubes del lejano Firmamento y las hicieron descender hasta envolver a montura y jinetes en un velo de bruma hmedo e impenetrable. No tard en empezar a llover.

207

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

No puedo mantener el hechizo mucho tiempo anunci ella, notando cmo el sueo la venca por momentos. La lluvia le azotaba el rostro con suavidad y la mujer se acurruc an ms entre los brazos de Hugh. No ser preciso que lo hagas. Triano no era amigo de incomodidades, reflexion Hugh. Seguro que no los perseguira bajo una tormenta como aqulla. Sobre todo, cuando crea saber adonde se dirigan. Temes que alguien nos siga, verdad? apunt Iridal. Digamos, simplemente, que no me gusta correr riesgos repuso su acompaante. Volaron en la noche bajo la tormenta, sumidos en un silencio tan clido y confortable que ninguno de los dos quiso perturbarlo. Iridal podra haber insistido en sus preguntas, pues saba que era muy improbable que los monjes kir trataran de seguirlos. A quin, pues, tema Hugh? Sin embargo, no dijo nada. Haba prometido no hacerlo y se propona cumplir su palabra. De hecho, se alegraba de que Hugh le hubiera exigido aquella condicin. Iridal no quera preguntar nada. No quera saber nada. Se llev la mano al pecho y la pos sobre el amuleto de la pluma que llevaba oculto bajo la ropa y que la pona en contacto mental con su hijo. Hugh no saba nada al respecto y ella no pensaba contrselo. Estaba segura de que lo desaprobara; probablemente, se enfurecera si se enteraba. Pero Iridal no estaba dispuesta a romper aquel vnculo con su pequeo, perdido haca tanto tiempo y, ahora, milagrosamente reencontrado. Hugh tena sus secretos, se dijo. Ella tambin guardara los suyos. Apoyada entre los brazos del hombre, agradeciendo su fuerza y su presencia acogedora, Iridal borr de su mente el pasado, con sus amargas penas y sus auto recriminaciones an ms acerbas, y el futuro con sus peligros ineludibles. Borr de su mente ambas cosas con la misma facilidad con que haba entregado las riendas del dragn para que fuera otro quien lo guiara. Llegara un da en que necesitara cogerlas de nuevo con sus propias ma nos, en que tal vez incluso tendra que pelear para nacerse con ellas. Pero, hasta entonces, no haba nada malo en seguir el consejo de Hugh de relajarse y dormir. Hugh not que Iridal dorma sin necesidad de verla. La lluvia que empapaba la oscuridad era una tupida cortina que impeda el paso del leve resplandor de la coralita y haca que el suelo y el cielo se fundieran sin solucin de continuidad. Tomando las riendas con una sola mano, emple la otra para cubrir a la mujer con su capa, formando una especie de tienda de campaa bajo la cual mantenerla seca y caliente. En su mente, las palabras de Triano se repetan una y otra vez, sin descanso: Slo tenas una cosa que te haca destacar entre los asesinos de tu ralea, Hugh la Mano. E1 honor... El honor... El honor... Hablaste con l, Triano? Lo reconociste? S, Majestad. Stephen se frot el mentn entre la barba.

208

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Hugh la Mano vive y ha estado vivo todo este tiempo. Iridal nos minti. No se le puede reprochar que lo hiciera, seor reflexion su mago y consejero. Qu estpidos hemos sido al creerla! Un hombre con la piel azul! Y que el estpido de Alfred parti en busca del muchacho. Pero si Alfred sera incapaz de encontrarse a s mismo, en la oscu ridad! Esa misteriarca intrigante nos enga desde el principio! No estoy tan seguro, Majestad respondi Triano, pensativo. Alfred siempre se guardaba ms, mucho ms, de lo que dejaba saber. Y, respecto al hombre de la piel azul, yo mismo he encontrado interesantes referencias en los libros que los misteriarcas trajeron consigo... Todo eso que me cuentas, tiene algo que ver con Bane o con Hugh la Mano? inquiri Stephen, irritado. No, seor dijo el consejero. Pero puede resultar importante ms adelante. Entonces, ya lo trataremos cuando llegue el momento. La Mano har lo que le has dicho? No estoy seguro, seor. Ojal lo estuviera se apresur a aadir al observar la expresin de profundo disgusto de Stephen . Tuvimos poco tiempo para hablar. Y su rostro, Majestad...! El resplandor de la coralita slo me permiti verlo unos instantes, afortunadamente. No habra podido contemplarlo mucho rato. Observ en l maldad, astucia, desesperacin... Por supuesto! Al fin y al cabo, ese hombre es un asesino. Pero esa maldad, seor, era la ma. Triano baj la cabeza y fij la vista en algunos de los libros esparcidos sobre el escritorio de su estudio. Y la ma tambin, por extensin... murmur el rey. Yo no he dicho tal cosa, seor... No es preciso que lo hagas, maldita sea! Exclam Stephen y, tras un profundo suspiro, aadi : Pongo a los antepasados por testigos, Triano, de que esto me gusta tan poco como a ti. Nadie se alegr tanto como yo al saber que Bane haba sobrevivido y que no era responsable del asesinato de un chiquillo de apenas diez aos. Si cre a Iridal, fue porque quera creerla. Y mira adonde nos ha llevado eso: a un peligro mucho ms grave. Pero, tena alguna alternativa, Triano? Stephen descarg el puo sobre la mesa. Qu respondes? Ninguna, seor. Stephen asinti. Luego, volviendo a la conversacin, insisti con brusquedad: Entonces, la Mano cumplir su encargo? No lo s, seor. Y, si lo hace, ser mejor que tomemos todas las precauciones posibles. Quiz me guste demasiado matar, fueron sus palabras. Quiz no sea capaz de controlarme. Stephen se volvi, plido y demacrado. Levant las manos, las mir fijamente y se las frot. No te inquietes por eso. Una vez terminado el trabajo, eliminaremos al sicario. Tratndose de la Mano, al menos podremos considerarlo un acto justificado. Ese hombre ya lleva mucho tiempo burlando el hacha del verdugo. Supongo que los seguiste a la salida del monasterio. Adonde han ido, Triano?

209

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Vers, seor. Hugh es muy hbil para burlar persecuciones. El cielo estaba despejado, pero de pronto descarg una tormenta. Mi dragn perdi el rastro y yo me qued calado hasta los huesos. Me pareci mejor regresar al monasterio e interrogar a los monjes kir que han dado cobijo a la Mano. Y qu has sacado en limpio? Tal vez ellos conocan las in tenciones de nuestro hombre. Si es as, seor, no me las revelaron respondi Triano con una mueca de pesadumbre . El abad estaba furioso por alguna razn que ignoro. Se limit a decir que ya tena suficiente de magos y hechiceros y me cerr la puerta en las narices. Y t no hiciste nada? Slo soy un mago de la Tercera Casa dijo el consejero humildemente . Los hechiceros kir pertenecen al mismo nivel que yo y no me pareci adecuado ni oportuno un enfrentamiento. De nada servira ofender a los monjes, seor. Stephen lo mir con gesto ceudo. Supongo que tienes razn, pero ahora hemos perdido el rastro de la Mano y de la dama Iridal. Ya te advert que podas esperar tal cosa, Majestad. Y, en cualquier caso, iba a suceder de todos modos. Estoy bastante seguro de saber adonde se han dirigido y, desde luego, yo nunca me atrevera a seguirlos ah. Ni creo que puedas encontrar a muchos dispuestos a hacerlo. Qu lugar es se? Los Siete Misterios?52 No, seor. Es otro lugar ms conocido y, si acaso, ms temible, pues sus peligros son reales. Hugh la Mano est camino de Skurvash, Majestad.

52

Siete islas del conglomerado de Griphith que, segn los humanos, estn habitadas por los espritus de los antepasados que cometieron alguna fechora durante su vida y murieron sin arrepentirse y rechazados por sus familiares. Los elfos tienen una creencia similar y una de las amenazas ms utilizadas en su lengua es Vas a ir de cabeza a los Siete Misterios, si haces eso!. Varias expediciones, tanto humanas como elfas, han sido enviadas a lo largo del t iempo para exp lorar esas islas. Ninguna de ellas ha regresado. Alfred dej escrito que se propona explorarlas l mismo, pero no lleg a hacerlo. Segn parece, tena una vaga teora segn la cual el lugar guardaba alguna relacin con la magia sartn, aunque Alfred era incapaz de aventurar cmo actuaba esa magia, ni con qu propsito.

210

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

25
SKURVASH, ISLAS VOLKARAN REINO MEDIO Hugh despert de su sueo a Iridal mientras an estaban en el aire y el fatigado dragn buscaba con impaciencia un lugar donde posarse. Los Seores de la Noche ya haban retirado sus capas oscuras, y el Firmamento empezaba a iluminarse con los primeros rayos de Solarus. Iridal volvi en s, admirada de haber dormido tanto y tan profundamente. Dnde estamos? pregunt mientras contemplaba con satisfaccin, medio adormilada todava, la isla que emerga de las sombras de la noche y las aldeas, como piezas de un juego para nios desde aquella altura, que reciban la caricia del amanecer. Las chimeneas empezaban a humear. Sobre un acantilado, el punto mas elevado de la isla, una fortaleza construida del preciado granito tan escaso en Ariano extenda la sombra de sus to rres macizas sobre la tierra. En Skurvash respondi Hugh la Mano. Con un tirn de las bridas, desvi al dragn de lo que sin duda era un activo puerto comercial y lo dirigi hacia el lado boscoso de la ciudad, donde se poda posar ms discretamente, ya que no en secreto. Iridal ya estaba despierta del todo, como si le hubieran echado encima una jofaina de agua fra. Permaneci callada y pensativa hasta que, por fin, dijo en voz baja: Supongo que esto es necesario... Ya has odo hablar de este lugar, verdad? Nada bueno. Y, posiblemente, los rumores se quedan cortos. Pero t pretendes ir a Aristagn, seora. Cmo piensas hacerlo? Pidiendo a los elfos que tengan la bondad de permitirte una breve visita? Claro que no respondi ella con frialdad, ofendida. Pero... Nada de peros. Nada de preguntas. Hars slo lo que yo diga, recuerdas? A Hugh le dolan todos los msculos del cuerpo, desacos tumbrados a los rigores del vuelo. Ech de menos su pipa y un buen vaso de vino. Ms de uno. Nuestras vidas corrern peligro cada minuto que pasemos en esta tierra, seora. Guarda silencio y djame hablar a m. Sigue mis instrucciones y, por el bien de ambos, no hagas ningn acto de magia. Ni siquiera hacer desaparecer un bar. Si descubren que eres una misteriarca, estamos perdidos. El dragn haba localizado un lugar adecuado para posarse, un paraje despejado cerca de la costa. Hugh dio rienda suelta a la criatura alada y la dej descender en espiral. No me llames seora. Slo Iridal dijo ella con suavidad. Siempre permites que la gente a tu servicio te llame por el nombre? La mujer suspir. Puedo hacerte una pregunta, Hugh? No prometo contestarla. Dices que no deben saber que soy una misteriarca. A quin te refieres? A los gobernantes de Skurvash. El gobernante es el rey Stephen.

211

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Hugh solt una risotada, breve y spera. En Skurvash, no. Bien, es cierto que ha prometido presentarse aqu para hacer limpieza, pero sabe que no puede. No conseguira reunir las fuerzas necesarias. No hay en todo Volkaran y Ulyndia un solo barn que no tenga vinculacin con este lugar, aunque no encontraras uno solo que se atreviera a reconocerlo. Ni siquiera los elfos, cuando dominaban casi todo el resto del Reino Medio, llegaron nunca a conquistar Skurvash. Iridal contempl la isla a sus pies. Salvo la fortaleza, de aspecto formidable, tena poco ms que destacar. En su mayor parte, estaba cubierta por ese arbusto ralo conocido como la mata del enano, as llamado porque recuerda vagamente la barba pelirroja de los enanos y porque, una vez enraizada en la coralita, es casi imposible de arrancar. Una pequea ciudad llena de desniveles colgaba de una pronunciada pendiente junto a la orilla, agarrndose al terreno con la misma tenacidad que los arbustos. Una nica carretera parta de la ciudad, entre bosques de rboles hargast, y ascenda la ladera de la montaa hasta la fortaleza. Sabes si los elfos la sitiaron? Da la impresin de que una fortaleza como sa podra resistir mucho tiempo... Bah! Hugh flexion los brazos con una mueca y prob a relajar los msculos acalambrados del cuello y de los hombros . Los elfos no atacaron. La guerra es algo maravilloso, seora, hasta que empieza a tocarle a uno el bolsillo. Insinas que estos humanos comercian con los elfos? Iridal pareca perpleja. Hugh se encogi de hombros. A los gobernantes de Skurvash no les importa si el cliente tiene los ojos ms o menos rasgados. Lo nico que les interesa es el brillo de su dinero. Y quin es ese gobernante? A Iridal se le haba despertado el inters y la curiosidad. No es una persona sola, sino un grupo explic Hugh . Sus miembros son conocidos como la Hermandad. El dragn decidi posarse en un espacio amplio y despejado que, al parecer, ya haba servido para aquel mismo propsito en muchas ocasiones, a juzgar por las ramas rotas (arrancadas con el batir de las alas), las marcas de zarpas dejadas en la coralita y los excrementos esparcidos por el campo. Hugh desmont, estir la dolorida espalda y flexion las piernas. O quiz debera decir somos se corrigi mientras ayudaba a Iridal a descender del lomo del dragn . Somos conocidos como la Hermandad. La mujer haba estado a punto de colocar su mano en la de l pero, al orlo, titube y lo mir fijamente con la cara muy plida y los ojos como platos. Su color tornasolado estaba empaado, oscurecido por la sombra de los rboles hargast que los rodeaban. No comprendo qu... Regresa, Iridal le dijo l, ceudo y sincero . Vete, mrchate ahora. El dragn est cansado, pero podr hacerlo. Por lo menos, seguro que te lleva hasta Providencia. Al or que hablaban de l, el dragn cambi el peso del cuerpo de una pata a otra con aire irritado y bati las alas. La criatura quera librarse de sus jinetes y ocultarse entre los rboles para echarse a dormir.

212

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Primero, ests impaciente por acompaarme. Ahora, intentas convencerme para que me marche. Iridal lo mir framente . Qu ha sucedido? A qu viene el cambio? He dicho que nada de preguntas refunfu Hugh, con la mirada sombra perdida ms all de la orilla de la isla, en las insondables profundidades azules del cielo abierto. Despus, la volvi hacia la mujer y aadi : A menos que quieras responder a algunas que yo te podra hacer. Iridal se sonroj y retir la mano. Desmont del dragn sin ayuda y aprovech la oportunidad para mantener la cabeza baja y el rostro oculto tras los pliegues de la capucha con que se cubra. Cuando estuvo bien asentada en el suelo y segura de mantener el dominio de s, se volvi a Hugh. T me necesitas. Me necesitas para que te ayude a encontrar a Alfred. Yo s algunas cosas de l; muchas cosas, en realidad. S quin y qu es y, creme, no dars con l sin mi ayuda. De veras quieres renunciar a ella? De veras quieres que me vaya? Hugh rehus mirarla. S dijo en voz baja. S, maldita sea! Sus manos se asieron a la silla del dragn y apoy la cabeza sobre ellas. Maldito sea Triano! Mascull entre dientes. Maldito sea Stephen! Maldita esa mujer y maldito su hijo! Debera haber ofrecido mi cabeza al verdugo cuando tuve ocasin. Enton ces estaba seguro. Algo me lo advirti. Me habra envuelto en la muerte como si fuera un sudario y me habra sumido en un sueo... Qu andas diciendo? Hugh not la mano de Iridal en su hombro, suave y clida. Con un estremecimiento, rehuy el contacto. Qu terrible peso llevas encima! escuch su voz compasiva. Djame compartirlo. Se volvi hacia ella bruscamente, con gesto furioso. Olvdame. Contrata a otro. Puedo darte el nombre de diez hombres que te podrn ayudar mejor que yo. Y, respecto a lo que has dicho, no te necesito. Sabr encontrar a Alfred yo solo. Soy capaz de encontrar a cualquiera... ... siempre que est en el fondo de una botella termin la frase Iridal. Hugo la agarr por los brazos con firmeza, dolorosamente. La sacudi y la oblig a alzar la cabeza para mirarlo. Fjate bien en m, en lo que soy: un asesino a sueldo. Tengo las manos manchadas de sangre..., de una sangre por cuyo derramamiento me han pagado. Incluso acept dinero por matar a un nio! Tambin diste la vida por l... Pura causalidad! Hugh apart a la mujer de un empujn, alejndola de s. Fue ese maldito hechizo que me lanz. O quiz fue cosa tuya, con otro encantamiento. A continuacin, volvindole la espalda, empez a desatar el fardo de la silla de montar a base de rpidos y enrgicos tirones. Vete! repiti, sin mirarla. Vete ahora, Iridal! No. Hicimos un trato contest ella. Lo mejor que he odo decir de ti es que nunca has incumplido un contrato.

213

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Hugh dej lo que estaba haciendo y se volvi a mirarla, con sus hundidos ojos muy sombros bajo las cejas fruncidas y sobresalientes. De pronto, se senta fro y calmado. Tienes razn, seora. Nunca he incumplido un contrato. Recurdalo, cuando llegue el momento. Cuando hubo soltado el fardo, lo sostuvo bajo el brazo y seal hacia el dragn con un gesto de cabeza . Levntale el encantamiento. Pero...! Si hago lo que dices, quedar libre y escapar vo lando. Quiz no podamos capturarlo de nuevo. Exacto. Ni nosotros, ni nadie. Y tambin es improbable que regrese a los establos reales en el prximo futuro. Tardar en hacerlo el tiempo suficiente para que podamos desaparecer. Pero, y si nos ataca? No lo har. Tiene ms sueo que hambre. Hugh mir fijamente a la mujer, con los ojos enrojecidos de falta de sueo y de la resaca . Sultalo, o mntalo, dama Iridal. No voy a discutir. Iridal mir al dragn, el ltimo vnculo con su hogar y con su pueblo. Hasta aquel momento, todo el viaje haba sido un sueo. Un sueo como el que haba tenido entre los brazos de Hugh: un glorioso rescate, lleno de magia y de bruido acero, en el que tomaba a su hijo en brazos y desafiaba a sus enemigos a cogerlo y los elfos retrocedan, intimidados ante el amor de una madre y ante la bravura de Hugh. Pero en aquel sueo no apareca Skurvash. Ni las palabras duras y ominosas de Hugh. No estaba siendo muy prctica, se dijo Iridal con desconsuelo. Ni prctica, ni muy realista. Como todos los que haban vivido en el Reino Superior, pues all no haba necesidad de serlo. Salvo Sinistrad. Por eso fe haban permitido llevar adelante sus planes perversos y no haban dado el menor paso para detenerlo. Los misteriarcas eran dbiles, impotentes. Pero ella se haba prometido cambiar. Se haba prometido ser fuerte, por su hijo. Apoy la mano en el pecho, sobre el amuleto de la pluma que llevaba guardado bajo el corpio. Cuando se sinti con ms fuerzas, levant el hechizo del dragn. Con ello rompa el ltimo eslabn de la cadena. Una vez libre, la criatura sacudi su espinosa crin y mir a los humanos con ferocidad; por unos instantes, pareci tentado de engullirlos para saciar el hambre pero, finalmente, decidi no hacerlo. Tras lanzar un bramido hacia ellos, remont el vuelo. El dragn buscara un lugar seguro para descansar, algn re ducto elevado y oculto. Ms adelante, se cansara de estar solo y volvera a su establo, pues los dragones son criaturas sociales y no tardara en sentir aoranza de su compaera y de los dems congneres que haba dejado atrs. Hugh esper a que se hubiera alejado; luego, dio media vuelta y ech a andar por un estrecho sendero que conduca al camino principal que haban visto desde el aire. Iridal se apresur a colocarse a su lado. Sin dejar de caminar, Hugh revolvi en el hatillo. Sac de l un objeto, una bolsa cuyo contenido emiti un tintineo metlico, y procedi a atarlo al cinturn. Dame el dinero que tengas orden entonces a Iridal . Todo. Sin una palabra, la mujer le entreg su bolsa.

214

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Hugh la abri, hizo un rpido clculo aproximado del contenido y, cerrndola de nuevo, la guard bajo la camisa, en contacto con su piel. Los dedos ligeros de Skurvash 53 hacen honor a su fama explic secamente . Tendremos que guardar bien el dinero que tenemos, para comprar los pasajes. Comprar los pasajes? A Aristagn? repiti Iridal, perpleja. Pero si estamos en guerra! Acaso..., acaso volar a tierras elfas es as de sencillo? No respondi Hugh , pero con dinero se puede conseguir cualquier cosa. Iridal esper a que continuara, pero qued claro que no iba a aadir nada ms. Solarus brillaba, la coralita refulga bajo su luz y el aire se calentaba rpidamente tras el fro nocturno. A lo lejos, posada en lo alto de la ladera de una montaa, se alzaba la fortaleza, recia e imponente y de un tamao equiparable al del palacio de Stephen. Iridal no alcanzaba a ver ninguna casa u otros edificios, pero imagin que se dirigan a la pequea poblacin que haba visto desde el lomo del dragn. De entre la vegetacin se alzaban columnas de humo procedente de las forjas y de los fuegos matutinos en las cocinas. T tienes amigos aqu... murmur la mujer, recordando las palabras de Hugh y cmo haba corregido el ellos por el nosotros. Es una manera de decirlo. Mantn cubierto el rostro. Por qu? Aqu no me conocen y nadie puede saber que soy una misteriarca slo por mi aspecto. Hugh se detuvo y la mir severamente. Lo siento dijo Iridal con un suspiro . S que te promet no pedir explicaciones de nada de lo que hicieras y me doy cuenta de que no hago otra cosa. No lo hago a propsito, pero no entiendo lo que sucede y... y estoy asustada. Tienes derecho a estarlo, supongo respondi l despus de dedicar un instante a tirarse de las largas y finas trenzas de la barba, en actitud pensativa. Y tambin supongo que, cuantas ms cosas sepas, en mejor situacin estaremos los dos. Mrate: con esos ojos, esas ropas y esa voz, hasta un nio vera que eres de noble cuna. Y eso te convierte en una presa valiosa, en una pieza de caza codiciada. Pues bien, quiero que todo el mundo entienda que eres mi pieza. No pienso serlo de nadie! Protest Iridal con rotundidad. Por qu no les cuentas la verdad: que soy tu patrona? Hugh la mir de hito en hito. Despus, sonri. Por ltimo, ech la cabeza atrs y rompi a rer. La carcajada son espontnea y sentida, como si hubiera liberado algo en su interior. La sonrisa que dirigi esta vez a Iridal era sincera y se reflejaba en sus ojos. Buena respuesta, dama Iridal. Tal vez lo haga. Pero, mientras tanto, no te apartes de mi lado. Aqu eres una extraa. Y en Skurvash se ofrece un recibimiento muy especial a los extraos. La ciudad portuaria de Klervashna se extenda a poca dis tancia de la costa. Estaba construida en terreno abierto, sin murallas que la rodeasen, ni puertas que impidieran la entrada, y los dos viajeros no encontraron ningn centinela que les preguntase qu andaban haciendo all. Una nica carretera
53

Rateros.

215

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

conduca desde la orilla hasta la ciudad y una nica carretera la misma ascenda desde la ciudad hacia las montaas. Desde luego, no les preocupa la posibilidad de un ataque coment Iridal, acostumbrada a las ciudades fortificadas de Volkaran y de Ulyndia, cuyos habitantes, en constante alerta frente a los corsarios elfos, vivan en un estado de inquietud casi permanente. Si algo llegara a amenazarlos, los residentes recogeran los brtulos y se dirigiran a la fortaleza. Pero tienes razn: no estn preocupados. Unos chiquillos que jugaban a piratas en una callejuela fueron los primeros que repararon en ellos. Los nios se olvidaron de sus espadas de palo de hargast y corrieron a contemplarlos con ingenua franqueza y abierta curiosidad. Los pequeos eran de la edad de Bane, ms o menos, e Iridal les dirigi una sonrisa. Una nia vestida con harapos se acerc a ella y extendi la mano. Dme dinero, bella seora le suplic con una sonrisa encantadora. Mi madre est enferma y mi padre ha muerto. Y tengo dos hermanitos ms pequeos. cheme para comer, bella seora, slo una moneda... Iridal inici el gesto de llevar la mano a la bolsa; entonces record que ya no la llevaba encima. Lrgate! mascull Hugh con aspereza, al tiempo que levantaba la mano derecha con la palma hacia afuera. La chiquilla lo mir con perspicacia y, encogindose de hombros, se escabull y volvi al juego. Los dems fueron tras ella entre cabriolas y gritos, excepto uno que ech a correr por la carretera hacia la ciudad. No haba necesidad de ser tan rudo con la pequea dijo Iridal en tono reprobatorio. Era tan dulce... Podramos habernos desprendido de una moneda... ...y perder la bolsa. Esa nia tan dulce se encarga de descubrir dnde guarda uno el dinero. Despus, pasa la informacin a su padre, que sin duda est vivito y coleando, y ste se encarga de aliviarlo a uno de la bolsa mientras recorre la ciudad. No puedo creerlo! Una nia tan...! Hugh se encogi de hombros y continu la marcha. Iridal se envolvi en la capa, cindola al cuerpo con fuerza. Tendremos que estar mucho tiempo en este lugar horrible? pregunt en voz baja, acercndose ms al hombre. Ni siquiera vamos a detenernos. Seguiremos directamente hasta la fortaleza. No hay otro camino? No. La nica ruta es a travs de Klervashna. As nos pue den echar un vistazo. Esos nios juegan aqu por una razn: estar atentos a la llegada de extraos. Pero ya les he dado la seal, y uno de ellos corre ahora a informar de nuestra llegada a la Hermandad. No te preocupes. En adelante, nadie ms nos molestar. Pero es mejor que guardes silencio. Iridal casi agradeci la orden. Nios ladrones. Nios espas. Por un instante, se escandaliz al pensar que unos padres pudieran abusar y destruir de aquel modo la inocencia de la infancia. Pero entonces record a un padre que haba utilizado a su hijo para espiar a un rey.

216

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Klervashna anunci Hugh, sealando con la mano. Iridal mir a su alrededor con perplejidad. Por los comentarios de Hugh, haba esperado encontrar una ciudad del pecado, desenfrenada y violenta, con ladrones acechando en las sombras y asesinos sueltos por las calles. Por eso le produjo una considerable sorpresa no observar nada alarmante; slo unas muchachas que conducan unos gansos al mercado, unas mujeres cargadas con cestas de huevos y unos hombres dedicados a su trabajo, aparentemente honrado. La ciudad rebosaba de actividad. Sus calles estaban concu rridas y la nica diferencia que Iridal pudo apreciar entre aqulla y cualquier respetable ciudad de Ulyndia era que la poblacin pareca ser de muy variada procedencia, pues abarcaba todo tipo de humanos, desde los habitantes de Humbisash, con su tez oscura, hasta los rubsimos nmadas de Malakal. Pero ni siquiera esta variedad de gentes prepar a Iridal para la inslita visin de dos elfos que salan de una tienda de quesos, casi tro pezaban con ella y se abran paso entre la multitud murmurando juramentos. Iridal se volvi hacia Hugh, alarmada, pensando que tal vez la ciudad haba sido conquistada, despus de todo. Pero el hombre no pareca preocupado y apenas dirigi una mirada a los elfos. Los habitantes de la ciudad tampoco prestaron demasiada atencin a los enemigos, a excepcin de una mujer joven que los sigui, intentando venderles una bolsa de frutos de ba. A los gobernantes de Skurvash no les importa si el cliente tiene los ojos ms o menos rasgados. Lo nico que les interesa es el brillo de su dinero. Idntico desconcierto caus a Iridal la visin de unos cria dos bien vestidos, pertenecientes a familias ricas de otras islas, que deambulaban por las calles con paquetes en los brazos. Algunos llevaban a la vista sus libreas, sin que pareciera importarles que se conociera el nombre de sus amos. La mujer reconoci el escudo de armas de ms de un barn de Volkaran y de ms de un duque de Ulyndia. Productos de contrabando explic Hugh . Tejidos elfos, armas elfas, vino elfo, joyas elfas. Y los elfos acuden aqu por la misma razn, para comprar productos humanos que no pueden conseguir en Aristagn. Hierbas y pcimas, dientes y zarpas de dragn54, pieles y escamas de esas criaturas para emplearlas en sus naves... Para aquella gente, reflexion Iridal, la guerra resultaba lu crativa. La paz significara el desastre econmico. O tal vez no. Los vientos de la cambiante fortuna deban de haber soplado muchas veces sobre Klervashna. La ciudad sobrevivira tal como, segn la leyenda, las ratas haban sobrevivido a la Separacin. Cruzaron la ciudad sin prisas. Hugh hizo un alto para comprar esterego para la pipa, una botella de vino y un cuenco de agua, que ofreci a Iridal. Despus, continu la marcha abrindose paso entre la multitud sin soltar por un instante a su presa. Algunos de los viandantes les dirigieron unas miradas penetrantes, inquisitivas, que resbalaron sobre el rostro serio e impasible de Hugh y se fijaron en la rica vestimenta de Iridal. Algunas cejas se enarcaron a su paso, una sonrisa de complicidad asom en algunos labios,

54

Se dice que curan la impotencia

217

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

pero nadie dijo una palabra y nadie los detuvo. Lo que cada cual hiciera en Klervashna era asunto suyo. Y de la Hermandad. Seguimos hasta la fortaleza? pregunt Iridal. Las filas de casas ordenadas, con sus tejados de caballete, haban quedado atrs y se encaminaban de nuevo a campo abierto. Un grupo de nios los haba seguido un rato, pero incluso ellos haban desaparecido. Hugh destap la botella de vino con los dientes y escupi el tapn al suelo. S respondi. Cansada? Ella alz la cabeza y contempl la fortaleza, que pareca an muy lejana. Me temo que no estoy acostumbrada a caminar. Podramos detenernos a descansar? Hugh reflexion unos instantes y asinti. Pero no mucho rato dijo mientras la ayudaba a sentarse en un afloramiento de coralita. Saben que hemos salido de la ciudad y estarn esperndonos. El hombre dio cuenta del vino y arroj la botella entre los arbustos que bordeaban el camino. Dedic otro momento a cargar la pipa con unas hebras del hongo seco de la bolsa y la encendi, empleando yesca y pedernal. Dio unas chupadas y llen sus pulmones con el humo. Despus cerr el fardo, lo coloc bajo el brazo y se puso en pie. Ser mejor que continuemos. Ya descansars cuando lleguemos. Tengo que negociar un asunto. Qu es esa Hermandad? Pregunt Iridal, incorporndose con esfuerzo . Quienes la forman? Yo pertenezco a ella dijo Hugh, con los dientes apretados contra la boquilla. No lo adivinas? No, me temo que no. Es la Hermandad de la Mano. La sociedad de los asesinos.

218

LA MANO DEL CAOS vol.1

Margaret Tweis Tracy Hickman

219

26
SKURVASH, ISLAS VOLKARAN REINO MEDIO La fortaleza de la Hermandad reinaba, slida e inexpugnable, sobre la isla de Skurvash. Formada por una serie de edificios construidos con el paso del tiempo, a medida que la Hermandad creca y sus necesidades cambiaban, la plaza fuerte permita dominar con la vista el cielo abierto y sus vas areas, as como de la tierra que se extenda a su alrededor y de la nica carretera sinuosa que conduca hasta ella. Desde sus torres se poda distinguir un dragn solitario con su jinete a mil menkas de distancia y una nave dragn cargada de tropas, a ms de dos mil. La carretera el nico camino abierto a travs del spero terreno, cubierto de rboles hargast de ramas quebradizas y en ocasiones mortferas 55 serpenteaba a travs de profundos barrancos y numerosos puentes oscilan tes. Al cruzar uno de stos, Hugh ense a Iridal cmo, de un solo tajo de una espada, poda enviarlo contra las rocas cortan tes del fondo junto con todos los que se encontraran en l. Y si, pese a todo, un ejrcito consegua llegar a lo alto de la montaa, an le quedara conquistar la fortaleza en s, un amplio complejo de edificios protegido por hombres y mujeres desesperados que no tenan nada que perder. No era extrao que tanto el rey Stephen como el emperador Agah'ran hubieran renunciado (salvo en sus fantasas) a atacar la posicin. La Hermandad saba que estaba a salvo. Su vasta red de espas le adverta al instante de cualquier amenaza, mucho antes de que sta se concretara. Debido a ello, la vigilancia era escasa y relajada. Las puertas estaban abiertas de par en par y los centinelas, que jugaban a tabas rnicas junto a ellas, ni siquiera se molestaron en levantar la vista de la partida cuando Hugh e Iridal cruzaron la verja y penetraron en un patio de adoquines. La mayora de las dependencias estaban vacas, aunque los ciudadanos de Klervashna las habran llenado rpidamente en caso de amenaza. Hugh y la mujer no vieron a nadie en su recorrido por las avenidas sinuosas que conducan, en un suave ascenso, hasta el edificio principal. ste, ms antiguo que el resto, era el cuartel general de la Hermandad, que tena el valor de hacer ondear su propia bandera, un estandarte de color rojo sangre con el dibujo de una mano levantada, con la palma al frente y los dedos juntos. La puerta de entrada una rareza en Ariano, pues era de madera, decorada con complejos diseos grabados estaba cerrada y atrancada. Espera aqu orden Hugh, sealndola. No te muevas de donde ests. Iridal, entumecida y aturdida, baj la vista y advirti que se encontraba sobre una losa que, observada con ms detenimiento, tena una forma y un color diferentes del camino de lajas que conduca hasta la puerta. La losa estaba tallada en una forma que recordaba vagamente el perfil de una mano.
55

Bane estuvo en trance de morir cuando, durante una violenta ventolera, lo alcan z una rama desprendida de uno de estos rboles. Vase Ala de Dragn, volumen 1 de El ciclo de la Puerta de la Muerte.

61. Vase el Apndice I, Sobre la Hermandad.

219

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

No te muevas de esa piedra insisti Hugh, y seal una estrecha rendija en la fachada de piedra, sobre la puerta. Ah hay una flecha apuntando a tu corazn. Un paso a la derecha o a la izquierda, y considrate muerta. Iridal se qued inmvil y observ la rendija en sombras, sin apreciar movimiento ni seal de vida alguna al otro lado. Sin embargo, el tono de Hugh no dejaba lugar a dudas: estaba diciendo la verdad. Permaneci quieta sobre la roca en forma de mano. Hugh la dej all y se acerc a la puerta. Se detuvo ante sta y estudi los dibujos tallados en la madera, que tambin representaban el contorno de unas manos abiertas como la del estandarte. Haba doce manos en total, distribuidas en crculo con los dedos hacia afuera. Hugh escogi una, coloc la suya sobre ella y empuj.56 La puerta se abri de par en par. Ven dijo entonces a Iridal, acompaando la orden con un gesto de que se acercara. Ya no corres peligro. Con una mirada a hurtadillas hacia la aspillera situada sobre la puerta, Iridal se apresur a ponerse a la altura de Hugh. La fortaleza le resultaba opresiva y le produca una terrible sensacin de soledad que la llenaba de abatimiento y lgubres presentimientos. Tom la mano que le ofreca Hugh y se agarr a ella con fuerza. Hugh observ con preocupacin su intensa palidez y le presion los helados dedos para tranquilizarla al tiempo que, con una se vera mirada, le adverta que se calmara y se controlara. Iridal baj la cabeza, se ajust la capucha para ocultar el rostro y entr con Hugh en una pequea sala. La puerta se cerr de inmediato tras ellos con un estruendo que paraliz el corazn de la mujer. Deslumbrada por la intensa luz del exterior, Iridal no distingui nada. Hugh tambin se detuvo, parpadeando, hasta que su visin se ajust a la penumbra. Por aqu dijo una voz seca que son como el crepitar de un pergamino muy antiguo. La pareja capt un movimiento a su derecha. Hugh lo sigui; saba a quin perteneca la voz y adonde se diriga. Iridal agradeci que la guiara, sin soltarle la mano un solo instante. La oscuridad resultaba fantasmal, irritante. se era su propsito. La misteriarca se record que ella misma haba querido aquello. Sera mejor que se acostumbrara a los lugares oscuros e irritantes. Hugh la Mano dijo la voz seca. Cunto me alegro de verte, seor. Ha pasado mucho tiempo. Penetraron en una cmara sin ventanas, baada por el resplandor mortecino de una piedra de luz colocada en una linterna. Un anciano encorvado y marchito contemplaba a Hugh con expresin plcida y afectuosa que sus ojos, maravillosamente claros y penetrantes, contribuan a subrayar.
56

Haplo realiz un estudio de la Hermandad y pudo penetrar en mu chos de sus secretos. En sus escritos, refiere que las tallas de la puerta forman parte de cierto ciclo ritual en el calendario de la Hermandad. Los miembros de sta escogen la mano que corresponde segn este ciclo y la presionan con la suya. Un pequeo agujero taladrado en la puerta deja entrar la luz del sol en la sala de guardia. Si la mano est colocada en el lugar debido, tapa el agujero e interru mpe el paso de la luz. De este modo, el centinela sabe que el visitante es un miembro de la Hermandad, con derecho a entrar. De noche y en los das nublados, el visitante debe acercar una vela, antorcha u otra fuente de lu z a la mano debida para que el centinela la capte por el agujero. Quienes no llevan a cabo debidamente este ritual son muertos en el acto por el arquero apostado en todo momento tras la aspillera de la puerta.

220

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

En efecto, Anciano respondi Hugh, y su expresin severa se relaj con una sonrisa. Me sorprende encontrarte activo todava. Pensaba que estaras retirado, reposando junto a un buen fuego. Ah!, ste es el nico trabajo que me ocupa ya murmur el viejo. Hace mucho que he dejado lo dems, salvo alguno que otro consejo de vez en cuando a quien lo pide, como t. Fuiste un alumno aventajado, mi seor Hugh. Tenas el tacto adecuado: delicado, sensible... No como esos patosos que suelen verse hoy da. El Anciano sacudi la cabeza, y sus luminosos ojos pasaron sin prisas de Hugh a la mujer y la estudiaron con tal detalle que Iridal tuvo la sensacin de que poda ver a travs de sus ropas, tal vez incluso a travs de su cuerpo. Por fin, la mirada penetrante se apart de ella y volvi a Hugh. Me perdonars, seor, pero debo pedrtelo. No merece la pena quebrantar las normas, ni siquiera en tu caso. Por supuesto asinti Hugh, y alz la mano diestra con la palma boca arriba y los dedos extendidos y juntos. El Anciano cogi la mano de Hugh entre las suyas y la estudi fijamente a la luz de la linterna. Gracias, seor dijo al cabo con aire ceremonioso . Qu te trae aqu? Ciang recibe a alguien hoy? S, seor. Ha venido uno para ser admitido. La ceremonia se llevar a cabo en breves horas. Estoy seguro de que tu presencia ser bien acogida. Qu dispones respecto a tu invitada? Que sea escoltada a una cmara con un buen fuego. El asunto que debo tratar con Ciang puede ocupar un buen rato. Ocpate de que sea atendida; procrale comida y bebida, y una cama si lo desea. Una cmara? Pregunt el viejo con cierta sorpresa. O una celda? Una cmara. Y que se acomode. Puedo tardar bastante. El Anciano mir a Iridal, pensativo. Sospecho que esa mujer es una maga. Es asunto tuyo, Hugh, pero ests seguro de que no quieres tenerla vigilada? Te aseguro que no utilizar su magia. Est en juego otra vida, que ella tiene por ms valiosa que la suya propia. Adems aadi secamente , es mi cliente. Ah, ya entiendo! El Anciano asinti y dedic una inclinacin de cabeza a Iridal con una elegancia herrumbrosa que habra podido ser la de cualquier cortesano de Stephen. Escoltar a la dama a su cmara personalmente indic en tono corts. No suelo tener deberes tan agradables. T, Hugh la Mano, puedes seguir adelante. Ciang ya ha sido informada de tu llegada. Hugh emiti un gruido. La revelacin no lo sorprenda. Vaci la pipa de cenizas, volvi a llenarla y se la llev a los labios. Se volvi a Iridal y le dirigi una mirada sombra y vaca en la que no haba consuelo, indicacin o mensaje alguno. Despus, dio media vuelta y se perdi en las sombras. Por esa puerta, seora dijo el Anciano, sealando en direccin opuesta a la que haba tomado Hugh. Alzando la linterna con la piedra de luz en su arrugada mano, el viejo se disculp por pasar delante de ella y coment que el camino estaba oscuro y

221

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

las escaleras se hallaban en mal estado y podan resultar traicioneras. Iridal, en voz baja, le rog que no pensara en ello. Conoces a Hugh la Mano desde hace mucho, Anciano? pregunt Iridal, esforzndose en dar a sus palabras un tono intrascendente, aunque not cmo le suba el rubor a las mejillas. Desde hace ms de veinte aos respondi el Anciano. Desde que vino a nosotros por primera vez, siendo apenas un mocoso. La mujer se pregunt qu significara aquello, qu era aque lla Hermandad que gobernaba la isla. Hugh formaba parte de ella y pareca un miembro muy respetado. Algo sorprendente en un hombre que se haba apartado de su camino para aislarse en una celda. Has mencionado que le enseaste algo. Qu era? Podran haber sido unas lecciones de msica, a juzgar por el aspecto benvolo y apacible del Anciano. El arte del pual, seora. Ah!, no ha existido nunca al guien tan hbil con la daga como Hugh la Mano. Yo era bueno, pero l me super. Una vez apual a un hombre que estaba sentado a su lado en una taberna. Hizo un trabajo tan excelente que el hombre no lleg a soltar el menor grito, no hizo el menor movimiento. Nadie se dio cuenta de que estaba muerto hasta la maana siguiente, cuando lo encontraron all sentado todava, tieso como un palo. El truco est en conocer el sitio preciso y deslizar la hoja entre las costillas para rajarle el corazn antes de que la vctima sepa qu ha sucedido. Hemos llegado, seora. Una estancia cmoda y limpia, con un fuego bien provisto y una cama, por si deseas acostarte. Qu te apetece con la comida, vino blanco o tinto? Hugh recorri despacio los pasillos y salones de la fortaleza, tomndose tiempo para disfrutar de aquel regreso a un entorno tan familiar. Nada haba cambiado. Nada, excepto l. Por eso no haba vuelto all, pese a saber que habra sido bien acogido. No lo habran entendido y no habra podido explicarse. Los kir tampoco haban comprendido, pero no hacan preguntas. Muchos miembros de la Hermandad haban acudido a morir all. Algunos de los ms viejos, como el Anciano, volvan para pasar sus ltimos aos entre aquellos que haban sido su nica familia, una familia ms leal y ms unida que la mayora. Otros, ms jvenes, llegaban para recuperarse de sus heridas gajes del oficio o a morir de ellas. La mayor parte de las ve ces, el paciente se recuperaba. Como consecuencia de su larga relacin con la muerte, la Hermandad haba alcanzado considerables conocimientos en el tratamiento de las heridas de pual, de espada y de flecha, as como de las mordeduras y zarpazos de dragn, y haba descubierto antdotos para ciertos ve nenos. La Hermandad contaba entre sus miembros con magos expertos en contrarrestar hechizos formulados por otros magos y en levantar encantamientos de anillos malditos y cosas parecidas. Hugh la Mano haba adquirido tambin algunos conocimientos gracias a los monjes kir, cuya labor los llevaba siempre entre los muertos y cuyos magos haban desarrollado hechizos de proteccin contra el contagio y la contaminacin.57
57

Pues, aunque los monjes kir veneran la muerte y la consideran el triunfo final sobre la vida, se vieron obligados a afrontar el hecho de que, a menos que tomaran ciertas precauciones, podan quedarse rpidamente sin

222

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Podra haber acudido aqu reflexion Hugh mientras daba unas chupadas a la pipa, estudiando los lbregos pasadizos con nostlgico inters . Pero qu les habra dicho? No estoy enfermo de una herida mortal, sino de una que es inmortal. Sacudi la cabeza y apresur el paso. Ciang le hara preguntas, de todos modos, pero Hugh tena ahora algunas respuestas y, dado que se encontraba all por cuestin de negocios, Ciang no insistira. Al menos, no tal como lo habra hecho si se hubiera presentado all al principio. Subi una escalera de caracol y lleg a un pasadizo desierto y en sombras. A cada lado haba una serie de puertas cerradas. Al fondo, una de ellas estaba abierta y la luz que surga de ella se derramaba por el pasillo. Hugh avanz hacia la luz y se detuvo al llegar al umbral para dar tiempo a que sus ojos se acostumbraran a la claridad despus del paseo por el oscuro interior de la fortaleza. En el interior haba tres personas. Dos le resultaron desconocidas: un hombre y un muchacho que no llegaba a los veinte aos. A la tercera, Hugh la conoca muy bien. Ella se volvi para darle la bienvenida. Sin alzarse del escritorio tras el cual estaba sentada, lade la cabeza y lo mir con unos ojos rasgados y astutos que lo captaban todo y no revelaban nada. Entra dijo. Y bienvenido. Hugh limpi de cenizas la pipa golpendola contra la pared del pasillo y guard la cachimba en un bolsillo del chaleco de cuero. Ciang58 dijo, penetrando en la estancia. Se detuvo ante ella e hizo una profunda reverencia. Hugh la Mano. La mujer le tendi la mano. Hugh pos los labios en ella, un gesto que pareci divertirla. Besas esta mano vieja y arrugada? Con sumo honor, Ciang respondi Hugh ardientemente. Y era sincero. Ella le sonri. Ciang era anciana, uno de los seres vivos ms ancianos de Ariano, pues era una elfa, y longeva incluso para los de su raza. Su rostro era una red de arrugas, con la piel tersa slo sobre los pmulos salientes y la nariz afilada, aguilea, blanca como un pedazo de marfil. Segua la costumbre elfa de pintarse los labios, y el rojo flua entre las arrugas como minsculos riachuelos de sangre. Su cabeza, desprovista de cabello desde haca mucho, apareca siempre absolutamente calva. Ciang le haca ascos a las pelucas y, en realidad, no las necesitaba puesto que su cr neo era liso y bien formado. Y la elfa era consciente del efecto desconcertante que produca en la gente, del poder de la mirada de sus brillantes ojos azules incrustados en aquel crneo de color de hueso. Una vez, los prncipes se batieron a muerte por el privilegio de besar esta mano, cuando era fina y delicada... dijo. Todava lo haran, Ciang asegur Hugh . Algunos de ellos estaran sumamente felices de ello.
adoradores. 58 ste no es su verdadero nombre. En elfo, el trmino ciang significa despiadado, implacable. Esta figura es uno de los grandes misterios de Ariano. Nadie conoce su pasado; el elfo v ivo ms viejo es muy joven, compa rado con ella

223

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

S, amigo mo, pero no por mi belleza. En cualquier caso, lo que tengo ahora es mejor. No volvera atrs. Sintate aqu, Hugh, a mi derecha. Sers testigo de la admisin de este joven. Con un gesto, Ciang le indic que acercara una silla. Hugh se dispona a hacerlo cuando el joven se apresur a ayudarlo. Per... permitidme, seor balbuci el muchacho, sonrojado. Levant una pesada silla de aquella preciada madera tan escasa en Ariano y la coloc donde Ciang haba indicado, a su derecha. Eres..., eres de verdad Hugh la Mano? tartamude de nuevo el muchacho, al tiempo que dejaba la silla en su sitio y retroceda para contemplarlo. Lo es, en efecto respondi Ciang . Pocos obtienen el honor de la Mano. Quizs algn da la alcances t, pero, de momento, ah tienes a quien lo ostenta. No..., no puedo creerlo. El muchacho pareca abrumado . Pensar que Hugh la Mano estar presente en mi investidura! Yo..., yo... le faltaron las palabras. Su acompaante, a quien Hugh no reconoci, alarg la mano y dio un tirn de la manga al joven, indicndole que retrocediera hasta su lugar, al extremo del escritorio de Ciang. El joven se retir con la torpeza de movimientos de la juventud y, en una ocasin, tropez con sus propios pies. Hugh no dijo nada y mir a Ciang. La elfa inici una sonrisa en la comisura de los labios, pero se compadeci del joven y contuvo la risa. Una digna y apropiada muestra de respeto de un joven a quien lo supera en aos coment gravemente . Se llama John Darby. Su padrino es Ernst Twist. Me parece que no os conocais. Hugh hizo un gesto de negativa. Ernst lo imit, le dirigi una mirada a hurtadillas y, con una ligera reverencia, se llev la mano a la frente en un torpe gesto de respeto, propio de un patn. El hombre pareca un campesino palurdo, vestido con ropas remendadas, un sombrero grasiento y unos zapatos rotos. Pese a ello, no era ningn patn y quienes lo tomaban por tal nunca vivan lo suficiente, probablemente, como para poder lamentarse de su error. Sus manos eran finas, de dedos largos, y evidenciaban que nunca haban hecho trabajos pesados. Y sus ojos fros, que en ningn momento haban mirado directamente a Hugh, tenan un aire peculiar, un fulgor rojizo que la Mano encontr desconcertante. Las cicatrices de Twist an son recientes dijo Ciang , pero ya ha progresado de vaina a punta. Llegar a hoja antes de que acabe el ao. Un gran elogio, procediendo de quien lo haca.59 Hugh observ al individuo con desagrado. Aqul era un asesino que matara por un plato de asado, como deca el refrn. La Mano adivin, por una cierta tensin y frialdad en su tono de voz, que Ciang comparta su sensacin de desagrado. Sin embargo, la Hermandad necesitaba miembros de todas clases y el dinero de aqul era tan bueno como el de cualquiera. Mientras Ernst Twist se atuviera a las reglas de la Hermandad, el modo en que quebrantara las leyes del hombre y de la naturaleza era asunto suyo, por vil que fuese.

59

Vase el Apndice I, Sobre la Hermandad.

224

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Twist necesita un socio continu Ciang . Ha presentado a este joven, John Darby, y despus de revisar su propuesta he accedido a admitirlo en la Hermandad en las condiciones de costumbre. Ciang se puso en pie y lo mismo hizo Hugh. La elfa era alta y se sostena muy erguida. Una ligera cada de hombros era su nica concesin a la edad. Su larga tnica, de la seda ms fina, estaba tejida con el arco iris de colores y los fantsticos diseos que tanto gustaban a los elfos. Ciang era una presencia regia, hechizadora e impresionante en su majestuosidad. El joven sin duda un asesino a sangre fra, ya que no habra conseguido la admisin sin haber dado alguna prueba de su pericia se encogi, sonrojado y nervioso, casi como si se fuera a marear. Su acompaante le dio un golpe seco en la espalda al tiempo que murmuraba: Ponte erguido. Prtate como un hombre. El muchacho trag saliva, se enderez, exhal un profundo suspiro y, con los labios casi blancos, anunci: Estoy dispuesto. Ciang dirigi una mirada de reojo a Hugh y entorn los prpados como diciendo, en fin, todos hemos sido jvenes alguna vez. Con uno de sus largos dedos, seal una caja de madera con incrustaciones de gemas deslumbrantes colocada en el centro del escritorio. Hugh se inclin hacia adelante, tom la caja entre las manos respetuosamente y la coloc al alcance de la elfa. Luego, abri la tapa. En el interior haba una daga de hoja afilada cuya empuadura de oro tena la forma de una mano abierta con los dedos juntos. El pulgar extendido formaba la cruz. Ciang extrajo el arma, manejndola con delicadeza. La luz del fuego se reflej en la hoja, afilada como una cuchilla, y la hizo arder. Eres diestro o zurdo? inquiri la elfa. Diestro dijo John Darby. Unas gotas de sudor resbalaban de sus sienes y corran por sus mejillas. Dame tu diestra orden Ciang. El joven adelant la mano, con la palma abierta hacia ella. Tu padrino puede prestarte ayuda... No! dijo el muchacho con un jadeo. Pasndose la lengua por los labios resecos, rechaz el brazo que le ofreca Twist . Puedo soportarlo solo. Ciang expres su aprobacin arqueando una ceja. Sostn la mano como es debido indic. Hugh, mustrale cmo. Hugh tom una vela de la repisa de la chimenea, la llev al escritorio y la deposit en l. El resplandor de la llama brill en la madera pulimentada, una madera salpicada y teida de manchas oscuras. El muchacho contempl las manchas, y el color huy de su rostro. Ciang esper. John Darby apret los labios y acerc ms la mano. Estoy preparado repiti. La elfa asinti. Levant la daga por la empuadura, con la hoja apuntada hacia abajo. Coge la hoja como si fuera el mango orden Ciang.

225

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

John Darby lo hizo, cerrando la mano en torno al acero con cautela. La empuadura en forma de mano descans en la suya, con el pulgar de la cruz paralelo al suyo. Ahora se oa la respiracin acelerada del muchacho. Aprieta orden Ciang, fra e impasible. John Darby contuvo el aliento un instante. Casi cerr los ojos, pero reaccion a tiempo. Con una mirada avergonzada a Hugh, el joven se oblig a mantenerlos abiertos. Trag saliva y apret la mano en torno a la hoja de la daga. De nuevo, contuvo la respiracin con un jadeo, pero no emiti otro sonido. Unas gotas de sangre cayeron sobre el escritorio, y un fino reguero del lquido rojo corri por el antebrazo del muchacho. Hugh, la correa indic Ciang. La Mano llev la mano a la caja y extrajo una tirilla de suave cuero, de la anchura de un par de dedos humanos. El smbolo de la Hermandad formaba un dibujo a lo largo de la correa. Tambin sta mostraba manchas oscuras en algunas zonas. Dsela al padrino dijo la elfa. Hugh entreg la correa a Ernst Twist, quien la tom en sus manos de largos dedos, unas manos que sin duda estaban manchadas con las mismas salpicaduras oscuras que rociaban el cuero. talo orden Ciang. Entretanto, John Darby haba permanecido all plantado, apretando la daga entre su mano. La sangre rezumaba de la empuadura. Ernst pas la correa en torno a la mano del joven, la at con fuerza y dej libres los extremos de la tirilla. Cogi uno de ellos y lo sostuvo entre sus dedos. Hugh cogi el otro y mir a Ciang. Ella asinti. Los dos hombres tiraron de los extremos de la correa con energa, y el filo de la daga se hundi ms profundamente en la mano del novicio, hasta el hueso. La sangre brot con ms fuerza. John Darby no pudo contener el dolor, y de su garganta surgi un grito agnico, estremecedor. Cerr los ojos, se tambale y se apoy contra la mesa. Despus trag saliva, entre acelerados jadeos, y se irgui de nuevo con la mirada vuelta hacia Ciang. La sangre gote sobre el escritorio. La elfa sonri como si hubiera probado un sorbo de aquella sangre y la hubiese encontrado de su gusto. Ahora, repetirs el juramento de la Hermandad. As lo hizo el muchacho, evocando entre una bruma de dolor las palabras que haba aprendido laboriosamente de memoria. En adelante, las llevara grabadas en su mente, tan indelebles como las cicatrices de la ceremonia de iniciacin en la palma de su mano. Completado el juramento, John permaneci firme, rechazando con un gesto de cabeza la ayuda de su padrino. Ciang sonri al muchacho con una mueca que, por un fugaz instante, evoc en el rostro envejecido un asomo de la que deba de haber sido una notable belleza. La elfa pos sus dedos sobre la mano torturada. Lo encuentro aceptable. Quitadle la correa. Hugh hizo lo que peda y desat la tira de cuero de la mano ensangrentada de John Darby. El joven abri sta lentamente, con esfuerzo, pues tena los dedos pegajosos y entumecidos. Ciang retir la daga de la mano temblorosa.

226

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Entonces, cuando todo hubo terminado y la excitacin an tinatural hubo cedido, lleg la debilidad. John Darby se mir la mano, la carne abierta, el latir de la sangre roja que manaba de sus heridas, y de pronto fue consciente del dolor como no lo haba sentido hasta aquel momento. Con una palidez enfermiza en el rostro, se tambale, inseguro. En esta ocasin agradeci el brazo de Ernst Twist, que lo sostuvo en pie. Puedes sentarlo dijo Ciang. Dndose la vuelta, entreg la daga ensangrentada a Hugh, quien tom el arma y la lav en un cuenco de agua trado a propsito para tal fin. Cuando hubo terminado, sec la daga minuciosamente con un pao blanco y limpio y se la devolvi a la anciana elfa. Ciang guard el arma ceremonial y la cinta de cuero en la caja y devolvi sta a su lugar en el centro del escritorio. La sangre derramada sobre ste impregnara la madera, mezclando la del joven Darby con la de incontables otros que se haban sometido a la misma ceremonia. An quedaba por completarse un pequeo ritual ms. Padrino dijo Ciang, volviendo la mirada a Ernst Twist. El individuo acababa de instalar al joven, plido y tembloroso, en una silla. Con aquella sonrisa suya, engaosamente imbcil, se acerc arrastrando los pies y levant la mano diestra con la palma hacia Ciang. La eir moj las yemas de los dedos en la sangre de Darby y traz dos largas lneas rojas siguiendo las cicatrices de la mano de Twist, que se correspondan con las heridas recin abiertas en la del muchacho. Tu vida est unida a la suya recit Ciang , igual que la de l est unida a la tuya. Ya conoces el castigo por quebrantar el juramento. Hugh asisti a la escena distrado, dndole vueltas en la cabeza a la difcil conversacin que iba a sostener con Ciang, aunque de nuevo apreci aquel extrao fulgor rojizo en los ojos de Ernst Twist, que le recordaron los de un gato al amor de la lumbre. Cuando quiso observar con ms detalle el curioso fenmeno, Twist baj los prpados en signo de deferencia a Ciang y re trocedi, arrastrando los pies, hasta ocupar de nuevo su lugar junto a su nuevo socio. Ciang volvi la vista hacia el joven Darby. El Anciano te dar hierbas para prevenir infecciones. Podrs llevar la mano vendada hasta que se cierren las heridas, pero debers quitarte las vendas si alguien te lo exige. Puedes quedarte aqu hasta que consideres que ya ests en condiciones de viajar. La ceremonia se cobra su precio, joven. Por hoy, descansa y renueva la sangre con comida y bebida. En adelante, slo tienes que abrir la mano as Ciang hizo una demostracin y los miembros de la Hermandad sabrn que eres uno de los nuestros. Hugh contempl por unos instantes las cicatrices de su propia mano, ya apenas visibles en su palma encallecida. La seal en la parte carnosa del pulgar era la ms clara y la ms larga, pues haba sido la ltima en curar. Formaba un fino trozo blanco que atravesaba lo que los quiromantes conocen como lnea de la vida. La otra cicatriz corra casi paralela a las lneas del corazn y de la cabeza. Unas cicatrices de aspecto inocente, en las que nadie reparaba apenas, a menos que supiera qu significaban. Darby y Twist se disponan a marcharse, y Hugh se incorpor para hacer el comentario de rigor. Sus palabras llevaron un leve sonrojo de orgullo y

227

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

satisfaccin a las plidas mejillas del muchacho. ste ya se sostena con ms firmeza. Unos tragos de cerveza, unos alardes sobre su hazaa y volvera a sentirse muy ufano de s mismo. Por la noche, cuando el dolor lo despertara de sus sueos febriles, pensara de otra manera. El Anciano apareci en el umbral de la sala como si acudie ra a una orden, aunque Ciang no haba reclamado su presencia. El viejo haba asistido muchas veces a aquel rito y conoca su duracin al segundo. Conduce a nuestros hermanos a sus aposentos le orden Ciang. El Anciano hizo una reverencia y mir a la elfa. Necesitis algo t y tu invitado? inquiri. No, gracias, amigo mo respondi Ciang con afabilidad . Yo me ocupar de todo. Con una nueva reverencia, el Anciano escolt a los dos miembros de la Hermandad pasillo adelante. Hugh, tenso, se revolvi en su asiento disponindose para enfrentarse a aquellos ojos sabios y penetrantes. Pero no estaba preparado para lo que oy. As pues, Hugh la Mano coment Ciang en tono amigable , has vuelto a nosotros de entre los muertos...

228

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

27
SKURVASH, ISLAS VOLKARAN REINO MEDIO Pasmado ante el comentario, Hugh contempl a Ciang con mudo desconcierto. Su semblante pareca tan perturbado y sombro que esta vez le toc a Ciang contemplarlo con asombro. Bien, qu sucede, Hugh? Cualquiera dira que he descubierto la verdad. Pero no estoy hablando con ningn fantasma, verdad? Eres de carne y hueso... Alarg la mano y cerr los dedos en torno a los de l. Hugh volvi a respirar cuando comprendi que la elfa haba hecho el comentario en abstracto, refirindose a su larga ausencia de Skurvash. Mantuvo la mano relajada bajo sus dedos, ensay una risa y murmur una explicacin respecto a que su ltimo trabajo lo haba puesto demasiado cerca de la muerte como para poder tomrselo a broma. S, eso es lo que he odo dijo Ciang, estudindolo con detenimiento mientras despertaban en su mente nuevos pensamientos. Hugh vio, por la expresin de la elfa, que se haba delatado. Ciang era demasiado astuta, demasiado sensible para no haber advertido su inslita reaccin. Aguard sus preguntas, nervioso, y se sinti aliviado, aunque algo decepcionado, al advertir que no llegaban. Esas son las consecuencias de viajar al Reino Superior coment ella. De tratar con misteriarcas... y otras gentes poderosas. Se incorpor. Te servir el vino. Luego hablaremos. Hugh la observ dirigirse lentamente hacia el aparador, sobre el cual haba una preciosa botella de cristal y dos copas. Y otras gentes poderosas. A qu se referira? Era posible que la elfa conociera la existencia del sartn, o la del hombre de la piel tatuada de azul? Y, si saba algo de ellos, qu era? Probablemente, ms de lo que l conoca, se dijo. Ciang caminaba con paso lento, una concesin a la edad, pero su porte y dignidad producan la impresin de que era voluntad suya mover los pies con aquella calma, y no exigencia de sus muchos aos. Hugh se abstuvo de ayudarla, consciente de que ella habra tomado su ofrecimiento como una afrenta. Ciang siempre serva personalmente a sus invitados, una cos tumbre que se remontaba a los inicios de la nobleza elfa, cuando los reyes servan el vino a sus nobles. La costumbre haba sido abandonada haca tiempo por la realeza elfa moderna, aunque se deca que haba sido recuperada por Reesh'ahn, el prncipe rebelde. Ciang escanci el vino en las copas, coloc stas en una bande jita de plata y cruz la sala con ellas hasta Hugh. No derram una sola gota. Ofreci la bandeja al hombre, quien le dio las gracias, tom una de las copas y la sostuvo ante s hasta que ella hubo tomado asiento otra vez. Cuando Ciang levant su copa, Hugh se puso en pie, brind a la salud de la elfa y dio un largo sorbo. Ciang se incorpor y, con una airosa reverencia, brind a la salud de Hugh y se llev la copa a los labios. Cuando la ceremonia hubo terminado, los dos

229

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

ocuparon de nuevo sus asientos. Ahora, Hugh era libre de servirse ms vino o de llenar la copa de Ciang, si ella lo peda. Resultaste gravemente herido murmur ella. S. Hugh rehuy su mirada y fij los ojos en el vino, del mismo color que la sangre del joven Darby, ya seca sobre la mesa. Y no volviste aqu. Ciang dej la copa. Era tu derecho. Lo s. Estaba avergonzado. Levant la mirada, sombra y ceuda. Haba fracasado. No haba cumplido el contrato. Nosotros habramos comprendido. Ha sucedido a otros, en ocasiones... A m, no! replic Hugh con un gesto brusco, enrgico, que casi derram el contenido de la copa. Lo impidi en ltimo extremo, mir a Ciang y murmur una disculpa. La elfa lo mir fijamente. Y ahora dijo tras una bre ve pausa has sido llamado a rendir cuentas. He sido llamado a cumplir el contrato. Y eso est en conflicto con tus deseos. La mujer que has trado contigo, la misteriarca... Hugh se sonroj y tom otro sorbo de vino, no porque le apeteciera sino porque le proporcionaba una excusa para e vitar los ojos de Ciang, en cuya voz capt o eso le pareci una nota de rechazo. No tena intencin de ocultarte su identidad, Ciang respondi. Era slo que esos estpidos de la ciudad... No quera problemas con ellos. Esa mujer es mi cliente. Escuch un crujido de fina seda y adivin que Ciang sonrea, al tiempo que encoga los hombros. Capt en su gesto unas palabras mudas: Engate a ti mismo, si tienes que hacerlo. Pero no me mientas a m. Muy astuto fue su nica respuesta en voz alta. Y dnde est el problema? El anterior contrato est en conflicto con otro trabajo. Y qu vas a hacer para conciliar la situacin, Hugh la Mano? No lo s repuso Hugh mientras haca girar la copa vaca por el pie, admirando los reflejos de la luz en las piedras preciosas de la base. Ciang emiti un suave suspiro, y sus dedos iniciaron un ligero tamborileo sobre la mesa. Ya que no pides consejo, no te dar ninguno. Sin embargo, te recuerdo las palabras que acabas de or pronunciar a ese joven. Reflexiona sobre e llas. Un contrato es sagrado. Si lo violas, no tendremos ms remedio que considerar que has que brantado tu fe en nosotros. Y el castigo ser ejecutado, aunque se trate de ti, Hugh la Mano.60 Lo s respondi l, y por fin pudo dirigir la mirada hacia ella. Muy bien. Con una enrgica palmada, la elfa pareci quitarse de encima la inquietud. Has venido aqu por negocios. En qu puedo ayudarte? Hugh se puso en pie, anduvo hasta el aparador, se sirvi otra copa de vino y la engull de un trago sin detenerse a apreciar su excelente sabor. Si no daba muerte a Bane, no slo estaba perdido su honor, sino tambin su vida. Pero matar al nio era matar a la madre, al menos en lo que se refera a Hugh.
60

Vase el Apndice I, Sobre la Hermandad.

230

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Record aquellos momentos en que Iridal haba dormido en sus brazos, confiada. Ella lo haba acompaado all, a aquel lugar terrible, confiando en l, movida por una fe en algo que haba dentro de l. Creyendo en su honor y en su amor por ella. l le haba entregado ambas cosas, se las haba donado, al dar su vida. Y, en la muerte, las haba visto de vueltas por centuplicado. Y, luego, haba sido arrebatado a la muerte. Y el honor y el amor haban muerto, aunque l viva. Una paradoja extraa y terrible. Tal vez pudiera encontrarlos de nuevo en la muerte, pero no si cometa aquel acto tan terrible. Pero saba que, si no lo haca, si quebrantaba el juramento a la Hermandad, sta lo perseguira. Y l tendra que enfrentarse a ella por instinto. Y nunca encontrara lo que haba perdido. Y cometera un crimen espantoso tras otro, hasta que la oscuridad lo envolviera por completo y para siempre. Sera mejor para todos, pens, si le peda a Ciane que empuara la daga de la caja y le atravesara el corazn con ella. Necesito pasaje dijo de improviso, volvindose a mirarla. Pasaje a tierras elfas. E informacin. Toda la que puedas darme. El pasaje no es problema, como bien sabes respondi Ciang. Si le haba molestado el largo silencio de Hugh, no dio la menor muestra de ello . Qu me dices del disfraz? T tienes tus sistemas para ocultarte en tierras enemigas, pues ya has viajado otras veces a Aristagn y nunca te han descubierto. Sin embargo, servir ese mismo disfraz para tu acompaante? S respondi Hugh, lacnico. Ciang no insisti. Los mtodos de un miembro de la Hermandad eran asunto suyo. Adonde tienes que ir? Ciang tom una pluma de escribir y acerc una hoja de papel. A Paxaria. Ciang moj el clamo en la tinta y esper a que Hugh fuera ms concreto. Al Imperanon dijo al fin. Ciang apret los labios y de volvi la pluma al tintero. Mir fijamente a Hugh y le pregunt: Ese asunto tuyo te lleva ah, al castillo del emperador? En efecto, Ciang. Hugh sac la pipa, se la llev a la boca y dio unas chupadas, pensativo y melanclico. Puedes fumar dijo Ciang, sealando el fuego del hogar con un gesto de la cabeza. Si abres la ventana. Hugh alz ligeramente el ventanuco de cristal emplomado. Llen la pipa de esterego, la encendi con una brasa de la chimenea y aspir el humo acre con delectacin, llenndose los pulmones de l. Lo que te propones no ser sencillo continu Ciang . Puedo proporcionarte un mapa detallado del palacio y de sus contornos. Tambin tenemos a alguien dentro que puede ayudarte por un precio. Pero entrar en la plaza fuerte elfa... Ciang se encogi de hombros y sacudi la cabeza. Entrar no me preocupa respondi Hugh en tono lgubre . Lo que no veo es cmo salir... con vida. El hombre se volvi, y desanduvo sus pasos hasta la silla junto al escritorio. Ahora que estaban tratando asuntos concretos, con la pipa en las manos y el

231

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

esterego mezclndose agradablemente con el vino en su sangre, Hugh logr olvidar por un rato los terrores que lo acosaban. Tienes un plan, por supuesto dijo la elfa. De lo contrario no habras venido de tan lejos. Slo un esbozo repuso l. Por eso necesito informacin. Cualquier cosa, por pequea o irrelevante que parezca, puede ayudarme. Cul es la situacin poltica del emperador? Desesperada le confi Ciang, echndose hacia atrs en su asiento . Bueno, la vida no ha cambiado en el Imperanon. Sigue habiendo fiestas, alegra y diversin cada noche. Pero es la alegra que da el vino, no la que surge del corazn, como dice el refrn. Agah'ran teme que se produzca la alianza entre Reesh'ahn y Stephen. Si se establece el pacto, el imperio de Tribus est acabado y Agah'ran lo sabe. Hugh dio unas chupadas a la pipa con un gruido. Ciang lo observ con ojos lnguidos, de prpados entrecerrados. Esto tiene que ver con el hijo de Stephen, que no es, segn dicen, hijo suyo. S, he odo que el muchacho est en manos del emperador. Tranquilzate, amigo mo. No pregunto nada. Empiezo a ver con demasiada claridad el lo en que ests metido. De qu lado est la Hermandad, en todo esto? Del nuestro, naturalmente respondi Ciang con un encogimiento de hombros. La guerra ha sido provechosa para noso tros, para Skurvash. La paz significara el fin del contrabando. Pero no me cabe duda de que surgiran nuevas oportunidades comerciales. S; mientras siga habiendo codicia, odio, lujuria y ambicin en el mundo (en otras palabras, mientras siga existiendo la humanidad en este mundo), seguiremos prosperando. Me sorprende que nadie nos haya contratado para dar muerte a Reesh'ahn. Lo han hecho, puedes estar seguro. Un sujeto notable, ese prncipe. Ciang suspir y su mirada se perdi en el vaco . No me importa reconocerlo ante ti, Hugh la Mano: es el hombre que me habra gustado conocer cuando era joven y atractiva. Incluso ahora... Pero esto no va a suceder. La elfa suspir otra vez y volvi al presente, al tema que estaban tratando. Hemos perdido dos buenos hombres y una mujer en ese empeo. Segn algunas informaciones, a Reesh'ahn lo puso sobre aviso esa maga que siempre est con l, la humana conocida como Corne jalondra. No te interesara hacerte cargo de este trabajo t mismo, amigo mo? La cabeza de Reeshahn tiene que valer un buen precio. Que los antepasados no lo permitan! Replic Hugh con rotundidad . Ni por toda el agua del mundo aceptara ese encargo. S, eres muy prudente. En mi juventud, habramos dicho que Krenka-Anris lo protege. Ciang se sumi en el silencio y volvi a entornar los ojos mientras, sin darse cuenta de lo que haca, uno de sus dedos trazaba un crculo en la sangre de la madera pulimentada. Hugh se dispona a marcharse, creyendo que la anciana elfa estaba cansada, cuando ella abri los ojos y los clav en l. Tengo una informacin que puede ayudarte. Es algo extrao, slo un rumor. Pero, si es cierta, qu gran portento! De qu se trata? Segn dicen, los kenkari han dejado de aceptar almas.

232

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Hugh se quit la pipa de los labios y entrecerr los ojos. Por qu? Ciang sonri e hizo un leve gesto. Han descubierto que a las almas que les estaban llevando a la Catedral del Albedo an no les haba llegado su hora. Haban sido enviadas a l por decreto imperial. Hugh tard un momento en comprender la indirecta. Asesinato? Mir a su interlocutora y sacudi la cabeza. Agah'ran se ha vuelto loco? No. Est desesperado. Y, si es verdad eso, entonces tambin es un estpido. Las almas de los asesinados no lo ayudarn en su causa, pues dedican todas sus energas a clamar justicia. La magia del Albedo est marchitndose, lo cual es otra de las causas de que el poder de Reesh'ahn siga cre ciendo. Pero los kenkari estn del lado del emperador. De momento. Pero esos monjes ya han cambiado de aliados en otras ocasiones; podran volver a hacerlo. Hugh permaneci sentado, pensativo. Ciang no dijo nada ms y dej que Hugh reflexionara. Tom de nuevo la pluma, escribi unas lneas en el papel con mano firme y una letra rotunda que pareca ms humana que elfa. Esper a que la tinta se secara y luego enroll el papel y lo at con un complicado lazo que la identificaba tanto como su firma en el escrito. Te sirve de algo esta informacin? inquiri. Tal vez murmur Hugh. No pretenda mostrarse e vasivo; slo estaba sopesando alguna posibilidad . Por lo menos, me sugiere una idea. Lo que no s es si llevar a alguna parte... Se incorpor y se dispuso a marcharse. Ciang lo imit para escoltarlo hasta la puerta. Cortsmente, Hugh le ofreci su brazo. Ella lo acept con expresin grave, pero se cuid de no apo yarse en l. El hombre acomod su andar al paso lento de la elfa. Al llegar a la puerta, Ciang le entreg el papel. Ve al muelle principal. Entrega esto al capitn de una nave llamada Dragn de siete ojos. T y tu acompaante seris admitidos a bordo sin preguntas. Una nave elfa? S. Ciang sonri. Al capitn no le gustar, pero har lo que le diga. Tiene una deuda conmigo. De todos modos, sera conveniente que llevaras tu disfraz. Cul es su destino? Paxaua. Confo en que te convendr. Ideal asinti Hugh . La ciudad capital. Estaban en el umbral. El Anciano haba regresado de su trabajo anterior y esperaba all a Hugh, pacientemente. Te lo agradezco, Ciang. De nuevo, Hugh tom la mano de la mujer y se la llev a los labios. Tu ayuda ha sido inestimable. Igual que el peligro que corres, Hugh la Mano respondi ella, mirndolo con ojos sombros y fros. Recuerda bien: la Hermandad puede ayudarte a entrar en el Imperanon... quiz. Pero no podemos ayudar a salir. De ninguna manera.

233

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Lo s. Hugh sonri y la mir con expresin entre curiosa e irnica . Dime, Ciang, alguna vez tuviste una weesham rondando a tu alrededor a la espera de coger tu alma en una de esas cajitas de los kenkari? La elfa lo mir con perplejidad. S, tuve una, en otro tiempo, como todos los elfos de estirpe real. Por qu lo preguntas? Y qu sucedi, si la pregunta no es demasiado personal? Lo es, pero no me importa responder. Un da decid que mi alma era ma. Nunca he sido una esclava en vida, y no iba a permitir serlo en la muerte. Y la weesham? Qu fue de ella? Cuando le dije que me dejara, no quiso hacerlo. Entonces, la mat. No tuve ms remedio Ciang se encogi de hombros. Un veneno suave, de efecto rpido. Haba estado a mi lado desde mi nacimiento y era muy leal. Slo por ese crimen, mi cabeza est puesta a precio en las tierras elfas. Hugh permaneci en silencio, concentrado, tal vez sin escuchar siquiera la respuesta, aunque haba sido l quien haba hecho la pregunta. Ciang, quien de ordinario poda leer la expresin de los hombres con la misma facilidad con que observaba las cicatrices en las palmas de los miembros de la Hermandad, no vio nada en la de Hugh. En aquel momento, casi habra dado crdito a las absurdas historias que corran sobre l. Eso, o la Mano haba perdido su temple, se dijo la elfa, observndolo. Ciang retir la mano de su brazo en una sutil indicacin de que era hora de marcharse. Hugh dio un respingo, volvi en s y retom el asunto que haban tratado. Has dicho que en Imperanon haba alguien que tal vez me ayudara. Un capitn del ejrcito elfo. No s nada de l, salvo los informes. Ese hombre que has visto antes aqu, Twist, me lo recomend. Su nombre es Sang-drax. Sang-Drax... repiti Hugh, anotndolo en su memoria. Despus, alz la mano diestra con la palma al frente . Adis, Ciang. Gracias por el vino... y por la ayuda. Ciang hizo una leve inclinacin de cabeza y entorn los prpados. Adis, Hugh la Mano. Ve a buscar a esa mujer t mismo. Yo tengo que hablar con el Anciano. Ya conoces el camino. El Anciano se reunir contigo en el vestbulo principal. Hugh asinti, dio media vuelta y se alej. Ciang lo sigui con los ojos entrecerrados hasta tener la certeza de que nos los oa. Incluso entonces, su voz no fue ms que un susurro: Si vuelve aqu, se lo debe matar. El Anciano la mir, afligido, pero dio su mudo asentimiento. l tambin haba visto los indicios. Hago circular el cuchillo?61 pregunt, desconsolado. No respondi Ciang . No ser necesario. Hugh lleva consigo su propia muerte.

61

Vase el Apndice I, Sobre la Hermandad.

234

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

28
EL IMPERANON, ARISTAGN REINO MEDIO La mayora de los elfos no cree en la existencia de las temidas mazmorras de la Invisible, la guardia personal del emperador. La mayora de los elfos considera las mazmorras poco ms que un rumor siniestro, un recurso para amenazar a los nios que se portaban mal. Si no dejas de pegarle a tu hermanita, Rohana'ie rie el padre cargado de paciencia, esta noche vendr la Invisible y se te llevar a sus mazmorras. Qu ser de ti, entonces? Pocos elfos tenan en su vida algn encuentro con la Invisible; de ah su nombre. La guardia de lite no recorra las calles ni deambulaba por callejones. No acudan a llamar a las puertas durante las horas en que los Seores de la Noche extendan sus mantos. Pero, aunque los elfos no creyeran en las mazmorras, casi todos ellos estaban convencidos de la existencia de la Invisible. Para los ciudadanos respetuosos de las leyes, tal creencia era reconfortante. Los delincuentes ladrones, asesinos y otros inadaptados sociales simplemente desaparecan de la manera ms discreta. Sin los. Sin molestias. Nada parecido al espectculo que los elfos asociaban a la extraa costumbre humana de garantizar a los criminales un juicio pblico que poda terminar dejndolos en libertad (entonces, para qu detenerlos antes?) o en una ejecucin en mitad de la plaza del pueblo (qu barbarie!). Los elfos rebeldes afirmaban que las mazmorras existan. Segn ellos, la Invisible no era una guardia de lite sino la escuadra de asesinos del propio emperador, y las mazmorras encerraban ms presos polticos que ladrones y asesinos. Entre las familias reales ya haba quienes empezaban a pensar, en su fuero interno, que el prncipe Reesh'ann y sus rebeldes tenan razn: el marido que despertaba tras un sueo extraamente pesado y descubra que su esposa faltaba de la cama; los padres cuyo hijo mayor desapareca sin dejar rastro en el trayecto de la academia a casa... A quienes se atrevan a hacer indagaciones abiertamente, el jefe del clan se apresuraba a aconsejarles que mantuvieran la boca cerrada. No obstante, la mayora de los elfos desechaba las afirmaciones de los rebeldes o responda a ellas con un encogimiento de hombros o con el popular proverbio de que si la Invisible buscaba un dragn, seguro que acabara por encontrarlo. Con todo, en una cosa tenan razn los rebeldes: las mazmorras de la Invisible existan realmente. Haplo lo saba, pues estaba en una de ellas. Situadas a gran profundidad bajo el Imperanon, las mazmorras eran poco ms que celdas de detencin y no haba en ellas nada especialmente terrible. El encarcelamiento por largos perodos de tiempo era desconocido entre la Invisible. Los elfos a quienes se permita vivir lo suficiente como para visitar las mazmorras llegaban a ellas por alguna razn concreta, la principal de las cuales era la de estar en posesin de alguna informacin que interesara a la Invisible. Cuando sta haba obtenido lo que buscaba, como suceda

235

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

invariablemente, el prisionero desapareca. La celda era limpiada y preparada para el siguiente. Haplo, no obstante, era un caso especial y la mayora de los miembros de la Invisible no estaba an segura de por qu. Un capitn, un elfo al que se conoca por el extrao nombre de Sang-Drax, haba mostrado un inters casi posesivo por el humano de la piel azul y corra el rumor de que iban a dejar a ste en manos del capitn, para que dispusiera de l. Ciclo tras ciclo, Haplo permaneci encerrado en una prisin elfa cuyos barrotes de acero habra podido fundir con un gesto. Permaneci en su celda sin hacer nada y preguntndose si se habra vuelto loco. Sang-Drax no lo haba sometido a un hechizo. Las cadenas que ataban a Haplo lo hacan porque el patryn quera. El encarcelamiento era otra jugada de la serpiente elfo para atormentarlo, para tentarlo, para forzarlo a adoptar alguna accin desesperada. Y, convencido de que Sang-Drax deseaba de l que hiciera algo, Haplo haba decidido frustrar sus intenciones con la inaccin ms absoluta. Al menos, eso era lo que estaba haciendo, se deca. Aunque de vez en cuando se preguntaba amargamente si no estara vol vindose loco. Estamos haciendo lo adecuado asegur al perro. El animal yaca en el suelo con el hocico entre las patas y alz la vista a su amo con aire incrdulo, como si pensara que no estaba tan claro. Bane trama algo. Y dudo que ese maldito pequeo trate de defender los intereses del abuelo. Pero tendr que sorprenderlo infraganti para demostrarlo. Para demostrar qu?, preguntaron los tristones ojos del perro. Demostrar a Xar que su confianza en el muchacho estaba injustificada y que slo debera haberse fiado de ti? Ests celoso de Bane? Haplo mir al animal con irritacin. Yo no...! Tienes visita! anunci una voz jovial. Haplo se puso en tensin. Sang-Drax apareci de la nada y, como de costumbre, se detuvo al otro lado de la puerta de la celda. La puerta era de hierro, con una reja de fuertes barrotes en la mitad superior. Sang-Drax se limit a mirar a travs de la reja. En sus diarias visitas, nunca peda que se abriera la puerta ni entraba en la celda. Ven a buscarme, patryn! Su presencia, justo fuera de su alcance, era una muda burla para Haplo. Por qu habra de hacerlo?, dese gritar Haplo, frustrado e incapaz de afrontar el sentimiento de miedo, de pnico, que creca en su interior y lo haca cada vez ms ms impotente. Qu quieres que haga? Pero se control, al menos exteriormente, y permaneci sentado en el catre. Haciendo caso omiso de la serpiente elfo, fij la mirada en el perro. El animal gru y ense los dientes, con el ve llo del cuello erizado y los belfos levantados para dejar al descubierto sus afilados colmillos, como haca cada vez que la serpiente elfo estaba al alcance de su vista o de su olfato. Haplo estuvo tentado de darle orden de atacar. Una serie de signos mgicos poda transformar al animal en un monstruo gigantesco cuyo tamao reventara la celda y cuyos dientes podan arrancarle la cabeza a un hombre... o a una serpiente. La poderosa y temible aberracin que Haplo poda crear no

236

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

habra tenido una batalla fcil. La serpiente elfo posea su propia magia, ms poderosa que la de Haplo, pero el perro poda distraer a Sang-Drax el tiempo suficiente para dar a Haplo ocasin de armarse. El patryn haba abandonado su celda una noche, la primera de su llegada, para conseguir armas. Haba escogido dos, una daga y una espada de hoja corta, del armero que la Invisible tena en su sala de guardia. De vuelta en su celda, haba pasado el resto de la noche grabando runas de muerte en la hoja de ambas armas, runas que funcionaran muy bien contra los mensch y no tanto contra las serpientes. Ambas armas estaban ocultas en un agujero bajo una piedra que haba extrado y vuelto a colo car mediante la magia. Las armas acudiran a su mano tan pronto como las llamara. Haplo se humedeci los labios. Los signos mgicos de su piel resplandecan, ardientes. El perro gru con ms fuerza; captaba que las cosas se estaban poniendo serias. Qu vergenza, Haplo! musit Sang-Drax. Quiz me destruyeras, pero, qu ganaras con ello? Nada. Y qu perderas? Todo. Me necesitas, Haplo. Soy tan parte de ti como ese animal. Dirigi la mirada al perro. ste not que la determinacin de Haplo se tambaleaba. Lanz un gaido, suplicando que le permitiera clavar los dientes en las espinillas de la serpiente elfo, si no le ofreca nada mejor. Deja esas armas donde estn. Sang-Drax fij la vista en la roca bajo la cual las haba ocultado. Ya les encontrars utilidad ms adelante, como comprobars. De momento, he venido a traerte informacin. Haplo murmur una maldicin y orden al perro que se retirara a un rincn. El animal obedeci a regaadientes, pero antes dio rienda suelta a sus sentimientos; se lanz hacia la puerta e incorporndose sobre las patas traseras, ladr y gru amenazadoramente. Con la cabeza a la altura de los barrotes, ense los dientes. Por fin, baj las patas y se escabull a su rincn. Tener a ese animal es una debilidad coment la serpiente elfo. Me sorprende que tu amo lo permita. Una debilidad por su parte, sin duda. Haplo volvi la espalda a Sang-Drax, se tumb en el camastro y se qued contemplando el techo. No vea ninguna razn para hablar con l acerca del perro ni de su seor; en realidad, no tena inters en hablar de nada con el falso elfo. Sang-Drax no se apart de la puerta e inici lo que denominaba su informe diario. He pasado la maana con el prncipe Bane. El muchacho se encuentra bien y est muy animado. Parece haberme tomado afecto. Se le permite ir y venir a su gusto por el palacio (a excepcin de los aposentos imperiales, por supuesto), siempre que yo lo acompae. Por si te lo ests preguntando, he solicitado y obtenido que me asignaran a esta misin. Tambin me ha tomado afecto un conde elfo llamado Tretar, que goza de la confianza del emperador. Respecto a la salud de la enana, me temo que no puedo decir lo mismo. Est fatal. No le habrn hecho dao, verdad? pregunt Haplo, olvidando su decisin de no hablar con la serpiente elfo. Claro que no le asegur Sang-drax. Es demasiado valiosa como para que los elfos la maltraten. Tiene una habitacin contigua a la de Bane, aunque no se le permite abandonarla. En realidad, el valor de la enana se

237

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

incrementa por momentos, pronto lo descubrirs. Pero est enferma de nostalgia. Aora su tierra desesperadamente: no duerme, no tiene apetito... Temo que muera de tristeza. Haplo solt un bufido, coloc las manos debajo de la cabeza y se instal ms cmodamente en el catre. No crea la mitad de lo que estaba escuchando. Jarre era sensata y equilibrada. Probablemente, gran parte de lo que le suceda era que estaba preocupada por Limbeck. De todos modos, no estara mal que la sacara de all, que se la llevara con l, la devolviera a Drevlin y... Eso es! Por qu no escapas? Pregunt Sang-Drax, con su irritante costumbre de entrometerse en los pensamientos de Haplo . Estara encantado de ayudarte. No comprendo por qu no lo haces. Tal vez porque vosotras, las serpientes, parecis muy impacientes por libraros de m. No es por eso. Es el muchacho. Bane no querra marcharse y t no te atreves a dejarlo. No te atreves a marcharte sin l. Cosa tuya, sin duda. Sang-Drax solt una carcajada. Me siento halagado, pero me temo que no puedo adjudicarme el mrito. El razonamiento es slo suyo. Un muchacho admirable, ese Bane. Haplo bostez, cerr los ojos y apret los dientes. Incluso con los ojos cerrados, segua viendo la sonrisa de Sang-Drax. Los gegs han amenazado con destruir la Tumpa-chumpa dijo ste. Haplo se encogi involuntariamente, se maldijo por haberlo hecho y se oblig a permanecer inmvil, con todos los msculos del cuerpo en tensin. Sang-Drax continu hablando en voz baja, de modo que slo Haplo pudiera or sus palabras. Los elfos, partiendo de la falsa premisa de que los enanos haban puesto fuera de funcionamiento la mquina, han enviado un ultimtum al lder enano... cmo se llama? Haplo guard silencio. Limbeck, eso es... Sang-Drax respondi a su propia pregunta. Extrao nombre, para un enano. No hay manera de que se me quede. Los elfos han comunicado a ese Limbeck que vuelva a poner en marcha la Tumpa-chumpa, o le devolvern a su amiguita suya cortada en pedazos. Los enanos, sumidos en el mismo error de creer que eran sus enemigos los causantes del cese de operaciones de la mquina, quedaron comprensiblemente perplejos ante el ultimtum pero en ltimo trmino, gracias a ciertos indicios que les hemos hecho llegar, han llegado a la conclusin de que la amenaza es un truco, una especie de sutil ardid de los elfos contra ellos. La respuesta de Limbeck (la cual, por cierto, he sabido por el conde Tretar) es sta: si los elfos le tocan un pelo a Jarre, los gegs destruirn la Tumpachumpa. Destruir la Tumpa-chumpa! Repiti la serpiente elfo. Y supongo que seran capaces de nacerlo. T, no? S. Haplo estaba convencido de que lo seran. Los enanos haban trabajado en la mquina durante generaciones, y la haban mantenido en funcionamiento incluso despus de que los sartn la abandonaran. Los enanos mantenan vivo el cuerpo. Seguro que podan hacerlo morir.

238

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

S, desde luego que podran asinti Sang-Drax en tono relajado. Casi puedo verlo: los gegs dejan que aumente la presin en las calderas, permiten que la electricidad quede fuera de control. Muchos componentes de la mquina estallaran, liberando una enorme fuerza destructiva. Sin proponrselo, los enanos podran causar la destruccin del continente entero de Drevlin, por no hablar de la propia mquina. Y, si eso sucede, adis a los planes del Seor del Nexo para conquistar los cuatro mundos. La serpiente elfo solt una carcajada antes de continuar: Todo esto me resulta muy divertido. Lo ms irnico es que ni los elfos ni los enanos podran poner en marcha la condenada mquina, aunque quisieran. S; he hecho algunas investigaciones, basadas en lo que Jarre me cont a bordo de la nave. Hasta entonces haba credo, como los elfos, que los enanos la haban puesto fuera de funcionamiento. Pero no es as. T descubriste la causa: la apertura de la Puerta de la Muerte. sa es la clave, verdad? Todava no sabemos el modo ni la razn pero, para ser sincero, eso nos importa poco a nosotras, las serpientes. Vers, patryn, se me ha ocurrido que la destruccin de la Tumpa-chumpa quiz sumergira en el caos no slo este mundo, sino tambin los otros. Que por qu no la destruimos nosotras mismas, preguntas? Podramos hacerlo. Tal vez lo hagamos. Pero preferimos dejar la destruccin a los enanos para alimentarnos de su rabia, de su furia, de su terror. De momento, patryn, la intensidad de sus sentimientos de desamparo y de temor, de frustracin y de clera, nos ha dado alimento para un ciclo entero, por lo menos. Haplo permaneci tendido, inmvil. Los msculos de la mandbula empezaban a dolerle de la tensin de tenerlas encajadas. Sang-Drax continu informndole: Limbeck ha dado a los elfos dos ciclos para decidir. Te har saber cul es la decisin. Bien, lamento dejarte pero el deber me reclama. He prometido a Bane ensearle a jugar a tabas rnicas. Haplo escuch los pasos ligeros de la serpiente elfo alejarse por el pasadizo, detenerse y volver atrs. Me cebo con tu miedo, patryn.

239

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

29
PAXAUA, ARISTAGN REINO MEDIO La nave elfa, el Dragn de siete ojos, as llamada en alusin a un monstruo legendario del folklore elfo,62 realiz un aterrizaje seguro, si bien algo pesado, en Paxaua. La embarcacin iba cargada hasta los topes. El tiempo durante la travesa no haba sido bueno, con lluvias, viento y niebla desde que haban zarpado, y llegaban a puerto con un ciclo de retraso. La tripulacin estaba irritada y picajosa y los pasajeros abrigados hasta los ojos contra el fro tenan un aspecto ligeramente enfermizo. Los esclavos humanos de la bodega, cuyos msculos proporcionaba la energa que propulsaba las alas gigantescas, se derrumbaron sobre sus cadenas, demasiado agotados como para emprender la marcha a los barracones carcelarios donde permaneceran hasta el siguiente viaje. Un funcionario de aduanas sali de su clida oficina en tierra y subi la pasarela con aire aburrido. Pisndole los talones en su prisa por subir a bordo, lo acompaaba un excitado mercader paxaria. El elfo haba invertido una fortuna considerable en un cargamento de fruta de bua para su venta inmediata y estaba seguro de que el retraso y la humedad habran podrido la mercanca. El capitn de la nave sali al encuentro del aduanero. Algo de contrabando, capitn? inquiri el funcionario sin gran inters. Claro que no, excelencia respondi el capitn con una sonrisa y una pequea reverencia. Quieres examinar el registro de carga? propuso, indicando su cabina. S, gracias acept el aduanero, ceremonioso. Los dos abandonaron la cubierta y se encerraron en el camarote. Mi fruta! Quiero mi fruta! parlote el mercader, apretando el paso por la cubierta con aire agitado. Tropez con los cabos y falt poco para que cayera de cabeza por una escotilla abierta. Uno de los tripulantes se ocup del individuo y lo condujo hasta el contramaestre, quien estaba acostumbrado a tratar aquellos temas. Quiero mi fruta! exclam el comerciante entre jadeos. Lo siento, seor se disculp el contramaestre con un corts saludo, pero no podemos descargar hasta que tengamos la autorizacin de la aduana. Cunto tardar en llegar? inquiri el mercader con zozobra. El contramaestre dirigi una mirada a la cabina del capitn. Unos tres vasos de vino, podra haber respondido. Puedo asegurarte, seor... empez a decir. El mercader olfate el aire. La fruta! Se ha estropeado, puedo olerlo!

62

Un monstruo enviado por Krenka Anris para poner a prueba el valor y la pericia de Mnarash'ai, la legendaria guerrera elfa. En cada uno de los ojos del dragn, Mnarash'ai contempl siete muertes. Tuvo que vencer el miedo a cada una de ellas antes de poder, finalmente, dar muerte al dragn.

240

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Ese hedor es el de los galeotes, seor replic el contramaestre con expresin grave. Permteme ver la carga, al menos suplic el comerciante, al tiempo que sacaba un pauelo y se secaba el sudor del rostro. El contramaestre, tras reflexionar, accedi a ello y lo escolt a travs de la cubierta hacia la escalerilla que conduca a la bodega. Pasaron junto a los pasajeros que, apoyados en la barandilla, saludaban a los parientes y amigos que haban acudido a recibirlos. Tampoco ellos podran abandonar la embarcacin hasta haber sido interrogados, y controlados sus equipajes. El precio de la fruta de bua en el mercado es el ms alto que he visto nunca explic el mercader, que avanzaba torpemente tras los pasos del contramaestre, tropezando con los extremos de los cabos y sorteando toneles de vino. Es a causa de los abordajes corsarios, por supuesto. ste ser el primer cargamento de fruta de bua que llega al puerto en doce ciclos. Voy a hacer un negocio magnfico... si no se ha podrido, la Sagrada Madre no lo quiera! De pronto, alarmado, el mercader alarg la mano para asir al contramaestre, con tal torpeza que estuvo a punto de mandarlo por la borda. Incrdulo y sobresaltado, exclam: Humanos! El contramaestre, al ver el semblante plido y los ojos desorbitados del individuo, llev la mano a la espada y escrut el cie lo en busca de dragones, seguro de que deba de haber un ejrcito de tales criaturas, por lo menos. Al comprobar que no haba ms amenaza que la de otra tormenta en el cielo deprimente cubierto de nubes, dirigi una mirada ceuda al mercader. ste continu sealando con mano temblorosa. Efectivamente, haba descubierto unos humanos. Dos de ellos. Eran dos pasajeros y permanecan aparte de todos los dems. Los humanos iban vestidos con largas sotanas negras y llevaban la cabeza cubierta con sendas capuchas; uno de los dos, el ms bajo, ocultaba por completo sus facciones bajo la tela pero, a pesar de no poder verles el rostro, el mercader no tena ninguna duda en reconocerlos como humanos. Ningn elfo posea unos hombros tan anchos y musculosos como los del ms alto, y nadie salvo un humano vestira ropas de un tejido tan spero y de un color tan nefasto como el negro. Todos los que iban a bordo de la nave, incluso los esclavos humanos, evitaban la proximidad de la pareja. El contramaestre envain la espada con gesto de gran irritacin. Por aqu, seor indic al comerciante, instando al bo quiabierto elfo a continuar la marcha. Pero..., pero si andan libremente por la nave! S, seor. El comerciante, que segua con la mirada fija en los humanos, presa de una horrorizada fascinacin, avanz con paso in seguro hasta la escotilla abierta. Ya hemos llegado, seor. Cuidado con los escalones. Podras caerte y romperte el cuello dijo el contramaestre, alzando la vista al cielo como si pidiera que lo librara de la tentacin. No deberan estar encadenados? Llevar grilletes, o algo as? inquiri el mercader mientras iniciaba con cautela el descenso de la escalerilla.

241

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Probablemente, seor contest el contramaestre, disponindose a seguirlo. Pero no nos est permitido. No os est permitido! El elfo se detuvo y aadi en tono indignado : Jams haba odo nada igual! Y quin os lo prohibe, si puede saberse? Los kenkari, seor le inform el contramaestre, impertrrito, y tuvo la satisfaccin de ver palidecer a su interlocutor. Por la Sagrada Madre! Volvi a jurar el comerciante, pero esta vez con ms fervor. Y cul es la razn? Pregunt en un susurro . Si no es un secreto, por supuesto. Claro que no. Esos dos son lo que los humanos llaman monjes de la muerte. Acuden a la catedral en santa peregrinacin y tienen salvoconducto para acudir aqu y regresar, mientras no hablen con nadie. Monjes de la muerte... Bien, yo nunca... musit el elfo y reemprendi el descenso hasta la bodega, donde encontr la fruta en perfecto estado y slo ligeramente zarandeada tras la dura travesa. El funcionario de aduanas emergi del camarote del capitn secndose los labios, con las mejillas de un tono ms sonrosado que cuando haba entrado. En las cercanas del bolsillo del pecho llevaba ahora un visible bulto que no estaba all a su llegada y, en su rostro, una expresin de satisfaccin haba reemplazado la mueca de aburrimiento que mostraba al abordar la nave. El aduanero volvi la atencin a los pasajeros, que esperaban con impaciencia el permiso para desembarcar. Monjes kir, eh? Una sombra le cruz el rostro. S, excelencia respondi el capitn . Subieron a bordo en Suthnas. Han causado algn problema? No, excelencia. Tenan un camarote para ellos. Es la pri mera vez que salen de l. Los kenkari han decretado que debamos dejarles paso libre record el capitn al funcionario, que an mostraba el entrecejo fruncido . Sus personas son sagradas. S, y tambin tus beneficios aadi el aduanero con aspereza. Sin duda, les habrs cobrado seis veces el precio del pasaje. Uno tiene que ganarse la vida, excelencia fue la vaga respuesta del capitn, mientras encoga los hombros. El aduanero imit el gesto. Al fin y al cabo, l ya tena su parte. Supongo que tendr que hacerles unas cuantas preguntas. El funcionario puso una mueca de disgusto ante la idea y sac un pauelo del bolsillo. Luego, con aire dubitativo, aadi : Es posible hacerlo? Quiero decir, no se ofendern por ello los kenkari? En absoluto, excelencia. Y a los dems pasajeros les parece r estupendo que lo hagas. El funcionario, aliviado al saber que no estaba a punto de cometer un terrible desliz diplomtico, decidi poner trmino a la desagradable tarea lo antes posible y se aproxim a los monjes, que permanecan apartados de todos los elfos. Al ver que se acercaba, ambos se volvieron hacia l y le dedicaron una silenciosa reverencia. El aduanero se detuvo a un paso de ellos, cubrindose la nariz y la boca con el pauelo. De dnde venir? les pregunt, utilizando un elfo muy simple. Los monjes inclinaron la cabeza otra vez, pero no hubo respuesta. El funcionario torci el gesto, pero el capitn se apresur a cuchichearle:

242

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Tienen prohibido hablar. Ah, es cierto! El aduanero reflexion un momento . Vosotros hablar a m dijo a continuacin, sealndose el pecho. Yo, jefe. Procedemos de Exilio de Pitrin, excelencia respondi el ms alto de los monjes, con una nueva reverencia. Adonde ir? insisti el funcionario, fingiendo no haber advertido que el humano haba hablado en un elfo excelente. Estamos realizando una peregrinacin sagrada a la Catedral del Albedo, excelencia contest el mismo monje. Qu llevar en el saco? pregunt el elfo mientras diriga una severa mirada a los macutos que llevaban los humanos. Objetos que nuestros hermanos nos han pedido; hierbas, pcimas y cosas as. Quieres inspeccionarlas? pregunt el monje humildemente, al tiempo que abra uno de los sacos. Un hedor repulsivo eman de l. El aduanero no quiso ni imaginar qu poda haber all dentro. Boque, apret el pauelo con ms fuerza contra los labios y sacudi la cabeza. Cierra el condenado talego o nos emponzoars a todos! Y ese amigo tuyo, por qu no dice algo? No tiene labios, excelencia, y ha perdido una parte de la lengua. Un accidente terrible. Quieres ver cmo qued? El aduanero retrocedi, horrorizado, y advirti por primera vez que el otro monje llevaba las manos cubiertas con guantes negros y que sus dedos parecan retorcidos y deformes. Desde luego que no. Los humanos ya sois bastante feos normalmente murmur, aunque esto ltimo lo dijo para su bigote. No era prudente ofender a los kenkari que, por alguna razn misteriosa, haban establecido vnculos con aquellos siniestros necrfilos. Poneos en marcha, pues. Tenis cinco ciclos para cumplir vuestra peregrinacin. Recoged vuestros documentos en el despacho del puerto. Es ese edificio de la izquierda. S, excelencia. Gracias, excelencia respondi el monje con una nueva reverencia. El kir cogi los dos macutos, se los ech al hombro y ayud al otro monje a ponerse en marcha con paso lento, arrastrando los pies y con la espalda encorvada. Juntos, descendieron por la pasarela mientras todos los dems, pasajeros, tripulantes y esclavos humanos, se apresuraban a apartarse de ellos. El aduanero se estremeci y coment al capitn: Me ponen la piel de gallina. Seguro que te alegras de librarte de ellos. Desde luego que s, excelencia asegur el marino. Hugh e Iridal no tuvieron dificultades para obtener los documentos que les permitiran permanecer en el reino de Paxaria63 durante un perodo de cinco ciclos, a cuyo trmino deberan abandonarlo, so pena de ser detenidos. Ni
63

Paxaria, uno de los reinos del continente de Aristagn, es la tierra del clan elfo de los paxarias. La ciudad ms importante de Paxaria es Paxaua, una localidad portuaria. Unidos actualmente al imperio de los elfos de Tribus, los paxarias mantienen una notoria autonoma en el gobierno de su propio reino. Sin embargo, el monarca paxaria, casado con una de las muchas hijas de Agah'ran, no es ms que un ttere del emperador.

243

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

siquiera los kenkari podan proteger a sus hermanos monjes si prolongaban su estancia ms all de aquel plazo. El vnculo entre las dos sectas religiosas, cuyas razas haban sido enemigas casi desde el principio de Aristagn, se remontaba a KrenkaAnris, la elfa kenkari que descubri la magia secreta de atrapar el alma de los muertos. En aquella poca, poco despus de que los mensch fueran trasladados del Reino Superior, todava vivan humanos en Aristagn y, si bien las relaciones entre ambas razas empeoraban rpidamente, algunos elfos y humanos an mantenan amistad y contacto. Entre estos ltimos haba un mago humano que haba tratado a Krenka Anris durante muchos aos. Los humanos haban odo hablar de la nueva magia elfa capaz de recoger el alma de sus muertos, pero haban sido incapaces de descubrir el secreto, que los kenkari guardaban como un don sagrado. Un da, ese mago un humano sabio y benvolo se present ante KrenkaAnris para suplicarle ayuda. Su esposa estaba agonizando, explic, y no poda soportar la idea de perderla. Por eso haba acudido a pedir a la kenkari que salvara el alma de la mujer, ya que no poda hacer nada por su cuerpo. KrenkaAnris se compadeci de su amigo, viaj con l e intent capturar el alma de la moribunda, pero la magia kenkari no produca efecto en los humanos. La mujer muri y su alma escap. El marido, desesperado de pena, se obsesion con lograr la captura de las almas humanas. Para ello viaj a las islas de Aristagn y, con el tiempo, a toda la parte habitada del Reino Medio, visitando los lechos de muerte, deambulando entre los apestados, aguardando en las proximidades de cada batalla, sin dejar de ensayar diversos mtodos para capturar el alma de los moribundos. Pero todo fue en vano. Durante sus viajes fue sumando seguidores y estos humanos continuaron su trabajo una vez que el propio mago hubo muerto y su propia alma se hubo escapado, pese a los esfuerzos de estos seguidores por retenerla. Los adeptos al mago, que se llamaron a s mismos kir,64 intentaron proseguir su bsqueda de la magia que capturaba las almas pero, debido a su costumbre de presentarse en las casas al mismo tiempo que la muerte, empezaron a hacerse cada vez ms impopulares entre el pueblo. Corra la voz de que los kir llevaban la muerte con ellos, y a menudo eran agredidos fsicamente y expulsados de sus casas y de sus pueblos. Entonces, los kir se agruparon para autoprotegerse, y se refugiaron en los rincones ms aislados del Reino Medio. Su bsqueda del mtodo para capturar las almas tom un camino ms oscuro. No habiendo tenido suerte con los vivos, los kir empezaron a estudiar a los muertos, con la esperanza de descubrir qu suceda con el alma una vez que sta haba abandonado el cuerpo. As pues, se concentraron en la bsqueda de cadveres y, en particular, de aquellos que los vivos abandonaban. Los kir mantuvieron aquella actitud reservada, evitando en lo posible el contacto con desconocidos y concentrando su inters mucho ms en los muertos que en los vivos. Aunque todava eran mirados con aversin, ya no producan miedo y, con el tiempo, volvieron a ser aceptados como miembros de la sociedad. Finalmente, abandonaron la bsqueda de la magia para
64

Probablemente, una deformacin de la palabra kenkari.

244

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

atrapar las almas y pasaron en un proceso que parece bastante natural a adorar la muerte. Y, aunque a lo largo de los siglos sus planteamientos de la vida y de la muerte haban divergido mucho y se hallaban muy distantes a aquellas alturas, los monjes kir y los elfos kenkari no haban olvidado nunca que los dos rboles haban surgido de la misma semilla. Los kenkari estaban entre los pocos forasteros a los que se permita la entrada en los monasterios kir, y los kir eran los nicos humanos que podan obtener salvoconductos para entrar en tierras de elfos. Hugh, educado por los monjes kir, conoca aquel vnculo y saba que aquel disfraz les proporcionaba el nico medio seguro de moverse entre los elfos. Ya lo haba empleado con xito en anteriores ocasiones y haba tenido la precaucin de procurarse dos sotanas negras antes de abandonar el monasterio, una para l y la otra para Iridal. Dado que no se permita el ingreso de mujeres en la orden, era imprescindible que Iridal mantuviera ocultas las manos y el rostro y que se abstuviera de hablar. Esto ltimo no representaba una gran dificultad, ya que los monjes kir deban atenerse a la ley que les prohiba hablar con los elfos. Tampoco era probable que stos quebrantaran dicha prohibicin, pues sentan tal desprecio y tal temor supersticioso hacia los monjes de la muerte que Hugh e Iridal podan contar con que su viaje apenas encontrara interferencias. El escribiente de la oficina del puerto procedi a extenderles los documentos con insultante celeridad y se los arroj desde una distancia prudente. Cmo encontraremos la Catedral del Albedo? pregunt Hugh en su fluido elfo. No entender. El elfo sacudi la cabeza. Cul es la mejor ruta hacia las montaas, entonces? insisti Hugh. No hablar humano. El elfo dio media vuelta y se alej. Hugh lo mir con furia pero no insisti ms. Cogi los papeles, los guard bajo el cinturn de cuerda que le cea la cintura y sali a las calles de la bulliciosa ciudad portuaria de Paxaua. Desde las profundidades de su embozo, Iridal contempl con asombro y desesperacin las incontables hileras de edificios, las calles sinuosas y la multitud que las recorra. La ciudad ms populosa de las Volkaran habra cabido fcilmente en el barrio del mercado de Paxaua. Jams haba imaginado un lugar tan inmenso y tan lleno de gente! susurr a Hugh, agarrndolo del brazo y acercndose a l . Habas estado aqu antes? Mi oficio no me haba trado nunca tan dentro del territorio elfo respondi Hugh con una sonrisa siniestra. Iridal contempl con desnimo las numerosas calles de la ciudad, sinuosas, recoletas y labernticas. Cmo vamos a encontrar nuestro camino? No tienes un plano? Slo del propio Imperanon. Lo nico que s es que la ca tedral est situada en algn lugar de esas montaas respondi Hugh, sealando una cadena montaosa que se recortaba en el lejano horizonte . Que yo sepa, nunca se ha hecho un plano de esta ratonera. La mayora de las calles carece de nombre o, si lo tiene, slo lo conocen los habitantes. Ya preguntaremos. T, contina caminando.

245

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Siguieron el flujo de la multitud y empezaron a recorrer lo que pareca una calle principal. Preguntar la direccin va a ser difcil apunt Iridal en voz baja, cuando apenas haba dado unos pasos. No se nos acerca nadie! Se limitan a... mirar... Ya encontraremos la manera. No temas, no se atrevern a hacernos dao. Prosiguieron su paseo. Sus tnicas negras destacaban como dos agujeros oscuros en el tapiz viviente de alegres colores que formaba la multitud de elfos que iba y vena, dedicada a sus quehaceres cotidianos. All donde aparecan las dos figuras negras, la vida diaria se detena. Los elfos dejaban de charlar, de regatear, de rer o de discutir. Dejaban de correr, dejaban de caminar y casi parecan dejar de vivir, a excepcin de los ojos, que seguan a la pareja enfundada en negro hasta que sta desapareca en la calle siguiente, donde el proceso se repeta desde el principio. Iridal empez a pensar que llevaba en su mano el silencio y que extenda sus pe sados pliegues sobre cada persona y cada objeto ante los que pasaba. Iridal observ aquellos ojos y vio odio. Pero no a lo que finga ser lo cual la sorprendi, sino a lo que anunciaba: la muerte. La sotana negra era un recordatorio de la condicin mortal. Y los elfos, aunque longevos, no vivan eternamente. Ella y Hugh continuaron andando. Sin rumbo fijo, le pareci a Iridal, aunque seguan viajando en la misma direccin, presumiblemente hacia las montaas, si bien ahora no alcanzaba a distinguirlas, ocultas por los elevados edificios. Por fin, cay en la cuenta de que Hugh andaba buscando algo. Se percato de que su cabeza encapuchada se volva a un lado y otro de las estrechas callejas, estudiando las tiendas y los rtulos colocados sobre ellas. De pronto, sin razn aparente, abandonaba una calle para tomar otra que corra paralela a la anterior. Despus se detena, estudiaba dos calles divergentes, escoga una y se encaminaba en aquella direccin. Iridal se cuid mucho de preguntarle, convencida de que no iba a tener respuesta, pero empez a utilizar los ojos para estudiar las tiendas y los rtulos al tiempo que lo haca l. El bazar de Paxaua estaba dividido por gremios. Los vendedores de tejidos tenan su calle junto a la de los tejedores. Las armeras que daban a un par de bloques de los tintoreros y los vendedores de fruta parecan extenderse sin fin. Hugh condujo a su acompa ante por una calle repleta de perfumeras cuyos vapores aro mticos dejaron a Iridal sin aliento. Un giro a la izquierda los llev hasta los herboristas. Hugh dio muestras de estar acercndose a su objetivo, pues apret el paso y apenas dirigi alguna brevsima mirada a los rtulos colgados sobre las tiendas. Pronto dejaron atrs las herboristeras principales y continuaron calle abajo, en direccin al distrito central de Paxaua. En aquella parte de la calle, las tiendas eran ms pequeas y menos limpias. La multitud tambin era ms reducida lo cual agradeci Iridal y pareca de clase ms pobre. Hugh mir a su derecha y se inclin hacia Iridal. Te sientes desfallecer le susurr. Iridal trastabill, se agarr a l para mantenerse en pie y le flaquearon las piernas. Hugh la sostuvo y mir en torno a s.

246

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Agua! Exclam con voz firme . Pido agua para mi compaero. No se encuentra bien. Los pocos elfos que haba en la calle se esfumaron. Iridal dej muerto el cuerpo y se derrumb en los brazos de Hugh. l la condujo, medio a rastras, hasta un porche bajo un rtulo andrajoso que se balanceaba sobre la puerta de otra tienda de hierbas. Descansa aqu dijo el robusto monje a su compaero, en voz muy alta. Yo entrar a pedir agua. Pero antes de separarse de ella, murmur a Iridal en un susurro: Presta atencin a todo. Iridal asinti en silencio y se ajust la capucha al rostro, aunque se asegur de no perder campo de visin. Se qued sentada, sin fuerzas, donde Hugh la haba dejado, y empez a dirigir alarmadas miradas arriba y abajo de la calle. Hasta aquel momento no se le haba pasado por la cabeza la idea de que alguien pudiera seguirlos. Tal cosa pareca ridicula, cuando hasta el ultimo elfo de Paxaua deba de estar ya al corriente de su presencia y tambin de su destino, puesto que no haban hecho un secreto de ese dato. Hugh entr en la tienda y dej la puerta abierta tras l. Iridal, por el rabillo del ojo, lo vio acercarse a un mostrador, tras el cual haba una sucesin de estanteras abarrotadas de frascos de todas las formas, colores y tamaos, que contenan una asombrosa diversidad de plantas, polvos y pcimas. La magia de los elfos tiende a ser de naturaleza mecnica (relacionada con las mquinas e ingenios) o espiritual (los kenkari). Los elfos no creen en eso de mezclar una pizca de esta hierba con una cucharada de esos polvos, salvo en su uso curativo. Y las pociones curativas no eran consideradas mgicas, sino slo prcticas. El elfo del otro lado del mostrador era un herbolario, autorizado a dispensar ungentos para curar furnculos, ampollas o rozaduras y a preparar brebajes para aliviar la tos, el insomnio y los desmayos inesperados. Y, probablemente, tambin venda alguno que otro filtro amoroso, que facilitaba a escondidas. Iridal no logr imaginar qu buscaba all Hugh. Tena la razonable certeza de que no era agua. El elfo de detrs del mostrador no pareci nada contento de verlo. No me gusta tu raza. Vete dijo, agitando la mano. Hugh alz su diestra y le mostr la palma con los dedos juntos, como si le dirigiera un saludo. Mi compaero no se encuentra bien. Deseo un cuenco de agua. Y nos hemos perdido: necesitamos que nos orientes. En nombre de los kenkari, no puedes negarte. El elfo lo observ en silencio y dirigi una mirada furtiva y penetrante hacia la puerta. T, monje! Grit a Iridal con irritacin . No sentarte aqu. Malo para el negocio. Entra. Entra! Hugh sali para ayudar a Iridal a ponerse en pie y la condujo a la tienda. El elfo cerr de un portazo, se volvi hacia la Mano y dijo en voz muy baja: Qu necesitas, hermano? Date prisa. No tenemos mucho tiempo. Cul es la ruta ms rpida a la Catedral del Albedo? Qu? exclam el elfo, desconcertado.

247

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Hugh repiti la pregunta. Est bien. El elfo estaba perplejo, pero respondi : Vuelve a la calle de las espaderas, toma el callejn de los plateros y sguelo hasta el final. Saldrs a una gran avenida conocida como el Camino Real. Da algunas vueltas, pero te llevar a las montaas. El paso de montaa tiene una guarnicin numerosa, pero no deberas tener muchos problemas. Esos disfraces son una idea muy astuta. Aunque no te permitirn entrar en el Impera non. Y supongo que se es tu destino final. Vamos a la catedral. Dnde est? El elfo movi la cabeza a un lado y otro. Sigue mi consejo, hermano. Ser mejor que no entres ah. Los kenkari sabrn que eres un impostor. Y ms te vale no buscarte problemas con ellos. Hugh no respondi, sino que aguard pacientemente. El elfo se encogi de hombros. Es tu funeral, hermano. El Imperanon est construido en la ladera de la montaa. La catedral est enfrente, sobre una gran meseta llana. El edificio es una enorme cpula de cristal que se alza en el centro de un gran patio redondo. La vers desde menkas de distancia. Creme, no tendrs ningn problema en encontrarla, aunque se me escapa para qu puedas querer ir all. En fin, es asunto tuyo. Puedo hacer algo ms por ti? Nos ha llegado el rumor de que los kenkari han dejado de aceptar almas. Es cierto? El elfo arque las cejas. Desde luego, no era la pregunta que esperaba. Dirigi la mirada a la ventana, hacia la calle vaca, y despus hacia la puerta para asegurarse de que estaba cerrada. Y, a pesar de todo ello, tuvo la precaucin de bajar la voz. Es cierto, hermano. La noticia corre por toda la ciudad. Cuando llegues a la catedral, encontrars cerradas las puertas. Gracias por tu ayuda, hermano dijo Hugh . Nos marchamos. No queremos causarte problemas. Las paredes se han movido. 65 Iridal mir a Hugh y se pregunt qu significara aquello. El elfo, en cambio, pareci entender y asinti. Por supuesto. Pero no temas. Ms que vigilarte a ti, la In visible nos controla a nosotros, a su propio pueblo. Observan con quin hablas, dnde te detienes... Confo en que no te habremos puesto en dificultades. Quin soy yo? El elfo se encogi de hombros. Nadie. sta es mi seguridad. Si fuera alguien, alguien rico o poderoso, entonces s que podras ponerme en apuros. Hugh e Iridal se dispusieron a marcharse. Toma, bebe esto. El elfo ofreci un cuenco de agua a Iridal, que lo acept agradecida. Tienes aspecto de necesitarlo. Ests seguro de que no puedo hacer nada ms por ti, hermano? Venenos? Tengo algunos venenos de serpiente excelentes. Perfectos para dar un poco ms de efectividad al filo de tu daga... No, gracias dijo la Mano.
65

Traducido, la Invisible nos est siguiendo.

248

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Est bien acept el elfo de buena gana. Abri la puerta y su expresin se volvi ceuda: Y no volvis ms, perros humanos! Y decidles a los kenkari que me deben una bendicin! Sac a los falsos monjes al porche con bruscos empujones y cerr tras ellos de otro portazo. Hugh e Iridal se quedaron en mitad de la calle con un aspecto, confi Iridal, tan desamparado, agotado y desanimado como se senta por dentro. Parece que hemos tomado el camino equivocado coment Hugh en la lengua de los humanos. Por si la Invisible acechaba, imagin Iridal. De modo que era la guardia de lite elfa quien los segua. Mir a su alrededor con disimulo y no vio a nadie ni nada sospechoso. Ni siquiera vio moverse las paredes; se pregunt cmo se haba dado cuenta Hugh. Debemos volver sobre nuestros pasos le indic l. Iridal acept el brazo que Hugh le ofreca y se apoy en l con el pensamiento puesto en la larga y agotadora distancia que an les quedaba por cubrir. No tena idea de que tu oficio fuera tan agotador cuchiche ella. Hugh la mir con una sonrisa en los labios, una mueca inhabitual en l. Me temo que queda una buena distancia hasta las montaas, y no podemos arriesgarnos a hacer nuevos altos. S, entiendo. A estas alturas, ya debes de echar en falta tu magia, ver dad? coment l, dndole una palmadita en la mano y sin dejar de sonrer. Y t debes de aorar la pipa... La mano de Iridal se cerr en torno a la de l y as caminaron un rato en silencio y buena compaa. Andabas buscando esa tienda, verdad? sa en particular, no respondi Hugh . Una con cierto signo en la ventana. Iridal no record ningn cartel en el cristal mugriento de la pequea ventana. Por fin, cay en la cuenta de que, efectivamente, haba un cartel no muy grande colocado tras el cristal. En l, ahora que lo recordaba, haba una imagen toscamente dibujada... de una mano. La Hermandad se anunciaba abiertamente en las calles, al parecer. Elfos y humanos, enemigos mortales, arriesgaban sus vidas por ayudarse, unidos por un pacto de sangre, de muerte. Algo terrible, desde luego, pero no era aquello, al mismo tiempo, una esperanza de un futuro favorable? No era una indicacin de que las dos razas no eran enemigos naturales, como propugnaban algunos en ambos bandos? Tenemos que conseguirlo se dijo Iridal en un susurro . La posibilidad de la paz est en nuestras manos. Sin embargo, en aquella tierra extraa, entre aquella cultura ajena, sus esperanzas de encontrar a su hijo y liberarlo se hacan cada vez ms sombras. Hugh murmur, s que no debo hacer preguntas, pero lo que ha dicho el elfo es cierto. Los kenkari sabrn que somos impostores, pero hablas como si realmente pensaras acudir a ellos. No lo entiendo. Qu les dirs? Cmo puedes esperar...?

249

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Tienes razn, seora ma replic Hugh, cortando la pregunta. La sonrisa haba desaparecido de sus labios y su tono de voz era amenazador. No debes hacer preguntas. Ya estamos. Ah est el camino que buscbamos. Entraron en una amplia avenida sealada con la corona real del monarca de Paxaria. De nuevo, se vieron rodeados por la multitud y, de nuevo, se encontraron envueltos por el silencio. En silencio, continuaron la marcha.

250

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

30
LA CATEDRAL DEL ALBEDO REINO MEDIO El Guardin de la Puerta de la Catedral del Albedo tena una nueva responsabilidad. Hasta entonces haba atendido a los weesham que traan las almas de sus pupilos para ser liberadas en el Aviario. Ahora, se vea obligado a rechazarlos. Entre el perplejo pueblo se haba propagado rpidamente la noticia de que la catedral estaba cerrada, aunque no se saba la causa concreta que haba llevado a los kenkari a hacer tal cosa. Los kenkari eran poderosos, pero ni siquiera ellos se atrevan a acusar abiertamente al emperador de asesinar a sus propios sbditos. Los hechiceros kenkari haban temido un ataque de las tropas del emperador, o una reaccin parecida, y se quedaron considerablemente sorprendidos (y aliviados) al observar que no era as. Sin embargo, para consternacin del Guardin, los weesham continuaban cruzando el gran patio. Algunos no se haban enterado de la noticia; otros, aunque informados de que la catedral estaba cerrada, trataban de acceder a ella de todos modos. Pero esa ley no puede afectarme a m! Reclamaba el weesham. A todos los dems, quiz, pero el alma que traigo es la de un prncipe... O de una duquesa, un marqus o un conde. No importaba. Todos eran rechazados. Y el weesham se marchaba desconcertado, sin saber qu hacer y con su cajita sujeta entre sus manos temblorosas. Me dan tanta lstima coment el Puerta a la Libro. Los dos guardianes conversaban en la capilla. Los weesham parecen perdidos. Me preguntan adonde deben ir, qu deben hacer. Es su razn de vivir. Qu puedo decirles, salvo que regresen a sus casas y esperen? Esperar, a qu? A la seal respondi la Libro con tono confiado . Llegar, ya lo vers. Debes tener fe. Para ti es fcil decirlo replic el Puerta con cierta acritud. No eres t quien tiene que despedirlos. No has visto sus expresiones. Lo s y lo lamento respondi la Libro, posando la mano sobre los largos y ahusados dedos de su colega kenkari. Pero las cosas sern ms sencillas ahora que ha corrido la noticia. Los weesham han dejado de acudir. En los dos ltimos ciclos no se ha presentado ninguno. Ya no tendrs que preocuparte por eso. Bien, por eso tal vez no, pero... dej la frase a medias, cargada de presagios. Todava temes que nos ataquen? Casi empiezo a desear que lo hagan. As, por lo menos, conoceramos las intenciones del emperador. Agah'ran no nos ha denunciado pblicamente, no ha intentado ordenarnos que cambiemos nuestra decisin ni ha mandado tropas. Las tropas no vendran. Contra nosotros, no afirm la Libro. En tiempos pasados, seguro que no. Pero en la actualidad estn cambiando tantas cosas que me pregunto si...

251

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

El sonido de un gong se propag por todo el recinto de la catedral. Los dos guardianes alzaron la mirada. Las notas parecan estremecer el aire quieto del lugar. El primer ayudante del Puerta, que ocupaba el lugar de ste en su ausencia, llamaba a su superior. El Puerta exhal un suspiro. Ah!, he hablado demasiado pronto. Otro. La Libro lo mir con muda comprensin. El Guardin de la Puerta se incorpor, abandon el Aviario y regres a su puesto. Mientras se encaminaba hacia all, sin darse excesiva prisa, vol vi la mirada con tristeza hacia las paredes de cristal esperando ver a otro weesham y temindose otro de aquellos penosos dilogos. Pero lo que descubri lo hizo detenerse en seco. Mir de nuevo, asombrado, y, cuando se puso en movimiento otra vez, la prisa hizo que las babuchas que calzaba resbalaran precariamente sobre los suelos pulimentados. El primer ayudante se mostr sumamente complacido de verlo. Agradezco que hayas podido venir, Guardin. Tema que estuvieras rezando. No, no. El Guardin de la Puerta dirigi la mirada al otro lado de la pared de cristal, ms all de la reja de oro que impeda la entrada. Por unos momentos haba esperado que la vista lo estuviera engaando, que un juego de luces lo hubiese confundido y no fuera cierto lo que le decan sus ojos, pero ya estaban tan cerca que no caba ninguna duda: las figuras que se aproximaban por el inmenso patio desierto eran las de dos humanos envueltos en ropas negras. Su expresin se hizo sombra. Monjes kir, nada menos! En un momento como ste, precisamente... En efecto murmur su ayudante . Qu vamos a hacer? Debemos acogerlos dijo el Puerta con un suspiro . La tradicin lo exige, pues han llegado a nuestra puerta. Y corriendo graves peligros, tal vez, pues unos viajeros no pueden saber lo mal que estn las cosas por aqu. La norma sagrada que los protege sigue en pie, pero quin sabe por cunto tiempo. Levanta la reja. Yo hablar con ellos. El ayudante se apresur a obedecer. El Guardin de la Puerta esper hasta que los kir, que avanzaban con lentitud, llegaron a la escalinata. Los dos humanos llevaban cubierta la cabeza con la capucha. La reja se alz en silencio, sin esfuerzo. El Guardin empuj la puerta de cristal, que se desplaz sin el menor ruido hasta quedar abierta de par en par. Los kir se haban detenido cuando la reja haba empezado a levantarse y permanecieron inmviles donde estaban, con la cabeza baja, mientras el Puerta descenda a su encuentro. El Guardin alz los brazos y sus ropajes tornasolados, con sus alas de mariposa y sus mil colores, refulgieron bajo la luz de Solarus. Os doy la bienvenida, hermanos, en nombre de Krenka Anris salud el Puerta en el idioma de los humanos. Loada sea KrenkaAnris respondi en elfo el ms alto de los dos monjes kir. Y loados sean sus hijos. El Puerta asinti. Era la frmula correcta. Entrad y reposad tras vuestro largo viaje dijo el Puerta, bajando los brazos y hacindose a un lado.

252

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Gracias, hermano repuso el monje speramente, y se vol vi para ayudar a su acompaante, que daba muestras de agotamiento y de tener los pies lastimados. La pareja de humanos cruz el umbral, y el Guardin cerr la puerta. Su ayudante baj la reja. El Puerta se volvi hacia los visitantes y, aunque stos no haban dicho o hecho nada sospechoso, supo que Haba cometido un error. El ms alto de los monjes se percat, por el cambio de expresin del Guardin, de que sus disfraces haban sido descubiertos. Ech atrs la capucha y sus penetrantes ojos destellaron bajo unas cejas prominentes. De su mandbula, recia y cuadrada, penda una barba peinada en dos gruesas trenzas y su nariz era como el pico de un gaviln. El Puerta se dijo que jams haba visto a un humano de aspecto tan intimidador. Tienes razn, Guardin dijo el humano. No somos monjes kir. Hemos utilizado estos disfraces porque era la nica manera de llegar hasta aqu sanos y salvos. Sacrilegio! Exclam el Puerta con un temblor en la voz, no de miedo, sino de rabia. Os habis atrevido a entrar en este recinto sagrado bajo engao! No s qu esperabais conseguir, pero habis cometido un error terrible. No saldris de aqu con vida. Krenka Anris, yo te invoco! Enva tu fuego sagrado contra ellos y haz que sus cuerpos ardan! Limpia tu templo de esta presencia profanadora! No sucedi nada. El Guardin de la Puerta se qued perplejo. Instantes despus, crey empezar a comprender cmo era que su magia haba quedado frustrada. El otro monje kir se haba quitado el embozo, y el kenkari observ sus irisados ojos y se percat de la sabidura que haba en ellos. Una misteriarca! musit cuando se hubo recuperado de la sorpresa. Aquello explicaba lo sucedido . Puede que hayas desbaratado mi primer encantamiento, pero t ests sola y nosotros somos muchos... Yo no he desbaratado ningn hechizo replic la mujer con voz serena. Y tampoco voy a emplear mi magia contra ti, ni siquiera en defensa propia. No os deseamos ningn mal ni pretendemos cometer ningn sacrilegio. Nuestra causa es la de la paz entre nuestros pueblos. Somos vuestros prisioneros intervino el hombre . tanos y vndanos los ojos, si quieres. No nos resistiremos. Lo nico que pedimos es que nos conduzcas a presencia del Guardin de las Almas. Tenemos que hablar con l. Cuando nos haya escuchado, que l mismo decida qu hacer con nosotros. Si estima que debemos morir, que as sea. El Guardin estudi a los dos humanos de hito en hito. Su ayudante haba dado la alarma haciendo sonar el gong repetidas veces. Otros kenkari acudieron a la carrera y formaron un crcu lo en torno a los falsos monjes. El Guardin, con su ayuda, podra lanzar de nuevo su hechizo. Pero, por qu no haba producido efecto la primera vez? T sabes mucho de nosotros dijo, mientras trataba de decidir qu hacer . Conoces la respuesta correcta (algo que slo un autntico monje kir podra saber) y la existencia del Guardin de las Almas... Crec al cuidado de los monjes kir explic el humano. Y he pasado entre ellos gran parte de mi vida.

253

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Tremelos. La voz crepit en el aire, como el crujido de la escarcha o las notas de una campana sin badajo. El Guardin de la Puerta inclin la cabeza en un gesto de mudo asentimiento, reconociendo la voz de su superior y acatando la orden. Pero, antes de emprender la marcha, pos la mano sobre los ojos de los humanos y form un hechizo que los priv de la visin. Ninguno de los dos intrusos intent impe dirlo, aunque el hombre se encogi y se puso en tensin, como si le costara un enorme esfuerzo de voluntad someterse a aquella privacin. Los ojos profanos no deben ver el sagrado milagro proclam el Guardin. Lo entendemos respondi con calma la misteriarca. No temis tropezar o caeros. Os guiaremos asegur el Puerta, ofreciendo su mano a la mujer. El tacto de los dedos de sta era ligero y fro. Gracias, mago dijo ella. Incluso ensay una sonrisa aunque, a juzgar por sus facciones, deba de estar agotada hasta el punto de casi no sostenerse en pie. Cojeando, con los pies llagados e hinchados, la misteriarca se puso en marcha con una mueca de dolor contenido. El Puerta mir a su espalda. El primer ayudante haba cogido del brazo al hombre y le haca de lazarillo. Al Guardin le costaba un gran esfuerzo apartar la vista del rostro del humano. Resultaba desagradable, con sus facciones toscas y su aspecto brutal, pero todos los rostros de humanos parecan animalescos a los ojos de los elfos, de constitucin tan delicada. En el rostro de aquel humano, el Puerta apreci algo diferente. Y se dio cuenta de que no le produca repulsin, de que tena la vista fija en l con una sensacin de respeto y temor, con un hormigueo en la piel. La mujer pis la cola de la larga tnica del kenkari y trastabill. El Guardin se haba puesto en su camino sin darse cuenta. Lo siento mucho, hechicera se excus. Le habra gustado llamarla por su nombre, pero le corresponda a su superior encargarse de las formalidades. No miraba por dnde andaba. Lamento que te hayamos perturbado respondi la mujer con otra lnguida sonrisa. El Puerta empezaba a sentir lstima de ella. Sus facciones no eran tan speras como las de la mayora de humanos y casi resultaba agradable. Y pareca tan cansada y tan..., tan triste... No falta mucho. Vens de muy lejos, supongo. De Paxaua, a pie. No me he atrevido a utilizar mi magia... explic la mujer. Ya lo supongo. Alguien os ha puesto problemas, os ha impedido el paso? El nico lugar donde nos han detenido ha sido en las montaas. Los centinelas del paso nos interrogaron, pero no nos retuvieron mucho tiempo, cuando les recordamos que estbamos bajo vuestra proteccin. El Puerta se alegr de escuchar aquello. Por lo menos, las tropas seguan respetando a los kenkari y no se haban vuelto contra ellos. Asunto muy distinto era el emperador. Agah'ran estaba tramando algo; de lo contrario, jams habra permitido que mantuvieran la prohibicin de aceptar almas. Al fin y al cabo, con aquella decisin, los kenkari le hacan saber que conocan su condicin de asesino. Y Agah'ran deba de haber captado que no toleraran su mandato durante mucho tiempo ms.

254

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Qu esperaban, pues?, se pregunt de nuevo el Guardin de la Puerta. Esperaban una seal. Otros mundos. Una puerta de muerte que conduca a la vida. Un hombre que estaba muerto y no lo estaba. Por KrenkaAnris bendita! Cundo habra explicacin a todo aquello? La Guardiana del Libro y el Guardin de las Almas los esperaban en la capilla. Los humanos fueron conducidos a su interior. El ayudante del Puerta, que haba acompaado al hombre, hizo una reverencia y se march, cerrando la puerta tras l. Al or el ruido, el humano volvi la cabeza con gesto sombro. Iridal? Aqu estoy, Hugh repuso ella en un susurro. No temis dijo el Guardin de las Almas. Estis en la capilla del Aviario y yo soy con quien habis pedido hablar. Conmigo estn tambin el Guardin de la Puerta y la Guardiana del Libro. Lamento no poder levantar el hechizo de ceguera, pero la ley prohbe que los ojos de nuestros enemigos contemplen el milagro. Lo entendemos asinti Iridal. Tal vez llegue el da en que no haya necesidad de tales leyes. Esperemos que as sea, misteriarca aadi el Guardin . Cul es tu nombre, desconocida? Soy Iridal, antes del Reino Superior y ahora de Volkaran. Y tu acompaante? inquiri el kenkari tras esperar unos momentos a que el humano se presentara a s mismo. Es Hugh la Mano explic Iridal cuando qued claro que Hugh no iba a decir nada. Con expresin preocupada, la mujer volvi sus ojos, momentneamente ciegos, hacia donde calculaba que se encontraba Hugh y alarg la mano, buscndolo a tientas. Un hombre criado por los monjes kir. Un hombre de rostro muy notable coment el Guardin mientras estudiaba a Hugh minuciosamente . He visto muchos humanos y en ti hay algo distinto, Hugh la Mano. Algo terrible y aciago. No lo comprendo. Habis venido a hablar conmigo. Por qu? Qu es lo que queris de los kenkari? Hugh abri los labios y pareci a punto de responder, pero finalmente no dijo nada. Cuando la mano de Iridal encontr por fin el brazo de Hugh, la mujer se alarm a notar los msculos rgidos y temblorosos. Sucede algo, Hugh? Est todo bien? El hombre rehuy su contacto, abri la boca y volvi a cerrarla. Los tendones del cuello se le marcaron pronunciadamente y se le hizo un nudo en la garganta. Por ltimo, visiblemente furioso consigo mismo, logr articular las palabras con esfuerzo, como si las arrancara de una sima profunda y oscura: He venido para venderos mi alma.

255

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

31
LA CATEDRAL DEL ALBEDO ARISTAGN REINO MEDIO Est loco dijo la Libro, la primera en recuperar el habla. No lo creo replic el Guardin de las Almas, observando a Hugh con profundo inters, no exento de perplejidad . No ests loco, verdad, Hugh? Los labios elfos pronunciaron con dificultad y torpeza el nombre humano. No respondi Hugh, lacnico. Ahora que haba pasado lo peor (y jams habra imaginado que resultara tan difcil), se senta relajado e incluso poda contemplar la perplejidad de los elfos con sarcasmo. La nica persona a la que an no se senta con nimos de enfrentarse era Iridal y, por ello, agradeci su provisional ceguera. Ella no dijo nada, azorada y desconcertada, creyendo que tal vez se trataba de otro de los trucos de la Mano. Pero no era un truco. Hugh hablaba absolutamente en serio. Dices que has crecido entre los monjes kir. Entonces, algo conocers de nuestras costumbres. Conozco mucho, Guardin. Averiguar cosas es mi oficio repuso Hugh. S murmur el Alma, no lo dudo. Ya sabes, pues, que no aceptamos almas humanas y que nunca compramos alma alguna. Las que aceptamos y tomamos a nuestro cargo nos son entregadas libremente... La voz del Guardin sufri una ligera vacilacin al decir esto ltimo. Hugh, con una sonrisa torva, movi la cabeza en gesto de negativa. El Guardin permaneci callado largo rato. Ests bien informado dijo por fin. Call de nuevo y, luego, aadi: Has hecho un largo viaje, lleno de peligros, para ofrecer algo que sabas que deberamos rechazar... S que no querris rechazarlo replic Hugh . Yo soy diferente. Me he apercibido de ello asinti el Guardin . Pero no lo entiendo. Por qu eres diferente, Hugh? Qu tiene tu alma que la haga valiosa para nosotros, que incluso nos mueva a aceptarla? Lo que tiene de especial Hugh frunci los labios es que ha dejado atrs esta existencia... y ha regresado. Hugh! Exclam Iridal, comprendiendo de pronto que no era ninguna broma, ningn truco. No puedes hablar en serio! Hugh, no lo hagas! Pero l no le prest odos. Quieres decir inquiri el Alma en un tono susurrante que son como si se estuviera asfixiando que has muerto y has... y has...? Resucitado lo ayud Hugh. La Mano haba esperado que su declaracin causara asombro e incredulidad, pero el erecto que provoc entre los elfos fue el de un verdadero rayo. Percibi la electricidad en el aire y casi la oy crepitar a su alrededor. Eso es lo que veo en tu rostro asinti el Alma. El hombre que est muerto y no lo est musit el Puerta. La seal terci la Libro.

256

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Un momento antes, Hugh dominaba la situacin. Ahora, de repente, haba perdido el control y se senta desamparado. Como cuando su nave dragn haba sido aspirada por el Torbellino. Qu significa eso? Decidme! exigi bruscamente, extendiendo los brazos al frente. Al moverse, tropez con una silla. Hugh, no! Qu es todo esto? chill Iridal, agarrndose a l en su ceguera. Se volvi hacia los elfos, frentica, y suplic : Explicdmelo! No comprendo... Creo que podemos devolverles la visin propuso el Alma. Sera una decisin sin precedentes! protest la Libro. Nada de esto tiene precedentes! replic el Alma con seriedad. Tom las manos de Hugh con una de las suyas y las apret con firmeza, con una fuerza sorprendente en alguien tan delgado, al tiempo que posaba la otra sobre los ojos del humano. Hugh parpade y dirigi una rpida mirada a su alrededor. El Guardin de la Puerta levant la ceguera de Iridal con una maniobra parecida. Ninguno de los dos humanos haba visto con anterioridad ningn elfo kenkari y su aspecto les produjo asombro. Los tres kenkari sobrepasaban en una cabeza a Hugh la Mano, que estaba considerado de buena talla entre los humanos. En cambio, los elfos eran tan extraordinariamente delgados que los tres juntos, lado a lado, apenas igualaban la amplitud de hombros de Hugh. Llevaban el cabello largo, pues no se lo cortaban nunca, y eran blancos desde el nacimiento. Los kenkari de ambos sexos apenas difieren en su aspecto exterior, sobre todo cuando visten las ropas de mariposa, que ocultan fcilmente las poco marcadas curvas de las elfas. La diferencia ms apreciable es el peinado del cabello. Los elfos llevan ste en una larga trenza a la espalda. Las elfas se envuelven la trenza en torno a la cabeza como una guirnalda. Tienen unos ojos grandes, enormes en sus rostros pequeos y delicados, con unas pupilas extraordinariamente oscuras. Algunos elfos comentan con menosprecio (aunque nunca en voz alta) que los kenkari han terminado por parecerse al insecto alado que adoran y emulan. Con un gesto de debilidad, Iridal se dej caer en una silla que le ofreci uno de los kenkari. Una vez que hubo remitido su conmocin inicial ante la visin de los extrasimos elfos, volvi la mirada a Hugh. Qu ests haciendo, dime? No lo entiendo. Confa en m, Iridal respondi Hugh con voz tranquila. Prometiste que confiaras en m. Iridal movi la cabeza y, al hacerlo, sus ojos se volvieron hacia el Aviario. Su expresin se dulcific ante la belleza y exuberancia de la vegetacin, pero no tard en caer en la cuenta de qu era lo que estaba contemplando. De inmediato, volvi la mirada a Hugh con una mueca de espanto. Ahora, humano, haz el favor de explicarte dijo el Guardin de las Almas. Primero, explicaos vosotros exigi Hugh, mirando sucesivamente a los tres elfos. No parecis sorprendidos en absoluto de verme. Tengo la sensacin de que estabais esperndome. Los guardianes cruzaron unas miradas de sus oscuros ojos, intercambiando pensamientos bajo los prpados medio entornados.

257

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Sintate, Hugh, haz el favor. Creo que deberamos sentarnos todos. Gracias. En primer lugar, Hugh, no estbamos esperndote precisamente a ti. No sabamos muy bien qu era lo que aguardbamos. Sin duda habrs odo comentar que hemos cerrado la Catedral del Albedo debido a..., a circunstancias muy desafortunadas, digamos. A que el emperador estaba dando muerte a su propia estirpe para aduearse de sus almas acot Hugh, al tiempo que hurgaba en los bolsillos y sacaba de ellos su pipa, la cual se llev a los labios sin encenderla. Molesto ante la brusquedad de Hugh y su patente desdn, la expresin del Alma se volvi dura e irritada. Qu derecho a juzgarnos tenis los humanos? Vuestras manos tambin estn manchadas de sangre! Es una guerra terrible musit Iridal. Una guerra que ninguno de los dos bandos puede ganar. El Alma se tranquiliz. Con un suspiro, asinti pesaroso. S, hechicera. A eso mismo nos han conducido nuestras re flexiones. Rogamos a KrenkaAnris que nos ofreciera una respuesta y nos la dio, aunque no la entendemos. Otros mundos. Una puerta de muerte que conduce a la vida. Un hombre que est muerto y no lo est. El mensaje era ms complejo, desde luego, pero sas son las seales que debemos buscar y que nos dirn que el final de esta terrible destruccin est cercano. Una puerta de muerte... repiti Iridal, contemplando a los elfos con asombro. S, claro, la Puerta de la Muerte... Conoces algo llamado as? inquiri el Alma, perplejo. En efecto. Y esa Puerta... conduce a otros mundos! Unos mundos creados por los sartn, igual que la Puerta. Un sartn que conoc cruz esa Puerta de la Muerte no hace mucho. El mismo sartn... La voz de Iridal se difumin en un susurro. El mismo sartn que le devolvi la vida a este hombre. Nadie dijo nada. Todos los presentes, elfos y humanos, se sumieron en el silencio respetuoso y temeroso que se produce entre los mortales cuando perciben el roce de una mano inmortal, cuando escuchan el susurro de una voz inmortal. Por qu has acudido a nosotros, Hugh la Mano? Pregunt el Alma. Qu trato esperabas cerrar? Porque nadie aadi con una sonrisa irnica, aunque trmula vende su alma por algo tan mezquino como el dinero. Tienes razn. Hugh se movi en su asiento, incmodo, y concentr su mirada ceuda en la pipa, evitando todas las miradas y, en especial, la de Iridal. Naturalmente, estaris al corriente de la presencia de ese chiquillo humano en el Imperanon... S, el hijo del rey Stephen. El mismo, excepto que no es hijo de Stephen. Esta mujer es su madre Hugh seal a Iridal con la pipa. Y el padre es su difunto esposo, misteriarca como ella. La historia de cmo el muchacho termin convertido en hijo de Stephen y aceptado por todos como tal es larga y prolija y no tiene nada que ver con la razn que nos ha trado aqu. Baste decir que el emperador proyecta utilizar al muchacho como rehn, para forzar la rendicin de Stephen. Dentro de unos pocos das explic Iridal, el rey Stephen tiene previsto un encuentro con el prncipe Reesh'ahn para formar una alianza entre

258

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

nuestros dos pueblos y emprender una guerra que, sin duda, pondr fin al cruel imperio de Tribus. El emperador proyecta utilizar a mi hijo para obligar a Stephen a renunciar a tal alianza continu la misteriarca, lo cual hara aicos cualquier esperanza de paz y de unidad entre las razas. Pero, si consigo liberar a mi hijo, el emperador no tendr con qu presionar a Stephen y el camino para la alianza quedar expedito. Pero nosotros no podemos entrar en el Imperanon para liberar al pequeo aadi Hugh . Para ello, necesitamos ayuda. Y nos peds colaboracin para poder introduciros en el palacio, no es eso? A cambio de mi alma apunt Hugh, llevndose la pipa a los labios otra vez. A cambio de nada! Intervino Iridal con brusquedad . Nada, salvo la satisfaccin de saber que habis hecho lo correcto! Comprendes, hechicera, que nos pides que traicionemos a nuestro pueblo? apunt el Alma. Os pido que lo salvis! Replic Iridal con voz apasionada. Observad el abismo en que se ha sumido vuestro emperador. Mandar matar a los de su propia sangre! Qu suceder si ese tirano llega a gobernar el mundo sin oposicin? Los guardianes intercambiaron de nuevo unas miradas. Rezaremos para que KrenkaAnris nos ilumine sentenci el Alma, al tiempo que se pona en pie . Venid. Si nos excusis... Los otros guardianes se incorporaron de sus asientos y, siguiendo los pasos del Alma, abandonaron la sala por una puerta de pequeo tamao que conduca a una sala anexa. Presumiblemente, otra capilla. Los elfos cerraron la puerta tras ellos al salir. Los dos humanos se quedaron solos y permanecieron en sus asientos, sumidos en un silencio fro e incmodo. Eran muchas las cosas que Iridal quera decir, pero la expresin severa y sombra de Hugh le dio a entender que sus palabras y argumentos no seran bien recibidos y que tal vez haran ms dao que bien. Pese a todo, a la mujer le resultaba inconcebible que los elfos aceptaran la oferta de Hugh. Sin duda, los kenkari los ayudaran sin cobrarse un precio tan terrible. Se convenci de ello y se relaj. Debi de quedarse adormilada debido al cansancio, pues no se enter del regreso de los kenkari hasta que el contacto de la mano de Hugh la devolvi a la conciencia con un sobresalto. Ests cansada dijo el Alma, contemplndola con una amigable benevolencia que reforz las esperanzas de Iridal y os hemos tenido esperando demasiado rato. Ahora mismo os pro porcionaremos comida y descanso pero, antes, nuestra respuesta. El Guardin de las Almas se volvi hacia Hugh y junt sus delgadsimas manos ante el pecho: Aceptamos tu propuesta. Hugh no dijo nada. Se limit a asentir una vez, con gesto brusco. Aceptars la muerte ritual a nuestras manos? La aceptar con gusto repuso Hugh, clavando los dientes en la boquilla de la pipa. No puedes hablar en serio! Exclam Iridal, puesta en pie . Y vosotros no podis exigir tal sacrificio...!

259

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Todava eres muy joven, hechicera respondi el Alma, volviendo sus oscuros ojos hacia la humana. Con el tiempo aprenders, como hemos aprendido nosotros en nuestras largas existencias, que lo que se ofrece gratuitamente suele ser despreciado. Slo valoramos las cosas cuando nos cuestan un precio. Os ayudaremos a entrar en el palacio y, cuando el muchacho haya sido rescatado, t, Hugh la Mano, volvers a nosotros. Tu alma ser extraordinariamente valiosa. Nuestros protegidos el Alma dirigi la mirada hacia el Aviario y contempl las hojas que temblaban y se agitaban bajo el aliento de los espritus empiezan a mostrarse inquietos. Algunos de ellos quieren dejarnos. T los tranquilizars, les dirs que ah dentro estn mejor que en ninguna parte. No es verdad, pero acepto asinti Hugh. Apart la pipa de los labios, se puso en pie y estir sus cansados y doloridos msculos. No! Protest Iridal con voz quebrada. No puedes hacer eso, Hugh! No lo hagas! Hugh intent mostrarse insensible ante ella pero de pronto, con un gran suspiro, la atrajo hacia s y la abraz con fuerza. Ella rompi a llorar. Hugh trag saliva y una lgrima solitaria escap de sus ojos y resbal por su mejilla hasta caer en los cabellos de Iridal. Es el nico modo le susurr en humano. Nuestra nica oportunidad. Y salimos muy beneficiados en el trato. Una vida vieja, usada y malgastada, la ma, a cambio de otra vida joven, como la de tu hijo. Deseo que la muerte me llegue de esta manera, Iridal aadi, con voz ms grave . Soy incapaz de drmela con mi propia mano. Es el miedo, sabes? Ya he pasado por eso y el viaje es..., es... Dej la frase a medias con un escalofro. Pero ellos lo harn por m. Y esta vez ser ms sencillo, si me envan. Iridal fue incapaz de decir nada. Hugh la alz en sus brazos y la misteriarca se agarr a l, sollozando. Est cansada, Guardin la disculp Hugh . Los dos lo estamos. Dnde podemos descansar? El Guardin de las Almas le dirigi una sonrisa compungida. Entiendo. El Guardin de la Puerta te conducir. Os hemos preparado habitaciones y comida, aunque temo que no sea la que estis acostumbrados. En cambio, no puedo darte permiso para que fumes. Hugh emiti un gruido, ensay una mueca y no dijo nada. Cuando hayis descansado, discutiremos los detalles. No debis esperar mucho tiempo. Es probable que no os hayis percatado de ello, pero no me cabe duda de que os habrn seguido hasta aqu. La Invisible? Soy consciente de ello. La vi, sabes? Al me nos, todo lo que puede uno verla. El Guardin abri los ojos, admirado. Desde luego coment, eres un hombre peligroso. Tambin soy consciente de ello fue la lgubre respuesta de Hugh . Este mundo ser un lugar mejor sin mi presencia. Portando en brazos a Iridal, Hugh abandon la estancia tras los pasos del Guardin de la Puerta, en cuyo rostro haba una expresin de esperanza, mezclada con otra de absoluta perplejidad.

260

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

De veras crees que regresar para morir? inquiri la Libro cuando el tro hubo desaparecido. S respondi el Guardin de las Almas. Volver.

261

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

32
LA CATEDRAL DEL ALBEDO ARISTAGN REINO MEDIO Conducido por el Guardin de la Puerta, Hugh transport en brazos a Iridal por los pasadizos de la catedral hacia los nive les inferiores, donde se encontraban los aposentos destinados a los weesham. El Puerta abri dos de las estancias, contiguas. En cada una de ellas, sobre una mesa, haba comida, consistente en fruta y pan, adems de un pequeo cntaro de agua. Las puertas quedan selladas una vez que se cierran indic el elfo en tono de disculpa. No lo tomis a mal, por favor. Hacemos eso con nuestra propia gente, no por desconfianza sino para man tener el silencio y la calma necesarios en la catedral. No se permite que nadie deambule por los pasillos, a excepcin de m y de mis ayudantes, la Guardiana del Libro y el Guardin de las Almas. Lo entendemos. Gracias asinti Hugh. Entr en una de las estancias y deposit a Iridal en la cama. Cuando se dispona a retirarse, ella lo tom de la mano. No te vayas todava, por favor. Qudate a hablar conmigo. Slo un momento, por favor. Hugh la mir con expresin sombra. Se volvi hacia el kenkari, y ste baj la vista y asinti levemente. Os dejar para que podis comer en privado. Cuando de sees ir a tu aposento, slo tienes que llamar con esa campanilla de la cabecera de la cama y regresar para escoltarte. Tras esto, con una inclinacin de cabeza, el Guardin se retir. Sintate indic Iridal, sin soltar la mano de Hugh. Estoy muy cansado, seora dijo l, evitando su mirada. Ya hablaremos por la maana... No. Debemos hacerlo ahora. Iridal se puso en pie frente a l y, levantando la mano, le acarici el rostro. No lo hagas, Hugh. No te comprometas a lo que has dicho. Tengo que hacerlo respondi l en tono spero, con la mandbula tensa bajo el suave contacto de su mano y la mirada vuelta a cualquier parte menos a ella. No hay alternativa. S, claro que la hay. Tiene que haberla. Los kenkari desean la paz tanto como nosotros. Ms incluso, quiz. T mismo los has visto y los has odo. Tienen miedo, Hugh. Miedo del emperador. Hablaremos con ellos y llegaremos a otro acuerdo. Luego, rescataremos a Bane y te ayudar a buscar a Alfred, como te promet... No replic Hugh. Cogi por la mueca la mano de Iridal y la oblig a soltarlo. Despus, la mir fijamente a los ojos. No, es mejor as. Hugh! A Iridal le fallaron las rodillas; las mejillas se le tieron de carmes, y los ojos se le llenaron de lgrimas. Hugh, te quiero! De veras? Hugh la mir con una sonrisa irnica y sombra. Alz la mano derecha y mostr la palma. Mira esto, fjate en la cicatriz. No, no vuelvas la

262

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

cabeza. Mrala, Iridal, e imagina que mi mano acaricia tu suave piel. Qu sentiras? Mi tacto amoroso o la cicatriz? Iridal baj la vista y hundi la cabeza. T no me quieres, Iridal continu l con un suspiro . T amas slo una parte de m. Ella levant la cabeza y replic con vehemencia: Amo la parte mejor! Entonces, djala ir. Iridal movi la cabeza en gesto de negativa pero no dijo nada ms, ni insisti en sus protestas. Tu hijo. l es el nico que te importa, mi seora. Y tienes la oportunidad de salvarlo. A l, no a m. Mi alma est perdida desde hace mucho tiempo. Iridal se volvi de espaldas, se sent al borde de la cama y, abatida, fij la vista en sus manos, entrelazadas en su regazo. Hugh lleg a la conclusin de que Iridal saba que l tena la razn, pero no quera aceptarla. An segua luchando contra lo que le deca la lgica, pero su resistencia se debilitaba. Iridal era una mujer razonable, no una chiquilla enferma de amor. Por la maana, cuando hubiera reflexionado un poco, seguro que estara de acuerdo con l. Buenas noches, mi seora. Hugh alarg la mano y agit la campanilla de plata. Hugh haba juzgado a Iridal correctamente; al menos, eso le pareci. Por la maana, sus lgrimas se haban secado. Ms calmada, recibi a Hugh con una sonrisa tranquilizadora y le susurr unas palabras: Puedes contar conmigo, no te fallar. No fallars a tu hijo la corrigi l. Iridal le sonri de nuevo, dndole a creer que eso era lo ms importante para ella. Y lo era, en efecto. Bane sera su redencin; la suya y la de su marido, el difunto Sinistrad. Todo el mal que sus padres haban cometido l, por comisin; ella, por omisin sera expurgado por el hijo. Pero ste era slo un factor en su decisin de fingir que estaba de acuerdo con Hugh. Por la noche, antes de acostarse, Iridal haba recordado otra vez el silencioso consejo de la voz del Inmortal. Una voz que la haba dejado perpleja, pues la misteriarca no haba credo jams en la existencia de un Ser Todopoderoso. El hombre que estuvo muerto y no lo est. Iridal haba interpretado que Hugh estaba destinado a estar all y haba decidido tomar aquella misteriosa voz como un buen presagio y confiar en que todo saldra bien. Por eso no insisti en sus argumentos contrarios al sacrificio. Se haba convencido de que ste no tendra lugar. Avanzado el da, ella y Hugh se reunieron de nuevo con los tres guardianes, Libro, Puerta y Alma, en la pequea capilla del Aviario. No sabemos si habis trazado algn plan para entrar en el Imperanon empez a decir el Guardin de las Almas, con una mirada apaciguadora a Hugh . Si no es as, tenemos algunas ideas que proponeros. La Mano movi la cabeza en gesto de negativa y respondi que tena inters por escuchar lo que haba pensado el Guarnirs tu tambin, hechicera? Pregunt el Alma a Iridal.

263

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

El riesgo es muy grande. Si el emperador capturase a una humana con tus facultades... Ir lo cort ella. Es mi hijo. Ya contbamos con esa respuesta. Si todo funciona segn el plan, los peligros deberan ser mnimos. Entraris en el palacio muy tarde, cuando la mayora de los ocupantes est profundamente dormida. Su Majestad Imperial da una fiesta esta noche, como todas las noches, pero en esta ocasin es para celebrar el aniversario de la unificacin elfa. Se espera que asistan todos los residentes en el Imperanon y mucha ms gente procedente de todos los rincones del reino. La celebracin se prolongar hasta muy tarde y habr un considerable bullicio y movimiento en el castillo. Os dirigiris a la alcoba del muchacho, lo sacaris de palacio y lo traeris aqu. En la catedral estar totalmente a salvo, hechicera, te lo prometo aadi el Alma. Aunque el emperador descubra que el muchacho est aqu, no se atrever a ordenar un ataque al recinto sagrado. Sus propios soldados se rebelaran contra esa orden. Comprendo asinti Iridal. Hugh, con la pipa fra entre los labios, tambin hizo un gesto de aprobacin. El Guardin manifest su complacencia. Os procuraremos un transporte seguro a vuestras tierras a ti y a tu hijo, hechicera. En cuanto a ti, seor inclin ligeramente la cabeza en direccin a Hugh , permanecers aqu con nosotros. Iridal mantuvo los labios firmemente apretados y no hizo el menor comentario. Parece todo bastante sencillo coment Hugh, quitndose la pipa de la boca pero, cmo entramos y volvemos a salir del palacio? Sin duda, los centinelas no participarn de la algazara. El Guardin de las Almas dirigi una mirada al Guardin de la Puerta y dej el resto de la conversacin a su subordinado. El Puerta mir a Iridal. Hemos odo decir que los de tu categora arcana, la Sptima Casa, poseen la facultad de crear... llammoslas as... falsas impresiones en las mentes de los dems. Espejismos, quieres decir lo corrigi Iridal. S, pero con ciertas limitaciones. El observador del espejismo debe estar dispuesto a creer que la ilusin es cierta, o tomarla por tal. Por ejemplo, ahora mismo podra crear un espejismo que me permitiera adoptar el mismo aspecto que ella Iridal seal a la Guardiana del Libro. Pero la ilusin se desmoronara porque, sencillamente, no la creerais. Vuestra mente os dira que, lgicamente, no puede existir la misma mujer dos veces en el mismo sitio. Pero, si formaras el espejismo y me cruzara contigo en un pasillo, los dos solos insisti el Puerta, podras hacerte pasar por mi colega kenkari, verdad? S. Si slo nos cruzramos, tendras pocos motivos para dudar. Y podra detenerme a hablar contigo, o tocarte? Me pareceras real y tangible? Sera arriesgado. Aunque hablo en elfo, el timbre y el tono de mi voz es necesariamente humano y podra delatarme. Los gestos tambin seran los mos, no los de tu compaera. Cuanto ms tiempo pasramos juntos,

264

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

menores seran las probabilidades de mantener el engao. De todos modos, empiezo a entender por dnde van tus preguntas. Y tienes razn, podra dar resultado. Pero slo en mi caso. Yo podra pasar por una elfa y entrar en el castillo sin ser descubierta, pero no puedo obrar tal hechizo sobre Hugh. No es preciso. No hemos contado con ello. Para l hemos previsto otra cosa. Ayer dijiste que conocas la existencia de la llamada Guardia Invisible, no es cierto? Slo por su fama asinti Hugh. La tiene, en efecto. Y mucha. El Puerta sonri lnguidamente . Conoces el tejido mgico con que se cubren sus agentes? No. Hugh baj la pipa y pareci interesado . Cuntame. Esa tela est tejida con un hilo maravilloso que cambia de color y de textura para imitar lo que tiene alrededor. Ah en el suelo, cerca del escritorio, hay un uniforme de la guardia. Lo distingues? Hugh mir hacia donde deca el elfo, frunci el entrecejo y levant las cejas. Que me aspen si...! Ahora puedes verlo, naturalmente, porque te he llamado la atencin respecto a l. Se parece a lo de la dama Iridal y su hechizo. Ahora ves los pliegues, la forma, el volumen. Sin embargo, llevabas en esta habitacin un tiempo considerable y esas ropas te haban pasado inadvertidas incluso a ti, un hombre siempre tan observador... Envuelta en ellas, la Invisible puede ir a cualquier parte en cualquier momento, de da o de noche, y ser prcticamente invisible al ojo normal, aunque quien vigile su presencia podra detectarla por sus movimientos y por su..., su sustancia, digamos, a falta de una palabra mejor. Adems, es preciso cierto tiempo para que la tela cambie de color y de aspecto. As, los miembros de la Invisible aprenden a moverse despacio, en silencio y con fluidez, para confundirse mejor con su entorno. T tambin debers aprender a hacerlo, Hugh la Mano, antes de entrar en el palacio esta noche. Hugh se acerc al uniforme y acarici el tejido. Lo levant del suelo y lo sostuvo ante s con el escritorio de madera como fondo. Maravillado, observ cmo el pao cambiaba del verde apagado de la alfombra del suelo al marrn oscuro de la madera. Como haba dicho el kenkari, se alter la propia textura y el aspecto de la tela, que tom las rugosidades y el tacto de la ma dera hasta que casi pareci desaparecer en su mano. Las paredes se mueven.; Lo que habra dado por esto en otros tiempos...! exclam Hugh para s. La Hermandad se haba preguntado durante mucho tiempo cmo haba logrado la Guardia Invisible funcionar con tanta eficacia y cmo haca para que nadie viera nunca a sus miembros ni se supiera qu aspecto tenan. Pero los secretos de la Invisible estaban guardados con el mismo sigilo y el mismo cuidado con que la Hermandad protega los suyos. Exista la opinin generalizada de que la magia lfica deba de tener algo que ver con aquella sorprendente habilidad, aunque estaba abierto a debate cul era sta y cmo funcionaba. Los elfos no posean la facultad de invocar espejismos como hacan los hechiceros humanos de mximo rango. Pero, al parecer, eran capaces de producir hilo mgico.

265

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

La prenda que tena entre sus manos habra podido propor cionarle una fortuna. Sumando a sus e videntes ventajas la habi lidad, el conocimiento y la experiencia que l tena... Hugh se burl cruelmente de s mismo y arroj el uniforme al suelo, donde al instante empez a cambiar de nuevo de color, para adoptar otra vez el verde de la alfombra. Me quedar bien? Soy ms corpulento que un elfo. Las prendas son muy holgadas, para que permitan libertad de movimientos a su portador, y tambin deben adaptarse a todas las tallas y medidas de nuestro pueblo. Como puedes imaginar, los uniformes como se son muy escasos y cotizados. Se tarda cien ciclos en producir el hilo necesario slo para la blusa, y otros cien ciclos para tejerlo. El tejido y el cosido slo pueden ser hechos por magos expertos que han dedicado aos a aprender el arte secreto. Los pantalones llevan un cinturn del mismo tejido para ceirlos a la cintura. Tambin hay calzado, una mscara con capucha para la cabeza y guantes para las manos. Veamos qu aspecto tengo propuso Hugh, recogiendo las prendas en un hato. O, mejor, qu aspecto no tengo. Hugh cupo en el uniforme, aunque le tiraba un poco de los hombros y tuvo que aflojar el cinturn todo lo que poda. Por suerte, durante su encarcelamiento autoimpuesto haba adelgazado. El calzado de tejido mgico estaba hecho para colocarlo sobre las botas y as lo hizo Hugh sin dificultad. Lo nico que no pudo ponerse fueron los guantes. Esto ltimo perturb profundamente a los kenkari, pero Hugh le quit importancia. Siempre poda mantener las manos fuera de la vista, ocultarlas tras la espalda o bajo los pliegues de la blusa. Se contempl en el espejo. Su cuerpo se confunda rpidamente con la pared. La nica parte de l que segua claramente visible, la nica parte que segua siendo real, de carne y hueso, eran las manos. Muy apropiado fue su comentario. Hugh extendi su plano del Imperanon. Los guardianes lo examinaron y certificaron su fidelidad. De hecho apunt el Alma con un tonillo de disgusto , me asombra su precisin. Slo otro elfo, y que adems haya pasado un tiempo considerable en el palacio, puede haber dibujado este plano. Hugh se encogi de hombros y no hizo comentarios. T y la dama Iridal entraris por aqu, a travs de la puerta principal que conduce al palacio propiamente dicho explic el Guardin, concentrndose en el plano y trazando la ruta con su descarnado dedo . La dama Iridal dir a los centinelas que ha sido llamada a palacio a hora tan avanzada para atender a un pariente enfermo. Tales excusas son corrientes. Muchos miembros de las familias reales mantienen casas privadas en las colinas que rodean el palacio, y no son pocos los que vuelven a ste bajo la proteccin de la noche para mantener citas secretas. Los centinelas estn habituados a tales encuentros clandestinos y seguro que Iridal no tendr dificultades con ellos. No debera ir con ella su weesham? intervino la Libro, inquieta.

266

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Sera lo propio reconoci el Alma, pero se sabe que los miembros de las familias reales se escabullen en ocasiones de sus weesham, sobre todo cuando tienen por delante una noche de placer prohibido. Mientras los centinelas hablen con la dama, t, Hugh, permanecers oculto en las sombras. Cuando la reja se levante, ser tu momento para deslizarte al interior. Pasar esa puerta ser la parte fcil, me temo. Como podis apreciar, el palacio es enorme. Contiene cientos de estancias en numerosos niveles distintos. El muchacho podra estar retenido en cualquier sitio. Pero una de las weesham, que estuvo en palacio recientemente, me coment que un chiquillo humano ocupaba una estancia junto al Jardn Imperial. Eso podra ser cualquiera de las habitaciones de esa zona... Yo s dnde est anunci Iridal en voz baja. Los guardianes callaron. Hugh enderez la cabeza del plano y mir a la misteriarca, ceudo. Cmo...? inquin, en un tono que daba a entender que ya conoca cul iba a ser su respuesta... y que no le iba a gustar. Me lo ha dicho mi hijo explic ella, alzando la cabeza para mirar a Hugh a los ojos. Introdujo la mano bajo el corpio de su vestido elfo, sac una pluma atada a un cordn de cuero y la mostr en la mano . l me mand esto. As hemos estado en contacto. Maldicin! Gru Hugh . Entonces, supongo que sabe de nuestra llegada, no? Por supuesto. Si no, cmo iba a estar preparado? Replic Iridal, a la defensiva. Ya s lo que piensas, que no debemos arriesgarnos a confiar en l... No s de dnde puedes haber sacado esa impresin! aspostill Hugh en tono irnico. Iridal enrojeci de clera. Pero te equivocas continu. Bane est asustado y quiere marcharse. Fue ese Haplo quien lo entreg a los elfos. Todo ha sido idea de Haplo. l y ese seor suyo..., un personaje terrible llamado Xar, quieren que la guerra contine. No desean la paz. Xar, Haplo... Nombres extraos. Quines son? Son dos patryn, Guardin repuso Iridal, volvindose hacia el kenkari. Patryn! El kenkari mir a Iridal y se volvi a sus compaeros. Los enemigos ancestrales de los sartn? S dijo Iridal, algo ms calmada. Cmo es posible? Segn los registros que dejaron, los sartn destruyeron a sus enemigos antes de traernos a Ariano. Ignoro cmo es posible; lo nico que s es que los patryn no fueron destruidos. Alfred me habl de ello, pero me temo que no comprend casi nada de lo que dijo. Los patryn han estado encarcelados, o algo as, pero ahora han vuelto y quieren conquistar el mundo, quedrselo para ellos. Se volvi a Hugh y continu: Debemos rescatar a Bane, pero sin que Haplo se entere. No debera ser muy difcil. Mi hijo dice que Haplo est retenido por la Invisible en una especie de mazmorra. Las he buscado, pero no he conseguido localizarlas en el plano...

267

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Por supuesto que no las encontrars intervino el Guardin . Ni siquiera el hbil autor de este bosquejo conoca la situacin de las mazmorras de la Invisible. Significar esto algn problema? Espero que no... por nuestro bien contest Hugh framente. Se inclin de nuevo sobre el plano . Ahora, supongamos que hemos llegado hasta el nio sin problemas. Cul es la mejor va de escape? Los patryn... murmur el Alma con asombro y temor. Qu ms vendr ahora? El fin del mundo...? Guardin Hugh lo sac de sus reflexiones con voz paciente. Perdname. Qu has preguntado? La salida? Sera por aqu. Una puerta privada, utilizada por quienes salen al alba y quieren marcharse discretamente, sin molestar. Si el pequeo fuera envuelto en una capa y llevase un sombrero de mujer, podra pasar por la doncella de la dama, en el caso de cruzarse con alguien. No me gusta, pero es lo mejor que podemos hacer, dadas las circunstancias murmur Hugh, malhumorado. Habis odo hablar de un elfo llamado Sang-Drax? Los kenkari se miraron y movieron la cabeza. No lo conocemos, pero eso no tiene nada de extrao dijo el Alma. Mucha gente viene y va. Por qu lo preguntas? Alguien me dijo que, si tena problemas, poda confiar en l. Roguemos que no sea preciso hacerlo dijo el Alma en tono solemne. Que as sea asinti Hugh. Los kenkari y l continuaron haciendo planes, discutiendo, repasando las dificultades y los peligros, tratando de analizarlos, de encontrarles solucin y de buscar modos de sortearlos. Iridal dej de prestar atencin. Ya saba qu iba a hacer y cul sera su papel. No tena miedo. Estaba impaciente y slo deseaba que el tiempo transcurriera ms deprisa. Hasta entonces no se haba permitido demasiadas ilusiones respecto a recuperar a Bane, por miedo a que algo saliera mal. Por miedo a verse decepcionada de nuevo, como haba sucedido en el pasado. Pero ahora estaba muy cerca y no le caba en la imaginacin que algo saliera mal. Se permiti creer que el sueo se haca realidad por fin. Suspir por su hijo, por el chiquillo que no haba visto en un ao, por el pequeo que haba perdido y ahora reencontraba. Con la pluma apretada entre los dedos, cerr los ojos y evoc en su mente la imagen de Bane con un susurro: Hijo mo, voy a tu encuentro. Esta noche estaremos juntos t y yo. Y nadie te volver a apartar de m. No volveremos a separarnos nunca.

268

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

33
EL IMPERANON, ARISTAGN REINO MEDIO Mi madre vendr a buscarme esta noche dijo Bane, jugueteando con la pluma que sostena en la mano . Todo est dispuesto. Acabo de hablar con ella. Excelente noticia, Alteza respondi Sang-Drax con una inclinacin de cabeza. Puedes darnos ms detalles? Vendr por la puerta delantera, disfrazada de elfa. Un hechizo de espejismo. No es un truco complicado. Yo mismo podra hacerlo si quisiera. Estoy seguro de que podras, Alteza asinti Sang-Drax. Y el asesino? La acompaar? S. Hugh la Mano. Pensaba que estaba muerto aadi el pequeo. Frunci el entrecejo y se estremeci . Desde luego, su aspecto era de estar muerto. Pero mi madre ha dicho que no, que slo estaba muy malherido. Las apariencias engaan a veces, Alteza; sobre todo, cuando estn implicados los sartn. Bane no comprendi el comentario, ni le prest inters. Tena la cabeza suficientemente ocupada con sus propias preocupaciones, planes y conspiraciones. Avisars al conde Tretar? Le dirs que est preparado? Ahora mismo voy a encargarme de ello, Alteza. Se lo comunicars a los que deben saberlo? insisti Bane. A todos, Alteza repuso Sang-Drax con una reverencia y una sonrisa. Estupendo dijo el prncipe, haciendo girar a toda prisa la pluma entre los dedos. Todava aqu? coment Sang-Drax mientras se asomaba por la reja de la celda. Calma, muchacho orden Haplo al perro, el cual haba empezado a ladrar con tal ferocidad que estaba a punto de quedarse afnico. No malgastes los esfuerzos. El patryn permaneci tendido en la cama con las manos debajo de la cabeza. Estoy verdaderamente asombrado dijo Sang-Drax, apoyado contra la puerta de la celda. Tal vez te hayamos juzgado mal. Te creamos temerario, lleno de fuego y de vigor y dispuesto a defender la causa de tu pueblo. Acaso te hemos asustado hasta el punto de dejarte estupefacto? Haplo se recomend paciencia mientras apretaba los dedos, entrelazados bajo la nuca. El elfo slo trataba de provocarlo. Yo habra apostado continu Sang-Drax a que, a estas alturas, ya habras trazado un plan para conseguir la fuga de la enana. Para qu? Pens Haplo. Para que Jarre, desgraciadamente, resulte muerta en el intento? Para que el emperador diga que lo lamenta mucho pero que ya no puede hacerle nada? Para que los enanos tambin digan que lo lamentan mucho, pero que tendrn que destruir la mquina de todos modos? Sin nacer el menor ademn de incorporarse, el patryn replic: Vete a jugar a tabas rnicas con Bane, Sang-Drax. Seguro que eres capaz de ganar un par de partidas a un chiquillo.

269

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

La partida de esta noche s que va a ser interesante apunt Sang-Drax sin alzar la voz . Y creo que t sers uno de los principales jugadores. Haplo no se movi, con la vista en el techo. El perro, incorporado junto a su amo, haba dejado de ladrar pero mantena un gruido grave y constante en la garganta. Bane va a tener una visita. Su madre. Haplo permaneci inmvil, sin apartar los ojos del techo. Empezaba a conocer muy bien cada detalle de ste. Iridal es una mujer muy decidida. No viene a traerle galletitas a su pequeo y a llorar por l. Al contrario, viene con la intencin de llevrselo, de hacerlo desaparecer y ocultarlo lejos de ti, su malvado secuestrador. Y ser muy capaz de conseguirlo, no lo dudes. Adonde irs entonces a buscar a tu querido pequeo Bane? Al Reino Superior? Al Inferior? O tal vez aqu, en el Reino Medio? Cunto durar tu bsqueda? Y qu se dedicar a hacer Bane, mientras tanto? Como bien sabrs, el pequeo tiene sus propios planes y en ellos no tenis lugar ni t ni ese abuelo suyo. Haplo alarg la mano y acarici al perro. Muy bien. Sang-Drax se encogi de hombros. Pensaba que quiz te interesara saberlo. No, no me des las gracias. Me disgusta verte aburrido, eso es todo. Esperamos tu presencia esta noche? Haplo replic con el adecuado exabrupto. Sang-Drax solt una carcajada: Ah, mi querido amigo! Pero si ese sitio lo hemos inventado nosotras! Sac de entre las ropas una hoja de pergamino y la desliz por debajo de la puerta. Por si no sabes dnde est la habitacin del muchacho, he dibujado un plano para ti. Ah, por cierto! El emperador se niega a ceder a las exigencias de Limbeck. Se propone ejecutar a Jarre y enviar a Drevlin un ejrcito numeroso para acabar con el pueblo de los enanos. Un hombre encantador, el emperador. Nos cae estupendamente. La serpiente elfo hizo una airosa reverencia y aadi: Hasta esta noche, Haplo. Esperamos tener el placer de contar con tu presencia. La fiesta no sera lo mismo sin ti. Todava con la sonrisa en los labios, Sang-Drax se retir de la puerta de la celda. Haplo no se movi de la cama, con los puos apretados y la vista siempre fija en el techo. Los Seores de la Noche cubrieron con su capas el mundo de Ariano. En el Imperanon, los soles artificiales mantenan a raya la oscuridad, los hachones iluminaban los pasillos, las lmparas de velas eran bajadas de los techos de las salas de baile y los candelabros ardan en los salones. Los elfos coman, beban, bailaban y eran todo lo felices que podan con la presencia permanente de las sombras oscuras de sus atentos weesham, siempre con las ominosas cajitas entre las manos. La incgnita de qu hacan ahora los geir con las almas que capturaban era objeto de cuchicheos y conjeturas, aunque no en la mesa. Aquella noche, la alegra era ms radiante de lo habitual. Desde que los kenkari haban proclamado el edicto por el que se negaban a aceptar ms almas, la mortalidad entre los jvenes elfos de estirpe real haba descendido significativamente.

270

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Las fiestas se prolongaron hasta avanzada la noche pero, finalmente, incluso los jvenes se retiraron a dormir... o, al menos, a disfrutar de placeres ms privados. Se apagaron las antorchas, se alzaron de nuevo hasta el techo las lmparas, a oscuras, y se distribuyeron los candelabros entre los invitados para ayudarlos a encontrar el camino de vuelta, bien a sus casas o a sus habitaciones en palacio. Haba transcurrido una hora desde que el ltimo puado de elfos haba dejado el palacio camino de sus casas codo con codo, tambalendose y cantando a gritos una tonada obscena, sin prestar la menor atencin a los pacientes y sobrios weesham que trotaban tras ellos con aire sooliento. La verja principal no se cerraba nunca: era extraordinariamente pesada, funcionaba mecnicamente y produca un terrible sonido chirriante que poda escucharse desde la mismsima Paxaua. El emperador, aburrido, haba ordenado cerrarla en cierta ocasin, por curiosidad. La experiencia result terrible, y el emperador haba tardado ms de un ciclo en recuperarse plenamente de la prdida de audicin. As pues, la verja no estaba cerrada, pero los centinelas que patrullaban la entrada principal estaban alerta, aunque mucho ms interesados en los cielos que en la tierra. Todos saban que la fuerza de invasin humana, cuando llegara, lo hara por el aire. En las torres, los vigas estaban permanentemente pendientes de la presencia de corsarios cuyos dragones pudieran haberse in filtrado entre la flota elfa. Ataviada con ricas y coloridas ropas elfas un vestido de talle alto decorado con joyas y cintas, de mangas abombadas hasta las muecas y falda larga y vaporosa de fina seda, cubierto con una capa de satn azul cobalto , Iridal sali de las sombras de la muralla del Imperanon y camin rpidamente hacia el puesto de guardia situado en las inmediaciones de la puerta principal. Los centinelas que hacan la ronda en lo alto de la muralla le dirigieron una breve mirada sumaria y la borraron de sus pensamientos al instante. Los guardias apostados junto a la verja la observaron pero no hicieron el menor gesto de detenerla, dejando el trabajo al portero. ste abri la puerta en respuesta a su llamada. En qu puedo ayudarte, seora? Iridal casi no lo oy entre el estruendo de la sangre en los odos. El corazn le lata aceleradamente. Tanto, que crey que iba a desmayarse. Y, sin embargo, el corazn no pareca funcionar como era debido; no pareca bombear sangre a sus extremidades. Tena las manos heladas y los pies tan entumecidos que casi no poda andar. Pese a ello, la actitud relajada del centinela y su aire desinteresado dieron confianza a Iridal. El hechizo daba resultado. El guarda no vea a una mujer humana vestida con unas ropas elfas que le quedaban demasiado pequeas, demasiado justas, sino a una doncella elfa de rasgos delicados, ojos almendrados y piel de porcelana. Deseo entrar en palacio susurr en elfo, esperando que el centinela tomara su miedo por el azoramiento propio de una joven discreta. Con qu objeto? inquiri el portero con voz recia. Yo... es que... mi ta est muy enferma. Me ha mandado llamar. Varios centinelas situados en las inmediaciones se miraron con una sonrisa irnica; uno de ellos susurr a los dems un comentario acerca de las

271

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

sorpresas que acechaban entre las sbanas de las tas enfermas. Iridal, que escuch los susurros aunque no entendi las palabras, crey conveniente erguirse y dirigir al desvergonzado una mirada imperiosa desde los confines de su capucha forrada de satn. Y, al hacerlo, tuvo ocasin de echar una rpida ojeada inquisitiva a la zona de la verja. No distingui nada y su corazn, que momentos antes lata demasiado deprisa, pareci detenerse de pronto. Dese desesperadamente saber dnde estaba Hugh, qu haca. Tal vez, en aquel mismo instante, estuviera deslizndose tras la verja ante las largas narices de los centinelas elfos. Hubo de aplicar toda su fuerza de voluntad para no volver la cabeza a buscarlo, con la esperanza de captar algn rastro de l a la luz de las antorchas, de or el ms ligero sonido que lo delatara. Pero Hugh era un maestro en el arte de moverse furtivamente y se haba adaptado muy deprisa a la indumentaria camalenica de la Invisible. Los kenkari haban quedado impresionados. Detrs de Iridal, los cuchicheos cesaron. La mujer se vio obligada a prestar atencin de nuevo al portero. Tienes pase, seora? Lo tena, extendido por los kenkari. Lo present. Todo estaba en orden y el elfo se lo devolvi. El nombre de tu ta? Iridal se lo dio. A ella se lo haban facilitado los kenkari. El portero desapareci en la garita y anot el nombre en un libro dispuesto para tal propsito. Iridal se habra preocupado por ello, temiendo que el elfo hiciera ms indagaciones sobre ella, pero los kenkari le haban asegurado que todo aquello era una mera formalidad. El portero no dara abasto si tuviera que controlar los antecedentes de los cientos de elfos que entraban y salan en una sola noche, le haban dicho. Puedes pasar, seora. Y espero que tu ta mejore aadi el portero cortsmente. Gracias respondi Iridal y, apresurndose a dejarlo atrs, cruz bajo la enorme reja y las altsimas murallas. Las pisadas de los centinelas resonaron en los bastiones por encima de ella. Iridal se qued boquiabierta ante la inmensidad del Imperanon, que era ms enorme de lo que nunca hubiera imaginado. El edificio principal se alzaba ante ella, borrando de la vista las cumbres de las montaas. Desde l se extendan innumerables dependencias anexas, alas enteras que envolvan la base de la montaa. Iridal pens en el gran nmero de centinelas que patrullaba el palacio, los imagin a todos montando guardia ante la puerta de su hijo y, de pronto, su esfuerzo le pareci desesperado. Cmo haba podido soar que tendra xito? Lo tendra, se dijo. Era preciso. Acallando con firmeza sus dudas, continu andando. Hugh le haba avisado que no deba vacilar. Tena que dar la impresin de saber adonde se diriga. Sus pasos no vacilaron ni siquiera cuando un soldado elfo que se cruz con ella le inform, tras una fugaz visin de su rostro a la luz de la antorcha, que terminaba el servicio en apenas una hora, por si quera esperarlo. Con el plano muy presente en la cabeza, Iridal se desvi a su derecha, dejando a un lado el edificio principal. Su camino la condujo a la parte de las viviendas regias que se alzaba en la falda de la montaa. Pas bajo unos

272

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

arcos y dej atrs un acuartelamiento y varias dependencias ms. Doblando un recodo, ascendi por una avenida orlada de rboles y continu junto a lo que en otro tiempo haban sido unas fuentes de agua (una exhibicin ofensiva de la riqueza del emperador), pero que ahora permanecan cerradas por reparaciones. Iridal empezaba a preocuparse. Nada de aquello figuraba en el plano. Pens que tal vez no debera haber llegado tan lejos y ya estaba tentada de dar media vuelta y regresar sobre sus pasos cuando, por fin, vio algo que reconoci del plano. Estaba en las lindes del Jardn Imperial. Sus terrazas, que ascendan la ladera de la montaa, eran admirables aunque no estaban tan exuberantes de vegetacin como en el pasado, antes de que se racionara el agua. Con todo, a Iridal le parecieron exquisitas, y se detuvo un momento a relajarse en su contemplacin. Una serie de ocho edificios, destinados a alojar a los huspedes imperiales, rodeaba el jardn. Cada edificio tena una puerta central de entrada. Iridal cont seis edificios; Bane estaba en el sptimo. Casi poda asomarse a su ventana. Con el amuleto de la pluma apretado con fuerza en la mano, Iridal se encamin hacia all. Un criado abri la puerta a su llamada y le pidi el pase. Iridal, sin traspasar el umbral, busc el documento entre los pliegues de la ropa. Al sacarlo, le resbal de los dedos y cay al suelo. El criado se agach a recogerlo. Iridal not, o crey notar, una ligera agitacin del borde del vestido, como si alguien se hubiera deslizado junto a ella, colndose por los angostos confines de la puerta abierta. Recuper el pase que el criado no se molest en examinar y esper que el sirviente no hubiera advertido el temblor de su mano. Tras darle las gracias, penetr en el edificio. El criado le ofreci los servicios de un muchacho que la escoltara por los salones y le iluminara el camino, pero ella lo rechaz, afirmando que ya lo conoca. En cambio, acept un hachn encendido. Continu la marcha por el largo pasillo, segura de que el criado no la perd a de vista desde la puerta, aunque lo cierto era que el elfo haba vuelto a su intercambio de los ltimos chismes de la corte con el muchacho que lo ayudaba. Abandonando el corredor principal, la mujer ascendi un tramo de escaleras alfombradas y penetr en otro pasadizo, vaco e iluminado aqu y all por unas teas instaladas en candelabros en las paredes. La habitacin de Bane estaba al fondo del pasillo. Hugh? susurr e hizo una pausa, escrutando las som bras. Estoy aqu. Silencio. Sigue anclando. Iridal suspir, aliviada. Pero el suspiro se transform en un jadeo inaudible cuando una silueta se separ de la pared y avan z hacia ella. Era un elfo, vestido con el uniforme de un soldado. La mujer se record que tena todo el derecho a estar all e imagin que el elfo deba de estar all por algn recado parecido al que ella haba alegado. Con una frialdad de la que nunca se habra credo capaz, se cubri el rostro con la capucha y se dispuso a dejar atrs al elfo, cuando ste alarg la mano y la detuvo. Iridal se apart con muestras de indignacin. Pero, seor...! Qu...? Dama Iridal? inquiri el desconocido con un susurro.

273

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Perpleja y sobresaltada, Iridal consigui mantener la compostura. Hugh no andaba lejos, aunque la mujer tembl al pensar qu era capaz de hacer. Y de pronto lo vio. Las manos de Hugh se materializaron en el aire detrs del elfo. Una daga centelle en el aire. Iridal no fue capaz de decir nada, ni de hacer uso de sus poderes mgicos. Eres t, en efecto dijo el elfo con una sonrisa. Ahora puedo verte a travs del espejismo. No temas, me enva tu hijo. Le mostr una pluma idntica a la que ella llevaba. Soy el capitn Sang-Drax... La hoja de la daga permaneci inmvil, pero no se retir. La mano de Hugh se alz e hizo una seal a la mujer para que averiguara qu quera el elfo. Sang-Drax... Iridal record vagamente el nombre. S, era el elfo en el cual les haban dicho que podan confiar si tenan problemas. Los tenan? Te he asustado. Lo siento, pero no he encontrado otra manera de detenerte. He venido para advertirte que ests en peligro. El hombre de la piel azul... Haplo! exclam Iridal, olvidando toda cautela. S, Haplo. l fue quien entreg a tu hijo a los elfos, lo sabas? Lo hizo por sus propios turbios intereses, puedes estar segura. Ahora, ha descubierto tus planes de rescatar a Bane y se propone detenerte. Puede presentarse en cualquier momento. No tenemos un segundo que perder! Sang-Drax tom de la mano a Iridal y la urgi a continuar pasillo adelante. Deprisa, seora. Tenemos que llegar hasta tu hijo antes de que lo haga Haplo. Espera! se resisti Iridal. La hoja de la daga segua brillando a la luz de la tea, detrs del elfo. La mano de Hugh estaba levantada en un gesto que recomendaba cautela. Cmo ha podido descubrir? Iridal trag saliva. No lo saba nadie, salvo mi hijo... Sang-Drax la mir con expresin muy seria. Haplo sospech que suceda algo. Tu hijo es valiente, seora, pero hasta los valientes sucumben bajo la tortura... Tortura! Un nio! Iridal estaba anonadada. Ese Haplo es un monstruo que no se detiene ante nada. Afortunadamente, pude intervenir. El muchacho estaba ms asustado que herido. Pero se alegrar mucho de verte. Ven, yo llevar la luz. Sang-Drax tom la antorcha de sus manos y abri la marcha. Esta vez, Iridal lo sigui de buena gana. La mano y la daga haban desaparecido otra vez. Es una lstima que no tengamos a nadie para montar guardia mientras preparamos a tu hijo para el viaje continu Sang-Drax. Haplo puede llegar en cualquier momento, pero no me he atrevido a confiar en ninguno de mis hombres... No es preciso que te preocupes respondi Iridal con frialdad. Me acompaa alguien. Sang-Drax se mostr atnito e impresionado. Alguien tan experto en la magia como t, segn parece. No, no me cuentes nada. Cuanto menos sepa, mejor. Ah est la habitacin. Te llevar con tu hijo, pero luego tendr que dejaros solos un momento. El muchacho tiene una amiga, una enana llamada Jarre, que est a la espera de ser ejecutada, y tu

274

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

hijo, un chico valiente como pocos, ha dicho que no escapar sin llevarla consigo. T, qudate con Bane; yo ir a buscar a la enana. Iridal asinti. Llegaron a la puerta de la habitacin del fondo del pasillo. SangDrax llam con los nudillos de forma muy peculiar. Un amigo dijo en voz baja ante la puerta. Sang-Drax. La puerta se abri. La estancia estaba a oscuras, una circunstancia que habra extraado a Iridal si se le hubiera ocurrido pensar en ello. Pero en aquel momento escuch una exclamacin ahogada: Madre! Madre, saba que vendras a buscarme! Iridal cay de rodillas y extendi los brazos. Bane se arroj a ellos. Unos rizos dorados y una mejilla baada en lgrimas se apretaron contra las de ella. Vuelvo enseguida prometi Sang-Drax. Iridal casi no lo oy y apenas prest atencin mientras la puerta se cerraba suavemente detrs de ella y de su hijo. En las mazmorras de la Invisible reinaba la noche. All no arda ms luz que alguna espordica lmpara destinada a facilitar el ir y venir de los soldados de servicio. Y la luz estaba demasiado lejos de Haplo, en el extremo opuesto de la larga hilera de celdas. A travs de la reja, slo alcanzaba a verla como un punto de luz parpadeante que, desde aquella distancia, apenas pareca mayor que una vela. Ningn ruido rompa el silencio, salvo la tos spera de algn maleante en otra parte de la prisin, o el gemido de alguien cuyas opiniones polticas haban resultado sospechosas. Haplo estaba tan acostumbrado a estos sonidos que ya no los registraba en su cerebro. Contempl la puerta de la celda. El perro se plant a su lado con las orejas erguidas y los ojos brillantes, moviendo el rabo lentamente. El animal notaba que suceda algo y lanz un ligero gaido, apremiando a su amo a ponerse en accin. Haplo alarg la mano, toc la puerta que apenas alcanzaba a ver en la oscuridad y not bajo sus dedos el hierro fro y spero de la herrumbre. Traz un signo mgico sobre la puerta, pro nunci una palabra y observ cmo la runa emita un resplandor, primero azulado y luego rojo. El hierro se fundi bajo el calor de la magia. Haplo observ el agujero que haba creado, visible hasta que el fulgor mgico se apag. Dos, tres signos mgicos ms y el agujero se agrand hasta permitirle salir libre. Libre... murmur. Las serpientes lo haban obligado a emprender aquella accin, lo haban manipulado para que se lanzara a ella. He perdido el control se dijo. Tengo que recuperarlo y eso significa derrotarlas en su propio juego. Lo cual va a ser interesante, dado que no conozco las malditas reglas! Mir de nuevo el agujero que acababa de hacer. Era el momento de hacer un movimiento. Un movimiento que ellas estn esperando que haga mascull amargamente. Haplo estaba solo all abajo, al final del bloque de celdas. No haba centinelas, ni siquiera la Invisible con su indumentaria mgica de camuflaje. Haplo los haba reconocido desde el primer da y, al principio, se haba sentido algo impresionado ante aquella muestra de ingeniosidad por parte de los mensch.

275

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Pero la Invisible no rondaba por all. No tena necesidad de seguirlo. Todo el mundo saba cul era su destino. Maldita fuera, si incluso le haban proporcionado un plano! Me sorprende que esos malditos no hayan dejado la llave en la cerradura gru. El perro lanz un gaido y toc la puerta con la pata. Haplo traz dos runas ms y pronunci las palabras. El hierro termin de fundirse, y el patryn pas por el hueco. El perro lo sigui con un trote excitado. Haplo ech un vistazo a los signos mgicos tatuados en su piel. Estaban apagados, oscuros como la noche que lo envolva. Sang-Drax no estaba en las inmediaciones y, para Haplo, en aquel palacio no haba otro peligro que la serpiente elfo. Dej atrs la celda con el perro pegado a sus talones y pas ante el soldado de guardia, que no se dio cuenta de nada.66 Poco despus, abandonaba las mazmorras de la Invisible. Hugh la Mano se apost en su posicin, al otro lado del pasillo y frente a la habitacin de Bane. El corredor tena forma de letra T, y la alcoba del muchacho estaba en el punto de cruce de los dos trazos. De pie en el cruce, Hugh dominaba la escalera situada en el extremo del trazo largo, y los tres tramos de pasillo. Sang-Drax haba permitido a Iridal el acceso a la habitacin de Bane y se haba retirado discretamente, cerrando la puerta. Hugh tuvo la cautela de permanecer inmvil, confundido con las sombras y la pared que tena detrs. Era imposible que el capitn elfo lo viera, pero a Hugh lo desconcert advertir que sus ojos casi lo miraban directamente. Tambin advirti con extraeza que aquellos ojos tenan un color rojo intenso que le recordaban los de Ernst Twist. Record asimismo que Ciang haba dicho algo respecto a que Twist, un humano, haba recomendado a aquel tal Sang-Drax. Y Ernst Twist, casualmente, estaba con Ciang cuando l se haba presentado en el castillo. Y ahora resultaba que Sang-Drax haba trabado amistad con Bane. Coincidencias? Hugh no crea en ellas, igual que no crea en la suerte. All haba algo raro... Voy a buscar a la enana dijo Sang-Drax y, si no hubiera sido imposible, Hugh podra haber jurado que el elfo se lo deca a l. Sang-Drax seal el pasillo a la izquierda de Hugh . Espera aqu. Vigila por si aparece Haplo. Viene hacia aqu. Tras esto, el elfo dio media vuelta y se alej a toda prisa por el pasadizo. Hugh dirigi una mirada al fondo del corredor. Acababa de hacerlo y no haba visto a nadie. El pasadizo estaba vaco. Pero ya no lo estaba. Hugh pestae y mir otra vez. Por e l pasillo que momentos antes estaba desierto avanzaba ahora un hombre, casi como si las palabras del elfo lo hubieran materializado por arte de magia. Y el hombre era Haplo. A Hugh no le cost ningn esfuerzo reconocer al patryn: su aire engaosamente retrado y modesto, su andar tranquilo y confiado, su serena

66

La mag ia de Haplo no lo haca invisible, pero potenciaba las probabilidades de pasar inadvertido a la gente que no estuviera pendiente de l.

276

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

cautela. La ltima vez que Hugh lo haba visto, sin embargo, Haplo llevaba las manos vendadas. Ahora saba por qu. Iridal haba comentado algo acerca de una piel azul, pero no haba dicho nada de que esa piel azul emitiera un leve resplandor en la oscuridad. Alguna clase de magia, supuso Hugh, pero en aquel momento no poda preocuparse de magias. Su principal preocupacin era el perro. Se haba olvidado del perro. El animal lo miraba fijamente. Su actitud no era amenazadora, sino que ms bien pareca haber encontrado un amigo. Con las orejas erectas y meneando la cola, abri la boca en una ancha sonrisa. Qu te pasa? Dijo Haplo. Vuelve aqu. El perro obedeci, aunque continu mirando a Hugh con la cabeza ladeada, como si no terminara de entender en qu consista aquel nuevo juego, pero estuviera dispuesto a partici par en l ya que todos all eran viejos camaradas. Haplo continu avanzando por el pasillo. Aunque dirigi una brevsima mirada de soslayo en direccin a Hugh, el patryn pareca andar buscando otra cosa, o a alguien distinto. La Mano extrajo la daga y avanz con movimientos rpidos y silenciosos, con habilidad letal. Haplo hizo un breve gesto con la mano. Cgelo, perro! El perro salt, con las fauces abiertas y un destello en los dientes. Sus poderosas mandbulas se cerraron en torno al brazo derecho de Hugh, y el peso del animal al caer sobre l lo derrib al suelo. Haplo desarm a Hugh de una patada en la mano y se coloc encima de l. El perro empez a lamerle la mano a Hugh, meneando el rabo. Hugh hizo un intento de incorporarse. Yo, de ti, no lo hara, elfo dijo Haplo con toda calma. El perro te abrira la garganta de una dentellada. Pero el feroz animal que supuestamente deba rajarle el cuello con sus dientes estaba olisqueando al humano y dndole golpecitos con sus patas en actitud amistosa. Atrs! orden Haplo, obligando al perro a apartarse . Atrs, he dicho! Se volvi hacia Hugh, que llevaba el rostro oculto bajo la mscara de la Invisible, y le dijo: Sabes, elfo?, si no fuera imposible, dira que te conozco. Quin diablos eres, de todos modos? El patryn se inclin hacia adelante, agarr la mscara de Hugh y la arranc de la cabeza del humano. Al reconocerlo, Haplo se incorpor y retrocedi tambalendose, paralizado por la sorpresa. Hugh la Mano! exclam en un susurro sofocado . Pero si estabas... muerto! No! T lo ests! gru Hugh. Aprovechando la sorpresa de su enemigo, Hugh lanz un puntapi, dirigido a la entrepierna de Haplo. Un fuego azulado chisporrote en torno a Hugh. Era como si hubiese metido el pie en uno de aquellos lectrozumbadores de la Tumpa-chumpa. La descarga lo envi hacia atrs con una voltereta. Hugh se qued tendido,

277

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

aturdido, con un hormigueo en los nervios y un zumbido en la cabeza. Haplo se inclin sobre l. Dnde est Iridal? Bane saba que vena. Saba el chico algo sobre ti? Maldita sea, claro que lo saba! se respondi a s mismo. se es el plan. Yo... Capt una explosin sorda procedente del fondo del pasillo, de detrs de la puerta cerrada de la habitacin de Bane. Hugh! Auxilio...! exclam Iridal. Su grito se cort en un jadeo sofocado. Hugh se incorpor a duras penas. Es una trampa le avis Haplo sin alzar la voz. Obra tuya! replic Hugh con furia, disponindose a luchar aunque hasta el ltimo nervio de su cuerpo le transmita una punzada ardiente. Ma? No! Haplo mir al hombre con actitud calmosa. De Bane! Hugh lanz una mirada penetrante al patryn. Haplo la sostuvo resueltamente. Sabes que tengo razn. Lo has sospechado desde el principio. Hugh baj los ojos, dio media vuelta y se dirigi hacia la puerta en una carrera descontrolada, tambaleante.

278

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

34
EL IMPERANON, ARISTAGN REINO MEDIO Haplo vio alejarse a Hugh y se propuso seguirlo, pero antes dirigi una cauta mirada a su alrededor. Sang-Drax andaba por all, en alguna parte; las runas de la piel del patryn reaccionaban a la presencia de la serpiente. Sin duda, Sang-Drax aguardaba en aquella misma habitacin. Lo cual significaba que... Haplo! Chill una voz . Haplo, ven con nosotros! Jarre? El patryn se volvi. Sang-Drax tena asida a la enana por la mano y corra con ella por el pasadizo hacia la escalera. A la espalda de Haplo, la madera salt hecha astillas. Hugh haba echado abajo la puerta y el patryn lo oy irrumpir en la habitacin con un rugido. Fue recibido con gritos, rdenes en elfo y un estruendo de acero contra acero. Ven conmigo, Haplo! Jarre alarg la mano libre hacia l . Nos escapamos! No podemos detenernos, querida avis Sang-Drax, arrastrando consigo a la enana. Tenemos que huir antes de que termine la confusin. He prometido a Limbeck que me ocupara de que volvieras a Dre vlin sana y salva. Pero Sang-Drax no miraba a Jarre. Miraba a Haplo. Y los ojos de la serpiente tenan un intenso fulgor rojo. Jarre no llegara viva a la tierra de los enanos. Sang-Drax y la enana descendieron a toda prisa la escalera; la enana, dando traspis y produciendo un gran estruendo de tintineos y pisadas firmes con sus recias botas. Haplo! le lleg el grito de Jarre. Se qued plantado en mitad del pasillo, soltando juramentos de amarga frustracin. De haber podido, se habra dividido en dos, pero tal cosa era inalcanzable incluso para un semidis. Hizo, pues, lo ms parecido que estaba en su mano. Perro! orden a ste . Ve con Bane! Qudate con l! Apenas esper a ver que el perro se alejaba a toda velocidad hacia la habitacin de Bane, donde reinaba ahora un silencio cargado de malos presagios, y se puso en marcha por el pasillo en persecucin de Sang-Drax. Una trampa! El eco de la advertencia de Haplo reson en la cabeza de Hugh. Lo has sospechado desde el principio. Muy cierto, maldita fuera. Hugh lleg hasta la habitacin de Bane y encontr cerrada la puerta. Le dio una patada, y la dbil madera de tile salt hecha astillas, que lo llenaron de araazos cuando se abri paso por el hueco. No tena ningn plan de ataque y no haba tiempo para improvisar alguno, pero la experiencia le haba enseado que una accin temeraria e inesperada poda, en ocasiones, derrotar a un enemigo superior, sobre todo si ste ya daba por hecho su triunfo. Hugh dej a un lado el disimulo y la discrecin y empez a hacer todo el ruido, a armar todo el revuelo del que fue capaz.

279

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Los guardias elfos que se haban ocultado en la habitacin saban que Iridal tena un cmplice, pues su llamada de auxilio los haba puesto sobre aviso. Una vez reducida la misteriarca, los guardias permanecieron al acecho del hombre y saltaron sobre l cuando irrumpi a travs de la puerta. Pero, al cabo de pocos segundos, los elfos empezaron a preguntarse si estaban vindoselas con un hombre o con una legin de demonios. La habitacin haba permanecido a oscuras hasta entonces pero en aquel momento, con la puerta reventada, la luz de la antorcha del pasadizo iluminaba en parte la escena, aunque la luz vacilante no haca sino contribuir a la confusin. Hugh no llevaba puesta la mscara, que Haplo le haba arrancado, de modo que eran visibles su cabeza y sus manos, mientras el resto de su cuerpo an segua camuflado por la magia elfa. A los desconcertados guardias les produjo la impresin de que una cabeza humana incorprea se abalanzaba sobre ellos al tiempo que unas manos portadoras de muerte surgan de la nada con un destello. La afilada daga de Hugh alcanz a uno de los elfos en el rostro y se hundi en el gaznate de otro. De una patada en la entrepierna, Hugh envi a un tercero al suelo, retorcindose de dolor; su puo, como un ariete, derrib a otro. Los elfos, cogidos por sorpresa ante la ferocidad del ataque y sin saber a ciencia cierta si estaban combatiendo a un ser vivo o a un espectro, retrocedieron en desorden. Hugh no les prest ms atencin. Bane con las mejillas plidas, los ojos muy abiertos y los rizos desgreados estaba en cuclillas al lado de su madre, la cual yaca en el suelo, inconsciente. Hugh apart a un lado muebles y cuerpos. Estaba a punto de tomar en brazos a la mujer y salir de all con ella y el pequeo, cuando escuch una voz fra: Esto es ridculo. Es un humano y est solo. Detenedlo. Avergonzados, reaccionando tras su exhibicin de terror, los soldados elfos volvieron al ataque. Tres de ellos se lanzaron por la espalda sobre Hugh, le sujetaron los brazos y se los inmovilizaron contra los costados. Otro guardia le cruz el rostro con un golpe plano de su espada y dos elfos ms lo cogieron por los pies. La lucha termin. Los elfos ataron brazos, muecas y tobillos de Hugh con cuerdas de arco. El hombre qued tendido de costado, con las rodillas encogidas contra el pecho, aturdido e impotente. De una herida en un lado de la cabeza descenda un pequeo reguero de sangre, que tambin goteaba de un corte en los labios. Dos elfos lo vigilaron estrechamente mientras los dems iban en busca de luz y de ayuda para sus compaeros cados. Velas y antorchas iluminaron un escenario de destruccin. Hugh no tena idea de qu clase de hechizos haba lanzado Iridal antes de ser reducida, pero las paredes estaban tiznadas como por el impacto de algn objeto ardiente, varios esplndidos tapices humeaban todava y dos elfos estaban siendo retirados de la estancia con quemaduras graves. Iridal yaca en el suelo con los ojos cerrados y el cuerpo flcido, pero respiraba. Estaba viva. Hugh no apreci ninguna herida y se pregunt qu le habra sucedido. Despus, dirigi la mirada a Bane, que segua acuclillado junto a la figura inmvil de su madre. Hugh record las palabras de Haplo y,

280

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

aunque no confiaba en el patryn, tampoco se fiaba de Bane. Los habra traicionado el chiquillo? Dirigi una mirada penetrante a ste. Bane se la devolvi con rostro impasible, sin revelar nada, ni inocencia ni culpabilidad. No obstante, cuanto ms tiempo sostena la mirada de Hugh, ms nervioso pareca ponerse. Sus ojos se apartaron del rostro de Hugh y se fijaron en un punto justo por encima del hombro del humano. De pronto, con los ojos abiertos co mo platos, Bane emiti un grito ahogado: Alfred! Hugh estuvo a punto de volver la cabeza, pero enseguida se dio cuenta de que el muchacho slo trataba de engaarlo para desviar su atencin de Iridal. Pero, si Bane estaba haciendo comedia, su interpretacin era magistral. El pequeo se encogi, retrocedi un paso y levant una de sus manitas como para protegerse. Alfred! Qu haces aqu? Vete! No te quiero por aqu! No te necesito... El chiquillo slo era capaz de balbucir unas palabras casi in coherentes. La voz fra intervino de nuevo: Tranquilzate, Alteza. Aqu no hay nadie. Bane estall de clera. Alfred est aqu! Justo sobre el hombro de Hugh! Lo veo perfectamente, te lo aseguro...! De pronto, el muchacho parpade y mir a Hugh con los ojos entrecerrados. Trag saliva y ensay una sonrisa, astuta y socarrona. Estaba tendiendo una trampa, conde. Trataba de averiguar si este hombre tena un cmplice, pero t lo has estropeado. Lo has echado todo a perder! Bane intent parecer indignado, pero no apart la vista de Hugh, y ste sigui percibiendo cierta inquietud en los ojos del muchacho. Hugh no tena idea de qu se propona Bane, ni le importaba. Algn truco, sin duda. La Mano record una ocasin en que el muchacho haba afirmado ver a un monje kir detrs de su hombro. Se lami la sangre de la herida del labio y mir a su alrededor tratando de identificar la voz que daba las rdenes. Descubri ante l a un elfo alto y bien formado. Ataviado con unas ropas refulgentes, el elfo haba salido milagrosamente ileso del torbellino de destruccin que haba arrasado gran parte de la estancia. El conde avanz unos pasos y estudi a Hugh con distante inters, como si inspeccionara una especie de insecto recin descubierta. Soy el conde Tretar, seor de los elfos trtaros. Y t, creo, ere s conocido como Hugh la Mano. M no habla elfo gru Hugh. No? Tretar sonri. Pero sabes lucir muy bien nuestras ropas. Vamos, vamos, seor mo... El conde segua hablando en elfo . El juego ha terminado. Acepta la derrota con elegancia. Yo s muchas cosas de ti, Hugh: s que hablas elfo con fluidez, que eres responsable de la muerte de varios de mi raza, que robaste una de nuestras naves dragn... Y tengo una orden de busca y captura contra ti... vivo o muerto.

281

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Hugh mir de nuevo a Bane, que lo contemplaba con la inocencia candida e impertrrita que ponen en prctica los ni os como su mejor defensa contra los adultos. Con una mueca de dolor, Hugh movi el cuerpo con la aparente intencin de ponerse ms cmodo, aunque lo que pretenda en realidad era probar la firmeza de sus ataduras. Las cuerdas de arco estaban seguras. Si intentaba desatarse, slo conseguira que se le hundieran an ms en la carne. Aquel Tretar no era estpido. De nada le servira seguir fingiendo, se dijo. Quiz si intentaba un trato... Qu le ha sucedido a la madre del muchacho? pregunt. Qu le habis hecho? El conde mir brevemente a Iridal y enarc una ceja. Le hemos inoculado un veneno. Oh!, nada peligroso, te lo aseguro. Es un preparado poco potente, administrado mediante un dardo, que la mantendr inconsciente e incapacitada durante el tiempo que estimemos necesario. Es el nico modo de tratar a esos humanos conocidos como misteriarcas. Esto, o matarlos directamente, por... El conde se detuvo a media frase. Su mirada se haba vuelto hacia un perro que acababa de entrar en la sala. El perro de Haplo. Hugh se pregunt dnde se habra metido el patryn y cul era su papel en todo aquello, pero no encontr respuesta. Y, desde luego, no iba a pedrsela a los elfos por si, por alguna casualidad, stos no haban contado con Haplo en sus clculos. Tretar frunci el entrecejo y se dirigi a sus soldados. se es el perro del criado de Su Alteza. Qu hace aqu? Llevoslo. No! Exclam Bane . Es mo! El nio se incorpor de un salto y ech los brazos al cuello del animal. ste respondi lamindole la mejilla y hacindole fiestas demostrativas de que acababa de recuperar a un amigo al que no vea en mucho tiempo. Me prefiere a Haplo anunci el muchacho. Me quedo con l. El conde contempl al nio y su mascota con aire pensativo. Est bien, el animal puede quedarse. Ve a averiguar cmo ha escapado el perro dijo en voz baja a uno de sus subordinados. Y averigua qu ha sido de su amo. Bane forz al perro a tenderse a su lado. El animal se tumb en el suelo jadeando y mir a su alrededor con ojos brillantes. El conde volvi de nuevo la atencin a Hugh. Me has capturado dijo ste . Soy tu prisionero. Encirrame, mtame si quieres. Lo que hagas conmigo no importa, pero deja que la mujer y el muchacho se vayan. Tretar lo observ, visiblemente divertido. De veras me crees tan estpido, seor mo? Un famoso asesino y una poderosa hechicera caen en nuestras manos y esperas que nos deshagamos de vosotros sin ms? Qu desperdicio! Qu estupidez! Qu quieres de m, entonces? pregunt Hugh con voz ronca. Contratarte respondi Tretar sin alterarse. No estoy disponible. Todo hombre tiene su precio.

282

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Hugh gru y cambi de postura otra vez. En este repugnante reino vuestro no hay suficientes barls como para comprarme. Dinero, no replic Tretar, limpiando cuidadosamente el holln del asiento de una silla con un pauelo de seda. La ocu p, cruz con garbo las piernas, cubiertas con unas medias del mismo material que el pauelo, y se recost en el respaldo. El pago es una vida. La de esa mujer. De modo que es eso. Rod sobre s mismo hasta quedar boca arriba y tens los msculos en un nuevo intento de romper sus ataduras. La san gre, caliente y pegajosa, se desliz por sus manos. Tranquilzate, humano. Con eso slo consigues hacerte dao. Tretar exhal un suspiro afectado. Reconozco que mis hombres no son combatientes especialmente admirables, pero son expertos en hacer nudos. Es imposible que te sueltes y no somos tan estpidos como para permitir que mueras intentndolo, si era eso lo que esperabas. Al fin y al cabo, no te pedimos nada que no hayas hecho ya incontables veces. Queremos con tratarte para un asesinato. As de simple. Y quin es el objetivo? inquiri Hugh, creyendo adivinar la respuesta. El rey Stephen y la reina Ana. Sorprendido, Hugh volvi la vista hacia Tretar. El conde asinti, comprensivo. Esperabas que dijera el prncipe Reesh'ahn, me equivoco? Cuando supimos que venas, pensamos en ello. Pero el prncipe ha sobrevivido a varios atentados. Se dice que lo protegen unos poderes sobrenaturales y, aunque no creo demasiado en esas tonteras, s me parece que t, un humano, tendras ms oportunidades de matar a los gobernantes humanos. Y sus muertes sern tan tiles como la de Reesh'ahn, para nuestros propsitos. Muertos Stephen y Ana, con su hijo en el trono, la alianza con el rebelde se desmoronar. Hugh mir a Bane con aire torvo. De modo que es idea tuya? Quiero ser rey declar Bane sin dejar de acariciar al perro. Y t confas en este pequeo bastardo? Dijo Hugh al conde . Si es capaz de traicionar a su propia madre! Es una especie de chiste, verdad? Lo siento, pero nunca he entendido el sentido del humor de los humanos. Su Alteza, el prncipe Bane, sabe muy bien lo que ms le interesa. Hugh dirigi la mirada a Iridal y agradeci que siguiera inconsciente. Casi dese, por su bien, que estuviera muerta. Si accedo a matar a los reyes, la dejars libre. se es el trato. De acuerdo. Qu seguridad puedo tener de que mantendrs tu palabra? Ninguna. Pero tampoco tienes muchas alternativas salvo confiar en nosotros, no te parece? De todos modos, te har una concesin. El muchacho te acompaar. Est en contacto con su madre y, a travs de l, sabrs que la hechicera est viva. Y a travs de l sabrs si he hecho lo que me pides, no es eso?

283

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Naturalmente. Tretar se encogi de hombros. Y la madre se mantendr informada del estado de su hijo. Supongo que quedara desolada si le sucediera algo a su hijo. Sera un sufrimiento tan terrible para ella... No debes hacerle dao orden Bane . Ella va a convencer a todos los misteriarcas para que se pongan de mi parte. Me adora aadi con una sonrisa picara. Har todo lo que yo le diga. Era cierto, pens Hugh. Y, aunque le contara la verdad, Iridal no le creera. De todos modos, continu pensando, l no tendra ocasin de verlo. Bane se ocupara de ello. El pequeo diablo no poda dejarlo con vida; sin duda, una vez que hubiera servido a su propsito, sera capturado y ejecutado. Pero, cmo encajaba Haplo en todo aquello? Dnde estaba? Bien, Hugh, puedo saber tu respuesta? Tretar toc al prisionero con la punta de su reluciente zapato. No es preciso que te la d replic la Mano . Me tienes en tu poder y ya la conoces. Excelente asinti Tretar con energa. Se incorpor del asiento e hizo una indicacin a varios de sus hombres. Llevaos a la dama a las mazmorras. Mantenedla drogada. Salvo eso, ocupaos de que reciba buen trato. Los elfos pusieron en pie a Iridal. Ella abri los ojos, mir a su alrededor como si estuviera ebria, vio a su hijo y sonri. Despus, con un parpadeo, lade la cabeza y se dej caer en brazos de sus captores. Tretar le cubri la cabeza con la capucha para ocultarle las facciones. As, si alguien os ve, pensar que la mujer slo padece de un exceso de vino. Marchaos. Los elfos cruzaron la puerta y se alejaron por el pasillo llevan do a Iridal medio a rastras. Bane, con el brazo en torno al perro, contempl la escena sin mucho inters. Despus, se volvi a Hugh con expectacin. Cundo nos vamos? Tiene que ser pronto intervino Tretar. Reesh'ahn ya est en Siete Campos. Stephen y Ana ya estn en camino. Te pro porcionaremos todo lo que necesites, Hugh... No creo que pueda ir a ninguna parte, as replic Hugh desde el suelo. Tretar lo mir detenidamente y, por fin, hizo un breve y seco gesto de asentimiento. Soltadlo. Hugh ya sabe que, incluso si consigue escapar de nosotros y encuentra el camino a las mazmorras, la mujer morir antes de que llegue hasta ella. Los elfos cortaron las ataduras del humano y lo ayudaron a ponerse en pie. Quiero una espada corta dijo Hugh mientras se frotaba los brazos, tratando de estimular la circulacin en sus venas. Y quiero recuperar mis dagas. Y veneno para el acero. Conozco uno que... Tienes algn alquimista? Bien. Hablar con l. Y quiero dinero. Mucho, por si tenemos que recurrir al soborno. Y un dragn. Tretar apret los labios. Esto ltimo ser difcil, pero no imposible. Necesitar ropas para el viaje continu Hugh . El muchacho, tambin. Ropas humanas. Las que llevara un buhonero. Y algunas joyas elfas. Nada de valor; slo algunas piezas baratas y llamativas.

284

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

En esto no habr problemas. Pero, dnde estn tus ropas? inquiri con una mirada penetrante. Las he quemado respondi Hugh sin alterarse. Tretar no aadi nada ms. El conde arda en deseos de saber cmo, de dnde y de quin haba obtenido Hugh el uniforme mgico de la Invisible, pero daba por descontado que el humano mantendra la boca cerrada al respecto. Y, de todos modos, crea tener una idea bastante aproximada. Por supuesto, a aquellas alturas, sus espas ya haban relacionado a Hugh e Iridal con los dos monjes kir que haban llegado a Paxaua. Y a quin podan recurrir tales monjes, sino a sus hermanos espirituales, los kenkari? Voy a llevarme el perro anunci Bane, excitado, ponindose en pie de un salto. Slo si le enseas a volar a lomos de un dragn replic Hugh. Por unos instantes, Bane pareci abatido. Despus, dio unos pasos apresurados hasta la cama y orden al perro que lo siguiera. Fjate, esto es un dragn dijo Bane, sealando la cama. Dio unas palmaditas en el colchn y aadi : Ahora, sbete aqu... Eso es. Y sintate. No, as no; sintate. Baja las patas traseras. El animal, meneando el rabo con la lengua fuera y las orejas en alto, se mostr gustoso de participar en el juego, aunque no pareca saber muy bien qu se requera de l y termin por ofrecer la pata al muchacho. No, no, no! Sintate! Bane presion la parte trasera del animal. Un encanto de muchacho coment Tretar. Cualquiera pensara que se marcha de vacaciones... Hugh no dijo nada y contempl al perro. El animal era mgico, record. Al menos, sospechaba que lo era, despus de haberlo visto hacer cosas muy extraas en varias ocasiones. Y no sola separarse de Haplo; ms an: cuando lo haca, siempre era por alguna razn concreta. Esta vez, sin embargo, Hugh no consegua imaginar cul poda ser sta. De todos modos, no importaba mucho pues, desde el punto de vista de Hugh, slo haba una salida de todo aquello. Un elfo entr en la habitacin, se acerc a Tretar y le susurr algo. Hugh tena un odo muy fino. Sang-Drax... Todo segn el plan. Tiene a la enana... Llegar a Drevlin sana y salva. Explicar la fuga. El orgullo del emperador quedar salvado... La Tumpa-chumpa, tambin. El muchacho puede quedarse el perro... Al principio, Haplo no tuvo dificultades para seguir a Sang-Drax y a la enana. Jarre, con sus pesadas botas, sus cortas piernas que no alcanzaban a mantener el paso de su supuesto rescatador y sus resoplidos de fatiga ante el ejercicio extenuante al que no estaba acostumbrada, avanzaba con lentitud y haciendo tanto ruido como la mismsima Tumpa chumpa. Lo cual haca an ms inexplicable que Haplo les perdiera la pista. El patryn los haba seguido por el pasillo que arrancaba de la habitacin de Bane y escaleras abajo pero, al llegar al pie de stas, que daba a otro pasadizo el mismo por el que haba entrado, los dos haban desaparecido de vista sin dejar el menor rastro. Haplo, con una maldicin, ech a correr por el pasillo barriendo con la vista el suelo, las paredes y las puertas cerradas a ambos lados. Ya estaba cerca del

285

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

final del pasadizo, casi junto a la puerta delantera, cuando cay en la cuenta de que all suceda algo extrao. Las teas estaban encendidas, cuando antes las haba encontrado apagadas. Y en la entrada no haba ningn criado bostezando o comentando chismes. De pronto, con sbita perplejidad, advirti que no haba ninguna entrada. Al llegar al fondo del pasillo, donde deba estar la puerta, Haplo descubri una pared lisa y dos pasadizos ms, que se abran en direcciones opuestas. Estos pasillos eran mucho ms largos de lo normal, mucho ms de lo que resultaba concebible, tomando en cuenta el tamao del edificio, y el patryn tuvo la certeza de que si echaba a correr por cualquiera de ellos, descubrira que conducan a otros tantos. Estaba en un laberinto, una creacin mgica de la serpiente elfo, una maquinacin frustrante y de pesadilla que hara correr a Haplo de un lado a otro interminablemente, sin conducirlo a otro sitio que a la locura. Haplo se detuvo y alarg las manos con la esperanza de tocar algo slido y real que lo ayudara a disipar la magia. Se senta en peligro pues, aunque le pareca estar en un corredor vaco, en realidad poda encontrarse en mitad de un patio abierto, rodeado por un centenar de elfos armados. Aquello era peor, mucho peor, que quedarse ciego de repente. Privado de la vista, an podra haberse fiado de los dems sentidos, haberse apoyado en ellos. Pero ahora su cerebro estaba obligado a dudar de sus percepciones. El parecido de aquella ilusin con los sueos resultaba enervante. Dio un paso, y el corredor oscil y se cimbre. El suelo que notaba bajo los pies no era el mismo que vean sus ojos. Las paredes se deslizaban entre sus dedos, pero stos tocaban algo slido. Haplo se senta cada vez ms mareado, ms desorientado. Cerr los ojos e intent concentrarse en los sonidos, pero tampoco poda fiarse de ellos. Los nicos que oa le llegaban a travs del perro. Era como si estuviese en la habitacin con Hugh y Bane. Not en la piel el hormigueo de las runas al activarse. Algo o alguien se acercaba a l. Y all se qued plantado, con los ojos cerrados y agitando los puos con impotencia. Capt unas pisadas pero, a quin se acercaban, a l... o al perro? Haplo reprimi el impulso del pnico que lo urga a lanzar golpes a ciegas. Un soplo de brisa le roz la mejilla, y se volvi. El pasillo segua vaco pero, maldita fuera, el patryn saba que tena algo o a alguien justo detrs de l. Activ su magia e hizo que los tatuajes mgicos emitieran su resplandor azul, envolvindolo en un escudo protector. Funcionara contra los mensch. Pero no contra... De pronto, se produjo un estallido de dolor en su cabeza y se not caer, caer en el sueo. Golpe el suelo, y la conmocin lo devolvi bruscamente a la conciencia. La sangre le nublaba la vista y le adhera los prpados. Pugn por mantenerlos abiertos pero acab por rendirse. La luz deslumbrante que brillaba ante l lo daaba. Su proteccin mgica se estaba desbaratando. Otro estallido de dolor...

286

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

35
LA CATEDRAL DEL ALBEDO REINO MEDIO Guardin dijo el kenkari ayudante del Puerta, un weesham pide verte. El weesham del conde Tretar, para ser preciso. Dile que no aceptamos... Si me perdonas, Guardin, ya se lo he hecho saber, pero es muy terco. Insiste en hablar contigo personalmente. El Puerta suspir, tom un sorbo de vino, se sec los labios con una servilleta y dej el almuerzo para ir al encuentro de aquel weesham tan pesado. Estuvo largo rato de conversacin con l y, cuando la confe rencia termin, el Guardin de la Puerta reflexion un momento, llam a su ayudante y le inform que estara en la capilla. El Guardin de las Almas y la Guardiana del Libro estaban arrodillados ante el altar de la capilla. Vindolos en plena oracin, el Puerta entr en silencio, cerr la puerta tras l y se arrodill tambin, con las manos juntas y la cabeza inclinada. El Alma se volvi. Tienes noticias? S, pero no querra... No, no. Haces muy bien en interrumpirnos. Observa. Puerta levant la cabeza y contempl el Aviario con un sobresalto. Era como si una tormenta furiosa se hubiera desatado sobre la frondosa vegetacin. Los rboles temblaban y se combaban y geman bajo un viento que era el clamor de miles de almas atrapadas. Las hojas se agitaban, presa de violentas sacudidas, y las ramas crujan y se quebraban. Qu es esto? musit el Puerta, olvidando en su espanto que no deba hablar hasta que lo hubiera hecho el Guardin de las Almas. Al recordarlo, se encogi y se dispuso a pedir disculpas, pero no le dio tiempo. Quizs t puedes decrnoslo. Puerta, perplejo, movi la cabeza en gesto de negativa. Acaba de estar aqu un weesham, el mismo que nos habl del chiquillo humano, ese Bane. El weesham recibi nuestro aviso y nos ha trado esta noticia: su pupilo, el conde Tretar, ha capturado a la dama Iridal y a Hugh la Mano. La misteriarca ha sido encerrada en las mazmorras de la Invisible. El weesham no est seguro de qu ha sido de Hugh, pero cree que a l y al muchacho los estn conduciendo a alguna parte, lejos de aqu. El Guardin de las Almas se puso en pie. Tenemos que actuar. Y tenemos que hacerlo enseguida. Pero, a qu viene el clamor de los muertos? Insisti el Puerta. Qu es lo que los perturba? No consigo entenderlo. El Guardin de las Almas tena un aire perplejo y dolorido. Tengo la impresin de que tal vez no lo comprendamos nunca, en esta vida. Pero ellas, s. Volvi la vista al Aviario, y le cambi la cara; sus facciones expresaban ahora un temor reverencial, una aoranza cargada de melancola. Ellas lo entienden. Y nosotros debemos actuar. Debemos ponernos en marcha.

287

La Puerta de la Muerte

LA MANO DEL CAOS

Margaret Tweis Tracy Hickman

Ponernos en marcha! El Guardin de la Puerta palideci. Jams, en los incontables aos que haba dedicado a abrirla a los dems, la haban traspasado sus pies. En marcha, adonde? A unirnos a ellas, tal vez respondi el Alma con una sonrisa desvada, como si captara los lamentos silenciosos de los muertos en el interior del Aviario. En la hora fra y oscura que precede al alba, el Guardin de las Almas cerr la puerta que conduca al Aviario e invoc ante ella un hechizo que la dej sellada. Era algo que no haba suce dido en toda la historia de la catedral. Ni una sola vez, en todo aquel tiempo, haba abandonado su sagrado puesto el Guardin de las Almas. El Guardin de la Puerta y la Guardiana del Libro intercambiaron una mirada solemne mientras las puertas se cerraban y eran pronunciadas las palabras del hechizo. Abrumados de asombro, los dos kenkari estaban ms asustados por aquel brusco cambio en sus vidas que por la vaga sensacin de amenaza que perciban, pues interpretaban aquella pequea alteracin como el anuncio de un cambio de proporciones muy superiores que afectara, para bien o para mal, a todos los pueblos de todas las razas de Ariano. El Guardin de las Almas abandon el Aviario y enfil el corredor. Dos pasos ms atrs, como era debido, lo siguieron el Guardin de la Puerta, a la izquierda, y la Guardiana del Libro, a la diestra. Ninguno de los tres dijo nada, aunque el Puerta estuvo a punto de soltar una exclamacin cuando pasaron junto al pasillo que conduca a la puerta principal y continuaron adentrndose en la catedral. El Guardin haba dado por sentado que deberan abandonar el recinto para encaminarse al Imperanon, pues haba supue