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El monstruo del arroyo

Mario Mndez
Ilustraciones de Pez

ALFAGUARA

I NOCHES DE TORMENTA Un relmpago ilumin la oscura noche pueblerina y al instante un trueno rompi el silencio de las calles desiertas. La lluvia, que haba cado durante toda la tarde, se hizo ms potente an, transformndose en una implacable cortina de agua que anegaba las calles de tierra de Los Tepuales. Pedro se asom a la ventana de su casa y corri las cortinas; enseguida la voz de su ta Cata lo regres a la mesa, donde lo esperaban las tareas de la escuela. Pedro dijo la ta con tono amable, como excusndose, tienes que terminar los deberes, adems, ya sabes... Pedro movi la cabeza, asintiendo. S, ya s dijo tristemente, y se qued callado. 3

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Lo que Pedro saba era lo mismo que tambin saban todos los habitantes de Los Tepuales. A esa hora, y en plena tormenta, era mejor no asomarse. La escena se repeta, seguramente, en muchas de las casas bajas del pueblo, esa misma noche. Y se vena repitiendo desde haca ya varios aos, desde el momento en que se instal en el pueblo lo que primero fue un rumor y despus una certeza que nadie se atreva a discutir: que en las afueras de Los Tepuales, en el casco abandonado de la estancia La Margarita, junto al arroyo Triste, viva un monstruo. El pueblo se haba enterado de tan extraa noticia en otra parecida noche de tormenta; aquella en que un paisano que vena al pueblo en su caballo vio una luz en la vieja casona destruida, se asom a curiosear y muy poco despus entr al galope por la nica calle asfaltada, gritando horrorizado su descubrimiento: Un monstruo! Un monstruo!, exclamaba el aterrado paisano, y desde aquellos gritos ya nada fue igual en Los Tepuales. La noticia que haba trado aquel paisano asustado enseguida se hizo verdad entre los vecinos supersticiosos, que muy pronto sacaron a relucir las leyendas ms antiguas: que en La Margarita vivi un 4

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sabio loco, decan algunos -y que quizs todava estaba all, agregaban otros en voz baja-. Que el arroyo Triste tena ese nombre no por la poqusima agua que arrastraba sino porque en l se haba ahogado una vieja hechicera, y que la vieja, antes de morir, haba maldecido las aguas oscuras. O que La Margarita no se venda no por problemas de sucesin, como argumentaban los abogados, sino porque el dueo que suponan saba lo del sabio loco, o lo de la vieja hechicera, no quera hacerse cargo de la suerte de los futuros ocupantes. Lo cierto es que durante mucho tiempo el tema excluyente de todas las conversaciones de los tepualenses fue La Margarita y su monstruoso habitante. A muy pocos se les ocurri pensar que tal vez aquel gaucho curioso estaba un poquito pasado de copas y los que s consideraban esa posibilidad respondan con algo que para ellos era una verdad indiscutible: los chicos aseguraban-, los locos y los borrachos nunca mienten. Pero como a pesar de todo siempre hay alguien que no pierde la cabeza, hubo en Los Tepuales una persona que dud de los dichos del pueblo. El director de la nica escuela del lugar era de los poqusimos que se 6

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rean del cuento y fue l quien logr reunir una expedicin que se animara a inspeccionar La Margarita. Cinco hombres y el director partieron un da poco antes del atardecer, recorrieron la estancia abandonada y entraron a la vieja casona cuando ya oscureca. Volvieron muy poco despus: uno de los expedicionarios, que en realidad no era tan valiente como pareca, se enganch el poncho en un clavo y peg tal grito que asust a sus compaeros. Todos corrieron, salvo el director, que a pesar de los gritos se anim a seguir. Volvi muy tarde, cansado y embarrado hasta las rodillas. En el bar del pueblo lo esperaban sus compaeros y muchos vecinos. l les dijo que no haba visto ningn monstruo, aunque agreg que en el fondo de la casa le haba parecido ver una luz y que al acercarse la luz se haba apagado. Un relmpago asegur, pero ya era tarde. Hasta sus mismos compaeros se convencieron de que algo haba y ya nadie se anim a volver por all. Para colmo, dos meses despus el director se jubil y regres a su pueblo natal, con lo que los comentarios se hicieron unnimes: Por algo se va, decan algunos aun antes de que el director abandonara el pueblo. l lo vio, aseguraban otros al da siguiente de su partida,

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y a la semana ya nadie dudaba de que, efectivamente, se iba escapando del monstruo. 8

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II ALGO Que en La Margarita haba algo, aunque parezca mentira, era la ms pura y santa verdad. Lo que se contaba acerca de las sombras que se movan a los alrededores de la estancia, o de las luces que titilaban en la casa en ruinas, era cierto. Un extrao ser sola moverse por entre los rboles del bosquecito que rodeaba la casa, casi siempre a la llegada del atardecer, cargando en los largos brazos los montones de lea con las que encenda los fuegos de los que se hablaba en el pueblo. Ese algo, ese ser grande y peludo, viva en la casa desde haca muchos aos, en la soledad ms absoluta, sin comunicarse con nadie, sin ms comodidades que su camastro de cueros y paja y la lea que quien sabe cmo haba aprendido a utilizar y que lo calentaba en el invierno. 9

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Cmo haba llegado a La Margarita era un misterio que ni l mismo, si hubiera podido hablar, habra explicado. Por lo que el monstruo saba, siempre haba estado en esa, su guarida, y siempre estara all, alimentndose con lo que encontraba y evitando todo contacto con los vecinos del pueblo, por los que no senta ninguna simpata. Haba bajado alguna que otra vez hasta Los Tepuales, siempre ocultndose en las sombras de la noche y dos o tres veces los perros lo haban corrido, ladrndole. De ellos, precisamente, haba aprendido a defenderse, copindoles los ladridos, que le salan muy a su manera, mostraba los dientes, grua y emita una especie de aullido largo y desafinado que no asustaba demasiado a los perros pero mantena, sin que l pudiera adivinarlo, a todos los vecinos encerrados en sus casas, aterrados ante la posibilidad de que el monstruo al fin se hubiera decidido a atacarlos. Despus de esas raras incursiones al pueblo, volva, como siempre, a su guarida en el arroyo. Se acomodaba en alguna de las piezas de la casona y evitaba, sin saber por qu, los restos del auto rojo semivolcado contra un rbol, a pocos metros de la casa. Qu era ese armatoste roto en medio del bosquecito resultaba algo que el monstruo no estaba capacitado 10

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para entender, pero por alguna oscura razn prefera mantenerse alejado de l, como si hubiera all una oculta amenaza. 11

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III VENTAJAS Por ese entonces, y sin que el monstruo pudiera aprovecharla, naci en Los Tepuales la costumbre de dejar cosas en la entrada del pueblo, como pequeas ofrendas que tenan la intencin de tranquilizar al engendro: paquetes de comida, alguna gallina, incluso velas encendidas y botellas con agua. El monstruo nada aprovechaba de las ofrendas, que jams haba visto siquiera, pero curiosamente fue esa la mejor poca de los dos granujas del pueblo, Adolfo y Jos, que a despecho del miedo salan por las noches de su rancho, y siguieron as estar alimentados como nunca. Los dos granujas eran los encargados de difundir entre los vecinos las noticias ms espeluznantes acerca del monstruo; no slo decan haberlo visto ms de una vez; aseguraban, adems, que el maligno ser los haba 12

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perseguido y Jos, que era de dos el ms imaginativo, hizo la descripcin ms completa que del monstruo se hubiera escuchado: dos metros de alto, largusimos pelos, dientes como de len, ojos enrojecidos y garras, poderosas garras. En fin, cuanto ms horrible y peligroso resultara el engendro, ms provisiones conseguan Jos y su socio Adolfo. Pero no slo para los inofensivos granujas la existencia del monstruo del arroyo, como empez a llamrselo, se convirti en una ventaja. No falt quien pensara en utilizarlo como atractivo turstico, y aunque esa idea fue pronto desechada (porque, como dijeron los ms sensatos, la gente de los pueblos vecinos pensara de los tepualenses que eran unos mentirosos, o peor an, miedosos llenos de supersticiones), las ventajas llegaron, y no precisamente para los ms honestos. Exista en Los Tepuales, por aquellos aos, un intendente tan poco afecto al trabajo como amigo de los buenos negocios y con l, un grupo de colaboradores que tenan ms o menos las mismas inclinaciones. A instancias de uno de ellos, el secretario de Prensa de la Municipalidad, el monstruo se convirti, poco a poco, en la excusa perfecta para explicar todos los males del pueblo. Llegaba el invierno, por ejemplo, y la provisin de gas comenzaba 13

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a escasear; como es lgico, los vecinos protestaban pero enseguida llegaba el comunicado de prensa que explicaba lo sucedido a la gente, que de inmediato callaba: el culpable era el monstruo, al que se haba visto merodeando entre las nuevas instalaciones de gas -que los vecinos ya haban pagado y que el engendro se haba entretenido en destruir. Como consecuencia, los impuestos aumentaban y aunque el gas segua siendo escaso, ahora resultaba ms caro, y el intendente, sin que nadie se lo explicara, cambiaba de auto o remodelaba sus oficinas. Y as con muchas otras cosas. Los robos, por dar otro ejemplo, se hicieron ms comunes, y castigarlos ms difcil. Como la polica se negaba a patrullar de noche -por miedo al monstruo-, algunos ladrones audaces se dedicaban a saquear gallineros y despensas, y los robos, siempre, eran atribuidos al monstruo del arroyo, que al parecer ya no se contentaba con las ofrendas que se le hacan. 14

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IV PEDRO Y MARIL De las ventajas que se sacaban de su existencia, el monstruo no tena la menor noticia, l, en la casona abandonada, era tan inocente como un nio y tal vez por eso, es que fueron precisamente dos nios quienes se encargaran de aclarar las cosas. Uno de ellos se llamaba Pedro Basabilvaso. Era un chico de unos once aos que haba nacido en Los Tepuales y que desde siempre haba vivido con su ta Cata. Como todos en el pueblo crea sin dudar en la existencia del monstruo del arroyo pero, a diferencia de la mayora, senta una enorme curiosidad y muchas veces, antes de dormir, se haba jurado que algn da juntara el valor suficiente para entrar en La Margarita. Quizs porque no tena la suerte de haber sido criado por sus padres, se senta un poco raro (como el monstruo, se deca a s mismo) y tambin le pareca 16

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que estaba un poco solo (como el monstruo, se repeta) aunque eso era injusto con su ta, que lo quera y cuidaba como lo hubiera hecho su madre. El otro nio, nia, para ser precisos, era una nueva vecina de Los Tepuales. Se llamaba Maril y si bien vena de Buenos Aires, donde los monstruos no existen ms que en el cine y la televisin, muy pronto crey en la existencia del fabuloso habitante del arroyo, al que se imaginaba chorreando un agua verde y pegajosa, espantoso como uno que haba visto en un video. A Maril, que tambin tena once aos, le toc sentarse en el mismo banco del sexto grado al que iba Pedro y all se hicieron amigos. Los padres de la nia, una pareja de mdicos que venan a hacerse cargo del dispensario del pueblo, estuvieron encantados de que Maril se hiciera un amigo nuevo, pues tenan miedo de que su hija extraara demasiado la ciudad, y aunque no crean en la existencia del monstruo, solan invitar a Pedro a merendar con ellos y cada vez le pedan que narrara alguna de las muchas historias que se contaban en el pueblo sobre el terrible ser. A Ral y a Marta, los padres de Maril, no slo les interesaban los cuentos por lo divertidos sino tambin por un problema muy particular que tenan con la 17

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Intendencia. No haca ms de dos meses que se haban hecho cargo del dispensario y ya estaban cansados de que cada vez que algo fallaba, el intendente o su inseparable secretario de Prensa se encargaran de achacarle la culpa al monstruo. Si no llegaban los medicamentos a tiempo no era porque en la Intendencia hubieran olvidado los trmites correspondientes sino porque el engendro haba interceptado el envo; si la ambulancia no estaba disponible no era porque la estuviera usando alguno de los colaboradores, sino porque se estaba utilizando para perseguir al monstruo, y as hasta el hartazgo: todos los problemas del dispensario, como los dems problemas del pueblo, tenan que ver con el fantstico habitante de La Margarita. Por eso a Ral se le ocurri que la nica forma de terminar con los problemas era terminar con la leyenda, es decir, dejar en claro de una vez y para siempre lo que l daba por descontado: que no exista ni haba existido nunca ningn monstruo, ni en el arroyo, ni en la casona abandonada, ni en el bosque de La Margarita, l le demostrara al pueblo entero que el nico y verdadero lugar donde habitaba el monstruo era en la fantasa de los tepualenses. 18

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V PREPARATIVOS El dispensario que atendan Marta y Ral estaba abierto de lunes a viernes hasta que anocheca, y los sbados a la maana. El domingo era el da de descanso de los dos mdicos, as que el pap de Maril pens que lo mejor era tomarse toda la tarde del sbado para preparar la inspeccin a La Margarita. Pensaba salir al atardecer para entrar en la estancia abandonada momentos antes de que oscureciera, pues no quera que en el pueblo a nadie le quedaran dudas y por eso, la semana anterior a ese sbado, se dedic a comentarles a todos sus pacientes y vecinos cules eran sus planes. Como es de suponer, la voz corri enseguida y el sbado al medioda una gran cantidad de tepualenses lo escolt desde el dispensario hasta su casa, testigos silenciosos de lo que para ellos era casi un suicidio. 19

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Ral se rea y ms de una vez, mientras preparaba la mochila, repiti la invitacin. El que quiera acompaarme, que venga. Aunque sea para las fotos. Pero, claro, nadie aceptaba. El mdico tena planeada una expedicin completa, llevaba abrigo para pasar toda la noche en la estancia, y carg, tambin, una linterna poderosa y una cmara de fotos con la que pensaba registrar cada parte de la casona, que segn crea, estaba completamente vaca. A lo sumo habr ratas deca sonriendo pero no se preocupen; llevo un machete para los pastizales, y para defenderme. A los tepualenses no les gustaba nada lo que Ral estaba preparando. Por un lado, sentan que el mdico les tomaba el pelo, que se burlaba de sus creencias, y eso era cierto. Por otro, haba unos cuantos que teman sinceramente por su vida y otros ms, que no eran pocos, por perder las ventajas que conseguan de la existencia del monstruo. Adolfo y Jos, los granujas, se limitaron a repetirle al mdico las descripciones ms horribles del monstruo, pero los colaboradores del intendente fueron ms lejos. 20

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Reunidos en el saln de actos de la Municipalidad, los funcionarios, presididos por el secretario de Prensa, deliberaban acerca de lo que haba que hacer. Impidmosle ir deca el secretario de Transportes, que el intendente dicte un decreto y a otra cosa. No podemos le responda el secretario legal. El medicucho ese est en su derecho. Pero invade propiedad privada! se exaltaba el secretario de Rentas. No es delito si lo hace en beneficio de la ciencia, como dijo se lamentaba el secretario de Agricultura. Algo hay que hacer! exclamaban unos y otros, pero a nadie se le ocurra nada. Slo el intendente permaneca callado. Ni siquiera pareca preocupado. La secretaria de Cultura, al darse cuenta del raro silencio de su jefe, lo increp: Seor dijo la gorda mujer, pomposamente, esto no conviene a los altos intereses de Los Tepuales, a sus ciudadanos... y a sus gobernantes. No piensa usted hacer nada? 21

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El intendente se removi en su silln favorito, sonri y con un gesto oblig a todos sus colaboradores a guardar silencio. No hay que desesperar dijo con tono misterioso, ya algo se har. Mientras tanto, Ral terminaba los preparativos. Maril haba insistido durante toda la semana para que su padre la llevara, pero ste no acceda y Marta, a pesar de sus creencias cientficas, estaba de acuerdo. De pronto, ante las advertencias de los vecinos y las descripciones de los granujas, le haba entrado un poco de miedo, aunque prefera no preocupar a su marido y no le deca nada. Pedro, en tanto, ayudaba en lo que poda, yendo y viniendo por la casa de su amiga, y aunque en el fondo no le faltaban ganas de acompaar a Ral, tampoco le faltaba temor y se contentaba colaborando dentro del pueblo, y no en la temida estancia. Al fin empez a bajar el sol y Ral mont en su bicicleta, con la mochila en los hombros, una gorra de lana en la cabeza y una amplia sonrisa que pareca decir lo que estaba pensando: All voy, monstruo, a no encontrarte 22

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VI UNA EXPEDICIN CIENTFICA A medida que el sol del crepsculo enrojeca el camino de tierra que iba del pueblo a La Margarita, Ral, pedaleando en su vieja bicicleta, apuntaba en su cabeza cada uno de los pasos que deba dar para que la expedicin fuera un xito rotundo. Para empezar, necesitaba sacar fotos, muchas fotos. Llevaba la cmara colgando del cuello, preparada con un rollo de 36 fotos color, y tena otro en un bolsillo de la chaqueta, junto con el flash, pues las imgenes no deban dejar la menor duda. se era el primer punto, y estaba solucionado. El segundo punto era anotar todas y cada una de las cosas que valieran la pena, pues si de una expedicin cientfica se trataba era indispensable contar con un diario de viaje. Los puntos tercero y cuarto tenan que ver con su subsistencia. Marta se 23

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haba encargado de ponerle en la mochila comida suficiente como para una semana, a pesar de que Ral slo iba a pasar una noche en la estancia y el abrigo con el que contaba ms bien pareca el de alguien que fuera a visitar el polo. Pero l no haba protestado por eso, pues saba que era una de las formas que tena su esposa de demostrarle su cario. El punto quinto consista en hacer un croquis detallado del casco de la estancia y sus alrededores y para eso Maril le haba llenado la mochila con cartulinas, lpices de colores y hojas de calcar, y el punto sexto tena ms que ver con su regreso que con la expedicin misma: Ral pensaba aprovechar el medioda del domingo para pararse en la plaza frente a la Intendencia y hacer all un relato detallado de todos sus descubrimientos (o, mejor dicho, sus no descubrimientos), as Los Tepuales se convenca de una vez por todas de que en La Margarita no haba ningn monstruo. Pensando en todo esto, Ral pedale hasta la cerca semicada donde an se lea el nombre de la estancia. All se baj de la bici, la pas por sobre las maderas y entr. Oscureca y se haba levantado un viento leve que mova las hojas de los eucaliptos haciendo un ruido como de cortinas y a Ral, aunque no lo quera reconocer, le entr un poco de miedo. Pero sigui. 24

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Camin unos doscientos metros con la bicicleta a un lado hasta que al fin vio la casona abandonada, una vieja casa colonial en ruinas, con los techos de teja pudrindose y los aleros desflecados y sueltos. Slo una casa vieja, casi cada, sin ms misterios. Ral sac las primeras fotos y despus entr. En la entrada misma tuvo la primera sensacin desagradable; algo le toc la cara, como acaricindolo y Ral contuvo un grito y retrocedi, manoteando: haba tropezado con una enorme tela de araa. Sonri. Se sacudi los restos de la tela y sigui avanzando. De pronto un chistido lo detuvo, y luego varios ms; antes de que llegara a reaccionar, el estrpito de unos aleteos le pas por sobre la cabeza y Ral vio cmo una bandada de murcilagos abandonaba los techos para irse a buscar comida en el bosquecito. Ral apunt la linterna hacia el techo, despus al piso y saltando unos escombros continu su camino. Al fondo de lo que alguna vez fue la cocina de la casa le pareci ver un amontonamiento de lea y hasta all se dirigi. Para su sorpresa se encontr con unos leos que haban sido usados haca muy poco; dedujo entonces que quizs algn vagabundo haba pasado por la casa y luego se haba ido. Sac cuatro o cinco fotos con flash, limpi un rincn de la vieja cocina y acomod la bolsa de dormir. 25

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La nica forma de convencer a los tepualenses era pasar la noche en la estancia, as que Ral se meti en la bolsa y, antes de disponerse a dormir, comi un sndwich, escribi lo que haba visto en su cuaderno de notas, apag la linterna y se tendi. Poco a poco el sueo lo fue venciendo. Todava no haba amanecido cuando algo le roz un hombro, despertndolo. Ral tard un instante en recordar dnde se encontraba, luego manote la cmara y apunt el objetivo hacia el rincn de la lea, de donde le pareca que llegaba un ruido. El flash lo ceg por un momento y junto con el clic le lleg un gruido, casi como un ladrido, y unos pasos fuertes. Entonces tuvo miedo. Con cuidado carg las cosas en la mochila y sali al patio. All recapacit. Un animal, seguramente, se dijo. Mene la cabeza, contrariado, y ya empezaba a volver cuando otra vez oy el gruido y esta vez s corri hasta la bicicleta, subi como pudo y apenas iluminado por la luz de la luna pedale hasta la cerca sin darse vuelta, y de la cerca al pueblo a una velocidad como nunca haba conseguido en su vida. Recin en las calles desiertas del pueblito recuper la calma y dej de pedalear. Temblaba. 26

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No haba visto nada, pero tena una foto que sin duda le aclarara las cosas. Resopl, descontento consigo mismo. Quizs era un zorro, o un pobre perro vagabundo, pens. Volvi a resoplare haba portado como el ms miedoso de los tepualenses. Era increble. Voy a volver, dijo casi en voz alta. Si no vuelvo, nunca me lo voy a perdonar. Decidido, pis un pedal y bole la pierna sobre la bicicleta. En ese momento la noche pareci carsele encima, y ya no supo nada. 27

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VII UNA BATALLA PERDIDA Marta dio una vuelta otra ms en la cama y suspir. Era intil seguir acostada: estaba claro que esa noche no podra dormir. Se levant y fue, una vez ms, hasta la ventana que daba a la calle, desde donde se imaginaba, all lejos, a La Margarita. Suspir otra vez. Tena miedo. Su marido estaba all, seguramente a salvo -quiso convencerse- y ella tena que ser como l, valiente y segura. No haba, no poda haber, ningn monstruo en la estancia del arroyo. Antes del medioda volvera Ral, con una sonrisa triunfal, y les demostrara a todos (y especialmente al intendente) que no haba nada de qu preocuparse en La Margarita; y que de una vez por todas deban preocuparse, eso s, por los problemas de Los Tepuales. 28

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En la pieza de al lado dorma Maril. Tambin a la nia le haba costado dormirse. Marta la arrop, le dio un suave beso en la mejilla y se dirigi una vez ms a la cocina, a calentarse otro caf. En ese momento golpearon las manos. Marta se asom a la ventana y la taza se le escap de entre los dedos temblorosos para hacerse aicos contra el piso: all afuera, casi colgando entre los brazos de los dos placeros, estaba Ral, y pareca lastimado. En un santiamn estuvieron dentro de la casa. Los placeros intentaban explicar lo que haba pasado, pero Marta no los escuchaba, atenta tan slo a su marido, que tirado en el silln de la sala se quejaba y se tomaba la cabeza lastimada, manchada de sangre. El monstruo decan los dos placeros, mire que le dijimos que no fuera. Poco a poco Ral fue reaccionando. Dej de quejarse y mir a los dos hombres, sorprendido. Dnde estn mis cosas? pregunt con voz dbil. Habrn quedado en La Margarita respondi uno de los hombres. No, no puede ser. Yo las tena cuando entr al pueblo. 29

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Explquenme esto pidi Marta, acongojada. Lo encontramos tirado cerca de la entrada. No llevaba nada. Y la bicicleta? pregunt Ral. Y la cmara? No sabemos, nosotros bamos al trabajo y usted estaba ah tirado. No haba nada de nada. Me robaron. Me robaron todo exclam Ral, intentando pararse. Shh, Ral, qudate quieto, por favor lo tranquiliz Marta. Seora, nos tenemos que ir dijeron los placeros. Usted perdone, pero el doctor es un porfiado. Bastante barata la sac. Ahora que no venga con que lo robaron. Con todo el ruido, Maril se despert y entr en la sala. Su padre la tom en brazos y Marta se sent junto a los dos. Los placeros, aprovechando el momento, saludaron y se fueron. Ral solamente tena un golpe, que pareca dado con un palo. Marta le limpi la herida, le sirvi un caf y esper la explicacin. Por fin, Ral habl. 31

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Me asust, Mar comenz diciendo, o un ruido, algn animal, seguro, y me escap. Me da vergenza decirlo, pero me acobard, sub a la bicicleta y hu. Cuando llegu al pueblo reaccion. Me estaba por volver a subir a la bici para regresar, cuando me golpearon. Ests seguro de que no fue el monstruo, pa? pregunt Maril, apretndole un brazo S, hija. Ahora no tengo pruebas, pero estoy seguro. En La Margarita no hay ningn monstruo. La macana es que con lo que pas, en vez de aclarar las cosas, todo lo que voy a lograr es que los vecinos estn todava ms convencidos de que s hay un monstruo en el arroyo. Ral no se equivocaba. Antes del medioda todo el pueblo saba lo que haba pasado y el intendente en persona, con su secretario de Prensa y la secretaria de Cultura, se encargaron de ponerle el broche al asunto. Primero hicieron una declaracin en la plaza y despus se dirigieron a la casa de los mdicos. Doctor, perdone la visita sin aviso, pero era nuestra obligacin dijo el intendente con su tono ms pomposo, apenas Ral le abri la puerta. Queremos 32

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manifestarle nuestra solidaridad y recordarle, adems, que esto no es la ciudad. Las cosas son distintas aqu, como usted puede ver, aunque antes no nos haya credo. Hasta hemos pensado en llamar al ejrcito. Por favor, qu ejrcito ni qu ocho cuartos! estall Marta. A mi marido lo robaron en el pueblo! El secretario sonri. Clmese, doctora. Comprendemos su turbacin. Todo va a solucionarse, qudese tranquila. Ahora hay que tener paciencia. Eso s, si el pueblo no les gusta, ya saben, siempre se puede solicitar un traslado. Marta abri la boca, plida de furia. Iba a gritar otra vez, pero su marido le apret suavemente un hombro y ella entendi. Est bien dijo Ral. Gracias. Los tres funcionarios saludaron y se fueron. Apenas la puerta qued cerrada, Marta solt el estallido que se haba guardado: Ral, se van as, tan como si nada! Est bien, Mar le respondi Ral. Por ahora van ganando, no hay que desesperarse. Perdimos esta batalla, pero ya tendremos otra oportunidad. 33

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VIII MUDANZA Tambin en La Margarita esa noche hubo ajetreo. Igual que a Marta y a Ral, al monstruo la noche se le haba hecho muy difcil. De naturaleza tmida, y hasta temerosa, las visitas eran de las cosas que menos le gustaban. Por eso, apenas Ral entr en la estancia, el monstruo, contra su costumbre, se refugi en el viejo armazn del auto a esperar all que el extrao se fuera. Pero la noche pasaba muy lenta, el fro se haca sentir cada vez ms y el hombre no pareca dispuesto a irse de la casa, por lo que el monstruo se vio obligado a dejar su guarida y lentamente se meti en la cocina, buscando abrigo. Fue en ese momento cuando, sin querer, roz la bolsa de dormir de Ral y lo despert; la reaccin del visitante, completamente inesperada para l, al principio lo asust tanto que slo atin a 34

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esconderse, pero cuando el hombre subi a la bicicleta (que el monstruo desconoca por completo) y se march a toda velocidad, sinti que el miedo ceda paso a una incontrolable curiosidad, mucho ms fuerte que el temor. Guiado por esa curiosidad corri detrs de la bicicleta, escondindose entre los rboles del bosquecito primero y ocultndose en las sombras despus, hasta llegar a las puertas mismas de Los Tepuales. All se detuvo y ya empezaba a volverse cuando vio que el extrao tambin se detena. Los perros, quin sabe por qu razn, no lo ladraron y el monstruo aprovech el silencio para acercarse un poco ms. Ral haba vuelto a subir a la bicicleta cuando el sorprendido monstruo vio cmo otros dos hombres se acercaban al distrado ciclista por detrs, y uno de ellos levantaba un garrote y lo golpeaba, hacindolo caer. Para no largar uno de sus raros ladridos, el monstruo contuvo el aliento y se alej, a la carrera. Ya no quera ver ms. No le gustaban m el pueblo ni sus habitantes. Despus de verlos actuar de ese modo, en su precaria mente de animal salvaje se form un pensamiento, algo as como una decisin: por mucho que la curiosidad lo empujara, l hara lo imposible por no volver a ese horrible lugar, donde lo corran los perros y los hombres se golpeaban entre s. 35

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Y a estos pensamientos asustados se deba el ajetreo en La Margarita. Si el o los invasores deseaban volver, el monstruo no estara a la vista. Como cualquier otro animal, l saba muy bien que una guarida descubierta es automticamente una guarida que ya no sirve; por eso, sin haber dormido siquiera unos momentos, dedic el resto de la noche a trasladar sus pertenencias ms queridas a un nuevo escondite, unos cuantos metros ms all de la cocina. Llev los palos de las hogueras, las piedras con las que haba aprendido a hacerse el fuego, una manta gruesa y unos cueros de vaca que lo abrigaban y algo ms, un objeto ruidoso y colorido que sola hacerle compaa por las noches. Un sonajero, simplemente. Slo que el monstruo, claro est, no saba de qu se trataba, ni tena la menor idea de cmo haba llegado a sus manos. 36

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IX CAMBIOS El fracaso de la expedicin de Ral no cambi el modo de pensar del mdico, ni el de Marta, su seora, aunque s modific muchas cosas en el pueblo. Para empezar, entre los funcionarios del Municipio comenz a correr una voz que muy pronto se traslad a todo el pueblo: El monstruo decan es peligroso. Debemos tomar urgentes medidas de segundad; prepararnos para defendernos de sus ataques y, tambin, para capturarlo. Toda Los Tepuales estaba estremecida con estos rumores. Se opinaba a favor y en contra, pero nadie se mantena indiferente. Algunos pensaban que lo mejor era no innovar: si al monstruo se lo dejaba tranquilo 37

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no como haba hecho el mdico, decan intencionadamente el monstruo no molestaba. Ms vala, para estos tepualenses miedosos, seguir encerrndose por las noches y soportar, de tanto en tanto, travesuras como la de los tubos de gas. Otros, en cambio, crean que la iniciativa de enfrentar al monstruo era muy buena. Dentro de este grupo estaban los que proponan llamar a la gendarmera o al ejrcito y otros, ms valientes, decan que lo mejor era organizar escuadrillas de vigilantes mientras se preparaba a los ms jvenes para tomar la estancia por asalto. Y por ltimo se opinaba que era suficiente armar una buena defensa preventiva, una defensa que mantuviera al monstruo a raya sin arriesgar la vida de nadie. En el Municipio se escuchaban las voces de los tepualenses y cada funcionario haca la interpretacin que crea ms conveniente para el intendente y su grupo. Por fin, el intendente se decidi y tom una resolucin que hizo pblica por la emisora del pueblo. Desde los micrfonos de Radio Los Tepuales, engolando la voz como un locutor, denunci a los que antes no crean que el monstruo era el principal culpable de las prdidas de la Municipalidad y concluy con un anuncio sorprendente: su gobierno se 38

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encargara de instalar modernsimos sistemas de defensa en todas las entradas del pueblo y en los puntos clave, sin que importaran -y remarc este punto- los costos que hubiera que pagar. Ral y Marta, escuchando la radio, temblaron con el anuncio. Si no importaban los costos era, seguramente, porque una parte importante ira a parar a los bolsillos del intendente y sus colaboradores. Lo cierto es que ms all de las sospechas de algunos, la obra cont con el apoyo de casi todo el pueblo. Unas extraas y enormes mquinas que decan Made in Twamn -nadie saba qu era ni dnde estaba Twamn-fueron instaladas en las entradas de Los Tepuales, en la plaza principal y en las cercana de la cancha de Defensores de Los Tepuales, el club ms grande del pueblo. El secretario de Obras habl entonces desde la nica tribuna de la cancha. Su discurso, lleno de trminos tcnicos, fue muy aplaudido, aunque nadie entendi gran cosa. Lo nico que quedaba ms o menos claro era que las costossimas mquinas eran una especie de tramperas gigantes accionadas electrnicamente. Mientras todo este movimiento se realizaba, Pedro y Maril tambin vieron sus vidas modificadas. Maril, 40

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que antes no saba si creer en los cuentos de la gente o en las cientficas razones de sus padres, ahora estaba casi convencida de que el monstruo verdaderamente exista y Pedro, que nunca haba dudado de su existencia, se haba llevado tal impresin con la cabeza lastimada de Ral, que ya no se prometa visitar La Margarita, ahora ni siquiera corra las cortinas de su casa cuando llegaba la noche. Pero el ms grande de todos los cambios era, sin duda, el de Marta. La madre de Maril estaba tan indignada con la reaccin del intendente y sus colaboradores, que pas del temor por lo sucedido a Ral a una irrevocable decisin, ella ya no saba si en realidad haba un monstruo en el arroyo, pero no descansara hasta comprobarlo personalmente. Y como estaba convencida de que Ral se haba equivocado al contarle a todo el pueblo sus planes, ella hara todo lo contrario. Nadie, ni siquiera su familia, sabra de su plan hasta despus de que lo hubiera cumplido. 41

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X LA SALIDA DE MARTA La oportunidad le lleg a Marta un jueves a la noche. Despus de mucho insistir, Maril haba conseguido que sus padres le dieran permiso para quedarse en la casa de Pedro y a Ral lo haban venido a buscar desde un campo vecino, por un pen accidentado. Marta sinti que era el momento. La casualidad o la suerte le haban puesto por delante el camino del arroyo y ella estaba decidida a tomarlo. Antes de salir le escribi a Ral una nota, explicndole que a ella tambin la requeran por un enfermo, y aunque no le gustaba mentir, pens que era mejor no preocupar a su mando. Luego sali, llevndose tan slo una linterna y una gruesa chaqueta de cuero. Con eso deba bastarle. 42

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En la entrada del pueblo se detuvo a observar una de las mquinas que el intendente haba comprado para atrapar al monstruo. Le dio risa, y bronca a la vez, que los tepualenses aceptaran semejante estafa. La mquina era un armatoste inservible cuya nica utilidad era la de permitir que los gobernantes del pueblo se llevaran un poco ms de dinero fcil. Pensando en la estafa no pudo resistirse a la tentacin y agachndose a unos pasos de la mquina recogi una piedra y se la lanz con todas sus fuerzas, con tanta puntera que la piedra entr limpiamente por una especie de ventana que tena el armatoste y, luego de rebotar vanas veces en su interior, puso el artefacto en funcionamiento. Esto era lo ltimo que Marta hubiera deseado. Viendo cmo una especie de mano metlica sala de la caja y pareca barrer el piso a su alrededor, Marta corri a esconderse entre unos arbustos. Esperaba que la sirena del mecanismo -que segn decan estaba conectada a la Intendencia- pronto despertara a los miembros de la segundad y stos llegaran en unos instantes. Pero nada: el tiempo corra y ni los funcionarios ni la guardia especial que se haba creado para capturar al monstruo aparecieron por el lugar. 43

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Agazapada en su escondite, Marta resopl. Sinti alivio porque su plan poda continuar, pero a la vez se le redobl la bronca: acababa de comprobar una nueva estafa del intendente. Todava resoplando sali del escondite y empez a caminar. En ese momento percibi el aullido. La mquina ya se haba parado y no emita ruido alguno, y lo que Marta haba escuchado no poda provenir de un perro. Con cautela encendi la linterna y avanz paso a paso hacia el lugar de donde le pareca que haba llegado el largo y desafinado ladrido. Busc con el haz de luz y entonces vio surgir detrs de una piedra una figura torpe que se bamboleaba entre las sombras. Pareca un oso, un gran oso peludo. Marta quiso gritar, pero el susto le haba quitado la voz. El monstruo camin unos pasos hacia ella y cuando al fin la pudo ver con claridad, retrocedi. Pareca tan asustado como la misma Marta. En un instante se meti de nuevo en la oscuridad y se perdi de vista. Lentamente, la mam de Maril reaccion. Apag la linterna y volvi caminando hasta su casa. Iba pensando en el camino lo que despus se repetira en la cocina, mientras se calentaba un t: El monstruo existe! Pero no puede ser muy malo, al menos no con semejante cara de asustado. 44

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XI REVELACIONES La noche de su encuentro con el monstruo fue muy larga para Marta. Saba que no podra dormirse y ni siquiera hizo el intento de meterse en la cama. Calentndose el estmago con t y masticando de puro nerviosa unas galletas duras, la joven doctora esper a su esposo. Ral lleg cuando ya amaneca. Traa cara de haber dormido poco y mal y se encontr con la sorpresa de ver a Marta esperndolo en el comedor, completamente vestida y como si estuviera a punto de salir. Qu pasa, Marta? pregunt asustado. Sintate, Ral le contest su mujer, tomndolo de la mano y llevndolo hasta el silln de la sala. Tengo que decirte algo. 45

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Ral se asust an ms. Pas algo con Maril? No, nada de eso. Qudate tranquilo. Lo que pas es que esta noche sal. -Y? Y vi al monstruo. Qu?! Que vi al monstruo. Ral sonri. Vamos. No me cargues. Te hablo en serio confirm Marta. Ral la mir a los ojos. Conoca bien a su esposa y se dio cuenta de que hablaba muy en seno. Pero l no crea en el monstruo. Escchame, Martita le dijo abrazndola, te habr parecido, sabes. Ella no lo dej terminar. Se zaf del abrazo y se levant, enojada. Te digo que lo vi! le repiti. Y si no me vas a creer, no te cuento nada. 46

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Ral tambin se levant. Volvi a abrazar a su mujer y la tranquiliz. Est bien. Perdn. Sintate y cuntame, dale. Marta le cont toda la historia, sin olvidar ningn detalle. Su salida de la casa, la nota que le dej escrita, el piedrazo a la mquina y, por supuesto, todo lo que sinti al ver al monstruo. Hizo una descripcin lo ms precisa que pudo, aclarndole a su mando que estaba oscuro y no poda ser demasiado exacta. De lo que estoy segura le dijo sirvindose el ensimo t es que no es ni de cerca como contaron Adolfo y Jos. Para nada. Yo no le vi garras, ni colmillos. Es peludo, eso s, y muy grande. Tiene unos ojos enormes. Y tena cara de asustado! Ral escuchaba en silencio, cada vez ms sorprendido. De pronto se le ocurri una idea. No sera un oso, Mar? Marta volvi a enojarse. Ral se dio cuenta y se disculp. S, supongo que sabes muy bien cmo es un oso. Pero qu quieres... es muy difcil aceptar que estamos prcticamente conviviendo con un monstruo. Hasta 47

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ahora lo ms parecido a un monstruo que vi en Los Tepuales es el intendente. Marta se ri. Se abrazaron. En ese momento entr Maril que, inslitamente, ese da haba madrugado. Ejem, buen da! sonri la nia, viendo a sus padres abrazados. Los tres se sentaron en el silln. Ral mir a Marta por sobre la cabeza de Maril y le hizo una sea con las cejas, como dicindole ojo, por ahora no le digamos nada. Marta acept, tambin con un gesto. Sin embargo, Maril ya haba notado que algo raro pasaba. Tena, como tienen todos los chicos, una especial intuicin para saber lo que los padres no quieren que sepan. Los mir a los dos y siguiendo esa intuicin de nia hizo como que no se haba dado cuenta de nada y se fue a su cuarto. Marta se despidi de su esposo, que tena que ir al dispensario, y le pidi que la cubriera por un rato. Pensaba acostarse un par de horas para despus ir a trabajar ms descansada. Maril la vio dirigirse a la pieza y fue tras ella. Apenas la madre se meti en la cama, entr. Ma. empez a decir. 48

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Qu, hi? respondi imitndola. Qu pas anoche? Anoche? disimul Marta. Nada, Maril. Ah, s, vinieron a buscar a tu padre para atender a un accidentado. Nada ms? insisti Maril, clavando los ojos en los de su madre. Marta se rindi. No poda -ni quera mentirle a su hija. S, algo ms pas. Pero no se lo cuentes a nadie, s? Maril corri a sentarse en la cama y escuch el relato. Cuando Marta termin, Maril la abraz con fuerza y le dio un gran beso. Eres re-valiente, mami! Marta sonri, contenta. Ahora durmete, ma, yo voy a hacer unos deberes dijo la nena y volvi a su cuarto. Se sent en el escritorio, abri las carpetas, tom un lpiz y empez a hacer garabatos. No poda concentrarse. Ahora era ella la que tena una idea. Necesitaba un ayudante, era indispensable que hablara 49

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con Pedro. S -se dijo resuelta-, ahora mismo tengo que hablar con Pedro. 50

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XII MARIL Y PEDRO No bien Maril comprob que su madre se haba dormido, sali de la casa en silencio y se dirigi a lo de su amigo. Para su alegra la ta Cata haba salido a hacer las compras y los dos se pusieron cmodos en la cocina: Pedro sentado sobre la mesada, comiendo un sndwich, y Maril yendo y viniendo a lo largo de la angosta cocina, incapaz de detener su entusiasmo. Mi mam me lo confirm, Pedro deca la nia. El monstruo existe! Qu -am- novedad -am-! le contest Pedro entre dos mordiscos. Bueno, pero yo no estaba segura. Y ahora s. 51

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S, ahora s. As que cuando yo te lo contaba, t no me creas se ofendi Pedro. Maril lo pens un poco y pronto tuvo la respuesta. Pero t no lo viste nunca, y mi mam s. Ahora era Pedro el que no tena respuesta. Pens un poco, mastic otro poco y al fin se rindi. Est bien, tienes razn dijo con un resoplido. Y ahora qu quieres hacer? sa era la pregunta que Maril estaba esperando. Prcticamente sin tomar aire le cont todo lo que haba planeado un rato antes en su cuarto: si sus padres haban fracasado, ella, en cambio, tendra xito. Tenan que ir a La Margarita, sacar fotos, hacer dibujos y, de ser posible, conversar con el monstruo. Al or esto ltimo, Pedro casi se cae de la mesada. Dej el pedazo de sndwich que le faltaba comer y, abriendo los brazos, estall. Conversar con el monstruo! 52

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T ests chiflada! Conversar con el monstruo! Es como si una oveja quisiera conversar con un lobo, como si el ciervo charlara con el len, como... Bueno, basta lo cort Maril, deja las comparaciones! Mi mam me dijo que el monstruo tena cara de susto: no es tan len, ni tan lobo. Adems yo creo que no vamos a hablar con l, nada ms lo vemos. Pedro no estaba convencido. Volvi a agarrar el sndwich, mordisque un poco, pens y al fin entendi qu era, justamente, lo que no entenda. Maril dijo serio, me quieres decir para qu? Tu pap no crea en el monstruo, entonces fue a ver que no estaba. Tu mam tampoco, y lo encontr. T s crees. Yo tambin. Los monstruos son malos, si no, no seran monstruos, entonces: me quieres decir para qu quieres ir? Maril se qued callada. De pronto se haba dado cuenta de que su amigo tena razn. Ella saba estaba rquetesegura que quera ir. Pero no saba por qu. Quera porque quera, y punto. Pedro la mir con cara de triunfo. Si Maril no le contestaba era porque no saba qu decir. A ella le enoj la cara triunfal de su 54

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amigo y por eso decidi atacar su punto dbil: el orgullo. Tienes miedo. Tienes miedo! Pedro se puso colorado. Quera contestar, pero no se le ocurra nada. Maril segua con lo mismo. Tienes miedo! Si no tuvieras miedo, iras y listo. Ahora era Pedro el que estaba enojado. Miedo tambin tena, claro, pero no iba a confesrselo a su amiga, ni loco! Nada de miedo dijo. Si quieres ir, vamos. Pero despus a aguantarse, eh? Maril salt de alegra. Lo abraz y le estamp un beso en la mejilla. Pedro se puso rojo. Ya! protest, aunque le haba gustado. Cmo hacemos? Maril se apoy en la mesa, sac un papel escrito y dibujado por todos lados y se puso a explicar. Lo haba pensado todo. Tena que ser el domingo, que era el da de la fiesta de Los Tepuales. Ese da, como cada aniversario del pueblo, se organizaba una caravana de bicicletas en la que participaban todos los chicos, los adolescentes y muchos padres. Maril saba que la ta 55

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Cata nunca andaba en bicicleta y que sus padres no podran ir porque a Ral le haban robado la nica bicicleta grande la noche de la expedicin. El domingo era el da. A la primera oportunidad, los dos se desviaran del camino de la caravana y enfilaran con rumbo a La Margarita. No podan fallar, esta vez sera la definitiva. 56

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XIII LA CARAVANA DE BICICLETAS La maana del domingo amaneci esplndida. Pocos minutos despus de las nueve, una gran cantidad de chicos y no tan chicos, con sus bicicletas, llenaron la plaza, engalanada de banderas y globos. El intendente empez un largo discurso para inaugurar la nueva caravana, pero al ver que entre el bullicio de los chicos y el ir y venir de los organizadores nadie le haca caso, resolvi dejar el discurso por la mitad y cortar la cinta de largada para que la marcha comenzara. Como todos los aos, la recorrida consista en dar una vuelta completa al pueblo, luego salir por la ruta hasta un campo vecino, hacer all un alto para almorzar y regresar a la plaza, donde se sorteaba una bicicleta entre todos los participantes. 57

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Adelante iban los organizadores; entre los chicos, los encargados de la segundad, y al costado de la caravana, avanzando a paso de hombre, marchaba el camioncito preparado para cargar las bicicletas rotas o pinchadas, y a los ciclistas que se quedaban a pie. Pedro y Maril se ubicaron casi al final. Ella no poda contener la emocin, l, en cambio, se debata entre el temor al monstruo y el entusiasmo por la aventura. Al llegar a una esquina, se produjo un amontonamiento: alguien se haba cado, provocando un pequeo choque. Maril le hizo una sea a Pedro y ambos, aprovechando la confusin, abandonaron la caravana, escondindose entre unos arbustos. Y ahora? pregunt Pedro. Dejemos que la caravana se vaya y salimos por el camino de tierra hasta La Margarita. Ests segura? Por supuesto. No tengas miedo. Y si el monstruo nos agarra? 58

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No pasa nada, Pedro intent tranquilizarlo Maril. Dnde viste que un monstruo est levantado un domingo por la maana? Pedro mene la cabeza, resignado: Maril estaba decidida y no haba forma de persuadirla. Poco rato despus, las ltimas bicicletas de la caravana se perdieron de vista y los dos chicos partieron en sentido contrario. Pedalearon un buen rato por el camino de tierra y al fin se encontraron con la cerca semicada de La Margarita. Dejamos las bicis ac? propuso Pedro-Maril lo pens un poco. Bueno dijo despus. Mejor si entramos caminando. Apoyaron las bicicletas en la cerca y caminaron por la senda cubierta de pastos que llevaba hasta la casona. No se oa ni un solo ruido. Si el monstruo estaba, estaba dormido. Dieron una gran vuelta alrededor de la casa y se encontraron con los restos del auto rojo. Se acercaron despacio. Adentro haba unos cueros y algunos palos, pero nada ms. 59

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Pedro junt coraje. Bueno dijo, ya que estamos ac, entremos. Maril tena un poco de miedo, pero ahora no se iba a echar atrs. Vamos, s dijo, intentando sonrer. Tomados de las manos, los dos se metieron en la casa. Tropezaron un par de veces con los escombros y se detuvieron en la cocina. Revolvieron los troncos medio quemados que alguna vez haban sido parte de una fogata y despus se metieron en las piezas. De los techos colgaban algunos murcilagos dormidos, y cada tanto tenan que apartarse telas de araa de las caras. No haba ninguna diferencia con una casa abandonada cualquiera, y del famoso monstruo no se vea ni rastro. Salieron decepcionados. Maril se acord de la cmara que llevaba en la mochila y sac algunas fotos. Luego le sac a Pedro y se hizo retratar apoyada en el auto rojo. Qu hacemos? pregunt Pedro luego de la sesin fotogrfica. No s dud Maril. Nos vamos? Yo tengo hambre. S, mejor vmonos. 60

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Volvieron por la senda y a unos cuantos metros de la cerca ella lo desafi: Una carrera hasta las bicis! -grit. A que te gano! Pedro sali disparado, dejando a Maril atrs. Lleg primero a la cerca, la trep en dos pasos y se dio vuelta, triunfal. Te gan, iba a gritar, cuando las palabras se le helaron en la boca. Maril haba quedado del otro lado de la cerca. Estaba muy quieta, como paralizada. A su lado se bamboleaba la enorme y peluda silueta del monstruo. 61

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XIV HACIA EL PUEBLO Desde la cerca, con la bicicleta temblndole en las manos, Pedro vio cmo el monstruo extenda unos de sus brazos y agarraba a Maril por los hombros. Quiso gritar, saltar, hacer algo, pero estaba inmvil, mudo, sin ideas. Le pareca que el monstruo iba a comerse a su amiga. O a matarla. Pero eso no pas. No an, al menos as le pareci a Pedro. Sin esfuerzo alguno el monstruo se llev a Maril hacia la casona, cruzando por entre los rboles del bosquecito, y Pedro ya no pudo verlos. Recin entonces reaccion. Poda saltar la cerca, agarrar una piedra, un palo, y atacar al monstruo para defender a Maril. Dio un paso hacia la cerca y cuando empez a subirla comprendi que era una locura. Tal vez lo nico que conseguira era enfurecer a la bestia. Lo mejor que poda hacer era ir al pueblo, avisarles a todos lo que haba pasado y traerlos al rescate de Maril. 62

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No tena tiempo para perder. Subi a la bicicleta y sali a toda velocidad por el camino de tierra. El miedo de que algo le pasara a Maril lo empujaba como un viento. Iba tan rpido y tan desesperado que al llegar al asfalto de la ruta tom la curva como vena, sin aminorar el pedaleo: el manubrio se le escap de las manos y la bicicleta se fue resbalando hasta la cuneta, unos metros por debajo de la ruta. Pedro qued ah tirado, con las piernas y las manos lastimadas y momentneamente inconsciente. Mientras tanto, la caravana haba llegado hasta el campo donde se detenan a almorzar. De a grupos los chicos fueron sacando comidas y bebidas de las mochilas y se acomodaron en el pasto. Uno de los grupos estaba integrado por varios de los chicos del sexto de Pedro y Maril. Hugo, uno del grado, pregunt por ellos. Nadie los haba visto. Era muy raro. Lo pensaron un poco y decidieron que lo mejor era avisarles a los organizadores. Caminaron hasta el camioncito de las bicis rotas y comprobaron que all tampoco estaban sus compaeros. El chofer del camin los vio buscar algo y se les acerc. Qu pasa, chicos?A quin buscan? 63

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Ellos le explicaron al chofer lo que estaba pasando y enseguida dos de los organizadores se I sumaron a la bsqueda. Por supuesto, no los encontraron, y el jefe de la caravana decidi pedirle a uno de los muchachos de la seguridad que fuera hasta el pueblo, a ver si Pedro y Maril haban vuelto a sus casas. En la cuneta, al poco rato, Pedro fue reaccionando de a poquito. Se sac la bici de encima y se revis las lastimaduras. Le ardan las manos y las piernas, pero no tena nada roto. Dej la estropeada bicicleta ah donde estaba y empez a caminar por la ruta, medio rengueando, rumbo al pueblo. Cuando ya llegaba a la entrada oy que lo llamaban. Era el muchacho de la caravana, que vena pedaleando por la misma ruta. Qu pas? pregunt, bajndose de un salto. Pedro le cont todo como pudo, haciendo fuerza para no largarse a llorar. El muchacho lo subi al cao de su bicicleta y as entraron a Los Tepuales. Iban a la casa de Maril. los padres de la f nia revisaran a Pedro y, seguramente, organizaran el rescate. 64

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XV UN GRUPO FURIOSO Cuando Ral vio llegar al amigo de su hija y lo mir a la cara supo de inmediato que algo malo estaba sucediendo. El muchacho que acompaaba a Pedro quiso explicarle lo que pasaba, pero Ral no le dio tiempo. Qu pas? pregunt agachndose junto al nio. Dnde est Maril? Qu le pas a mi hija? Desde la cocina Marta oy los gritos de su marido y sali a la carrera. Ella tambin se sum al interrogatorio. Al fin Pedro pudo explicarles. Ral no lo poda creer. Pero cmo, cmo hacen eso? estall. Y ahora? Marta intent tranquilizarlo. Estaba tan preocupada como su mando, claro, pero por alguna razn que no alcanzaba a entender del todo, no tena miedo. Quizs 65

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recordaba la cara asustada del monstruo y le pareca que no era peligroso. Pero igualmente estaba preocupada. Tratemos de tranquilizarnos dijo Marta. Hay que ir a buscarla, pero no solos. Vamos hasta la Intendencia y juntemos a la gente. En el preciso momento en que llegaron al Municipio, el intendente estaba levantando su copa para brindar una vez ms por el aniversario de Los Tepuales. En la larga mesa dispuesta en el patio de la Intendencia se encontraban todas las autoridades del pueblo, junto con los vecinos ms destacados. Marta interrumpi el almuerzo. Seores casi grit, con el ltimo aliento de la carrera. Mi hija est en La Margarita. Pedro vio cmo el monstruo se la llevaba. Tienen que ayudarnos. El intendente y los dems comensales se quedaron helados. Un silencio total gan la mesa, hasta que al fin uno de los vecinos reaccion. Vamos! grit, decidido. Vamos ya! El grito sac a todos de la inmovilidad. De inmediato se pararon los hombres y mujeres que compartan el almuerzo y se pusieron en camino. Era un ir y venir 66

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desordenado y ruidoso. El intendente llam al comisario y le orden traer los dos patrulleros del pueblo y la camioneta de los bomberos. Uno de los secretarios mand a un cadete a gritar la novedad por las calles y en pocos minutos Los Tepuales estuvo enterada, al llegar a la salida del pueblo el grupo de rescate era una pequea multitud de ms de cien personas, algunas muy alteradas, armadas con palas y picos y dispuestas a todo para recuperar a la nia. Ral y Marta, comprendiendo que la violencia poda resultar peligrosa para su hija, intentaron calmarlos. Por favor peda Ral a los gritos, por favor, no se precipiten. Vayamos rpido, pero no perdamos la calma. Dejen que el comisario organice el rescate gritaba Marta. Que el monstruo no se enoje ni se asuste! Pero prcticamente nadie los escuchaba. Pareca que tantos aos de temor y de encierro al fin haban explotado en los tranquilos tepualenses, que de pronto ya no estaban dispuestos a soportar los ataques del monstruo. Pensaban rescatar a Maril como fuera, y derrotar al monstruo de la nica forma total y definitiva: matndolo. 68

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XVI MARIL Y EL MONSTRUO Al principio, cuando el monstruo se acerc a Maril, ella ni lo haba visto m lo haba odo, tan concentrada estaba en ganarle la carrera a Pedro. Pero de pronto sinti la enorme presencia a su lado y se detuvo, fascinada. El monstruo era enorme, pareca un oso flaco y peludo, y tena un fuerte olor a cuero viejo. Maril se qued quieta, mirndolo, mientras Pedro trepaba la cerca y pasaba del otro lado. Aquel ser se acerc como se acercan los animales curiosos, olfateando el aire alrededor de la nia y como sorprendido de que ella no se moviera m hiciera ningn ruido o gesto. Estir una de sus manazas, con mucho cuidado, y la apoy en un hombro de Maril. La nia se sobresalt, pero no corri. El monstruo le mostr los dientes, como si sonriera, y ella sonri 69

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tmidamente y avanz hacia l un par de pasos. Juntos caminaron dentro del bosquecito. Maril no saba por qu, pero no senta miedo: el famoso engendro le pareca tan slo un animal grande y curioso, una bestia que quizs podra resultar peligrosa, pero que no la estaba atacando. Y comprendi de inmediato que el monstruo estaba solo, terriblemente solo. Llegaron a la casona y el monstruo la empuj con torpeza hacia adentro. Maril trastabill, pero sigui adelante sin enojo, tomndolo como una invitacin, como si aquel ser fuera un amigo nuevo que la llevaba a recorrer su casa. Pasaron por la sala donde dorman los murcilagos, por la vieja cocina llena de lea quemada y luego por un hmedo pasillo que iba hasta el bao. Maril se sorprendi. Con Pedro haban pasado por all por lo menos dos veces y no lo haban visto, tan bien escondido estaba. El monstruo agach su cabezota peluda y entr. Una vez adentr emiti un corto gruido: era una nueva invitacin, que Maril acept de inmediato. El bao en ruinas era la nueva habitacin del monstruo. Haba palos viejos y quemados esparcidos por todo el piso y tambin montoncitos de lea nueva lista para ser usada. Haba restos de comida en los 70

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rincones y reservas almacenadas sobre lo que alguna vez fuera una pileta, y en la enorme baera de porcelana, un desprolijo amontonamiento de cueros y paja reemplazaba a la cama. Maril tom asiento en el inodoro cado de costado y volvi a sonrer. El monstruo intent imitarla, aunque tan slo le sali un gruidito corto y ahogado y una mueca bastante cmica. Con precaucin ella alarg la mano y agarr una de las zarpas de la bestia. La mir con atencin, esperando ver las garras poderosas, pero no las encontr; debajo de la corteza de mugre y barro seco esas manos parecan humanas. Al rato salieron del refugio. Maril estaba tan confiada que no esper a que el monstruo la invitara, sino que fue ella la que se par y se hizo seguir. Con el monstruo detrs recorri toda la casa, por dentro y por los corredores exteriores. Luego se acerc al volcado auto rojo, abri con cuidado la puerta abollada y se meti adentro. El monstruo la miraba desde fuera. Quizs no le gustaba demasiado que la nia anduviera revolviendo, pero pareca resignado. Maril abri la guantera y sac una cartera de cuero, muy vieja. La sacudi y despus corri el cierre oxidado. De la cartera extrajo un bollo de papeles 71

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mohosos, unas llaves todava ms oxidadas que el cierre y unos cartones amarillos que parecan fotos antiguas. Maril las mir. Mir al monstruo. Volvi a mirarlo con ms detenimiento y una sospecha empez a crecerle en la cabeza, hasta que le estall en un grito de sorpresa. Sali del auto como loca y tom al monstruo de las manos. Abri la boca para hablarle por primera vez y en ese momento le llegaron los ruidos, lejanos al principio y ms fuertes despus. El grupo de irritados tepualenses haba dejado atrs la cerca de La Margarita y avanzaba hacia la casa. Adelante iban el comisario y uno de sus oficiales, con armas en las manos. 72

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XVII LA CAPTURA Todos los esfuerzos de Marta y de Ral para calmar al grupo haban sido en vano. Nadie los escuchaba. Los tepualenses haban recorrido el camino desde el pueblo hasta la estancia abandonada con un odio cada vez mayor, como si cada paso que los acercaba al monstruo trajera a sus mentes el recuerdo de las noches de encierro, de los supuestos desastres que el monstruo cometa, de las ofrendas que se sentan obligados a hacer para no ser atacados. Los aos de temor se haban convertido en un brote de furia y el rapto de Maril haba colmado la medida. Los tepualenses estaban decididos tanto a rescatar a la nia como a terminar de una vez y para siempre con la amenaza que los acechaba en el arroyo. 73

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Ante las circunstancias, el intendente no haba tenido ms remedio que plegarse al grupo, y aunque l era el nico que comparta las ideas prudentes de los padres de Maril (claro que por razones muy distintas), no se atreva a poner orden o intentar detener a los enojados vecinos. Los tepualenses apenas si aceptaban que el comisario y sus oficiales fueran al frente de la marcha, y eso tan slo porque los uniformados eran los nicos que llevaban armas de fuego. Al verlos llegar, Maril comprendi el peligro que corra el monstruo. Aunque los vecinos todava estaban lejos, la nia adivinaba en sus gestos que no aceptaran ningn tipo de explicacin. Mir al monstruo, inmvil junto al auto, y al fin le habl. Huye le dijo. Rpido! El monstruo no se movi. Maril lo mir a los ojos y vio en ellos que l tambin tena un gran cansancio: como los tepualenses, estaba harto de las escondidas, de las noches de soledad, de los encierros. Huye! volvi a gritarle Maril, empujndolo. Van a matarte! Pero el monstruo segua inmvil. Maril se desesper. 75

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Vete, tonto grit, casi llorando. Luego agarr un palo y lo levant, amenazante. Si no te vas te pego! dijo avanzando hacia l, blandiendo el palo sobre su cabeza. El monstruo estir la mano, muy despacio. O no entenda, o no quera entender. Maril se mordi los labios y le peg un palazo en los nudillos. El monstruo gru. Maril avanz otra vez. Te vas! le grit nuevamente, fuera de s. Recin entonces reaccion el monstruo. Dio un paso hacia atrs, otro, trat de regresar, pero como la nia volvi a levantar el palo mene la cabeza con tristeza y se decidi a correr hacia el bosque. Ms rpido! grit la nena, pero esta vez la oyeron tambin los tepualenses. Es Maril! exclam uno de los oficiales. Rpido, rpido! gritaron varios. Rodearon la casa, guiados por el grito y encontraron a Maril apoyada en el auto, con el palo cado junto a sus pies. Dnde est? le pregunt el comisario. 76

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La nena no respondi. Por all! grit alguien y enseguida reson el primer disparo. No! grit Maril, llorando. Ral y Marta llegaron junto a ella y la abrazaron. Maril no se quedaba quieta. 77

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XVIII SORPRESAS Cuando Maril se solt de sus padres y sali a la carrera hacia el lugar de donde provenan los disparos, Ral y Marta, completamente sorprendidos, se quedaron helados. Luego, sin entender todava lo que le pasaba a su hija, corrieron tras ella. En la entrada del bosque la encontraron forcejeando con un oficial que le impeda el paso: unos metros ms all un grupito de contentos tepualenses traa el cuerpo del monstruo envuelto en una lona. El intendente caminaba adelante, sonriente y triunfal. Cerca de Maril y sus padres levant un brazo para pedir silencio y habl con su mejor voz de discurso. El problema ha terminado empez a decir. Hoy los tepualenses hemos vencido... 78

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Maril lo interrumpi con un grito. No tenan que matarlo! El no hizo nada! El intendente la mir extraado. Cmo que no hizo nada? No te rapt, acaso? No! volvi a gritar Maril. Yo vine sola! Bueno, bueno. tosi el intendente, en fin. El problema se termin repiti. Hizo una pausa y mir a Maril. Pero no est muerto, slo herido. En el pueblo veremos qu es lo que se puede hacer. Maril quiso acercarse, pero otra vez no la dejaron. Entre dos oficiales llevaron al monstruo hasta la camioneta de los bomberos y en ella lo trasladaron al pueblo. -Quin lo va a atender? quiso saber Ral. Ya veremos. Usted es mdico, pero no monstrulogo, verdad? lo palme el intendente, sonriendo burln. Los tepualenses ya se haban calmado y lentamente regresaban al pueblo, algunos con la idea de agregar un nuevo motivo al festejo del aniversario: la victoria sobre la bestia del arroyo. 79

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Maril, por supuesto, no comparta estas ideas. Tomada de las manos de sus padres caminaba entre ambos con la cabeza baja y en silencio. Se haba calmado un poco y decidi que deba contarles lo que haba sospechado. Escuchen les dijo en voz baja, haciendo que ellos se agacharan, es un secreto. Tenemos que hacer algo. Cuando termin de contar la historia, Marta y Ral estuvieron de acuerdo con su hija. Disimuladamente se fueron quedando atrs y regresaron al auto abandonado. Maril recogi los papeles que haba encontrado y se los dio a su padre. Ahora entiendo, claro dijo admirado Ral, despus de echarles una ojeada. Mira, Marta. Marta tom los papeles y los mir con atencin, meneando la cabeza. Tenemos que apurarnos dijo. No hay tiempo que perder. Mientras tanto, en el saln del Municipio, el intendente y sus colaboradores tampoco perdan tiempo. Se haban reunido ah por orden del jefe de la comuna, que les estaba explicando lo que pasaba. 80

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Tenemos mucha suerte deca el intendente de que el monstruo, ustedes me entienden, est ac, en la guardia. Es un peligro. Los que lo vieron estaban tan excitados por la persecucin que no se dieron cuenta de nada, pero yo s me di cuenta. Ese monstruo es una amenaza: podemos convertirnos en el hazmerrer de toda Los Tepuales. O algo peor. Con el monstruo en la calle, no tendremos forma de explicar las mquinas de Twamn, y algunas otras cosas que ustedes saben. Hay que llevrselo lejos. Que nunca ms aparezca por Los Tepuales. Acompenme. Los secretarlos lo siguieron hasta la guardia de la Intendencia. El monstruo estaba encerrado en una pieza, atado a la cama en la que se repona. Le haban hecho una curacin de emergencia y ya no perda sangre. Para su suerte la bala slo le haba atravesado un hombro y estaba fuera de peligro. Al verlo dormido los funcionarios se quedaron boquiabiertos. La secretaria de Cultura intent desmayarse, pero el intendente la fren a tiempo. No es el momento, seora! le dijo muy serio, y la seora Claridad Lpez de Maquiaroli se repuso en el acto. 81

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Perdn pidi avergonzada, y ah se qued, parada junto a la cama del monstruo. Ven lo que les dije? volvi a decir el intendente. Uno o dos das para que se cure del todo y chau, una noche de stas lo metemos en un auto y lo llevamos lo ms lejos que se pueda. 82

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XIX PERIODISTAS, CURIOSOS Y POLICAS La noticia de la captura del monstruo del arroyo excedi muy pronto los lmites del pueblo. Desde la mismsima capital llegaron a la olvidada Los Tepuales los camiones de la televisin y la radio, llenos de equipos, de especialistas tcnicos y, por supuesto, de periodistas. La vereda de la Intendencia se haba convertido en un caos de cables, de luces, de micrfonos y cmaras. Por entre esa jungla deambulaban los enviados especiales y los curiosos del pueblo, a la caza de la ltima novedad. Pero el intendente, al que todos esperaban, no se haca ver. Se haba conformado con enviar a su secretario de Prensa, quien abrindose paso a empujones se par sobre un banquito y ley a los gritos la brevsima declaracin de su jefe: En atencin al inters cientfico, el monstruo 83

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del arroyo permanecer encerrado hasta que los especialistas puedan examinarlo. Los periodistas se le fueron encima: estaba claro que no iban a conformarse con tan poca cosa. Pero el secretario permaneci mudo, y mudo se escap de nuevo hacia la Intendencia. Los periodistas estaban decepcionados. De pronto uno de ellos chasque los dedos: Lo tengo! grit como si hubiera des-cubierto la plvora. La chica raptada! Hagmosle la nota a la chica raptada! Sin prdida de tiempo el grupo entero empez a moverse rumbo a la casa de Maril. Desde la ventana de su despacho el intendente los mir partir. Al fin se van dijo, aliviado. Uno de sus ayudantes emiti un suspiro desconfiado: No s qu es peor, seor. Van a ver a la nena de los mdicos. El intendente sonri. Lo supona dijo. Pero no se preocupen: yo ya tom mis precauciones. En el mismo momento en que el intendente hablaba con sus ayudantes, Ral escuch dos fuertes golpes en la puerta de su casa. Abri sonriendo: esperaba 84

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encontrarse con el periodismo y pensaba que era la mejor oportunidad de decirle no slo al pueblo, sino a todo el pas, la verdad de lo que estaba sucediendo en Los Tepuales. Pero al abrir, la sonrisa se le hel en la cara, en la puerta, en vez de los bulliciosos periodistas, se encontraban cuatro de los oficiales de la patrulla antimonstruos. Dos de ellos, casi de prepo, se metieron en la casa. Permiso dijo el que pareca ser el jefe, y sin esperar respuesta en dos zancadas estuvo en medio de la sala. El intendente nos manda para evitarles problemas. Por ahora no deben recibir al periodismo. Despus, cuando las cosas se aclaren, podrn hacerlo. Esto es un atropello protest Ral. El oficial mene la cabeza. Lo lamento, doctor. Mi deber es garantizar que ustedes se queden aqu. Nosotros los cuidaremos. Cuidarnos?! explot Marta. No necesitamos que nos cuiden! El oficial volvi a menear la cabeza. Lo siento, doctora. rdenes son rdenes. 86

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Viendo lo que pasaba desde su pieza, Maril no lo pens dos veces. Se puso la chaqueta, salt por la ventana que daba al patio y en un instante se encontr en la calle. No poda perder tiempo esperando a los periodistas. Pedro tendra que ayudarla. Pedro y los dems chicos. Corriendo, Maril lleg en minutos a la casa de su amigo. Dio la vuelta por la parte trasera y le golpe la ventana del cuarto. Al tercer golpe, la ventana se abri para dejarle paso a la sorprendida cara de Pedro. Maril! Qu suerte que ests bien! exclam, muy contento. Shh! lo call Maril. Tenemos que hacer algo. Pero... quiso protestar Pedro. Maril no lo dej. -Ningn pero. Sal, rpido! Pedro alz las cejas, resoplando. Estaba visto que Maril no iba a dejarlo tranquilo. Arrim una silla a la ventana, pis en ella y salt al otro lado. Y ahora qu pasa, Maril? pregunt no de muy buen modo. 87

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Tenemos que buscar a los chicos le respondi Maril, sin hacerle mucho caso. Hay que salvar al monstruo! 88

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XX UN NUEVO GRUPO DE RESCATE Salvar al monstruo! sta s que es buena! refunfuaba Pedro y resoplaba cada vez. Maril, corriendo a su lado, no le haca ningn caso. T ests cada vez ms chiflada! Me quieres decir adnde vamos? A la plaza le contest Maril, sin detenerse. Rpido! Si no me explicas, no voy dijo Pedro, parndose de golpe. Maril tambin se detuvo. Le puso una mano en el hombro y lo mir, seria. Te prometo que en la plaza te explico. Vamos. 89

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Ta bien volvi a resoplar Pedro, y sigui corriendo detrs de Maril. Todava no atardeca y la plaza estaba llena de chicos. Haba algunos del sexto de Pedro y Maril, dos o tres de la secundaria, cuatro de sptimo y varios de quinto y cuarto. Pedro, que lleg primero, los llam a los gritos. Los ms chicos no le hicieron caso y los grandes mucho menos. Apenas si los compaeros del grado se acercaron despacio. Escuchen! grit Maril, que haba llegado junto a Pedro. Entonces s fueron todos. Despus de su aventura con el monstruo, la nena se haba convertido en la chica ms famosa del pueblo, y todos queran escuchar lo que ella saba. Hasta los grandes del secundario dejaron de jugar al ftbol y se acercaron. Maril les pidi que se callaran. Tienen que escucharme empez a decir. El monstruo necesita ayuda. Qu?! Cmo?! exclamaron vanos, sin poder creer lo que oan. 90

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Pobrecita susurr uno de los ms chiquitos, de veras apenado, se volvi loca. Los grandes dieron media vuelta. Maril volvi a gritar. Por favor, escuchen! Tenemos que hacer algo! Matas, uno de sexto, la mir a los ojos. Le pareci que Maril estaba a punto de llorar. -En serio, escuchen pidi. Maril se par en un banco. Poco a poco la fueron rodeando. Todos hablaban a la vez, preguntaban, opinaban, gritaban. Matas volvi a gritar. Era famoso por su poderosa voz ronca, pareca un grande. Escuchen! rugi. Hasta los del secundario se callaron. Gracias dijo Maril, y repiti: Hay que salvar al monstruo. Por qu? pregunt una nena. Eso! Por qu? repitieron vanos. 91

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Porque, porque... empez a responder Maril, pero las palabras no le salan. Abri los brazos, se levant en puntas de pie y por fin le sali lo que quera decir: Porque el monstruo no es un monstruo! El murmullo volvi a crecer entre los chicos. Esta vez el que pidi silencio fue Martn, uno de segundo ao. El monstruo no es un monstruo repiti Maril. Escchenme. Ahora el silencio era total. En el centro de la rueda, gesticulando y moviendo los brazos como aspas, Maril se atragantaba con las palabras. Los chicos estaban inmviles, con los ojos sallndoseles de las rbitas. La sorpresa era enorme, impresionante. Cuando Maril termin de hablar, ya no hubo necesidad de pedir silencio: nadie deca nada, tan impresionados haban quedado. Por fin, Martn tom la palabra. Es increble dijo pero tiene razn, hay que ir a la Intendencia. Maril sonri. Siempre haba sabido que los chicos no iban a fallarle. Entre Matas, Martn y Ana Clara, una de sptimo, organizaron lo que haba que hacer. En 92

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minutos el plan estaba terminado. Iran a la Intendencia todos juntos; ellos, los pequeos tepualenses que haban crecido en el temor al monstruo del arroyo, juntaran sus fuerzas para defenderlo. Eran una veintena de chicos decididos. No les iba a ser fcil, pero estaban seguros de que no los podran parar. Vamos! grit Matas. Vamos! repitieron los dems. Mientras, en su despacho de la Municipalidad, el intendente parlamentaba con los funcionarios. Haban comprobado que el monstruo estaba casi completamente recuperado y por lo tanto no perderan ms tiempo: apenas oscureciera lo sacaran de la cama, de la Intendencia y, por fin, del pueblo. No tendran estaban seguros ningn problema. De pronto el jefe comunal repar en la secretaria de Cultura, que estaba en la ventana mirando hacia afuera. Tena la boca abierta y sealaba a la calle como si estuviera viendo aparecidos. El intendente se acerc. Por la avenida principal, a pie, en bicicletas, en patines y patinetas, los veintitantos chicos de la plaza se acercaban sin hacer ruido. Venan derecho al 93

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Municipio, en absoluto silencio, y parecan tan decididos que el intendente, a pesar suyo, no pudo evitar un estremecimiento. 94

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XXI LA BATALLA DEL ESTACIONAMIENTO En la puerta misma de la Municipalidad, debajo de los ventanales donde se agolpaban los secretarios y el intendente, el grupo de chicos se detuvo. Maril se subi sobre los hombros de Martn, que con ella encima se adelant unos pasos. La nena hizo bocina con las manos y grit en direccin al ventanal. Seor grit todo lo fuerte que pudo, queremos hablar con usted. Tiene que dejar al monstruo! El intendente mir a sus colaboradores. Esto s que es lo nico que nos faltaba se lament en voz baja. Estos mocosos! protest el secretario de Prensa. Hay que echarlos lo ms rpido posible, que si vienen los periodistas estamos fritos. 95

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El intendente se asom al balcn, poniendo su mejor cara de inocente. No te entiendo, linda grit. Qu es lo que quieres? Ya escuch! rugi el vozarrn de Matas. Suelte al monstruo! El intendente sonri. Chicos, est empezando a oscurecer. Vyanse a sus casas, sus padres deben de estar preocupados. Los chicos no se movan de la puerta. El intendente dej de sonrer. Est bien amenaz, antes de cerrar el ventanal con un golpe. Si no se van por las buenas, se van a ir por las malas! En la calle, los chicos rodearon a Martn, que pareca haber tomado las riendas del asunto. Pero a Martn no se le ocurra nada. Entonces fue cuando habl Pedro. Vamos a hacer de cuenta que nos vamos, de a pocos. Nos escondemos entre los rboles, damos la vuelta y entramos por el estacionamiento. 96

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Un movimiento de pinzas! aprob uno de los chicos ms chicos, fantico de las pelculas. Poco a poco se pusieron en marcha. La idea de Pedro era realmente muy buena. Desde su despacho el intendente, que vea como los chicos empezaban a irse, sonri aliviado. Por suerte ya se van. Ahora, rpido, hay que sacar al monstruo. Sin perder un instante los secretarias y al jefe en persona bajaron hasta la guardia. Abrieron la puerta y zamarrearon al monstruo, que todava dorma. El monstruo se despert asustado, pero no tuvo tiempo de reaccionar. El secretario de Prensa le tap la cara con una capucha, el de Transportes le at las manos a la espalda y entre los dos lo levantaron de la cama. El intendente dio la orden final. Al estacionamiento indic con un gesto. Lo subimos al auto, y a otra cosa. Los secretarios sonrieron, seguros. La cosa les estaba resultando fcil. En silencio dejaron el edificio por la puerta de atrs y cruzaron la explanada del estacionamiento. 98

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A mi auto, que es el ms grande dijo el secretario de Prensa. Vamos, que no hay nadie. Pero se equivocaba, claro. Detrs de los coches estacionados se haban escondido los chicos, y los vean venir. Slo esperaban una seal. Ahora! grit Matas, y el grupo sali disparado de los escondites. Cuatro o cinco chicos se colgaron de la ropa del intendente, otros cruzaron las bicicletas delante de tres secretarios que se haban rezagado y los dems avanzaron hacia el auto donde estaban metiendo al monstruo. Carlos, que era uno de los ms corpulentos, empuj al que lo llevaba agarrado y enseguida otros cuatro chicos lo ayudaron. Ana Clara cort las sogas que le ataban las manos y dirigi sus pasos. El pobre, todava sin entender nada de lo que pasaba, grua asustado. Maril se le acerc y le habl. El monstruo entonces pareci reconocerla y se agach hacia ella. Maril le quit la capucha y el monstruo abri la boca, como sonriendo. Vamos le dijo Maril. Pero no era tan fcil. Los secretarios se haban repuesto de la sorpresa y ya haba varios rodendolos. 99

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La confusa batalla haba terminado en un empate: los chicos tenan al monstruo, pero no tenan salida. El intendente, con la cara transfigurada por el enojo, avanz hacia Maril. Mocosa malcriada empez a decir, pero tuvo que callarla oscuridad del estacionamiento se ilumin de pronto y un nuevo grupo de gente hizo su aparicin en escena. Eran los periodistas, con sus cmaras y sus luces. Delante de ellos venan Marta y Ral, corriendo. 100

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XXII LA LTIMA SORPRESA Cuando los dos oficiales de la patrulla anti- monstruos entraron en la casa de Maril, Ral y Marta supusieron que lo mejor era no resistirse. Confiaban en que, ms temprano que tarde, las cosas se aclararan y, adems, teman por la seguridad de su hija. Se tranquilizaron y decidieron esperar, aunque despus de un rato, con todos los periodistas gritando desde la calle, se sorprendieron de que la pequea no saliera de su cuarto para ver lo que ocurra. Ral tuvo un presentimiento. Qu raro le dijo a su esposa. Cmo es que Maril no aparece? Le pasar algo? Vamos a ver le respondi Marta. Los dos oficiales se miraron entre s. 101

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No intenten nada raro dijo el jefe. Marta y Ral ni siquiera se molestaron en contestarle. Golpearon a la puerta del cuarto de la nia y entraron, recin entonces comprendieron por qu Maril no apareca, ya haca un buen rato que la nia se haba ido. Entonces s que no hubo palabras ni amenazas que los detuvieran. Sintiendo que su hija estaba en peligro, los dos mdicos prcticamente pasaron por encima de los oficiales y salieron a la calle. All los otros dos oficiales se vieron atropellados por el montn de periodistas que se abalanzaban sobre el matrimonio. Ral, comprendiendo que no podran pasar por entre la maraa de gente y cablero, pidi silencio a los gritos y por fin logr que los periodistas se callaran. Por favor! les grit. Mi hija se fue de la casa, pero creo que sabemos adnde. Acompennos, quizs nos puedan ayudar. Dems est decir que los periodistas, vidos de una noticia que justificara el largo viaje y la espera, corrieron a la par de los dos mdicos, tropezando con los aparatos y los cables, tenaces como lo que eran: 102

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cazadores persiguiendo una presa que se les mostraba cada vez ms esquiva. As llegaron a la Intendencia, guiados por Marta y Ral. Encontraron el frente desierto del edificio y de pronto les llegaron los ruidos de la inslita batalla que se estaba desarrollando en el estacionamiento. Volvieron a correr, y no pudieron ser ms oportunos: si hubieran llegado unos minutos ms tarde quizs se habran encontrado con un grupo de nios derrotados, con un discurso del intendente y con la desagradable novedad de que el monstruo haba desaparecido de Los Tepuales. Pero llegaron a tiempo, justo en el momento en que el intendente se dispona a arrebatar al monstruo de las manos de Maril. Frente a las luces encendidas, los grabadores en funcionamiento y las miradas inquisidoras del periodismo, el intendente se sinti intimidado. Retrocedi un par de pasos, ensay una sonrisa e intent explicar. Algunos periodistas le hicieron caso, pero la mayora dirigi sus miradas al extrao do parado junto a un auto: la pequea nia que pareca indefensa y que sin embargo estaba defendiendo al alto monstruo que tena tomado de la mano. 103

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Las luces los encandilaron. El ser se tap la cara y gru. Tranquilo le dijo Maril. Bajen las luces, por favor pidi. Las luces fueron bajando. El monstruo se quit las manos de la cara y mir hacia adelante. Un unnime oh! Tap todos los ruidos del estacionamiento. No lo puedo creer murmur una periodista. Maril mir a sus amigos, que se haban acercado. Vieron les dijo con una amplia sonrisa .Yo les dije que no era un mosntruo! 105

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EPLOGO Frente a las cmaras de la televisin los periodistas de los distintos canales repetan, palabras ms, palabras menos, una idntica noticia. As termina la historia del monstruo del arroyo deca una periodista bajita, un caso inslito que ser tapa de todos los diarios, una aventura que empez hace ya muchos aos, con un accidente que... Y as, en efecto, termin la historia de la bestia del arroyo y empez otra historia, muy pero muy distinta, sin tantas aventuras pero igualmente fantstica. Creo que ya es el momento de que yo, s, yo, el que escribe, explique cmo es que s tanto de la historia del monstruo. Es bien fcil de explicar, pues esta historia es mi historia, ya que yo soy, o mejor dicho, fui, el monstruo. 106

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Como deca la periodista bajita aquella noche, la aventura empez hace ms de veinte aos, con un acontecimiento policial: el secuestro de un matrimonio y su pequeo hijo. De ese matrimonio no se supo nada ms, aunque yo no pierdo la esperanza de encontrarlos. Los raptores sufrieron un accidente automovilstico y el pequeo nio qued abandonado en el casco en ruinas de La Margarita. Quizs creyeron que estaba muerto, o quizs fueron ellos los que murieron: eso no lo s, y tal vez no lo sepa nunca. Lo cierto es que ese nio herido, asustado y solo creci en la estancia; mudo, porque an no haba aprendido a hablar y defendindose de los peligros con el instinto de un animal solitario. Cuando creci, tapado con cueros, peludo, sucio, barbudo, fue muy fcil confundirlo con un monstruo. De no haber sido por Maril, por sus padres, por Pedro y los dems chicos quizs hoy sera, todava, un monstruo deambulando por los bosques de Los Tepuales. Pero la valenta de esa gente hizo que se supiera la verdad, y que la historia cambiara. Muy poco despus de la batalla del estacionamiento se present en Los Tepuales una de mis abuelas, que nunca haba dejado de buscarme, y con ella recuper mi esencia de ser humano y parte de mi familia. 107

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Aprend a hablar, estudi y decid un buen da contar mi historia, que ya llega a su fin. Ahora vivo en Buenos Aires, con ms abuelos. No dejo de visitar a mis amigos de Los Tepuales cada vez que puedo y, por cierto, debo aclarar que muchas cosas cambiaron en el pequeo pueblo. El intendente y sus colaboradores ya no estn en sus cargos, porque fueron obligados a renunciar y a presentarse ante la justicia para rendir cuentas. Es ms, me ha escrito Maril que su padre piensa presentarse como candidato a intendente en las prximas elecciones, y parece que tiene muchas posibilidades de ganar. Yo, en tanto, contino aprendiendo a vivir como un hombre, busco todava a mis padres y gozo del cario de mis queridos abuelos. S que fui un monstruo, y que lo fui por culpa de una gente que cometi una monstruosidad, y s tambin, porque lo aprend all en Los Tepuales, cunto valor puede haber en las manos de una amiga, como las manos de Maril, que aquella noche en el estacionamiento cortaron para siempre las cuerdas de mi soledad y me devolvieron a los mos. Y que quede dicho: los monstruos verdaderamente existen, aunque a veces no sean tal como los imaginamos. 108

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MARIO MNDEZ Naci en Mar del Plata y vive en Buenos Aires. Es maestro y guionista de cine y de historietas. Entre sus obras publicadas se encuentran: El monstruo de las frambuesas', Cabo fantasma; Pedro y los lobos; El monstruo del arroyo, y vanos cuentos, como El dragn, la princesa y el caballero y Nube, entre otros. 110