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Natsuo Kirino
Turno de noche 1 Lleg al parking antes de la hora acordada. Al salir del coche, qued envuelta por la densa y hmeda oscuridad del mes de julio. La noche era especialmente negra y sofocante, quiz a causa del calor. Al sentir que le faltaba aire para respirar, Masako Katori alz los ojos y vio un cielo sin estrellas. Su piel, que haba permanecido fresca y seca gracias al aire acondicionado del coche, empez a humedecerse por el sudor. Junto con el humo de la autopista Shin Oume, le lleg un leve olor a fritura procedente de la fbrica de comida preparada donde trabajaba. Quiero irme a casa, pens al percibir el olor. Sin embargo, no saba a qu casa quera irse. Por supuesto, no se refera a la que acababa de dejar. Por qu no quera volver ah? Adonde quera ir? Se senta completamente perdida. Su trabajo consista en permanecer de pie junto a una cinta transportadora, desde las doce de la noche hasta las cinco y media de la maana, sin ni siquiera una pausa. Para ser un empleo por horas estaba bien pagado, pero era agotador. A menudo, cuando se senta mal, se quedaba paralizada en el parking pensando en la dura tarea que le esperaba. No obstante, la sensacin de desamparo que la embargaba en esa ocasin era diferente. Como era su costumbre, encendi un cigarrillo, pero por primera vez se dio cuenta de que lo haca para camuflar el olor que le llegaba de la fbrica de comida. La fbrica se encontraba en el distrito de Musashi Murayama, justo delante de una carretera colindante con el muro gris de una gran planta de automviles. En la zona no haba ms que campos polvorientos y un sinfn de pequeos talleres automovilsticos. El terreno era llano, por lo que el cielo se vea con claridad. Entre el parking donde se encontraba Masako y la fbrica de comida haba un trayecto de unos tres minutos a pie, en el que haba que dejar atrs una antigua fbrica abandonada. El parking era apenas una parcela con el piso nivelado. Las plazas de aparcamiento estaban delimitadas con unas tiras de cinta casi imperceptibles a causa del polvo que las cubra. Los coches particulares y las furgonetas que transportaban a los empleados estaban estacionados de forma aleatoria. Resultaba imposible saber si alguien se encontraba escondido detrs de algn vehculo o entre las hierbas. Era un lugar peligroso. Mientras cerraba el coche, Masako no dej de mirar a su alrededor.

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Oy el ruido de unos neumticos mordiendo el asfalto y, por unos instantes, la luz amarilla de unos faros ilumin la maleza. Un Golf Cabriolet verde y con la capota plegada entr en el parking. Su compaera Kuniko Jonouchi la salud desde detrs del volante inclinando levemente la cabeza. Siento llegar tarde se disculp Kuniko mientras aparcaba su Golf al lado del Corolla rojo desteido de Masako sin prestar atencin a la exagerada separacin que quedaba a la derecha. Puso el freno de mano y cerr la puerta haciendo un ruido innecesario. Sus gestos eran bruscos y exagerados. Bonito coche coment Masako al tiempo que apagaba el cigarrillo con la punta de su zapatilla. El automvil de Kuniko era la comidilla de la fbrica. S, ya... repuso Kuniko sacando la lengua con coquetera. Pero por su culpa estoy endeudada hasta las cejas. Masako esboz una sonrisa evasiva: era evidente que las deudas de Kuniko no slo se limitaban al coche. Todos los accesorios as como la ropa que vesta eran de marca. Vamos dijo Kuniko. Desde principios de ao se rumoreaba que se haba detectado la presencia de un violador en el camino que llevaba del parking a la fbrica. Hasta el momento, varias trabajadoras haban explicado que alguien les haba empujado hacia la oscuridad y que haban sido vctimas de un ataque. Por ese motivo, la direccin de la empresa les haba recomendado acudir en grupo al trabajo. Masako y Kuniko echaron a andar por el camino sin asfaltar y mal iluminado. A la derecha haba varios bloques de viviendas y casas de agricultores con amplios jardines que, pese a su desorden, constitua el nico reducto de vida en la zona. A la izquierda, al otro lado de una zanja cubierta de hierbas, se extenda una triste retahila de edificios abandonados entre los que se encontraban una antigua fbrica de comida preparada y una bolera que se haba ido a pique. Las vctimas aseguraban que el agresor las haba arrastrado hasta el descampado de la fbrica, por lo que Masako no dejaba de mirar a derecha y a izquierda mientras avanzaba a buen ritmo al lado de Kuniko. Desde los bloques de pisos de la derecha les llegaron los gritos de un hombre y una mujer discutiendo en portugus. Deban de ser empleados de la fbrica. Adems de las amas de casa como ellas, que trabajaban por horas, haba muchos empleados brasileos o brasileos de origen japons, entre los que se contaban muchos matrimonios. Todo el mundo dice que el pervertido es brasileo coment Kuniko frunciendo el ceo en la oscuridad. Masako caminaba en silencio. Daba igual de donde fuera, pens. Mientras trabajaran en la fbrica, no habra manera de hacer frente a esa amargura. Slo les quedaba defenderse. Dicen que es muy corpulento y que te agarra con fuerza, sin decir una palabra aadi Kuniko con cierto dejo de admiracin. Masako se dio cuenta de que algo enturbiaba el corazn de su compaera, como una densa nube que ocultara las estrellas. Al or el chirriar de los frenos de una bicicleta que se acercaba por detrs, se volvieron inquietas. Eh! Buenas noches! les salud su compaera Yoshie Azuma. Yoshie era viuda y rondaba los sesenta. Tena unas manos muy hbiles que la convertan en la empleada ms rpida de la cadena, lo que le haba valido el sobrenombre de Maestra. Hola, Maestra la salud Masako aliviada. Buenas noches. Kuniko no la salud, pero aminor el paso para esperarla.

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No me llames as t tambin respondi Yoshie halagada mientras desmontaba de la bicicleta y se una a sus compaeras. Yoshie era una mujer baja y robusta. Su complexin, que recordaba a la de un cangrejo, pareca la ms adecuada para desempear un trabajo fsico. Sin embargo, tena unas facciones delicadas, y su rostro flotaba plido y atractivo en la luz de la madrugada. Quiz fuera ese contraste lo que le confera un aspecto compungido. Supongo que vais juntas por lo de los ataques observ. Sdijo Masako. Kuniko es demasiado joven. Kuniko solt una leve carcajada. Tena veintinueve aos. Yoshie esquiv un charco que brillaba en la oscuridad y mir a Masako. Creo que t tambin le serviras coment. Slo tienes cuarenta y tres, no? No seas boba respondi Masako reprimiendo una sonrisa; haca tiempo que no se senta tan agasajada. O sea que ya ests seca? insisti Yoshie. Fra y seca? Era evidente que su compaera bromeaba, pero Masako pens que haba acertado de pleno. En ese momento se senta fra, seca y arrastrndose como un reptil. Por cierto dijo cambiando de tema, no llegas ms tarde que de costumbre ? Pues s. La abuela ha vuelto a hacer de las suyas respondi Yoshie ambiguamente, seal evidente de que no tena ganas de entrar en detalles sobre su suegra discapacitada. Masako chasc la lengua, pero decidi no insistir y mir hacia delante. A la izquierda, justo donde acababan los edificios abandonados, empezaba la fila de camiones blancos que acudan a la fbrica para cargar el producto envasado y distribuirlo por los supermercados. Y detrs de los camiones, brillando con la luz azulada de los fluorescentes, se alzaba la fbrica, como si se tratara de uno de esos barrios que nunca duermen. Despus de que Yoshie dejara su bicicleta en el aparcamiento, las tres subieron la gastada escalera verde cubierta de hierba artificial que llevaba a la entrada de la fbrica, en el primer piso. Las oficinas se hallaban a la derecha, y al final del pasillo estaban el vestuario y la sala de descanso para los trabajadores. La fbrica ocupaba la planta baja, de modo que, despus de ponerse la ropa de trabajo, deban bajar de nuevo. Estaba prohibido ir con zapatos en las instalaciones, as que era obligatorio quitrselos antes de pisar la moqueta sinttica roja que cubra el suelo. La luz fluorescente atenuaba el color de la moqueta y confera un aspecto tenebroso al pasillo. Al ver la ptina sombra que se reflejaba en los rostros de las mujeres que haba a su alrededor, Masako se pregunt si tambin ella tendra tan mal aspecto. Komada, el lacnico encargado de seguridad e higiene de la fbrica, les esperaba delante de los compartimentos donde se guardaba el calzado. Antes de entrar, les pas un rodillo quitapelusas por la espalda para eliminar cualquier brizna de polvo o suciedad que pudieran traer del exterior. Una vez superado el primer control, se dirigieron a la amplia sala con tatami habilitada como rea de descanso, donde varios grupos de trabajadores charlaban animadamente. Todos llevaban puesto el uniforme blanco. La mayora beba t o coma algn tentempi mientras esperaban la hora de empezar el turno. Algunos estaban tendidos en el suelo, dormitando. De los casi cien trabajadores que integraban el turno de noche, una tercera parte eran brasileos. La proporcin de hombres y mujeres era bastante equilibrada. Como estaban en plenas vacaciones de verano, el nmero de estudiantes a tiempo parcial haba aumentado, pero aun as la mayor parte de la plantilla la conformaban amas de casa de entre cuarenta y sesenta aos. Masako, Kuniko y Yoshie se dirigieron al vestuario, saludaron a algunas compaeras veteranas y vieron a Yayoi Yamamoto, sentada a solas en un rincn de la sala. Al verlas, ni siquiera les sonri; permaneca hundida en el tatami, abstrada.

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Buenas noches le dijo Masako. Yayoi esboz una breve sonrisa que desapareci de inmediato, como una pompa de jabn. Pareces cansada. Yayoi asinti levemente y las mir sin decir nada. Era la ms atractiva, no slo de las cuatro mujeres all presentes, sino de todas las empleadas del turno de noche. Tena una cara muy agraciada: la frente ancha, las cejas y los ojos bien proporcionados, la nariz respingona y los labios carnosos. A pesar de ser menuda, tena un cuerpo perfecto. En la fbrica no dejaba a nadie indiferente, pues entre sus compaeras provocaba por igual reacciones de simpata como de antipata. Masako intentaba protegerla, quiz porque eran como el da y la noche. Mientras ella procuraba guiarse por el sentido comn, Yayoi cargaba con un pesado equipaje lleno de emociones y se aferraba a las penas pasadas, desempeando a menudo el papel de chica mona a merced de sus sbitos cambios de humor. Qu te pasa? se interes Yoshie ponindole una mano enrojecida en el hombro. Ests horrible. Yayoi dio un respingo. Sorprendida por su reaccin, Yoshie se volvi hacia Masako, quien les indic con un gesto que siguieran sin ella y se sent frente a Yayoi. Te encuentras bien? le pregunt. S, no es nada. No te habrs vuelto a pelear con tu marido? Si slo fuera una pelea... respondi Yayoi elocuentemente, con la mirada triste y desenfocada perdida en algn punto situado detrs de Masako. Qu ha pasado ? quiso saber Masako mientras se sujetaba el pelo con un pasador para ganar tiempo. Te lo cuento luego. Y por qu no ahora? insisti Masako echando un vistazo al reloj de la pared. Luego. Es una historia muy larga dijo Yayoi con una fugaz expresin de rabia en el rostro. De acuerdo. Masako se levant y se fue a buscar su uniforme al vestuario, apenas un espacio separado de la sala de descanso por una limpie cortina. En las paredes colgaba un sinfn de perchas gruesas y resistentes, como las de los grandes almacenes. En la zona reservada a los trabajadores del turno de da se apretujaban los uniformes usados, mientras que en la reservada a los del turno de noche colgaba ropa de calle muy variopinta. Vamos bajando le anunci Yoshie antes de salir del vestuario con Kuniko. Ambas llevaban una red y un gorro en las manos. Tenan que fichar. Segn las normas de la empresa, deban hacerlo en tre las doce menos cuarto y las doce, y despus esperar frente a la puerta de entrada a la cadena, en la planta baja. Masako cogi la percha que le corresponda, donde colgaban una bata blanca con cremallera y unos pantalones con goma en la cintura. Se puso la bata rpidamente sobre la camiseta y, sin dejar de mirar a los hombres que haba en la estancia, se cambi los vaqueros por los pantalones de trabajo. Haca casi dos aos que trabajaba en la fbrica, pero segua sin acostumbrarse a que hombres y mujeres compartieran vestuario. Se cubri el pelo, previamente sujetado con un pasador, con una redecilla negra y se puso un gorro de papel, semejante a los de ducha. Finalmente, cogi un delantal de plstico transparente y sali del vestuario. Yayoi segua sentada en el mismo lugar, como si no supiera adonde ir. Eh! Rpido! la espole Masako, que empezaba a preocuparse al ver la lentitud con la que Yayoi reaccionaba.

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La mayora de trabajadores haba abandonado la sala de descanso. Slo quedaban algunos brasileos sentados en el tatami, apoyados en la pared, fumando, con sus gruesas piernas estiradas hacia delante. Buenas noches dijo uno de ellos levantando la mano con la que sostena un cigarrillo a punto de consumirse. Masako inclin levemente la cabeza y le sonri. La placa que llevaba colgada en el pecho rezaba Kazuo Miyamori. Sin embargo, su piel morena y su frente prominente delataban su origen extranjero. Deba de ocuparse de un trabajo ms fsico, como el de llevar los sacos de arroz hasta la mquina que abasteca la cadena. Buenas noches dijo el hombre, esta vez a Yayoi, quien, en su actitud ausente, ni siquiera se volvi. En el rostro de Kazuo se dibuj un gesto de decepcin, un tipo de comportamiento bastante habitual en un lugar tan impersonal como la fbrica. Despus de ir al lavabo, Masako y Yayoi se lavaron las manos y los brazos para esterilizarlos. A continuacin ficharon, se pusieron la mscara, el delantal y los zapatos blancos de trabajo y se encaminaron hacia el segundo control de higiene. Komada, esta vez situado en lo alto de la escalera que llevaba a la planta baja, les volvi a pasar el rodillo por la espalda y les inspeccion los dedos y las uas. No tenis ninguna herida, verdad? les pregunt. Estaba prohibido tocar los alimentos si tenan algn rasguo. Masako y Yayoi mantuvieron las manos en alto y superaron el control. Yayoi pareca mareada. Seguro que puedes trabajar? Supongo que s. Y tus hijos? Bueno... respondi Yayoi vagamente. Masako volvi a mirar a su compaera, pero el gorro y la mscara slo le permitan ver sus ojos lnguidos. Yayoi no repar en la mirada escrutadora de Masako. El fro y el olor de los distintos ingredientes hacan que bajar a la planta baja fuera como entrar en un gigantesco frigorfico. El suelo de hormign desprenda un aire glido, y la temperatura ambiente de la fbrica era demasiado baja, incluso en verano. Al llegar al pie de la escalera, se unieron a la cola que formaban el resto de empleados esperando a que se abriera la puerta. Yoshie y Kuniko, que estaban ms adelante, se volvieron para saludarlas. Las cuatro trabajaban juntas e intentaban ayudarse las unas a las otras. Sin esa comunin, el trabajo hubiera sido insoportable. Finalmente se abri la puerta y los empleados pudieron acceder a la planta. Se lavaron de nuevo las manos y los antebrazos, y esterilizaron sus largos delantales. Masako tuvo que esperar a que Yayoi acabara de lavarse, de modo que cuando ambas llegaron a la cinta transportadora sus compaeras ya haban dispuesto cuanto necesitaban. Venga! Venga! apremi Yoshie a Masako. Nakayama puede aparecer en cualquier momento. Nakayama era el encargado del turno de noche. Tena unos treinta aos y una gran aficin por las palabras malsonantes. Su obsesin por cumplir los cupos haca que los empleados no pudieran verlo ni en pintura. Perdn se disculp Masako mientras coga dos toallas esterilizadas y dos pares de guantes de plstico, para s misma y para Yayoi. Cuando Masako se los ofreci, Yayoi los mir extraada, como si an no se hubiera dado cuenta de que estaba en el trabajo. nimo! le dijo Masako. Gracias.

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En cuanto ocuparon sus puestos al comienzo de la cinta transportadora, Yoshie les mostr una hoja con las instrucciones para el turno que estaba a punto de empezar. Primero dos mil cajas de curry les explic Yoshie. T psame las cajas y yo me ocupo de poner el arroz, de acuerdo? Poner el arroz en la caja supona mantenerse al principio de la cadena y encargarse del trabajo del que dependa el resto. Yoshie, acostumbrada a hacerlo, siempre se ofreca voluntaria, mientras que Masako era quien le proporcionaba los envases. Mientras dispona las cajas de la forma ms conveniente para drselas a Yoshie, Masako se gir en busca de Yayoi: no se haba apresurado lo suficiente para ocupar un puesto en el trabajo ms fcil, que en este caso era el de verter el curry sobre el arroz. Kuniko, que s se haba agenciado un buen puesto, se encogi de hombros, dando a entender que si Yayoi no espabilaba ella no estaba dispuesta a hacer ms. Pero qu le pasa? pregunt Yoshie frunciendo el ceo. No se encuentra bien? Masako se limit a negar con la cabeza. Yayoi pareca ausente. Al comprobar que ya no quedaban plazas libres al lado de Kuniko, tuvo que dirigirse all donde haba que allanar el arroz, donde s faltaban voluntarios. Te ha tocado lo ms difcil le dijo Masako cuando Yayoi pas al lado de ella. Ya lo s. Nakayama se les acerc. Venga, rpido! les grit. Qu diablos estis haciendo? A pesar de que la expresin de su frente quedaba oculta bajo el borde del gorro, sus ojos diminutos brillaban amenazadores tras unas gafas de montura negra. El que faltaba! exclam Yoshie. Bocazas musit Masako molesta por el tono autoritario del encargado. Me han dicho que allane el arroz dijo tmidamente una mujer de mediana edad que deba de ser nueva, pero no s cmo hacerlo. Qudate aqu y alisa el arroz que yo ponga en las cajas le explic Yoshie amablemente. Despus psalas para que les viertan curry. La chica de enfrente har lo mismo. Slo tienes que imitarla aadi mientras sealaba a Yayoi, de pie al otro lado de la cinta. Aun as, la mujer pareci no entender las instrucciones y mir a su alrededor con desconcierto. Yoshie puls el interruptor y la cinta se puso en marcha con un sonido brusco. Masako se dio cuenta de que haba puesto una marcha ms rpida de lo habitual para no perder tiempo. Masako empez a pasar las cajas con mano experta a Yoshie, que las mantena durante unos segundos debajo de la abertura por donde salan porciones cuadradas de arroz y, despus de petarlas, las dejaba sobre la cinta con un movimiento gil. Hasta completar una caja, a Yoshie le segua una larga retahla de empleados situados a ambos lados de la cinta: los que allanaban el arroz, los que vertan el curry, los que troceaban el pollo, los que ponan los trozos encima del curry, los que pesaban los encurtidos y los colocaban en la caja, los que la cubran con una tapa de plstico, los que sujetaban la cuchara con una tira de celo y, finalmente, los que precintaban el envase terminado. El trabajo empez de la forma acostumbrada. Masako ech un vistazo al reloj de la pared: las doce y cinco. Les quedaban cinco horas y media de trabajo por delante, de pie sobre el fro hormign. Si queran ir al lavabo, tenan que hacerlo de uno en uno y asegurarse de que alguien los sustituyera. Desde que se peda el turno hasta que se conceda, podan pasar cerca de dos horas. Por eso haban descubierto que para hacer el trabajo ms

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llevadero no bastaba con preocuparse de uno mismo, sino que haba que colaborar con los compaeros. ste era el secreto para durar en el trabajo sin que la salud se resintiera. Al cabo de una hora, escucharon los primeros lamentos de la nueva empleada. Al poco tiempo empez a bajar el rendimiento y el ritmo de la cadena dio las primeras muestras de ralentizarse. Masako vio que Yayoi, siempre dispuesta a ayudar, intentaba echar una mano. Slo le faltaba tener que ocuparse de la nueva. Los empleados ms veteranos saban que la tarea de allanar el arroz era especialmente dura. Al tratarse de una masa fra y compacta, para dejarla lisa en pocos segundos era necesario hacer mucha fuerza con las muecas y los dedos, de modo que era necesario adoptar una posicin encorvada que acababa lastimando la espalda. Al cabo de una hora, el dolor se transmita de la espalda a los hombros, hasta que al final era casi imposible levantar los brazos. Por eso lo habitual era que ese duro cometido recayera en los novatos. Yayoi, que a pesar de su experiencia realizaba la tarea ms dura, trabajaba a destajo. Cuando terminaron de llenar las dos mil cajas de curry, los empleados limpiaron la cinta y se dirigieron a la cinta transportadora contigua. El siguiente encargo consista en rellenar dos mil cajas especiales. Como haba que aadir ms ingredientes que en las de curry, la cadena se complet con unos cuantos empleados brasileos ataviados con gorros azules. Como de costumbre, Yoshie y Masako se ocuparon de poner el arroz. Kuniko, siempre atenta, se las haba apaado para reservar una plaza a Yayoi en la tarea ms fcil, mojar en salsa los filetes de cerdo. Slo haba que coger un filete en cada mano, introducirlos en el caldero para que se impregnaran de salsa y meterlos en la caja, uniendo los lados impregnados. Era un buen trabajo, alejado del trasiego de la cadena, y perfecto para Yayoi. Masako se relaj y se concentr en su labor. No obstante, cuando empezaron a limpiar la cinta, una vez finalizada la tarea, se oy un gran estruendo. Los trabajadores se volvieron al unsono para ver qu haba pasado: Yayoi haba tropezado con el caldero y se haba cado al suelo. La tapa metlica haba rodado hasta la cinta contigua, convirtiendo la zona de trabajo en un mar de espesa salsa marrn. El suelo de la fbrica siempre estaba resbaladizo e impregnado de grasa y restos de comida, pero los empleados se haban acostumbrado a esas condiciones laborales y raramente se producan accidentes como se. Pero qu diantre has hecho? grit Nakayama con el rostro desencajado. Cmo puedes haber volcado el caldero? Lo siento se excus Yayoi mientras unos cuantos hombres acudan con fregonas. Resbal. Yayoi estaba sentada en medio de un charco de salsa y no pareca tener la intencin de moverse. Masako se acerc para ayudarla a incorporarse y, mientras la coga por las muecas, vio que su compaera tena un gran morado en el estmago. se deba de ser el motivo de su distraccin. La mancha destacaba sobre su blanca piel como una marca de Can. Masako chasc la lengua y se apresur a bajarle la bata. Al no disponer de uniformes de recambio, Yayoi tuvo que seguir trabajando con la espalda y los brazos empapados en salsa. El espeso lquido se convirti en una dura costra marrn que no lleg a traspasar la tela, aunque desprenda un fuerte olor. Las cinco y media. Como haban terminado los encargos a tiempo, pudieron volver al primer piso sin necesidad de hacer horas extra. Despus de cambiarse, Masako y sus tres amigas solan sacar unas bebidas de las mquinas y quedarse un rato charlando en la sala de descanso. Hoy ests muy rara dijo Yoshie, que no saba nada, mirando a Yayoi. Qu te pasa?

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En el rostro de Yoshie se reflejaban el cansancio y la edad. Yayoi bebi un sorbo de caf del vaso de papel que tena en las manos y, despus de pensarlo un instante, respondi: Ayer me pele con mi marido. Qu hay de raro en eso? A todo el mundo le pasa, verdad? dijo Yoshie sonriendo y buscando la complicidad de Kuniko, quien se puso un cigarrillo mentolado en la boca y entrecerr los ojos para mostrar su acuerdo. Pero si tu marido y t os llevis bien... coment. Siempre sals con los nios, no? Ya no murmur Yayoi. Masako observaba en silencio el rostro de Yayoi. Al rato de estar sentadas, el cansancio se volva tan intenso que les paralizaba la musculatura. La vida es muy larga dijo Yoshie intentando quitar hierro al asunto. Todas las parejas tienen altibajos. Ha gastado todos nuestros ahorros aadi Yayoi en un tono ms amargo. Estoy harta! Al or estas palabras, sus compaeras se quedaron pasmadas. En qu? inquiri Masako al tiempo que expulsaba el humo del cigarrillo que acababa de encender. Jugando. Al bacar. Crea que tu marido era un tipo normal dijo Yoshie incrdula. Por qu tendra que jugar? Y yo qu s respondi Yayoi negando con la cabeza. Creo que va siempre al mismo sitio. Y cunto tenais? pregunt Kuniko sin disimular su curiosidad. Unos cinco millones (1) respondi Yayoi en voz baja. Kuniko trag saliva y, durante un instante, incluso pareci estar celosa. Menudo sinvergenza dijo finalmente. Y, para colmo, ayer me peg aadi Yayoi con la misma expresin de rabia que Masako haba visto unas horas antes. Entonces se levant la camiseta y les ense el morado. Yoshie y Kuniko se miraron. A estas horas ya estar arrepentido intervino Yoshie. Mi marido y yo nos pelebamos a menudo. Era un bruto. Pero el tuyo es diferente, no? No estoy tan segura repuso Yayoi mientras se acariciaba el estmago por encima de la camiseta. Afuera ya haba amanecido. Pareca que el da iba a ser igual al anterior, hmedo y caluroso. Yoshie y Yayoi, que iban en bicicleta, se despidieron a la entrada de la fbrica; Masako y Kuliko se dirigieron al parking. Parece que este ao no tendremos estacin de lluvias coment Masako. Pues va a faltar agua se quej Kuniko mirando el cielo plomizo. Su rostro estaba cubierto por una fina capa grasienta. A este paso, seguro. Por cierto, Masako, qu crees que va a hacer Yayoi? Masako se encogi de hombros . Yo, en su lugar, me divorciara prosigui Kuniko en medio de un bostezo. Si mi marido se puliera todos nuestros ahorros, te aseguro que no me quedara de brazos cruzados. Tienes razn convino Masako. Sin embargo, record que Yayoi tena dos hijos pequeos, de cinco y tres aos. Dar ese paso no era tan fcil. Al parecer, ella no era la nica que no saba qu camino tomar. Masako y Kuniko llegaron al aparcamiento y abrieron la puerta de sus respectivos vehculos. Que descanses.

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T tambin. Mientras suba a su Corolla, Masako pens en lo extrao que era decir a alguien que descanses a primera hora de la maana. De repente se sinti cansada y, al levantar la cabeza, el sol la deslumbr. 2 Kuniko gir la llave de contacto y el motor del Golf se puso en marcha a la primera, emitiendo un estruendo que reson por todo el parking. Se alegr al comprobar que el coche funcionaba. El ao anterior se haba gastado ms de doscientos mil yenes en reparaciones. Nos vemos le dijo Masako haciendo un breve gesto con la mano justo antes de salir del aparcamiento. Kuniko le correspondi con una inclinacin de cabeza. Masako la incomodaba; cuando sta se march, se permiti relajarse un poco. Tras despedirse de sus compaeras, senta como si cayera un espeso envoltorio que dejaba al descubierto su verdadero yo. Kuniko vio que el Corolla de Masako se detena en el semforo emplazado a la salida del parking. Al observar las abolladuras de la parte trasera, pens que haca falta valor para conducir semejante cacharro. La pintura roja desteida era un signo inequvoco de que llevaba ms de cien mil kilmetros conducidos, y la pegatina a favor de la seguridad al volante era demasiado chillona. No haba nada malo en tener un coche usado su Golf lo era, pero como mnimo haba que mantenerlo en buen estado, decidi Kuniko. De lo contrario, era mejor pedir un prstamo y comprarse uno. Kuniko crea que Masako no estaba mal para su edad; adems, haba que reconocerle cierta elegancia natural, aunque sin duda debera prestar ms atencin a su aspecto. Al subir al coche, puso una cinta de su compaero en el radiocasete y al instante empez a sonar una voz femenina cantando con estridencia una meloda pop. Se abochorn y sac la cinta de inmediato. A decir verdad, no le gustaba la msica. La haba puesto nicamente para sentir que por fin se haba liberado del trabajo y para comprobar el perfecto funcionamiento de los accesorios. Despus de encarar hacia ella las salidas del aire acondicionado, repleg el techo de lona, que fue bajando lentamente, como si se tratase de una piel de serpiente. A Kuniko le encantaban los momentos en que las cosas ms sencillas podan parecer dramticas y extraordinarias. Ojal la vida fuera siempre as, pens. Con todo, sus pensamientos volvieron a Masako. Siempre vesta unos vaqueros gastados y camisetas y polos de su hijo. En invierno aada una sudadera o un simple jersey a su indumentaria y, lo que era an peor, una vieja parka con tiras de celo en los agujeros para evitar que salieran los plumones. Eso era el colmo. La estampa de Masako le recordaba a la de un rbol en pleno invierno: la piel ligeramente oscura, el cuerpo delgado y sin excesos, la mirada penetrante, la nariz afilada y los labios finos. Slo con maquillarse un poco y vestir ropa ms cara, como haca ella misma, podra quitarse cinco o seis aos de encima. Era una verdadera lstima. Los sentimientos de Kuniko hacia su compaera eran complicados, una mezcla de envidia y desprecio. Pero el verdadero problema pens Kuniko es que yo soy fea. Fea y gorda. Al mirarse en el retrovisor, tuvo una sensacin de desamparo que le era muy familiar. Su cara ancha y mofletuda contrastaba con unos ojos minsculos. La nariz, prominente, destacaba encima de una boca de pin. Nada est proporcionado pens, y se nota an ms despus de una noche de trabajo. Sac una toallita facial de su bolso Prada y se la pas por el rostro.

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Era consciente de que al ser una mujer sin cualidades especiales, y poco atractiva, no poda aspirar a un trabajo mejor. Por eso tena que conformarse con su puesto en el turno de noche en la fbrica, lo que le produca estrs, lo que a su vez le haca comer ms. Y cuanto ms coma, ms engordaba. De repente, furiosa contra el mundo, puso primera bruscamente, pis el acelerador a fondo y solt el pedal del freno. El Golf sali disparado del parking. Al ver en el retrovisor la nube de humo y polvo que dejaba detrs, se sinti satisfecha. Cogi la autopista Shin Oume en direccin al centro de la ciudad, para desviarse a la derecha al cabo de unos minutos, a la altura de Kunitachi. Ms all del campo de perales que se extenda a su izquierda, vio el viejo bloque de apartamentos donde viva. No soportaba vivir all. Sin embargo, con lo que ganaban ella y su compaero eso era lo mximo a lo que podan aspirar. Ojal fuera una mujer distinta, en un lugar distinto, llevando una vida distinta y viviendo con un hombre distinto, pens. Por supuesto, distinto quera decir mejor, varios peldaos por encima en la escala social. A veces, Kuniko se preguntaba si era normal pensar tanto en esas cosas, si estaba bien soar en mejorar. Aparc el Golf en su plaza de parking, al lado de los coches pequeos o de fabricacin nacional que tenan el resto de vecinos. Orgullosa de su modelo de importacin, cerr dando un portazo. Si despertaba a alguien, mejor. Sin embargo, era consciente de que si ese alguien se quejaba no le quedara ms remedio que disculparse mansamente. Le gustara o no, tena que seguir viviendo en ese lugar. Subi al cuarto piso en el ascensor pintarrajeado de grafitos, avanz por el pasillo lleno de triciclos y cajas de plstico y lleg a su apartamento. Al abrir la puerta y entrar en el piso oscuro, oy un ronquido animal proveniente de la habitacin; como ya estaba acostumbrada no le prest mayor atencin. Extendi el peridico que haba encontrado en el buzn sobre la mesa de chapa, adquirida no haca mucho en una tienda de oportunidades. Ella se limitaba a consultar la programacin televisiva, y a su compaero slo le interesaban las secciones de sociedad y deportes, de modo que a menudo se haba planteado cancelar la suscripcin. No obstante, necesitaba los clasificados. Cogi los relativos a Relax y los separ del peridico con la intencin de echarles un vistazo ms tarde. En el piso haca un calor sofocante. Puso en marcha el aire acondicionado y abri la nevera. Con el hambre que tena le sera imposible dormirse, pero no encontr nada que llevarse a la boca. Tetsuya se haba comido la ensalada de patatas y las bolas de arroz que ella haba comprado el da anterior. Enojada, tir de la lengeta de una lata de cerveza con todas sus fuerzas y, mientras se la beba, abri una bolsa de snacks y puso la tele. Se qued en un canal donde emitan un programa de cotilleo y esper a que la cerveza le hiciera efecto mientras se pona al da de los ltimos escndalos de los famosos. Baja la tele! grit Tetsuya desde la habitacin. Porqu? Ya tienes que levantarte. An me quedan diez minutos respondi Tetsuya. Algo sali volando de la habitacin y choc contra el brazo de Kuniko. Era un mechero barato. El punto en el que haba recibido el impacto se enrojeci. Kuniko recogi el encendedor y se acerc a la cama donde yaca Tetsuya. Imbcil! le espet. No sabes lo cansada que estoy, verdad? No me agobies respondi Tetsuya con los ojos abiertos y cara de asustado. Yo tambin estoy cansado.

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Y eso te da derecho a tirarme lo que te venga en gana? dijo Kuniko encendiendo el mechero delante de su cara. Para! grit l apartndolo con la mano. El encendedor cay rodando sobre el tatami, mientras Kuniko le golpeaba en la mano. Pero qu te has credo? Estoy harta! Mrame cuando te hable. Venga, no empieces. Eres un jeta. Te has comido mi ensalada, verdad? No me hables as dijo l frunciendo el ceo. Tetsuya era ms menudo y estaba ms delgado que Kuniko. El ao anterior, cuando por fin encontr un trabajo estable en un laboratorio farmacutico, se haba visto obligado a cortarse la melena, lo que realzaba su fsico esmirriado. A Kuniko no le gust el cambio. Cuando lo conoci, pululando por las calles de Shibuya, Tetsuya no era ms listo pero s ms guapo. En esa poca, Kuniko trabajaba en una sala recreativa de ese barrio. Era mucho ms delgada y poda atraer fcilmente a un chico como Tetsuya, si bien las deudas que haba contrado para comprarse ropa y complementos eran el principal motivo de que ahora vivieran con el agua al cuello. Te la has comido, verdad? insisti Kuniko, encaramndose a la cama e inmovilizndolo. Confisalo y pdeme perdn. Sultame! Si confiesas te perdono. Me la he comido admiti Tetsuya. Lo siento. Pero es que no haba otra cosa. Haberte comprado algo. Vale... Cuando Tetsuya gir la cabeza, Kuniko le palp la entrepierna, pero no encontr lo que buscaba. Menudo impotente! exclam. Ya no se te pone tiesa ni por las maanas. Djame mascull l, un poco harto. Que me dejes insisti. T sabes lo que pesas? Cmo te atreves? respondi Kuniko apretando sus muslos alrededor del fino cuello de Tetsuya. ste intent pedir perdn, pero su garganta no logr emitir ningn sonido. Kuniko gru y se apart con brusquedad de encima de su compaero. ltimamente, su vida sexual no era sino un sinfn de decepciones. Y eso que es ms joven que yo pens . Menudo intil. De vuelta al comedor, vio que Tetsuya empezaba a incorporarse. Vas a llegar tarde! le grit al tiempo que encenda un cigarrillo. Tetsuya apareci en el comedor vestido con una camiseta y unos calzoncillos chillones. Mientras se frotaba el cuello, cogi un cigarrillo mentolado de la mesa. Son mos le avis Kuniko. Ni se te ocurra tocarlos. Slo uno. Se me han acabado. Pues son veinte yenes dijo Kuniko tendiendo la mano. Tetsuya suspir, consciente de que Kuniko no bromeaba. Sigui mirando la tele, sin ni siquiera girarse. Un cuarto de hora ms tarde, Tetsuya se fue al trabajo sin decir nada. Kuniko se acost, acomodando su cuerpo en el pe queo hueco que l haba dejado en la cama. Se despert poco antes de las dos. Puso la tele y, mientras miraba un programa de cotilleo, encendi un cigarrillo, a la espera de que su cuerpo se desperezase. El talk show trataba de los mismos temas que el que haba visto por la maana, pero le resultaba indiferente.

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Tena hambre, as que sali a comprar algo sin ni tan siquiera lavarse la cara. Cerca de su bloque haba un supermercado abierto las veinticuatro horas donde vendan la comida preparada de su fbrica. Cogi un envase especial y ley la etiqueta: Miyoshi Foods, Fbrica de Higashi Yamato. Expedido: 7.00. Sin duda, haba sido preparada en su planta. La noche anterior haba desempeado el trabajo ms fcil aadir el huevo revuelto, si bien Nakayama le haba llamado la atencin por ser demasiado generoso. Era un imbcil. Le hubiera gustado estamparle el huevo en toda la cara. Aun as, haba tenido un turno muy tranquilo. Slo con ponerse al lado de Yoshie y Masako, se haba podido ocupar de las tareas ms sencillas. Que era lo que tena pensado hacer a partir de ese da, pens mientras soltaba una risita. Al volver al piso, acompa la comida con la tele y un t Oolong. Al llevarse un trozo de filete a la boca, baado de salsa marrn, pens en Yayoi y en su tropiezo con el puchero. Estaba hecha polvo, pens Kuniko chascando la lengua. Estaba tan despistada que haba sido incapaz de ayudar en nada. De hecho, haba sido un estorbo. Que su marido la pegara no era ms que una excusa; lo que tena que hacer era plantarle cara. Despus de terminarse el filete, Kuniko verti salsa de soja sobre unas albndigas chinas congeladas y, mientras se las coma con un poco de mostaza, sigui pensando en Yayoi. Le resultaba extrao que una mujer tan guapa hiciera el turno de noche de la fbrica. Si fuera ella, pens Kuniko, buscara empleo en algn pub. Mientras pagaran bien, a ella no le importara desempear el trabajo de seorita de compaa. El nico problema era que no tena confianza ni en su aspecto ni en su estilo. En ese preciso momento, en la tele empez un programa especial sobre chicas de instituto. Kuniko dej los palillos y se concentr en la pantalla. Hablaba una chica con el pelo largo y teido de castao. Su cara estaba desdibujada digitalmente, pero aun as se poda intuir su belleza. Los hombres no son ms que su cartera deca la chica . A m? Que qu me han comprado? Pues un vestido de cuatrocientos cincuenta mil yenes. Menuda niata! exclam Kuniko espetando a la pantulla. Un vestido tan caro sera por lo menos de Chanel o Armani. Ya me gustara a m pens, pero si estas muchachas tan monas pueden llevar uno, ya no vale la pena. Qu rabia murmur. La nica satisfaccin de trabajar en la fbrica era haber conocido a Masako, pens Kuniko mientras masticaba un bocado de arroz fro. Por lo poco que saba de ella, Masako haba trabajado bastante tiempo en una gran empresa, pero haba perdido el empleo tras una reduccin de plantilla. Era evidente que no era el tipo de mujer que trabajara toda su vida en el turno de noche. Pronto le ofreceran un trabajo normal, o tal incluso algn puesto de responsabilidad en la fbrica. Si segua a su lado podra aprovecharse de la situacin. Slo haba un inconveniente: Masako no pareca confiar mucho en ella. Despus de comer tir el envase, prcticamente limpio, al cubo que haba al lado del fregadero, y se dispuso a echar un vistazo a los anuncios de relax que haba apartado por la ma ana. Su salario en la fbrica no le permita hacer frente a las deudas contradas; de hecho, apenas era suficiente para sufra gar los intereses. No obstante, la paga que se cobraba en una jornada diurna an era peor. Para ganar lo que sacaba trabajando cinco horas y media en la fbrica debera trabajar ms de ocho horas, de modo que no le interesaba dejar el turno de noche. Por contra, tena que dormir durante el da. As que se encontraba en un crculo vicioso. Y no le gustaba admitir que era una perezosa.

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No quera pensar en sus deudas. ltimamente los intereses haban subido tanto que no saba si haba acabado de pagar los intereses y empezado a pagar el capital prestado. Al anochecer se maquill, se puso el vestido imitacin Chanel y sali a la calle con un objetivo claro: encontrar un trabajo que terminara antes de las once y media. En el aparcamiento de bicicletas se cruz con una vecina, que regresaba a casa cargada con una bolsa de la compra. Vesta un traje veraniego barato, de los que venden en el supermercado, y su cara reflejaba cansancio. Trabajar en una empresa no era ningn chollo. Kuniko inclin levemente la cabeza. La vecina le devolvi el saludo con una sonrisa, olfateando el aire al cruzarse. Kuniko pens que tal vez le haba sorprendido su perfume. Se haba puesto Coco, aunque poco poda saber su vecina de perfumes. De hecho, en la fbrica estaban prohibidos, pero haba decidido que antes de irse a trabajar tomara un bao. Mont en la bicicleta y avanz por la calle estrecha, esquivando los automviles que circulaban en sentido contrario. El pub adonde se diriga estaba cerca de la siguiente estacin, Higashi Yamato. No deba de haber parking, as que si consegua el trabajo tendra que ir en bicicleta, lo que constitua un inconveniente. Qu hara los das de lluvia? La estacin le quedaba lejos de casa. Si todo iba bien, quiz pudieran mudarse a una zona mejor comunicada. Veinte minutos despus, se encontraba delante del pub Bel Fiore. Haba salido de casa con la certeza de que no tena nin guna posibilidad, pero al llegar al lugar, completamente desolado, pens que tal vez tuviera una oportunidad. Se anim y, por primera vez en mucho tiempo, se sinti eufrica. Camarera. Entre 18 y 30 aos. 3.600 yenes/hora. Se proporciona uniforme. Buena presencia. 17.00-01.00 h. No se requiere beber. Al recordar el anuncio, Kuniko pens que si consegua el trabajo podra dejar la fbrica, puesto que en slo dos horas obtendra lo que ganaba trabajando toda la noche. Los planes de quedarse junto a Masako dejaron paso a un nuevo proyecto. En la entrada haba un grupo de chicos con trajes de colores oscuros y una chica con una minifalda cortsima, el atuendo preciso para atraer a los clientes. He llamado antes por lo del anuncio dijo Kuniko a uno de los chicos. Pues vaya por la puerta trasera le respondi el muchacho, sin disimular su sorpresa. Gracias. Mientras se alejaba del grupo, Kuniko not que la miraban v oy alguna risita. Al llegar al lugar donde el joven le haba indicado, encontr una puerta metlica con una placa que reraba: Bel Fiore. Disculpe dijo abriendo la puerta apenas un poco. He telefoneado esta tarde. Al mirar al interior, vio a un hombre de mediana edad, vestido de negro, que justo en ese momento colgaba el telfo l la mir mientras se frotaba las profundas arrugas que le surcaban la frente. Ah, s. Pase y sintese le dijo sealando el sof que haba delante de la mesa. Aunque de aspecto tosco, su voz era suave y agradable. Cuando Kuniko se sent, tratando de mostrarse relajada, el hombre le larg una tarjeta. Era el encargado. Inclin leve mente la cabeza, pero al levantarla la repas de arriba abajo. Kuniko se senta terriblemente incmoda, pero a pesar de todo empez a hablar, hecha un manojo de nervios: Vengo por lo del trabajo de camarera. Si es as, hablemos un poco dijo el hombre con amabilidad mientras se sentaba en un silln frente al sof. Cuntos aos tiene? Veintinueve.

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Ya. Lleva algn documento que lo acredite? No lo llevo encima respondi Kuniko. El hombre cambi de tono al instante. Ha desempeado alguna vez este trabajo? No. Es la primera vez. Por un momento, Kuniko temi or que no queran amas de casa, pero el hombre no le formul ms preguntas y se levant del silln. En realidad, en cuanto se public el anuncio se presentaron seis chicas de diecinueve aos. Los clientes las prefieren jvenes y sin mucha experiencia. Ah... Pero no era slo eso, pens Kuniko, desinflndose como un globo. Si fuera ms guapa y tuviera ms estilo, la edad no sera un inconveniente. De pronto le vinieron a la cabeza todos sus complejos. Lo siento. Quiz la prxima vez... Entiendo asinti Kuniko desolada. A qu se dedica? Tengo un trabajo por horas en el barrio. Es mejor asle dijo el hombre. Trabajar aqu es bastante duro. Los clientes se dejan diez o veinte mil yenes en una hora, y no quieren irse de vaco. Me entiende, verdad? Usted ya es mayorcita. Quieren irse satisfechos. Y a usted no le gustara eso, verdad? le pregunt esbozando una srdida sonrisa. Siento que haya tenido que venir hasta aqu. Acepte esto por las molestias aadi mientras le pona un sobre en la mano. Mil yenes, pens Kuniko. Por cierto, realmente tiene veintinueve aos ? No. No crea que me importa demasiado... dijo l con desdn. Deprimida, Kuniko sali por la puerta trasera para no toparse con los jvenes que custodiaban la entrada principal. Opt por adentrarse en una callejuela para volver al lugar donde haba dejado la bicicleta, pero al pasar por delante de un restaurante decidi entrar. Tena hambre, estaba de mal humor y tena el dinero que le haba dado el encargado del pub. Despus de pedir un cuenco de arroz con ternera, se volvi y se encontr mirndose en un gran espejo colgado en la pared. Vio sus anchos hombros y sus rasgos poco delicados. Se volvi rpidamente, consciente de que el espejo s reflejaba los aos que tena: treinta y tres. Haba mentido sobre su edad incluso a sus compaeras de trabajo. Suspir y decidi abrir el sobre. Dos mil yenes. No estaba mal. Se puso un cigarrillo mentolado en los labios. An le quedaban varias horas para empezar el turno en la fbrica. 3 Mientras abra la puerta en silencio, Yoshie not el olor a orn y a desinfectante. Por mucho que aireara la casa y fregara el suelo, no consegua eliminarlo. Se frot los ojos cansados con la punta de los dedos para combatir el picor. Tena varias cosas que hacer antes de acostarse. Tras el pequeo recibidor haba una habitacin con tres tatamis atestada con una mesilla vieja, una cmoda y un televi sor. ste era el espacio donde Yoshie y Miki, su hija, coman y miraban la tele. Al quedar justo delante del recibidor, el espacio estaba expuesto a la vista de cualquier visita, y en invierno

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se colaba el fro por las rendijas de la puerta. Miki no paraba de quejarse, pero no les quedaba otro remedio que conformarse con vivir en esa casa. Yoshie dej en un rincn la bolsa con el uniforme sucio de la fbrica y ech una ojeada a la habitacin de seis tatamis, con las puertas abiertas de par en par. Como las cortinas estaban corridas, la habitacin estaba en penumbra, pero aun as percibi un leve movimiento en el futn. Su suegra, que llevaba ms de seis aos postrada en la cama, deba de estar despierta. Con todo, Yoshie no dijo nada y se qued plantada en medio de la habitacin. En la fbrica trabajaba duro, y al volver a casa se senta como un trapo viejo. Ojal pudiera tumbarse y dormir un poco, ni que fuera una hora. Mientras se daba un pequeo masaje en los hombros carnosos y entumecidos, ech un vistazo al ambiente sombro y desolado que la rodeaba. A su derecha, las puertas de la pequea habitacin de Miki estaban bien cerradas, aislndola del mundo exterior. Hasta cumplir doce aos, Miki haba dormido en la habitacin de seis tatamis con su abuela, pero al llegar a esa edad se haba negado a compartir las noches con la anciana, de modo que Yoshie tuvo que dormir junto a su suegra. Sin embargo, al poco tiempo descubri que le resultaba imposible descansar, y ltimamente la situacin comenzaba a ser insoportable. Quiz le empezara a pesar la edad. Finalmente, Yoshie se sent en el exiguo espacio que quedaba libre en el suelo y levant la tapa de la tetera que haba en la mesilla. Las hojas con las que se haba preparado un t la noche anterior, antes de ir al trabajo, seguan en el fondo. Al pensar en el esfuerzo que le supondra tirar las hojas y lavar la tetera, decidi que no vala la pena. Estaba dispuesta a trabajar para los dems, pero cuando se trataba de hacerlo para ella le daba igual, de modo que llen la tetera con el agua tibia que quedaba en el termo. Mientras sorba el t desabrido, se qued inmersa en sus pensamientos. Haba varios temas que la preocupaban. El casero le haba dicho que tena previsto derribar su vieja casa de madera y construir en su lugar un pequeo bloque de viviendas con mayores comodidades, aunque Yoshie crea que se trataba de una excusa para echarlos. Si se confirmaban sus sospechas, no tendran dnde ir. Saba que, en caso de que pudieran acceder a un apartamento en el bloque nuevo, el alquiler sera mucho ms alto, y si tenan que cambiar de residencia mientras se llevaban a cabo las obras, necesitaran ms dinero. Sin embargo, con lo que ganaba apenas llegaban a final de mes y no tenan nada ahorrado para una emergencia. Necesito dinero, pens Yoshie. Haba gastado en su suegra la modesta cantidad que cobrara con la muerte de su marido y se le haban acabado los ahorros. Como slo tena estudios primarios, quera que Miki fuera a la universidad, pero a ese paso le sera imposible, por no hablar de ahorrar para su vejez. Por eso, pese a que trabajar en el turno de noche era muy duro, no poda dejarlo. Y si quera buscar otro trabajo durante la jornada, quin iba a cuidar de su suegra? Cuando pensaba en el futuro, no poda por menos que inquietarse. Absorta en sus pensamientos, no se dio cuenta de que lanzaba un profundo suspiro. Eres t, Yoshie? pregunt una dbil voz en la habitacin de al lado. S. Ya estoy en casa. Tengo el paal mojado dijo la anciana tmidamente, pero con un ligero tono de exigencia. Ya voy. Tom otro sorbo de t tibio y se levant. Haba olvidado lo mezquina que haba sido su suegra con ella en sus primeros aos de matrimonio. Ahora no era ms que una pobre anciana no podra vivir sin ella. Sin m no saldran adelante, pens Yoshie. De hecho, haba convertido ese pensamiento en su razn de vivir. En la

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fbrica pasaba lo mismo. Le llamaban Maestra y era ella quien impona el ritmo en la cadena. sa era la fuerza que la ayudaba a superar la dureza del trabajo, la fuente de su orgullo. Sin embargo, era consciente de que la realidad era demasiado cruel con ella. No tena a nadie que la ayudara. Lo nico que la mantena en pie era su amor propio. Haca tiempo que haba decidido ocultar sus sentimientos en lo ms profundo de su corazn y haba hecho de la diligencia su nica obsesin. Su truco para salir adelante no era otro que apartar los ojos de la realidad. Entr en la habitacin de su suegra sin decir una palabra. Ola a heces. Superando el asco, descorri la cortina y abri la ventana para que el hedor escampara. Afuera, apenas a un metro de distancia, estaba la ventana de la cocina de la casa de al lado, tan pequea y destartalada como la suya. Como si ya supiera lo que se le vena encima, la vecina cerr la ventana dando un golpazo para mostrar su irritacin. Yoshie se enfad, aunque a la vez comprenda que no era muy agradable tener que soportar ese olor a primera hora de la maana. Date prisa, por favor murmur la anciana revolvindose en el futn e ignorando lo que acababa de ocurrir. Si se mueve, se le va a salir todo. No me encuentro bien. Ya voy. Mientras retiraba la colcha de verano y empezaba a desatar el cinturn de la bata de su suegra, Yoshie dese tener que cambiar los paales a un beb en lugar de a una anciana. Cuando le haba tocado hacerlo, nunca le haba parecido que fuera algo sucio. Por qu con una persona mayor senta tanta repulsin? De pronto, pens en Yayoi Yamamoto. Sus hijos eran an pequeos, y no haca mucho haba comentado muy contenta que el pequeo haba dejado de usar paales. Yoshie comprenda su alegra. No obstante, ltimamente Yayoi estaba rara. Su marido le haba pegado en el estmago, aunque ella deba de haberle irritado. En general, los hombres agradecan tener a una mujer trabajadora a su lado, aunque si stos eran unos vagos tambin podan llegar a considerar su presencia como un estorbo. Era lo que le haba ocurrido, sin ir ms lejos, a su marido, muerto de cirrosis haca cinco aos: cuanto ms se esforzaba ella por cuidar de su suegra y ms trabajaba para sostener la economa familiar, ms taciturno se volva l. A Yayoi le deba de pasar lo mismo: a su marido no le gustaba porque se esforzaba demasiado. Deba de ser tan egosta como lo fuera su esposo. Por algn motivo incomprensible, pareca que los ms vagos atraan a las mujeres ms trabajadoras. Sin embargo, no haba ms remedio que aceptarlo y resignarse. Yayoi deba de pasar por la misma situacin que ella haba vivido. Yoshie cambi el paal a su suegra con mano experta. Despus de enjuagarlo en el lavabo, lo lavara en la lavadora del bao. Saba que existan paales de usar y tirar, pero eran demasiado caros. Estoy empapada en sudor dijo la anciana cuando Yoshie sala de la habitacin. Era su manera de pedir que le cambiara la bata. Ella tena previsto hacerlo ms tarde. Ya lo s. No me encuentro bien insisti la anciana. Voy a pillar un resfriado. Primero termino con esto. Lo haces aposta. Ya sabe que no. A pesar de su respuesta, por un instante a Yoshie le vinie

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ron ganas de estrangularla. Por ella, como si pillaba un buen resfriado. O una pulmona y se mora. As se quitara un peso de encima. Sin embargo, se apresur a reprimir esos oscuros pensamientos. Si deseaba la muerte a alguien que la necesitaba, acabara pagando por ello. En la otra habitacin son el despertador. Eran casi las siete. La hora en que Miki se levantaba para ir al instituto. Arriba, Miki! dijo abriendo la puerta de la habitacin de su hija. Miki, en camiseta y pantalones cortos, puso cara de fastidio. Ya te oigo dijo. Y no abras con eso en las manos. Lo siento se disculp Yoshie. Sin embargo, mientras se diriga al pequeo bao que haba al lado de la cocina, se sinti ofendida por la poca consideracin de su hija. Haba sido siempre una nia buena, e incluso la haba ayudado a cuidar de su abuela. No obstante, de un tiempo a esta parte haba empezado a comparar su situacin con la de sus compaeras, y era normal que se sintiera abochornada por el entorno que la rodeaba. Yoshie era consciente de que no poda regaarle por sentir lo que senta. No tena valor para hacerlo, puesto que ella misma era la primera en avergonzarse de la vida que llevaban. Pero, qu poda hacer? Quin la iba a salvar de esa situacin? Tena que seguir viviendo. Aunque se sintiera como una esclava, aunque se considerara una criada, si ella no cumpla con su cometido, quin iba a hacerlo? Tena que aguantar. Si no lo haca, acabara pagndolo. Deba trazar un plan a toda costa, pero antes de que pudiera empezar a esbozarlo se impona su sentido del deber. Miki estaba en el bao lavndose la cara con un nuevo gel. Por el olor, Yoshie supo de inmediato que no se trataba del jabn que haba en la pila. Se lo deba de haber comprado, junto con las lentillas y la espuma para el pelo, con el dinero que ganaba trabajando. Con la luz matinal, su cabello tena un tono castao. Despus de lavar el paal y desinfectarse las manos, Yoshie mir a su hija, que se peinaba concienzudamente ante el espejo. Te has teido el pelo? Un poco respondi Miki sin dejar de peinarse. Pareces una pelandusca. Ya nadie usa la palabra pelandusca replic Miki con una sonrisa. Slo la emplean las abuelas. Adems, todo el mundo se lo tie. Vaya dijo Yoshie preocupada. Su hija luca un estilo cada da ms estridente. Cmo tienes lo del trabajo para el verano? Ya he encontrado un empleo le respondi Miki mientras se echaba un lquido transparente en el pelo. Dnde? En un fast food cerca de la estacin. Y cunto pagan ? Ochocientos la hora si eres estudiante. Yoshie se qued unos segundos en silencio, intentando asimilar la sorpresa. Eran setenta yenes ms de lo que pagaban en el turno de da en la fbrica. Era evidente qu era lo que ms se valoraba: la juventud. Qu pasa? le pregunt Miki mirndola extraada. Nada repuso Yoshie. Anoche fue todo bien con la abuela? le pregunt para cambiar de tema. Estuvo soando. Grit el nombre del abuelo y arm mucho jaleo.

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Yoshie record que la noche anterior la anciana se haba mostrado muy inquieta, e incluso haba tratado de impedir que ella fuera al trabajo: cada vez que intentaba salir, la acusaba de quererla abandonar por no ser ms que una carga. Desde que el derrame cerebral le haba dejado el lado derecho paralizado, se haba calmado un poco, pero ltimamente haba vuelto a emerger a la superficie su personalidad ms infantil y egosta. Qu raro observ Yoshie. Igual empieza a chochear. Pues yo paso. No habel as y ve a secarle el sudor. Ni hablar. Tengo sueo replic Miki bebiendo de un tetrabrik que haba sacado de la nevera. A Yoshie le cost ver que se trataba de uno de esos sustitutos del desayuno que vendan en el supermercado y que Miki habra comprado siguiendo los consejos de sus amigas. Prefera ese brebaje al arroz y a la sopa de miso que ella le haba preparado la noche anterior. El desconsuelo se apoder de ella al pensar en todo lo que su hija gastaba de forma innecesaria. ltimamente haca lo mismo con el almuerzo: en lugar de comer lo que ella le preparaba, se iba a cualquier establecimiento de comida rpida con sus amigas. De dnde sacaba el dinero? Sin darse cuenta, clav la vista en su hija. Por qu me miras as? le pregunt Miki intentando sacudirse de encima la mirada de su madre. Por nada. Por cierto, qu hacemos con el dinero de la excursin? El plazo para pagar termina maana. Yoshie lo haba olvidado; puso cara de sorpresa. Cunto era? Ochenta y tres mil. Tanto? Te lo dije! grit Miki furiosa. Yoshie se qued pensativa: de dnde sacara esa cantidad? Mientras tanto, Miki se visti rpidamente y se fue al instituto. Necesito dinero, pens de nuevo Yoshie, desolada. Yoshie! la llam su suegra impaciente. Cogi el paal que acababa de lavar y regres a la habitacin donde yaca la anciana. Eran casi las nueve cuando, despus de cambiarle la bata, darle el desayuno, cambiarle de nuevo el paal y lavar la montaa de ropa sucia acumulada, Yoshie pudo acostarse al lado de su suegra. La anciana estaba adormecida, pero Yoshie slo podra dormir hasta medioda, hora en que despertara de nuevo y tendra que darle la comida. Yoshie dorma pocas horas al da. Por la tarde poda dormitar entre las curas, y por la noche romper el sueo un poco antes de ir al trabajo. Apenas seis horas en total, con interrupciones constantes. Lo justo para aguantar. Esa era la rutina diaria de Yoshie, pero tema llegar al lmite algn da. Finalmente decidi llamar a la oficina de la fbrica para pedir un anticipo. No podemos hacer excepciones le respondi framente el jefe de contabilidad. Lo s, pero con los aos que llevo en la fbrica... Las normas son las normas respondi el contable. Por cierto, seora Azuma, le recuerdo que debera descansar por lo menos un da a la semana. De lo contrario, tendremos problemas con la inspeccin de trabajo. Vaya con cuidado aadi. Tambin cobra una prestacin social, verdad? Procure no superar los ingresos mnimos, si no se la quitarn. Cruel paradoja; antes de colgar, Yoshie tuvo que disculparse y bajar la cabeza ante esas advertencias. Ya slo poda recurrir a Masako, que le haba sacado de ms de un apuro. S? dijo una voz dbil.

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Era ella. Quiz estaba durmiendo. Soy yo dijo Yoshie. Te he despertado? Ah, Maestra. Estaba despierta. -Tengo que pedirte un favor. Pero si no te va bien, me lo dices. De qu se trata? Yoshie se pregunt si Masako sera lo bastante sincera para decirle que no en caso de que no pudiera ayudarla, pero era una duda sin fundamento: muchas veces, en la fbrica, la haba sorprendido por su franqueza. -Podras prestarme dinero? -Cunto? - Ochenta y tres mil. Es para pagar la excursin de Miki. No tengo nada. De acuerdo. Pese a saber que a Masako no poda sobrarle nada, Yoshie se alegr de su respuesta. Gracias le dijo. No sabes cunto te lo agradezco. Por la tarde me paso por el banco y te lo traigo esta noche. Yoshie se sinti aliviada. Pedir prestado a Masako era humillante, pero se alegraba de tener una amiga como ella. Mientras Yoshie daba una cabezada apoyada en la mesilla, son el timbre. Al abrir, encontr a Masako plantada en la puerta, con la puesta de sol a sus espaldas y su rostro de tez oscura, sin maquillaje, mirando hacia el interior de la casa. Te traigo el dinero. He pensado que no querras dejarlo toda la noche en la fbrica le dijo Masako tendindole un sobre del banco. Yoshie apreci el gesto de su amiga al imaginar que no le gustara que sus compaeras de turno vieran que le prestaba dinero. Muchas gracias. Te lo devuelvo a final de mes. No hay prisa. S la hay. T tambin tienes prstamos que pagar. No te preocupes dijo Masako con una leve sonrisa. Yoshie la mir sorprendida, puesto que en la fbrica raramente la vea sonrer. Pero... dijo. No tienes por qu preocuparte, Maestra insisti Masako ponindose seria. Encima de su ceja derecha apareci un pequeo surco, parecido a una cicatriz. Yoshie se dio cuenta de que tambin Masako tena preocupaciones, pero no tena ni idea de qu tipo y, aunque lo supiera, quiz no alcanzara a entenderlas. Por qu alguien como t tiene que trabajar en un lugar como se? le pregunt de sopetn. No seas boba respondi Masako. Hasta luego. Mientras se despeda con la mano, se dirigi hacia su Corolla rojo, aparcado frente a la casa. Miki lleg poco antes de que su madre se fuera a la fbrica. Aqu tienes el dinero le dijo Yoshie entregndole el sobre. Miki lo cogi como si nada y mir el contenido. Cunto hay? Ochenta y tres mil. Gracias le dijo mientras lo meta en un bolsillo de su mochila negra. Al ver su cara de satisfaccin, Yoshie pens que su hija le haba engaado pero, como sola hacer, prefiri no afrontar la realidad. Miki no tena motivos para mentirle, especialmente sabiendo lo que les costaba salir adelante. Seguro que le haba dicho la verdad. 4 Mitsuyoshi Satake estaba absorto siguiendo el camino de las bolas plateadas.

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Haba odo que llegaran mquinas nuevas y haba madrugado para hacerse con una. Llevaba ya tres horas jugando, por lo que pronto debera de tocarle algo. Tener un poco ms de paciencia, eso era lo nico que necesitaba. Como haba dormido pocas horas, los vivos colores de la mquina le producan es cozor en los ojos, de modo que sac el colirio del bolso italiano que tena delante y, olvidndose del juego durante unos instantes, se ech unas gotas en cada ojo. Cuando el lquido entr en contacto con sus ojos resecos, le brotaron las lgrimas. Satake, que apenas haba llorado desde su infancia, experiment cierto placer al notar el lquido tibio resbalndole por las mejillas y decidi no secrselas. La chica que estaba jugando a su lado, con una mochila a la espalda, lo mir de reojo. En su mirada haba una cierta curiosidad, pero tambin una clara demostracin de que no tena ganas de relacionarse con un hombre con una vestimenta tan chillona como la suya. Satake observ las suaves mejillas de la chica con sus ojos nublados por las lgrimas, y decidi que no deba de tener ms de veinte aos. Satake tena cuarenta y tres. El pelo cortado casi al cero, su cuello grueso y sus kilos de ms le daban el aspecto de un fornido hombretn. No obstante, tena unos ojos vivos, una nariz armoniosa y unas manos finas y bien formadas, de modo que el desequilibrio entre su corpulencia y la delicadeza de su rostro y sus manos produca un efecto cuando menos curioso. Satake sac un pauelo de marca de sus ajustados pantalones negros y se lo pas por la comisura de los ojos. Al ver las manchas que las lgrimas haban formado al caer en su camisa de seda negra, a juego con los pantalones, tambin se las sec con el pauelo. Para Satake, esas prendas chillonas y los mocasines Gucci, que calzaba sin calcetines, eran su uniforme de trabajo, si bien saba que la chica de al lado hubiera mostrado ms inters por l si hubiera vestido un traje normal. Satake mir el Rolex de oro macizo que llevaba en la mueca izquierda: eran casi las dos de la tarde. Tena que irse. Chasc la lengua y empez a recoger sus cosas y, justo en ese momento, sac el premio ms importante: un alud de bolas inund la bandeja de su mquina. Mierda! exclam enfadado por lo poco oportuno del momento. Dio un suave codazo a la chica de al lado, que lo mir sorprendida. Tengo que irme. Si quieres, son todas tuyas. La chica pareci alegrarse, pero era evidente que prefera esperar a que Satake abandonara la sala para cambiar de mquina. Con una sonrisa de circunstancias, Satake cogi su bolso de mano y se levant gilmente. Mientras avanzaba por los ruidosos pasillos de la sala, inundados por el estruendo de las mquinas y la msica rap que retumbaba por los altavoces, pens en cmo deban de verlo las muchachas. Al salir por las puertas mecnicas de la sala, se encontr con un nuevo guirigay: los altavoces de un cine anunciando el inicio de la sesin, el vocero de algunos vendedores y la cancin de moda que sonaba en una sala de karaoke. A pesar del alivio que sinti al encontrarse de nuevo en el familiar ambiente de las callejuelas del barrio de Kabukicho, Satake pens que se no era el lugar donde deba estar. Alz los ojos para mirar el fragmento de cielo encapotado que se vea entre los sucios edificios. Estaba harto del calor y de la humedad. Se puso el bolso bajo el brazo y ech a andar a buen ritmo. Al pasar por delante del Teatro Koma, se dio cuenta de que llevaba un chicle en la suela del zapato. Se detuvo un momento para frotar la suela en la acera, pero con la humedad el chicle se haba reblandecido y le result imposible deshacerse de l. Satake se mosque. La calle estaba

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llena de manchas negras: eran los restos de lo que coman y beban los jvenes que pululaban por el barrio todas las noches. Mientras avanzaba intentando sortear toda esa basura, se dio de bruces con unas mujeres que hacan cola para entrar en el teatro. Levant la mano para pedir paso, pero las mujeres estaban tan enfrascadas en su conversacin que no repararon en l. Satake chasc ligeramente la lengua y, con una sonrisa, dio un rodeo para dejar atrs la cola. No vala la pena enfadarse con desconocidos. Lo del chicle era mucho peor. Comprob con satisfaccin que un repartidor de folletos, un anunciante de espectculos erticos y un grupo de colegialas se apartaban para dejarle paso. Todos ellos haban captado al instante el aura de peligrosidad que desprenda. Con las manos en los bolsillos y con cara de pocos amigos, dobl por una esquina cerca de las oficinas municipales y entr en el callejn donde se encontraba el club de su propiedad. Satake subi la escalera a grandes saltos y, al llegar al final del pasillo del primer piso, empuj la puerta negra que daba paso al Mika. Con todas las luces encendidas, el interior estaba ms iluminado de lo que caba esperar al ver la plida luz natural que se reflejaba en los cristales con motivos griegos. Sentada a una mesa cercana a la entrada haba una mujer esperndolo. Gracias por venir le dijo Satake. De nada respondi ella. Pese a su origen taiwans, Reika Cho hablaba un japons perfecto, casi sin acento. sta era una de las razones por las que Satake haba decidido dejar el club en sus manos. Reika tena casi cuarenta aos, pero estaba orgullosa de su piel clara y suave. Sola llevar blusas con escotes generosos y un toque de rojo en los labios por todo maquillaje. Su largo cuello estaba adornado con un elaborado colgante de jade y una gran moneda dorada. Acababa de encender un cigarrillo y, al bajar la cabeza para saludar a Satake, exhal una bocanada de humo. Siento haberte citado a estas horas dijo Satake. S lo ocupada que ests. No te preocupes. Estoy a tu disposicin respondi Reika con un tono insinuante. Satake decidi sentarse sin mostrar ningn inters. Mir a su alrededor con aire satisfecho: rosa intenso y decoracin rococ. Cerca de la entrada haba una mquina de karaoke y un piano blanco rodeado por cuatro mesas. Bajando una escalera se acceda al piso principal, con doce mesas. Era un espacio agradable, que recordaba a un tpico local de Shanghai. Reika lo mir y junt sus dedos blancos y largos, en uno de los cuales luca un anillo de jade. Reika, deberas cambiarles el agua a las flores observ Satake mientras sealaba los grandes jarrones esparcidos por la sala. Los jarrones estaban decorados con bonitos ramos de lirios, rosas y orqudeas, pero el agua se haba vuelto turbia y las flores empezaban a marchitarse. Tienes razn admiti Reika echando un vistazo a la sala. Es lo mnimo dijo Satake sonriendo, si bien la indiferencia de Reika en esos asuntos lo sacaba de sus casillas. Sin embargo, tambin apreciaba su buen hacer en los negocios. Por cierto, de qu queras hablarme? le pregunt Reika con una sonrisa y con ganas de cambiar de tema. De las comisiones? No, de un cliente. No ha habido ningn problema ltimamente? Deque tipo? Anna me cont algo explic Satake inclinndose hacia delante. Reika se puso tensa. Anna Li, de Shanghai, era la mejor chica del Mika y su principal fuente de ingresos. Reika saba que Satake protega especialmente a Anna y que siempre haca caso de sus comentarios.

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Y qu te cont? Entre nuestros clientes hay un tal Yamamoto? Yamamoto los hay a punta pala... Ah, ya s a quin se refiere asinti Reika como si recordara algo. Hay uno que est muy colgado de Anna. Eso es lo que me dijo. Mientras pague no hay problema. Pero parece que ltimamente la espera fuera del club para seguirla. De veras? pregunt Reika echndose hacia atrs para subrayar su sorpresa. Ayer me llam y me dijo que la haba seguido hasta su apartamento. De hecho, le cuesta aflojar la pasta coment Reika ex traada. Eso parece. Ya te digo que es mejor ir con cuidado. La prxima vez que aparezca por aqu, no le dejes entrar. No quiero que Anna vaya con cualquiera. De acuerdo dijo Reika. Pero qu le digo? Ya se te ocurrir algo. Para eso te pago dijo Satake escurriendo el bulto. Como si despertara de un sueo, Reika frunci los labios y puso cara de experimentada negociante. De acuerdo. Dar rdenes estrictas al jefe de sala. El jefe de sala era un joven taiwans que llevaba un par de das sin aparecer por el club a causa de un resfriado. Y cuando Anna no tenga clientes, mndala a casa en un taxi. As lo har dijo Reika asintiendo varias veces con la cabeza. Satake se levant y dio la conversacin por terminada. Al igual que haca con los clientes, Reika lo acompa hasta la puerta. Y no te olvides de las flores insisti Satake. Mientras observaba a Reika sonrerle ambiguamente, pens que pronto debera empezar a buscar a una nueva encargada, un puesto de suma responsabilidad. Los criterios de eleccin de las chicas se basaban en la juventud, el aspecto y la clase, puesto que eran la mercanca con que deba trabajar la encargada. Al salir del Mika, Satake subi al segundo piso, donde se encontraba el Amusement Park, una sala de juego donde se jugaba bsicamente al bacar. Tambin haba contratado a alguien ex profeso para ese negocio, por lo que l slo se pasaba por el local dos o tres noches a la semana. Haca aproximadamente un ao que, al ver que la sala de mahjong que haba justo encima del Mika se iba a pique, haba alquilado el local para abrir la sala de juego con la idea de ofrecer una alternativa a los clientes que salan del club. Como no tena los permisos en regla, no poda anunciarse y deba confiar en el boca oreja entre los clientes del Mika. Sin embargo, y a pesar de que slo esperaba que fuera una actividad suplementaria, el nuevo negocio haba sido todo un xito. Empez con dos pequeas mesas de bacar, pero conforme el nmero de clientes fue aumentando, decidi contratar a varios profesionales jvenes e instal una mesa grande. As pues, lo que haba comenzado como un entretenimiento clandestino para los clientes que salan del Mika, se haba convertido en un prspero negocio abierto desde las nueve de la noche hasta el amanecer. Satake desenchuf el cable elctrico que colgaba del cartel de color blanco y frot con su pauelo el pomo de la puerta, pero reprimi la tentacin de pedir cuentas al encargado, como haba hecho en el Mika. De hecho, el Amusement Park era su local preferido y el que ms dinero aportaba a sus negocios. De pronto, el mvil que llevaba en el bolso de mano empez a sonar. Dnde ests, cario? Tengo que ir a la pelu dijo Anna en un japons incorrecto pero coqueto.

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Nadie le haba enseado a hablar de esa manera, pero tena un don innato para ablandar a los hombres. A Satake le encantaba. De acuerdo. Ahora te recojo. Tena empleadas a casi treinta chicas chinas, pero la belleza y la inteligencia de Anna la hacan especial. Estaba a punto de encontrarle un buen cliente. Siempre se haba encargado de escogerlos l mismo, y no iba a permitir que se liara con un pobre desgraciado. Satake dej atrs las calles de Kabukicho para ir a buscar su Mercedes blanco, que haba estacionado en el parking del edificio Haijia. Tard diez minutos en llegar al apartamento de Anna, en Okubo. Pese a ser un bloque de viviendas nuevo, en el vestbulo no haba sistema de seguridad alguno, de modo que si era verdad que ese tipo la persegua, quiz debiera plantearse un traslado. Inmerso en esos pensamientos, Satake lleg a la quinta planta y puls el interfono del piso de Anna. Soy yo anunci. Est abierto habl una voz clida en un dulce susurro. Al abrir la puerta, sali a recibirle un caniche de aspecto frgil. Pareca estar esperndolo. A Satake no le gustaba, pero era la mascota de Anna y tena que fingir inters. Lo apart con la punta del zapato y se dirigi hacia el interior. Eh! No eres un poco fresca? Qu quiere decir fresca? grit Anna desde su habitacin. En lugar de responder, Satake sigui jugando con el perrito mientras esperaba a Anna. El recibidor estaba lleno de zapatos de varios estilos y colores, que Satake orden para que Anna pudiera elegir fcilmente el par que se fuera a poner antes de salir. Finalmente apareci, tan extremada como siempre. Iba con el pelo, largo y ondulado, recogido en una coleta; la cara sin maquillar, y los ojos ocultos por unas Chanel de sol. Llevaba una camiseta holgada con un bordado de lame y unas mallas de leopardo. Incluso con las gafas de sol, era evidente que su tez blanca y perfecta no necesitaba maquillaje. Satake observ de nuevo su rostro y sus labios gruesos y ligeramente curvados que tanto gustaban a los hombres. A la de siempre? pregunt. S respondi Anna mientras se pona unas chinelas que dejaban al descubierto sus uas bien cuidadas. Al ver que iba a quedarse solo, el perro se plant sobre las patas traseras y se puso a ladrar desesperadamente. Basta ya, Jewel dijo Anna como si estuviera riendo a un nio. No seas malo. Satake y Anna salieron del apartamento y esperaron a que llegara el ascensor. Normalmente Anna se levantaba despus del medioda, iba de compras o se pasaba por la peluquera, coma un poco y se iba al Mika. Si no tena nada que hacer, Satake la acompaaba en sus salidas, para evitar que alguien la descubriera y se la quitara. Justo en el momento en que entraban en el ascensor, su mvil volvi a sonar. Satake? dijo una voz al otro lado de la lnea. Kunimatsu? Eres t? Kunimatsu era el encargado del Amusement Park. Satake mi i a Anna, que le devolvi un instante la mirada antes de ponerse a juguetear con un bote de esmalte, del mismo color que el que llevaba en las uas de los pies. Qu quieres? pregunt Satake al encargado. Tengo que consultarle un asunto relacionado con el local. Podemos hablar de ello hoy? La aguda voz de Kunimatsu resonaba en el reducido espai io del ascensor. Satake se alej el mvil del odo. S. Voy a llevar a Anna a la peluquera. Podemos vernos mientras la atienden. Dnde est?

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En Nakano. Peluquera Satin. Tras concertar la hora y el lugar del encuentro, Satake colg. El ascensor ya haba llegado a la planta baja. Anna sali primero y se volvi para lanzarle una mirada coqueta. Cario, has hablado con Reika? No te preocupes. Ese tipo no volver a poner los pies en el local. Perfecto dijo ella mirndolo por encima de las gafas de sol . Pero aunque no vuelva al local, podr seguir viniendo aqu. No te preocupes. Yo te proteger. Quiero mudarme. Si vuelve a suceder, lo tendr en cuenta. De acuerdo. Por cierto, qu pinta tiene? quiso saber Satake, que i minea se pasaba por el Mika. Si le ofrecen otra chica se enfada muchoexplic Anna haciendo una mueca. Siempre arma jaleo, y el otro da pidi que le fiaran. Eso no me gusta! En nuestro negocio tambin hay normas que cumplir aadi fastidiada al tiempo que se suba al Mercedes. Aunque no pareciera ms que una preciosa mueca delicada, Anna era una mujer con las cosas claras. Haca cuatro aos que haba llegado a Japn para estudiar el idioma y, segn constaba en su visado, segua asistiendo a las clases de la academia. Despus de dejar a Anna en la peluquera, Satake acudi a su cita con Kunimatsu. ste, que ya haba llegado a la cafetera, le salud discretamente alzando la mano desde una mesa situada al fondo del local. Gracias por venir dijo Kunimatsu con una sonrisa amable mientras Satake se acomodaba en el sof. Ataviado con un polo y pantalones de golf, Kunimatsu pareca ms un profesor de algn club deportivo que el encargado de una sala de juego. Sin embargo, pese a no haber cumplido los cuarenta, llevaba muchos aos dedicndose al negocio. Satake lo haba conocido en una sala de mahjong de Ginza, de la que haba sido subdirector durante una larga temporada. Qu hay? le pregunt mientras le miraba a la cara y encenda un cigarrillo. Quiz no tenga mucha importancia coment Kunimatsu, pero hay un cliente que me preocupa. Quin? Un poli? El mundo del juego funcionaba segn el refrn que dice que hay que martillar el clavo que sobresale. Si se difunda el rumor de que el Amusement era una mina, posiblemente la polica quisiera buscarles las cosquillas para que sirviera de ejemplo a otros locales ilegales. No, no es eso respondi Kunimatsu negando con sus largos dedos. Se trata de un cliente que viene casi todas las noches y pierde habitualmente. No conozco a nadie que juegue al bacar todos los das y gane dijo Satake con una sonora carcajada que contagi a Kunimatsu. ste removi con una pajita su zumo de naranja y Satake bebi un sorbo de su caf con leche. Ninguno de los dos beba alcohol a esas horas. Y cunto ha perdido? Pues... cuatro o cinco millones en dos meses. No es nada del otro mundo, pero cuando empiezan no hay quien los pare. Tampoco es tanto. Qu es lo que te preocupa? Anoche solicit un prstamo.

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Por regla general, en la sala no se anticipaba dinero. Slo de forma excepcional se prestaba a algn cliente habitual, pero siempre cifras por debajo del milln de yenes. Ese cliente deba de estar al corriente de que ofrecan ese servicio. Que no fastidie. chalo dijo Satake secamente. Eso es lo que hice. Se lo dije por las buenas, pero se fue lu lio una furia. Que se joda. A qu se dedica? Trabaja en una empresa de mala muerte. Si slo fuera eso no lo habra molestado. Pero esta maana he llamado a Reika para saber si era cliente del Mika, y me ha dicho que tambin est en su lista negra. Vaya con Yamamoto. As que le gustan el dinero y las mujeres dijo Satake con un suspiro mientras apagaba su cigarrillo. Haba muchos hombres que se encaprichaban de sus jvenes y bellas chicas chinas, pero la mayora saban cundo no podan gastar ms dinero y dejaban a las chicas en paz. Sin embargo, ese tal Yamamoto pareca querer ganar al bacar para gastrselo despus en Anna.. O quiz se haba dado cuenta de lo se haba gastado en ella y pretenda recuperar por lo me nos una parte. Sea como fuere, Satake haba visto suficientes casos como se para saber que Yamamoto haba perdido la ca beza y ya no se diverta ni con el juego ni con las mujeres. Al fin y al cabo, quiz ese tipo fuera ms peligroso de lo que haba credo, tanto para Anna como para el club. Si vuelve a aparecer, puedo decirle que el jefe quiere verlo? pregunt Kunimatsu. De acuerdo. Llmame cuando venga. Pero no creo que se d por enterado. Cuando vea que el jefe tiene pinta de yakuza, no le veremos ms el pelo. Satake sonri silenciosamente, pero sus ojillos negros empezaron a brillar. De veras, puede intimidar a cualquiera prosigui Kunimatsu sin reparar en la reaccin de su jefe. Ah, s? Al verlo con esa ropa, saldra disparado aadi Kunimatsu echndose a rer. Da miedo. Por qu? Pues... porque parece un buen tipo, pero hay algo que no cuadra. En ese momento, el mvil empez a sonar dentro del bolso de mano de Satake interrumpiendo la carcajada de Kunimatsu. Era Anna. Cario, si no vienes a buscarme me muero. Al escuchar esas palabras, un escalofro recorri la espalda de Satake. La chica respiraba con dificultad bajo el voluminoso cuerpo de Satake. l se restregaba contra ella, agradablemente clida y pegajosa; pero en cuanto el cuerpo de la joven empez a enfriarse, Satake se sinti como si estuvieran enganchados el uno al otro. Ella se debata entre el xtasis y la agona. Satake puso sus labios sobre los de ella para acallar sus gemidos, ya no saba si de placer o de dolor, e introdujo los dedos en la herida que l mismo le haba abierto en el costado. Sangraba copiosamente, y la sangre tea sus genitales de un rojo atroz. Quera adentrarse ms, fundirse con ella. Cuando Satake estaba a punto de correrse, separ sus labios de los de la chica, quien le murmur al odo: Me muero... me muero... Satake an poda or su propia voz diciendo: Lo siento. Es demasiado tarde.... Satake haba matado a una mujer. Cuando todava iba al instituto, Satake se fug de casa despus de discutir con su padre y empez a trabajar en una sala de mahjong. En esa poca, se convirti en el protegido de un mafioso que se forraba con el negocio de la prostitucin y el trfico de drogas en los bajos fondos del barrio de Shinjuku. Satake se ocupaba de controlar que las chicas no

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abandonaran el barco, hasta que un da se meti en un buen lo. Su patrn se enter de que una de ellas actuaba como contacto para que sus chicas trabajaran para otro macarra, y envi a Satake para que le diera una buena paliza. A Satake se le fue la mano y la mat. Tena veintisis aos, y se pas los siete siguientes en prisin. Reika, Anna y Kunimatsu no saban nada, si bien eran precisamente sus antecedentes penales los que lo impulsaban a mantenerse en un segundo plano en sus negocios y dejarlos en manos de Reika y Kunimatsu. Pese a que haban pasado casi veinte aos, recordaba perfectamente ese momento: la voz suplicante de la joven, su expresin agnica y sus dedos helados intentando aferrarse a su espalda. El hecho de matar a alguien le permiti conocer sus propios lmites por primera vez. Le haba embargado un profundo sentimiento de pena, pero a la vez haba descubierto en su interior el placer de observar de cerca el dolor y la muerte. Incluso sus compaeros, que estaban acostumbrados a tratar con crueldad a las mujeres, lo miraron mal y le reprocharon su falta de comedimiento. Nunca olvidara sus rostros de repugnancia y desprecio. Sin embargo, Satake pensaba que los nicos que podan saber lo que realmente haba pasado eran la chica y l. Mientras cumpla condena, le persigui el recuerdo de haberla torturado hasta la muerte, pero lo que ms le atormentaba no fue el sentimiento de culpabilidad sino las ganas de volver a hacerlo en cuanto pudiera. No obstante, cuando por fin sali de la crcel comprob que, ironas de la vida, se haba quedado impotente. Hasta varios aos ms tarde no se dio cuenta de que el intenso y profundo placer que haba sentido en ese momento le impeda tener experiencias banales. Era como si, al descubrir sus propios lmites, sus sueos hubieran quedado sellados y l se hubiera encargado de no volverlos a abrir. Nadie era consciente de la soledad y el autocontrol que esa reclusin requera. Con todo, las mujeres que no conocan su verdadera identidad se acercaban a l desprevenidas y se dejaban mimar. Y como ninguna de ellas era capaz de abrir el cofre donde guardaba sus sentimientos, para l no eran ms que encantadoras mascotas. Satake saba que la nica mujer que poda tentarlo, la nica que poda arrastrarlo al cielo o al infierno, era la chica que haba asesinado. Slo poda estar con una mujer y sentir ese placer en sueos, pero la situacin no le molestaba, puesto que no haba macarra que tratara mejor a sus chicas. Sin embargo, en el fondo de su alma guardaba el rostro de esa muchacha, a la que ni siquiera conoca, y el equilibrio era ms frgil de lo que pudiera parecer: pese a no tener la menor intencin de reabrir su infierno particular, las palabras de Anna haban levantado la tapa que lo mantena cerrado. Satake se apresur a secar el sudor que le perlaba la frente; esperaba que Kunimatsu no se hubiera dado cuenta de su extraa reaccin. Al llegar la peluquera, Anna lo esperaba fuera. Satake abri la puerta del acompaante y aguard a que la joven entrara. Al ver su nuevo peinado recogido, estilo aos setenta, se ech a rer. Me pone nostlgico. Cuando era joven, todas las chicas iban as. -Har ya mucho tiempo de eso. - Cierto, ms de veinte aos. T ni siquiera habas nacido. La observ con detenimiento. Era casi un milagro que existiera una chica tan hermosa, tan inteligente y tan decidida, A esas cualidades, ltimamente haba aadido el orgullo de ser la mejor del club, emanaba una especie de serenidad que dificultaba acercarse a ella. En secreto, Satake incluso simpatizaba con los hombres que se haban prendado de ella. Mientras conduca, no dejaba de mirar al punto en el que las costuras de las medias se clavaban en sus muslos: su carne era suave y firme a la vez, casi exuberante. -Espero que siempre te mantengas tan guapa dijo fi

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nalmente. Yo me encargar del resto. Satake era consciente de que la belleza era un don efmero, y que cuando Anna fuera mayor tendra que buscarle una sus tituta. - Entonces tendrs que hacerlo conmigo repuso Anna en un tono entre serio y seductor . Por lo menos una vez. saba que entre sus empleadas, que ignoraban su pasado, corra el rumor de que era un tipo extremadamente fro. -Imposible. Eres mi bien ms preciado. - Soy un bien? - S. Eres un juguete precioso, de ensueo. La palabra juguete le volvi a recordar el rostro de la muchacha, pero las luces traseras del coche que circulaba delante le borraron el pensamiento de la cabeza. Eres un juguete carsimo, slo al alcance de los hombres ms ricos. Y si me enamoro de alguno? No lo hars dijo Satake mientras observaba a la tenaz Anna. S lo har respondi ella asiendo el brazo con el que Satake coga el volante. l lo puso de nuevo en sus muslos. Viva en compaa de un oscuro fantasma, y la nica mujer a la que necesitaba era la que haba perdido la vida en sus brazos. Slo le diverta proporcionar hermosas muecas a los hombres que ms las deseaban. Por eso velaba por el xito de sus locales. Y lo siguiente que deba hacer era deshacerse de ese tal Yamamoto. Esa noche, mientras se preparaba para salir de su piso de Nishi Shinjuku, Satake recibi una llamada de Kunimatsu. Yamamoto acaba de llegar. Quiere jugarse veinte o trein ta mil. Qu hago? Lo echo? Djalo. Voy en seguida. Se puso una camisa de cuello mao y un traje gris chilln hecho a medida y sali de casa. Dej el Mercedes en el parking de un centro de bateo de Kabukicho y se encamin al Mika. Anna lo salud con la mano desde una mesa del fondo. Haba adoptado una pose profesional, inocente pero glamurosa. Satake observ a las otras chicas y vio que no desmerecan a Anna. Satisfecho, llam a Reika, que atraves el local discretamente, saludando a los clientes. Gracias por lo del medioda dijo Satake. Has hecho bien al avisar a Kunimatsu. De nada respondi Reika. No saba que Yamamoto tambin acudiera arriba. Y, por lo visto, le va igual de mal que aqu. Reika ahog una carcajada. Llevaba un vestido chino de co lor verde plido que la haca parecer ms joven pero tambin ms responsable. Sin embargo, cuando Satake ech un vistazo a los jarrones que adornaban el local, vio que el agua estaba ms turbia y las flores ms mustias que al medioda. Aun as, sali del recinto sin hacer ningn comentario al respecto. Tena prisa por ver al tipo que persegua a Anna. Subi al segundo piso y se qued quieto ante el Amusement Park: el cartel luminoso estaba apagado, pero al abrir la puerta era imposible disimular el ruido y la excitacin tpicos de una casa de juego Entr intentando no llamar la atencin y observ el local. En los escasos setenta metros cuadrados haba dos mesas pequeas de bacar, con capacidad para siete clientes, y otra ms grande, para catorce jugadores, en la que se poda apostar ms dinero. Las tres mesas estaban muy concurridas. Kunimatsu y otros dos chicos, ataviados con traje negro, estaban al cargo de las mesas. Tambin haba tres jvenes vestidas de conejito sirviendo bebidas y tentempis. Todos estaban ocupados. El crupier de una de las mesas pequeas vio a Satake y lo salud con un leve movimiento de cabeza, sin dejar de apilar las fichas que tena ante s. Satake le devolvi el saludo. El

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joven, al que haba conocido en una sala de mahjong, era un profesional. El local funcionaba perfectamente. El bacar era un juego sencillo. Los clientes apostaban al jugador o a la banca, y si ganaba la banca el crupier se quedaba un 5 por ciento de comisin. No haba ms. Lo que caracterizaba a los buenos crupieres era la capacidad para que los clientes compitieran entre s, pero el juego era tan simple que muchos se enganchaban sin ms. Como en el blackjack, tanto el jugador como la banca reciban dos cartas, y el objetivo era que la suma de ambas fuera igual o se acercara al mximo a nueve. El jugador o la banca podan pedir una tercera carta en funcin de la mano original. Si el jugador sacaba un ocho o un nueve, ganaba o empataba y la banca no poda pedir otra carta. Si slo consegua un seis o un siete, deba esperar el resultado de la banca. Y si sacaba menos de cinco, poda pedir otra carta. Aparte de estas reglas, slo haba algunas pequeas normas respecto a la suma de las cartas de ambos. En la sencillez radicaba el secreto del xito. Los clientes eran hombres de negocios y secretarias que acudan all tras finalizar su jornada laboral, por lo que el ambiente, a diferencia de las carreras de caballos, era ms selecto. Sin embargo, Satake saba que la mayora de clientes eran unos perdedores, unos intiles, si bien a l le iba de maravilla que acudieran al Amusement a malgastar su dinero. Es se le susurr Kunimatsu al odo, al tiempo que sealaba a un tipo sentado a una de las mesas pequeas. Se sostena la barbilla con una mano, mientras beba whisky y estudiaba las apuestas de los otros clientes. Ya ha perdido cien mil. Satake lo observ discretamente desde un rincn del local. Deba de tener unos treinta y cinco aos. Camisa blanca de manga corta, corbata sobria y pantalones grises. Un hombre vulgar, con una cara vulgar. Nada lo distingua del resto de oficinistas. Cmo se haba atrevido a encapricharse de Anna? Tena veintitrs aos y era una de las chicas ms hermosas del Mika, aparte de ser la nmero uno del local, razn de ms para que Yamamoto se diera por satisfecho slo con verla. Tal y como haba dicho la propia Anna, al igual que en el juego, en el negocio tambin haba normas que cumplir. Tras observar unos instantes a Yamamoto, Satake, que normalmente nunca perda la serenidad, se puso hecho una furia. El juego de la mesa de Yamamoto estaba a punto de terminar. Slo quedaban cartas para dos o tres rondas. Con decisin, Yamamoto apost las pocas fichas que le quedaban al jugador. Al verlo, sus compaeros de mesa apostaron a la banca. Saban que no deban seguirle el juego. Para disimular, el crupier se apresur a repartir las cartas. El jugador recogi dos figuras. Cero. Bacar. Menudo desastre, pens Satake. Las cartas de la banca sumaban tres. Ambos deban coger una tercera carta. Yamamoto la recogi y, como dictaba el protocolo, la dobl por las esquinas antes de mirarla y tirarla al tapete con rostro compungido. Otra figura. El tipo que haca de banca sonri aliviado. Tena un cuatro. Siete a cero. Ganaba la banca. Juego terminado. Ser estpido murmur Satake. Kunimatsu, a su lado, solt una risita. Una joven crupier tom el mando de la mesa. Los clientes cambiaron; sin embargo, y pese a no tener ms fichas, Yamamoto se qued sentado donde estaba. Una chica con pinta de dependienta que estaba esperando para sentarse dirigi una mirada recriminatoria a Kunimatsu. Satake hizo una sea indicando que era su turno y se acerc a Yamamoto. Perdone. S? respondi Yamamoto, sorprendido al ver el cuerpo robusto de Satake, sus rasgos suaves y su vestimenta. Por dentro deba de estar petrificado, pero su rostro no re

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flej emocin alguna. Sera tan amable de dejar su lugar a otros clientes si no va a jugar? Por qu? Porque hay clientes esperando. Y si quiero quedarme a mirar? Haba tomado algn whisky de ms y echaba la ceniza de igarrillo sobre la mesa. Satake avis a uno de los ayudante de Kunimatsu para que la limpiara. Venga conmigo le dijo a Yamamoto en voz baja. Tengo algo que decirle. Dgamelo aqu. Algunos de los clientes sentados a la mesa lanzaron una la reprobatoria a Yamamoto. Otros, al ver a Satake, prefirieron flingir que no ocurra nada. Venga conmigo, por favor. Yamamoto chasc la lengua, como si estuviera ofendido, pero Satake consigui sacarlo del local. Una vez en el oscuro pasillo del edificio, le mir a la cara y le dijo: Me he enterado de que el otro da pidi dinero prestado, pero en nuestro local no tenemos esa costumbre. O sea que si no tiene dinero para jugar, bsquelo en otro sitio. Le recuerdo que su negocio depende de clientes como yo replic Yamamoto con una mueca de nio enfurruado. Justamente por eso no prestamos a nadie insisti Satake. Y otra cosa: deje de molestar a Anna. Es muy joven, y usted la asusta. Qu derecho tiene a decirme eso? objet Yamamoto, indignado. Soy un buen cliente. Sabe cunto he gastado en ella? Se lo agradezco. Slo le pido que deje de perseguirla. No es posible ver a las chicas fuera del club. Y quin lo prohibe? le espet Yamamoto con una risa despectiva. No me haga rer. Es una puta, no? Ser idiota? Acaso no entiende lo que le digo? dijo Satake perdiendo los nervios. Pero quin se ha credo? Imbcil! grit Yamamoto soltando un puetazo. Satake lo par con el brazo derecho, agarr a Yamamoto por el cuello de la camisa y, ponindole una rodilla en la entrepierna, lo inmoviliz contra la pared. Yamamoto qued paralizado, respirando con dificultad. Vete a casa antes de que te haga dao. Por la escalera suba un grupo de hombres de negocios. Al ver el panorama, se apresuraron a entrar en el Amusement. Satake solt a Yamamoto. Ese tipo de incidentes eran justamente los que alimentaban los rumores de que la mafia controlaba el local, lo que siempre era negativo para el negocio. En cuanto se sinti libre, Yamamoto asest otro golpe que alcanz en toda la mandbula a su oponente. Satake gimi de dolor, pero reaccion con rapidez y le clav el codo en el estmago. Yamamoto se dobl, y Satake aprovech el descuido para enviarlo escalera abajo. Al verlo rodar por los escalones y quedar sentado en el rellano, Satake sinti una subida de adrenalina, la misma que sola sentir de joven cuando no haca otra cosa que meterse en los. Pero fue slo un instante: su capacidad de autocontrol le ayud a reprimir sus instintos ms bajos. Si vuelves por aqu te mato, gilipollas le advirti. Yamamoto qued medio aturdido, secndose la sangre que le manaba de la boca. Quiz ni siquiera oy la amenaza de Satake. Al verlo all tendido, un grupo de chicas que suban por la

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escalera gritaron y dieron media vuelta. Vaya, no quera asustarlas, pens Satake mientras se alisaba las arrugas del traje. En ese momento, no tena la menor idea del destino que le esperaba a Yamamoto. 5 Odio, siento odio, decidi Yayoi Yamamoto mientras observaba su cuerpo desnudo en el espejo. Tena una mancha morada y circular en el estmago, justo en el punto donde Kenji, su marido, le haba golpeado la noche anterior. El golpe haba acogido un nuevo sentimiento en su interior, no era as. De hecho, ya estaba ah, pens Yayoi mientras negaba desesperadamente con la cabeza. La mujer del espejo hizo lo propio. Ese odio ya estaba ah, aunque no haba acertado darle un nombre. En el preciso instante en que pudo identificarlo, ese sentimiento se extendi como una nube oscura y se apoder de ella de tal forma que en su interior no quedo espacio para nada ms. -No pienso perdonarle murmur Yayoi al tiempo que rompa a llorar. Las lgrimas le resbalaron por las mejillas y cayeron en el canalillo que formaban sus pechos, pequeos pero bien formados. Y siguieron bajando hasta llegar a la zona donde tena el morado. Yayoi sinti una punzada tan intensa que tuvo que acurrucarse sobre el tatami. Tena la piel tan sensible que incluso el contacto con las lgrimas la haca estremecer. Era un dolor tan intenso que nadie podra aliviarlo. Como si hubieran notado algo, los nios empezaron a revolverse en sus pequeos futones. Yayoi se levant rpidamente, se enjug las lgrimas y se envolvi el cuerpo con una toalla. No quera que sus hijos vieran el moretn. Y menos an que la vieran llorar. No obstante, consciente de que tena que sobrellevar esa situacin sola, las lgrimas volvieron a brotar. Lo peor era que quien le haba infligido ese moretn era la persona con quien tena una relacin ms estrecha. Desconoca por completo cmo salir de ese infierno, aunque saba que deba evitar echarse a llorar como una nia. Su hijo mayor, de cinco aos, hizo una mueca y se revolvi sin despertarse. El pequeo, de tres aos, tambin se movi y se qued boca arriba. Si se despertaban no llegara a tiempo a la fbrica, de modo que sali de la habitacin sin hacer ruido. Cerr las puertas con sigilo y apag la luz, rezando para que sus pequeos durmieran hasta la maana siguiente. Se dirigi al pequeo comedor y cogi unas bragas y un sostn sencillos de la montaa de ropa que haba sobre la mesa. Record que cuando era soltera sola comprar lencera fina para complacer a Kenji. Poco poda imaginar por aquel entonces que ste sera el futuro que les esperaba: un marido necio que perda la cabeza por una mujer inalcanzable, una esposa que lo detestaba y un abismo profundo e insalvable que los separaba. Nada volvera a ser como antes, pues ella no pensaba perdonarle. Tampoco hoy Kenji volvera antes de que ella se fuera a la fbrica. De hecho, aunque volviera, a Yayoi no le gustaba dejar a los nios con alguien tan irresponsable como su marido. El mayor era muy sensible y cualquier cosa le afectaba. Adems, haca tres meses que Kenji no traa el sueldo a casa, de modo que se haba visto obligada a costear la manutencin de los nios y la suya propia con el salario ms bien escaso de la fbrica. La situacin era insostenible. Kenji volva a casa y se acostaba cuando ella no estaba, y por las maanas, cuando regresaba exhausta, no hacan ms que discutir e intercambiar miradas glaciales y penetrantes. Estaba agotada. Yayoi lanz un suspiro y se agach para ponerse las bragas. Al hacerlo, volvi a sentir un fuerte dolor en el estmago y se le escap un leve grito. Milk, acurrucado en el sof, alz la cabeza y la mir con las orejas erguidas. La noche anterior, durante la pelea, se haba escondido debajo del sof, desde donde lanzaba largos maullidos.

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Al recordar lo sucedido, Yayoi empalideci. La embarg mi oscuro sentimiento, mitad rabia, mitad odio. Nunca hasta entonces haba tenido motivos para odiar a alguien. Haba crecido sin grandes sobresaltos, era la nica hija de un tpico matrimonio de provincias. Despus de diplomarse en una universidad de la prefectura de Yamanashi, se haba trasladado a Tokio para trabajar como ayudante de ventas en una conocida presa de azulejos. Como era joven y guapa, en seguida llam atencin de sus compaeros. Visto en retrospectiva, sa haba sido la mejor poca de su vida. Hubiera podido escoger a quien hubiera querido, pero se haba enamorado de Kenji, quien sola ir con frecuencia a su oficina en calidad de repretantemente de una modesta empresa de materiales para la construccin. Lo haba escogido porque haba mostrado ms inters que el resto, y hasta el da de su boda todo le haba parecido un sueo que durara para siempre. Sin embargo, una vez casados, las ilusiones de Yayoi empezaron a desvanecerse. Kenji prefira beber y jugar a volver a casa con ella. Yayoi no haba advertido que Kenji slo deseaba lo que no le perteneca. La haba querido a ella porque era la nia mona de su empresa, pero cuando fue definitivamente suya perdi todo inters. Al fin y al cabo, era un pobre infeliz que se pasaba la vida persiguiendo ilusiones. La noche anterior, Dios sabe por qu, Kenji haba vuelto a casa antes de las diez. Yayoi estaba fregando los platos en la cocina, sin hacer ruido para no despertar a los nios, cuando sinti una presencia y se volvi. Kenji permaneca a su espalda, mirndola con una mueca de hasto. Sorprendida, Yayoi dej caer el estropajo enjabonado. Me has asustado. Creas que era otro? Curiosamente no estaba borracho, pero s de mal humor. Yayoi ya estaba acostumbrada. Pues s. ltimamente slo te veo durmiendo respon di Yayoi mientras recoga el estropajo. Hubiera preferido no verlo. Por qu vuelves tan pronto? Estoy sin blanca. No me extraa. Hace meses que no traes ni un cntimo a casa. Pese a darle la espalda, Yayoi saba que l sonrea. Te lo digo en serio. Estoy arruinado. Me he gastado todos los ahorros. Qu? exclam Yayoi con voz temblorosa. Tenan ms de cinco millones ahorrados. Era casi la entrada para un piso. Para qu haba estado trabajando tanto?. Es verdad? Cmo es posible? Hace meses que no me das nada... Lo he perdido todo. Jugando al bacar. Me ests tomando el pelo dijo Yayoi confusa. No. Es verdad. El dinero no era slo tuyo. Ni tuyo repuso Kenji. Normalmente no era muy hablador, pero esa noche pareca tener respuesta para todo. Ser mejor que me vaya. Qu te parece? Por qu intentaba fastidiarla? Qu era lo que le molestaba? No sola involucrar a la familia en sus pequeos dramas. Por qu esa noche era diferente? Yndote no vas a solucionar nada respondi Yayoi en un tono distante. Entonces, qu hago? Dmelo t replic Kenji con expresin maliciosa, como si la tuviera atrapada. Pues olvida a esa mujer repuso Yayoi furiosa. Ella es la causa de todo, verdad? En ese mismo instante, recibi un fuerte golpe en el estmago. Sinti un dolor tan intenso que perdi el sentido y se desplom. No saba lo que le haba ocurrido. Le costaba respirar. Gimi ligeramente y se acurruc, pero justo en ese momento recibi otro golpe en la espalda. Solt un grito. Imbcil! le chill Kenji.

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De reojo, Yayoi vio que su marido entraba en el bao frodose el puo derecho, y entonces comprendi lo que haba pasado. Se qued unos instantes en el suelo, gimiendo de dolor, mientras oa el ruido del grifo del bao. Cuando empez a recuperarse, se levant la camiseta con las manos jabonosas y descubri que tena un morado en el estago. Sin duda, sa era la seal inequvoca de que Kenji y ella haban terminado. Lanz un largo suspiro. En ese momento, se abrieron las puertas de la habitacin y apareci Takashi, su hijo mayor, mirndola asustado. Qu pasa, mam? Nada, cario consigui responder Yayoi. Me he ca-bien. Vuelve a la cama. Al parecer, Takashi saba lo que suceda, pero aun as cerr las puertas sin rechistar. No quera despertar a su hermano peque dorma a su lado. Si hasta su hijo poda ser tan con siderado, qu le pasaba a Kenji? Sin duda la gente cambiaba, pens Yayoi. O quiz siempre haba sido as. Sin quitarse la mano del estmago, se acerc a la mesa y se sent. Empez a respirar poco a poco para controlar el dolor. De pronto oy a Kenji golpeando un cubo de plstico en el bao. Yayoi sonri en silencio y se tap el rostro con las manos. Convivir con un hombre as era una verdadera desgracia. De pronto se dio cuenta de que todava iba en ropa interior y decidi ponerse un polo y unos vaqueros. Como ltimamente haba perdido varios kilos, los vaqueros le resbalaron hasta las caderas, as que fue a buscar un cinturn. Se acercaba la hora de ir a la fbrica. No tena ganas de ir al trabajo, pero si no acuda sus compaeras se preocuparan. Sobre todo Masako, a quien no le pasaba nada por alto. Por eso la trataba con cierto temor, aunque en su interior sintiera que poda confiar en ella. Si pasaba algo, poda contar con ella. Esta idea no fue ms que un atisbo de esperanza, pero sin duda aceler sus movimientos. Se oy un ruido en el recibidor. Yayoi se puso tensa, creyendo que Kenji haba vuelto, pero como no lo vio aparecer en el comedor pens que quiz fuera algn desconocido, y se dirigi rpidamente a la entrada. Kenji estaba sentado en el recibidor, de espaldas a ella, quitndose los zapatos. Tena la vista clavada en el suelo, los hombros cados y la camisa sucia. Por lo visto, no haba advertido su presencia. Al recordar lo que haba sucedido la noche anterior, sinti una rabia intensa. Ojal no hubiera vuelto. No quera verlo ms. Ah, ests aqu? dijo Kenji mientras daba media vuelta. Hoy no vas al trabajo? Tena el labio hinchado y sangraba, como si se hubiera peleado con alguien. No obstante, Yayoi se qued donde estaba, en silencio. Cmo podra controlar el odio que bulla en su interior? Qu miras? murmur Kenji. De vez en cuando podras ser un poco amable conmigo. Al or esas palabras, se le agot la paciencia. Sin pensrselo dos veces, se sac el cinturn de piel y lo estrech alrededor del cuello de Kenji. ste ahog un grito de sorpresa, intentando volverse hacia ella, pero Yayoi empez a tirar hacia s. Kenji trat de agarrar el cinturn, pero ya se le haba clavado en el cuello y le result imposible meter sus dedos para evitar la presin. Yayoi observ framente cmo su marido rasguaba la piel del cinturn y decidi tirar ms fuerte. El cuello de Kenji se dobl hacia atrs formando un ngulo extrao y sus dedos se agitaron en el aire vanamente. Que sufra pens Yayoi. No merece seguir viviendo. Plant el pie izquierdo en el suelo y con el derecho le empuj hacia delante. De la garganta de Kenji sali una especie de graznido. Yayoi se sinti bien. Se sorprendi al comprobar que era capaz de tanta crueldad y violencia, pero aun as le pareci una revelacin muy emocionante. El cuerpo de Kenji se relaj. Haba quedado torpemente sentado en el escaln de la entrada, con los zapatos puestos, el torso sobre sus rodillas y el cuello torcido hacia un lado.

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Todava no murmur Yayoi estrechando an ms el cinturn. Todava no te perdono. No es que quisiera que muriera. Lo nico que deseaba era no tener que verlo ms, no tener que orlo ms. Pasaron varios minutos. Kenji permaneca inmvil, boca arriba. Yayoi comprob el pulso del cuello. Nada. Haba una mancha en la parte delantera del pantaln. Al ver que se haba meado encima, Yayoi se ech a rer. Tambin t hubieras podido ser un poco ms amable conmigo dijo en voz alta. Yayoi no saba cunto tiempo permaneci sin moverse, pero volvi en s al or el maullido de Milk. Y ahora qu hacemos, Milkl susurr. Lo he matado. El gato repuso con un gemido, al que Yayoi correspondi. Ya no haba vuelta atrs, pero no se arrepenta. Ya est bien as, se dijo, no poda hacer otra cosa. Volvi al comedor y, con serenidad, mir el reloj que colgaba de la pared. Eran las once en punto. No le quedaba mucho tiempo, y decidi llamar a Masako. Diga? Por suerte respondi ella. Yayoi inspir profundamente. Soy Yayoi. Hola la salud Masako. Qu hay? Hoy no vienes? No s qu hacer. Con qu? pregunt Masako sin ocultar su preocupacin. Ha pasado algo? S confes Yayoi. Lo he matado. Se hizo un silencio. De verdad? dijo Masako al cabo de unos segundos, con voz tranquila. De verdad respondi Yayoi. Lo acabo de estrangular. Masako se qued callada durante ms de medio minuto. Yayoi supo que su compaera estaba pensando. Y qu vas a hacer? inquiri finalmente, con un tono an ms sereno. Yayoi no comprendi la pregunta y no respondi. Dime lo que quieres hacer. Estoy dispuesta a ayudarte aadi Masako. Yo? Quiero seguir viviendo como hasta ahora. Mis hijos an son pequeos y... Yayoi rompi a llorar desconsoladamente. Voy para all dijo Masako. Te ha visto alguien? No lo s respondi Yayoi mirando a su alrededor. Entonces vio a Milk, que se haba vuelto a esconder debajo del sof. Slo el gato. Vale dijo Masako con una sonrisa. En seguida voy. Gracias. Yayoi colg y se qued agachada frente al telfono. Cuan do sus rodillas rozaron el morado que tena en el estmago, no sinti ningn dolor. 6 Al colgar el telfono, las cifras del calendario que colgaba en la pared se volvieron borrosas. Era la primera vez que Masako se mareaba a causa de una emocin tan intensa. La noche anterior se haba preocupado por Yayoi, pero no quera entrometerse en su vida. Y, sin embargo, ahora estaba dispuesta a ayudarla. Realmente era eso lo que deba hacer? Masako se apoy en la pared con las manos mientras recuperaba la visin. De pronto record que su hijo, Nobuki, estaba mirando la tele tumbado en el sof, pero al volverse vio que haba desaparecido. Deba de haber subido a su habitacin sin que ella se

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diera cuenta. Yoshiki, su marido, se haba tomado una copa despus de cenar y se haba acostado pronto, de modo que ninguno de los dos haba odo su conversacin con Yayoi. Aliviada, se puso a pensar en lo que deba hacer a partir de ese momento, pero en seguida supo que no tena tiempo que perder. Tena que irse. Ya pensara en el coche. Cogi las llaves en el recibidor y se asom a la escalera para anunciar su marcha. Me voy al trabajo grit a su hijo. No te olvides de cerrar el gas. No hubo respuesta. Masako saba que Nobuki haba empezado a fumar y a beber a escondidas mientras ella no estaba en casa, pero tambin saba que no poda hacer gran cosa para re mediarlo. Su hijo estaba a punto de cumplir diecisiete aos sin saber muy bien lo que quera hacer con su vida, sin tener gran des esperanzas ni ilusiones. En primavera, al poco de entrar en el instituto, lo haban pillado con unas entradas para una fiesta que alguien le haba dado, motivo por el cual haba sido expulsado bajo la acusacin de querer venderlas entre sus compaeros. El castigo impuesto era a todas luces exagerado, para que sirviera de ejemplo al resto de estudiantes, y desde entonces se haba encerrado en su mundo y haba dejado de hablar. Durante un tiempo, Masako haba intentado encontrar la forma de llegar a su hijo, pero por lo visto Nobuki se haba resignado a la situacin y ella haba acabado por desistir. Poda darse por satisfecha con que acudiera todos los das a su trabajo de enlucidor. El hecho de tener un hijo, pensaba Masako, supona no poder romper la relacin aunque las cosas no fueran como una deseaba. Masako se qued de pie frente a la puerta de la pequea habitacin que daba al recibidor. Desde el otro lado le llegaron los leves ronquidos de su marido. En un principio esa habitacin estaba destinada a ser un trastero, pero su marido llevaba mucho tiempo durmiendo en ella. A decir verdad, haban empezado a dormir separados incluso antes de trasladarse a esa casa, cuando Masako todava trabajaba en la oficina. Ahora ya se haba acostumbrado, y el hecho es que ya no consideraba extrao que los tres durmieran en habitaciones separadas. Su marido trabajaba en una empresa de construccin que formaba parte de un gran grupo industrial que gozaba de una buena reputacin, pero Yoshiki le haba contado que con la crisis econmica los empleados de la empresa se sentan maltratados por la direccin. Aparte de eso, Masako no saba prcticamente nada de su trabajo, puesto que Yoshiki siempre se mostraba reacio a hablar del tema. Se haban conocido en el instituto. Yoshiki era dos aos mayor y le haba atrado por esa especie de nobleza que le haca estar por encima de los asuntos terrenales. Sin embargo, esa misma nobleza, su resistencia a rivalizar y a superar a los dems, lo hacan poco apto para un sector tan competitivo como el de la construccin. Prueba de ello era que se haba quedado sin posibilidades de consegur un ascenso. Segura mente su carcter no casaba con el entorno que lo rodeaba. De hecho, haba cierta similitud entre Yoshiki, que se pasaba los das festivos encerrado en su pequea habitacin, como un ermitao, y su hijo Nobuki, que haba decidido dejar de comunicarse incluso con las personas que tena ms cerca. Formaban un tro especial: un hijo silencioso que haba abandonado sus estudios; un marido deprimido por culpa de su empleo, y la propia Masako, que haba sido vctima de una reduccin de plantilla y haba pasado a trabajar en el turno de noche de la fbrica. Al igual que haban decidido dormir en habitaciones separadas, tambin parecan haber escogido sobrellevar cada uno su carga y afrontar a solas sus circunstancias. Yoshiki no dijo nada cuando Masako fue incapaz de encontrar un trabajo de sus caractersticas y se incorpor al turno de noche en la fbrica. Masako crea que el silencio de su marido no era

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tanto una muestra de apata como un indicio de que haba abandonado todo esfuerzo baldo. Empez a construir su ba burbuja, cuya entrada ella tena vetada. Las manos de su marido, que ya nunca posaba en su cuerpo, estaban ocupadas alzando un muro. Como tanto ella como Nobuki estaban contacto con el mundo, Yoshiki haba decidido rechazarlos por mucho que le doliera. Consciente de su situacin, Masako se pregunt cmo poda cometerse en los asuntos de Yayoi si era incapaz de solucionar los problemas de su familia. Aun as, abri la endeble puerta de su casa y sali a la calle dispuesta a ayudar a su amiga. El ambiente era mucho ms fresco que la noche anterior. Alz la vista y vio una luna rojiza flotando en el cielo. Pens que era un mal augurio y cerr los ojos. Yayoi acababa de masu marido. Qu poda ser peor? Su Corolla estaba aparcado en el angosto porche anexo a la subi al coche por la puerta que apenas pudo entreaabrir, le dio al contacto y arranc sin perder tiempo. El ruido del motor retumb por el barrio de casas unifamiliares rodeadas de campos. Sin embargo, lo que ms preocupaba a Masako no era que sus vecinos se quejaran por el ruido sino que le preguntaran adonde iba a esas horas. Yayoi viva cerca de la fbrica, en el mismo barrio de Musashi Murayama. Pasara por su casa tratando que nadie la viera. De pronto record que, como cada da, haba quedado a las once y media con Kuniko para ir juntas hasta la fbrica. Seguramente no llegara a tiempo. Adems, Kuniko era muy desconfiada y tena una sensibilidad especial, un sexto sentido para adivinar lo que pasaba, de modo que debera inventar una buena excusa para no levantar sospechas. No obstante, tal vez sus preocupaciones no sirvieran de nada. Caba la posibilidad de que algn vecino hubiera descubierto lo sucedido en casa de los Yamamoto, o que Yayoi hubiera decidido entregarse a la polica. Incluso que todo no fuera ms que una invencin de su compaera. Impaciente, Masako pis el acelerador. El aroma de las gardenias que crecan en los mrgenes de la carretera entr por la ventanilla abierta, inund el coche durante unos instantes y desapareci en la oscuridad. Junto con el aroma, Masako not que tambin desapareca la compasin que haba sentido por Yayoi. Qu quera de ella? Por qu se haba molestado en escucharla? En todo caso, era mejor que esperara a verla para decidir lo que hara a continuacin. Al llegar a la esquina de la callejuela donde viva Yayoi, vio una figura blanca. Una mujer. Masako fren en seco. Masako dijo Yayoi con el rostro desencajado. Vesta un polo blanco y unos vaqueros que le quedaban grandes. Masako trag saliva ante la sensacin de indefensin que transmita el polo blanco flotando en la oscuridad. Qu ests haciendo aqu? le pregunt Masako. El gato se ha escapado respondi Yayoi, de pie junto al coche y con lgrimas en los ojos. Los nios lo quieren mucho, pero se ha esfumado al ver lo que he hecho. Masako se llev el ndice a los labios para indicarle que bajara la voz. Yayoi mir a su alrededor. Sus manos, apoyadas en la ventanilla del coche, temblaban levemente. Al verlas, Masako decidi que deba hacer lo posible por ayudarla. Mientras avanzaba poco a poco con el Corolla por el callejn, levant los ojos hacia las ventanas de las casas vecinas. Eran las once de un da laborable. Slo se vea alguna luz dbil proveniente con toda seguridad de algn dormitorio. Como haca fresco, la mayora de vecinos dorman con las ventanas abiertas y el aire acondicionado apagado. Deban ir con cuidado y no hacer ruido. Masako empez a preocuparse por el traqueteo de las sandalias de Yayoi. Yayoi viva en una casa de una sola planta situada al fondo del callejn. Deba de tener unos quince aos y, adems de ser pequea e incmoda, el alquiler era exageradamente

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alto. Era lgico que ella y su marido hubieran estado ahorrando para mudarse de vivienda. Sin embargo, su esfuerzo no haba servido de nada. La gente no haca ms que cometer estupideces. Qu es lo que haba llevado a Yayoi a hacer lo que haba hecho? O, mejor dicho, qu es lo que haba hecho su marido para que Yayoi hiciera lo que haba hecho? Inmersa en esos pensamientos, Masako baj del coche en silencio y se qued mirando a su compaera, que se acercaba corriendo por el callejn. No te asustes, vale? le dijo justo antes de abrir la puerta. Al abrirla, Masako entendi que su amiga no lo deca por que haba hecho, sino por la escena que les esperaba: Kenji estaba tumbado en el recibidor, con el rostro y el cuerpo flci Tena los ojos entrecerrados, la lengua fuera y un cintu rn marrn alrededor del cuello. No haba ningn rastro de sangre, y tena la tez plida. Masako estaba preparada para recibir el impacto, pero al ver el cadver se mantuvo sorprendentemente serena. Quiz porque no haba visto nunca antes a Kenji, su cadver no le pareci ms que el cuerpo inerte de un hombre con un rostro ridiculamente relajado. Sin embargo, an no haba logrado hacerse a la idea de que Yayoi, a quien siempre haba considerado una madre y esposa modlica, haba asesinado a su marido. An est caliente dijo Yayoi tocndole la pantorrilla, como si quisiera confirmar que estaba muerto. As que es verdad murmur Masako con la voz apagada. Creas que te estaba engaando? pregunt Yayoi. Jams mentira sobre algo as. A pesar de la tristeza de Masako, Yayoi esboz una sonrisa. O quiz fuera slo un gesto con los labios. Qu piensas hacer? De verdad no quieres confesar? No respondi Yayoi negando decididamente con la cabeza. Quiz me haya vuelto loca, pero no creo que haya hecho nada malo. Se lo mereca. Quiero pensar que ha preferido irse a algn lugar antes de volver a casa. Mientras meditaba sobre esas palabras, Masako ech un vistazo a su reloj. Eran casi las once y veinte. Tenan que estar en la fbrica antes de las doce menos cuarto. Hay mucha gente que no vuelve a casa dijo. Pero ests segura de que nadie ha visto a tu marido? A estas horas, desde la estacin hasta aqu no suele haber nadie. Si ha llamado a alguien mientras volva a casa, ests perdida le advirti Masako. Siempre puedo decir que no volvi. Es verdad. Pero si la polica te interroga, sabrs disimular? Pues claro asegur Yayoi abriendo los ojos. Su hermoso rostro no aparentaba tener treinta y cuatro aos. Con esa expresin, nadie dudara de ella. Sin embargo, no dejaba de ser una apuesta arriesgada. Entonces, qu hacemos? pregunt Masako con gravedad. Lo escondemos en tu maletero y... -Y? Y maana nos deshacemos de l. No haba otra opcin. De acuerdo convino Masako. Pero debemos darnos prisa. Llevmoslo al coche. No s cmo agradecrtelo. Ya me dirs lo que te debo. No quiero dinero. Entonces, por qu has venido? le pregunt Yayoi agarrando a Kenji por debajo de los brazos.

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No lo s respondi Masako mientras coga las piernas flcidas del hombre que haba sido el marido de su compaera de trabajo. Kenji meda ms o menos lo mismo que ella, alrededor de un metro setenta, pero al ser un hombre era mucho ms pesado. Al final consiguieron sacarlo fuera. Con esa expresin re lajada y la cabeza ladeada, poda parecer simplemente borracho. Lo nico que no cuadraba era el cinturn enroscado alrededor del cuello, cuyo extremo arrastraba por el suelo. Masako observ que Yayoi lo coga sin decir nada y que se lo cea alrededor de la cintura. No has olvidado quitarle todo lo que llevaba? pregunt Masako. No respondi Yayoi. No llevaba nada ms. Le doblaron las extremidades y lo metieron en el maletero. No podemos faltar al trabajo dijo Masako. Hay que pensar en tu coartada. Esta noche lo dejamos en el parking, y durante el turno ya pensaremos lo que hacemos con l. De acuerdo. As ser mejor que vaya en bici, como siempre. Exacto. Como si nada hubiera sucedido. Gracias, Masako. Te lo dejo con l. Ahora que el cadver ya no estaba en su casa, Yayoi adopt una actitud ms decidida. En su rostro se reflejaba cierta sensacin de liberacin, como si hubiera terminado un trabajo especialmente duro. Quiz crea que Kenji haba desaparecido de la faz de la Tierra. Preocupada por el sbito cambio que Yayoi acababa de experimentar, Masako se subi al Corolla y se abroch el cinturn de seguridad. No ests tan alegre. Te van a descubrir murmur. Yayoi se cubri la boca con una mano, como si quisiera controlar su nerviosismo. Masako mir sus grandes ojos. De veras parezco alegre? Un poco. Por cierto, qu hacemos con el gato? Qu fastidio! Los nios lo echarn de menos. Ya volver. Qu fastidio! repiti Yayoi. Masako puso el coche en marcha y arranc. Al poco rato, empez a pensar en el cadver de Kenji. Y si alguien la paraba? Y si alguien impactaba con su automvil por detrs? En lugar de conducir con ms precaucin si cabe, sus pensamientos la obligaron a acelerar por las calles oscuras, como alma que lleva el diablo. De algn modo, era consciente de qu era lo que la acechaba: el cuerpo sin vida que llevaba en el maletero. Se dijo que tena que calmarse. Finalmente lleg al parking de la fbrica. Vio el Golf de Kuniko, atravesado en la plaza de siempre. Deba de haber ido sola hasta la fbrica para no llegar tarde. Masako se baj del coche, encendi un cigarrillo y mir a su alrededor. Esa noche, por primera vez, no not el olor a frito ni a humo. Quiz tambin ella estuviera nerviosa. Rode el coche hasta la parte trasera y se qued mirando el maletero. All dentro haba un cadver del que tena que des hacerse a la maana siguiente. Se encontraba en una situacin que no haba imaginado ni en sueos, y se dio cuenta de que no tena ni idea de las direcciones que poda emprender su propia vida. Visto as, poda entender el sentimiento de liberacin que se haba apoderado de Yayoi. Comprob que el maletero estuviera bien cerrado y, con el cigarrillo en la mano, ech a andar por el camino que llevaba a la fbrica. No tena mucho tiempo. Esa noche tena que hacer todo lo posible para no llamar la atencin. Sin embargo, justo a la altura de la fbrica abandonada que quedaba a la izquierda del camino, un hombre con gorra emergi de la

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oscuridad y la cogi del brazo. Sorprendida, aunque intentando mantener la calma, se dio cuenta de que haba olvidado por completo la amenaza del pervertido. Sin apenas tiempo para gritar, el hombre la empuj con fuerza hacia el edificio en ruinas. Basta! grit Masako. Su voz aguda desgarr la oscuridad. Asustado, el hombre le tap la boca con la mano derecha e intent tirarla al suelo, entre la espesa hierba que creca al lado camino. Masako aprovech su altura para sacudirse el brazo que la tena cogida por el hombro y, blandiendo el bolso, consigui deshacerse de la mano que le tapaba la boca. Aun as, el hombre segua sujetndola con el brazo izquierdo, empujndola hacia el suelo. Tal y como haba dicho Kuniko, no era muy alto, pero s muy robusto, y ola a colonia. Djame! exclam Masako. Hay muchas mujeres ms jvenes que yo! Fue entonces cuando not que el hombre dudaba y aflojaba la presin con que le sujetaba el brazo. Segura de que se trataba de uno de los empleados de la fbrica que la conoca de vista, Masako intent deshacerse de l y volver al camino. El individuo reaccion con rapidez y se plant delante de ella para cortarle el paso. Masako record que en la zona haba una alcantarilla cubierta de hormign. Evitando caer en uno de los respiraderos, se alej del hombre poco a poco, sin dejar de mirarlo. No poda distinguir sus facciones, pero s entrevio que sus ojos oscuros brillaban bajo la visera a la luz rojiza de la luna. Eres Miyamori, verdad? se aventur Masako, lanzando el primer nombre que le pas por la cabeza. Eres Kazuo Miyamori insisti al ver que el hombre dudaba. Si me dejas, no se lo dir a nadie. Hoy no puedo llegar tarde. Si quieres, podemos vernos otro da. De veras. El hombre trag saliva, sin saber cmo reaccionar ante la propuesta de Masako. Por favor, djame insisti. Podemos quedar otro da. A solas. De verdad? pregunt el hombre en un japons con acento. Por la voz, Masako confirm que, en efecto, se trataba de Miyamori. Cundo? Maana por la noche. Aqu mismo. A qu hora? A las nueve. En lugar de responder, el hombre la abraz y le dio un beso en los labios. Apretujada contra su cuerpo, duro como una roca, a Masako se le cort la respiracin. Sus piernas se enredaron y ambos cayeron chocando con gran estruendo contra la oxidada persiana metlica del muelle de carga de la fbrica. El hombre qued aturdido y mir a su alrededor. Masako aprovech la situacin para deshacerse de l, recogi su bolso y se puso de pie. Al hacerlo, tropez con un montn de latas vacas y a punto estuvo de volverse a caer. Bscate a una ms joven! exclam furiosa. El hombre baj los brazos y la mir sorprendido. Ella se sec la saliva de los labios con el dorso de la mano y empez a abrirse paso entre las altas hierbas. Maana te estar esperando dijo el hombre en voz baja, con un tono suplicante. Sin volverse, Masako salt la alcantarilla y ech a correr por el camino. Cmo le poda haber pasado algo as, justamen te el da en que tena que extremar las precauciones? Su error acrecent su sentimiento de rabia y frustracin. Y por si fuera poco, el violador era Kazuo Miyamori. Al recordar que la noche anterior la haba saludado, su sangre bull de indignacin. Subi la escalera de la fbrica mientras intentaba desenredar su pelo enmaraado. Komada, el encargado de seguridad e higiene, estaba a punto de irse. Buenas noches dijo Masako. Komada se volvi sorprendido al or su voz entrecortada. Venga, rpido! la apremi . Eres la ltima. Mientras le pasaba el rodillo quitapelusas por la espalda, Masako le

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oy rer por primera vez desde haca mucho tiempo. Qu has hecho? Llevas la espalda muy sucia. Me he cado. De espaldas? Vaya... No te habrs hecho dao en las manos, verdad? Estaba prohibido manipular los alimentos si haba el menor rasguo. Masako se apresur a mirar sus manos: tena tierra entre las uas, pero ninguna herida. Aliviada, neg con la cabeza. Nadie deba saber de su encuentro con el violador. Sonri vagamente y se fue directa al vestuario, donde ya no haba nadie. Se puso la ropa de trabajo a toda prisa, cogi un gorro y un delantal y pas por el lavabo. Al mirarse en el espejo, vio que el labio le sangraba. Mierda, dijo para s mientras se enjuagaba la boca. Tambin descubri un morado en el brazo izquierdo, probablemente fruto de verse arrastrada por la hierba. No quera ver ni rastro de ese hombre sobre su cuerpo. Le entraron ganas de desnudarse para comprobar que no le hubiera dejado otra seal, pero si lo haca llegara tarde y quedara constancia del retraso en su ficha. Intent reprimir su rabia, pero al recordar las palabras de Miyamori dicindole que a la noche siguiente estara esperndola, se dio cuenta de que no poda quejarse y se enfureci. Se lav bien las manos y baj a la planta. Segn el reloj eran las once y cincuenta y nueve minutos. Haba llegado justo a tiempo, aunque era ms tarde de lo que sola fichar. Definitivamente, no era su mejor noche. Los empleados estaban en fila delante de la puerta que daba acceso a la planta de envasado, preparados para someterse al proceso de esterilizacin de brazos y manos. Yoshie y Kuniko se volvieron para saludarla. Masako les devolvi el saludo, y de repente vio a Yayoi a su lado, con el gorro y la mscara puestos. Llegas tarde le dijo en voz baja. Me tenas preocupada. Lo siento. Ha pasado algo? se interes Yayoi mirndola a los ojos. No, nada respondi Masako. Cmo te ha ido a ti? No tenas ningn rasguo en las manos, verdad? Lo consignan todo. Tranquila dijo Yayoi mirando al interior de la fbrica, que les esperaba como un gran frigorfico. Me siento ms fuerte aadi, pero a Masako no le pas desapercibido el ligero temblor de su voz. Tienes que serlo le dijo. Es lo que has escogido. Ya lo s. Las dos cerraban la fila para pasar por la esterilizacin. Yoshie, que ya ocupaba su lugar al principio de la cinta, se volvi para instarles a que se apresuraran. Cmo piensas hacerlo? murmur Masako mientras pona los brazos y las manos bajo el fuerte chorro de agua. Ni idea dijo Yayoi. Por primera vez desde lo sucedido, sus ojos hundidos parecan cansados. Pues a ver si se te ocurre algo repuso Masako mientras echaba a andar hacia el principio de la cinta, donde Yoshie la esperaba. Es cosa tuya. Mientras atravesaba la nave, observ atentamente a los empleados brasileos, pero no haba ni rastro de Kazuo Miyamori, lo que la reafirm en su intuicin. Gracias de nuevo le dijo Yoshie. Por qu? pregunt Masako sorprendida. Vaya... Me has dejado dinero, no? Y adems me lo has trado a casa. No sabes cunto te lo agradezco. Te lo devolver en cuanto cobremos. Yoshie le propin un suave codazo mientras le tenda una hoja en que se indicaba que deban preparar ochocientos cincuenta mens de ternera. Al pensar en los acontecimientos

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de la tarde, que parecan formar parte de un pasado lejano, Masako esboz una amarga sonrisa. Haba tenido un da muy largo. Te ha pasado algo? inquiri Kuniko, que se ocupaba de pasarle las cajas a Yoshie. Lo siento. Se me ha hecho tarde. Ah s? dijo Kuniko. Pues te he llamado justo antes de salir. Y no ha contestado nadie, verdad? Seguro que ya haba salido. Ya... Entonces has tardado mucho. Tena que comprar algunas cosas minti Masako. Kuniko no insisti, pero Masako saba que su compaera no se haba tragado su mentira. Deba ir con cuidado con Kuniko y su intuicin. Mientras se preparaba para poner la mquina en marcha, Yoshie miraba al otro lado de la cinta. Masako sigui su mirada y vio a Yayoi, que estaba de pie, abstrada en sus pensamientos. Su figura destacaba entre las otras, con las manchas de salsa marrn en los brazos y la espalda. Os pasa algo? le pregunt Yoshie. Por qu lo preguntas? Yayoi est en las nubes, y t has llegado tarde... Ayer tambin lo estaba dijo Masako. Ms vale que empecemos a trabajar. Nakayama est al caer. Los nicos puestos vacantes eran aquellos en los que el trabajo consista en allanar la carne para ponerla sobre el arroz. Masako se dirigi hacia uno de esos puestos, mientras que Yoshie, renunciando a hacer ms preguntas, puso la mquina en marcha. Primero pasaron la hoja con el pedido para que todo el mundo la leyera. A continuacin el sistema automtico que provea a la cadena arranc con un sonido seco: el primer bloque de arroz sali por la boca de acero inoxidable y cay en la caja que Kuniko haba pasado a Yoshie. As empez otra larga noche de trabajo. Mientras preparaba los trozos fros de ternera, Masako not que alguien la miraba y alz la vista. Yayoi ocupaba justo el otro lado de la cadena. Qu pasa? Si acabara as, nadie lo sabra, verdad? respondi Yayoi mirando los trozos de carne. Sus ojos refulgan de un brillo extrao. Cllate murmur Masako mirando a las empleadas que tena a ambos lados. Por suerte, ninguna de las dos haba odo el comentario de Yayoi. Masako le lanz una mirada de reproche y, al darse cuenta de su error, Yayoi baj los ojos, que se le llenaron de lgrimas. Al verla pasar de la euforia al llanto con tanta facilidad, Masako empez a dudar de su capacidad para controlar la situacin que se le vena encima. Sin duda, tendra que ayudarla. 7 Desde el interior de la fbrica, semejante a una inmensa caja de acero inoxidable, era imposible saber el tiempo que haca en el exterior. El turno acab a las cinco y media, y mientras suban por la escalera arrastrando los pies, exhaustas, el empleado que iba a la cabeza anunci que estaba lloviendo. Masako imagin el maletero de su Corolla bajo una intensa lluvia. Tena que tomar una determinacin lo antes posible. Tienes prisa? le pregunt Yoshie mientras se quitaba la mscara y la utilizaba para limpiarse la grasa de los zapatos. Por qu lo preguntas? repuso Masako mientras frotaba los costados de sus Stan Smith con su mscara.

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Por qu ? Porque parece como si hubieras visto un fantasma. Yoshie, que era baja y robusta, alz los ojos para mirar a su compaera. Sin embargo, Masako ya haba dejado sus zapatillas en uno de los compartimentos de la entrada y miraba hacia el cielo gris que se extenda al otro lado de la ventana. En contra de lo que haba imaginado, en lugar de desencadenarse una tormenta, una fina lluvia mojaba la pista de pruebas de la fbrica de automviles que haba enfrente. Pareces preocupada, slo quera saber si te pasaba algo aadi Yoshie, sin darle ms importancia. Me he metido en un buen lo dijo Masako pensativa. Yayoi quera deshacerse del cadver de su marido, pero sera ms prudente que volviera a casa e interpretara el papel de esposa preocupada. Eso supona que ella iba a tener que ocuparse de Kenji, y saba perfectamente que sera incapaz de sacarlo sola del maletero. Se qued unos segundos observando el rostro fino y coqueto de Yoshie y, finalmente, dijo: Maestra, tengo que pedirte un favor. Pdeme lo que quieras dijo Yoshie, siempre dispuesta a ayudar. Ya sabes que estoy en deuda contigo. Mientras se pona en la cola para fichar, Masako pens en cmo explicarle lo que haba hecho Yayoi. De repente se acor d de ella y, mirando a su alrededor, la vio subiendo pesadamente la escalera, al final de la cola. En cambio, Kuniko se ha ba apresurado y estaba a punto de salir. Seguro que haba percibido que algo pasaba entre Masako y Yayoi y no le gustaba que la marginaran. Yoshie se uni a Masako en la cola. Puedes guardar un secreto? le pregunt Masako. Claro respondi Yoshie casi indignada. De qu se trata? Incapaz de explicar lo sucedido, Masako fich y se qued unos segundos con los brazos cruzados. Te lo cuento ms tarde dijo finalmente. A solas. Como quieras acept Yoshie volvindose para mirar el cielo. Como iba y vena en bicicleta, deba de estar preocupada por la lluvia. No le digas nada a Kuniko, de acuerdo? De acuerdo. Ante la certeza de que se trataba de un asunto importante, Yoshie decidi no insistir. Cuando se disponan a salir al pasillo que conduca a la sala de descanso, oyeron la voz de Komada gritando a Yayoi. Yamamoto, haz el favor de lavar el uniforme. No pensars obsequiarnos con una tercera noche con ese olor a salsa, verdad? Despus de disculparse, Yayoi se quit el gorro y se acerc a Masako. Los pelos le salan de la red en todas direcciones y tena ojeras, pero aun as estaba incluso ms guapa de lo habitual. Un chico teido de rubio con pinta de estudiante se qued mirando a Yayoi, que ya se haba quitado el gorro y la mscara, sin disimular su sorpresa. Escchame bien le dijo Masako. Vuelve a casa y no salgas en todo el da. Pero... La Maestra y yo nos ocuparemos de todo. La Maestra? exclam Yayoi dubitativa, mirando ha ca el fondo de la sala. Se lo has contado? Todava no. Sin embargo, no puedo trasladarlo yo sola explic Masako. Si ella se niega, tendrs que ayudarme t. Pero como eres la principal sospechosa, ser mejor que te quedes en casa como si nada hubiera pasado. Yayoi lanz un suspiro, consciente de la situacin. Tienes razn.

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Vuelve a casa y acta como siempre. A medioda llama a la empresa de tu marido y pregunta si ha ido al trabajo. Cuando te digan que no, explcales que ayer no volvi a casa. Que ests muy preocupada. Y si te recomiendan que denuncies su desaparicin, hazlo. Entendido? En caso contrario, sospecharn de ti. De acuerdo. As lo har. Hoy no me telefonees a casa. Si pasa algo, ya te llamar. Masako, qu piensas hacer? Lo que t has dicho respondi Masako con una sonrisa amarga. Lo har tal y como has propuesto. Qu? exclam Yayoi empalideciendo de repente. De veras? S confirm Masako sin dejar de observar su plido rostro. Al menos lo intentar. Gracias dijo Yayoi con lgrimas en los ojos. Muchas gracias. No puedo creer que ests dispuesta a hacer eso por m. No s si saldr bien. Pero es mejor que colgarlo en la montaa. Debe desaparecer sin dejar rastro, verdad? No podemos dejar ninguna prueba. Durante el turno de noche, Masako haba ido al lavabo y, al ver los grandes cubos azules con restos de comida deposita enfrente de la puerta, decidi que Yayoi haba tenido una buena idea. Pero eso es un delito, no ? murmur Yayoi, como si no lo considerara correcto. Y yo te he implicado en este Ya lo s dijo Masako. Deshacerse de un cadver no es un trabajo agradable. Pero podemos hacerlo como si se tratase de basura. Ser lo mejor. En caso de que lo aceptes, claro est. Al fin y al cabo, es tu marido a quien vamos a trocear... No hay problema dijo Yayoi con una sonrisa casi imperceptible en los labios. Le estar bien empleado. Eres un peligro dijo Masako mirndola fijamente. Y t tambin replic Yayoi. No es lo mismo. Por qu no? Porque yo me lo tomo como un trabajo. Yayoi puso cara de no entender nada. Masako, qu hacas antes de trabajar aqu? Lo mismo que t. Tena un marido, un hijo y un trabajo. Pero estaba sola. Yayoi baj los ojos, quiz para ocultar las lgrimas, y se qued con los hombros cados. Vamos, no llores le dijo Masako. Todo ha terminado. Y lo has acabado t. Yayoi asinti varias veces. Masako le dio unas palmaditas en la espalda al tiempo que la conduca hacia la sala de descanso. Yoshie y Kuniko se haban cambiado de ropa y se estaban tomando un caf. Kuniko mir a Yayoi y a Masako con recelo, con un fino cigarrillo en los labios. Kuniko, te importa si hoy no te acompao hasta el parking? pregunt Masako. Tengo que hablar un momento con la Maestra. Kuniko lanz una mirada escrutadora a Yoshie. De qu tenis que hablar sin que yo lo oiga? Pues de dinero respondi Yoshie. Para que lo sepas, Masako me va a hacer un prstamo. Kuniko asinti de mala gana, se colg el bolso imitacin Chanel del hombro y se levant. Hasta maana. Masako se despidi de ella con la mano y entr en el vestuario. Yoshie, feliz por haberse librado de Kuniko, se qued en la sala dando sorbitos del vaso de papel que contena caf azucarado.

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Una vez en el vestuario, Masako se puso rpidamente los vaqueros y el polo, cogi dos delantales que deban de pertenecer a dos empleadas que llevaban varios das sin aparecer por la fbrica, y los meti dentro de una bolsa de papel. Asimismo, cogi varios pares de guantes de ltex y se los guard en el bolsillo. Volvi a la sala como si nada y se sent al lado de Yoshie, en el lugar que Kuniko haba dejado libre. El tatami an estaba caliente. Yayoi, que tambin se haba mudado de ropa, se les acerc con la intencin de sentarse junto a ellas, pero Masako le indic con un gesto que volviera a casa. Bueno... me voy dijo en un tono inseguro. Mientras se diriga hacia la puerta, se volvi varias veces para mirar a Masako. En cuanto desapareci, Yoshie susurr: Qu diablos pasa? Me estis poniendo nerviosa. Escchame y trata de no montar un escndalo le ad virti Masako mirndola a los ojos. Yayoi ha matado a su marido. Yoshie se qued boquiabierta; los labios le temblaban levemente. Cmo que no me escandalice? logr farfullar. Lo entiendo. Pero as estn las cosas y no hay vuelta atrs. He decidido echarle una mano. Quieres ayudarme? Ests bien de la cabeza? exclam Yoshie. Consciente de que haba gente en la sala, baj la voz. Lo que debera hacer es entregarse de inmediato. Tiene hijos pequeos. Y adems l le pegaba. Se ha saca do un peso de encima. Pero lo ha matado insisti Yoshie tragando saliva. Cuntas veces se te ha pasado por la mente acabar con la de tu suegra? Masako vio cmo se tensaba el rostro de su compaera. Muchas admiti Yoshie mientras daba un sorbo a su caf. Pero entre pensarlo y hacerlo hay una gran diferencia. S, es muy diferente. Pero Yayoi ha cruzado la lnea. Puede pasar, no? Por eso estoy dispuesta a ayudarla en lo que pueda. Cmo? exclam Yoshie. Su voz retumb en la sala y casi todos los presentes se volvieron para mirarla. Los brasileos, que como siempre estaban apoyados en una de las paredes, guardaron silencio y la escrutaron con inters. Yoshie se encogi. Es imposible. No puedes hacer nada. Lo intentar. Por qu vas a hacerlo? Por qu debera hacerlo? No quiero ser cmplice de un crimen. No somos cmplices de nada. Nosotras no lo hemos matado. Pero abandonar un cadver es delito, no? Lo vamos a trocear. Qu dices? inquiri Yoshie pasndose la lengua por los labios, con expresin de no entender nada. Puedes decirme qu pretendes hacer? Cortarlo a trozos y tirarlo a la basura. As Yayoi podr vivir como si nada hubiera sucedido. Lo darn por desaparecido y cerrarn el caso. No cuentes conmigo dijo Yoshie negando con la cabeza. No voy a hacerlo. Ni hablar. Pues muy bien, devulveme el dinero repuso Masako y extendi una mano abierta por encima de la mesa. Devulveme ahora mismo los ochenta y tres mil yenes que te dej ayer. Yoshie se qued pensativa. Masako apag el cigarrillo en el vaso de caf vaco, del que al instante se desprendi un desagradable olor mezcla de azcar, tabaco y caf instantneo. Masako lo ignor y encendi otro. No puedo devolvrselo repuso finalmente Yoshie Supongo que no me queda otra opcin que ayudarte.

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Gracias dijo Masako. Saba que poda contar contigo. Pero... objet Yoshie mirando a su compaera. Lo hago porque estoy en deuda contigo. No tengo otra salida. Pero t por qu haces todo esto por Yayoi? Ni yo misma lo s reconoci Masako. Slo s que tambin lo hara por ti. Yoshie no pregunt nada ms. Casi todos los empleados haban abandonado la fbrica. Masako y Yoshie salieron por la puerta principal. Segua cayendo una fina lluvia. Yoshie cogi el paraguas que por la noche haba dejado en el paragero. Masako, que iba sin paraguas, se mojara antes de llegar al parking. Te espero en casa a las nueve dijo. Ah estar le asegur Yoshie mientras empezaba a pedalear pesadamente bajo la lluvia. Masako se qued unos instantes viendo cmo la silueta de Yoshie montada en su bicicleta desapareca, y a continuacin se dirigi al parking con paso ligero. Al poco se dio cuenta de que haba alguien detrs de los pltanos que flanqueaban el canino. Era Kazuo Miyamori. Vesta vaqueros, camiseta blanca y gorra negra. Tena los ojos clavados en el suelo y sostena un paraguas de plstico transparente, sin hacer ademn alguno para cubrirse la cabeza, de modo que estaba empapado. Cmo se dice vete al cuerno en portugus? le espet Masako al llegar a su altura. l la mir sorprendido y, al ver que Masako no se detena, ech a andar detrs de ella. -Paraguas dijo ofrecindoselo. -No lo necesito respondi ella tras rechazarlo con la mano. El paraguas cay en la acera de hormign con un ruido que reson en el camino desierto. Masako vio que Kazuo estaba desconcertado. Tena la misma expresin que haca dos noches, cuando Yayoi no le haba devuelto el saludo. Todava era un cro. Masako se volvi sin saber cmo reaccionara alguien tan joven. Esos ojos oscuros bajo la visera eran los mismos que haba visto brillar en la luz rojiza apenas unas horas antes. Djame en paz! Perdname dijo l plantndose delante de ella y llevndose las manos al pecho. Masako saba que su arrepentimiento era sincero, pero decidi ignorarlo y dobl la esquina hacia la derecha, para acceder al trecho que discurra por delante de la fbrica abandonada, donde la haba atacado. Masako supo que an la segua, pero ahora apenas senta una leve inquietud; aunque tena unas ganas locas de olvidar lo ocurrido la noche anterior. Vendrs hoy? Ni lo suees. Pero... murmur l mientras echaba a correr. Masako vio a su derecha el muelle de carga de la fbrica. La persiana metlica contra la que sus cuerpos haban chocado no tena ninguna abolladura y segua oxidndose bajo la lluvia. Las hierbas entre las que se haba abierto paso para escapar no mostraban ningn signo de la pelea. De pronto le irrit comprobar que todo segua igual, como si nada hubiera sucedido. Volvi a sentir la humillacin y el odio que se haban apoderado de ella en el momento del ataque. Incapaz de reprimir su furia, se detuvo a esperar a que Kazuo la atrapara. ste se qued quieto delante de ella, mirndola y sosteniendo an el paraguas. Escchame bien: si vuelves a hacerlo se lo dir a la poli ca le asegur Masako. Y tambin al jefe, para que te quedes sin trabajo. l asinti con alivio y alz su rostro moreno para observarla, extraado. Haba temido que lo delatara sin ms. No te alegres. No pienso perdonarte.

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Despus de pronunciar estas palabras, Masako se volvi y sigui andando. Esta vez Kazuo no la sigui. No se gir hasta llegar a la entrada del parking; al volverse, lo vio quieto en el mismo sitio donde lo haba dejado. Le entraron ganas de gritar Imbcil!, pero se reprimi al darse cuenta de que no saba a quin dirigir el insulto. Entr en el aparcamiento y encontr su Corolla donde lo haba aparcado la noche anterior. Pens en el bulto que llevaba en el maletero, y se maravill de que hubiera amanecido y lloviera con normalidad mientras esa cosa inerte y sin vida segua ah. Entonces cay en la cuenta de que el pobre Miyamori no era ms que una presencia que le haca recordar el cadver que haba en el maletero. El destinatario del insulto, pues, no era otro que ese cadver y, de rebote, ella misma. Abri el maletero medio palmo y mir dentro. Vio los pantalones grises y la pantorrilla peluda que Yayoi haba toca do para comprobar que el cuerpo an estaba caliente. La piel de la pantorrilla estaba plida y los pelos, ligeramente sucios, parecan los flecos de un trapo deshilachado. Es una cosa. No es ms que una cosa murmur Masako mientras cerraba el maletero. En el bao 1 Masako estaba de pie en la puerta del bao, escuchando el sonido de la lluvia que se filtraba por la ventana. Nobuki deba de haber sido el ltimo en utilizar la baera, la haba vaciado y la haba cubierto con la tapa de plstico. Pese a que las paredes y los azulejos ya estaban secos, en el cuarto an flotaba el olor a limpio del agua del bao, el olor de un hogar t ranquilo y pacfico. De repente, Masako sinti la necesidad de abrir la ventana y dejar entrar el aire hmedo del exterior. La pequea casa pareca pedir muchas cosas: que la fregaran arriba abajo, que arreglaran su diminuto jardn, que eliminaran el olor a tabaco y que terminaran de pagar la hipoteca que pesaba sobre ella. Con todo, Masako no la senta como propia. Por qu siempre se senta inquieta, como si estuviera de paso? Al salir del parking con el cadver de Kenji en el maletero ya haba tomado una decisin. En cuanto lleg a casa, se encamin directamente al bao para pensar la manera de introducir all el cuerpo y llevar a cabo lo que haba planeado. Era una locura, pero tena ganas de ponerse a prueba y superar el reto. Entr descalza en la zona alicatada del bao y se tumb boca arriba. Kenji tena la misma estatura que ella, de modo que ponindolo en diagonal cabra perfectamente. En ese momento, a Masako le pareci irnico que cuando se construy la casa Yoshiki insistiera en tener un bao ms amplio de lo habitual. Mientras notaba el contacto de las fras baldosas contra su espalda, alz la vista para mirar de nuevo por la ventana. El cielo era gris, sin apenas profundidad. Record la estampa de Kazuo Miyamori empapado bajo la lluvia, se remang el polo y mir el morado que tena en el brazo izquierdo. Sin duda era la marca del grueso pulgar de Miyamori. Haca tiempo que no senta la fuerza de un hombre en su propia carne. Qu ests haciendo? pregunt una voz desde la penumbra. Al incorporarse, Masako vio a Yoshiki todava en pijama, de pie en la pequea sala que daba acceso al bao. Se puede saber qu haces ah? insisti Yoshiki. Masako se puso de pie y, mientras se bajaba la manga del polo, mir a su marido, recin levantado de la cama. An no se haba peinado

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el cabello ralo ni se haba puesto las gafas, pero la observaba con un mal humor indisimulado. La manera como frunca el ceo le record a la de Nobuki. Nada minti Masako. Estaba pensando en darme una ducha. Hoy no hace calor repuso Yoshiki con la vista clavada en la ventana. Est lloviendo. En la fbrica he sudado mucho. T sabrs. Por un momento, he credo que te habas vuelto loca. Por qu? Primero te quedas a oscuras, de pie y mirando al vaco, y de repente vas y te tumbas al lado de la baera. No es muy normal que digamos. Masako se sinti incmoda al descubrir que Yoshiki la haba estado observando en silencio. ltimamente, haba adquirido la costumbre de mirarla a ella y a Nobuki desde cierta distancia, como si quisiera defenderse de ellos. Y por qu no me has dicho nada? Ante la pregunta Yoshiki se encogi de hombros. Masako sali del bao sin tocarlo. Te preparo el desayuno? le pregunt. Pese a no or su respuesta, se dirigi a la cocina. Puso caf en la ruidosa cafetera y empez a preparar las tostadas y los huevos revueltos que su marido sola desayunar. Haca tiempo que su casa no ola a arroz a esas horas. Desde que Nobuki dijera que no quera llevarse la comida preparada, no tenan necesidad de hervir arroz por las maanas. Esta lluvia es deprimente murmur Yoshiki mirando por la ventana. Se haba lavado y se haba sentado a la mesa para desayunar. Masako pens que la observacin era vlida tanto para la lluvia como para el ambiente que reinaba en casa. Le pareca agobiante tener que sentarse delante de su marido, sin la radio o la tele puestas, slo con el ruido de la lluvia de fondo. Se masaje las sienes doloridas por el cansancio. Yoshiki bebi un sorbo de caf y abri el peridico, de donde cayeron varios folletos de propaganda. Masako los recogi y ech un vistazo a los anuncios de los supermercados. Qu te ha pasado en el brazo? pregunt Yoshiki de repente. Masako levant la cabeza y lo mir como si no hubiera entendido la pregunta. Tu brazo repiti l sealando su brazo izquierdo. Tienes un morado. Me di un golpe en la fbrica respondi Masako frunciendo el ceo. No estaba segura de que Yoshiki la creyera, pero no le hizo ms preguntas. Entonces se acord de que haba estado pensando en Kazuo Miyamori mientras observaba su morado. Yoshiki era muy sensible para esas cosas y abrigaba alguna sospecha, pero aun as opt por no insistir. No quera saber nada. Resignada, Masako encendi un cigarrillo. Yoshiki, que no fumaba, se volvi irritado hacia la ventana. De pronto se oy un ruido en la escalera. Yoshiki se puso tenso. Masako desvi la vista hacia la puerta del comedor y vio entrar a Nobuki con una camiseta tres tallas grande y unos pantalones hasta las rodillas. Antes de entrar cambi la energa con la que haba bajado la escalera por una pose aptica y desganada que no alcanzaba a disimular su mirada de disgusto por todo lo que lo rodeaba o su gran boca hostilmente cerrada. En cuanto perdiera esa insolencia sera clavado a su padre. Se acerc a la nevera, abri la puerta y bebi de una botella de agua mineral. Coge un vaso le dijo Masako, pero l no le hizo caso y sigui bebiendo. Al ver cmo su nuez suba y bajaba sin reposo, Masako no pudo contenerse. Aunque no quieras hablar, me puedes or, verdad? Se levant rauda de la mesa y trat de arrebatarle la botella. Sin embargo, Nobuki, que en los ltimos meses haba pegado un estirn y se haba fortalecido, la apart de un codazo y la envi contra el fregadero. Como si no hubiera pasado nada, Nobuki tap la botella y la meti de nuevo en la nevera. Me da igual que no quieras hablar, pero al menos comprtate como es debido.

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Nobuki hizo una mueca de sorpresa y la contempl con indiferencia. Al ver su reaccin, Masako sinti que su hijo se haba convertido en un extrao, en un chico muy desagradable. Sin pensrselo dos veces, alarg el brazo y le dio una bofetada. Not que la piel de la mejilla estaba tirante y haba perdido la suavidad de antao. Inesperadamente, sinti dolor en la palma de la mano. Nobuki se qued atnito; al cabo de unos segundos pas junto a su madre y se encerr en el lavabo sin decir una palabra. No saba qu esperaba conseguir, pero sus gestos y palabras se revelaron tan intiles como regar un desierto. Masako se mir la palma enrojecida y se volvi hacia Yoshiki. El marido permaneci inmvil, leyendo el peridico, como si Nobuki no existiera. Djalo dijo por fin. No tiene remedio. Al parecer, Yoshiki haba optado por ignorar a su hijo; para conseguir cierta estabilidad espiritual, evitaba relacionarse con personas inmaduras. A su vez, Nobuki segua resentido con su padre porque ste no le haba brindado su ayuda tras el conflicto del instituto. En verdad, los tres miembros de la familia estaban tan separados que resultaba difcil entender por qu vivan bajo el mismo techo. Cmo reaccionaran si les dijera que en el maletero del coche hay un cadver?, pens Masako. Nobuki se sorprendera tanto como para exclamar algo? Yoshiki se enfurecera tanto como para pegarle? No. Sin duda, ninguno de los dos se lo creera. Masako empez a pensar que era ella, precisamente, la que se encontraba ms alejada de su familia; a pesar de ello, no se senta triste. Al cabo de unos minutos, su marido y su hijo se fueron al trabajo y por fin la casa recuper la calma. Masako apur el caf y se tumb en el sof del comedor para dormir un poco. Sin embargo, no pudo pegar ojo. El interfono son de pronto. Soy yo anunci Yoshie tmidamente. Aunque Masako dudaba si acudira, su compaera era demasiado leal para fallarle. Al abrir la puerta, vio a Yoshie con las mismas prendas que llevaba en la fbrica (pantalones de chndal con las rodillas gastadas y camiseta de un rosa descolorido) y mirando aterrorizada hacia el interior de la casa. No est aqu; est en el maletero dijo Masako mientras sealaba el coche, aparcado junto a la puerta. Yoshie dio un respingo. No voy a poder. Puedo echarme atrs? pregunt mientras entraba en la vivienda y se arrodillaba en el recibidor. Masako observ la cabeza de su compaera, que luca una permanente desastrada. Como esperaba una reaccin semejante, no se sorprendi en absoluto. Si te digo que no, irs a la polica? le pregunt finalmente. Al escuchar sus palabras, Yoshie levant la cabeza. Estaba plida. No respondi negando con fuerza. No lo har. Pero no me vas a devolver el dinero. Es decir, que tu hija va a ir de excursin con mi dinero y aun as no piensas ayudarme, aunque sea la primera vez que te pido un favor. No se trata de un favor cualquiera. Me ests pidiendo que te ayude a encubrir un asesinato. Es la primera vez que te pido un favor. Se trata de un asesinato insisti Yoshie.As, lo haras si fuera algo diferente? Un robo? Un atraco? De verdad crees que es tan diferente? Masako se qued pensativa. Yoshie abri los ojos escandalizada y esboz una leve sonrisa. Claro que es diferente.

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Quin lo dice? No es que lo diga alguien. Las cosas son as. Masako observ a su compaera, que haba vuelto a bajar los ojos y se pasaba las manos por el cabello. Era un gesto que acostumbraba a hacer cuando estaba nerviosa. De acuerdo dijo por fin. Al menos, aydame a llevarlo hasta el bao. Sola no puedo. Tengo que irme adujo Yoshie. Mi suegra est a punto de despertarse. No nos llevar mucho tiempo dijo Masako mientras se pona las sandalias de Yoshiki y sala fuera. An llova, por lo que la calle estaba desierta. Enfrente de la casa de Masako haba un solar vaco destinado a la construccin de viviendas. Las casas emplazadas a ambos lados estaban muy cerca de la suya, de modo que la puerta de entrada que daba en un ngulo muerto, al amparo de cualquier mirada indiscreta. Sac la llave del bolsillo y ech un vistazo a su alrededor. Nadie a la vista. Era una buena oportunidad, pero Yoshie an no haba salido. Vas a ayudarme? le pregunt irritada. Slo a llevarlo respondi Yoshie resignada al tiempo que apareca ante la puerta,Masako cogi la tela encerada que haba dejado preparada en la entrada. Yoshie segua en el umbral, dubitativa; Masako rode el vehculo y abri el maletero. Ah! exclam Yoshie al mirar por encima del hombro de Masako. El rostro sin vida de Kenji pareca mirarlas. Segua con los ojos entreabiertos y una expresin relajada. Un hilo de saliva seca le atravesaba la mejilla. Las extremidades se le haban quedado rgidas, las rodillas ligeramente flexionadas, las manos flotando delante de su rostro y los dedos doblados, como si tratara de agarrar algo. En el cuello, extraamente largo, tena unos rasguos rojizos. Masako record que la noche anterior Yayoi le haba desenrollado el cinturn y se lo haba puesto de nuevo alrededor de la cintura. Entonces oy la voz de Yoshie. Qu dices? le pregunt. Al volverse, vio a Yoshie con las manos juntas ante el pecho, recitando una oracin budista. Deja de hacer eso, nos van a descubrir le orden Masako. Aydame a meterlo en casa. Ignorando la agria mirada de Yoshie, Masako envolvi a Kenji con la tela encerada y lo cogi por debajo de las axilas. A continuacin hizo un gesto a Yoshie. Muy a su pesar, sta agarr el cadver de Kenji por las piernas y lo sacaron del maletero. El hecho de que el cuerpo estuviera rgido facilitaba las cosas, pero aun as pesaba mucho y era difcil de manejar. Tambalendose por el esfuerzo, consiguieron cubrir la escasa distancia que haba hasta el umbral e introducirlo en la vivienda. Hasta el bao, Maeitra dijo Masako entre jadeos. De acuerdo repuso Yoshie a la par que se quitaba las zapatillas de lona y entraba en la casa. Dnde est? Al fondo. Despus de varias pausas para descansar, llegaron al final del pasillo y lo depositaron en la pequea sala que daba acceso al bao. Masako le quit la tela encerada del cuerpo y la puso en la zona alicatada del bao, al lado de la baera, para evitar que quedaran restos de carne en las juntas de las baldosas. Pongmoslo aqu dijo. Yoshie asinti con la cabeza, sin oponer resistencia. Volvieron a coger el cuerpo y, tal como haba planeado Masako, lo pusieron en diagonal en el espacio rectangular contiguo a la baera, en la misma pose en que haba estado en el maletero. Pobre dijo Yoshie. Mira que acabar as... Poco deba de imaginarse que su esposa se lo cargara. Al menos descansar en paz. Yo no estara tan segura...

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Cmo puedes ser tan fra? le reproch Yoshie con un tono cada vez ms sereno. Voy a buscar unas tijeras anunci Masako. Me ayudars a quitarle la ropa? Qu piensas hacer? Hacer jirones y deshacerme de ella. Yoshie suspir profundamente. Has comprobado si lleva algo en los bolsillos? pregunt con voz firme. Todava no respondi Masako. Debe de llevar la cartera y el abono del tren. Comprubalo t misma. vi Cuando volvi con unas tijeras de coser, Yoshie ya haba dispuesto el contenido de los bolsillos en la puerta del bao: una cartera gastada de piel negra, un llavero, un abono de tren y varias monedas. Masako inspeccion el interior de la cartera y encontr varias tarjetas de crdito y casi treinta mil yenes en metlico. Las llaves que colgaban del llavero deban de ser las de casa. Lo tiramos todo? Y el dinero?pregunt Yoshie. Qudatelo. Pero es de Yayoi observ Yoshie. Aunque sea extrao devolverle el dinero a quien ha acabado con l... aadi para s. Exacto. Qudatelo, por las molestias. Yoshie asinti aliviada. Masako introdujo el llavero, la cartera vaca, las tarjetas de crdito y el abono del tren en una bolsa de plstico, con la intencin de enterrarla en uno de los muchos solares que haba en el barrio. Yoshie se embuti el dinero en el bolsillo de los pantalones, con cara de circunstancias. Es raro que alguien que ha sido estrangulado vaya an con corbata, verdad? observ tranquilamente mientras intentaba deshacer el nudo de la corbata de Kenji. Al comprobar que tardaba ms de la cuenta, Masako se puso nerviosa. No tenemos tiempo que perder dijo. No podemos arriegarnos a que aparezca alguien en cualquier momento. Es mejor que la cortes. Acaso no tienes ningn respeto por un muerto? le espet Yoshie. No seas cruel. Da igual que no lo conocieras. Un muerto? repuso Masako mientras pona los zapatos de Kenji en una bolsa. Para m no es ms que un objeto. Un objeto? exclam Yoshie. Ests diciendo que para ti no es una persona? Lo era, pero ya no explic Masako. Yo lo veo as. Pues te equivocas repuso Yoshie, con la voz trmula de indignacin. Si l es un objeto, entonces, qu es mi suegra? Un ser humano vivo. No estoy de acuerdo objet Yoshie. Si este tipo es un objeto, mi suegra tambin lo es. Y nosotras tambin. Tanto los vivos/como los muertos somos objetos. No hay ninguna diferencia. Masako qued impresionada por las palabras de Yoshie. Record el momento en que haba abierto el maletero en el parking de la fbrica. Haba amanecido, estaba lloviendo y se haba sentido viva, animada. En cambio, el cadver estaba ah, inerte. Tal vez hubiera decidido considerarlo un objeto para controlar el miedo que le produca. Pensar que las personas vivas son personas y que los muertos son objetos es una equivocacin. Eso es arrogante. Tienes razn. Pero as es ms fcil. Porqu? Admito que tal vez est equivocada, pero si pienso que es igual que yo no podr hacerlo. Hacer qu? Cortarlo en pedazos. Pero por qu tienes que hacerlo? grit Yoshie. El cielo nos castigar.

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Me da igual. Por qu ? Por qu te da igual ? Le daba igual, pens Masako, porque aceptara cualquier castigo que se le impusiera. Como Yoshie era incapaz de entenderla, no contest y se dispuso a quitar los calcetines a Kenji. Al tocar su piel por primera vez, sinti un escalofro y se pregunt si realmente podra desmembrarlo como tena pensado. La sangre fluira a borbotones y las visceras saldran al exterior. Las ganas de ponerse a prueba que haba sentido por la maana se desvanecieron. Su corazn empez a latir ms despacio y sinti un leve mareo. Mirar o tocar un cadver iba en contra del instinto humano. Me repugna tocarlo dijo Yoshie como si le hubiera ledo el pensamiento. Tienes guantes? Masako fue a buscar los guantes y delantales que haba co gido en la fbrica. Mientras, Yoshie dobl cuidadosamente la corbata y empez a desabrochar uno a uno los botones de la camisa. Masako le dio a Yoshie unos guantes, se puso ella un par y empez a cortar los pantalones, comenzando por la parte inferior de la pernera. Al cabo de unos minutos, Kenji estaba desnudo. Al parecer, la sangre se le haba acumulado en el lado sobre el que reposaba en el maletero y ahora tena unas manchas violceas en el costado. Cuando muri mi marido yo misma lav su cuerpo susurr Yoshie mirando el pene encogido de Kenji. No crees que deberamos llamar a Yayoi? No s si est bien que nosotras lo hagamos todo aadi con el delantal en la mano. Venga dijo Masako harta de tanta sensiblera. Tenemos su permiso. Si despus se arrepiente es su problema. Yoshie lanz una mirada aterrorizada a su compaera y suspir. Como saba que la iba a interrumpir, Masako aadi: Primero le cortamos la cabeza. No soporto que nos mire as. Con que no lo soportas, eh? No has dicho que nos va a caer un castigo del cielo? Tal vez no... Pues hazlo t. Ni hablar! exclam Yoshie asustada. Ya te he dicho que no puedo. Masako saba que no podra descuartizar el cuerpo ella sola, de modo que urdi un plan para contar con la ayuda de Yoshie. Yayoi me ha dicho que quera pagarnos. Lo haras por dinero? Yoshie levant la cabeza al instante. En sus ojos hundidos haba un destello de perplejidad. Yo me he negaio, pero bien pensado, quiz sea mejor cobrarle algo. As parecera que estamos haciendo un trabajo. De cunto hablamos? pregunt en voz baja Yoshie, fin apartar la vista de los ojos apagados de Kenji. Cunto quieres? Puedo negociarlo. Pues... cien mil. Demasiado poco. Qu te parece quinientos mil? Con eso podramos mudarnos de piso susurr Yoshie. Ests intentando comprarme, verdad? Exacto, pens Masako. Pero, en lugar de responder, sigui insistiendo. Por favor, aydame, Maestra. De acuerdo. Me has convencido. Yoshie estaba tan necesitada de dinero que finalmente accedi. Se puso el delantal de plstico, se quit los calcetines blancos y se arremang los pantalones del chndal. Te vas a manchar le advirti a Masako. Es mejor que te quites los pantalones. Masako, obediente, se dirigi hasta la sala contigua al bao, y se cambi los vaqueros por unos pantalones cortos que sac del cesto de la ropa sucia. Mientras se los pona, se mir en el espejo con un gesto adusto que nunca haba visto antes en su rostro. En cambio,

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Yoshie pareca haber dejado a un lado sus temores y su semblante reflejaba una expresin abstrada. Masako entr de nuevo en el bao y empez a inspeccionar el cuello de Kenji, buscando el mejor punto para empezar a cortar. Al ver la nuez, record la imagen de Nobuki bebiendo agua esa misma maana, y se esforz para apartarla de su mente. Crees que podremos serrarle el cuello? pregunt a Yoshie. Puede que le arranque la carne. Quiz sea mejor empezar con un cuchillo. Y si no funciona, ya pensaremos en una alternativa propuso Yoshie adoptando la misma actitud decidida que tena en la fbrica. Masako se fue rauda a la cocina y volvi con los cuchillos para el sashimi (2) y la caja de herramientas donde guardaban el serrucho. Pens que tambin necesitaran bolsas de basura donde depositar los trozos que fueran cortando. Cont las que tena: casi cien. Las haba comprado en el supermercado del barrio, pero eran las que recomendaba el ayuntamiento (3), por lo que sera casi imposible seguir la pista de su origen. Maestra, qu te parece si lo ponemos todo en doble bolsa y hacemos cincuenta paquetes? Si es as, propongo cortar primero las articulaciones y despus desmenuzarlo todo dijo Yoshie mientras comprobaba el filo de su cuchillo. La mano le temblaba ligeramente. Masako pas los dedos por debajo de la nuez de Kenji, buscando la vrtebra cervical y, sin pensrselo dos veces, clav su cuchillo. En seguida se top con el hueso y, al intentar cortar la carne circundante, empez a brotar una gran cantidad de sangre oscura. Sorprendida, dej de mover el cuchillo. Debo de haber topado con la cartida. Seguro. En pocos segundos, la tela encerada se convirti en un mar de sangre. Masako se apresur a tirar del tapn y dej que el lquido espeso empezara a colarse por el desage. Al pensar que la sangre de Kenji se deslizaba por el mismo agujero que el agua del bao, sinti un escalofro. Al poco rato, sus guantes quedaron tan pringados que le resultaba imposible mover los dedos. Yoshie cogi la manguera, la conect al grifo y la ayu d a lavarse las manos. Sin embargo, la atmsfera del bao haba quedado impregnada por un intenso olor a sangre. - Le result relativamente fcil cortar el cuello con el serrucho. Cuando la cabeza cay con un ruido sordo, el cuerpo de Kenji se convirti en un objeto desfigurado. Masako puso una bolsa dentro de otra, introdujo en ellas la cabeza y la dej encima de la tapa que cubra la baera. -Ser mejor que drenemos la sangre dijo Yoshie al tiempo que levantaba el cuerpo descabezado por las piernas. Por el agujero de la trquea se vea la carne viva; la sangre an manaba de las arterias seccionadas. Al ver ese espectculo, a Masako se le puso la piel de gallina. Aun as, se sorprendi al comprobar que estaba bastante serena. Lo nico que quera era terminar cuanto antes. Concentrar su atencin en cada uno de los pasos del proceso le ayudaba a controlar los nervios. Quiz el miedo consistiera en eso. A continuacin le cort las piernas de cuajo. Parece un pollo musit Yoshie mientras el cuchillo se abra paso entre las diferentes capas de grasa amarillenta. Al llegar al fmur, Masako puso el pie izquierdo sobre el muslo de Kenji y lo cort como si se tratara de un tronco. A pesar de que le llev bastante tiempo, seccionarle las piernas le result ms fcil de lo esperado. No obstante, en el momento de cortar los hombros le

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entraron dudas sobre dnde practicar las incisiones. El hecho de que el cuerpo estuviera rgido no la ayud en absoluto. Varias gotas de sudor le perlaron la frente. Espabila, mi suegra no tardar mucho en despertarse. Ya lo s repuso Masako. Por qu no me ayudas un poco? Slo tenemos un serrucho. Debera haberte pedido que trajeras uno. Entonces no hubiera venido le asegur Yoshie. Tienes razn dijo Masako, reprimiendo una sonrisa. Sin duda, la conversacin que mantenan mientras descuartizaban al pobre Kenji tena algo de absurdo. Ambas se miraron unos segundos, con el cadver en medio y las manos ensangrentadas colgndoles a los lados. Cundo recogen la basura en tu barrio? inquiri Masako. Maana, los jueves. Aqu tambin. Maana no debe quedar ni rastro. Tendremos que repartirnos las bolsas. No podr llevarme tantas. Te acercar en coche. No crees que si alguien ve un coche rojo por el barrio con alguien tirando bolsas de basura no le parecer un poco sospechoso ? pregunt Yoshie. Ya sabes que todo el mundo est muy pendiente de los puntos de recogida. Tienes razn admiti Masako con una mueca, al darse cuenta de que deshacerse del cadver no iba a ser tan fcil como haba credo. Acaba con esto la apremi Yoshie, y luego ya pensaremos en cmo deshacernos de l. De acuerdo dijo Masako cogiendo el serrucho y empezando a cortar un hombro. En cuanto termin con los brazos, se ocup de las visceras. Masako cogi un cuchillo para sashimi e hizo una profunda incisin desde la base del cuello hasta la entrepierna. Cuando lleg a los intestinos, el bao qued inundado por el hedor que desprenda el contenido en descomposicin del estmago de Kenji mezclado con el alcohol que haba ingerido la noche anor. Las dos mujeres contuvieron la respiracin. Lo arrojamos por el desage? propuso Masako haciendo una seal a Yoshie para que levantara el tapn. Sin embargo, como se arriesgaban a que se atascara la tubera, cambi de idea y empez a introducir el contenido del estmago en otra bolsa. En ese momento son el interfono. Se quedaron de piedra. Eran ms de las diez y media. No ser tu marido o tu hijo? quiso saber Yoshie nerviosa. Masako neg con la cabeza. No lo creo. Pues hagamos como si no hubiera nadie. El interfono son varias veces, hasta que finalmente se hizo el silencio. Quin sera? pregunt Yoshie sin disimular su preocupacin. Quiz algn vendedor aventur Masako. Si alguien pregunta, dir que estaba durmiendo. Cogi el serrucho, que estaba lleno de grasa, y sigui con su trabajo infernal. No haba vuelta atrs. 2 Mientras Masako y Yoshie emprendan la tarea de descuartizar el cadver, Kuniko Jonouchi erraba con su coche por el barrio de Higashi Yamato. No tena adonde ir ni nada que hacer, y se senta desesperada, algo inhabitual en ella. Detuvo el coche en la rotonda

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delante de la estacin, donde haban puesto un nuevo surtidor. La inutilidad del surtidor en esa maana lluviosa casaba perfectamente con su estado de nimo. Esos raros momentos en que era consciente de su situacin la incomodaban sobremanera. Lanz varias miradas nerviosas a la cabina de telfono que haba al otro lado de la valla de una obra. Haba decidido llamar a Masako para pedirle dinero. El carcter retrado de su compaera le daba un poco de miedo, pero en ese momento no le quedaba otra opcin. Necesitaba el dinero ya. Kuniko baj del automvil y abri el paraguas. En ese ins tante, un autobs aparcado detrs de su coche hizo resoplar sus frenos. El conductor baj la ventanilla y le espet que estaba prohibido estacionar ah. Djame en paz, imbcil, pens Kuniko, pero incluso los insultos carecan de fuerza esa maana. Se meti de nuevo en su triste y empapado Golf, le dio al contacto y empez a circular de nuevo. Al poco tiempo se encontr en un nuevo atasco, sin posibilidad de detenerse en una cabina para telefonear. Qu poda hacer?, pens mientras intentaba ver dnde estaba a travs del cristal empaado. El desempaador estaba averiado. Suspir profundamente, desesperada por su falta de planes. Al volver del trabajo por la maana no haba encontrado a Tetsuya en la cama. Era obvio que haba pasado la noche fuera de casa, a buen seguro enfadado por la pelea del da anterior. Le era indiferente. Por ella, como si no volva a dar seales de vida. Decidi irse directamente a la cama y, justo cuando empezaba a coger el sueo, son el telfono. Eran las siete. Kuniko respondi a la llamada de mal humor. La seora Kuniko Jonouchi? pregunt una voz masculina al otro lado del hilo. Siento llamarla a estas horas. Qu desea? Le llamo del Million Consumers Centre le anunci el hombre. Kuniko tuvo que ahogar un grito. Cmo poda haber olvidado algo tan importante? El hombre prosigui con su educada chachara. Quiz se le ha olvidado que ayer, da veinte, se cumpla el plazo mximo para hacer efectivo el pago. Al parecer, todava no hemos recibido su transferencia. Creo que tiene presente el importe, pero por si acaso se lo recuerdo: se trata del cuarto pago, que asciende a cincuenta y cinco mil doscientos yenes. Si no recibimos hoy la transferencia, tendremos que aplicarle una penalizacin y enviar a un cobrador a su domicilio. Esperamos su colaboracin. La llamada era de una agencia de crdito del barrio. Haca algunos aos que Kuniko tena problemas de dinero a causa del crdito del coche y de las tarjetas. El ao anterior asumi que no alcanzaba a rebajar el importe del capital del crdito y que slo poda satisfacer los intereses. Y despus haba empezado a tener dificultades para pagar los intereses, de modo que decidi solicitar un crdito al consumo en una agencia. Y cuando sta empez a perseguirla, encontr todas las puertas cerradas. Sus deudas se haban multiplicado por dos en poco tiempo, y tanto los bancos como la agencia la amenazaban con incluirla en su lista de morosos. Por si fuera poco, todo se complic an ms el da en que hizo caso a una vendedora que la haba abordado en la calle preguntndole si tena problemas para pagar sus deudas. Era una mujer simptica, mayor que ella, con una proposicin irrechazable: tan slo mostrando su carnet de conducir y dando el nombre de la empresa de Tetsuya le haba prestado trescientos mil yenes. Con esa cantidad haba conseguido pagar los intereses bancarios y de la agencia de crdito, pero no se haba percatado de que el nuevo prstamo llevaba asociado un inters del 40 por ciento; cuando finalmente consigui reunir los trescientos

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mil yenes con la ayuda de Tetsuya, la mujer le comunic que la deuda ascenda a quinientos mil. Kuniko abri la caja de galletas donde guardaban el dinero para los gastos de casa, pero no encontr ms que monedas sueltas. Lo haban gastado todo en pocos das. Preocupada, sac su cartera del bolso imitacin Gucci y la abri. Estaban casi a final de mes, y ni siquiera tena veinte mil yenes. Tena que encontrar a Tetsuya para pedirle dinero. Dnde se habr metido?, pens al tiempo que buscaba en la agenda el telfono de su empresa. Marc el nmero, pero nadie contest. Era demasiado pronto. Y, aunque contestaran, Tetsuya se las apaara para no ponerse al telfono. Kuniko estaba cada vez ms nerviosa. Si no pagaba ese mismo da, le enviaran a un individuo con pinta de mafioso. A pesar de su aspecto de chica fuerte, era una cobarde y tema la visita de un individuo de esa calaa. Entr rauda en el dormitorio y abri el ltimo cajn de la cmoda, con la esperanza de encontrar los ahorros que Tetsuya guardaba entre la ropa interior. Rebusc entre medias y sujetadores, pero no encontr nada. Impulsada por una desagradable sospecha, abri todos los cajones y el armario y descubri que la ropa de su compaero haba desaparecido. En ese momento cay en la cuenta de que Tetsuya haba cogido sus pertenencias, arramblado con todo el dinero y se haba esfumado. Sin poder conciliar el sueo, Kuniko se subi al coche y se acerc al cajero automtico que haba en la estacin para comprobar el montante de la cuenta que tenan en comn: estaba a cero. Sin duda se trataba de otra treta de Tetsuya. A ese paso, no le alcanzara ni para pagar el alquiler. Volvi al automvil tirndose de los pelos. Finalmente pudo salir del atasco, gir a la izquierda en un semforo y lleg a una calle flanqueada por viejas casas de proteccin oficial, de una sola planta. Vio una cabina telefnica nueva que llamaba la atencin en ese lugar. Dej el coche a un lado y, sin molestarse en coger el paraguas, se acerc a la cabina. Es la Farmacutica Max? pregunt. Querra hablar con Jonouchi, del departamento de ventas. No esperaba en absoluto la respuesta que recibi. Jonouchi dej su puesto el mes pasado. Kuniko siempre haba considerado que Tetsuya era un incompetente, pero esta vez la haba engaado. Desesperada, tir al suelo la vieja agenda y empez a pisotearla con sus suelas gastadas. Algunas hojas revolotearon en el interior de la cabina. Presa de furia, colg el auricular con todas sus fuerzas. Evidentemente, esa demostracin de fuerza no la calm. Mierda pens. Qu puedo hacer? Si vienen hoy, dnde me escondo? Slo le quedaba Masako, decidi. Esa maana Yoshie haba dicho que Masako le iba a prestar dinero, de modo que no haba nada malo en que ella tambin le pidiera. En caso de que Masako se negara, sera una seal inequvoca de lo mal que le caa. Kuniko era tan egocntrica que lleg a la conclusin de que Masako estara dispuesta a prestar dinero a cualquiera que se lo pidiera. Volvi a poner la tarjeta en la ranura y marc el nmero de Masako, pero al parecer el telfono se haba averiado. Cada vez que lo intentaba, la cabina le escupa la tarjeta. Kuniko chasc la lengua y desisti de hacer la llamada. En lugar de telefonear, ira directamente a casa de Masako, que no quedaba muy lejos de all. Slo haba estado una vez, pero estaba segura de que la encontrara fcilmente. Una vez en el coche, despleg un gran mapa y cogi la autopista Shin Oume.

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La casa prefabricada de Masako era pequea, pero aun as Kuniko la envidiaba. Sin embargo, teniendo en cuenta la ropa desastrada que vesta Masako, no poda ser nada del otro mundo. Esa idea la consol, aun cuando era ella quien haba acudido a pedirle dinero. Justo enfrente de la casa haba un solar en el que estaba previsto construir viviendas. Kuniko estacion el coche delante de un montn de arcilla y atraves la calle. En el portal vio una bicicleta que le result familiar. Era la de la Maestra. Kuniko supuso de inmediato que Yoshie haba acudido a casa de Masako para recoger el dinero. Sin embargo, pens que quiz; Yoshie no lo necesitara para ese mismo da y que Masako pe -dra dejrselo a ella primero. As pues, decidi dar el paso y plantear esa posibilidad a sus compaeras. Llam al interfono pero no obtuvo respuesta. Llam varias veces, pero en la vivienda reinaba el silencio. Imagin que quiz haban salido, pero tanto el Corolla de Masako como la bicicleta de Yoshie estaban en el porche. Era muy raro. Tal vez estuvieran durmiendo, pens entonces, consciente de que tambin ella tena sueo. De pronto record que Yoshie tena que cuidar de su suegra invlida, por lo que no poda permitirse quedarse dormida en cualquier lugar. Con cierto resquemor, rode la casa con el paraguas en la mano. Desde el jardn vio lo que pareca el comedor, a oscuras y en silencio. Sin embargo, al final del pasillo haba una luz encendida. Probablemente, al estar en esa estancia no haban odo el interfono. Regres al porche y, rodeando la casa en sentido contrario, lleg a lo que pareca un bao, en la parte trasera. La luz estaba encendida y oy a Masako y Yoshie hablar en voz baja. Qu estaran haciendo? Pas la mano entre los barrotes metlicos y golpe el cristal. Eh! Soy Kuniko! grit. Las voces al otro lado del cristal cesaron de inmediato. He venido a pedirte un favor. Est tambin la Maestra, verdad? Despus de otro silencio, la ventana se abri y Masako se asom enfadada. Qu quieres? Tengo que pedirte un favor respondi Kuniko con su tono de voz ms agradable. Tena que convencer a Masako para que le prestara dinero, como mnimo cincuenta y cinco mil doscientos yenes, y a poder ser algo ms para llegar a fin de mes. Qu favor? Desde aqu es un poco incmodo dijo Kuniko. Se gir para mirar la casa de al lado, a escasos centmetros de su espalda. Estaba justo frente a una ventana de lo que probablemente fuera un retrete. Ahora estoy ocupada repuso Masako irritada. Habla. Pues... empez Kuniko, pero se call, intrigada por lo que Masako y Yoshie pudieran estar haciendo en el bao. Not un ligero olor a podrido, pero cuando olfate el ambiente Masako se apresur a cerrar la ventana. Un momento, Masako! grit desesperadamente para que su compaera la escuchara. Me he metido en un lo tremendo. De acuerdo dijo Masako en voz baja, para que no la oyeran los vecinos. Ve a la puerta. En seguida te abro. Kuniko se senta satisfecha por haber convencido a Masako, pero tambin intrigada por algo raro que haba entrevisto antes de que la ventana se volviera a cerrar. Pareca un pedazo de carne. Quiz estuvieran cortando una pieza de ternera o de cerdo. Aun as, era muy grande y no entenda qu demonios estaban haciendo en el bao. Adems, Yoshie no haba salido a saludarla y Masako se comportaba de una forma extraa. Kuniko se plant delante de la puerta sin dejar de preguntarse qu estara pasando; Masako no apareci. Cansada de esperar, volvi a rodear la vivienda hasta la ventana del bao. Oy un leve murmullo de agua. Al parecer estaban lavando algo. Y volvan a hablar en susurros. Kuniko decidi que deba descubrir en qu andaban metidas. Aquello ola a dinero.

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Al or que Masako sala del bao, se apresur a volver a la puerta de entrada y esper con cara de inocencia. Finalmente apareci Masako, vestida con un polo y pantalones cortos. Llevaba el pelo recogido en una cola enmaraada y la expresin de su rostro pareca ms despiadada que la que recordaba de haca unas horas, al salir de la fbrica. Kuniko la mir acobardada. Qu pasa? Puedo entrar? Qu quieres? insisti Masako, imperturbable. Es que aqu es un poco incmodo... esgrimi Kuniko esforzndose por ser amable. De acuerdo accedi Masako a regaadientes. Al entrar, Kuniko mir a su alrededor. El recibidor no era muy amplio pero estaba ordenado. Sin embargo no haba ni un solo cuadro, ni una sola flor. Esa austeridad casaba muy bien con la personalidad de Masako. Qu quieres? le pregunt plantndose frente a ella para evitar que pudiera adentrarse ms en la vivienda o ver lo que haba ms all del recibidor. Al comprobar que Masako la trataba con arrogancia, Kuniko not crecer en su interior un ligero odio hacia ella. Bueno... podras prestarme algo de dinero? Olvid que ayer tena un pago pendiente y estoy sin blanca. Y tu compaero? Ha cogido todo lo que tenamos y se ha largado. Que se ha largado? repiti Masako. Al ver que la expresin de Masako se relajaba, Kuniko volvi a sentir una punzada de odio. Sin embargo, trat de reprimirse y se limit a mirar al suelo. Pues s. Y no s dnde se ha metido. No s qu hacer. Vaya. Cunto necesitas? Cincuenta mil. Bueno, puedo aparmelas con cuarenta mil. No los tengo aqu. Tendr que ir al banco. Te importa? dijo Kuniko. Te estara muy agradecida. Ahora mismo no puedo. Pero le has dejado dinero a la Maestra, no es verdad? insisti Kuniko. Masako frunci el ceo. Perdona mi franqueza, pero me lo vas a devolver? Claro que s asegur Kuniko. Masako se qued pensativa, con una mano en la barbilla. Kuniko dio un respingo al ver que sus uas estaban mancha das con lo que pareca un rastro de sangre. Hoy me es imposible dijo Masako finalmente. Si puedes esperar a maana... Maana es demasiado tarde. Si no pago hoy, me enviarn un cobrador. En eso no puedo ayudarte... Kuniko no dijo nada. Masako tena razn, pero sus palabras eran excesivamente duras. De repente escucharon la voz de Yoshie. Ya s que no es asunto mo, pero deberas prestarle el dinero. Al fin y al cabo, es nuestra compaera. Masako se volvi enfurecida no tanto por las palabras de Yoshie como por el hecho de que hubiera salido de donde estaba. Yoshie llevaba puesta la misma ropa que usaba en la fbrica; tena ojeras y pareca exhausta. Al percibir que queran ocultarle lo que estaban haciendo, Kuniko vio una buena oportunidad para contraatacar.

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Por cierto, qu hacais? Masako no respondi y Yoshie desvi la mirada. Qu hacais en el bao? insisti Kuniko. T qu crees? repuso Masako sonriendo levemente y clavando la vista en Kuniko, a quien se le puso la piel de gallina. Ni idea. Has visto algo? S, bueno... un pedazo de carne... Pues ven. Voy a ensertelo. Yoshie puso alguna objecin, pero Masako agarr con fuerza a Kuniko por la mueca. Una parte de ella sinti la necesidad de echar a correr, mientras que la otra se mora de ganas por ver lo que hacan en el bao, especialmente si haba dinero que ganar. Qu haces? dijo Yoshie tirando a Masako del brazo. Ests segura? Claro que s. Nos ayudar. No lo creo repuso Yoshie. En qu os tengo que ayudar, Maestra? pregunt Kuniko. Yoshie no respondi. Se qued mirando al suelo con los brazos cruzados, mientras Masako haca ademn de arrastrarla por el pasillo. Al llegar a la puerta del bao, Kuniko vio un brazo en el suelo, bajo una luz cegadora y estuvo a punto de desmayarse. Qu es eso? El marido de Yayoi revel Masako mientras expela el humo del cigarrillo que acababa de encender. Al recordar la sangre seca en las uas de Masako y el olor que haba notado desde fuera, Kuniko se ech las manos a la boca para no vomitar ah mismo. Por qu? Por qu? murmur, sin dar crdito a lo que estaba viendo. Quiz lo hubieran orquestado para asustarla, como en una casa encantada. Yayoi lo ha matado dijo Yoshie con un suspiro. Y qu estis haciendo con l? Nos estamos ocupando de l explic Masako, como si fuera obvio. Es un trabajo ms. Esto no es ningn trabajo replic Kuniko. Claro que lo es asegur Masako. Si quieres dinero, aydanos. Al or la palabra dinero, Kuniko cambi de opinin. Y cmo puedo ayudaros? Nosotras lo cortamos y lo ponemos en bolsas, y t te encargas de tirarlas propuso Masako. Slo tirarlas ? S. Y cunto saco? Cunto quieres ? Hablar con Yayoi. A cambio, no debers decrselo a nadie. De acuerdo. En cuanto acept, Kuniko se dio cuenta de que acababa de caer en la trampa que Masako le haba tendido para cerrarle la boca. 3 Al salir de la fbrica, Yayoi Yamamoto abri el viejo paraguas rojo, se subi a la bicicleta y empez a pedalear. La luz que se filtraba a travs del paraguas tea sus brazos de un vivo tono rosado. Quiz sus mejillas tambin desprendan el lustre rojizo de una muchacha, pens Yayoi. Sin embargo, en contraste con el aura de color rosa que la acompaaba mientras avanzaba lentamente en su bicicleta, el resto del mundo adoptaba un tono ms apagado. El asfalto

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mojado, los rboles con su nuevo follaje a ambos lados de la calle y las casas an dormidas con las contraventanas cerradas proyectaban una sombra negruzca. El paraguas creaba una burbuja rosa, pero todo a su alrededor era sombro y deprimente. De alguna manera, sa era la imagen de lo que le esperaba despus de haber matado a su marido. Yayoi recordaba perfectamente cmo haba acabado con la vida de Kenji, pues, al fin y al cabo, lo haba hecho con sus propias manos. Sin embargo, la idea de que Kenji simplemente haba desaparecido tomaba cada vez ms fuerza: llevaba tanto tiempo siendo una mera presencia en casa que le resultaba ms fcil creer esa fantasa que la realidad. El paraguas empezaba a pesar a causa de la lluvia que haba absorbido. Cuando Yayoi baj el brazo un instante para descansar, el mundo de color rosa desapareci y las pequeas casas que la rodeaban recobraron su aspecto habitual. La lluvia caa suavemente, mojndole la cara y el pelo. La embarg la sensacin de que haba vuelto a nacer y sinti brotar un coraje renovado en su interior. Al llegar a la esquina del callejn donde viva, record que la noche anterior haba esperado a Masako en ese mismo lugar. Nunca olvidara el hecho de que su compaera hubiera aceptado lo ocurrido y se ofreciera a ayudarla. Ahora estaba dispuesta a hacer lo que fuera por Masako, sobre todo porque era ella quien haba asumido la desagradable tarea de deshacerse del cadver. Yayoi abri la puerta y entr en casa. Quiz la presencia de los nios le hizo sentir ms intensamente el olor del hogar, que le recordaba al de un perrito tumbado al sol. Ahora la casa les perteneca a ella y a los nios. Kenji no iba a volver, si bien deba ir con cuidado para no dar a entender que ya lo saba. Le preocupaba desempear de forma convincente el papel de esposa desesperada. Sin embargo, sinti un cosquilleo al recordar la imagen del cuerpo sin vida de Kenji tumbado en el recibidor. El muy imbcil se lo tena bien merecido, pens. Nunca antes haba utilizado ese lenguaje. Pero tampoco haba ido nunca de caza, por lo que no entenda muy bien la sensacin que se experimentaba al abatir un animal en el bosque. Quiz era realmente as. Finalmente consigui serenarse y, mientras se pona las zapatillas, ech un vistazo al recibidor para comprobar que no haba quedado ni rastro de Kenji. Entonces se le ocurri que no recordaba el calzado que llevaba su marido. Al abrir el armario comprob con alivio que faltaba el par de zapatos nuevos: al menos Masako no haba tenido que cargar con un par viejo y sucio. A continuacin se asom a la habitacin y se alegr al ver que los nios an dorman. Mientras cubra al ms pequeo con la manta, sinti remordimientos por haberles dejado sin padre. Pero pap ya no era el de antes murmur. En ese momento, se dio cuenta de que Takashi, el mayor, estaba despierto. La buscaba parpadeando con ansiedad. Yayoi se le acerc y le dio unas palmaditas en la espalda. Ya estoy en casa dijo en voz baja. No pasa nada. Duerme, cario. Pap tambin est? pregunt el nio. Todava no minti Yayoi. Takashi mir unos segundos a su alrededor, pero Yayoi le sigui acariciando la espalda hasta que se durmi. Pensando en lo que le esperaba, decidi que lo mejor sera dormir un poco. Dadas las circunstancias, no saba si lo conseguira, pero al acariciar el morado que tena en el estmago el sueo la venci. Mam, dnde est Milk?

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Yayoi despert de repente cuando su hijo pequeo, Yukihiro, se puso a botar sobre su futn. Le cost dejar atrs los sueos y volver a la realidad. Abri los ojos y ech un vistazo al reloj. Eran ms de las ocho. Los nios tenan que estar en la guardera antes de las nueve. Se levant del futn; an estaba vestida y sus ropas estaban impregnadas de sudor. Mam, Milk no est insisti Yukihiro. Andar por ah respondi Yayoi mientras recoga el futn. Al repasar los acontecimientos de la noche anterior, consigui recordar que Milk haba desaparecido por la rendija de la puerta cuando vio lo que ella haba hecho con Kenji. Le extra que algunos detalles empezaran a resultarle borrosos, como si hiciera mucho tiempo que haban sucedido. Te he dicho que no est insisti el nio entre sollozos. Era ms brusco y menos sensible que su hermano, pero aun as estaba encaprichado con Milk. Yayoi llam a su hijo mayor para que ayudara a su hermano a buscar al gato. Takashi apareci en pijama, con semblante preocupado y triste. Pap ya se ha ido al trabajo? pregunt. Kenji llevaba un tiempo durmiendo en la pequea habitacin de la entrada cuando llegaba tarde del trabajo. Al parecer, Takashi haba ido a buscarlo nada ms despertarse. No. Se habr quedado a dormir en algn sitio. Ayer no volvi. No es verdad repuso Takashi. S volvi. Yayoi lo mir horrorizada. Era increble lo mucho que se pareca a ella cuando la delicada cara del pequeo denotaba inquietud. A qu hora? pregunt. Al or su voz temblorosa, Yayoi cay en la cuenta de que se no era ms que el primer asalto de un largo combate para convencer a su hijo. No s la hora respondi Takashi, adoptando un tono de persona adulta. Pero le o llegar. Le oste? pregunt Yayoi aliviada. Seguro que era mam que se iba al trabajo. Venga, date prisa. Si no, vamos a llegar tarde. Takashi empez a protestar, pero ella no le hizo caso y se dirigi a Yukihiro, que buscaba a Milk debajo del sof. Yo lo buscar dijo. Vosotros tenis que arreglaros para ir a la escuela. Yayoi prepar el desayuno con lo que tena en la cocina y les puso el chubasquero a los nios. Los mont en su bicicleta, uno delante y el otro detrs, y los llev a la escuela. Cuando los dej, por fin pudo tranquilizarse. Le entraron ganas de llamar a Masako para saber cmo haba ido todo, o incluso de ir a su casa para verlo con sus propios ojos. Sin embargo, Masako le haba insistido que esperara a que se pusiera en contacto con ella, de modo que abandon la idea de llamarla y volvi a casa. Al llegar al callejn, vio a una vecina que limpiaba el punto de recogida de basura sin dejar de quejarse de la poca educacin de los vecinos a la hora de tirar las bolsas. Buenos das la salud Yayoi a su pesar. Gracias por ocuparse de la limpieza. La respuesta de la mujer la cogi por sorpresa. Ese gato no es tuyo? dijo sealando un gato blanco que se esconda detrs de un poste de telfonos. Era Milk. Pues srespondi Yayoi. \Milk! \Milk! grit agitando la mano. El gato arque la espalda y aull. Te vas a mojar. Ven a casa dijo, pero Milk sali corriendo en direccin contraria. Qu raro observ la mujer. Qu le pasa?

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Yayoi consigui controlar sus nervios ante la vecina y sigui llamando al gato. Seguramente no volvera... igual que Kenji. Se qued con la mirada fija en el lugar en que lo haba visto por ltima vez. El horario de Yayoi era poco habitual: al volver a casa por la maana, despus de trabajar toda la noche, preparaba el desayuno para Kenji y los nios, llevaba a stos a la escuela y despus se acostaba. Le disgustaba hacer el turno de noche, pero no haba muchos empleos que aceptaran a una mujer con dos hijos pequeos ante el temor de que se ausentara del trabajo en cualquier momento. Antes de empezar en la fbrica, haba trabajado de cajera en un supermercado, pero como quera librar los domingos y tena que quedarse en casa con frecuencia para cuidar de sus hijos, no haba durado mucho. El turno de noche le pasaba factura, pero el sueldo era mejor que el de cualquier empleo con un horario normal y le permita acostar a los nios antes de ir a la fbrica. Adems, tena la suerte de contar con compaeras como Masako y Yoshie. Se pregunt cmo saldra adelante sin el sueldo de Kenji. Aunque lo cierto era que los ltimos meses se las haba apaado sin ver un solo yen de lo que l ganaba, as que no lo notara. Ya se le ocurrira algo. Tena la sensacin de que lo sucedido la noche anterior la haba fortalecido. Quera llamar a la oficina de Kenji cuanto antes, pero como no quera precipitarse decidi seguir la misma rutina de cada da: se tom medio somnfero y se tumb en el futn. Esta vez le cost conciliar el sueo, y al poco rato de haberse dormido se despert empapada en un sudor fro: haba soado que estaba tendida junto a Kenji. Se sacudi la imagen de la cabeza, dio media vuelta y sigui durmiendo. Al cabo de un rato, la despert el sonido lejano del telfono. Debe de ser Masako, pens, as que se levant, medio aturdida an por los efectos del somnfero. Me llamo Hirosawa dijo la voz al otro lado del hilo. Est su marido en casa? Le telefoneaban de la pequea empresa de materiales para la construccin donde trabajaba Kenji. Ha llegado la hora de la verdad, se dijo Yayoi. No... respondi. Quiere decir que no est ah? Todava no ha llegado explic Hirosawa. Yayoi se volvi para mirar el reloj: era ms de la una. De hecho dijo, ayer no volvi a casa. No s dnde habr pasado la noche, pero crea que ya estara en la oficina. Iba a llamar, pero como no le gusta que lo moleste... Ya la cort el hombre, creyendo que deba mostrar cierta solidaridad con su compaero. Entiendo que est preocupada. Nunca ha hecho algo as y no s qu pensar observ Yayoi. De hecho, ahora iba a telefonearle aadi recordando que Hirosawa era el jefe de la seccin donde trabajaba Kenji. Tras imaginar su figura larguirucha y poco atractiva, trat de parecer inquieta y avergonzada a la vez. No se preocupe dijo Hirosawa. Estar en algn lugar durmiendo la mona... Oh, vaya... No creo que eso la tranquilice mucho... Su marido no ha faltado nunca sin motivo, o sea que tendr sus razones. Quiz est estresado y haya decidido tomarse unos das de asueto. Puede pasarle a cualquiera. Sin llamar a casa? pregunt Yayoi. Bueno... murmur Hirosawa, sin saber qu contestar. Qu debo hacer? Qu le parece esperar hasta la tarde y, si todava no se ha puesto en contacto con nadie, denunciar su desaparicin? Y dnde se denuncia? pregunt. En la comisara?

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No creo. Pero no se preocupe: yo mismo har la consulta propuso Hirosawa. Me hago cargo de su situacin, pero piense que los hombres somos as. A veces nos da por hacer estas tonteras. Seguro que no ha desaparecido. Despus de colgar, Yayoi ech un vistazo al comedor, donde reinaba un silencio absoluto. Haba dejado de llover. De pronto sinti hambre. No haba comido nada desde la noche anterior. Se prepar lo que haba quedado del desayuno de los nios con un poco de arroz, pero al sentarse a la mesa se le revolvi el estmago. Mientras jugueteaba con los palillos, son de nuevo el telfono. Hola, soy Hirosawa. Ha averiguado algo? Lo hemos hablado y hemos decidido esperar hasta maana. Qu le parece? Ah, s? dijo Yayoi con un suspiro. Ya entiendo. Supongo que no vale la pena armar jaleo si al final no es nada grave, verdad? No, no es eso explic Hirosawa. Hemos credo conveniente esperar un poco. Si maana por la maana an no ha vuelto, cabe pensar en que tal vez le haya pasado algo y nos pondremos en contacto con la polica. Con la polica ? Exacto. Hay que llamar al 110. O sea pens Yayoi, que maana por la maana tendr que llamar a la polica, porque es imposible que Kenji haya vuelto. Pero estoy muy preocupada. Llamar esta tarde. A la polica? S. Tal vez le haya pasado algo, no s, que est ingresa do en algn sitio. Es la primera vez que hace algo as. Estoy muy preocupada. Bueno, si as va a quedarse ms tranquila... dijo Hirosawa. Pero estoy seguro de que aparecer en cualquier momento. Y bien arrepentido. No lo creo, se dijo Yayoi, tras decidir que llamara a la polica esa misma tarde. Sera lo normal en un caso como se. Casi sin darse cuenta, Yayoi haba empezado a hacer clculos. Pasadas las cuatro, mientras se preparaba para ir a recoger a los nios, el telfono volvi a sonar. Soy yo dijo Masako en voz baja. Hola. Cmo ha ido? pregunt Yayoi temiendo que era pasado algo. Ya est, no tienes por qu preocuparte anunci Masako. Pero las condiciones han cambiado. A qu te refieres? La Maestra y Kuniko me han ayudado. Yayoi saba que Yoshie estaba al corriente de lo sucedido, pero le sorprendi que Kuniko tambin estuviera implicada, majaban juntas en la fbrica, pero no saba si poda fiarse de De repente se inquiet. Ests segura de que Kuniko no se lo va a contar a na No he podido evitarlo se justific Masako. Ha apaio sin avisar y lo ha visto todo. Pero, bien pensado, ella saque tu marido te haba pegado y que lo haba perdido todo ndo al bacar. Si se lo hubiera explicado a la polica, las chas habran recado inmediatamente sobre ti. Masako tena razn. Pareca que todo se solucionaba segn previsto, que cada nudo acababa por desenredarse. Al contar compaeras lo que haba sucedido haca dos noches, no ni imaginar que acabara matando a Kenji; pero ya no haba vuelta atrs y Masako estaba en lo cierto. Tena que confiar en ella. Lo vio todo y acept ayudarnos. Pero tanto ella como Yoshie quieren dinero a cambio. Puedes conseguir quinientos mil yenes? No esperaba tener que desembolsar dinero, pero estaba dispuesta a hacer lo que le propusiera Masako.

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Quinientos mil entre las dos? S. Cuatrocientos para la Maestra y cien para Kuniko. Lo nico que tiene que hacer es deshacerse de las bolsas. Con eso se darn por satisfechas. Creen que, ya que t lo has matado, tienes que hacerte cargo de l hasta el final. De acuerdo. Pedir el dinero a mis padres. Los padres de Yayoi vivan en la prefectura de Yamanashi y no eran ricos. Su padre era oficinista y estaba a punto de jubilarse. Le desagradaba la idea de pedirles dinero, pero ahora que se haba quedado sin ahorros no tena ni para vivir. De todos modos, tarde o temprano tendra que pedrselo. Bien dijo Masako secamente. Cmo te ha ido a ti? Hace un rato han llamado de su oficina. Queran que esperara a maana, pero les he dicho que estaba muy preocupada y que iba a telefonear hoy mismo a la polica. Me parece perfecto. As parecer que no tiene por costumbre desaparecer sin avisar convino Masako. Esta noche no irs a la fbrica, verdad? No. Muy bien. Maana te llamo concluy Masako dispuesta a colgar. Masako la cort Yayoi. Qu quieres? Cmo ha ido? Ah. Ha sido un poco complicado, pero al final hemos podido cortarlo a pedacitos. Nos hemos repartido las bolsas y maana por la maana nos desharemos de ellas. Los jueves es el da de recogida en muchas calles. Los hemos metido en bolsas superresistentes. Pero dnde pensis tirarlas? Tendremos que dejarlas en los puntos de recogida del barrio. Ya s que es un poco arriesgado, pero no podemos ir demasiado lejos... Procuraremos que nadie nos vea. De acuerdo dijo Yayoi. Y gracias. Al recordar a la vecina que haba visto por la maana limpiando el punto de recogida, rez para que todo saliera bien. En cuanto colg, volvi a coger el auricular y telefone a un servicio que no haba utilizado antes. De inmediato, respondi una voz masculina. Ciento diez. En qu puedo ayudarle? Anoche mi marido no volvi a casa... dijo Yayoi con un tono de voz vacilante. La reaccin de su interlocutor fue sumamente profesional: le pregunt el nombre y la direccin y le dijo que esperara. Al cabo de unos segundos oy la voz de otro hombre. Departamento de Asuntos Familiares. Dice que su marido no ha vuelto a casa. Desde cundo? Desde anoche. Y tampoco ha ido al trabajo. ltimamente ha tenido algn problema? No. Al menos que yo sepa. Entonces, espere a maana y, si an no ha vuelto, dirjase a nuestra oficina para rellenar un formulario. Deber presentarse en la comisara de Musashi Yamato. Sabe dnde est, verdad? No podr esperar a maana. Aunque acuda hoy, lo nico que podremos hacer por usted ser rellenar el formulario explic el hombre con benevolencia. Todava no podemos dar parte de su desaparicin. Estoy muy preocupada dijo Yayoi disimulando. Nunca me haba pasado algo as. No se trata de un nio ni de un anciano. Concdase un De acuerdo acept Yayoi.

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Haba hecho lo que deba. Una vez hubo colgado, dio un gran suspiro. Mam, hoy no vas al trabajo? le pregunt Takashi durante la cena. ----NO. Por qu? Porque pap no ha vuelto a casa y estoy preocupada. De veras? Tambin t ests preocupada? dijo Takashi, contento al ver que su madre comparta su inquietud. Yayoi se dio cuenta de que, pese a su aspecto inocente, los nios entendan perfectamente lo que pasaba entre los adultos. Tema que Takashi se hubiera despertado la noche anterior y hubiera odo lo que suceda. Si sus sospechas se confirmaban, deba encontrar el modo de que no se fuera de la lengua. Mam dijo Yukihiro al ver a su madre pensativa. Milk est en el jardn, pero cuando lo llamo no quiere entrar. Pues que le zurzan! exclam Yayoi furiosa. No lo soporto! Era una reaccin tan inusual en ella que Yukihiro dej caer los palillos sobre la mesa. Takashi dirigi la vista hacia otro lado, como si no quisiera ver nada. Al percatarse de la reaccin de los nios, Yayoi se arrepinti de sus palabras y decidi que deba consultar con Masako lo de Takashi y el gato. Sin darse cuenta, lo haba dejado todo en manos de su compaera. Al parecer, haba olvidado que esa actitud era la misma que haba adoptado con Kenji al principio de su relacin. 4 Masako puso otro trozo de tela encerada sobre la tapa que cubra la baera y deposit encima las cuarenta y tres bolsas de basura. La tapa se alabe bajo el peso equivalente al de un hombre. No est mal lo que pesa, incluso sin sangre dijo para s misma. Es increble musit Kuniko negando con la cabeza. Qu has dicho? Que es increble. No puedo creer que ests tan tranquila le espet con un gesto de asco. Quin dice que est tranquila? repuso Masako. Lo que ms me sorprende es que vayas por ah endeudada hasta las cejas, con un coche de importacin y que, encima, tengas el valor y el coraje de pedirme dinero. Al instante, las lgrimas asomaron a los pequeos ojos de Kuniko. Siempre iba muy bien maquillada, pero al parecer esa maana no haba tenido tiempo. Curiosamente, as se destacaba su juventud y un punto de inocencia. Quiz tengas razn admiti. Pero aun as seguro que soy ms normal que t. Si estoy metida en esto es porque me has engaado. Ah, s? Entonces no necesitas el dinero, verdad? S lo necesito. Si no, me quedar en la ruina. Vas a seguir igual de arruinada. Conozco a mucha gente como t. De dnde? De donde trabajaba antes respondi Masako mirndola tranquilamente. No le daba pena. Al contrario: si pudiera, jams volvera a tener tratos con ella. Y dnde trabajabas? pregunt Kuniko llena de curiosidad. No tienes por qu saberlo repuso Masako negando con la cabeza.

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Vaya, ahora se hace la misteriosa. Pues s. Si quieres el dinero, cumple con lo acordado. Lo cumplir. Pero creo que hay ciertos lmites que una no puede traspasar. -No s si eres la ms indicada para dar lecciones de nada le espet Masako con una sonrisa. Kuniko se abstuvo de responder, tal vez recordando al tipo maoso que ira a cobrar a su casa. El lugar donde antes estaban sus lgrimas, ya secas, lo ocupaban ahora unas gotas de sudor que le resbalaban por la nariz. Has aceptado ayudarnos por dinero prosigui Masako. Eres tan culpable como nosotras, o sea que no te hagas la remilgada. Pero... protest Kuniko, quien no pudo evitar echarse a llorar de nuevo, incapaz de replicar. Siento interrumpir intervino Yoshie con los ojos hinchados de cansancio, pero tengo que irme. Mi suegra se habr despertado y tengo muchas cosas que hacer. De acuerdo, Maestra dijo Masako sealando las bolsas llenas de carne y huesos. Puedes llevarte stas? Voy en bicicleta objet Yoshie con una expresin de disgusto. No puedo pedalear con tanto peso en la cesta y el paraguas abierto. Masako mir por la ventana. Haba dejado de llover y el cielo azul asomaba entre las nubes. Tendran otro da de bochorno. Deban deshacerse del cadver, pronto empezara a descomponerse. Ya no llueve. Pero no puedo llevrmelas. Entonces, cmo vamos a deshacernos de ellas? pregunt Masako cruzando los brazos y apoyndose contra la pared de azulejos. Mir a Kuniko, que no se haba movido de la pequea sala contigua al bao, y aadi: Y t llvate tu parte. Quieres que las ponga en el maletero? Pues claro. O es que tu coche es demasiado bueno para eso? dijo Masako irritada por la estupidez de su compaera. Este trabajo no es como el de la fbrica, que termina cuando para la cadena. Aqu no habremos terminado hasta que hayamos dejado estas bolsas donde se las lleven sin averiguar su contenido. Hasta entonces no cobraris. Y, si por lo que sea, alguien las descubre, deberemos asegurarnos de que no se sepa quin lo ha hecho. Ests segura de que Yayoi no va a confesar? pregunt Yoshie. Si lo hace, podemos decir que nos ha chantajeado. Entonces, yo dir que me has chantajeado t dijo Kuniko sin darse por vencida. Como quieras. En ese caso olvdate del dinero. Eres horrible protest Kuniko reprimiendo un sollozo. Sabis qu? dijo cambiando de tema. Este hombre me da pena. No hay nadie que sienta lo que le ha pasado. Cllate ya! exclam Masako. Eso no nos incumbe. En todo caso, se trata de un asunto entre Yayoi y l. Pues yo creo que hemos hecho lo que debamos intervino Yoshie pausadamente. Seguro que su alma se alegra. Hasta ahora, cuando oa que alguien haba descuartizado un cadver pensaba que era una crueldad, pero estaba equivocada. Trocear un cuerpo as no es ms que una forma de respeto. Masako pens que Yoshie no dejaba de justificarse. Sin embargo, tena que reconocer que haba cierto orden y respeto en la tarea de rellenar las cuarenta y tres bolsas que descansapan sobre la tapa de la baera. Despus de cortarle la cabeza, le haban separado las piernas y los brazos del tronco y los haban cortado por las articu

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laciones. Haban cortado los pies, las pantorrillas y los muslos en dos pedazos, con lo que haban salido seis bolsas por pierna. Los brazos haban quedado cercenados en cinco trozos. A instancias de Yoshie, tambin le haban seccionado las yemas de los dedos como si se tratara de sashimi para evitar que alguien pudiera descubrir su identidad. As pues, slo con los brazos y las piernas haban llenado veintids bolsas. El problema principal era el torso, al que haban dedicado la mayor parte del tiempo. Primero lo haban cortado longitudinalmente y le haban extrado las visceras, con las que haban llenado seis bolsas. A continuacin, haban procedido a separar la carne de las costillas, que haban cortado a rodajas. Otras veinte bolsas, que, sumadas a la de la cabeza, ascendan a cuarenta y tres. Hubieran querido trocear el cuerpo en pedazos ms pequeos, pero ya haban invertido ms de tres horas del modo en que haban procedido. Ya era ms de la una de la tarde. No tenan ms tiempo ni ms energas. Los pedazos estaban dentro de bolsas homologadas por el gobierno municipal de Tokio, bien cerradas y dobladas, y con una bolsa suplementaria para que no se viera el contenido. Si nadie descubra lo que haba dentro, las bolsas seran quemadas como basura orgnica. El problema era el peso de cada bolsa, superior a un kilo. Para evitar llamar la atencin, haban mezclado los pedazos que ponan en cada bolsa: un rgano con un pie, o un hombro con los dedos, una tarea que haba desempeado Kuniko, pese a sus reticencias. Yoshie haba propuesto envolver los pedazos con papel de peridico, pero haban desestimado la idea temiendo que alguna hoja contuviera el sello de la empresa de distribucin y pudieran relacionarla con un barrio en concreto. El problema era dnde tirar las bolsas. Maestra, como vas en bici llvate slo cinco propuso Masako. Kuniko, t quince. Yo me encargar del resto y de la cabeza. Y poneos guantes para no dejar huellas. Qu piensas hacer con la cabeza? pregunt Yoshie mirando asustada la nica bolsa negra que haba sobre la baera. Con la cabeza? repiti Masako imitando el tono reverente de Yoshie. Voy a enterrarla en algn lugar. Es la nica solucin. Si la encuentran se ir todo al garete. Cuando se pudra nadie podr identificarla dijo Yoshie. Pero pueden averiguar la identidad por la dentadura intervino Kuniko dndoselas de sabia. Es lo que hacen cuando hay un accidente de avin. De todos modos dijo Masako, llevaos las bolsas bien lejos y dejadlas en varios puntos de recogida. Y procurad que no os vea nadie. Quiz sea mejor deshacerse de ellas esta noche, de camino a la fbrica propuso Yoshie. Pero si se quedan toda la noche en la calle, nos exponemos a que atraigan a los gatos o a los cuervos observ Kuniko. Es mejor por la maana. Mientras no os vea nadie, tiradlas cuando queris concluy Masako. Pero lejos de aqu. Una cosa, Masako intervino Kuniko con timidez. No puedes conseguir algo de dinero? Cincuenta mil. Bueno, con cuarenta y cinco me las apao. As podra pagar lo que debo. Y si pudieras prestarme algo para vivir unos das... Bueno accedi Masako. Te lo descontar de tu parte. Y cunto es mi parte? se interes Kuniko. Pese a las lgrimas que los haban inundado hasta haca un instante, en sus ojos refulgi un brillo intenso. Yoshie, incmoda, mantena la mano firme en el bolsillo de sus pantalones. Slo Masako saba que contena el dinero que haban encontrado en la cartera de Kenji. Vamos a ver dijo Masako. Has llenado las bolsas pero no has hecho el trabajo sucio, de modo que te corresponden unos cien mil. A la Maestra, cuatrocientos mil. Eso contando con que Yayoi pueda conseguir el dinero.

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Yoshie y Kuniko se miraron un instante, decepcionadas. Sin embargo, ya sea porque Yoshie se conformaba con recibir una cantidad mayor que su compaera, o porque a Kuniko le iba bien recibir ese dinero con tal de no hacer el trabajo sucio, o porque ambas teman a Masako, ninguna de las dos protest. Bueno, me voy dijo Yoshie saliendo por la puerta sin ni siquiera mirar atrs. Masako dijo Kuniko, te espero en el parking esta noche? Ah, no hace falta respondi Masako mientras introduca las bolsas de basura en una bolsa ms grande. Kuniko la mir recelosa. Te pas algo ayer? Llegaste muy tarde. No me pas nada. Ya... dijo Kuniko observndola con desconfianza. Al quedarse sola, Masako cogi las bolsas que le correspondan, junto con la ropa y los objetos de Kenji, y las llev hasta el maletero de su coche. De camino a la fbrica hara un pequeo reconocimiento y se deshara de todo esa misma noche o a la maana siguiente. A continuacin limpi el bao a conciencia. Sin embargo, al terminar segua teniendo la sensacin de que haba restos de carne incrustados entre los azulejos. Adems, pese a haber abierto la ventana y haber puesto en marcha el ventilador del bao, en la estancia an persista el olor a sangre y a podrido. No era ms que una ilusin provocada por el cansancio, pens Masako. Yoshie haba credo que sus manos seguan oliendo a sangre y las haba sumergido en leja hasta quemarse la piel. E incluso Kuniko, que slo haba introducido los pedazos en las bolsas, haba vomitado en el lavabo y jurado, con lgrimas en los ojos, que jams volvera a comer carne. Al fin y al cabo, ella se haba controlado ms que sus compaeras. Si ahora estaba limpiando una y otra vez el bao, se dijo, era porque tema que en el caso de un hipottico registro policial se descubrieran rastros de sangre. Intentaba guiarse por la razn en todo momento, y para ella hubiera sido humillante ver que era vctima de las mismas manas que sus compaeras. Encontr un pelo en la pared. Era corto y tieso; sin duda perteneca a un hombre. Lo cogi y se pregunt si sera de su marido, de su hijo o de Kenji, pero mientras lo observaba cay en la cuenta de que lo que haca no tena ningn sentido. A menos que se practicara una prueba de ADN, nadie podra saber si era de una persona viva o de un muerto. Decidi tirarlo por el desage. Junto con el pelo desaparecieron sus ltimas elucubraciones. Despus de llamar a Yayoi para tratar el asunto del dinero, se fue a la cama. Eran casi las cuatro. Normalmente se acostaba a las nueve y se levantaba a las cuatro, de modo que estaba exhausta. Sin embargo, tena la mente lcida y no pudo conciliar el sueo. Se dirigi a la nevera, cogi una cerveza y se la bebi de un trago. No haba estado tan tensa desde que haba dejado su anterior trabajo. Volvi a la cama, pero no dej de dar vueltas en el hmedo calor de la tarde estival. Tena la intencin de dormir slo un par de horas, pero al abrir los ojos se encontr con la hmeda oscuridad de la noche que se colaba por la ventana abierta de par en par. Al mirar el reloj, que segua en su mueca, se incorpor de un salto. Eran las ocho. Pese a que haba refrescado, el polo que an llevaba puesto estaba empapado en sudor. Haba tenido varias pesadillas, pero no las recordaba. Oy la puerta de entrada. Sera Yoshiki o Nobuki. Se haba dormido sin prepararles la cena. Lentamente, se dirigi hacia el comedor. Nobuki estaba sentado a la mesa, ante una caja de comida preparada que al parecer haba comprado en el supermercado. Deba de haber vuelto a casa y, al comprobar que no haba nada preparado, haba salido a comprar. Masako se qued de pie junto a la mesa, pero su

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hijo no le dijo nada y sigui comiendo con expresin adusta. Era posible que hubiera notado algo raro, aunque pareca abstrado, con la vista fija en algn punto detrs de ella. Masako record que siempre haba sido un nio muy sensible. Hay algo para m? le pregunt. Nobuki baj los ojos y en su rostro se dibuj una expresin severa, como si tuviera algo que proteger. Pero qu? Haca tiempo que Masako haba renunciado a todo lo que necesitaba algn tipo de proteccin. a Est bueno?insisti ella. An sin contestar, Nobuki dej los palillos y se qued mirando la comida. Masako cogi la tapa de plstico, donde haban quedado enganchados varios granos de arroz, mir la procedencia y la fecha de envasado. Miyoshi Foods, Fbrica de Higashi Yamato. Expedido: 15.00. Ya fuera por casualidad o por deseo expreso de Nobuki, no haba duda de que era un men especial que haba salido de su fbrica al medioda. Incmoda, Masako ech un vistazo al comedor, donde imperaba el orden. En ese momento le pareca irreal todo lo que haban hecho hasta el medioda en su casa. Nobuki cogi los palillos y sigui comiendo sin decir nada. Masako se sent frente a l y observ distradamente a su hijo masticar en silencio. Record el extrao sentimiento que le haba despertado Kuniko al medioda: el deseo de apartarla de su lado. Sin embargo, en ese instante, frente a ella haba alguien con quien la una un vnculo que jams podra romper. Esa idea le hizo sentir una gran impotencia. Masako se levant de la mesa y se dirigi al bao, que estaba a oscuras. Encendi la luz e inspeccion los azulejos que haba limpiado por la tarde. Estaban secos, absurdamente limpios. Empez a llenar la baera. Sin dejar de mirar cmo suba el nivel del agua, se desnud y se duch en el plato de ducha situado al lado de la baera. Record que la noche anterior haba intentado borrar cualquier rastro de Kazuo Miyamori en el lavabo de la fbrica. Desde entonces haba estado en el bao con la sangre de Kenji hasta los tobillos, le haban quedado restos de carne entre las uas y haba troceado su cadver, pero aun as lo que realmente quera eliminar con esa ducha era la presencia de Kazuo Miyamori. Al recordar las palabras de Yoshie sobre que nada diferenciaba a los vivos de los muertos asinti para s bajo el chorro de agua caliente. Un cadver era horripilante, pero al menos no se mova. Kazuo, en cambio, s poda hacerlo. Sin duda los vivos eran ms deprimentes. Masako sali de casa dos horas antes de lo habitual, con los pedazos y la cabeza de Kenji en el maletero. Por fortuna, Yoshiki no haba vuelto todava. A diferencia de Nobuki, la relacin que mantena con su marido s poda cambiar, de modo que quiz fuera mejor evitar sentir hacia l lo que experimentaba ante Kuniko. Tom la autopista Shin Oume para dirigirse hacia el cen tro.No haba circulacin, pero Masako prefera ir despacio, mirando a derecha y a izquierda. Quera olvidar el turno que le esperaba y el cadver que llevaba en el maletero, y mirar el paisaje conocido con inters renovado. Cruz un gran puente y vio una planta depuradora a la izquierda. Desde el puente, la noria del parque Seibu pareca una enorme moneda iluminada brillando en la noche. Haba olvidado esa imagen. La ltima vez que haban subido a la noria con Nobuuki era an un nio. Ahora haba cruzado la frontera y se habia convertido en un extrao.

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A la derecha discurra durante un buen trecho el muro de hormign del cementerio Kodaira. Al ver el centro de golf, que se alzaba como una enorme jaula, dobl a la derecha y entr en el barrio de Tanashi. Despus de avanzar varios minutos entre casas y campos, lleg al gran bloque de viviendas que buscaba. Como la empresa donde haba trabajado tena su sede en Tanashi, poda situarse con relativa facilidad. Saba que en ese bloque viva mucha gente, que estaba mal organizado y que el punto de recogida de basuras estaba ubicado detrs del edificio y era bastante accesible. Detuvo el coche al lado del vertedero y, como si nada, sac cinco bolsas del maletero y las introdujo en un contenedor. Haba varios barriles azules con etiquetas con grandes letras que rezaban Combustible o No combustible. Junto a ellos haba varias bolsas apiladas. Masako retir unas cuantas y puso las suyas en el fondo. Pedazos del cuerpo de Kenji quedaron camuflados entre las basuras domsticas. Sigui con su ronda por el barrio. Cada vez que vea un bloque de pisos, buscaba el punto de recogida de basuras y, si estimaba que poda entrar sin que nadie le llamara la atencin, depositaba varias bolsas. Y si mientras atravesaba alguna zona de viviendas vea un vertedero solitario, se apresuraba a dejar sus bolsas furtivamente. De este modo, el cuerpo y la ropa de Kenji no slo quedaron esparcidos, sino que tambin fueron a parar a un lugar lejano. Lo nico que le quedaba era la cabeza y los objetos que llevaba en los bolsillos. Se acercaba la hora de ir a la fbrica. Haba recobrado el nimo a medida que el maletero se vaciaba. Sinti un atisbo de preocupacin al pensar en cmo le habra ido a Yoshie sin ayuda de un coche, pero en seguida concluy que como no se haba llevado muchas bolsas no habra tenido mayores problemas. Adems, Yoshie era de fiar. El problema era Kuniko. Se arrepenta de haberle confiado quince bolsas, e incluso pens que si an no las haba tirado se ocupara de hacerlo ella personalmente. Masako rehzo el camino y en media hora lleg al parking de la fbrica. Kuniko todava no haba llegado. La esper sin salir del vehculo, pero al ver que el Golf no apareca se le ocurri que quiz no fuera a trabajar a causa del shock. Aunque al principio se mostr enfadada, en seguida se dio cuenta de que el hecho de que Kuniko no acudiera al trabajo no cambiaba nada. Al salir del coche, not que el aire era muy seco para ser verano y mucho ms fresco que por la maana. Tambin le lleg el caracterstico olor a fritura que sala de la fbrica. Record los respiraderos que se abran en la alcantarilla cubierta de hormign, y pens que si arrojaba all el llavero y la cartera nadie los iba a encontrar. Y por la maana enterrara la cabeza de Kenji cerca del lago Sayama. De pronto le asalt el impulso de deshacerse de las pertenencias de Kenji y olvidarse de todo, pero al ver la espesa hierba y las persianas de la fbrica abandonada, record las palabras de Kazuo anuncindole que la estara esperando. Sin embargo, despus de lo que haba sucedido por la maana estaba convencida de que no la esperara. Aun as, mir a su alrededor y no vio a nadie. Se acerc a la alcantarilla y busc uno de los respiraderos. Sac el llavero y la cartera vaca de la bolsa y los tir en el agujero. Al orlos caer en el agua, sinti un gran alivio y se dirigi a la fbrica, que brillaba en medio de la oscuridad. No se dio cuenta de que Kazuo Miyamori estaba agachado al lado de la persiana oxidada donde la noche anterior la haba abordado. 5 Al salir de casa de Masako, Kuniko suspir profundamente. El tiempo haba mejorado e incluso se vean algunos retazos de cielo azul. El ambiente era hmedo, pero al respirar el aire

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fresco y limpio se anim un poco. Lo que le molestaba era la gran bolsa negra que llevaba en la mano, que contena otras quince bolsas repletas de cosas horribles. Le sobrevino una arcada, que a duras penas pudo contener con una mueca. En ese instante, el aire que inspir le pareci tibio y repugnante. Dej la bolsa en el suelo y abri el maletero del Golf. El olor a polvo y a gasolina que sali del interior a punto estuvo de provocarle otra arcada. Sin embargo, lo que tena que guardar era an ms asqueroso. Mientras apartaba un paraguas, zapatos y varias herramientas, fue consciente de lo increble que era lo que acababan de hacer. Record el tacto de los pedazos de carne rosada a travs de los guantes de goma; la blancura de los huesos; los trozos de carne an con mechones de pelo... Al rememorar los detalles, jur y perjur que jams volvera a comer carne. Delante de Masako haba dicho que ira con cuidado a la hora de tirar las bolsas, pero lo que realmente quera era deshacerse de ellas cuanto antes. De hecho, ni siquiera quera meterlas en su Golf, ante el fundado temor de que en seguida empezaran a pudrirse y desprender mal olor. El hedor se impregnara incluso en la suave piel de los asientos y, por mucho que utilizara un buen ambientador, sera imposible eliminarlo y la perseguira para siempre. Al imaginar lo que poda pasar, mir a su alrededor y decidi deshacerse de las bolsas ah mismo. Cerca de donde se encontraba vio un pequeo grupo de casas nuevas que lindaban con un campo. Justo al lado haba una pared de hormign que delimitaba un punto de recogida de basuras. Despus de un rpido reconocimiento para comprobar que Masako no la estuviera observando, ech a andar en esa direccin con la bolsa a cuestas. Si encontraban los restos de Kenji en ese barrio los relacionaran con Masako, pero eso a Kuniko le resultaba indiferente. Al fin y al cabo, a ella la haban obligado a participar. Dej la bolsa en el recinto bien conservado. Al caer al suelo, la bolsa negra se raj y dej a la vista el macabro contenido de las bolsas pequeas. Kuniko hizo como si no lo viera, se volvi y ech a correr. Un momento! grit una voz masculina. Kuniko se detuvo en seco y vio a un hombre mayor vestido con ropa de trabajo que estaba frente al vertedero. Su rostro moreno reflejaba indignacin. Usted no vive aqu, verdad? No admiti Kuniko. Pues debe saber que no puede dejar esto aqu dijo el hombre mientras coga la bolsa para drsela. Usted no es la nica desconsiderada que viene por aqu, as que procuro vigilar desde ah aadi, sealando el campo con un gesto triunfal. Lo siento mucho se disculp Kuniko, que no soportaba que la amonestaran. Cogi la bolsa y se alej precipitadamente. Al llegar al coche, meti la bolsa en el maletero, esta vez sin pensrselo dos veces, y puso en marcha el contacto. Al mirar por el retrovisor, vio que el hombre la observaba desde lejos. Viejo de mierda! dijo sin apartar la mirada del retrovisor. Ojal te mueras! Arranc bruscamente, sin saber muy bien adonde dirigirse. Al cabo de unos minutos, se dio cuenta de lo difcil que le sera deshacerse de las dichosas bolsas sin llamar la atencin, y se arrepinti de haberse metido en ese lo. Nada ms y nada menos que quince bolsas. Pesaban tanto que llamara la atencin. No obstante, lo nico que deseaba era deshacerse de ellas, con las manos al volante, miraba a derecha y a izquierda buscando un lugar donde tirarlas. Estaba tan ensimismada que varias veces los vehculos que iban detrs de ella tuvieron que hacer sonar el claxon para avisarla de que el semforo se haba puesto en verde. Finalmente lleg a un barrio de casas de proteccin oficial en el que ya haba pasado por la maana. Un grupo de madres

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vigilaba a sus hijos mientras stos jugaban en un parque destartalado. Kuniko vio a una de ellas tirar el envoltorio de un pastelito en una papelera situada al lado de un banco. De pronto, se le ocurri una idea: tirar las bolsas en algn parque. Normalmente haba muchas papeleras y nadie les prestaba mayor atencin. Un parque. Y si era grande y con varias entradas, miel sobre hojuelas. Satisfecha con su idea, Kuniko se anim y empez a tararear una cancin. Fij la vista en la carretera y prosigui su camino. Haba ido una vez al parque Koganei con sus compaeras de la fbrica para ver los cerezos en flor. Al parecer, era el parque ms grande de Tokio. Si tiraba esas bolsas con su horrible contenido all, nadie las encontrara. Se dirigi a la parte trasera del parque y aparc a orillas del ro Shakujii. Era un da laborable y no haba nadie. Se puso los guantes que Masako le haba dado y sac la bolsa negra del maletero. Entr en el parque por una de las puertas traseras y se dirigi a una pequea arboleda cuyo verde follaje desprenda un aroma intenso. Dej el camino y ech a andar por entre las espesas hierbas mojadas. Al poco, se dio cuenta de que sus zapatos blancos estaban empapados y que sus manos haban empezado a sudar dentro de los guantes. La respiracin se le aceler a causa de la desagradable sensacin que se haba apoderado de ella y del peso de la bolsa. Slo deseaba encontrar un lugar donde deshacerse de la bolsa sin que nadie la viera, pero al parecer en ese bosque no haba papeleras. De repente, se abri un gran claro ante ella. Como acababa de llover, no haba casi nadie. Era un paisaje completamente distinto al que recordaba durante la poca de los cerezos en flor. Ech un vistazo a su alrededor: haba dos chicos jugando a pelota, un hombre que paseaba tranquilamente, una pareja en traje de bao hacindose arrumacos sobre el csped, un grupo de mujeres que vigilaban a sus hijos mientras stos jugaban y un anciano paseando con un gran perro. Eso era todo. No hubiera podido encontrar un lugar mejor, pens riendo para sus adentros. Procur pasar por la sombra que proyectaban los rboles para no llamar la atencin y empez su ronda por todas las papeleras que vio en el claro. La primera fue un gran cubo situado cerca de la pista de tenis, donde dej una de las bolsas. Deposit otras dos en una papelera que haba al lado de unos columpios. Entonces se cruz con un grupo de ancianos que haban salido de paseo y, hacindose la despistada, se meti de nuevo en el bosque. En total, pas casi una hora en el parque, yendo de ac para all en busca de papeleras donde poder dejar las bolsas sin el concurso de miradas indiscretas. Cuando por fin se hubo deshecho de todas, se sinti aliviada y le entr hambre. No haba comido nada desde el desayuno. Al ver un puesto de comida, introdujo los guantes empapados y la bolsa negra vaca en el bolso y ech a correr hacia el mostrador, donde pidi un perrito caliente y una CocaCola. Se sent en un banco de madera y los sabore. Una vez hubo terminado, se acerc a una papelera para tirar el plato y el vaso de papel, pero al hacerlo vio un revuelo de moscas sobre un amasijo de fideos. Si el contenido de las bolsas que haba tirado se pudra, pens, las moscas acudiran en tropel, y despus los gusanos. Volvi a tener una arcada y se le llen la boca de saliva. Tena que volver a casa y dormir. Encendi un cigarrillo mentolado y ech a andar entre la hierba mojada. Al cabo de media hora, lleg al edificio donde viva. Avanzo tambalendose por el pasillo, aturdida por el sueo, por lo que haba visto en casa de Masako y por el esfuerzo realizado en el parque. Al llegar delante de la puerta de su apartamento, vio a un chico que sala de un rincn y que se diriga hacia ella.

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Kuniko lo mir sin inters: llevaba un traje oscuro y un maletn negro; deba de ser algn vendedor. Como no estaba de humor para comprar nada, se apresur a abrir la puerta, pero no bien estaba a punto de entrar en casa el joven la llam. La seora Jonouchi? pregunt con una voz que le result familiar. Por qu saba su nombre? Kuniko se volvi y lo mir con desconfianza. El chico se le acerc esbozando una gran sonrisa. Llevaba un traje de lino, una camisa a cuadros y una corbata amarilla. Iba bien vestido, tena buen tipo y el pelo teido de castao no le quedaba mal. Pensando que se pareca a un actor que sala mucho por la tele, a Kuniko se le despert la curiosidad. Siento abordarla as dijo el joven. Me llamo Jumonji. Sac una tarjeta del bolsillo de la americana y se la alarg con ademn profesional. Al leerla, Kuniko solt una exclamacin. La tarjeta rezaba: Million Consumers Center, Akira Jumonji, director ejecutivo. Pese haber conseguido que Masako le prestara cincuenta mil yenes, con el trajn de las bolsas se le haba olvidado pasar por el banco para hacer la transferencia. Por qu diablos haba ido a casa de Masako?, se pregunt. Cmo poda ser tan estpida? Normalmente era capaz de controlar sus sentimientos, pero en ese momento le result imposible disimular su frustracin. Lo... lo siento... Tengo el dinero, pero se me olvid hacer la transferencia. Le aseguro que lo tengo. Al sacar la cartera del bolso, los guantes de plstico que haba usado al tirar las bolsas cayeron al suelo sucio de hormign. Jumonji se agach para recogerlos, y se los devolvi con un gesto de extraeza. Kuniko se azor an ms, si bien a la vez se alegraba de que el cobrador no fuera un tipo con aspecto de yakuza, sino un joven apuesto. Todo saldr bien, pens con optimismo. Eran cincuenta y dos mil doscientos yenes, verdad? dijo al tiempo que sacaba los cincuenta mil que le haba prestado Masako ms los diez mil que le quedaban. Tiene cambio? Mejor no me pague aqu dijo Jumonji negando con la cabeza. Quiere que vaya a hacer la transferencia? pregunt Kuniko a la par que consultaba su reloj. Eran casi las cuatro, pero podra ingresar el dinero en un cajero. No es necesario. Puede pagarme aqu, pero pens que quiz no quisiera que la vieran sus vecinos. Ah, ya asinti Kuniko haciendo una leve reverencia. Entiendo que debe ser difcil para usted dijo l mientras contaba el cambio y le extenda un recibo. Ya s que no lo ha hecho con mala intencin. Por cierto prosigui en un tono de voz ms bajo y con un gesto de preocupacin, parece que su marido ha dejado su empleo. Ah, s admiti Kuniko, asombrada por todo lo que saba su interlocutor. Veo que est muy bien informado. Cuando encontramos un caso como el suyo dijo sin perder la sonrisa, nos permitimos investigar un poco. Dnde trabaja ahora? Atrapada por el tono suave y el aspecto agradable de Juinji, Kuniko acab confesando. Pues... no lo s. Qu quiere decir? pregunt Jumonji inclinando ligenente la cabeza para indicar que no la entenda. El gesto le record al que hacan los jvenes actores en los ocursos de televisin cuando no saban responder a la prenta que les planteaban. Es que ayer no volvi a casa. Puede que me haya abannado.

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Perdone que me meta donde no me llaman dijo Junji, pero estn casados? No repuso Kuniko bajando la voz. Vivimos juntos. Entiendo dijo l con un suspiro. La puerta de al lado se abri para dejar paso a una mujer con un nio a la espalda y un carrito de la compra plegable en la mano. Salud a Kuniko con una leve reverencia, sin poder disimular la curiosidad que senta por saber quin era el chico que estaba con ella. Jumonji no dijo nada y se limit a asentir con la cabeza hasta que la mujer desapareci al final del pasillo. Pareca preocupado por Kuniko. En el supuesto de que su marido se haya ido de casa prosigui, qu piensa hacer? Perdone que le haga esta pregunta, pero se las podr apaar econmicamente? Kuniko no supo qu contestar. se era el problema. Con los ciento veinte mil yenes que ganaba en la fbrica apenas le alcanzaba para pagar los intereses del prstamo, y con el msero sueldo de Tetsuya cubran el mes. Si Tetsuya se haba ido, no le quedara ms remedio que buscarse otro trabajo durante el da. Tiene razn respondi finalmente. Tendr que buscarme otro trabajo. Mmm... murmur Jumonji pensativo. Con otro trabajo podra salir adelante. Pero el problema son los crditos que tiene suscritos. Es verdad dijo Kuniko, lacnica. Si no le importa, querra hablar del calendario de los prximos pagos. Al ver que tena la intencin de entrar en su piso, Kuniko se puso nerviosa. Por la maana haba salido atropelladamente y lo haba dejado todo patas arriba. No poda permitir que un chico tan atractivo viera ese desorden. Hay algn lugar por el barrio donde podamos hablar con calma? pregunt Jumonji . He venido en coche. Kuniko suspir aliviada. Si puede esperarme unos minutos... De acuerdo. La espero abajo. Es el Cima azul marino que est en el parking. Tras esbozar de nuevo una agradable sonrisa, Jumonji le hizo una leve reverencia y se alej por el pasillo. Un Cima azul marino! Y quera hablar con calma de los prximos pagos! Kuniko olvid lo sucedido en casa de Masako y entr en su piso con nimo renovado. Por qu precisamente ese da tena que haber salido sin maquillar? Por qu tena que ir vestida con vaqueros y una camiseta vieja? Pareca la Maestra. Y por qu haba credo que el cobrador sera un tipo con aspecto de yakuza? Ni siquiera se haba imaginado que pudiera ser un joven tan atractivo. Mientras se pona crema en la cara, sac la tarjeta y la volvi a leer: Million Consumers Center, Akira Jumonji, director ejecutivo. Director ejecutivo quera decir jefe. Embelesada, Kuniko no se plante por qu el jefe de la agencia se interesaba personalmente por su situacin, ni por qu tena un nombre tan hortera como el de Jumonji. 6 Mientras se tomaba el caf flojo y desabrido del restaurante, Jumonji estudiaba el rostro de Kuniko, sentada frente a l. Al parecer, mientras la esperaba en el coche, se haba magullado y estaba un poco ms presentable que cuando la haba visto por primera vez en el oscuro pasillo del bloque de apartamentos donde viva. Aun as, las gruesas capas de rmel y de maquillaje barato formaban una especie de mscara con la que intentaba ocultar su verdadero aspecto y su edad. Jumonji, que por norma general no se interesaba por las

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chicas de ms de veinte aos, la encontraba desagradable. Para l, era un ejemplo evidente de que con los aos las mujeres perdan todo su encanto. Vaya, otro impagado, pens para s, mientras ella le explicaba lo duro que era trabajar en la fbrica. Sus ojos se fijaron en los dientes delanteros, ligeramente salidos y con una mancha rosa de carmn. As que quiere buscar un trabajo de da... S. Pero no encuentro nada que me convenza respondi Kuniko desesperada. Qu tipo de empleo busca? Algn trabajo de oficina, pero no encuentro nada... Seguro que si busca, encuentra algo. Pese a su respuesta, Jumonji pensaba que, llegado el caso, nunca empleara a alguien como Kuniko. Su carcter irresponsable y autocompasivo se transparentaba tanto como una medusa. En sus treinta y un aos de vida, se haba topado con infinidad de personas como ella. A la que te descuidabas, empezaban a robar material de oficina, a hacer llamadas privadas o a ausentarse del trabajo sin motivo justificado, y a menos que las pillaras con las manos en la masa, seguan como si nada. Si l fuera patrn, no le dara trabajo. O sea que, de momento, piensa seguir slo con su trabajo nocturno. Dicho asdijo Kuniko sonriendo con timidez, parece como si trabajase en algo relacionado con la prostitucin. Cmo se atreve a rer?, pens Jumonji. Endeudada hasta las cejas y con ese aspecto... Le caa cada vez peor. Dej la taza en el plato y prosigui: Le importa que le sea franco? Adelante dijo Kuniko ponindose seria. Cree que podr hacerse cargo del pago del prximo mes? pregunt con aire sumamente preocupado, arqueando las cejas y con un brillo de sinceridad en los ojos. Saba que era una pose infalible para ablandar a las mujeres y, en efecto, Kuniko pareca realmente confundida. Sin embargo, Jumonji no se dej impresionar. No era tan ingenuo. Supongo que ya me las apaar respondi Kuniko. De todos modos, no tengo otra opcin. Es verdad. Pero si su esposo se ha ido, urge encontrar un nuevo avalador. Jumonji recordaba que el marido de Kuniko slo llevaba un par de aos en su empresa, pero al tratarse de un grupo solvente haban decidido prestarles ochocientos mil yenes. Quiz Kuniko creyera que conseguir un crdito era coser y cantar, pero lo cierto es que sin el aval de su marido, legal o no, no le habran prestado nada. Y ahora que su compaero haba dejado el trabajo y se haba esfumado, haban perdido la oportunidad de recuperar el dinero. La estupidez de Kuniko le pona histrico. Quin estara dispuesto a dejar dinero a una intil como sa? Pues no se me ocurre nadie dijo desorientada. Al parecer, ni se le haba ocurrido que iba a necesitar un nuevo avalador. Sus padres viven en Hokkaido, verdad? pregunt Jumonji leyendo la solicitud. Kuniko haba rellenado la direccin y el lugar de trabajo de sus padres, pero la columna reservada a otros familiares estaba vaca. S. Mi padre vive en Hokkaido, pero est enfermo. Si supiera que su hija tiene problemas, no estara dispuesto a ayudarla? Imposible. Ha estado ingresado en un hospital y se le ha acabado el poco dinero que le quedaba. Pues otra persona. Cualquiera puede servir: un familiar, un amigo... Slo necesitamos su firma y su sello. No tengo a nadie. Pues vaya... dijo Jumonji suspirando exageradamente. Todava est pagando el coche, verdad?

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S. Me quedan dos aos. No, tres. Y si pide otro crdito? Intento evitarlo. Despus de esa estpida respuesta, Kuniko se puso plida en un abrir y cerrar de ojos y, olvidando por completo el cigarrillo que tena en los labios, fij la mirada en una camarera con uniforme rosa que llevaba un plato con un bistec. Extraado, Jumonji vio cmo la frente se le perlaba de sudor. Le pasa algo? Es que la carne me da nuseas. No le gusta? No es lo mo. Pues tiene muy buena pinta observ Jumonji, cansado de seguirle la corriente. Lo nico que le importaba era recuperar el dinero de esa panfila que ni siquiera era consciente del lo en el que se haba metido. Si no poda pagar, siempre quedaba la posibilidad de ponerla a trabajar en algn bar de alterne, pens. Ahora que, con esa cara y ese tipo, poco sacara de ella. Lo mejor sera encontrar a algn usurero de medio pelo dispuesto a prestarle lo necesario para pagar las deudas, pero sin su compaero la cosa tena muy mala pinta. La clave, pues, pens Jumonji desesperado, era encontrar a su pareja. De pronto, Kuniko levant la cabeza. Tal vez dentro de poco cobre una buena suma de dinero anunci. Con eso y un trabajo durante el da, tendra de sobra. Una buena suma de dinero? se interes Jumonji. De algn trabajo? Bueno, ms o menos... Y de cunto estaramos hablando? Mnimo doscientos mil. Jumonji pens que le tomaba el pelo. La mir a los ojos, que no paraba de mover de un punto a otro, y vio en ellos un brillo estremecedor, casi salvaje. En su trabajo de cobro a impagados, Jumonji haba conocido a mucha gente peligrosa y desesperada; personas que, al no poder devolver el dinero adeudado, recurran a robos, estafas y toda suerte de artimaas. A algunos les poda la presin y la emprendan a golpes con el primero que se cruzaba en su camino. Sin embargo, Kuniko no pareca pertenecer a ese tipo de personas. Jumonji percibi en ella algo ms confuso, un secreto. De hecho, era una sensacin que haba experimentado una sola vez. Rastre en su memoria y encontr el rostro de una mujer que, despus de recibir una visita suya y de sus compaeros, decidi tirar a sus hijos desde lo alto de un puente y se suicid, dejando una carta donde daba cuenta de todas sus penas. Ese tipo de personas eran incapaces de asumir sus errores y echaban la culpa de lo que les pasaba a los dems. Y, una vez ?e crean su paranoia, no les importaba a quin arrastraran con ellas. Al identificar esa caracterstica en Kuniko, Jumonji mir hacia otro lado y se fij en las piernas enfundadas en calcetines blancos de un grupo de colegialas que fumaban en la mesa de al lado. Seor Jumonji, quiz sean quinientos mil anunci Kuniko con una leve sonrisa. Son unos ingresos regulares? No exactamente repuso ella desviando la mirada. No son regulares, pero casi. O sea que tena una fuente de ingresos extra. Quiz tena la intencin de embaucar a algn vejete o de vender su cuerpo. Sea como fuere, Jumonji decidi que no vala la pena seguir indagando sobre su situacin: mientras le devolviera el dinero que le deba, no le importaba en absoluto. Slo era cuestin de encontrarle un avalador y ver qu pasaba. De acuerdo dijo finalmente. Como est al da de sus

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pagos, haremos una cosa: acerqese a la oficina maana o pasado con la firma y el sello de su avalador le propuso tendindole un nuevo formulario. O, si lo prefiere, puedo desplazarme a donde me indique. Es necesario presentar uno si puedo pagar? pregunt Kuniko torciendo el gesto. Lo siento, pero as son las normas. Entienda que, tras lo sucedido con su marido, la situacin ha cambiado. Intente encontrar a alguien entre hoy y maana. Entiendo acept Kuniko asintiendo a regaadientes. Bien, entonces hasta pronto.._. Ohdijo ella sin alzar la vista. Se pas la punta de la lengua por los labios, como si quisiera probar el carmn. Con permiso. Jumonji cogi la cuenta y se levant. En la cara de Kuniko se reflej la decepcin por que no se ofreciera a acompaarla a casa, aunque l se lamentaba incluso de tener que pagarle el caf que se haba tomado. Mientras esperaba en la salida para pagar, se quit la pelusilla del traje, como si se sacudiera la tristeza que se le quedaba enganchada tras tratar con morosos. No es que el trabajo no le gustara. La mayora de personas con las que deba relacionarse saban que nunca cancelaran sus deudas y slo intentaban ganar tiempo. En esos casos, haba que estar alerta, salirles al paso y sacarles el dinero. Perseguirles era incluso divertido. Al llegar al Cima de segunda mano, estacionado en el enorme parking del restaurante, vio que al lado haba un Gloria negro con los cristales tintados. Abri la puerta y, cuando se dispona a subir, un tipo de rostro enjuto asom la cabeza por la ventanilla del Gloria. Eh, Akira! Cunto tiempo! Se trataba de Soga, un joven con quien haba coincidido en la escuela secundaria del barrio de Adachi. Soga era dos aos mayor que l y, segn lo que le haban contado, despus de dejar la escuela haba entrado en una banda de moteros y, ms tarde, en un grupo de yakuza. Soga! exclam Jumonji sorprendido. Cunto tiempo ha pasado! Se haban visto por ltima vez haca cinco aos, cuando se encontraron por casualidad en un club nocturno. Soga segua tan delgado como siempre y su tez tena un tono amarillo plido, como si tuviera problemas hepticos. Cinco aos antes tena pinta de gamberro, pero ahora pareca que las cosas le iban bien. Jumonji lo observ: iba peinado hacia atrs y llevaba una americana azul claro y una camisa rojiza con el cuello levantado. Qu fuerte! exclam Soga sonriendo mientras bajaba del coche. Qu demonios haces por estos barrios? Alguna conferencia? No, hombre, no repuso Jumonji. Ya no estoy en ninguna banda. He venido por negocios. Negocios? Qu clase de negocios? Sin sacarse las manos de los bolsillos, Soga mir al interior del coche de Jumonji, pero no vio nada excepcional, salvo un mapa perfectamente plegado. Ya no llevas agarradera? Venga, no me jodas. De eso hace ya mucho tiempo. Y dnde vas con ese peinado? pregunt Soga fijndose en el pelo de Jumonji, con la raya en el medio. Quiere? parecer ms joven de lo que eres? -NO. O sea que te has reciclado dijo Soga cogindolo por las solapas. Tengo una financiera. Eso est bien. Siempre te gust la pasta. Supongo que todo el mundo acaba haciendo lo que ms le gusta.

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Y t? pregunt Jumonji marcando una cierta distan -cia de Soga. Pues esto contest formando un tringulo con los dedos. Era el smbolo con el que se conoca a una banda de estafadores que actuaba en el barrio de Adachi. Entiendo dijo Jumonji con una sonrisa nerviosa. Y qu haces por aqu? Pues ya ves... dijo mirando hacia un rincn del parking. Jumonji le sigui la mirada y vio a dos hombres discutiendo de pie al lado de sendos coches: al parecer, haban colisionado. El mayor pareca arrepentido, y el ms joven, vestido con un traje chilln, gritaba y gesticulaba hecho una furia. En el parachoques posterior de uno de los vehculos haba una gran abolladura. Un accidente? pregunt Jumonji. Pues s. Les han dado por culo. Vaya. Jumonji record que ltimamente haba odo rumores sobre una banda mafiosa que se dedicaba a fingir accidentes. Incluso un compaero de trabajo le haba enviado un correo electrnico con una lista de matrculas de los coches con que operaban. Su tctica consista en localizar a una vctima propicia y frenar en seco para que los embistiera por detrs. El pobre conductor que haba provocado el accidente bajaba del coche atolondrado y, segn cmo reaccionara, buscaban la mejor forma de sacarle dinero. Jumonji conoca bien sus mtodos; lo que no saba era que Soga estuviera al frente de la banda. He odo rumores dijo. As que sois vosotros. Qu dices! disimul Soga. No me has odo? Ese imbcil les ha dado por culo. Ha sido culpa suya. Mientras hablaban, Kuniko haba salido del restaurante y los miraba acobardada. Al ver que Jumonji se haba percatado de su presencia, hizo ademn de marcharse. Jumonji se alegr de que lo hubiera visto con Soga: as se apresurara en encontrar a un avalador. Soga, nos vamos al hospital anunci uno de los chicos involucrados en el accidente. El hombre, de mediana edad, se haba quedado de cuclillas al lado de los coches, negando ostensiblemente con la cabeza. Jumonji saba que lo haban embaucado, pero no sinti lstima por l: no era ms que un pobre idiota. Bueno, bueno dijo Soga asintiendo con exageracin. Akira, tienes una tarjeta? pregunt y extendi una mano huesuda. S, claro respondi Jumonji sacndose una tarjeta del bolsillo y ofrecindosela con un ademn afectado. Aqu tienes. Pero esto qu es? exclam Soga. Desde cundo te llamas Jumonji? El verdadero nombre de Jumonji era Akira Yamada, pero como le pareca demasiado vulgar se lo haba cambiado por el de su motociclista preferido. Suena raro ? Cmo que si suena raro? Parece un nombre de actor. Pero bueno, siempre te ha gustado aparentar. Supongo que va contigo dijo Soga tras guardarse la tarjeta en el bolsillo de la americana. Ahora que el destino ha querido que nos volvamos a encontrar, deberamos vernos ms. Como en los viejos tiempos. Claro acept Jumonji fingiendo entusiasmo. Pareca imposible que hubieran pertenecido a la misma banda de moteros. Podra serte de utilidad. Te llamar en cuanto necesite que me echen una mano dijo Jumonji. Pero es una empresa pequea, apenas tenemos problemas, La mayora de sus clientes eran gente normal y corriente a la que era innecesario agobiar: si lo hacas, te arriesgabas a que desaparecieran y te dejaran con una mano delante y otra detrs. Por otro lado, como eran seres dbiles, de vez en cuando

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no estaba de ms hacerles llegar un recordatorio. Lo difcil del negocio era encontrar un punto de equilibrio. T mismo dijo Soga. Pero que sepas que no me gusta verte tan pimpollo le dijo dndole unas palmaditas en la mejilla. Eres basura, pero los chavales de ahora son an peores prosigui mirando a sus compinches. Me llevan por el camino de la amargura. Les metera unos aos en una banda a ver si aprenden. Y no tienes nada con lo que pueda ganar un buen dinero? Es lo que todos andamos buscando, imbcil dijo Soga. Entonces desvi la mirada de Jumonji y dio media vuelta para subir a su Gloria. Un muchacho con el pelo teido de rubio, que pareca hacer las veces de chfer y guardaespaldas, lo esperaba al lado del automvil. Jumonji se qued donde estaba hasta que Soga y su pandilla salieron del parking. Entonces subi al coche y arranc. No tena ningn inters en que Soga le prestara a sus granujas, pero si le ofreca la ocasin de ganar algo de pasta estaba dispuesto a colaborar con l. Al fin y al cabo, el dinero nunca sobra. En una calle situada detrs de la estacin de Higashi Yamato haba un bar ruinoso especializado en sushi para llevar. El toldo de la entrada estaba sucio y la furgoneta de reparto tambin estaba sucia de barro. Detrs del bar, un joven lavaba los toneles de arroz con la escobilla del vter. Era el tpico establecimiento que no superara ninguna inspeccin de sanidad. La oficina de Jumonji estaba al lado del bar, subiendo por una escalera prefabricada. Jumonji subi la escalera chirriante y abri la puerta de contrachapado, donde haba una placa blanca en la que poda leerse: Million Consumers Center. Hola, jefe le saludaron sus dos empleados. La oficina slo estaba equipada con un ordenador y varios telfonos, y frente a ellos, un joven aburrido y una mujer con un peinado demasiado atrevido para su edad. Cmo ha ido?pregunt Jumonji. Ni una sola pista desde despus de la hora de la comida respondi el chico. Aun sabiendo que era una prdida de tiempo, Jumonji le haba ordenado que intentara localizar a Tetsuya, el compaero de Kuniko Jonouchi. No creo que lo encontremos. Bueno. Si nos va a costar dinero, djalo. El chico asinti aliviado. La mujer observ un instante sus uas pintadas y se levant. Jefe, puedo irme antes? Maana me quedar hasta las cinco. Como quieras. Jumonji haba pensado en sustituirla por alguien ms joven, pero al final desestim la idea porque la mujer pareca tener un don especial para atraer a los clientes. Quiz era mejor echar al chico. ltimamente slo pensaba en cmo suprimir gastos. Se sent frente a la ventana preguntndose cul poda ser la fuente de ingresos de Kuniko. Delante de la estacin haba un solar lleno de maleza donde pronto se alzara un nuevo edificio. Ms all, el sol empezaba a ponerse. 7 Se oa el murmullo de varios insectos, sonidos hmedos y sosegados que le hacan pensar en la hierba mojada por el roco. No era como en Sao Paulo, donde el canto de los insectos se asemejaba a una campanilla repicando en el aire seco y clido. Kazuo Miyamori estaba acuclillado entre la espesa hierba, con los brazos alrededor de las rodillas. Llevaba varios minutos soportando la presencia de una nube de mosquitos. Estaba se

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guro de que le haban picado en los brazos desnudos, pero no poda moverse. Tena que superar la prueba que l mismo se haba impuesto. l funcionaba as: si no era capaz de superar las pruebas que se impona, estaba convencido de que se convertira en una mala persona. Aguz el odo en medio de la oscuridad; no slo oa el canto de los insectos sino tambin un suave rumor de agua. No era el murmullo de una ola, ni el fragor de un torrente, sino ms bien el denso borboteo de un lodazal. Kazuo saba que provena de la alcantarilla: una espesa corriente de aguas residuales mezclada con restos de todo tipo fluyendo sin cesar debajo de una cubierta de hormign. Las hierbas secas crujieron con la brisa. En ese mismo instante, la puerta metlica oxidada que tena a su espalda vibr con un sonido semejante al plaido de un animal. Kazuo pens en el amplio espacio cavernoso que se extenda al otro lado de la puerta. La haba retenido ah mismo. Un sudor fro le empap la espalda. Qu haba hecho? En qu clase de monstruo se haba convertido la noche anterior? Haba olvidado sus pruebas y se haba convertido en alguien malvado. Cogi una espiga que tena ante s y se puso a juguetear con ella. En 1953, cuando los flujos de emigracin se reanudaron despus de la guerra, el padre de Kazuo Miyamori dej la prefectura de Miyazaki para trasladarse a Brasil. Slo tena diecinueve aos. Gracias a un familiar que haba emigrado antes de la guerra, encontr trabajo en una granja en las afueras de Sao Paulo cuyo patrn era japons. Sin embargo, el padre de Kazuo, que se haba educado en el ambiente relativamente liberal de la posguerra, no tard en descubrir las grandes diferencias que lo separaban de los inmigrantes que ya llevaban aos residiendo en Brasil y cuya actitud era mucho ms tradicional. As pues, impulsado por su carcter independiente, decidi dejar la granja y trasladarse a Sao Paulo, donde no conoca a nadie. En Sao Paulo no lo ayud ningn inmigrante japons, con quien pudiera haber tenido algo en comn, sino un amable barbero brasileo que lo contrat como aprendiz. A los treinta aos, el padre de Kazuo hered la barbera. Ya instalado, se cas con una bella mulata y, al poco tiempo, naci Roberto Kazuo. Pero cuando Kazuo tena diez aos, su padre muri en un accidente, de modo que no tuvo oportunidad de aprender ni la lengua ni la cultura de su pas de origen. Lo nico que conservaba de Japn eran el nombre y la nacionalidad. Despus de terminar el bachillerato, Kazuo empez a trabajar en una imprenta. Un da, vio un cartel que deca: Se buscan PERSONAS PARA TRABAJAR EN JAPN. GRAN OPORTUNIDAD. Al parecer, los brasileos de origen japons no necesitaban un visado y tenan la opcin de escoger el plazo de tiempo que queran trabajar en Japn antes de volver a Brasil. Adems, haba odo que la economa japonesa era prspera, y que era tanta la falta de mano de obra que no haba problemas para encontrar trabajo. Sera verdad? Para asegurarse, Kazuo pregunt a un conocido por la situacin, y ste le respondi que no haba en el mundo pas ms rico que Japn. En las tiendas haba de todo, y la paga semanal era casi igual a su salario mensual en la imprenta. Kazuo siempre se haba sentido orgulloso de su ascendencia japonesa, y deseaba conocer el lugar de origen de su padre. Unos aos despus, Kazuo volvi a ver al conocido a quien haba preguntado por la situacin en Japn, esta vez al volante de un flamante coche. Acababa de volver a Brasil despus de permanecer dos aos trabajando en una fbrica de automviles japonesa. Kazuo sinti envidia. La economa brasilea segua estancada, y no haba signos que llevaran a pensar en una pronta recuperacin. Con lo que ganaba en la imprenta, comprarse un coche era una quimera. Entonces decidi que se ira

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a Japn. Con dos aos de trabajo, podra tener un coche, y si se quedaba ms tiempo incluso podra ahorrar para comprarse una casa. Y, por si fuera poco, conocera el pas de su padre. Kazuo anunci la decisin a su madre. Tema que ella se opusiera, pero de hecho lo anim a dar el paso. Pese a no conocer la lengua ni la cultura, era medio japons, le dijo, de modo que los japoneses lo trataran bien, como a un hermano. Haba algunos inmigrantes japoneses que haban conseguido enviar a sus hijos a la universidad e introducirse en la lite brasilea, pero se no era el caso de Kazuo. l era hijo de un barbero de uno de los barrios ms humildes de la ciudad, de modo que no haba nada de extrao en querer ganar dinero en el pas de donde era oriundo su padre y regresar despus a Brasil. Se trataba de una decisin muy acorde con el carcter independiente que haba heredado de su padre. Kazuo dej la imprenta donde haba trabajado durante los ltimos seis aos y se plant en el aeropuerto de Narita. De eso haca slo seis meses. Al pensar que su padre haba hecho el camino inverso con slo diecinueve aos y sin ninguna promesa, a Kazuo lo embarg la emocin. l tena veinticinco aos y llegaba a Japn con un contrato de dos aos. Sin embargo, no tard en descubrir que en la tierra de su padre el hecho de que por sus venas corriera sangre japonesa no importaba en absoluto. Cada vez que en el aeropuerto o en las calles topaba con unos ojos que lo miraban como a un extranjero, le entraban ganas de proclamar que era medio japons, que tena la nacionalidad japonesa. Pero para los japoneses, cualquiera que tuviera unas facciones diferentes o no hablara su idioma, simplemente no era uno de ellos. Al fin, se dio cuenta de que los japoneses juzgaban a la gente por su aspecto. La idea de hermandad que su madre le haba transmitido se vino abajo, hasta el punto que pens que l no tena nada en comn con ese pueblo. Cuando fue consciente de que su fsico no le ayudara a ser considerado como uno ms, Kazuo abandon las ilusiones que se haba hecho respecto a Japn. Adems, el trabajo en la fbrica era ms duro y ms aburrido que el que desempeaba en Brasil, y amenazaba con aniquilar cualquier esperanza que hubiera podido albergar. Por eso haba concebido su estancia en Japn como dos aos de prueba, tiempo suficiente para conseguir el dinero necesario para comprarse un coche. Ese perodo de prueba a que se someta Kazuo no tena nada que ver con la profunda fe catlica de su madre. No era Dios sino su propia voluntad quien le daba la fuerza para conseguir los objetivos que se fijaba. Sin embargo, la noche anterior lo haba olvidado por completo. Se meti la espiga en la boca y alz la vista. Al contrario que en Brasil, apenas si haba estrellas en el cielo. El da anterior haba librado en el trabajo. Los empleados brasileos de la fbrica cumplan ciclos rotatorios de cinco das, un ritmo que les alteraba el reloj biolgico y haca que al llegar el da de descanso estuvieran exhaustos. As, pese a que haba estado esperando ese da, a Kazuo slo le apeteca quedarse en casa, tumbado en la cama. Estaba cansado, quiz tambin porque era la primera vez que viva la temporada de lluvias en Japn. La humedad le aplastaba el pelo negro y brillante, y confera un aspecto apagado a su tez morena. Era imposible secar la colada, y tampoco poda sentirse animado. Finalmente decidi ir de compras a Little Brazil, entre las prefecturas de Gunma y Saitama. En coche quedaba relativamente cerca, pero no tena automvil ni permiso de conducir. Tard casi dos horas en hacer el trayecto en tren y autobs. Estuvo leyendo revistas de ftbol en una librera de la Brazilian Plaza, compr varios ingredientes para prepararse platos brasileos y ech un vistazo al videoclub. A la hora que deba

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emprender el camino de vuelta hacia Musashi Murayama, slo deseaba volver a Brasil. Echaba de menos Sao Paulo. Decidi quedarse un poco ms y entr en un bar, donde se tom varias cervezas brasileas. No conoca a nadie, pero al encontrarse rodeado de brasileos no le cost imaginar que estaba en algn bar del centro de Sao Paulo. La residencia donde se alojaba junto con la mayora de empleados brasileos estaba muy cerca de la fbrica. Cada apartamento estaba equipado para dos personas. Kazuo viva con Alberto. A las nueve lleg a casa medio borracho, pero encontr el piso vaco. Alberto deba de haber salido a cenar. Relajado despus del da de descanso y de las cervezas que se haba tomado, se tumb en la litera superior y se qued dormido. Al cabo de una hora, unas voces jadeantes le despertaron. Alberto haba vuelto con su novia y estaban haciendo el amor en la litera de abajo, sin reparar en la presencia de Kazuo. Haca mucho que no oa la voz dulce y susurrante de una mujer, y cuando se tap los odos ya era demasiado tarde: algo se haba encendido en su interior. Aunque haba escondido la plvora, la mecha segua viva, y si se prenda, tarde o temprano explotara. Se qued en silencio en su litera, intentando desesperadamente cubrirse la boca y taparse los odos. Cuando lleg la hora de ir al trabajo, Alberto y su novia se vistieron y salieron del apartamento sin dejar de besarse. Al cabo de unos minutos, Kazuo se levant y sali a la calle en busca de una mujer. Nunca haba estado tan excitado, hasta el punto de que si no encontraba una va de escape, se morira. Tema que el autocontrol que se haba impuesto hasta ese momento incrementara la violencia de la explosin, pero no poda hacer nada para detenerla. Avanz por la calle mal iluminada que llevaba de la residencia a la fbrica. Era un trecho lgubre, flanqueado por un taller abandonado y una bolera en ruinas. Si se quedaba a esperar ah, pens, vera pasar a una o dos mujeres del turno de noche. La mayora tenan la edad de su madre, pero en ese momento no le importaba. Sin embargo, quiz por lo tardo de la hora, no pas nadie. Kazuo se qued mirando el camino con una mezcla de sensaciones: por una parte se senta aliviado, pero por otra experimentaba la frustracin del cazador a quien se le escapa la presa. Y justo entonces apareci una mujer. Pareca preocupada por algo, e incluso cuando se le acerc para abordarla no se dio cuenta de su presencia. Por eso la agarr del brazo, casi en un acto reflejo. Mientras ella lo rechazaba, Kazuo vio el miedo reflejado en sus ojos y la arrastr hacia la hierba. Si dijera que no deseaba violarla estara mintiendo. Al principio slo quera que lo abrazase, sentir su suavidad entre sus brazos. Pero cuando ella lo rechaz, sinti el deseo irresistible de inmovilizarla. Y fue en ese momento en que ella proclam saber quin era. Eres Miyamori, verdad? dijo framente. En ese instante el miedo se apoder de l. Tambin l se dio cuenta de que la conoca: era esa mujer alta que apenas sonrea, la que iba siempre con esa muchacha tan atractiva. A menudo haba pensado que en su rostro se reflejaba casi tanto sufrimiento como el que soportaba l mismo. El miedo dej paso a los remordimientos por la ofensa que estaba a punto de cometer. Cuando ella le propuso verse a solas, el corazn de Kazuo dio un vuelco. Por unos instantes se sinti atrado por esa mujer, pese a que era mucho mayor que l. Pero en seguida se percat de que ella estaba dispuesta a todo para deshacerse de l, y sinti que en su interior empezaba a bullir un oscuro resentimiento. Se senta solo, y no haba nada malo en eso. No pretenda forzarla, slo recibir un poco de su cario. Dominado por la nostalgia e incapaz de controlarse, Kazuo la inmoviliz contra la puerta metlica y la bes. Ahora se avergonzaba de sus actos. Se cubri el rostro con las manos, pues lo que haba sucedido despus an haba sido peor. Cuando ella lo rechaz y huy, Kazuo temi que lo

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denunciara a la direccin de la fbrica o a la polica. Record el rumor sobre la presencia de un violador en las inmediaciones de la fbrica, rumor que tambin haba llegado a los empleados brasileos. De hecho, algunos parecan no tener otro tema de conversacin. Kazuo no era el violador, pero cmo podra explicrselo a esa mujer? Tena que pedirle perdn cuanto antes. Esper a que amaneciera. A medianoche empez a caer esa lluvia fina que tanto le disgustaba y se fue a su apartamento a buscar el nico paraguas que tena. Entonces esper a la mujer a la puerta de la fbrica; cuando finalmente apareci se mostr muy fra, ni siquiera advirti que l estaba empapado. No pudo disculparse debidamente, y menos an explicarle que l no era el violador. No lo entenda. Si eso le hubiera pasado a su novia o a su madre, Kazuo no se habra dado por satisfecho hasta matar al hombre que lo hubiera hecho. Decidi que lo nico que poda hacer era seguir disculpndose hasta que la mujer lo perdonara. se sera su nuevo reto, tal vez el ms difcil. Por eso estaba esperndola de nuevo, agazapado entre la maleza. Ella le haba dicho a las nueve, pero caba la posibilidad de que no apareciera. Sin embargo, l estaba resuelto a cumplir su promesa. De pronto oy unos pasos provenientes del parking. Sorprendido, alz los ojos y vio una figura alta que se le acercaba. Al reconocerla, sinti que el corazn se le aceleraba. Pens que pasara de largo; sin embargo, se detuvo justo delante del herbazal donde l permaneca escondido. Al ver que haba acudido a la cita, Kazuo se alegr. No obstante, su alegra se desvaneci casi de inmediato. Sin ni siquiera mirar hacia donde l estaba, la mujer sac algo de su bolso y lo arroj por uno de los respiraderos que se abran en la alcantarilla cubierta de hormign. Por el sonido, Kazuo supo que se trataba de algo metlico. Al sonido apagado del objeto chocando contra el agua lo sigui un tintineo al llegar al fondo de la alcantarilla. Intrigado, Kazuo se pregunt qu poda haber tirado. Acaso lo haba hecho porque saba que l estaba ah escondido? No. Estaba seguro de que no haba advertido su presencia. Decidi volver por la maana para averiguar de qu se trataba. La mujer desapareci, y Kazuo estir sus piernas entumecidas antes de levantarse. Cuando la sangre volvi a circular por sus venas, sinti el escozor de las picaduras de los mosquitos. Mientras se rascaba con furia, mir su reloj. Eran las once y media. Tena que ir a la fbrica. La idea de que esa mujer trabajaba en su misma cadena le despert una mezcla de miedo y esperanza. Por primera vez haba un atisbo de emocin en su largo y aburrido perodo de prueba. La vio en cuanto entr en la sala de descanso. Estaba de pie delante de la mquina expendedora de bebidas, hablando con la mujer mayor que siempre iba con ella. Llevaba unos vaqueros y una camisa desteida, y tena los brazos cruzados ante su pecho. Iba con su habitual vestimenta descuidada, pero Kazuo se sorprendi al ver su aspecto tan diferente respecto a la maana, al salir del trabajo, y se qued mirndola. Ella le devolvi la mirada. Kazuo se amedrent ante sus ojos penetrantes, pero aun as la salud. Buenas noches dijo. Ella lo ignor, pero su compaera le dirigi una sonrisa. Era una de las mejores empleadas de la fbrica, e incluso entre los brasileos era conocida como la Maestra. Kazuo quera decirles algo ms, as que busc entre las pocas palabras japonesas que saba, pero mientras las pensaba las dos mujeres se dirigieron hacia el vestuario. Decepcionado, las sigui y busc la percha de la que colgaba su uniforme. Se cambi rpidamente y se uni al grupo de brasileos que, como siempre, charlaban en un rincn de la sala. Intentando pasar despercibido, encendi un cigarrillo y mir hacia la zona del vestuario reservado a las mujeres.

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Como la nica separacin entre la sala y el vestuario era la retahila de perchas de las que colgaban los uniformes y las prendas de calle de los empleados, podan verlas mientras se cambiaban. Kazuo se fij en el perfil anguloso de la mujer y en los profundos surcos que se formaban en la comisura de sus labios cerrados. Era mayor de lo que haba imaginado. Deba de tener unos cuarenta y seis aos, como su madre. Nunca haba conocido a una mujer cuyos pensamientos fueran tan difciles de descifrar. Prefera a las jvenes con las que haba estado, pero aun as tambin se senta atrado por esa mujer misteriosa. Observ cmo se bajaba los vaqueros. Los dedos con que sostena el cigarrillo temblaron ligeramente. Baj los ojos de forma instintiva, pero no pudo resistir la tentacin. Al alzarlos de nuevo, se encontr con que ella lo estaba mirando. Acababa de ponerse los pantalones de trabajo, y los vaqueros estaban en el suelo, hechos un ovillo. Kazuo enrojeci, aunque en seguida se dio cuenta de que ella no lo miraba a l sino a la pared que tena a sus espaldas, con un rostro totalmente inexpresivo. Algo haba cambiado: su rabia contra l pareca haber desaparecido por completo. Ahora ni siquiera pensaba en l, lo que era incluso peor. La mujer y su compaera volvieron a la sala con sendos gorros en la mano. Pasaron por delante de l sin decirle nada y bajaron hacia la planta. Kazuo se fij en la forma de los caracteres que figuraban en su placa. Entonces, cuando ya todo el mundo estaba abajo, cogi la ficha con el nombre de la mujer y se acerc a un compaero brasileo que saba japons. Cmo se lee esto? le pregunt. Masako Katori. Kazuo le dio las gracias. Acaso te gusta? le pregunt su compaero. Es mucho mayor que t, no? Haca treinta aos que el hombre haba dejado Japn para irse a Brasil, pero no haca mucho que haba regresado con el fin de ponerse a trabajar. Kazuo se puso serio. Le debo algo. Dinero? pregunt el hombre con una sonrisa. Ojal fuera slo eso, pens Kazuo, mientras devolva la ficha al lugar de donde la haba cogido. Desde el instante en que supo su nombre, la mujer se convirti en alguien especial. Mientras colocaba la ficha en su sitio, vio que Masako libraba los sbados. Tambin observ que la noche anterior haba fichado a las 11.59, sin duda por su culpa, si bien sa era la nica prueba de lo que haba sucedido. Al buscar su nombre en los compartimentos para los zapatos que haba justo a la entrada, vio su par de zapatillas desastradas e imagin que an deban conservar el calor de sus pies. Despus de lavarse y desinfectarse las manos, super el control de higiene y baj lentamente la escalera que llevaba a la planta. Saba que las mujeres estaran abajo, esperando a que se abrieran las puertas y empezara el turno. Con el uniforme, el gorro y la mscara puestos, resultaba difcil distinguir quin era quin, pero aun as busc a Masako. Justamente, la encontr delante de l, separada de la cola y con la mirada fija en un punto. Kazuo se qued sorprendido al descubrir que tena la vista clavada en uno de los grandes cubos azules donde recogan la basura. Acaso haba algo en el interior del mismo que le resultara inquietante? Estir el cuello para mirarlo, pero no contena ms que restos de comida. Al volverse, se encontr con la fra mirada de Masako. Perdn dijo, dispuesto a hablarle. Qu quieres? repuso ella con una voz ensordecida por la mscara. Lo siento... mucho dijo Kazuo recurriendo a las pocas palabras que saba en japons . Quiero hablar.

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f Sin embargo, antes de que pudiera or sus ltimas palabras, Masako dio la vuelta y se qued mirando a las puertas con un gesto que denotaba seriedad y concentracin. Kazuo se sinti descorazonado al ver que ella despreciaba sus tentativas de disculpa y de ofrecerle una explicacin. Las puertas se abrieron a las doce en punto. Los empleados entraron en la planta y empezaron a lavarse de nuevo las manos. A Kazuo le asignaron uno de los puestos en el grupo que llevaba los alimentos hasta la cadena, de modo que se dirigi a la cocina. Curiosamente, el trabajo, que hasta entonces le haba parecido aburrido, se le antoj ms interesante. Esa noche tena que llevar los pesados cubos de arroz fro hasta el principio de la cadena. Era una tarea dura y que conllevaba una gran responsabilidad, ya que si el arroz no llegaba a tiempo haba que detener el proceso. Sin embargo, le permitira ver a Masako y a la Maestra, que como era habitual estaran ocupando sus puestos al principio de la cadena. Cuando llev el primer cubo, las vio donde haba imaginado. Venga! Rpido! le grit la Maestra. Se nos est acabando. Kazuo levant el cubo con ambas manos y verti el arroz en la mquina. Masako no apart la vista de la pila de cajas que le daba a la Maestra. Gracias a eso se permiti observarla de cerca y, si bien slo se le vean los ojos, era evidente que estaba preocupada. La Maestra, que siempre rea o gritaba animadamente, tambin se mostraba ms silenciosa que de costumbre. Finalmente, Kazuo se percat de que ni la chica guapa ni la joven regordeta que trabajaban con ellas haban acudido al trabajo. 8 Al llegar a casa, exhausta, Yoshie oy una voz familiar pero inesperada que proceda de la habitacin del fondo: Dnde estabas, mam? Se apresur a quitarse los zapatos y entr. Efectivamente, su hija Kazue estaba en casa. Nunca lo haba comentado con sus compaeras de la fbrica, pero Yoshie tena dos hijas. Si no lo haba dicho era porque no se llevaban bien. Kazue tena veintin aos. A los dieciocho haba dejado el instituto y se haba fugado con un chico mayor, y Yoshie no haba sabido nada de ella desde entonces. Era la primera vez que pona los pies en casa en tres aos. Yoshie lanz un largo suspiro, de alivio por volver a verla pero a la vez preocupada por los problemas que seguramente habra trado consigo. Despus de lo ocurrido en casa de Masako, pareca que las sorpresas no iban a terminar. Yoshie se qued observando la cara de Kazue, intentando disimular su asombro y su temor. Sus cabellos teidos de castao le llegaban hasta la cintura, y tirando de sus extremos haba un nio que alz los ojos para mirar a Yoshie. Deba de ser su primer nieto, los rumores de cuyo nacimiento le haban llegado haca un par de aos. Era clavado al intil de su padre, y no muy agraciado. Tena la piel cetrina y era esmirriado; un moco le colgaba de la nariz. El compaero de Kazue era un vago sin oficio ni beneficio. El pequeo la mir, como si fuera capaz de adivinar los pensamientos de su abuela, a la que no conoca. Dnde has estado? le pregunt Yoshie. Al menos podas haber llamado alguna vez. Qu pretendes, apareciendo as de repente? Sus palabras fueron secas, pero la inquietud y el enfado haban desaparecido haca tiempo. Su mayor preocupacin era que la pequea, Miki, no se pareciera a su hermana. Si Kazue volva para quedarse, sera una mala influencia. Adems, an tena que ocuparse del asunto de esa maana. Cmo que dnde he estado? Vuelvo a casa despus de tres aos y eso es todo lo que se te ocurre decir? No ests contenta? Mira, ste es tu nieto.

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Kazue hizo un gesto exagerado con las cejas, finas y bien perfiladas como las llevaban las colegialas. Intentaba mantener su aspecto juvenil, pero sin duda los apuros por los que pasaba la haban hecho envejecer. Tanto ella como el nio llevaban ropa usada y estaba sucia. Mi nieto? Ni siquiera s cmo se llama dijo Yoshie, dolida porque su hija no se hubiera dignado ni a darle la noticia. Se llama Issey. Como el diseador. Ni idea dijo Yoshie, extraada. Kazue se puso seria. Pues vaya bienvenida dijo con un tono cada vez ms agresivo. Por cierto, qu te pasa? Ests horrorosa. Trabajo en el turno de noche de la fbrica de comida. Y vuelves a estas horas? No. He pasado por casa de una amiga. De pronto record las bolsas con los restos de Kenji que haba trado de casa de Masako. Las haba metido en una ms grande y ms resistente. Invent una excusa y se ausent para ocultarla en la cocina. Y cundo duermes? Si sigues as vas a caer enferma. Era evidente que su preocupacin era slo aparente. Al igual que Miki ahora, cuando viva en casa Kazue no soportaba tener que cuidar de la abuela, y sa fue una de las razones por las que se march. Con todo, de nada servira sacar a relucir sus desavenencias pasadas, pens Yoshie. Tena la impresin de que los problemas y las dificultades se le venan encima a la vez. Ella, que siempre estaba dispuesta a echar una mano a quien fuera, no poda soportar a la caradura de su hija. Y quin crees que va a cuidar de tu abuela? Si trabajara de da, estara sola. Acaso te has preocupado alguna vez de ella? Djalo ya. Lo hago porque no tengo otra opcin. Por cierto, cmo est? Despus de darle el desayuno y cambiarle el paal, se haba ido a casa de Masako, por lo que la haba dejado toda la maana sola. Yoshie dirigi la mirada hacia la habitacin de seis tatamis: su suegra permaneca inmvil en su futn, aunque estaba despierta y, al parecer, haba odo la conversacin. Siento volver tan tarde dijo a modo de disculpa. Su suegra refunfu. Dnde has estado? Crea que ibas a dejarme morir. Yoshie estall. Cmo podan ser todos tan egostas? Acaso pensaban que era un robot? Ojal se hubiera muerto grit de repente. La habra cortado a pedazos y la habra tirado a la basura. Empezando por su cara arrugada. La anciana se puso a llorar casi al instante, si bien pocas lgrimas acudieron a sus ojos. Para enfatizar su enfado, se puso a recitar un sutra. Ahora muestras tu verdadero rostro murmur. Eres malvada. Pareces buena y agradable, pero eres una mala mujer. Estoy en manos del diablo. Mira quin fue a hablar, pens Yoshie, an furiosa mientras miraba la colcha de verano, de flores descoloridas. Poco a poco su furia dej paso a un arrepentimiento casi doloroso. Por qu haba dicho eso? Quiz los ltimos acontecimientos vividos la haban cambiado. De hecho, la culpa era de Masako por haberla involucrado en ese asunto. No, de Yayoi por haber matado a su marido. Pero tambin era suya, por haber aceptado participar por dinero. Exacto: el origen de todo era que necesitaba dinero. Entonces intervino Kazue, quien permaneca recostada en la mesilla. Venga. Gritar as no va a solucionar nada.

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Tienes razn convino Yoshie relajndose y volviendo a la sala. Su suegra an lloriqueaba. Mam, antes le he cambiado el paal dijo Kazue con ganas de poner paz. De veras? pregunt Yoshie al tiempo que se sentaba frente a la mesilla. Gracias. El suelo estaba lleno de coches del pequeo. Con patente enfado, empuj varios camiones de bomberos, ambulancias y coches de polica bajo la mesa. El nio no se dio cuenta, puesto que jugaba en la habitacin de Miki, donde haba entrado sin pedir permiso. Has pedido ayuda al ayuntamiento? le pregunt Kazue. Pueden enviar a una asistenta. La he pedido, pero son slo tres horas a la semana. Con eso apenas tengo tiempo de hacer la compra. Vaya. A Yoshie le dola la cabeza de no dormir, pero aun as sac el tema que ms la preocupaba. Por cierto, se puede saber por qu has venido? Pues bueno... empez Kazue pasndose la lengua por los labios. Yoshie record que se era el gesto que haca instintivamente cuando menta. Es que... mi pareja trabaja en Osaka, y tambin yo quera buscar algn trabajo, y haba pensado que mientras tanto podras dejarme algo de dinero. No tengo nada le respondi Yoshie. Si est en Osaka, por qu no te vas a vivir con l? Es que no s dnde est. Yoshie se qued boquiabierta. O sea que Kazue haba vuelto porque su pareja la haba abandonado, y tambin a su hijo. Sin embargo, era imposible que los dos se quedaran en casa. Puedes meterlo en una guardera y trabajar, no? propuso Yoshie, cada vez ms alarmada. Por eso necesito el dinero dijo Kazue tendiendo una mano. Por favor. Seguro que tienes algo ahorrado, no? He estado hablando con la vecina y me ha dicho que van a construir un bloque nuevo. Entonces quiz podamos venir a vivir aqu, no? Y cmo crees que vamos a vivir mientras lo construyan? Por favor, mam! grit Kazue. Cobras un sueldo y una pensin, y Miki tambin trabaja. Por favor. No tengo ni para comprarle una hamburguesa a Issey le suplic con lgrimas en los ojos. El pequeo sali de la habitacin de Miki y se qued observando a su madre con curiosidad. Yoshie se meti una mano en el bolsillo y sac lo que haban encontrado en la cartera de Kenji: veintiocho mil yenes. Toma dijo. Es todo lo que puedo darte. No tengo ms... De hecho, incluso he tenido que pedir prestado para la excursin de Miki. Me has salvado la vida dijo Kazue guardando el dinero. Entonces, como si ya tuviera lo que quera, se levant de repente. Bueno, me voy a buscar trabajo. Dnde vives? le pregunt Yoshie. En Minami Senju. Me lo gasto todo en trenes. Se plant en el recibidor y se puso sus sandalias baratas, con suela de corcho, que haba dejado a la entrada. Y el nio? Mam, si puedes quedrtelo... Un momento!exclam Yoshie. Por favor. Vendr a recogerlo dijo como si hablara de una maleta, al tiempo que abra la puerta. Al ver que lo dejaba, el pequeo se puso a gritar. Mam! Adonde vas?

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Issey, s bueno con la abuela. Vendr a buscarte muy pronto. ; Yoshie enmudeci y se limit a observar cmo su hija desapareca. Haba sospechado algo parecido, de modo que no estaba sorprendida. Al verla salir de casa, le pareci que Kazue se senta liberada y que no tena ningn remordimiento por dejar al nio con su abuela. Era como si se hubiera deshecho de un bulto en esa casa vieja y andrajosa. Yoshie sinti envidia de su hija. Mam, mam! grit el pequeo con un coche de juguete en cada mano. Ven. Deja que la abuela te d un abrazo. No quiero. El nio se liber de los brazos de Yoshie con una fuerza inusitada y se ech a llorar. En la habitacin de su suegra an se escuchaban sus gimoteos. Ya pararn cuando quieran, pens Yoshie, mientras se echaba sobre el tatami abarrotado de la sala de estar. Cerr los ojos y escuch los llantos. El pequeo par en seguida y, murmurando algo para s, se puso a jugar de nuevo con sus coches. Era obvio que estaba acostumbrado a quedarse con extraos. Yoshie no senta pena por su nieto. La senta por s misma. De pronto se dio cuenta de que las lgrimas le resbalaban por las mejillas, y lo que ms la entristeca era el modo en que se haba desprendido del dinero de Kenji. Senta que haba cruzado una lnea y que no haba vuelta atrs. Quiz fuera lo mismo que haba sentido Yayoi. Por la noche, y pese a las protestas de Miki, Yoshie consigui dejar al nio en casa y llegar a tiempo al trabajo. Masako la esperaba en la sala. Permanecieron un rato en silencio, la una frente a la otra. Las fuertes emociones de la maana haban hecho mella en el rostro de Masako. Quiz ste sea su aspecto real, pens Yoshie, un poco asustada, y se pregunt cmo deba de verla Masako a ella. Cmo ests, Maestra? le pregunt Masako. A pesar de la rigidez de su expresin, su voz denotaba cierta calidez. Fatal repuso Yoshie, que no poda explicarle que su hija haba aparecido despus de tres aos y la haba dejado a cargo de un nieto al que ni siquiera conoca. ; Has dormido? Las preguntas de Masako eran siempre directas. A pesar de no haber dormido, Yoshie asinti con la cabeza. Y la basura? No hay problema. Me he deshecho de ella de camino a la fbrica. Gracias. Saba que poda contar contigo. Quien me preocupa es Kuniko. Ya. Las dos miraron a su alrededor. El turno estaba a punto de empezar, pero Kuniko segua sin aparecer. No ha venido, verdad? Se habr quedado en la cama, conmocionada dijo Yoshie. Masako chasc la lengua. Pues qu bien. Ser mejor que alguien vaya a verla. Tienes razn. Si voy yo, se asustar coment Masako. Pero debemos evitar a toda costa que se vaya de la lengua dijo Yoshie con los ojos clavados en la luz que anunciaba que la mquina de bebidas se haba quedado sin cambio. Si las descubran, era el fin. El miedo se apoder de ella. Quiz tambin en su vida se haba encendido una luz de alarma.

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No creo que haya ido a la polica. Est tan metida en esto como nosotras. Pero es una chica dbil, y eso me preocupa. Masako se qued pensativa, una pequea arruga se le dibuj en el entrecejo. Bueno, lo dejo en tus manos dijo finalmente Yoshie. Por cierto, crees que vamos a cobrar de Yayoi? aadi dejando a un lado el pudor y las apariencias. Pese a que estaba acostumbrada a llevar la voz cantante tanto en casa como en el trabajo, empezaba a asumir que sera mucho ms cmodo confiar en Masako. Y si lo haca as, slo le quedaba una preocupacin: el dinero. No habr ningn problema le asegur Masako. Pedir dinero a sus padres. Y maana denunciar la desaparicin. Mientras cuchicheaban, un empleado brasileo pas cerca de ellas y las salud. El joven era de ascendencia japonesa, pero su constitucin robusta delataba su condicin de extranjero. Yoshie le respondi, pero Masako lo ignor. Qu te pasa? Conquin? Con ese chico contest Yoshie mirndolo por el rabillo del ojo. El muchacho estaba frente a la puerta del vestuario, confuso. Masako no respondi a su compaera. Sabes dnde vive Kuniko? Creo que en Kodaira. Masako despleg un mapa mental e hizo planes para la maana siguiente. Se lo toma como un trabajo en el que no puede fallar, pens Yoshie. Entonces fue consciente de cmo el dinero le haba hecho olvidar sus escrpulos, y se sinti avergonzada. Es curiosa la facilidad con que cambiamos, verdad? murmur. S. Y cuando empiezas, es como bajar una pendiente con una bicicleta sin frenos. Nadie puede pararte. Hasta que te empotras contra una pared. Contra qu se empotraran ellas?, se pregunt Yoshie. Qu las esperaba a la vuelta de la esquina? Cada vez estaba ms atemorizada. Cuervos 1 Mientras estaba en la cocina pelando patatas para la cena, Yayoi qued deslumbrada por un rayo del sol poniente. Alz la mano con la que empuaba el cuchillo para protegerse los ojos y mir hacia otro lado. Cada ao, durante los das ms largos de verano, el sol entraba durante unos minutos por la ventana de la cocina justo antes de ponerse. Durante un instante, Yayoi pens que esos postreros rayos eran una seal que le indicaba que los dioses la juzgaban por sus pecados. Era una luz intensa, como un rayo lser dispuesto a eliminar cualquier signo de maldad que hubiera en ella. Si eso fuera cierto debera ser castigada con la muerte, pens, puesto que haba deseado el fallecimiento de su marido con toda su alma. Sin embargo, esos pensamientos se almacenaban en una nfima parte de su cerebro, quiz la ms racional; la otra parte se convenca con vehemencia de que Kenji haba desaparecido en cuanto ocup el maletero del coche de Masako. Cada vez que los nios le preguntaban por su padre, tambin Yayoi se preguntaba qu haba sido de l y solamente poda recordar la densa oscuridad de esa noche. Slo haban pasado tres das, pero por motivos que no acertaba a comprender, el recuerdo de sus manos estrangulndolo se le antojaba cada vez ms lejano.

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Todava con el rostro ladeado, se apresur a correr las cortinas de algodn, que ella misma haba confeccionado con la tela sobrante de las bolsas para la comida de los nios. Se qued unos instantes presionndose los ojos con los dedos para acostumbrarse a la penumbra. Haba intentado distraerse con las tareas del hogar y con el cuidado de sus hijos, pero las preocupaciones le inundaban la mente, como burbujas emergiendo del fondo de un lago. Sin embargo, su preocupacin principal no era Kenji, sino Kuniko. La tarde anterior, Kuniko se haba presentado en su casa sin avisar. Al or una voz femenina por el interfono, Yayoi abri la puerta y se encontr con su compaera. Iba con un vestido corto, blanco y sin mangas, y unos zapatos de tacn a conjunto. Vesta a la moda, pero estaba tan plida y regordeta que le quedaba fatal. Menuda sorpresa! exclam Yayoi, sin saber muy bien si invitarla a entrar. Los nios estaban en la escuela. Vaya, tienes muy buen aspecto coment Kuniko en un tono de voz que daba a entender que estaba al corriente de lo sucedido. Yayoi sinti repulsin por su compaera de trabajo. S, bueno... dijo como si hablara desde el fondo de un pozo. Qu quieres? Como estos das no has venido al trabajo, he venido a verte. Te lo agradezco. Qu demonios querr?, pens Yayoi. No crea que hubiera ido hasta su casa porque estuviera preocupada por ella. Observ sus ojos saltones, pero la gruesa lnea de rmel le im peda ver sus verdaderos sentimientos. Kuniko aprovech para poner una mano en la puerta, a modo de parapeto, ignorando la resistencia de Yayoi. Puedo entrar? A su pesar, Yayoi abri la puerta y la dej pasar al recibidor. Una vez dentro, Kuniko mir a su alrededor. Dnde lo mataste? pregunt en voz baja. Qu? Yayoi se qued mirando a su compaera. ^e preguntado que dnde lo mataste. En la fbrica, Kuniko adoptaba el papel de joven y la trataba con respeto, pero ahora pareca cambiada. Quin era esa mujer que estaba ah plantada sonrindole? A Yayoi le sudaban las palmas de las manos. No s de qu me hablas. No te hagas la tonta repuso Kuniko con una sonrisa de desprecio. Yo misma lo met en bolsas y esparc sus restos por la ciudad. Exhausta, Yayoi pens que ojal Masako estuviera junto a ella para encargarse de todo. Kuniko se quit los zapatos y accedi al pasillo, donde sus pies sudados hicieron un ruido curioso al pisar la madera. Bueno, dnde lo hiciste? Estoy harta de ver fotos de las escenas de los crmenes que se cometen. T tambin, no? Dicen que despus de un asesinato el aura permanece flotando durante un tiempo en el lugar donde se cometi, es verdad? pregunt sin saber que se encontraba en el punto exacto donde Kenji haba fallecido. Yayoi se plant frente a su compaera para impedir que se adentrara en su casa. A qu has venido? insisti. No habrs venido slo por eso. Qu calor dijo Kuniko al tiempo que apartaba a Yayoi y avanzaba por el pasillo. No tienes aire acondicionado? Ya

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yoi tena el aire acondicionado apagado para ahorrar. No lo tienes puesto, para no gastar? Al darse cuenta de que los vecinos podan escucharlas, Yayoi encendi el aire acondicionado y se apresur a cerrar las ventanas. Kuniko se qued plantada frente al chorro de aire y observ divertida a su compaera ir y venir a toda prisa por la casa, con gruesas gotas de sudor resbalndole por la frente. Dime, a qu has venido? pregunt Yayoi sin disimular su preocupacin. Estoy sorprendida respondi Kuniko en un tono de desdn. Pareces tan mona y tan inofensiva que no me hago a la idea de que hayas matado a tu marido. Realmente no se puede juzgar a la gente por su aspecto, verdad? Aun as, has matado al padre de tus hijos... Es muy fuerte. Qu piensas hacer si un da descubren lo que has hecho? Lo has pensado? Basta ya! No quiero orte! grit Yayoi tapndose los odos. Kuniko la agarr del brazo. Yayoi intent zafarse de la palma sudorosa de su compaera, pero Kuniko era ms fuerte que ella y no lo consigui. Quiz no quieras orme, pero vas a hacerlo. Me entiendes? Yo cog los trozos de tu marido y los met en varias bolsas. Sabes lo asqueroso que ha sido? Lo sabes? S, lo s... No, t no sabes nada le espet cogindole el otro brazo. Basta! grit Yayoi, pero Kuniko la agarr an con ms fuerza. Sabes lo que hicieron con l, verdad? Lo descuartizaron. Sabes lo que significa eso? Lo que cost hacerlo? T no las has visto en plena faena. Pero yo s. Vomit varias veces. Era asqueroso. Apestaba. Era horrible. Nunca podr volver a ser la misma. Por favor, no me expliques nada ms le suplic Yayoi. Que no te explique nada ms? Hay mucho que explicar ! Crees que lo hice por ti ? Lo siento. Perdname musit Yayoi, acurrucada en un rincn como un animalillo. Kuniko la solt con una sonrisa maliciosa. Bueno dijo. De hecho, no he venido a hablar de eso. Lo que quiero saber es si nos vas a pagar a la Maestra y a m. S, claro que os voy a pagar. As que ha venido por el dinero..., pens Yayoi. Ms relajada, baj los brazos y observ a Kuniko secarse el sudor debajo del aire acondicionado. Mientras la contemplaba, se dio cuenta de que haba mentido al decirles que tena veintinueve aos; deba de ser incluso mayor que ella. Qu tipo de persona era capaz de mentir a sus compaeras sobre algo as? Cundo nos vas a pagar? Ahora mismo no tengo el dinero respondi Yayoi. Se lo voy a pedir a mis padres. Podrs esperar? De veras vas a darme cien mil? Es lo que dijo Masako murmur Yayoi. Al or el nombre de Masako, Kuniko cruz los brazos sobre su ancho estmago con cara de fastidio. Y cunto vas a pagarle a ella? le pregunt con brusquedad. No quiere nada. No la entiendo. Por qu se creer superior a los dems? Pero sin ella... S, s, ya lo s la interrumpi Kuniko, asintiendo con impaciencia. Por cierto, mis cien mil no podran ser quinientos mil? le pregunt dando un giro brusco a la conversacin. Bueno... dijo Yayoi mientras tragaba saliva, sin saber muy bien qu responder. No voy a poder disponer de esa suma de inmediato. Y cundo tendrs el dinero?

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Tengo que pedrselo a mi padre. Como mnimo, necesitar dos semanas. Y te pagar poco a poco. Yayoi intentaba evitar cualquier compromiso, no fuera que Yoshie se enterara de que iba a pagar una cantidad ms elevada a Kuniko. Kuniko se qued durante unos instantes absorta en sus pensamientos. Bueno, ya hablaremos de eso ms adelante. De momento, podras firmarme esto? pregunt Kuniko mientras sacaba una hoja de su bolso de plstico y la dejaba sobre la mesa del comedor. Qu es? Una garanta de aval. Kuniko cogi una silla, se sent y encendi un cigarrillo mentolado. Yayoi le acerc un cenicero y cogi la hoja tmidamente. Al parecer, era un contrato de la agencia Million Consumers Center para la concesin de un prstamo al 40 por ciento de inters. Haba mucha letra pequea sobre recargos de los pagos retrasados y otras clusulas que no entenda. La lnea para el avalador estaba en blanco, con un crculo en lpiz que pareca indicarle dnde tena que estampar su sello personal (4). Por qu me lo pides a m? Necesito un avalador. No quiero que pidas un crdito por m, slo que me avales. Mi marido ha desaparecido y necesito a alguien que lo sustituya. Me han dicho que puede ser cualquiera. Incluso una asesina. Yayoi frunci el ceo al or esas ltimas palabras. Qu quieres decir con que tu marido ha desaparecido? Eso no es de tu incumbencia. Al menos ha desaparecido sin tener que asesinarlo primero respondi Kuniko con una sonrisa triunfal. Pero... Mira, no te estoy pidiendo que asumas los pagos le explic Kuniko. No soy tan cruel. Con que me pagues los quinientos mil que me has prometido es ms que suficiente. Slo tienes que estampar tu sello aqu. Ms o menos convencida por las palabras de Kuniko, Yayoi estamp su sello personal sobre el documento. Kuniko pareca no estar dispuesta a marcharse hasta lograr el objetivo que la haba llevado hasta all, y Yayoi tena que irse en seguida a recoger a sus hijos de la escuela. No quera que su compaera volviera con los nios en casa. As? Gracias dijo Kuniko a la par que apagaba el cigarrillo. Como ya tena lo que quera, se levant de la silla y se dirigi al recibidor. Yayoi la acompa hasta la puerta y esper a que se pusiera los zapatos de tacn. Justo antes de salir, Kuniko se volvi hacia ella, como si hubiera recordado algo repentinamente, y le pregunt: Por cierto, qu se siente al matar a alguien? Yayoi no respondi y clav una mirada distrada en las manchas de sudor del vestido de Kuniko. En ese preciso instante fue plenamente consciente de que la estaba chantajeando. Di, qu se siente? insisti Kuniko. No lo s... Claro que lo sabes. Cuntamelo. Slo pens que se lo tena merecido respondi Yayoi con voz baja. Kuniko dio un paso atrs, se tambale sobre uno de sus ta cones de medio palmo y estuvo a punto de caerse. Agarrada a la puerta del armario, observ a Yayoi, nerviosa. Lo estrangul aqu mismo confes Yayoi dando pata das en el suelo. Kuniko mir al suelo horrorizada. Al ver el terror que se reflejaba en los ojos de su compaera, Yayoi se sorprendi al darse cuenta de que lo que haba hecho pudiera

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horrorizar a alguien tan insensible como Kuniko. Quiz lo sucedido esa noche era la causa de su insensibilidad, pensaba. Vas a volver pronto al trabajo? le pregunt Kuniko irguindose y alzando la barbilla. Ya me gustara. Pero Masako ha insistido en que es mejor que me quede unos das en casa. Masako, Masako... Acaso sois lesbianas? Kuniko se dio media vuelta y se march sin despedirse. Vete ya, cerda!, pens Yayoi mientras la observaba desde el umbral, el mismo lugar en que tres das antes haba matado a su marido. Entr en casa y cogi el telfono para llamar a Masako. Quera explicarle lo que acababa de suceder, pero cuando el telfono empez a sonar decidi colgar al pensar que su amiga la regaara si le explicaba que, obligada por Kuniko, haba estampado su sello en aquel documento. As pues, el da haba terminado sin hablar con nadie ms. Sin embargo, al da siguiente cambi de opinin; aunque Masako la regaara, tena que contarle lo sucedido la tarde anterior. Dej las patatas que estaba pelando en un cuenco con agua y se dirigi al comedor dispuesta a efectuar la llamada. Justo en ese momento son el interfono. Yayoi contuvo la respiracin y, al cabo de unos instantes, emiti un leve gemido, temerosa de que de nuevo se tratara de Kuniko. Al responder, oy una voz masculina, ligeramente ronca. Soy de la comisara de polica de Musashi Yamato. Ah, s? A Yayoi se le aceler el pulso. Es la seora de la casa? El hombre hablaba en un tono agradable, pero aun as Yayoi estaba aturdida. No esperaba que la polica acudiera tan rpido. Habra sucedido algo inesperado? Acaso Kuniko haba ido a la polica y se lo haba contado todo? Era el fin! Saban lo que haba hecho! Sinti el deseo irrefrenable de echarse a correr y salir huyendo. Me gustara hacerle unas preguntas. Salgo en seguida acert a responder. Al abrir la puerta, vio a un hombre de aspecto ms bien srdido, con el pelo canoso y el abrigo en el brazo, que le sonrea con amabilidad. Era el inspector Iguchi, del Departamento de Seguridad Pblica. Buenas tardes. Ha vuelto ya su marido? Yayoi lo haba visto por primera vez al presentar la denuncia de la desaparicin de Kenji. El agente encargado de tramitar las mismas haba salido, e Iguchi le haba explicado personalmente el procedimiento y haba recogido su denuncia. Tambin era quien se haba puesto al telfono la primera vez que haba llamado, de modo que Yayoi empezaba a sentirse a gusto con l. Todava no respondi ella intentando controlar su miedo. Vaya exclam Iguchi con gravedad. Se ha encontrado el cadver de un hombre descuartizado en el parque Koganei. Al or esas palabras, Yayoi se mare; se senta como si no le corriera la sangre por las venas. Se le nubl la vista y perdi el control de la parte superior de su cuerpo. Se agarr a la puerta para no caer, convencida de que la haban descubierto. Sin embargo, Iguchi interpret su reaccin como el pnico habitual que experimentara cualquier esposa al or esa noticia. No se preocupe se apresur a aadir para tranquilizarla. An no sabemos si se trata de su marido.

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Ah... Ahora, nicamente estamos visitando los hogares de todas las personas desaparecidas para formular unas cuantas preguntas. Entiendo. Yayoi consigui esbozar una sonrisa pese a saber que, sin duda, se trataba de Kenji. Puedo entrar? pregunt Iguchi al tiempo que empujaba la puerta con el pie y deslizaba su delgado cuerpo entre sta y el marco. En ese momento, Yayoi vio que detrs de Iguchi haba varios hombres uniformados. Esto est muy oscuro coment Iguchi desde el interior. Las cortinas seguan echadas para ocultar el sol de la tarde, y el contraste con la luz exterior produca un efecto lgubre. Creyndose acusada, Yayoi se apresur a descorrer las cortinas. El sol haba bajado y ahora tea el techo de rojo. Como las ventanas dan al oeste... dijo Yayoi a modo de excusa. Hace mucho calor repuso Iguchi mientras echaba un vistazo al cuenco de patatas y se secaba el sudor de la cara. Yayoi encendi el aire acondicionado y cerr las ventanas, tal como haba hecho durante la visita de Kuniko el da anterior. No se preocupe aadi Iguchi escrutando la casa. Cuando sus ojos se posaron sobre Yayoi, sta sinti un peso en la boca del estmago, justo donde tena la marca amoratada de su pelea con Kenji. Pens que, pasara lo que pasase, no se la mostrara al inspector, e instintivamente se cruz los brazos sobre el estmago. Necesitara saber el nombre del dentista que visita a su marido, y tambin tomar sus huellas dactilares y su huella palmar Su dentista es el doctor Harada, tiene la consulta cerca de la estacin acert a murmurar. Iguchi apunt el nombre en silencio. Los otros hombres, que parecan investigadores, seguan detrs de l, a la espera de instrucciones. Tiene algn vaso o algn objeto que su marido haya usado ltimamente? Las rodillas le temblaban pero Yayoi hizo acopio de valor para acompaar a los investigadores hasta el cuarto de bao. Tras sealar las cosas de Kenji, los tcnicos esparcieron unos polvos blancos y se pusieron manos a la obra. Al regresar al comedor, Yayoi encontr a Iguchi mirando distradamente el triciclo y los juguetes que haba en el jardn. Tiene hijos pequeos? S, dos nios, de tres y cinco aos. Estn jugando fuera? No, estn en la escuela. O sea que usted trabaja. En qu? Antes trabajaba de cajera en un supermercado, pero ahora tengo un empleo en una fbrica de comida preparada; hago el turno de noche. El turno de noche? Debe de ser duro coment compasivamente. S, lo es. Pero puedo dormir mientras los nios estn en la escuela. Ya. ltimamente parece que muchas mujeres han optado por esa solucin. Y ese gato es suyo? pregunt sealando con el dedo. Sorprendida, Yayoi mir al jardn y vio a Milk, acurrucado junto al triciclo y mirando hacia el interior de la casa. Tena el pelo blanco ligeramente sucio. -S. Quiere dejarlo entrar? pregunt Iguchi, an preocupado porque Yayoi haba cerrado las ventanas para encender el aire acondicionado. No se preocupe. Le gusta estar fuera. Su voz reflej el resentimiento que senta por el gato, que

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llevaba dos das desaparecido. Sin darse cuenta de su enfado, Iguchi mir su reloj. Pronto tendr que ir a recoger a los nios, verdad? S... Por cierto, qu es una huella palmar? se atrevi a preguntar Yayoi. La palma de la mano tiene una huella, igual que los dedos le explic Iguchi. El cuerpo encontrado en el parque haba sido descuartizado, por lo que no podemos examinar sus huellas dactilares. No obstante, hemos hallado una mano cuya palma puede ayudarnos en la identificacin. Ojal no sea l, pero tengo que comunicarle que tanto el grupo sanguneo como la edad del cuerpo parecen coincidir con los de su marido. Ha dicho descuartizado? murmur Yayoi. S respondi Iguchi, adoptando un tono serio. En el parque Koganei se han encontrado quince trozos que, sin embargo, juntos slo forman la quinta parte de un cuerpo, razn por la cual se ha extendido la bsqueda a todo el parque. Hemos encontrado el cadver gracias a los cuervos. Los cuervos? repiti Yayoi desconcertada. As es, los cuervos. Una de las mujeres encargadas de la limpieza estaba rebuscando entre las basuras para darles algo de comer, y encontr las bolsas. De no ser por ella, nunca nos hubiramos enterado de la existencia de un cadver. Yayoi hizo un esfuerzo para no echarse a temblar. Si se tratase de Kenji, con qu propsito alguien le hubiera hecho eso? En lugar de responderle, Iguchi formul otra pregunta. Sabe si ltimamente su marido ha estado metido en algn asunto turbio? Ha tomado dinero prestado de alguien? Que yo sepa, no. A qu hora suele volver? Siempre est en casa antes de que me vaya al trabajo. Sabe si juega o apuesta? Al or esas palabras, Yayoi pens en el bacar, pero neg con la cabeza. Que yo sepa, no respondi. Pero ltimamente beba mucho. Siento tener que formularle esta pregunta, pero suelen pelearse a menudo? De vez en cuando. Pero... es un buen padre y un buen marido. Haba estado a punto de hablar de l en pasado. Adems, Kenji siempre haba sido un buen padre; sinti que los ojos se le llenaban de lgrimas. Ante la evidente incomodidad de la escena, Iguchi se levant. Lo siento dijo. Si por desgracia se tratara de su marido, tendr que ir a comisara. Por supuesto. Esperemos que no sea l aadi Iguchi. Para los nios sera terrible... Al levantar los ojos, Yayoi vio que Iguchi diriga de nuevo la vista hacia el triciclo. El gato segua acurrucado a su lado. Cuando los policas se fueron, Yayoi telefone a Masako. Qu pasa? pregunt Masako, adivinando por su tono de voz que se trataba de una emergencia. Yayoi le cont que haban encontrado un cadver troceado en el parque Koganei. Ha sido Kuniko dijo Masako arrepentida. No debera haber confiado en esa intil. Pero quin hubiera pensado en los cuervos? Y qu hago ahora? Si han tomado una huella palmar, tarde o temprano sabrn que es tu marido. Pero debes actuar como si no supieras nada. Manten tu versin: que esa noche no volvi a casa, que la ltima vez que lo viste fue por la maana. Que os llevabais bien. Pero y si alguien lo vio volver? Mientras hablaba con Masako, la angustia de Yayoi iba en aumento.

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T misma dijiste que era casi imposible. S, pero... Haz el favor dijo Masako. Sabas que poda pasar algo as, no? Y si alguien nos vio escondindolo en el maletero? Masako guard silencio durante unos instantes, pensativa. No s dijo finalmente. Sus palabras no tranquilizaron a Yayoi. Lo que tengo que ocultarles, pase lo que pase, es el cardenal que Kenji me hizo al golpearme, no es as? Claro. Adems, tienes una coartada para esa noche y no sabes conducir, de modo que no sospecharn de ti. Fuiste a la fbrica y a la maana siguiente llevaste a los nios a la escuela. S. Y habl con una vecina cerca del vertedero aadi Yayoi intentando tranquilizarse a s misma. No te preocupes dijo Masako. No hay nada que te relacione con mi casa. Aunque inspeccionen tu cuarto de bao, no van a encontrar nada. Tienes razn convino Yayoi. Pero entonces se acord de su otro motivo de preocupacin: la visita de Kuniko. Por cierto, ayer Kuniko estuvo en mi casa para chantajearme. -Qu? Quiere quinientos mil en lugar de cien mil. No me extraa. Lo echa todo a perder y an quiere ms. . Y me hizo firmar como avaladora de un prstamo. Qu prstamo? No s. Pareca de una agencia de crdito. Masako volvi a guardar silencio. Mientras esperaba una respuesta, Yayoi pens que su compaera estara furiosa con ella, pero cuando sta retom la palabra lo hizo en un tono de voz calmado. Eso podra ser un problema dijo. Si lo de tu marido se hace pblico y el prestamista aparece con el contrato, todo el mundo creer que Kuniko te estaba chantajeando. Si no es as, no hay ningn motivo por el que no puedas ser su avaladora. Es verdad. Pero no creo que salga a la luz. Kuniko no te pidi que pagaras por ella, verdad? Es una inconsciente, pero no hasta ese punto. Como saba que no tena el dinero, me pidi que estampara mi sello en la solicitud. Yayoi no entenda exactamente lo que Kuniko quera de ella, pero las palabras de Masako la ayudaron a tranquilizarse. Por cierto, quiz no sea tan malo que identifiquen el cadver. Por qu dices eso? Si lo hacen, podras cobrar el seguro. Tu marido tena un seguro de vida, verdad? Claro, pens Yayoi, asombrada. Kenji tena suscrita una pliza de cincuenta millones de yenes. Justo cuando todo pareca a punto de desmoronarse, la situacin daba un giro inesperado. Sentada en la sombra habitacin, Yayoi se puso a pensar en todas las posibilidades que se abran ante ella y sostuvo con fuerza el auricular. 2 Despus de colgar, Masako consult su reloj de pulsera. Eran las cinco y veinte. Esa noche no tena que ir a la fbrica y no saba a qu hora iban a volver su marido o su hijo, de modo que hubiera podido pasar una tarde tranquila. No obstante, las cosas haban cambiado de repente. Hasta entonces todo haba ido bien, pero de pronto acechaban los peligros; si daban un solo paso en falso

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desapareceran para siempre en la oscuridad. Masako intent concentrarse, como si se propusiera sacarle una punta muy fina a un lpiz. Al cabo de unos minutos, cogi el mando a distancia y encendi el televisor. Busc un canal donde emitieran noticias, pero an era demasiado pronto. Entonces pens en el peridico vespertino: tal vez contuviera informacin importante que le hubiera pasado inadvertida. Apag la tele y cogi el diario que haba dejado en el sof.> Al pie de la tercera pgina encontr lo que buscaba: un breve cuyo titular rezaba: Encontrado cadver descuartizado en un parque. Por qu no lo haba visto antes? sa era la prueba de su exceso de confianza. Mientras se prometa a s misma extremar las precauciones, ley el artculo por encima. Segn el peridico, una empleada de la limpieza haba descubierto esa misma maana en una papelera del parque una bolsa de plstico que contena varios trozos de un cadver. Despus de una inspeccin policial, se haban encontrado un total de quince bolsas esparcidas por el recinto, todas ellas con varias partes del cuerpo de un hombre adulto. Eso era todo lo que deca el artculo, pero a juzgar por el nmero de bolsas y por la situacin del parque no haba duda de que se trataba de la parte que haba encomendado a Kuniko. Implicarla en el asunto haba sido un gran error. Si desde el principio no haba confiado en ella, por qu le haba encargado que se ocupara de esas bolsas? Irritada por su craso error, empez a morderse las uas. Que descubrieran la identidad de Kenji era slo cuestin de tiempo. No haba manera de remediar lo que ya estaba hecho, pero aun as quiz fuera mejor avisar a Kuniko para que no cometiera ms imprudencias, o incluso amenazarla. No obstante, primero tena que ir a casa de Yoshie para ponerla al corriente de lo sucedido. Yoshie tena intencin de ir a trabajar, as que deba actuar con celeridad. Masako y sus compaeras libraban la noche del viernes al sbado en lugar de la noche del sbado al domingo porque la paga del domingo era un 10 por ciento ms alta. Sin embargo, como Yoshie necesitaba el dinero, tambin trabajaba la noche del viernes al sbado, por lo que no descansaba ni un solo da. En cuanto puls el timbre amarillento de la casa de Yoshie, la puerta se abri casi al instante, con un desagradable crujido. Qu te trae por aqu? pregunt Yoshie, envuelta en una nube de vapor. Deba de estar preparando sopa para la cena, pens Masako al percibir el olor a caldo mezclado con el hedor a desinfectante que acostumbraba a reinar en esa casa. Puedes salir un momento, Maestra? murmur Masako. En la pequea sala de estar, situada enfrente del recibidor, vio a Miki sentada en el suelo, con los brazos alrededor de las rodillas. Estaba tan abstrada con los dibujos animados de la tele que ni siquiera se volvi para ver quin era. Yoshie empalideci ante la sospecha de que haba pasado algo malo. El cansancio se reflejaba claramente en su rostro trasudado. Masako dio un paso a un lado y esper a que Yoshie saliera. Justo al lado de la puerta principal haba un pequeo jardn que Yoshie haba convertido en un modesto huerto. Masako mir con curiosidad los abundantes tomates rojos que colgaban de las ramas. Ya estoy aqu dijo Yoshie al salir. Qu miras? Los tomates. Parecen muy bien cuidados. Si tuviera ms espacio, tambin plantara arroz coment Yoshie con una sonrisa mientras contemplaba el angosto terreno arropado bajo los aleros de la casa. Ya estoy harta de ellos, pero parece que esta tierra les va bien. Son muy

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dulces. Llvate los que quieras. Cogi uno especialmente maduro y lo puso en la mano de Masako, que lo mir durante un instante, pensando en lo sano que pareca pese a haber crecido al lado de una casa en ruinas. Qu queras? le pregunt Yoshie expectante. Ah! dijo Masako levantando la cabeza. Has ledo el peridico? No recibimos ninguno repuso Yoshie ligeramente avergonzada. Han encontrado algunas bolsas en el parque Koganei. En el parque Koganei? No son las mas! Ya lo s. Deben de ser las de Kuniko. Y la polica ha ido a casa de Yayoi porque ha denunciado la desaparicin de Kenji. Ya saben que es l? An norespondi Masako. Yoshie pareca preocupada. Tena las ojeras an ms marcadas que la noche anterior, en la fbrica. Qu vamos a hacer? exclam angustiada. Nos van a descubrir! Identificarn el cuerpo, de eso no cabe duda convino Masako. Entonces, qu hacemos? Vas a ir a trabajar esta noche? S... contest Yoshie confusa. Quera ir sola, pero no s qu hacer. Es mejor que vayas. Tenemos que actuar como si nada hubiera pasado. Nadie sabe que viniste a mi casa ese da, verdad? No dijo negando con la cabeza. Muy bien. Y as debe de seguir siendo. Cabe la posibilidad de que sospechen de Yayoi. O sea que debemos evitar que sepan que tenan problemas o que le peg. Si lo descubren acabaremos as dijo juntando las muecas, como si estuviera esposada. Entendido dijo Yoshie tragando saliva y mirando los brazos huesudos de su compaera. En ese preciso instante, apareci un nio pequeo que se aferr a las piernas de Yoshie. nicamente llevaba puesto un paal, dejando al descubierto su torso y sus piernas enclenques. Abuela murmur. Y ste? Es mi nieto anunci Yoshie mientras coga al pequeo de la mano para evitar que se escapara. Desde cundo tienes un nieto? pregunt Masako acariciando la cabeza del nio. El contacto con sus suaves cabellos le record a Nobuki cuando era pequeo. Nunca te lo haba dicho, pero tengo otra hija. Es de ella. Y lo cuidas t? S dijo Yoshie con un suspiro mientras miraba al pequeo. El nio alarg un brazo para coger el tomate que Masako tena en la mano. Cuando ella se lo dio, el pequeo lo oli y se lo restreg por la mejilla. Qu rico!murmur Masako. S convino Yoshie, pero es demasiado raro. Despus de todo lo que ha pasado, tengo la impresin de que ya no me quedan fuerzas para cuidarlo. Cuando son pequeos dan mucha faena. Y an lleva paales, por lo que veo. S. Ahora tendr que cambiar los de dos. Yoshie sonri, pero en su mirada se reflejaba la responsabilidad de quien tiene personas a su cargo. Masako la observ durante unos instantes. Bueno. Si ocurre algo, vendr a verte. Masako dijo Yoshie cuando su compaera estaba a punto de irse, qu has hecho con la cabeza? pregunt bajando la voz para que su nieto no la oyera. El pequeo estaba absorto observando el tomate, sin prestar atencin a la conversacin.

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La enterr al da siguiente dijo despus de asegurarse de que no haba nadie cerca. No te preocupes. Dnde? Es mejor que no lo sepas. Masako ech a andar hacia su Corolla, que haba dejado aparcado en la calle principal. Decidi no decirle nada sobre el intento de Kuniko de chantajear a Yayoi ni sobre el dinero del seguro de vida de Kenji. No vala la pena agobiarla ms de lo que lo estaba. Aunque la verdad era que Masako ya no confiaba en nadie. No muy lejos de all, oy el silbato de un vendedor ambulante de tofu. A travs de las ventanas abiertas de las casas le llegaba el ruido de cacharros de cocina y el rumor de los televisores. Era la hora en que las amas de casa estaban ms ocupadas. Masako pens en su cocina, vaca y ordenada, y en su bao, el escenario de aquel acto macabro. Por muy duro que fuera, se senta ms a gusto en el bao que en la cocina. Cogi el mapa para buscar el bloque de pisos donde viva Kuniko, en el vecino barrio de Kodaira. En la entrada del edificio haba una hilera de buzones de madera llenos de pegatinas y carteles que prohiban que se dejaran folletos pornogrficos. Las placas con los nombres de los inquilinos actuales se confundan con las de los anteriores, e incluso en algunos casos ni tan slo se haban molestado en cambiarlas y simplemente haban escrito el nombre del nuevo inquilino encima del antiguo. Tras leer los nombres de los buzones, Masako supo que Kuniko viva en el cuarto. Entr en un ascensor tan desastrado como los buzones, subi hasta la cuarta planta y busc el piso de Kuniko. Una vez ante la puerta, llam al timbre pero no obtuvo respuesta. Haba visto su Golf aparcado abajo, por lo que pens que tal vez habra salido a comprar algo. Masako decidi esperarla y se qued de pie en un rincn del pasillo. Se fij en los insectos que se agolpaban en el dbil fluorescente. De vez en cuando, uno de ellos se precipitaba contra el cristal y caa al suelo fulminado. Masako encendi un cigarrillo y se dedic a contar los insectos muertos mientras esperaba a su compaera de trabajo. Al cabo de veinte minutos, Kuniko sali del ascensor cargando con varias bolsas del supermercado. Pese al calor y a la humedad, iba vestida de negro y pareca muy animada, tarareando alegremente una cancin mientras avanzaba por el pasillo. A Masako le record los cuervos del parque. Ah! Vaya susto! exclam Kuniko al verla oculta en la penumbra. Tenemos que hablar. Ahora? Deque?pregunt Kuniko contrariada. Masako cogi el peridico del buzn de la puerta del apartamento de Kuniko para ponrselo ante los ojos. Al sacarlo, tirone de l con tanta fuerza que la pestaa emiti un fuerte ruido metlico que retumb por todo el pasillo. Qu pasa? Lelo t misma susurr Masako. Kuniko rebusc la llave en su bolso, asustada por la manera en que la miraba Masako. El piso est desordenado, pero ser mejor que pases. ste no es sitio para hablar. Masako entr en la vivienda y mir a su alrededor. No estaba tan desordenado como haba dicho Kuniko, pero la decoracin era una mezcla de objetos bastos y refinados, como si fuera un mero reflejo de su propietaria. Espero que no nos lleve demasiado tiempo dijo Kuniko mientras encenda el aire acondicionado y se giraba para mirar nerviosamente a Masako. No te preocupes. Ser un momento.

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Masako abri el peridico y le mostr el artculo breve de la pgina tres. Kuniko dej las bolsas en el suelo y lo ley a toda prisa. Le tembl la mejilla, cubierta por una gruesa capa de maquillaje. Son tus bolsas, verdad? Cre que no las encontraran... Estpida. La limpieza en los parques es muy estricta. Por eso os dije que las tirarais en cualquier vecindario. Aun as, no tienes por qu llamarme estpida dijo Kuniko torciendo el gesto. Y qu calificativo quieres que emplee para alguien que comete una estupidez? Gracias a tu ineptitud, la polica ya se ha presentado en casa de Yayoi. Qu? Ya? exclam con cara de sorpresa. S. An no han identificado el cadver, pero es slo cuestin de tiempo. Tal vez maana, como mucho. Y si descubren que ha sido ella, estamos perdidas. Kuniko se qued mirando a Masako, como si el cerebro se le hubiera anquilosado. Ya sabes lo que eso significa, verdad? Aunque no nos descubran a nosotras, si detienen a Yayoi ya os podis despedir del dinero. Al or esas palabras, Kuniko volvi en s. Y no slo eso prosigui Masako: tambin est el asunto de tu crdito. Adems de ser cmplice por haber descuartizado a su marido, has intentado hacerle chantaje. Chantaje? exclam Kuniko. Eso no es verdad! Ah no? Acaso no la obligaste? Slo le ped que me ayudara. No hay nada malo en que nos ayudemos las unas a las otras, no? Despus de lo que hice por ella... farfull Kuniko. Unas gruesas gotas de sudor surcaron su rostro. Masako la mir con frialdad. Su principal preocupacin era que la agencia de crdito de Kuniko no se enterara de que Yayoi, su avaladora, iba a cobrar una gran suma de dinero correspondiente al seguro de vida de su marido. Cmo que ayudarnos las unas a las otras? Qu sabrs t de ayudar? Masako le tendi una mano. Dnde tienes el contrato? Dmelo. Acabo de entregarlo dijo Kuniko echando un rpido vistazo a su reloj. Dnde? En la agencia, cerca de la estacin. Se llama Million Consumers Center. Pues llmales en seguida y diles que quieres que te lo devuelvan. Kuniko estaba a punto de echarse a llorar. Eso es imposible. Imposible o no, tienes que hacerlo. Maana se sabr todo y esos tipos corrern a buscarle las cosquillas a Yayoi. De acuerdo. A regaadientes, Kuniko sac una tarjeta de visita de su bolso y cogi el telfono, cubierto de pegatinas al igual que los buzones del vestbulo. Soy Kuniko Jonouchi. Podra recuperar el contrato que les entregu esta tarde? Su interlocutor se neg. A pesar de la advertencia de Masako, Kuniko no estaba capacitada para manejar la situacin. Pues diles que esperen, que ahora mismo vas para all dijo Masako alargando la mano para tapar el auricular. Despus de colgar, Kuniko se sent en el suelo, como si estuviera exhausta. De veras tengo que ir? Claro. Porqu? Porque todo este lo es culpa tuya. Yo no lo descuartic! exclam Kuniko. Cllate! le grit Masako reprimiendo las ganas de abofetearla. Kuniko se ech a llorar.

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Cunto les has pedido? Esta vez quinientos mil. Masako saba cmo funcionaba: ella habra intentado pedir menos, pero al estudiar los ltimos pagos la deban de haber convencido para que pidiera un poco ms. Imaginaba que Kuniko llevaba varios meses sin poder pagar los intereses de los prstamos que tena que devolver. Normalmente no se necesita ningn avalador. Creo que te estn tomando el pelo. Me dijeron que sin avalador tendra que devolverles a tocateja todo lo que les debo se justific Kuniko. ? , Yt te lo has credo? Kuniko neg con la cabeza. No. Pero se trataba de un tipo muy educado y elegante. No era el tpico con pinta de maoso. Cuando le he entregado el contrato incluso me ha dado las gracias. Esa gente acta segn les conviene. Seguro que saba que con eso te tranquilizaba dijo Masako sin ocultar su desprecio. Pareces saber mucho. Y t muy poco. Venga, vamos. Masako se dirigi hacia el recibidor y se puso sus zapatillas gastadas. Kuniko la sigui de mala gana. Las luces del Million Consumers Center estaban apagadas, pero Masako subi la escalera y llam a la endeble puerta. Est abierto dijo una voz masculina desde el interior. Ambas abrieron la puerta y entraron. Haba un chico repantigado en un silln cerca de la ventana, fumando un cigarrillo. Sobre el sucio escritorio que tena enfrente, haba un peridico deportivo arrugado y un bote de caf pringoso. Hola las salud ponindose de pie. En qu puedo ayudarles ? Aunque el traje gris y la corbata granate con que iba ataviado eran demasiado elegantes para esa oficina, su pelo tei do de castao claro estaba ms en consonancia con el ambiente. A juzgar por su reaccin, Masako supo que no esperaba ver a Kuniko. Seor Jumonji dijo Kuniko, la persona que se haba ofrecido como avaladora ha cambiado de opinin y me ha pedido que le rescinda el contrato. Es usted? quiso saber Jumonji mirando a Masako con cautela. No, soy una amiga. Est casada y no le interesa involucrarse en algo as. Puede devolvrselo? Lo siento, pero es imposible. Entonces, djeme verlo. De acuerdo. Jumonji abri un cajn de su escritorio y tendi una hoja a Masako, que la ley por encima. No hay ninguna disposicin legal que establezca la necesidad de un avalador a menos que figurara en el prstamo original. Podra ver el primer contrato? Claro dijo Jumonji adoptando una actitud seria. Sac otra hoja de la carpeta y mostr un recuadro a Masako. Aqu est: en caso de que se d un cambio sustancial en la situacin econmica del cliente, estamos habilitados para requerir un avalador. El marido de la seora Jonouchi ha dejado el trabajo y ha desaparecido. Eso no es un cambio sustancial? Considrelo como quiera dijo Masako con una sonrisa. Pero lo cierto es que slo se ha retrasado una vez en el pago. Y slo por un da. No se est excediendo?

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Jumonji no esperaba esa respuesta. Se qued atnito, mirando a Masako. Kuniko ech un vistazo a su alrededor, como si temiera que alguien pudiera aparecer para atacarlas. Jumonji segua con la vista clavada en Masako. Nos conocemos de algo? pregunt finalmente. No respondi Masako acompaando su monoslabo con un gesto de negacin. Vaya... dijo Jumonji inclinando ligeramente la cabeza. Para serle franco prosigui, un poco ms amable, tenemos serias dudas sobre el pago de este prstamo... Lo devolver, se lo aseguro lo cort Masako. Entonces, est dispuesta a ser su avaladora. No, pero me encargar de que se lo devuelva. Aunque tenga que pedir otro crdito para hacerlo. Muy bien dijo Jumonji cediendo un poco. Pero me mantendr ojo avizor respecto a los pagos de la seora Jonou chi. Volvi a sentarse en el sof. Kuniko mir a Masako, sorprendida por lo poco que le haba costado recuperar el contrato. Vamos dijo Masako. Ya me acuerdo! exclam Jumonji mientras se dirigan a la puerta. Usted es Masako Katori. aa Masako se volvi, y de pronto record la imagen de un Jumonji ms joven y agresivo. Haba trabajado como cobrador de morosos para un subcontratista de la empresa donde ella haba estado empleada. Desde entonces haba cambiado mucho; incluso tena un nuevo nombre, pero segua teniendo los mismos ojos de lince. Ahora que lo dice... admiti Masako. Como se ha cambiado el nombre... Jams hubiera imaginado verla por aqu... dijo Jumonji con una sonrisa maliciosa. De qu lo conoces? le pregunt Kuniko a medio tramo de escalera, incapaz de disimular su curiosidad. Sola venir por la empresa donde trabajaba. Y qu haca? Algo relacionado con dinero. Cobraba a morosos ? Masako no respondi. Kuniko la mir un instante, decidi 3 Por qu poda hablar con l en sueos si saba que estaba muerto? En duermevela, Masako vio a su padre de pie en el jardn, mirando la hierba que empezaba a despuntar. Vesta un yukata (5) parecido a los que sola llevar en el hospital, donde haba permanecido ingresado a causa de un tumor maligno en la mandbula. El cielo estaba nublado. Al ver a Masako en la galera, su rostro, deformado por varias operaciones, pareci relajarse. Qu haces ah?, le pregunt ella. Decidir si salgo a dar una vuelta o no. Pese a que era incapaz de hablar con claridad, en el sueo su padre pronunciaba las palabras perfectamente. Las visitas estn a punto de llegar, dijo ella. No saba de quin se trataba, pero haba estado poniendo orden en la casa para las visitas. El jardn perteneca a la casa de alquiler de Hachioji donde viva su padre, pero, curiosamente, la vivienda en que se desarrollaba su sueo era la nueva que haban

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construido Yoshiki y ella. Nobuki, con la apariencia de un nio, se aferraba a la pernera de sus vaqueros. Entonces tendrs que limpiar el bao, dijo su padre preocupado. Al or esas palabras, Masako sinti un escalofro, pues el bao estaba lleno de pelos de Kenji. Sin embargo, cmo poda saberlo su padre? Deba de ser porque tambin l estaba muerto. Masako se libr de las pequeas manos de Nobuki y empez a buscar una excusa. Mientras trataba de inventarse una, el anciano se dirigi hacia ella caminando sobre sus delgadas piernas. Tena el mismo aspecto, el semblante plido y hundido, que el da que muri. Masako, mtame, le dijo al odo. Masako se despert sobresaltada. sas haban sido las ltimas palabras que pronunci. El dolor le impeda hablar e incluso comer, pero fue capaz de articular esa nica frase. Hasta entonces haba permanecido oculta en su memoria, pero al recordarla tembl de miedo, como si acabara de ver a un fantasma. Eh, Masako. Yoshiki estaba de pie, junto a la cama. Casi nunca entraba en el dormitorio cuando estaba ella. An absorta en su pesadilla, Masako alz la vista y mir extraada a su marido. Mira esto le dijo l mostrndole un artculo del peridico. No los conoces? Masako se incorpor y cogi el peridico que le tenda Yoshiki. El titular deca as: Identificado el cadver descuartizado hallado en el parque como el de un oficinista del barrio de Musashi Murayama. Tal como haba supuesto, haban identificado a Kenji durante la noche. Sin embargo, al verlo en letras impresas le pareci ms real. Preguntndose el porqu, Masako ley el artculo. La noche en la que la vctima desapareci, su esposa, Yayoi, estaba trabajando en el turno de noche en una fbrica del barrio. La polica investiga los ltimos movimientos de Yamamoto tras salir del trabajo. No haba nuevos datos, slo lo que ya haba informado el artculo anterior sobre los restos encontrados en el parque. Conoces a la mujer, verdad? S. Cmo lo sabes ? A veces ha llamado una tal Yamamoto de la fbrica. Y tu fbrica es la nica del barrio con turno de noche. Acaso haba odo la llamada de Yayoi esa noche? Masako le mir a los ojos, pero l desvi la mirada, avergonzado por haber mostrado tanto inters. Cre que querras saberlo. Gracias. Por qu le habrn hecho algo as? Alguien deba de odiarlo. No creo dijo Masako. Pero quin sabe? Eres amiga suya, no? No deberas ir a verla? le pregunt Yoshiki, extraado al ver que ella no mostraba el menor signo de alteracin. No s respondi vagamente, fingiendo leer el peridico que estaba encima de la cama. Yoshiki la observ un instante con curiosidad y luego se acerc al armario, de donde sac un traje. Normalmente no trabajaba los sbados, pero hoy quiz fuera una excepcin. Masako se levant y, an en pijama, se puso a ordenar la habitacin. Seguro que no deberas ir? insisti Yoshiki sin volverse. Su casa debe de estar invadida de policas y periodistas. Por eso mismo creo que es mejor que no vaya respondi Masako. Yoshiki se quit la camiseta sin decir nada. Masako estudi su espalda desnuda: sus msculos estaban nacidos y destensados. Tanto su cuerpo como su estado de nimo le acercaban cada vez ms a la vejez. Como si notara la mirada de su esposa en su espalda, Yoshiki tens el cuerpo.

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Apenas recordaba cunto tiempo haca que no dorman juntos. Ahora vivan bajo el mismo techo y cumplan los roles que cada uno haba escogido para s. Ya no eran marido y mu jer, ni siquiera padre y madre. Se limitaban a ir al trabajo y a ocuparse de las tareas domsticas de manera automtica y obstinada. Masako pensaba que se estaban autodestruyendo en un lento proceso imparable. Yoshiki se puso la camisa y se volvi. Al menos podras llamarla dijo. No seas tan fra. Sus palabras la hicieron reflexionar: su proximidad con el crimen quiz la impulsaba a reaccionar de un modo poco natural. Si no actuaba con sentido comn estara perdida. Ya la llamar dijo a su pesar. Yoshiki la observ como si fuera a anunciarle algo. Cuando piensas que algo no es de tu incumbencia, te desentiendes por completo. Pues no es mi intencin repuso ella alzando los ojos para mirarlo. l deba de haber detectado algn cambio en su actitud desde que fuera a casa de Yayoi. No quera molestarte dijo l frunciendo el ceo, como si acabara de tragarse algo amargo. Ambos se quedaron mirando un instante, hasta que Masako baj los ojos para poner la colcha en la cama. Has estado hablando en sueos coment Yoshiki mientras se anudaba la corbata. He tenido una pesadilla respondi Masako reparando en que la corbata no pegaba con el traje. Y qu has soado? Mi padre me hablaba. Yoshiki emiti un gruido de aprobacin al tiempo que se guardaba la cartera y el abono del tren en el bolsillo del pantaln. Su padre y l siempre se haban llevado bien, por lo que su poco inters por hablar del sueo slo poda ser una muestra ms de que no le interesaba saber lo que pensaba Masako. Seguramente no senta esa necesidad. Y ella tampoco. Mientras arreglaba pulcramente los bordes de la colcha, Masako pens en todo lo que haban perdido como pareja. Una vez Yoshiki se hubo ido, Masako telefone a casa de Yayoi. Diga? dijo una voz cansada. Se pareca a la de Yayoi, pero era ms vieja. Soy Katori. Podra hablar con Yayoi? Ahora est durmiendo. Puede darme el recado. Soy una compaera de la fbrica. He ledo en el peridico lo sucedido y estaba preocupada por ella. Le agradezco la llamada. Como supondr, est destrozada. Lleva en cama desde ayer. Seguramente, la mujer deba de estar harta de repetir la misma cantinela. Cuntas veces habra sonado el telfono durante esa maana? Familiares, compaeros y clientes de Kenji, amigas de Yayoi y vecinos, eso sin contar a los medios de comunicacin. Sin duda, la mujer deba de repetir el mensaje como si se tratara de un contestador automtico. Es usted la madre de Yayoi? quiso saber Masako. S respondi la mujer tajantemente, como si no quisiera dar ms informacin de la necesaria. Todos lo sentimos mucho. Cudense dijo Masako para concluir la conversacin. Masako se alegr de haber llamado. De lo contrario, hubiera parecido sospechoso. Ahora slo tena que poner los cinco sentidos para que no se descubriera nada ms. Despus de colgar el aparato, Nobuki baj de su habitacin, se prepar el desayuno y sali sin decir nada. Masako no saba si iba al trabajo o a pasar el da por ah. En cuanto volvi a quedarse sola, puso la tele y repas los informativos. Todas cadenas repetan lo mismo que haba ledo en el peridico. parecer, no haba novedades.

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Al cabo de un rato recibi una llamada de Yoshie, que hablaba casi en un susurro. A diferencia de ella, Yoshie haba ido a trabajar la noche anterior y ahora estaba en casa cuidando a su suegra. Vaya, tenas toda la razn dijo en un tono pesimista. Lo acabo de ver en la tele. La polica no tardar en presentarse en la fbrica. Crees que encontrarn nuestras bolsas? No lo s. Y qu les diremos ? Pues que Yayoi no ha venido al trabajo desde la noche en cuestin y no sabemos nada. S, claro. Les decimos eso y ya est. Yoshie formul las mismas preguntas una y otra vez, repitiendo para s cada una de las respuestas que le daba Masako, como si quisiera convencerse a s misma de las respuestas de su compaera. Masako, por su parte, empez a impacientarse: para eso no vala la pena que la llamara. Entonces, oy los gemidos del nieto de Yoshie al otro lado de la lnea y record el sueo que haba tenido esa maana. La sensacin de tener a Nobuki tirndole de los pantalones haba sido muy real. Quiz fuera porque haba visto al pequeo en casa de Yoshie. Si analizaba cada uno de los elementos que la componan, quiz la pesadilla dejara de atemorizarla. Y si...? Nos veremos esta noche dijo, interrumpiendo la pregunta de Yoshie. Kuniko, en cambio, no dio seales de vida. Quiz sus amenazas haban surtido efecto y haba decidido comportarse durante una temporada. Mientras haca la colada, Masako pens en Jumonji, a quien haba visto el da anterior por primera vez en muchos aos. ste estaba metido en un tipo de negocio que, casi siempre, proporcionaba mucho dinero en poco tiempo y, despus, haba que cerrarlo. No saba lo que iba a pasar con Kuniko y su crdito, pero si Jumonji lea el peridico y reconoca el nombre que figuraba en el contrato sera una fuente de problemas. Qu tipo de persona era Jumonji? Por primera vez en mucho tiempo, Masako se dispuso a rememorar su paso por su antiguo empleo, si bien no haba nada relevante de esa poca digno de evocar. No obstante, mientras pona detergente en la lavadora y observaba cmo se disolva en el agua formando un remolino blanco, sus pensamientos viajaron hacia el pasado. Lo primero que le vino a la memoria fue la fiesta de Ao Nuevo. En Caja de Crdito T, la empresa en la que entr en cuanto acab el instituto y para la que trabaj durante veintids aos, la fiesta de Ao Nuevo era un gran acontecimiento. Justo el da antes de reanudar la actividad, solan organizar una recepcin a la que se invitaba a los ejecutivos de las empresas con las que trabajaban y a los representantes de las cooperativas agrarias que eran sus principales depositantes. Ese da, todas las empleadas deban acudir al trabajo en quimono, si bien esa norma slo afectaba a las ms jvenes. El resto de empleadas trabajaban entre bastidores, preparando entremeses, limpiando vasos y calentando sake. Los hombres asuman el trabajo ms duro, como servir la cerveza e instalar el mobiliario necesario en la sala, pero las mujeres estaban ocupadas todo el da, empezando por los preparativos y terminando por la limpieza. Sin embargo, lo peor era que la fiesta supona acortar un da las vacaciones, que tericamente abarcaban desde el 30 de diciembre hasta el 4 de enero. Adems, la asistencia era obligatoria para todos los empleados, aunque a efectos prcticos ese da no se consideraba una jornada laboral. Masako, que con el tiempo se haba convertido en la empleada de ms edad, deba quedarse siempre en la cocina, ca lentando sake. De hecho, era una tarea que iba en consonancia con su carcter poco sociable, pero cuando llevaba varias horas de pie en ese espacio reducido que ola a sake, empezaba a encontrarse mal. Y cuando sus compaeros comenzaban a excederse en la bebida y acudan a buscar a otras mujeres para que sirvieran a los invitados, sus tareas se duplicaban. Mientras se encontraba sola calentando sake y limpiando vasos, la situacin

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dejaba de ser lamentable para rozar lo absurdo. Incluso algunos aos le haba tocado limpiar las vomitonas de sus compaeros. Algunas mujeres haban dejado la empresa al ver el destino que les esperaba si seguan trabajando hasta la edad de Masako. Por fortuna, la fiesta de Ao Nuevo se celebraba slo una vez al ao y poda soportarlo. Lo que ms la molestaba era que el esfuerzo que pona el resto de das nunca se viera recompensado y que, con el paso de los aos, no la hubieran ascendido ni le hubieran confiado ms que las tareas rutinarias que haba desempeado desde su primer da en la empresa. Pese a entrar a las ocho de la maana y quedarse hasta las nueve de la noche, siempre le encomendaban el mismo trabajo. Y por muy bien que lo hiciera, las decisiones importantes recaan invariablemente sobre sus compaeros, y ella quedaba relegada a un segundo plano. Los hombres que haban entrado en la empresa en la misma poca que ella haban recibido una buena formacin y haban sido ascendidos como mnimo a jefes de seccin, e incluso los ms jvenes ya ocupaban cargos ms importantes que el suyo. Un da vio la nmina de un compaero con su misma antigedad y se qued asombrada. Cobraba casi dos millones ms que ella, quien, tras veinte aos de servicio, tena un sueldo anual de cuatro millones seiscientos mil yenes. Despus de pensarlo mucho, se decidi a hablar con el jefe de su seccin, que haba entrado en la empresa el mismo ao que ella, con la peticin de realizar el mismo trabajo que sus compaeros, as como un ascenso a un puesto de mayor responsabilidad. Al da siguiente empez el acoso. En primer lugar deban de haber explicado mal sus peticiones a sus compaeras, puesto que stas fueron las primeras en darle la espalda. Al parecer, se extendi el rumor de que era una egosta que nicamente se preocupaba por su situacin. Dejaron de invitarla a la cena de empleadas que se celebraba todos los meses y la aislaron por completo. Los hombres, por su parte, insistan en que fuera ella quien sirviera el t a los clientes que visitaban la oficina y quien se ocupara de hacer las fotocopias. Por pura lgica, no tena tiempo para terminar sus tareas, as que a menudo deba quedarse a hacer horas extra. La calidad de su trabajo se resinti, lo que qued reflejado en los informes de seguimiento y, por consiguiente, esos mismos informes desaconsejaron el ascenso a un puesto de mayor responsabilidad. No obstante, Masako resisti. Se quedaba en la oficina hasta bien entrada la noche, y si no poda terminar el trabajo, se lo llevaba a casa. Nobuki, que por aquel entonces estaba en primaria, acus el estrs de su madre y Yoshiki, enfadado, le pidi que dejara la empresa. Masako se senta como una pelota de pingpong, yendo y viniendo todos los das de casa al trabajo y del trabajo a casa, y en ambos lugares estaba sola. No tena adonde ir ni dnde esconderse. Entonces descubri que su jefe haba cometido un error importante, y cuando lo seal, l la reprendi con severidad. De hecho, su superior era un hombre bastante ms joven y de una incompetencia patente. Ni se te ocurra comentarlo, vieja le dijo al tiempo que le daba una bofetada. Como la escena tuvo lugar por la noche, cuando la mayora de empleados se haba marchado, nadie los oy, pero el in cidente dej una herida profunda en el nimo de Masako. Por qu se crea tan importante por el mero hecho de ser un hombre? Se daba esos aires porque haba ido a la universidad? Acaso su experiencia y sus ganas de progresar no valan para nada? A menudo haba pensado en buscar otro empleo, pero como le gustaban las finanzas haba decidido quedarse. Sin embargo, aquello fue la gota que colm el vaso.

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El incidente de la bofetada coincidi con la poca de la burbuja econmica. Para los bancos y las entidades de crdito haba sido un perodo frentico de negocio, en el que haban prestado dinero sin ni siquiera solicitar un aval. Durante esos aos, se haban concedido prstamos a clientes dudosos y, al estallar la burbuja, una gran cantidad de crditos qued sin devolver. El precio del suelo cay en picado, as como el de las acciones, y aumentaron las subastas de terrenos recuperados. Con todo, los precios que se alcanzaban en las subastas nunca igualaban el precio real, de modo que las prdidas crecan de forma imparable. En esa situacin, conseguir fondos resultaba cada vez ms difcil, y con el tiempo otra caja de ahorros respaldada por una gran cooperativa agrcola entr en Caja de Crdito T. Todo sucedi muy deprisa. Al poco empezaron a circular rumores sobre una posible fusin y una reduccin de plantilla. En su condicin de empleada ms veterana, Masako se encontr en una posicin muy vulnerable. Adems, no haba procurado mantener una buena relacin con sus superiores, as que no se extra en absoluto cuando el jefe de personal la llam para ofrecerle un puesto en una pequea oficina en Odabara. Eso sucedi el ao antes de que Nobuki tuviera los exmenes de ingreso al instituto. Si aceptaba el puesto tendra que dejar a su hijo con Yoshiki. Tras rechazar el traslado, le pidieron que dejara la empresa. Ella no lo consider una derrota hasta que se enter de que, en el momento en que se anunci su dimisin, sus compaeros recibieron la noticia con aplausos. Jumonji haba empezado a aparecer por la oficina en cuanto estall la burbuja y comenzaron a producirse impagos de forma masiva. Incluso los bancos haban recurrido a los servicios de tipos como Jumonji para presionar a los clientes que no estaban al corriente de sus pagos. Cuando las cosas iban bien, la concesin de crditos, aunque conllevaran un riesgo elevado, era moneda corriente; pero pronto las facilidades se convirtieron en prisas por cobrar. Masako no consideraba un proceder correcto ni lo primero ni lo segundo, y de alguna manera haba imaginado que, pese a ser quien persegua a los morosos, Jumonji comparta su opinin. Nunca haba hablado con l, pero aun as haba observado cierto disgusto en su sonrisa y en su mirada mientras trataba con el resto de empleados. De pronto oy la seal que anunciaba que el programa de lavado haba terminado y se dio cuenta de que haba estado tan absorta en sus recuerdos que haba olvidado meter la ropa en la lavadora. Despus de formar un remolino, el detergente se haba escurrido, aclarado y centrifugado... igual que ella en esos das lejanos. Nada haba valido la pena, pens Masako soltando una risotada. 4 Jumonji se despert con un hormigueo en el brazo. Lo sac de debajo del fino cuello de la chica y extendi los dedos. Alterada por el movimiento brusco de Jumonji, la joven abri los ojos y lo mir a travs de sus finas pestaas, con un rostro aniado. Qu pasa? le pregunt. Jumonji ech un vistazo al despertador que haba en la mesilla. Eran las ocho de la maana. Tenan que levantarse. La luz del verano se filtraba a travs de las cortinas y calentaba la pequea habitacin. Venga, levntate. No musit la chica aferrndose a l. Tienes que ir a clase, no? Deba de estar en el primer ao de instituto. Ms que una mujer, era una nia, pero como a l slo le interesaban las jovencitas la consideraba una adulta.

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Es sbado (6). No pienso ir. Pues yo no puedo saltarme el trabajo. Venga, arriba. La chica chasc la lengua y bostez ostentosamente. Su boca infantil era una bonita estampa en rosa y blanco. Despus de contemplarla unos instantes, Jumonji sali de la cama y puso en marcha el aire acondicionado. Una ola de aire seco y polvoriento le lami el rostro. Preprame el desayuno. Ni hablar. Eres una mujer, imbcil. Es tu obligacin. No s hacerlo. Qu imbcil... Cmo puedes ser tan fresca? Deja de llamarme imbcil dijo ella al tiempo que coga un cigarrillo del paquete de Jumonji. Todos los viejos decs lo mismo. Viejo yo? Si slo tengo treinta y uno. La chica solt una carcajada. Lo dicho. Eres un viejo. Y cuntos aos tiene tu padre? le pregunt irritado. Cuarenta y uno. Slo diez ms que yo? De repente, consciente de su edad, se dirigi al cuarto de bao que haba justo al lado del recibidor. Al salir del lavabo pen s que al menos habra hervido agua para el t, pero sus cabellos teidos de castao claro seguan esparcidos por las sbanas. Venga! Levntate y sal de aqu! Jo! Vaya idiota! Eres un plasta dijo ella pataleando en el aire. Cuntos aos tiene tu madre? le pregunt Jumonji. Cuarenta y tres. Es mayor que mi padre. Bah! A las mujeres de ms de treinta ni las miro. Vaya jeta! Mi madre an es joven replic la chica. Y muy guapa. Jumonji sonri, pensando que se haba tomado una pequea venganza. No se le ocurri que su actitud pudiera ser tan infantil. Ignorando a la chica, encendi un cigarrillo y cogi el peridico. Despus de sentarse en la cama, ella lo mir de reojo, con una expresin de enfado que le hizo pensar en lo poco que le gustaban las mujeres mayores. Se pregunt cmo sera ella dentro de unos aos. La cogi por la barbilla e intent imaginarse a su madre. Pero qu haces? Djame! Por qu? Para ya! Qu miras? Nada. Slo pensaba que un da tambin t sers vieja. Pues claro repuso ella apartndole la mano. Por qu tienes que ser tan ruin? Me deprimes. Jumonji pens que Masako Katori, a quien haba visto despus de muchos aos, deba de tener ms o menos cuarenta y tres aos. Segua tan delgada como la recordaba y se haba convertido en una mujer incluso ms temible que antes. Tena que admitir que le haba causado una fuerte impresin. Masako Katori trabajaba en Caja de Crdito T, que haba estado en Tanashi. Haba estado, porque era una de esas empresas que se dedicaba a los prstamos inmobiliarios durante los aos

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ms boyantes de la economa japonesa y haba sido absorbida por otra mayor despus de que la burbuja estallara dejando a su estela un gran nmero de impagados. En esa poca, Caja de Crdito T haba recurrido a los servicios que prestaba la empresa de seguridad donde l trabajaba, y recordaba perfectamente a Masako por las frecuentes visitas que realizaba a sus oficinas. Siempre la encontraba sentada frente a su ordenador, impecablemente vestida con un traje gris que pareca acabado de salir de la lavandera. A diferencia del resto de empleadas, nunca iba maquillada ni se dedicaba a flirtear con las visitas. Trabajaba sin parar. Era una mujer seria e inabordable, si bien esa misma actitud la converta en una persona respetada por todos sus compaeros. En esa poca, a Jumonji no le interesaban los cotilleos de la oficina, si bien le haban llegado rumores de la actitud de Masako y sobre la posibilidad de que la despidieran. No obstante, su olfato le deca que haba algo ms. mi Alrededor de Masako siempre haba una barrera que impeda que nadie se le acercara, un signo que la sealaba como alguien en perpetuo combate contra el mundo. No era raro que l, una especie de matn ajeno a la empresa, fuera consciente de eso. Tal como deca el refrn, Dios los cra y ellos se juntan. Y los que eran incapaces de detectarlo se metan con ella. Con todo, lo que ms le intrigaba era qu haca ahora Masako Katori con una morosa como Jonouchi. Tengo hambre dijo la chica, sacndolo de sus pensamientos. Por qu no vamos al McDonald's? Dame un minuto. Por qu no te llevas el peridico y lo lees all? No seas pesada dijo Jumonji intentando zafarse de su abrazo y centrando su atencin en el titular del peridico. La referencia al barrio de Musashi Murayama le haba llamado la atencin. Al parecer, haban encontrado un cadver descuartizado en el parque. Jumonji empez a leer el artculo, e hizo una pausa al llegar a la frase donde se mencionaba a Yayoi Yamamoto, la esposa de la vctima. Ese nombre le sonaba de algo. No era el nombre que apareca en el aval de Jumonji? Masako se haba llevado el contrato, as que le sera imposible comprobarlo, pero estaba casi seguro de que se era el nombre que figuraba en el recuadro correspondiente al avalador. Qu asco! exclam la chica, que haba empezado a leer el artculo por encima de su hombro. El otro da estuve en ese parque! Haba un to con un monopatn que no paraba de decirme que fuese a verlo aadi intentando quitarle el peridico de las manos. Cllate ya! le espet Jumonji al tiempo que recuperaba el peridico para releer la noticia. Recordaba que Kuniko Jonouchi haba mencionado que trabajaba en el turno de noche de una fbrica de comida, justamente la informacin que daba el peridico respecto al empleo de Yayoi Yamamoto. Sin duda esa mujer haba sido la avaladora de Kuniko Jonouchi. No obstante, por qu Jonouchi haba pedido ese favor a la esposa de un hombre asesinado? El asunto le ola a chamusquina. Probablemente, si Masako Katori haba hecho tanto esfuerzo para recuperar el contrato era porque saba que a Yamamoto le haba pasado algo, y l se lo haba dado. Haba cado en su trampa como un pazguato. Mierda! exclam. Sin embargo, reley el artculo en busca de algo que no le cuadraba. Al parecer, la polica supona que la vctima haba sido asesinada y descuartizada el martes por la noche, pero no la haban identificado hasta la noche pasada. En ese caso, no era extrao que Masako, preocupada por la situacin de su compaera, hubiera querido anular el contrato firmado

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por Yamamoto. Sin embargo, por qu Jonouchi haba acudido a alguien cuyo marido estaba desaparecido para pedirle que la avalara? Y lo que era an ms raro: por qu Yamamoto haba aceptado? Y qu papel interpretaba Masako en todo eso? Esa mujer no era muy dada a meterse en asuntos ajenos. Las preguntas se arremolinaban en la cabeza de Jumonji. Finalmente lanz el peridico sobre la alfombra polvorienta y decidi investigar el caso. Intimidada por su comportamiento, la chica recogi el peridico con cautela y lo abri por las pginas dedicadas a la programacin televisiva. Mientras la observaba distradamente, Jumonji pens que el asunto ola a dinero y se anim. Los jvenes podan pedir dinero prestado desde cualquier cajero automtico, por lo que las agencias de crdito como Million Consumers Center tenan los das contados. Tal vez dentro de un ao dejara de existir, razn de ms para empezar a pensar en un cambio de negocio, como abrir una agencia de chicas de compaa. .. Sin embargo, no poda dejar escapar ese asunto. Sospechaba que haba un buen fajo de billetes al alcance de la mano. Tengo hambre insisti la chica torciendo la boca. Vamos a algn sitio. Vale, venga. Su sbito cambio de planes pareci cogerla por sorpresa. 5 Yayoi se encontraba escindida entre las muestras de compasin y las suspicacias de la gente. Se senta como una pelota de tenis, rebotando entre dos sentimientos muy intensos. Sin embargo, no tena ni idea de cmo deba comportarse. El inspector Iguchi, jefe del Departamento de Seguridad Pblica de la comisara de Musashi Yamato, se haba mostrado muy cordial en sus primeros contactos, pero cuando fue a su casa para confirmar que la huella palmar de Kenji coincida con la del cadver encontrado en el parque su actitud haba cambiado. La huella palmar del cadver del parque coincide con la de su marido le haba anunciado Iguchi. Como se trata de un caso grave, la investigacin ha pasado a la Direccin General de Polica, que va a destinar una unidad de investigadores a nuestra comisara. Seora Yamamoto, esperamos contar con su colaboracin. La expresin de sus ojos poco tena que ver con la que Yayoi haba visto el ltimo da mientras observaba el triciclo del jardn. La transformacin la dej helada, aunque saba que estaban en los preliminares de la investigacin. Esa misma noche, pasadas las diez, se presentaron en su casa dos agentes con aire circunspecto, incluso ms que Iguchi. Soy Kinugasa, de la Direccin General dijo uno de ellos mientras le mostraba la identificacin guardada en una cartera de piel negra. Deba de tener entre cuarenta y cinco y cincuenta aos, si bien intentaba aparentar ms por su vestimenta: un polo Lacoste de un negro desteido y unos pantalones caqui. De cuello ancho y cabeza rapada, pareca ms un yakuza que un polica. Yayoi no tena ni idea de lo que era la Direccin General, pero al encontrarse frente a un tipo tan rudo se puso a temblar. * El otro agente, delgado y con una barbilla minscula, se llamaba Imai y trabajaba en la comisara del barrio. Era ms joven que Kinugasa, a quien cedi la iniciativa. En cuanto entraron en casa, pidieron al padre de Yayoi que se llevara a los nios. Sus padres, que vivan en Kofu, haban acudido la misma noche en que Yayoi les haba telefoneado para comunicarles la noticia de la muerte de Kenji. Sus padres obedecieron las indicaciones del agente y se llevaron al hijo pequeo, que tena sueo y no quera irse, y al

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mayor, que estaba muy nervioso por los acontecimientos. Sin duda no se les haba pasado por la cabeza que su hija pudiera ser sospechosa. Para ellos, se trataba de una terrible desgracia. Ya s que lo est pasando mal dijo Imai en cuanto se marcharon, pero tenemos que hacerle unas preguntas. Yayoi los acompa hasta la sala de estar. A pesar de que por fin poda vivir a solas con sus hijos, sin la molesta presencia de Kenji, que siempre estaba de mal humor, el ambiente que reinaba en la casa le pareci ms opresivo que de costumbre. La visita de los dos policas tampoco facilitaba las cosas. Ustedes dirn dijo con voz temblorosa. Kinugasa se qued unos instantes en silencio y la mir de arriba abajo. Yayoi pens que si ese hombre la presionaba, acabara confesndolo todo. Cuando Kinugasa abri la boca para hablar, Yayoi se encogi instintivamente, pero qued decepcionada al or su voz, ms aguda y ms agradable de lo que esperaba. Seora Yamamoto, si colabora con nosotros tenga por seguro que atraparemos al asesino en cuestin de das. Por supuesto convino Yayoi. Kinugasa se pas la lengua por sus gruesos labios y la mir a los ojos. Se estar preguntando por qu no lloro, pens Yayoi. Aunque hubiera sido su deseo, no hubiera podido verter ni una sola lgrima. Al parecer, esa noche se fue a trabajar antes de que su marido llegara a casa. No le preocupaba dejar a sus hijos solos en casa? Nunca se sabe lo que puede pasar: un incendio, un terremoto.. . dijo entrecerrando los ojos con malicia. A Yayoi le cost un poco entender que sa era su manera de sonrer. Siempre... empez a decir, pero de pronto se detuvo. Si les deca que siempre volva a las tantas, descubriran que se llevaban mal. Sola regresar pronto. Por eso me fui preocupada al trabajo. Al volver por la maana y ver que no haba aparecido, me enfurec. Por qu? pregunt Kinugasa mientras se sacaba una libreta de plstico marrn del bolsillo trasero de sus pantalones y apuntaba algo. Por qu me puse furiosa? repiti Yayoi, sbitamente irritada. Ustedes tienen hijos? S respondi Kinugasa. Una en la universidad y otra en el instituto. Y t, Imai? Dos en la escuela y uno en el parvulario respondi Imai. Pues entonces entendern cmo me sent al ver que haban pasado la noche solos. Por eso me puse furiosa. Kinugasa anot algo ms. Imai permaneca callado, con su bloc de notas en el regazo y dejando que su compaero condujera la conversacin. Quiere decir que se enfad con su marido. Por supuesto. Saba que me tena que ir a trabajar y aun as volva tarde. Cay en la cuenta de que sus palabras dejaban traslucir su resentimiento hacia Kenji, as que hizo una pausa para rectificar. Quiero decir que no haba vuelto. Entonces se encogi de hombros, como si se diera cuenta por primera vez de que no volvera ms. Y eso que lo mataste t, le dijo una voz en su interior, pero prefiri ignorarla. S, claro intervino Kinugasa. Haba sucedido antes? Que no volviera? S. No, nunca. A veces sala a beber y volva cuando yo no estaba. Pero siempre haca lo posible por volver a tiempo. La mayora de hombres tienen compromisos observ Kinugasa asintiendo con la cabeza. Y a veces se echa el tiempo encima. S. Lo lamento por l. Siempre fue muy bueno conmigo.

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Mentirosa! grit para s misma. Nunca se esforz por volver pronto. Saba lo poco que me gustaba ir al trabajo sin que l hubiera vuelto, pero haca todo lo posible por evitarme. Era odioso. Entonces, por qu se enfad si era la primera vez que no volva? No hubiera debido preocuparse? Pens que estara divirtindose por ah repuso Yayoi en voz baja. Discutan? De vez en cuando. Y por qu? Por naderas. Claro. Las peleas conyugales suelen ser por naderas. Bueno, volvamos a lo que hicieron ese da. Su marido se fue al trabajo a la hora habitual? S. Y cmo iba vestido? -leu Como siempre. Con traje... Al decir esas palabras, Yayoi record que al volver a casa por la noche, Kenji iba sin su americana. Quiz an rondara por casa. O quiz se la hubiera olvidado en algn lugar. Hasta ese momento no se haba dado cuenta. Sinti que el pnico se apoderaba de ella, impidindole respirar con normalidad, pero aun as consigui controlarse. Se encuentra bien? se interes Kinugasa volviendo a entrecerrar los ojos. El contraste entre su aspecto y su modo de hablar era desconcertante. Lo siento. Estaba pensando en que fue la ltima vez que lo vi... Es duro cuando todo pasa tan de repente dijo Kinugasa mirando a su compaero. A pesar de que hace mucho que nos dedicamos a esto an no nos hemos acostumbrado. No es as, Imai? S. Los dos parecan muy comprensivos, pero ella saba que estaban al acecho, esperando a que se le escapara algo. Pero resistira. Estaba convencida de que poda hacerlo. Tena que seguir disimulando y aguantando sus miradas inquisitivas. Con todo, no le abandonaba la sensacin de que esos dos hombres podan atravesarla con los ojos y descubrir la marca del golpe que su marido le haba propinado en el estmago. Incluso una parte de ella pugnaba por quitarse la ropa y mostrarles su dolor. Estaba en peligro. De pronto se dio cuenta de que retorca las manos como si escurriera una toalla invisible para sacar de ella la fuerza necesaria para protegerse. La fuerza que necesitaba para preservar su libertad. Lo siento. Estoy un poco alterada. No se preocupe dijo Kinugasa para tranquilizarla. A todo el mundo le pasa lo mismo. La entendemos perfectamente. De hecho, es ms fuerte que la mayora. La gente suele echarse a llorar y es imposible hablar con ellos Llevaba camisa blanca y corbata azul oscuro prosigui Yayoi. Y zapatos negros aadi en un tono ms calmado. De qu color era el traje? ! Gris claro. Gris claro repiti Kinugasa apuntando en su bloc. Recuerda la marca? No, pero sola comprar sus trajes en una tienda llamada Minami. Tambin compraba all los zapatos? No. Creo que los compraba en una zapatera del barrio. En cul?quiso saber Imai. Creo que en una llamada Tokio Center. Y la ropa interior? inquiri de nuevo Imai. Se la compraba yo en el supermercado respondi bajando la vista, avergonzada.

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Bueno intervino Kinugasa, eso podemos dejarlo para maana. No disponemos de mucho tiempo. Imai no replic, pero pareca disgustado. A qu hora se fue su marido al trabajo?pregunt Kinugasa cambiando de tema. Tena que coger el tren de las ocho menos cuarto en direccin a Shinjuku, como siempre. Y desde entonces no volvi a verlo ni l la llam, es as? Exacto confirm Yayoi tapndose los ojos con las manos. Kinugasa ech un vistazo a su alrededor, como si se diera cuenta por primera vez de dnde se encontraba. El saln estaba lleno de libros y juguetes con los que los abuelos haban intentado distraer a los nios. Por cierto, dnde estn los nios? Se los han llevado mis padres. Pobrecillos dijo mirando el reloj. Eran ya ms de las once. Se los habrn llevado a comer precis Yayoi. Bueno. Ya casi estamos. Podra decirnos de dnde era originario su marido y de dnde lo es usted? pregunt Imai alzando la vista de su bloc de notas. Mi marido era de Gunma. Creo que sus padres no tardarn en llegar. Y yo soy de Yamanashi. Les inform de que su marido haba desaparecido? quiso saber Imai. No... dud Yayoi. No se lo dije. Por qu no? pregunt Kinugasa pasndose las manos por su pelo corto. No lo s. En su oficina me dijeron que los hombres suelen hacer estas cosas, y que seguro que volva. Decid que era mejor no decir nada. Imai se qued mirando su bloc extraado. Vamos a ver: su marido no regres el martes por la noche... Es decir, el mircoles por la maana no estaba en casa, pero el mircoles por la noche llam a la polica para denunciar su desaparicin. Y tramitamos la denuncia el jueves por la maana, en comisara. Si tanta prisa tena por saber dnde se encontraba, por qu no llam a sus padres? No hubiera sido lgico ponerse en contacto con ellos? Supongo que s. Pero ambas familias estaban en contra de nuestro matrimonio y no tenemos mucha relacin. Por eso no les llam. Le importara explicarnos el motivo de su rechazo? inquiri Kinugasa. No sabra decirles dijo Yayoi. Mis padres no vean con buenos ojos a Kenji, y por eso su madre se enfad... Lo cierto era que Yayoi nunca se haba entendido con su suegra. De hecho, en ese momento tema su llegada y el jaleo que armara. Yayoi incluso se pregunt si el odio que haba llegado a sentir hacia Kenji no era en parte provocado por el hecho de que fuera hijo de esa mujer. La voz de Kinugasa interrumpi los pensamientos de Yayoi: Por qu sus padres no vean con buenos ojos a su marido? Pues... empez Yayoi ladeando ligeramente la cabeza. Quiz porque soy hija nica y albergaban muchas esperanzas en mi matrimonio. No s, quiz fuera eso. Ya coment Kinugasa. Adems, es usted muy guapa. No me refera a eso. Ah, no? Entonces, a qu se refera? pregunt el polica en un tono paternal, animndola a explicrselo todo. La inseguridad de Yayoi cada vez era ms evidente. No haba imaginado que le fueran a preguntar tantas cosas. Al parecer, les interesaban todos los aspectos de su relacin con Kenji y estaban dispuestos a formarse una idea lo ms detallada posible para despus extraer conclusiones por su cuenta.

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Antes de casarnos, mi marido era aficionado a las apuestas anunci. Apostaba a las carreras de caballos y de bicicletas. Incluso haba pedido crditos para jugar. Mis padres se enteraron y se opusieron a nuestra boda. Pero lo dej en cuanto empezamos a salir. Al or esas palabras, los dos agentes intercambiaron una mirada. Y ltimamente? pregunt Kinugasa con renovado inters. Yayoi dud sobre si explicarles lo del bacar. No recordaba si Masako se lo haba desaconsejado, as que se qued callada, temiendo que si lo contaba descubrieran que tambin le pegaba. Venga la anim Kinugasa. A nosotros nos lo puede contar. -Pues... Volva a jugar, verdad? Creo que s reconoci con un escalofro. Dijo algo del bacar. Sin ella saberlo, esa palabra la salv milagrosamente. Al bacar? Y dijo dnde jugaba? Creo que en Shinjuku respondi Yayoi en voz baja. Muchas gracias le dijo Kinugasa. Le agradecemos el esfuerzo por contarnos esto. Estoy seguro de que cogeremos a quien lo mat. Por cierto, podra ver a mi marido? pidi Yayoi tmidamente, intuyendo que el interrogatorio estaba tocando a su fin. Ninguno de los dos policas haba mencionado el tema. Pensbamos pedir a su cuado que lo identificara le explic Kinugasa. Quiz sea mejor que usted no lo vea. Entonces abri su vieja cartera y sac un sobre con varias fotos en blanco y negro. Las mantuvo cerca de su pecho para que Yayoi no las viera y, como si estuviera jugando a cartas, escogi una y la dej encima de la mesa. Si quiere saber por qu es mejor que no vaya, eche un vistazo a esto. Yayoi cogi la foto con cautela. Mostraba una bolsa de basura llena de una masa de carne troceada. Lo nico reconocible era la mano de Kenji, con las yemas de los dedos cortadas en crculos de un rojo negruzco. Ah! exclam Yayoi, sintiendo un odio momentneo hacia Masako y sus compaeras. Se haban excedido! Ella lo haba matado y les haba pedido que se deshicieran de l, pero en cuanto vio el cuerpo de Kenji o lo que quedaba de l no pudo evitar sentir una oleada de indignacin. Se inclin sobre la mesa y se ech a llorar desconsoladamente. Lo sentimos la confort Kinugasa dndole un suave golpe en el hombro. Debe de ser duro, pero tiene que ser fuerte. Hgalo por sus hijos. Los agentes casi parecieron alegrarse de verla llorar de esa manera. Al cabo de un rato, Yayoi alz la cabeza y se enjug las lgrimas con el reverso de la mano. Estaba confundida. Kuniko haba tenido razn al decirle que no poda entenderlo. Efectivamente, prefera pensar que Kenji se haba ido. Se encuentra mejor? S. Disculpen. Podra pasarse maana por comisara? le pidi Kinugasa mientras se pona de pie. Tenemos varias preguntas que hacerle. Yayoi asinti y se qued pensativa. An ms preguntas? Hasta cundo iba a durar todo eso? Imai segua sentado, revisando sus notas. Se me ha olvidado preguntarle una cosa dijo finalmente alzando la vista. Usted dir. Por mucho que se enjugara las lgrimas, stas seguan brotando. A qu hora regres de la fbrica a la maana siguiente? le pregunt mirndola a los ojos. Podra contarnos lo que hizo ese da? Termin el turno a las cinco y media, me cambi y llegu a casa poco antes de las seis.

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Siempre vuelve a casa directamente despus del trabajo? Normalmente s repuso Yayoi con la cabeza an nublada por la imagen que acababa de ver. Tena que escoger bien las palabras. A veces me quedo a hablar o a tomar un caf con mis compaeras, pero ese da estaba preocupada por mi marido y regres en seguida. Claro observ Imai asintiendo con la cabeza. Al llegar a casa, dorm un par de horas y despus llev a los nios a la escuela. Estaba lloviendo, verdad? Fue en coche? No, no tenemos coche. Y yo no tengo carnet. Los llev en bicicleta. Los policas se miraron de nuevo. El hecho de que no condujera era una baza a su favor. Y despus? inquiri Imai. Regres hacia las nueve y media y estuve hablando con una vecina, cerca de los contenedores de basura. Luego hice la colada, orden un poco la casa y hacia las once me acost de nuevo. A la una recib una llamada de la oficina de mi marido diciendo que no haba ido a trabajar y me asust. Mientras responda con facilidad, Yayoi volvi a relajarse y se arrepinti de haberse enfadado con Masako. Muchas gracias dijo Imai al tiempo que cerraba su bloc de notas. Kinugasa estaba de pie y con los brazos cruzados, esperndolo, impaciente. Al acompaarlos hasta la entrada y observar cmo se ponan los zapatos, Yayoi sinti que las sospechas de los policas se haban transformado de nuevo en compasin. Hasta maana dijo Kinugasa antes de cerrar la puerta. Yayoi mir su reloj. Pronto llegaran la madre y el hermano de Kenji. Trag saliva, pensando que tena que prepararse para una nueva escena de lgrimas. Sin embargo, lo nico que tena que hacer era responder con su llanto. La visita de los policas le haba servido para practicar. La tensin y la confusin haban desaparecido. Mir a su alrededor y, tras darse cuenta de que estaba justo donde haba muerto Kenji, dio un respingo. Sueos oscuros 1 El sol era abrasador. Con los brazos cruzados, Mitsuyoshi Satake miraba a travs de la persiana que cubra su ventana. Desde su apartamento en el primer piso del edificio, la ciudad apareca dividida entre los lugares iluminados por el sol y los sumidos en la sombra. En el mundo exterior no existan ms que dos tonalidades. Las hojas de los rboles refulgan, mientras que su reverso estaba teido de un negro intenso. La gente que iba por la calle brillaba a la luz del sol, pero les persegua una sombra oscura. Las lneas blancas del paso de cebra parecan fundirse bajo el calor. Satake trag saliva al recordar la desagradable sensacin de sus zapatos hundindose en el asfalto hirviente. Cerca de ah se alzaban los rascacielos de la salida oeste de la estacin de Shinjuku. Las franjas verticales que quedaban entre los edificios permitan contemplar un cielo azul, sin una sola nube. La luz era tan intensa que Satake cerr los ojos instintivamente, pero la imagen se qued unos instantes grabada en su retina. Cerr la persiana y se volvi, esperando a que sus ojos se acostumbraran a la oscuridad que reinaba en el interior. El apartamento constaba de una vieja habitacin con tatami, que poda dividirse en dos gracias a una puerta corredera de colores desvados. El aire acondicionado estaba en marcha, y en medio de la habitacin una tele encendida tea la

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penumbra con una luz azulada. No se vean ms muebles. Al lado del recibidor haba una pequea cocina, pero como Satake casi nunca cocinaba, no haba ningn utensilio a la vista. Comparado con la extravagancia con la que vesta, era un hogar sencillo y humilde. De hecho, mientras estaba en casa no se preocupaba en absoluto por su indumentaria. Sola llevar una camisa blanca y unos pantalones grises con las rodillas gastadas. As era como se senta ms cmodo. Sin embargo, siempre que sala era consciente de que tena que presentarse al mundo interpretando el papel de Mitsuyoshi Satake, propietario de dos locales. Se lav las manos y la cara con el agua tibia del grifo y se sec con una toalla. A continuacin volvi a la habitacin y se arrodill frente al televisor, que proyectaba una antigua pelcula americana doblada. Satake se mes sus cabellos cortados casi al cero y desvi la mirada de la pantalla. No quera ver nada; slo quera baarse en la absurda luz artificial. Satake odiaba el verano. No es que aborreciera el calor, sino que no soportaba los signos que la calurosa estacin dejaba en los callejones de la ciudad ni los recuerdos que esos signos le evocaban. Durante las vacaciones estivales de su segundo ao en el instituto le haba roto la mandbula a su padre de un puetazo y se haba fugado de casa. Tambin en agosto, en un piso en que se escuchaba el zumbido del aire acondicionado, haba tenido lugar el suceso que le cambiara la vida para siempre. Cuando se encontraba envuelto en el calor y la contaminacin de las calles, los lmites entre el interior y el exterior de su cuerpo parecan difuminarse. El aire ptrido le entraba por los poros ensuciando su interior, mientras que sus sentimientos manaban de su cuerpo y fluan por las calles. En verano se senta amenazado por la ciudad, por lo que evitaba en lo posible salir. El retorno de esos sentimientos indicaba que la poca de lluvias haba terminado para dejar paso al verano. Tena que mantenerlo fuera de su apartamento. Satake se levant, fue a la habitacin contigua y abri la ventana. Antes de que el humo y el ruido pudiesen entrar, se apresur a cerrar los postigos. El interior se oscureci al instante y, aliviado, Satake volvi a sentarse sobre el tatami descolorido. En esa habitacin slo haba un armario ropero y un futn muy bien doblado, con las esquinas escrupulosamente alineadas. A excepcin de la tele, pareca una celda. En prisin, Satake no slo haba sufrido por el recuerdo de la mujer a quien haba asesinado, sino tambin por el aire estadizo de la minscula celda rectangular que ocupaba. Por eso, al salir de la crcel, haba evitado instalarse en un bloque moderno de hormign, donde se habra sentido encerrado, y haba optado por vivir en ese viejo edificio de madera. Por ese mismo motivo, la tele, uno de sus escasos vnculos con el mundo exterior, estaba encendida todo el da. Satake regres a la habitacin donde estaba el televisor y volvi a sentarse sobre sus rodillas. En las ventanas del cuarto no haba postigos, razn por la cual no poda impedir que la luz del sol se filtrara por las rendijas de la persiana. Baj el volumen de la tele. Lo nico que se oa era el rumor del trfico en la avenida Yamate y el leve zumbido del aire acondicionado. Entonces encendi un cigarrillo y mir la pantalla a travs del humo, sin saber muy bien lo que vea. Daban un programa de actualidad en el que el presentador, cariacontecido, explicaba algo con la ayuda de un grfico. Al parecer, la semana anterior haban encontrado un cadver descuartizado en un parque. Satake se tap la cara con las manos para evitar la intromisin del mundo exterior, pero justo entonces, como si hubiera visto su gesto, el telfono mvil que tena al lado empez a sonar.

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Diga? respondi Satake en voz baja al aparato que supona otro de sus escasos vasos comunicantes con el exterior. En los das en los que sus recuerdos amenazaban con estallar, no tena ganas de hablar con nadie, aunque tambin senta la necesidad de distraerse. Esta inquietud le pona de mal humor. Era como los sentimientos que experimentaba respecto de la ciudad y sus callejones: no los soportaba, pero al mismo tiempo saba que no podra vivir en otro lugar. Soy yo, cario dijo Anna. Satake ech un vistazo a su Rolex: la una en punto. Le esperaba la rutina. Se qued callado unos instantes, preguntndose si deba salir en un da tan caluroso. Qu pasa? le pregunt finalmente. Quieres ir a la peluquera? No. Hace mucho calor. Por qu no vamos a la piscina? A la piscina? Ahora? S. Acompame! Satake record el olor a cloro y a bronceador. No eran los recuerdos de verano que quera evitar, pero aun as prefera no ir. Ya es un poco tarde, no? Por qu no vamos un da que no trabajes? Pero el domingo estar a reventar. Tienes razn. Pues claro. No quieres baarte? insisti Anna. Me muero de ganas. De acuerdo acept finalmente Satake. Ahora paso a recogerte. Despus de colgar, encendi otro cigarrillo. Alz los ojos para mirar la pantalla muda, donde vio el rostro tenso de una mujer que deba de ser la esposa de la vctima. Satake la observ con ojos expertos: vesta ropa sencilla camiseta gastada y vaqueros, iba sin maquillar y con el pelo recogido, pero aun as era mucho ms guapa de lo que caba esperar. Deba de tener treinta y dos o treinta y tres aos. Con un poco de maquillaje, su cara an podra ser resultona. Sin embargo, lo que ms le sorprendi fue comprobar la serenidad de la que haca gala pese a que su marido haba sido asesinado. En la parte inferior de la pantalla apareci un rtulo: Esposa de Kenji Yamamoto (vctima), pero el nombre no le dijo nada. Haba olvidado por completo que esa noche haba echado a un cliente con ese mismo nombre y apellido. Lo que ms le preocupaba en ese momento era el calor agobiante que le esperaba en la calle y no tanto el presentimiento que empezaba a experimentar. Si hace aos hubiera tenido la misma premonicin, pens, no habra acudido a cumplir con su trabajo, no hubiera conocido a aquella mujer y su vida hubiera sido muy diferente. Hoy Satake tena la misma corazonada, pero no saba por qu. Quince minutos ms tarde, Satake llegaba al parking donde dejaba el coche. A travs de sus gafas de sol, los vehculos que circulaban a lo lejos se desdibujaban como en un espejismo. Su piel, acostumbrada al fresco de su apartamento, empez a sudar al entrar en contacto con el bochorno de la calle y con los intensos rayos de sol. Mientras esperaba la llegada de su coche frente al ascensor del parking, se enjug el sudor con el dorso de la mano. Lo primero que hizo despus de cerrar la puerta y girar la llave de contacto fue poner en marcha el aire acondicionado. El volante de piel negra estaba ardiendo. Satake se haba acostumbrado a los caprichos de Anna. Un da quera que la acompaara a comprar ropa; al siguiente, le peda que la llevara a una nueva peluquera, y al otro que le buscara un veterinario. Siempre lo mantena ocupado, pero l comprenda que era el modo que ella haba escogido para poner a prueba su cario. Se comporta como una nia, pens mientras conduca con una sonrisa en los labios.

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Llam al interfono y Anna abri de inmediato, como si hubiera estado esperndolo. Llevaba un sombrero amarillo de alas anchas y un vestido de tirantes del mismo color. Mientras pugnaba con las tiras de sus sandalias de charol negras, Anna lo mir torciendo los labios para mostrar su impaciencia. Por qu has tardado tanto? Siempre llamas a ltima hora repuso Satake abriendo la puerta de par en par y aspirando el aroma caracterstico del piso de Anna: una mezcla de olor a perro y a cosmticos. Bueno, adonde quieres ir? Ya te lo he dicho, a la piscina! exclam ella. Sali del apartamento y se asom a la barandilla del pasillo, como si quisiera comprobar que an haca un calor sofocante. Estaba ansiosa por marcharse y ni siquiera se dio cuenta del mal humor de Satake. S, pero a cul? A la del Keio Plaza o a la del New Otani? Los hoteles son muy caros. Pues adonde vamos? le pregunto Satake mientras se encaminaba hacia el ascensor. A pesar de que era l quien pagaba, a Anna no le gustaba gastar el dinero sin ton ni son. A la piscina del barrio respondi ella. Con cuatrocientos yenes entramos los dos. En efecto, la piscina del barrio era barata, pero estara abarrotada. Aun as, a Satake le daba lo mismo. Lo nico que quera era sobrevivir al calor; y si de paso poda contentar a Anna, mejor que mejor. La piscina estaba atestada de nios y parejas jvenes. En lo alto de las suaves gradas que la rodeaban haba una hilera de rboles que proporcionaban una agradable sombra. Sentado en un banco, Satake vio a Anna salir del vestuario enfundada en un traje de bao rojo; lo salud con la mano. Cario! exclam. Satake la observ mientras se le acercaba correteando. Excepto una piel quiz demasiado blanca para una piscina, tena un cuerpo perfecto: las caderas y los pechos firmes, y las piernas largas. Tena unos muslos rollizos, pero aun as la impresin general era la de una mujer esbelta. No te vas a baar? le pregunt al tiempo que inspiraba profundamente, como queriendo oler el cloro de la piscina. Me quedar aqu mirndote. Por qu? insisti ella tirndole del brazo. Vamos, bate conmigo. No quiero. Venga, ve t y date prisa. Slo tenemos una hora. Slo una hora? Ya lo sabes. Despus tendrs que pasar por la peluquera, no? Anna hizo un gesto de enfado, pero cambi de idea y ech a correr hacia la piscina. Antes de llegar al agua, cogi una pelota de playa y se puso a jugar a voleibol con un grupo de nias. Satake sonri. Era una monada. Lo nico que necesitaba era estar a su lado, cuidar de ella. No poda negar que para l era un consuelo. Sin embargo, pens Satake, ella era incapaz de aplacar el rumor del pasado que se haba instalado en su cabeza con la llegada del verano. Cerr los ojos, ocultos tras unas gafas de sol. Cuando los abri, Anna ya no estaba jugando en el csped. La localiz al cabo de unos instantes, moviendo hacia l sus largos brazos blanquecinos en medio de la piscina de cincuenta metros, abarrotada de nios que no dejaban de gritar y de chapotear. Al comprobar que Satake la haba visto, Anna ech a nadar con un estilo nada elegante.

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Satake la sigui con la mirada y vio cmo, al llegar al extremo donde estaba el trampoln, se le acerc un chico y se puso a hablar con ella. Al cabo de unos minutos, Anna volvi a donde estaba Satake, con el cuerpo chorreando y el pelo recogido. El chico los miraba. Llevaba una coleta y un pendiente. Te est mirando. S. Hemos hablado. Quines? Me ha dicho que toca en un grupo respondi admirada, pero volvi la mirada para no perderse la reaccin de Satake. ste observaba las gotas de agua que resbalaban por sus brazos y piernas, saboreando su juventud y su belleza. Por qu no vas a baarte con l? An tenemos tiempo. Y por qu? le pregunt Anna decepcionada. &iIntentaba ligar contigo, no? Y no te enfadas? Claro que no. Mientras te lo tomes como parte de tu trabajo. Ah, vaya dijo como si acabara de salir de su inocente burbuja. Tir la toalla y se fue corriendo hasta el borde de la piscina. Al verla llegar, el chico se levant para saludarla y ech un vistazo hacia donde estaba Satake. Durante el camino de vuelta, Anna no pareca tener ganas de hablar. Te llevo a la peluquera le anunci Satake. Vale. Pero no hace falta que me esperes. Porqu? Coger un taxi. De acuerdo. Voy a ducharme y luego me pasar por el club. Despus de dejar a Anna en la peluquera, Satake se desvi hacia la avenida Yamate para volver a casa. El sol poniente lo deslumhr. Las puestas de sol del verano siempre le traan unos recuerdos tan intensos que le hacan estremecer. Ya en el apartamento, donde se haba acumulado el calor de toda la tarde, se qued mirando las largas sombras que los edificios de Shinjuku empezaban a proyectar sobre su calle. Le asalt de nuevo una rabia incontrolable. Cuando a primera hora de la noche entr en el Mika, todas las camareras se volvieron a un tiempo para saludarlo, creyendo que se trataba de un cliente. Durante unos instantes sus caras mostraron la sonrisa forzada reservada para la clientela, pero al reconocer al hombre que haba entrado recuperaron su seriedad. Vaya, qu es lo que pasa aqu? pregunt Satake a Chin, el jefe de sala taiwans, mientras miraba a su alrededor. Ya estamos en temporada baja? An es pronto repuso Chin bajndose las mangas de su camisa blanca. Satake, que prestaba mucha atencin a la vestimenta de sus empleados, se dio cuenta de que Chin llevaba la pajarita torcida y los pantalones arrugados. Cuida un poco tu indumentaria! le espet al tiempo que le arreglaba la pajarita. Lo siento murmur Chin. Al ver que Satake estaba de mal humor, Reika sali de la cocina. Llevaba un vestido negro y un collar de perlas, como si fuera a un funeral, pens Satake contrariado. Buenas noches, Satake lo salud. Con el calor, cuesta ms arrancar. Cmo que cuesta arrancar? Acaso has telefoneado a algn cliente? No hay ni un solo oficinista! exclam Satake mirando a la sala antes de posar su mirada en uno de los jarrones. Y cambia las flores de una puetera vez! Por regla general intentaba pasar desapercibido en sus negocios, pero esa noche era distinto. Sorprendido por la mirada enojada de Satake, Chin se apresur a cambiar las

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flores del jarrn de campanillas malvas que tena ms cerca. Las camareras contemplaron la escena en silencio. Venga, chicas! Algunos clientes han dicho que vendran ms tarde! intervino Reika para intentar calmarlo. No puedes llevar el negocio as, creyendo lo que te dicen y quedndote de brazos cruzados. Hay que salir a la calle y pescarlos! As lo har respondi Reika sonriendo con amabilidad, aunque era evidente que no estaba dispuesta a soportar el calor que haca en la calle. Satake contuvo el mal humor y volvi a mirar a su alrededor. Tena la sensacin de que faltaba algo, y finalmente cay en la cuenta de qu se trataba. YAnna?pregunt. Hoy no viene. Porqu? Ha llamado antes diciendo que le haba tocado demasiado el sol en la piscina y que no se encontraba bien. Pues vaya. Dentro de un rato volver para ver cmo va todo. De acuerdo dijo Reika aliviada. El ambiente en la sala tambin se relaj. Satake sali del Mika refunfuando. Una vez en el pasillo, lo envolvi el aire sofocante del barrio de Kabukicho. A pesar de que el sol ya se haba puesto, el calor y la humedad no disminuan, y la ciudad entera pareca inmersa en un bao de vapor. El calor estaba atrapado en el interior, como si se acumulara bajo una piel mugrienta y con los poros taponados. Satake suspir profundamente y subi la escalera ms despacio de lo que sola. El Mika haba empezado a decaer. Deba hacer algo al respecto. Tras abrir la puerta del Amusement Park, Kunimatsu se acerc a darle la bienvenida. Al ver a unos cuantos oficinistas sentados a una mesa, Satake se calm un poco. Buenas noches, Satake le salud Kunimatsu. Hoy viene pronto aadi al tiempo que estudiaba su indumentaria. Se apreciaban unas manchas de sudor en su americana plateada. Al detectar la mirada inquisitiva de Kunimatsu, Satake se quit la americana, pero la camisa de seda negra que llevaba debajo tambin estaba empapada en sudor y se le pegaba a los pectorales. Tiene calor? le pregunt inquieto Kunimatsu mientras le coga la americana. No. Se est bien respondi Satake mientras sacaba un paquete de tabaco del bolsillo. Un joven crupier que practicaba en una mesa vaca antes de empezar su turno vio su camisa mojada e hizo una mueca que a Satake no le gust. Cmo se llama el nuevo? Yanagi. Dile que vaya con cuidado cuando est con los clientes. Seguro que no les gustar ver a un crupier haciendo esas muecas. Se lo dir le asegur Kunimatsu guardando las distancias, como si quisiera evitar el mal humor de su jefe. Satake no se movi hasta terminar su cigarrillo. En cuanto lo apag, una de las chicas vestidas de conejito le cambi el cenicero. Satake encendi otro y empez a echar la ceniza en el cenicero limpio. Los empleados parecan prestar ms atencin a sus movimientos que a los de los clientes. A pesar de que el local era suyo, por primera vez se sinti fuera de lugar. Tiene un minuto? le pregunt Kunimatsu. Qu sucede ? Tengo algo que ensearle.

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Satake sigui al encargado, que vesta de etiqueta, hasta una habitacin situada al fondo de la sala que haca las veces de oficina. Un cliente se dej esto dijo Kunimatsu mientras sacaba una americana gris de un armario. Satake vio la que l se acababa de quitar colgada en otra percha. Qu hacemos? Nadie ha venido a buscarla? pregunt Satake mientras coga la americana y la examinaba. Se trataba de una pieza de lino barata. Mire esto aadi Kunimatsu sealando un nombre cosido en hilo amarillo en el interior de un bolsillo. Yamamoto? Y se quin es? No se acuerda? El tipo a quien ech el otro da. Ah, se... dijo Satake al recordar al tipo que haba estado molestando a Anna. No ha vuelto a buscarla. Qu hago? Trala. Y si viene a reclamarla? No vendr asegur Satake. Y si viene, dile que no la hemos visto. De acuerdo asinti Kunimatsu sin conviccin. Despus de interesarse por la recaudacin de los ltimos das, Satake sali de la oficina. Kunimatsu fue tras l para tenerlo contento. En la sala haba un par de chicas con vestidos extremados que parecan camareras. Al ver su bronceado artificial, Satake pens en su chica preferida. Voy a ver a Anna y luego vuelvo. Kunimatsu lo despidi con una leve reverencia, pero a Satake no le pas desapercibido el alivio que se dibuj en su rostro al verlo partir. En momentos como se, en los que era consciente del respeto y el nerviosismo con que lo trataban sus empleados, tema que estuvieran al corriente de su pasado. Tena un autocontrol excepcional y haca todo lo posible por mantener sus fantasmas a buen recaudo, puesto que saba que slo con intuir lo que haba hecho, la gente que lo rodeaba quedara aterrorizada. Sin embargo, slo l y esa mujer saban la verdad de lo ocurrido. Nadie poda imaginar lo que realmente persegua. l lo haba descubierto a los veintisis aos, y eso le haba condenado a vivir aislado del mundo el resto de sus das. En el apartamento de Anna detect algo extrao. Llam al interfono pero no obtuvo respuesta. En el preciso instante en que se sac el telfono del bolsillo, oy la voz de Anna. Quin es? Yo. Eres t, cario? Pues claro. Ests bien? Abre. ----Voy. Al or la cadena de la puerta, Satake se extra. Anna nunca la pona. Siento no haber ido a trabajar se disculp Anna mientras abra la puerta. Iba en pantalones cortos y camiseta, y estaba un poco plida. Satake mir al suelo: vio un par de zapatillas de moda, El chico de la piscina? La mirada de Anna sigui a la de Satake. Enrojeci al instante. No me importa que te diviertas le dijo l. Pero debes evitar que se interponga en tu trabajo o que dure demasiado. Anna se ech atrs al or esas palabras y lo mir a la cara. De veras no te importa? No. Los ojos de Anna se llenaron de lgrimas, y Satake pareci incomodarse ante la escena. Anna era encantadora incluso fuera del trabajo, pero para l no era ms que un bello objeto al que le gustaba cuidar. Al igual que la piel que cubra su cuerpo, su relacin con Anna era supercial.

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No vuelvas a faltaraadi. Mientras pensaba que ese incidente podra animarla a cambiar de club, Satake cerr la puerta tan suavemente como le fue posible. En el trayecto de vuelta se pregunt por qu ese da todo pareca salirle tan mal. Estaba irritado; senta que la caja donde haba encerrado su pasado estaba a punto de estallar. Decidi no volver a pasar por el Mika, y en su lugar se dirigi hacia el Amusement Park. Cmo est Anna? Hoy no ha venido, verdad? se interes Kunimatsu. No es nada. Maana ya estar aqu. Me alegro. Por cierto, parece que abajo empieza a animarse. Ah s? dijo Satake aliviado. Entonces cont por encima a los clientes que haba en la sala: unos quince, la mitad oficinistas y el resto noctmbulos de Shinjuku. De stos, la mitad eran clientes habituales. No estaba mal, se dijo satisfecho. Ahora slo le quedaba decidir qu haca con Anna. No quera que se fuera a otro club por una nadera como sa. Justo cuando empezaba a calmarse y a pensar en sus cosas, la puerta del local se abri y entraron dos nuevos clientes. Eran dos tipos de mediana edad que vestan camisas de manga corta. A Satake le sonaban de algo, pero no supo de qu. Quiz fueran oficinistas o propietarios de algn negocio. Sin embargo, sus miradas eran ms curiosas de lo normal. Satake, a quien por lo comn no le costaba adivinar de qu tipo de clientes se trataba, no supo qu pensar. Adelante exclam Kunimatsu acudiendo a recibirlos. Los llev hasta una mesa y, a peticin suya, empez a explicarles las reglas del juego. Cuando hubo terminado, uno de los hombres sac una cartera negra del bolsillo de su camisa. Departamento de Polica de Shinjuku anunci en voz baja. Que no se mueva nadie. Podemos hablar con el propietario? Los presentes se quedaron paralizados. Slo Kunimatsu, mordindose el labio inferior, mir a Satake. Mierda! Una redada. As que sa era la corazonada que haba tenido durante todo el da. Claro que sus caras le sonaban: eran como las de todos los polis. Cogi una ficha de bacar y, conteniendo las ganas de rer, la estruj entre los dedos. 2 Satake crey haber odo mal cuando un nuevo agente entr en la sala de interrogatorios y se present. Kinugasa, de la Direccin General. Eh? De la Direccin General? Qu pasa aqu? Cmo que qu pasa? repiti Kinugasa echndose a rer. Era un tipo fuerte y robusto, con la tpica mirada penetrante de los detectives. A Satake no le hizo ninguna gracia. Quiero interrogarle sobre un caso que estamos investigando. Qu caso? Llevaba retenido ms de una semana slo por regentar un establecimiento de apuestas ilegales, y ahora apareca ese tipo de la Direccin General. Qu andaban buscando? Estaba asustado, aunque deba hacer lo posible para disimularlo. Qu tiene que ver la Direccin General conmigo? De qu se trata? De un cadver descuartizado respondi Kinugasa al tiempo que se sacaba un mechero barato del bolsillo de su polo negro desteido. Encendi un cigarrillo y dio una profunda calada mientras examinaba el rostro de Satake.

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Un cadver descuartizado? Parece asustado dijo Kinugasa. Satake llevaba una camisa azul que le haba enviado Reika. El color no le favoreca, pero como mnimo era mejor que la camisa negra de seda empapada en sudor. Se le vea ms plido de lo habitual. No crea repuso echndose a rer. Que no crea qu? No s de qu se re, imbcil. Acaso cree que nos la va a pegar? Kinugasa mir al polica de la comisara de Shinjuku, quien le haba cedido el mando del interrogatorio. O es que est tan acostumbrado al trullo que ya niseinmuta? Eh, un momento! intervino Satake alarmado. Qu est insinuando? Al parecer, no se trataba de una simple redada. Crea que lo haban detenido para dar ejemplo al resto de propietarios de salas de juego, pero ahora empezaba a caer en la cuenta de que la Direccin General quera ir ms all. Por culpa de un malentendido se haba metido en un asunto turbio, y ahora le iba a costar Dios y ayuda salir de l. Oiga, Satake. Sea bueno con nosotros le advirti Kinugasa. No se acuerda de un tipo llamado Kenji Yamamoto que frecuentaba su local? Es el hombre que ha aparecido descuartizado. Lo conoca, verdad? Kenji Yamamoto? repiti Satake ladeando la cabeza. No me suena de nada. Por la ventana de la sala de interrogatorios se vean los rascacielos de la salida oeste de Shinjuku y, entre ellos, las franjas de cielo azul. Satake cerr los ojos, deslumhrado por la luz blanca del sol. Su apartamento estaba cerca de all. Se mora de ganas de salir de la comisara y volver a su penumbrosa guarida. Ha visto esto alguna vez? le pregunt Kinugasa mientras sacaba una americana gris arrugada de una bolsa. Al verla, Satake tuvo que reprimir un grito de exclamacin. Era la que haba ordenado tirar a Kunimatsu la noche en que lo detuvieron. S. Un cliente se la dej en el local. Satake trag saliva. As que alguien haba matado y des cuartizado a ese intil de Yamamoto. Ahora que lo pensaba, en la tele haban hablado de un tal Yamamoto... Las piezas empezaban a encajar. Los agentes lo miraron con inquietud. Venga, Satake. Cuntenos qu le pas a ese cliente. No lo s. No lo sabe? Est seguro? inquiri Kinugasa con una sonrisa casi femenina. Idiota, pens Satake, que comenzaba a sentir cmo la sangre se le suba a la cabeza. Estuvo a punto de marearse, pero el autocontrol que haba adquirido en la crcel le ayud a dominar la situacin. No lo s. Kinugasa sac una libreta del abultado bolsillo trasero de sus pantalones y hoje las pginas con parsimonia. Veamos. Martes, veintisiete de julio, diez de la noche. Varios testigos aseguran que les vieron a usted y a Yamamoto enzarzados en una pelea frente a la puerta del Amusement Park. Lo envi escalera abajo de un puetazo, no es as? S... puede ser... Puede ser? Y qu pas despus? No lo s. Cmo que no lo sabe? lo interrumpi Kinugasa. Queremos saber lo que hizo despus de que Yamamoto desapareciera. Satake rebusc en sus recuerdos pero fue intil. No saba si se haba ido a casa o si se haba quedado en el Amusement, as que opt por decir lo que juzg ms adecuado. Me qued trabajando en el local. Est seguro? Sus empleados han declarado que se fue inmediatamente.

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Ah s? Entonces me fui a casa y me acost. Kinugasa se cruz de brazos, impaciente. En qu quedamos? Me fui a casa. Siempre se queda en el local hasta la hora de cerrar, verdad? Por qu ese da se fue a casa? No es un poco raro? Estaba cansado y decid acostarme pronto. Exacto, pens Satake. Eso es lo que haba hecho esa noche. Se durmi con la tele encendida. Ojal se hubiera quedado en el Amusement, pero ya era demasiado tarde para arrepentirse. Estaba solo? Claro. Y por qu estaba tan cansado? Me pas toda la maana en un pachinko (7). Al medioda acompa a una de las chicas a la peluquera y me reun con Kunimatsu, el encargado del local, para tratar unos asuntos. Estuve todo el da yendo de aqu para all. Y de qu habl con Kunimatsu? De cmo deshacerse de Yamamoto? Eso es lo que l nos dijo. No es cierto dijo Satake. Por qu querramos hacer algo as? Me limito a llevar un club y un casino. No nos joda! grit de sbito Kinugasa. Cmo puede decir que slo lleva un club y un casino con su historial? No mat a una mujer? Cuntas pualadas le propin? Veinte? Treinta? Y sin parar de follrsela, verdad? Eh? Le gust, Satake ? Eh ? Es un perturbado. Casi vomito leyendo ese jodido informe. No entiendo cmo un salvaje como usted pudo permanecer en la crcel slo siete aos. Puede explicrmelo? Satake sinti que el sudor empezaba a manar por cada uno de los poros de su piel. La tapa de su infierno privado acababa de abrirse de par en par ante sus ojos. Vio la cara de la mujer agonizante. Los oscuros fantasmas que haba intentado mantener alejados de su vida le suban por la espalda como una mano helada. Vaya, est sudando, Satake. No, slo... Venga, confiese. Se sentir mejor. No tengo nada que confesar. No he matado a nadie ms. He cambiado. Todos dicen lo mismo. Pero quien mata una vez por placer, tarde o temprano vuelve a hacerlo. Quien mata por placer. Impresionado por esas palabras, Satake mir los pequeos ojos desafiantes de Kinugasa. Tena ganas de gritarle que estaba equivocado, que el placer haba consistido en compartir la muerte con esa mujer. En ese momento, no haba sentido ms que amor. Por eso era la nica mujer a la que haba posedo, la nica a la que estara atado de por vida. No la haba asesinado por placer. Lo que haba sentido no poda expresarse en una sola palabra. Se equivoca murmur finalmente. Es posible. Pero estamos haciendo todo lo posible por descubrir la verdad dijo Kinugasa. Claro que, si lo prefiere, no es necesario que nos diga nada aadi dndole unos golpecitos en el hombro, como si acariciara a un perro. Satake se ech a un lado para evitar su mano carnosa. Le aseguro que se equivoca conmigo insisti. Slo quera que no volviera a aparecer por el local. Se haba encaprichado de mi mejor chica y la acosaba. Le advert que la dejara en paz. No tena ni idea de lo que sucedi despus hasta que usted me lo ha contado.

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Su manera de advertir quiz difiera de lo estndar... Qu insina? Reflexione. Qu hizo despus de darle una paliza? Deje de decir bobadas. Qu es una bobada? Asesin a una mujer, es un macarra y da palizas a sus clientes. De ah a descuartizarlos no hay mucha diferencia. Y encima no tiene coartada. Qu se ha credo? Satake no respondi. Kinugasa encendi otro cigarrillo. Satake aadi echndole el humo a la cara, quin lo descuartiz? -Qu? Tiene varios empleados chinos, verdad? Cunto cobra la mafia china por un trabajo como se? Es como el sushi. A cunto est ahora? Nunca me he planteado una cosa as. Segn el mercado, se paga a cien mil. Con lo que lleva en el bolsillo, podra despellejar a diez. No tengo tanto dinero repuso finalmente Satake rindose de la capacidad de inventiva del polica. No tiene un Mercedes? Slo es para aparentar. Pero no suelo gastarme el dinero en estupideces como sas. Si supiera a la pena a la que se expone, quiz le hubiera interesado gastarlo. En caso de que sea acusado de asesinato, esta vez no se librar de la cadena perpetua. Al ver el rostro serio de Kinugasa, Satake comprendi que ya haban decidido: l era el culpable. Creen que encargu el asesinato a alguien pens. Cmo puedo salir de este entuerto? Voy a necesitar un golpe de suerte. Al pensar en la perspectiva de volverse a ver encerrado en una celda minscula, empez de nuevo a sudar. El otro agente intervino por primera vez. Satake, ha pensado en la pobre viuda? Trabaja en una fbrica, en el turno de noche, y tiene que cuidar de sus hijos. Satake record a la mujer que haba visto casualmente por televisin. Ese desgraciado tena una esposa mucho ms guapa de lo que hubiera imaginado. Tiene dos nios pequeos prosigui el polica, Como usted no tiene hijos, no puede entender lo que eso significa. Lo pasar muy mal. Yo no tengo nada que ver en todo esto. Ahno?respondi el agente. No. Cmo puede decir eso? Porque es la verdad. No s nada. Kinugasa segua con sumo inters el dilogo entre ambos. Al sentirse observado, Satake se volvi hacia l y le aguant la mirada. Una idea empezaba a cobrar forma en su cabeza: quiz fue su mujer quien lo mat. Cmo poda estar tan serena ante las cmaras si acababa de perder a su marido de un modo tan horrible? Satake se esforz por recordar la sensacin que tuvo al verla: como encontrar un grano de arena en una ostra. En su rostro haba algo escrito imposible de descifrar a menos que hubiera vivido la misma experiencia, como si se sintiera en paz. Su marido estaba colgado de Anna y se dejaba mucho dinero en el Mika. Por su aspecto, no pareca un matrimonio acomodado, de modo que esa mujer tena motivos de sobra para odiarlo. En qu piensa, Satake? intervino Kinugasa. En su esposa respondi sin dudarlo. Estn seguros de que no fue ella? Kinugasa se irrit. Esa mujer tiene una coartada. Ms le vale preocuparse por usted: lo tiene crudo.

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Al or esas palabras, Satake entendi que haban descartado por completo esa hiptesis y que toda la investigacin se centraba en l. En efecto, las cosas pintaban mal. Siento lo que he dicho se disculp. Pero le aseguro que yo no tengo nada que ver con todo esto. Se lo prometo. Es un mentiroso de mierda. Eso lo ser usted murmur Satake bajando la cabeza. Kinugasa oy el comentario y le dio un codazo en la sien. Deje de joder. Pero Satake no necesitaba ninguno de esos avisos: saba perfectamente que si se lo proponan le endosaran cualquier delito que se les ocurriese. Iban a por l. Se puso a temblar de miedo y de rabia. Si se libraba de sa, no parara hasta desquitarse con el asesino. Y, de momento, su objetivo era la esposa de Yamamoto. Tena la suficiente experiencia para saber que ese incidente le costara, por lo pronto, perder el Mika y el Amusement. Con lo que haba trabajado los ltimos diez aos para lograr lo que tena, y ahora iba a perderlo por una memez como sa... Tena que haber imaginado que los veranos siempre eran portadores de malas noticias para l. El destino as lo haba querido. De pronto la sala se oscureci. Satake alz los ojos y vio un banco de nubarrones sobre Shinjuku. El viento agitaba las hojas de la gran zelkova que haba al otro lado de la ventana. Un claro indicio de que esa noche llovera. En la celda donde permaneca bajo arresto, Satake so con esa mujer. Estaba tendida ante l, con expresin suplicante. Llvame al hospital..., deca. l meti los dedos en la herida que l mismo le haba abierto en el costado, pero ella no pareci notarlo y sigui suplicando que la llevara al hospital. Satake le acarici la mejilla con su mano ensangrentada, y al hacerlo se dio cuenta de que la cara de esa mujer, teida de rojo con su propia sangre, adquira una belleza ultraterrena. Llvame al hospital... No servir de nada... Es demasiado tarde. Como respuesta a las palabras de Satake, la mujer le cogi la mano ensangrentada con una fuerza inusitada y la llev hacia su cuello, como si le rogara que la estrangulara cuanto antes. l le acarici el pelo. An no. Su corazn se estremeci por la pena y el placer que le pro voc la profunda desesperacin que reflejaban aquellos ojos. An no. An no poda morir. Tenan que correrse juntos. La abraz con ms fuerza y su cuerpo qued empapado en sangre. Abri los ojos creyendo que tena el cuerpo ensangrentado... hasta que se dio cuenta de que el lquido que lo empapaba era su propio sudor. Mir hacia un lado, donde su compaero de celda yaca inmvil, fingiendo estar dormido. Satake lo ignor y se sent en la cama. Era la primera vez en diez aos que soaba con esa mujer y estaba excitado. An poda sentir su presencia. Sus ojos buscaron en la oscuridad de la celda. Deseaba estar con ella. 3 Anna recordaba la primera vez que haba subido a un tren de los Japan Railways, un da de invierno de haca cuatro aos. Era por la tarde y el tren iba repleto. Poco acostumbrada a las aglomeraciones, sinti como si la engullera un cuerpo extrao. Impulsada por un continuo ataque de codos y bolsas, se

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encontr en medio del vagn. De alguna manera consigui sujetarse a un asidero y mir por la ventana: el sol se pona, y emita una luz anaranjada. Recortados contra esa luz, los edificios proyectaban sombras oscuras que desaparecan en cuanto el tren las dejaba atrs. Anna se volva de vez en cuando hacia la puerta, preocupada por si lograra bajarse en la estacin correcta. De pronto, como si se tratara de la neblina que se alza en el campo las maanas de verano, oy unas voces que hablaban en su dialecto de Shanghai. Ms relajada, mir a su alrededor para ver de quin se trataba, pero advirti que lo que le haba parecido su dialecto no era sino japons, cuya fontica es parecida. En ese momento, sinti una sbita punzada de tristeza. Pese a que las caras y la lengua que la rodeaban eran muy parecidas a las suyas, se encontraba sola en un mundo extrao donde no conoca a nadie. Al mirar de nuevo por la ventana, el sol ya se haba puesto. Lo que vio en el cristal fue la imagen de una chica desamparada con un abrigo anodino. Al reconocerse, le embarg un sentimiento de absoluta soledad y los ojos se le anegaron de lgrimas. Tena diecinueve aos. Evidentemente, sa no fue la primera vez que se haba sentido abrumada por la prosperidad econmica de Japn o por la frentica actividad de Tokio, pero la soledad que sinti en ese instante no poda compararse con nada de lo que haba sentido hasta entonces. Si hubiera ido a Japn a estudiar, tal como figuraba en su visado, habra podido superar esos sentimientos, pero su verdadero objetivo no era otro que el de ganar dinero sin otras armas que su juventud y su belleza. Haba llegado a Japn con grandes expectativas: el agente que la haba captado le haba contado lo fcil que era para las chicas de origen chino ganar dinero en Japn, y haba sido justamente esa supuesta facilidad la que haba hecho sucumbir a una chica seria e inteligente como Anna. Desde pequea haba sacado buenas notas, e incluso se haba planteado ir a la universidad; no obstante, haba acabado ganando dinero fcil slo por hacer compaa a japoneses. Era consciente de lo srdido de la situacin, pero no poda evitarlo. Su padre era taxista, su madre tena una verdulera. Cada noche volvan a casa y hablaban con orgullo de sus pequeos xitos, de lo que haban ganado con su habilidad y su ingenio. sa era la forma de vida de los comerciantes de Shanghai. Sin embargo, Anna siempre tendra vetado hablar de sus negocios y de sus xitos con sus padres. Pese a estar orgullosa de sus orgenes y de su belleza, en Tokio se senta intimidada por la confianza que mostraban las jvenes japonesas, educadas en un ambiente de riqueza y prosperidad. Ella careca de esa confianza. Era injusto. Frustrada, sola e insegura, no pareca sino una pobre chica de pueblo perdida en la gran ciudad. Durante sus primeros meses en Japn, haba asistido diligentemente a la academia de japons recomendada por el agente que le haba tramitado el visado, y por las noches haba empezado a trabajar en un club de Yotsuya. Se centr en los estudios y, gracias a su buen odo y a su innata facilidad para los idiomas, pronto empez a chapurrear el japons y a entender las conversaciones que oa. Tambin comenz a vestirse a la moda, comprndose ropa en los grandes almacenes. Aun as, segua sin poder despojarse del sentimiento de soledad que la haba embargado esa tarde de invierno en el tren: por mucho que intentara ignorarla, siempre estaba al acecho, cual gato callejero. Con todo, lo ms importante era el dinero: cuanto ms rpido lo ganara, ms pronto podra regresar a Shanghai, donde quera abrir una tienda de ropa. Pasaba los das en la academia de japons y las noches en el club, pero pese a sus esfuerzos apenas poda ahorrar. La vida en Japn era ms cara de lo que haba imaginado, y la desesperacin empez a hacer mella

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en su nimo. An no haba ahorrado ni una cuarta parte de lo que se haba propuesto, y a ese paso nunca podra regresar. Se senta atrapada. Sus das estaban teidos de angustia. Era como si en ellos se hubiese abierto una grieta que amenazaba con romper su vida como una delicada taza de t. Y entonces conoci a Satake. A pesar de no beber, Satake era un buen cliente del club y se distingua por sus generosas propinas. Cuando lo vio por primera vez, Anna not que el encargado del club lo trataba con deferencia y le proporcionaba la mejor chica, de modo que pens que no tendra nada que hacer con l. Sin embargo, la siguiente ocasin en que apareci por el club, Satake pidi que fuera ella quien lo acompaara a la mesa. Me llamo Anna. Encantada. Satake pareca diferente del resto de clientes, que solan pecar de un exceso de timidez y egocentrismo. Entrecerr los ojos como si degustara la voz de Anna y mir fijamente sus labios, como un profesor de japons atento a la pronunciacin de su alumna. Anna se puso nerviosa, como si el profesor hubiera decidido examinarla. Un whisky con agua? le pregunt. Mientras le preparaba un whisky poco cargado, no dej de observarlo. Tena cerca de cuarenta aos, de tez morena, pelo corto, ojos muy pequeos y labios gruesos. Si bien no era guapo, su cara transmita una cierta serenidad que lo haca atractivo. Sin embargo, vesta rematadamente mal: un traje negro de marca que le quedaba horrible, una corbata llamativa, un Rolex de oro y un encendedor Cartier tambin dorado. El efecto que produca el conjunto era casi cmico al lado de sus ojos tristones. Unos ojos que se asemejaban a un lago. A Anna le recordaron una foto que haba visto en alguna revista, en la que se vea un oscuro lago oculto en la cima de una montaa. El agua de ese lago era helada y turbia, y Anna imaginaba que en sus profundidades vivan extraos seres enredados entre las algas. En esas aguas nadie se atreva a nadar o a botar una nave. Por la noche, cuando la superficie del oscuro crter se tragaba la luz de las estrellas, los extraos habitantes de la laguna seguan escondidos en las profundidades. Tal vez ese hombre, Satake, hubiera escogido esa indumentaria chillona para evitar que la gente se asomara a la oscura laguna de sus ojos. Anna observ las manos de Satake. No llevaba ninguna joya. Su piel fina delataba que nunca haba hecho un trabajo manual. Para ser unas manos masculinas, eran bonitas y bien proporcionadas. En qu deba trabajar? Como no pareca en cajar en ninguna tipologa, se pregunt si no sera uno de esos yakuza de los que haba odo hablar. Al pensar en ello, la embarg una mezcla de miedo y curiosidad. Anna? dijo l. Se puso un cigarrillo en los labios y la observ un buen rato. En la laguna no haba ni una ola. Por mucho que la mirara, sus ojos no traslucieron el menor signo de aprobacin o de decepcin. Con todo, su voz era suave y agradable, y Anna pens que le gustara volverla a escuchar. Tal como le haban enseado en el club, Anna se apresur a coger el mechero para encenderle el cigarrillo, pero con las prisas se le resbal y a punto estuvo de carsele. Satake pareci relajarse. No tienes por qu estar nerviosa. Lo siento. Cuntos aos tienes? Veinte? Sasinti Anna, que acababa de cumplirlos. Has escogido t ese vestido?

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No contest Anna negando con la cabeza. Llevaba un vestido rojo barato que le haba prestado una compaera del club con la que comparta piso. Me lo han dejado. Ya deca yo dijo Satake. No es de tu talla. Anna an no haba aprendido a pedirle que le comprara uno. En ese momento se limit a sonrer vagamente para disimular su vergenza. Tampoco saba que Satake se estaba divirtiendo imaginndola como una mueca de papel a la que poda vestir a su antojo. Nunca s qu ponerme. Estoy seguro de que a ti te queda todo bien dijo Satake. Anna estaba acostumbrada a tratar con clientes infantiles que decan lo primero que se les pasaba por la cabeza, pero Satake era diferente. Despus de un breve silencio mientras apuraba el cigarrillo, aadi: Me has estado observando, verdad? A qu crees que me dedico? Trabajas en alguna empresa? No. Entonces, eres un yakuza? Satake sonri por primera vez. Tena unos dientes grandes y sanos. No exactamente dijo Satake. Pero no vas muy descaminada. Soy un alcahuete. Un alcahuete? repiti Anna. Y eso qu es? Satake sac un bolgrafo caro del bolsillo de su americana y escribi los caracteres en una servilleta. Al leerlos, Anna frunci el ceo. Me dedico a vender mujeres. Y a quin las vendes? A hombres que quieren comprarlas. En otras palabras, se dedicaba a mediar entre las prostitutas y sus clientes. Anna guard silencio, sorprendida por la franqueza de Satake. Te gustan los hombres, Anna? le pregunt ste finalmente, mirndole los dedos con que sostena la servilleta. Anna lade la cabeza. Me gustan si son buenos. Cmo? Como Tony Leung. Es un actor de Hong Kong. Si un hombre como l quisiera comprarte, te importara que alguien te vendiera? Supongo que no admiti Anna tras pensarlo unos instantes. Pero es imposible. No soy tan guapa. No es cierto repuso Satake. Eres la mujer ms bonita que conozco. Eso es mentira dijo Anna echndose a rer, incrdula. Ni siquiera se contaba entre las diez mejores del club. Yo nunca miento. Pero... Slo te falta un poco de confianza intervino Satake. Si trabajaras conmigo, llegaras a creer que eres tan hermosa como en realidad eres. Pero yo no quiero ser una prostituta objet Anna con un mohn. Era broma. Tengo un club como ste. Si era un club como se, por qu iba a cambiar? Decepcionada ante la perspectiva de trabajar durante muchos aos en Japn, Anna baj la cabeza. Mientras la observaba, Satake se entretuvo jugueteando con sus dedos largos y elegantes con las gotas que se haban formado en el exterior de su vaso de whisky. Despus toc el posavasos para dejar en l unas manchas oscuras. Anna tuvo la sensacin de que Satake se haba hecho preparar la bebida para librarse a aquel extrao juego. No te gusta este trabajo? le pregunt finalmente. No es eso respondi mientras miraba con nerviosismo a la mujer que llevaba el club. Satake capt la mirada. Entiendo que te cueste tomar una decisin dijo. Pero viniste a Japn para ganar dinero, no es as? Entonces, por qu no empiezas a ganarlo? Ests malgastando tu don.

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Mi don? Si alguien es atractivo tiene un don, del mismo modo que lo tiene aquel que sabe escribir o pintar. No es algo que tenga todo el mundo; es como un regalo del cielo. Los escritores y los pintores se esfuerzan para explotarlo. Y t tambin tienes que trabajar para pulirlo. Es tu deber. En cierta manera, eres una artista. Yo lo veo as. Y de momento lo ests descuidando. Mientras escuchaba su suave voz, Anna se senta mareada. Sin embargo, al alzar los ojos cay en la cuenta de que Satake no persegua otra cosa que llevrsela a su club. La encargada del local la haba alertado de que no se dejara embaucar por ese tipo de hombres. Satake adivin sus pensamientos y suspir. Es una lstima le dijo sonriendo. Yo no tengo ningn don. S lo tienes. Y si lo utilizas, las cosas te saldrn como las has planeado. Pero... Y cuando se cumplan tus deseos, podrs verlo. Qu ver? Tu destino. Porqu? Porque el destino es lo que sucede independientemente de los planes que hagas explic Satake en un tono muy serio, y despus le puso un billete de diez mil yenes perfectamente doblado en la palma de la mano. Anna apart la vista, creyendo haber visto algo en sus ojos que no debera haber visto. Gracias. Hasta la prxima. Despus de pronunciar estas palabras, y como si hubiera perdido sbitamente el inters por Anna, Satake hizo un signo a la encargada para indicarle que le llevara a otra chica. Anna se dirigi a otra mesa con cierta sensacin de abandono. Si no le hubiera dado una respuesta tan evasiva, tal vez no habra perdido su inters por ella. Las palabras de Satake asegurndole que si trabajaba para l se creera ms bonita la haban conmovido. Y si sus palabras eran ciertas, tal vez pudiera ver lo que el destino le deparaba. Haba dejado escapar una buena oportunidad para cambiar su vida? De vuelta al piso donde viva, sac el billete que le haba dado Satake y al desdoblarlo encontr un nombre escrito, Mika, y un nmero de telfono. Cuando empez a trabajar para Satake, Anna aprendi muchas cosas: que era mejor fingir que an no dominaba el japons delante de los clientes; que a los japoneses les gustaban las chicas calladas y reservadas; que era mejor decirles que era estudiante y que se dedicaba a ese trabajo para disponer de dinero para sus gastos; que a los clientes no les importaba que les mintieran con tal de sentirse superiores econmicamente, y que as daban mayores propinas, y, sobre todo, que era recomendable decir que era hija de una buena familia de Shanghai, puesto que eso tranquilizaba a los hombres. Satake incluso le dio instrucciones sobre el tipo de ropa y de maquillaje que gustaba a los clientes. Tambin le insisti en que estaban en Japn y que, a diferencia de Shanghai, a los hombres no les gustaban las chicas que reclamaban la igualdad entre hombres y mujeres. Cuando Anna expresaba dudas sobre las costumbres japonesas, Satake le deca que se lo tomara como una representacin, como un papel que interpretaba para triunfar en la profesin que haba escogido. se era un principio que sus padres habran entendido: cualquier cosa para salir adelante en el trabajo. Y adems descubri que, tal como le haba asegurado Satake,

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posea un don. Cuanto ms se meta en su papel, ms atractiva era. El ojo clnico de Satake haba acertado de lleno. Anna no tard en convertirse en la mejor chica del Mika. Al tiempo que ganaba popularidad, ganaba tambin confianza, por lo que decidi seguir adelante con su nueva profesin. Finalmente pudo liberarse de la soledad que hasta entonces haba estado acechndola como un gato callejero. Empez a llamar cario a Satake, y ste no tuvo ningn reparo en mostrar su predileccin por ella. Cuando Anna se dio cuenta de que no la pona en manos de cualquier cliente adinerado como haca con las otras chicas, lo tom como una muestra de que se haba enamorado de ella. Pero justo cuando ella haba llegado a esa conclusin, Satake la llam para decirle que quera presentarle a alguien. Anna, tengo a un buen hombre para ti. Y cmo es? Es rico y agradable. Seguro que te gusta. Evidentemente, el hombre en cuestin no era Tony Leung. No era ni joven ni guapo, pero s muy rico. Prcticamente cada vez que lo vea, le daba un milln de yenes. Si lo vea diez veces, se sacara diez millones, ms de lo que necesitaba para vivir un ao entero. A ese paso, se hara millonada. Cuando cumpli el objetivo que se haba marcado al llegar a Japn, olvid por completo a Tony Leung. Pero el hombre que haba ocupado el lugar del guapo actor en el corazn de Anna no era otro que Satake. Estaba decidida a descubrir los seres que haba entrevisto en el lago de sus ojos el da en que se haban conocido, cogerlos con sus manos. Satake haba dicho que el destino era algo que suceda con independencia de los planes que uno hiciera, y eso deba de guardar cierta relacin con lo que ella haba adivinado en el fondo de su mirada. Sin embargo, no tard en darse cuenta de que cuanto ms intentaba ella conocerlo, menos dispuesto estaba l a abrirse. Satake ocultaba cuidadosamente cualquier informacin sobre su vida privada. Por ejemplo, no permita que nadie fuera a su piso. Segn contaba Chin, el encargado del Mika, una vez haba visto a alguien parecido a Satake frente a un viejo bloque de apartamentos en NishiShinjuku. No obstante, en lugar de la llamativa ropa de marca que sola llevar su patrn, el individuo en cuestin iba vestido como un pordiosero: haba salido a tirar la basura con unos pantalones viejos y un jersey con los codos gastados. Al llegar al contenedor se haba puesto a recoger la basura esparcida con gesto reconcentrado, y por sus movimientos Chin comprob que se trataba de Satake. Chin qued perplejo y horrorizado a la vez. Aqu, en el club, siempre est a la altura de las circunstancias. Quiz no sea muy hablador, pero siempre sabes que puedes contar con l. Ahora bien, si el Satake que vi ese da es el verdadero Satake, es que est mal de la cabeza. Slo de pen sar que lo que hace aqu no es ms que una pose se me ponen los pelos de punta. Por qu tiene que actuar? Por qu se esconde? Al parecer no se fa ni de nosotros. Pero cmo es posible vivir sin confiar en nadie? Quiz se comporte as porque no confa ni en l mismo. Satake era un misterio, un enigma por resolver. Cuando los empleados del Mika oyeron esa historia, el secreto de su jefe se convirti en un tema recurrente. Todo el mundo pareca tener una opinin sobre qu tipo de persona era Satake y sobre por qu actuaba de esa manera. Con todo, Anna no estaba de acuerdo con Chin en que Satake no confiaba en nadie. Ella se senta celosa por la supuesta presencia de otra mujer con la que seguramente Satake s poda ser l mismo. Finalmente, un da se atrevi a preguntrselo. Cario, vives con alguien?

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Satake dud unos instantes y la mir con cara de sorpresa. Anna tom su reaccin como un signo de que haba acertado, y quiso saber ms. Yquines? Nadie repuso l con una sonrisa. Sin embargo, el brillo que haba en sus ojos se extingui del mismo modo en que las luces del Mika se apagaban al final de la noche. Nunca he vivido con una mujer. As, no te gustan las mujeres? le pregunt aliviada porque no la engaaba con otra, pero a la vez con temor por si era homosexual. Claro que me gustan repuso l. Especialmente las chicas jvenes y guapas como t. Para m son como un regalo. Mientras pronunciaba esas palabras, cogi la mano de Anna y empez a acariciarle sus dedos largos y finos, si bien lo hizo como si comprobara el tacto de un objeto. Para Satake, el verbo gustar no pareca tener ms sentido que una inclinacin puramente esttica. Un regalo de quin? Un regalo de los dioses a los hombres. Y las mujeres no tienen regalo? insinu Anna refirindose a l, pero Satake no quiso comprenderla. Supongo que s. Alguien como Tony Leung. Qu te parece? No s... dijo Anna ladeando la cabeza. Ella quera tocar el alma de un hombre, no slo su cuerpo. Y slo haba un alma que deseara, slo un hombre que hiciera temblar la suya. Por desgracia, las chicas jvenes y guapas que Satake haba mencionado no eran seres vivos capaces de emocionarse sino simples objetos que cuidar. Y si era as, cualquier chica mona le vala, mientras que para ella el nico hombre que le importaba era Satake. As, cario dijo Anna frustrada, ya tienes suficiente con que una chica sea guapa? Los hombres no queremos nada ms que eso. Anna no hizo ms preguntas, pues fue suficiente para advertir que dentro del hombre al que amaba se haba roto algo de manera irreparable. Pens que quiz haba tenido una mala experiencia con alguna mujer. Esa idea hizo crecer su compasin y sus ganas por intentar solucionarlo. Sin embargo, el da que fueron a la piscina el sueo de Anna se hizo aicos. Al principio se alegr al ver que Satake acceda a acompaarla, pero su alegra se esfum al comprobar su reaccin ante los intentos de aquel joven de acercarse a ella: se limit a observar la escena como si fuera un to comprensivo con los devaneos de su sobrina, seal evidente de que no se haba dado cuenta de que ella estaba enamorada de l. Ante ese comportamiento, Anna hizo algo excepcional: invitar a su apartamento a un muchacho al que acababa de conocer. Esa fue su forma de rebelarse, pero aun as Satake no dio muestras de sus sentimientos hacia ella. No me importa que te diviertas le dijo. Pero debes evitar que se interponga en tu trabajo o que dure demasiado. Anna nunca olvidara el tono de voz con que pronunci esas palabras. Era como si se refiriese a un objeto que estuviera a la venta en el Mika, un juguete para ofrecer a los hombres que acudan al club. Si Satake la trataba bien era porque haca todo lo que le deca, porque interpretaba a la perfeccin el papel de mueca dcil. Esa noche le cost dormir, consciente de que acababa de reaparecer la brecha que tiempo atrs se negaba a cerrarse. Con todo, a la maana siguiente la aguardaba una sorpresa an mayor. Anna dijo la voz de Chin al otro lado del hilo, han trincado a Satake por apuestas ilegales. He pensado que como ayer no viniste no lo sabras. Qu quiere decir trincado?

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Que la polica lo ha detenido le explic Chin. Tambin arrestaron a Kunimatsu y a los del Amusement. Hoy no abrimos. Si la polica te pregunta algo, diles que no sabes nada le recomend antes de colgar. Antes de recibir esa llamada, Anna haba decidido que ese mismo da iba a preguntar a Satake si significaba algo para l y que, dependiendo de la respuesta que obtuviera, estaba dispuesta incluso a dejar el trabajo. Sin embargo, ante aquella situacin inesperada, decidi ir a la piscina y se pas el da tomando el sol. Por la noche, mientras miraba su piel enrojecida, record la excursin a la piscina del da anterior. Tal vez no haba sido justa al pensar que Satake la vea slo como a una mercanca. No poda ser que se contuviera por su diferencia de edad? Si no le importaba, por qu se preocupaba tanto por ella? Por qu estaba siempre dispuesto a hacer lo que ella le peda? Con todo lo que le haba demostrado, haba sido cruel al pensar as. Poco a poco fue emergiendo la Anna dcil, buena y agradable, hasta que al final concluy que lo quera incluso ms que antes. Al da siguiente, los empleados del Amusement que haban sido detenidos salieron de comisara. Todos crean que pronto dejaran libre a Satake, pero el jefe fue el nico que sigui arrestado. El Mika y el Amusement estuvieron cerrados ms de una semana. Anna se enter de que Reika haba ido a ver a Satake y que ste le pidi que anunciara el inicio de unas vacaciones de verano anticipadas. Anna iba a la piscina todos los das. Con el sol, su piel adquiri el color del trigo maduro y su belleza floreci como nunca lo haba hecho. Los hombres con los que se cruzaba por la calle se volvan para mirarla, y en la piscina se le acercaron varios chicos con la intencin de ligar con ella. Saba que Satake hubiera apreciado ese cambio y le apen que no pudiera verla. Una noche, Reika apareci en su apartamento. Anna, tengo algo importante que contarte le dijo. Sobre qu ? Sobre Satake. Parece que la cosa va para largo. Reika siempre hablaba a Anna en mandarn. Como era de Taiwn, no dominaba el dialecto de Shanghai. Porqu? Parece que no lo han arrestado por el asunto de las apuestas ilegales. He hecho mis averiguaciones y me he enterado que tiene que ver con el caso del cadver descuartizado. El cadver descuartizado? pregunt Anna mientras se deshaca de Jewel, que ladraba a sus pies. Reika encendi un cigarrillo y dirigi una mirada inquisitiva a Anna. No ests al da? Hace tres semanas encontraron un cadver descuartizado en un parque. Se trataba de Yamamoto, el tipo aquel que vena por el Mika. Anna se qued pasmada. Quieres decir el Yamamoto que me persegua? El mismo. Nadie se lo explica. No puedo creerlo. Yamamoto siempre peda su compaa y no se separaba de ella ni un instante. Cuando se sentaba a su mesa l la coga de la mano y, si se emborrachaba, incluso intentaba tumbarla en el sof. Pero lo que ms le molestaba a Anna no era tanto su persistencia como la intensa sensacin de soledad que transmita. Si un hombre quera divertirse ella estaba dispuesta a seguirle el juego, pero no soportaba a los que se sentan solos. Por eso, cuando Yamamoto desapareci ella se alegr y lo olvid rpidamente.

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La polica vendr a hacerte preguntas dijo Reika mientras pasaba revista al lujoso apartamento de Anna. Ser mejor que te vayas de aqu. Y por qu iban a venir? Suponen que Satake mat a Yamamoto porque no te dejaba en paz. Y creen que despus encarg a la mafia china que lo descuartizara. Nunca hara algo as. Pero saben que le dio una paliza en el Amusement. Ya lo s, pero no le hizo nada ms. Ya... dijo Reika casi en un susurro. Pero sabas que Satake mat a una mujer? Anna intent tragar saliva, pero tena la boca tan seca que le result imposible. Al parecer, fue un asesinato horrible. Cuando me lo contaron, no me lo poda creer. Si las chicas llegaran a enterarse dejaran el trabajo. Qu hizo? quiso saber Anna recordando la extraa luz que brillaba en el fondo de los ojos de Satake. Satake trabajaba para un jefe yakuza que controlaba el negocio de las drogas y la prostitucin en el barrio. l se dedicaba a cobrar deudas y a perseguir a las chicas que queran de jar el negocio. Un da, su jefe se enter de que una mujer le robaba las chicas y se las llevaba a otro club. Satake la cogi, la encerr en una habitacin y la tortur hasta matarla. Cmo que la tortur? pregunt Anna, incapaz de controlar su voz temblorosa. De pronto record un viaje que haba hecho de pequea con su familia a Nanking, y los horribles maniques que haba visto en el Museo de la Guerra. Tal vez lo que se esconda en el fondo de los ojos de Satake era un pasado tan turbio como se. Fue muy fuerte dijo Reika arqueando sus cejas bien perfiladas. Por lo que he odo, la desnud, le peg y la viol. Entonces, cuando la mujer estaba ya casi inconsciente, empez a apualarla para que volviera en s y, con el cuerpo ensangrentado, volvi a violarla. Al parecer, el cadver estaba lleno de hematomas y le faltaban varios dientes. Incluso los yakuza para los que trabajaba quedaron estupefactos y se negaron a volver a tener tratos con l. Anna solt un largo gemido. Mientras lloraba, Reika se fue y la dej sola con su caniche, que se qued a su lado mirndola extraado y moviendo la cola. Jewel... dijo con la voz ahogada por los sollozos. I El perro ladr alegremente. Anna record que lo haba comprado con la intencin de tener algo especial, slo para ella, por lo que haba ido a la tienda de animales y haba escogido al perro ms bonito que encontr. Quiz los hombres obraban igual: queran a una mujer del mismo modo que ella haba querido a su caniche. De ser as, ella no era ms importante para Satake de lo que Jewel lo era para ella. Fue en ese instante cuando supo que nunca podra adentrarse en ese lago oscuro y misterioso, y se ech a llorar desconsoladamente. 4 Cuatro das despus de que los peridicos empezaran a ocuparse ampliamente del caso, la polica se present en casa de Masako. Ya haba respondido a varias preguntas banales durante la visita que la polica haba hecho a la fbrica, pero tena el convencimiento de que tarde o temprano acabaran por acudir a su casa. De hecho, todo el mundo saba que ella era la mejor amiga que Yayoi tena en la fbrica; aun as, saba que nunca descubriran que el cadver de Kenji haba sido descuartizado en su bao. Si ella misma no saba la razn por la que haba ayudado a Yayoi, cmo iba alguien a sospechar de ella? Disculpe que la molestemos. Sabemos que est cansada, pero no le robaremos mucho tiempo le dijo el polica joven, que segn recordaba se llamaba Imai. .

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Al parecer, era consciente de lo duro que era trabajar en el turno de noche y saba lo inoportuno de una visita matutina. Masako consult la hora en su reloj de pulsera. Eran poco ms de las nueve. Adelante. Ya dormir luego. Gracias dijo Imai. Deben de llevar una vida un poco rara, no? No les causa problemas familiares? Como Masako haba sido franca en su respuesta, Imai haba optado por saltarse las formalidades. Quiz fuera joven e inexperto, pens Masako, pero aun as deba ir con cuidado con l. Te acabas acostumbrando respondi. Supongo que s. Pero su marido y su hijo no se preocupan por que pase la noche fuera de casa? Pues no lo s... dijo Masako mientras guiaba a Imai hasta la sala de estar. No crea que ni el uno ni el otro se hubieran preocupado nunca por ella. Seguro que s insisti Imai. Los hombres somos as. No nos gusta que las mujeres no estn en casa por la noche. Masako decidi no ofrecerle t y se sent a la mesa frente a l. Pese a su juventud, tena unas ideas ms bien conservadoras. Vesta un polo blanco y llevaba una chaqueta marrn claro en la mano, que dej en el respaldo de la silla. Seora Katori, cuando decidi trabajar en el turno de noche, lo consult con su marido? Consultarlo? No, no exactamente. Slo me pregunt si estaba segura de lo que haca. Era mentira. Yoshiki no se haba manifestado sobre su decisin, y Nobuki ni siquiera rompi su silencio. De veras? dijo Imai como si le costara creerlo. Abri su libreta. De hecho, es el mismo caso que el de la seora Yamamoto. Me extraa que un marido que hace el turno de da no se oponga a que su esposa trabaje de noche. Masako alz la vista, sorprendida por las palabras de Imai. Por qu lo dice? Porque el horario es completamente distinto. Cmo se puede mantener una relacin familiar si apenas coincides con tu marido y tus hijos? Adems, si una mujer pasa toda la noche fuera de casa, es lgico preguntarse qu estar haciendo. Est claro que es mejor tener un empleo con un horario diurno. Masako inspir profundamente. Imai sospechaba que Yayoi pudiera tener una relacin extramatrimonial. La imaginacin de los detectives pareca discurrir siempre en esa direccin. Yayoi lo haca porque ya la haban despedido de varios trabajos por tener hijos. Ella misma me cont que no le quedaba otra opcin. Eso tambin nos dijo a nosotros. Aun as, sigo sin ver las ventajas que puede tener trabajar de noche... Ninguna le interrumpi Masako. Imai la estaba poniendo nerviosa, pero se dijo que deba disimularlo. En todo caso, que la paga es un veinticinco por ciento ms alta. Slo eso? S, slo eso. Pero si piensas que cobras lo mismo trabajando tres horas menos, quiz valga la pena. Es un trabajo muy montono. Ya... dijo Imai, que segua sin compartir su punto de vista. Supongo que nunca ha trabajado por horas. Si lo hubiera hecho, quiz lo entendera. Los hombres no solemos hacer ese tipo de trabajos dijo muy serio. Si lo hicieran, veran la lgica de querer cobrar un poco ms por desempear el mismo trabajo. Aunque eso implique vivir al revs de todo el mundo?

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Exacto. As, podra explicarme por qu la seora Yamamoto estaba dispuesta a llevar ese tipo de vida? Porque lo necesitaba. Quiere decir que no tenan suficiente con lo que ganaba su marido? No lo s. Supongo que no. No era ms bien porque su marido era un poco libertino? Es decir, no lo haca para fastidiarlo y porque no quera verlo? No tengo ni idea respondi Masako decidida. Nunca hablaba de su marido, y adems no creo que pudiera permitirse ese lujo. Qu lujo? El de fastidiarlo. Estaba demasiado entregada a sus hijos y a su trabajo como para querer fastidiar a su marido. Imai asinti con la cabeza. Lo siento. Me he excedido. Sin embargo, hay algo que s es cierto: su marido se gast todo el dinero que haban ahorrado. De veras? exclam Masako, como si acabara de enterarse. Cmo? Por lo que sabemos, frecuentaba un club nocturno y jugaba al bacar. Pero bueno, vayamos al grano... Al parecer, usted es la mejor amiga que la seora Yamamoto tiene en la fbrica, y me gustara que me contara todo lo que sabe sobre su relacin con su marido. No s gran cosa. Apenas hablaba de l. ... Pero las mujeres suelen contarse ese tipo de cosas coment Imai con una mirada de sospecha. Depende de las mujeres repuso Masako. Pero ella no es as. Ya. Es una esposa admirable. Pero segn sus vecinos, a menudo los oan discutir. No lo saba. De pronto se pregunt si Imai saba que esa noche haba ido en su coche hasta casa de Yayoi, y lo mir nerviosa. Imai le devolvi la mirada serenamente, como si estuviera evalundola. Segn hemos podido saber, el seor Yamamoto jugaba mucho y no se llevaba bien con su esposa. Eso al menos es lo que nos han contado sus compaeros de trabajo. Les haba dicho que no paraban de discutir y que prefera regresar tarde a casa para no verla. Sin embargo, la seora Yamamoto insiste en que su marido nunca haba vuelto tarde a casa hasta esa noche. Es extrao, no le parece? Por qu tendra que mentir sobre algo as? Nunca le cont nada de eso? Nunca dijo Masako negando con la cabeza. Entonces, cree que Yayoi tiene algo que ver con el asesinato? pregunt. En absoluto! se apresur a negar Imai. Slo intento ponerme en su lugar para imaginar lo que pensaba. Ella trabajando en la fbrica, y su marido gastndose los ahorros por ah en mujeres y apuestas y volviendo borracho cada noche. Es como intentar achicar agua de un barco que se hunde mientras el otro no deja de llenarlo. Deba de sentirse desesperada. La mayora de hombres no hubieran permitido que su mujer tra bajara de noche, pero el seor Yamamoto incluso pareca contento por la situacin. Eso es lo que me inclina a pensar que no se deban de llevar bien. Ya le entiendo. Pero le aseguro que yo no saba nada insisti Masako, pensando que haba una cierta irona en el acierto con que el polica haba imaginado la situacin. O sea que, segn usted, la seora Yamamoto es una mujer muy sufrida. Exacto. Imai levant los ojos de su libreta. Seora Katori, si una mujer vive una situacin parecida, no intenta buscar a otro hombre?

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Depende. Pero Yayoi no es de sas. Entonces, no mantiene una relacin con alguien de la fbrica? No dijo Masako categricamente. De eso puedo dar fe. Y fuera de la fbrica? ---No lo S. Imai dud unos segundos antes de proseguir. De hecho, esa noche cinco empleados no acudieron al trabajo le explic. Y me preguntaba si alguno de ellos no sera un amigo especial de la seora Yamamoto aadi al tiempo que le mostraba una hoja de su libreta. Al ver el nombre de Kazuo Miyamori al final de la lista, el corazn le dio un vuelco. No. Yayoi es una chica muy seria. Ya... En otras palabras lo interrumpi Masako, usted cree que Yayoi tena un amante y que ste fue quien mat a su marido. No, en absoluto repuso Imai esbozando una sonrisa incmoda. Eso sera suponer demasiado. No obstante, para Masako era evidente que haba dado en el clavo: Yayoi tena un cmplice, un amante que la haba ayudado a matar a Kenji y a deshacerse de su cadver. Yayoi es una buena madre y una buena esposa. No puedo hablar de ella en otros trminos. Mientras deca eso, Masako se dio cuenta de que verdaderamente lo crea. Y por eso, cuando se enter de la traicin de Kenji perdi la cabeza y lo mat. Si realmente hubiera tenido un amante, no se hubiera producido ese desenlace. La teora de Imai iba en la direccin equivocada. Claro dijo l sin apartar los ojos de sus notas, como si se resistiera a abandonar su hiptesis. Masako se dirigi hacia la nevera, sac una jarra de t de cebada y le sirvi un vaso. Imai lo acept y lo bebi de un solo trago. Al ver su nuez subiendo y bajando pens en Nobuki... y tambin en Kenji. Despus de observarla unos instantes, apart la vista lentamente. Tengo que hacerle unas preguntas por pura formalidad dijo Imai cuando hubo vaciado el vaso. Podra explicarme qu hizo desde la noche del martes hasta la tarde del da siguiente? Dej el vaso sobre la mesa, se aclar la voz y mir a Masako. Fui a trabajar como de costumbre. En la fbrica vi a Yayoi y, al terminar el turno, volv a casa a la hora de siempre. Pero esa noche lleg al trabajo ms tarde de lo habitual observ tras consultar sus notas. A Masako le sorprendi que hubieran investigado incluso esos detalles, pero hizo lo posible por ocultar su asombro. S, as es admiti. Haba mucho trfico. O sea que va en coche desde aqu hasta Musashi Murayama. Con el Corolla que est aparcado fuera? pregunt sealando con su bolgrafo hacia la puerta. S, exacto. Lo utiliza alguien ms aparte de usted? Normalmente no.

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Se haba encargado de limpiar el maletero, pero no le caba la menor duda de que si se lo proponan encontraran algo. Masako encendi un cigarrillo para ocultar su nerviosismo. Afortunadamente, no le temblaban las manos. Qu hizo despus del trabajo? Regres a las seis, prepar el desayuno y almorc con mi marido y mi hijo. Cuando ellos se marcharon, hice la colada, limpi un poco y me acost a las nueve. Es lo que hago siempre. Durante esas horas habl con la seora Yamamoto? No. Nos despedimos en la fbrica y no habl ms con ella. En ese momento, una voz reson inesperadamente en la sala de estar. No te llam por la noche? Masako se volvi sorprendida: su hijo estaba de pie al lado de la puerta. Al comprender que Nobuki acababa de hablar, se qued de una pieza. Esa maana no haba salido de su habitacin, y Masako incluso haba olvidado que estaba en casa. Quin es? pregunt Imai en un tono calmado. Mi hijo. Imai hizo una leve reverencia a Nobuki y observ interesado el rostro de madre e hijo. Hacia qu hora llam? pregunt finalmente. En lugar de responder, Masako se qued mirando la cara de Nobuki. Haca ms de un ao que no le oa la voz, y justamente haba abierto la boca para hablar de esa llamada. No poda ser ms que una venganza, pero por qu? Seora Katori insisti Imai. A qu hora llam? Lo siento dijo volviendo en s. Haca mucho tiempo que no le oa la voz. Al ver que se converta en el tema de conversacin, Nobuki se encogi de hombros y se volvi. Un momento. Qu has dicho? le pregunt Imai abortando su fuga. Nada! exclam el chico antes de salir dando un portazo. Lo siento se disculp Masako adoptando un tono de madre preocupada. Desde que lo expulsaron del instituto no habla con nadie. Es una edad difcil coment Imai. S de qu hablo: antes trabajaba en el departamento de delincuencia juvenil. Me he quedado pasmada al orle. Quiz el crimen le haya afectado dijo Imai mostrndose comprensivo. Sin embargo, era obvio que estaba impaciente por volver al tema de la llamada. Es cierto que llam explic Masako. El martes por la noche, creo. Estamos hablando del martes da veinte, verdad? dijo con nimo recobrado. Hacia qu hora? A las once y algo respondi Masako despus de pensar un instante. Me cont que su marido no haba regresado y que no saba qu hacer. Yo le dije que fuera al trabajo y que no se preocupara demasiado. . ni Pero no era la primera vez que pasaba. Por qu la llam justamente esa noche? No s si era o no la primera vez. Siempre me haba dicho que su marido regresaba antes de las doce y media. Me dijo que esa noche estaba preocupada porque sus hijos estaban especialmente inquietos. Porqu? Al parecer, estaban tristes porque el gato haba desaparecido. Masako dijo lo primero que se le pas por la cabeza. Despus tendra que hablar con Yayoi para que ofreciera la misma versin. Al menos, la parte del gato era cierta. Ya... dijo Imai mostrando algunas reservas. En ese momento, se oy el avisador de la lavadora. Qu es ese ruido?

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La lavadora. Ah. Le importa que eche un vistazo a su bao? le pidi Imai ponindose de pie. Masako sinti un escalofro, pero asinti con la cabeza y esboz una leve sonrisa. En absoluto. Estoy pensando en hacer reformas dijo, y me gusta ver cmo se hacen los baos hoy en da. Adelante. Masako lo llev hasta el bao. Imai la sigui sin perder detalle. Tienen una casa muy bonita. Cunto tiempo llevan viviendo aqu? Unos tres aos. Est muy bien coment Imai al ver el bao. Es muy espacioso. Masako pens que el polica estaba contemplando una posibilidad entre cien de que el cadver de Kenji hubiera sido descuartizado ah mismo. Tena que ir con cuidado. Cuando la visita tocaba a su fin e Imai se pona sus zapatos gastados en el recibidor, le hizo una ltima pregunta: Su hijo est siempre en casa? Pese a que tena un horario regular, Masako se atrevi a decir una mentira. A veces est y a veces no. Hace lo que quiere. Ya asinti Imai un poco decepcionado. Muchas gracias por su colaboracin dijo antes de salir. Nada ms irse el polica, Masako subi a la habitacin de Nobuki, desde donde se vea la calle. Tal como esperaba, a travs de las cortinas vio la figura de Imai observando la casa desde el solar vaco que haba al otro lado de la calle. Pero lo que miraba no era la casa, sino su viejo Corolla. Cuando por fin estuvo segura de que Imai se haba ido, Masako llam a Yayoi por primera vez desde que el caso empezara a cobrar protagonismo en la prensa. Diga?murmur la voz de Yayoi al Otro lado de la l-nea.. Masako se sinti aliviada.. Soy yo. Puedes hablar? Masako! exclam Yayoi alegremente. S. Estoy sola. No hay nadie ? Mi suegra ha ido a declarar a comisara, mi cuado ya se ha ido y mi madre ha salido a comprar. Yayoi pareca ms relajada desde que tena a sus padres con ella. La polica est husmeando mucho? ltimamente no ha venido nadie dijo con voz pausa da, como si hablara de los problemas de otra persona. Encontraron su americana en un club de Kabukicho y estn siguiendo esa lnea de investigacin. Un rayo de esperanza, pens Masako con cierto alivio. Aun as, tenan que ir con pies de plomo con Imai. Ten cuidado con Imai le advirti. Quieres decir el joven alto? Pero si es un buen tipo... Pero qu dices ? exclam Masako consternada por la ingenuidad de Yayoi. No te fes de ningn polica. Ests segura? Todos me tratan muy bien. Masako se desesper al comprobar lo insensata que poda ser su compaera. Han descubierto que esa noche me llamaste. Les he contado que los nios estaban enfadados porque el gato haba desaparecido. T s que sabesdijo Yayoi sonriendo. Al notar que en su voz no haba ni rastro de culpa, a Masako se le puso la carne de gallina. Debes decirles lo mismo.

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No te preocupes. Estoy segura de que todo ir bien. No te fes le advirti Masako. No te preocupes. Por cierto, pasado maana vendrn de un programa de la tele. Tan pronto? Y con el funeral tan reciente? Ya... Les dije que no quera hablar, pero fueron tan insistentes que acab aceptando. Es una temeridad dijo Masako. Diles que has cambiado de idea. No sabes quin puede verlo. Yo no quera, pero fue mi madre quien respondi y la convencieron. Le dijeron que sern slo tres minutos. Masako no dijo nada, estaba desolada. Pens que tal vez hubiera sido mejor que Yayoi les hubiera ayudado a deshacerse del cadver, puesto que pareca haber olvidado que era ella quien haba cometido el asesinato. Aun as, quiz esa falta de sentimiento de culpabilidad fuera un punto a su favor para diluir las sospechas que se cernan sobre ella. Pero lo que ms preocupaba a Masako era que Nobuki hubiera intentado incriminarla delante de la polica. Llevaba casi un ao sin hablar, y haba escogido justamente ese momento para romper su silencio. Ella haba optado por mantener cierta distancia respecto a su hijo, pero era evidente que l no se lo perdonaba. Masako tena la impresin de haber hecho por Nobuki todo lo posible tanto en casa como en el trabajo, aunque quiz l estuviera resentido con ella por algo que haba hecho mal. Aunque se fuera el caso, era incapaz de saber en qu se haba equivocado y consider la reaccin de su hijo como una venganza gratuita. La invadi una ola de amargura y se agarr con fuerza al respaldo del sof, clavando sus dedos en la lana mullida. Cerr los ojos para contener el llanto. No haca mucho, Masako haba comparado sus das en la Caja de Crdito T con una lavadora vaca, pero ahora se daba cuenta de que le haba pasado lo mismo en casa. Si era as, qu haba sido su vida? Para qu haba trabajado? Para qu haba vivido? Al ser consciente de que se haba convertido en una mujer exhausta y perdida, se le llenaron los ojos de lgrimas. Quiz por eso haba escogido trabajar en el turno de noche. As poda dormir de da y trabajar de noche. O, lo que era lo mismo, vivir permanentemente cansada, sin tiempo para pensar, llevar una vida al revs de la de su marido y su hijo. Sin embargo, con ello slo haba conseguido aumentar su rabia y su tristeza. Y ahora ni Yoshiki, ni Nobuki, ni nadie poda ayudarla. En ese momento empez a comprender por qu haba ayudado a Yayoi: en su desesperacin haba cruzado la lnea y haba intentado huir a un nuevo mundo. Sin embargo, qu le esperaba en ese mundo nuevo? Nada. Baj la vista para mirar sus manos blancas, an asidas al respaldo del sof. Si la polica la detena, nunca podra descubrir el verdadero motivo que la haba impulsado a ayudar a Yayoi. Oy el ruido de varias puertas que se cerraban a su espalda. Estaba completamente sola. 5 Imai se sec el sudor de la frente y ech a andar por una calle estrecha. Sin duda, antes haba sido un camino entre arrozales, pero ahora se haba convertido en un callejn flanqueado por casas pequeas y viejas. A juzgar por los tejados de cinc abollados, por las puertas de madera astillada y por los canalones oxidados, esas casas tenan ms de treinta aos. Tenan una apariencia frgil, como si una simple cerilla fuera suficiente para hacerlas arder. Kinugasa, el agente de la Direccin General, estaba convencido de que Kenji Yamamoto haba sido asesinado por el

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propietario de la sala de juegos de Kabukicho a la que haba ido la noche de su desaparicin y al que tenan retenido en la comisara de Shinjuku. Sin embargo, Imai no era del mismo parecer y prosegua la investigacin por su cuenta. Al descubrir que el propietario de la sala de juegos tena antecedentes, Kinugasa se haba centrado exclusivamente en l, pero Imai albergaba dudas acerca de Yayoi Yamamoto. Se trataba de una sensacin que no poda explicar con palabras, pero perciba que esa mujer intentaba ocultar desesperadamente la clave del caso. Se detuvo en medio del callejn, sac su libreta y, mientras la hojeaba, revis los hechos mentalmente. Un grupo de escolares que volvan de la piscina con la cabeza an mojada lo miraron con curiosidad al pasar por su lado. Supongamos que Yayoi mat a su marido pens Imai. Los vecinos han declarado que discutan a menudo, de modo que tena motivos suficientes para hacerlo. Cualquiera es capaz de matar a alguien en un arrebato. Sin embargo, es una mujer ms bien menuda, por lo que le resultara difcil asesinarlo a menos que su marido estuviera dormido o borracho. Sabemos que l estuvo en el club de Shinjuku hasta las diez, de modo que, incluso volviendo directamente a casa, habra llegado sobre las once, con lo que los efectos del alcohol que hubiera ingerido habran desaparecido. Si mantuvieron una pelea lo bastante fuerte para acabar en un asesinato, los vecinos los habran odo y los nios se habran despertado. Adems, nadie vio a Kenji Yamamoto en el tren ni en la estacin, como si se hubiera esfumado al dejar el local. Aun as, Imai consider el supuesto de que Yayoi haba conseguido matar a su marido y se haba ido al trabajo como si nada hubiera pasado. De ser as, quin se habra encargado del cadver? El bao de los Yamamoto era demasiado pequeo, y la prueba con Luminol haba resultado negativa. Imaginemos que alguna de sus compaeras de trabajo aventur Imai se apiad de ella y la ayud a deshacerse del cuerpo. Las mujeres eran capaces de hacer algo as. De hecho, parecan tener una cierta aficin a descuartizar cadveres. Imai haba ledo varios informes sobre sucesos anteriores y haba llegado a la conclusin de que la mayora de casos de mutilacin tenan dos caractersticas comunes: la primera era el origen aparentemente azaroso del asesinato, y la segunda la solidaridad femenina. Cuando una mujer cometa un crimen no premeditado, su principal preocupacin resida en qu hacer con el cadver, puesto que no sola ser lo bastante fuerte para moverlo sola. Por eso en muchas ocasiones optaban por descuartizar el cuerpo. Tambin se haban dado casos de varones que haban descuartizado a sus vctimas, pero en su defecto para ocultar la identidad de la vctima o porque el propio acto de mutilar les causaba una especie de placer animal. Las mujeres, en cambio, lo hacan simplemente porque no podan transportarlo entero. sta sola ser la prueba de que el crimen no haba sido premeditado. Recordaba el caso de una mujer de Fukuoka que, despus de matar a una compaera, confes a la polica que haba decidido descuartizar el cadver al verse incapaz de sacarlo entero de su casa. Tambin era corriente que mujeres que vivan experiencias parecidas se convirtieran en cmplices de la asesina, impulsadas por una especie de compasin. Hubo un caso en que una madre haba considerado justo que su hija matara a su marido violento y borracho, y por ello la haba ayudado a descuartizar el cadver. En otro caso, una mujer haba ayudado a matar al marido de su amiga y ambas se haban encargado de descuartizarlo y tirarlo al ro; incluso tras su detencin se mostraron convencidas de que haban llevado a cabo un buen acto. Como pasaban largas horas en la cocina, las mujeres estaban ms acostumbradas que los hombres al tacto de la carne y el olor de la sangre. Adems, eran diestras en el manejo de los

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cuchillos y saban qu hacer con la basura. Y, quiz porque tenan la capacidad de dar a luz, mantenan una relacin ms directa con la vida y la muerte. Su mujer, sin ir ms lejos, era un buen ejemplo, pens Imai. Entonces, y prosiguiendo su razonamiento, supuso que Masako Katori, la mujer a la que acababa de interrogar, hubiera decidido ayudar a su compaera a deshacerse del cadver. Record su cara serena e inteligente, y su amplio bao. Tena carnet de conducir, y Yayoi la haba telefoneado la noche del crimen. Imai imagin que tal vez se tratara de la llamada de una mujer desesperada que acababa de matar a su marido. Masako pudo pasar por casa de los Yamamoto de camino al trabajo y esconder el cadver en el maletero de su coche. Sin embargo, esa noche ambas haban ido a trabajar como si nada hubiera sucedido. Y no slo ellas dos: Yoshie Azuma y Kuniko Jonouchi, que completaban el cuarteto de amigas, tambin haban acudido al trabajo como de costumbre. Todo pareca demasiado atrevido y bien planeado, lo que no concordaba con los casos sobre los que haba ledo. Segn sus declaraciones, a la maana siguiente Yayoi Yamamoto haba vuelto a casa y no haba salido en todo el da. De hecho, los vecinos haban confirmado tal extremo. Por lo tanto, era prcticamente imposible que hubiera participado en el descuartizamiento del cadver. Entonces, quiz Masako Katori se lo haba llevado y lo haba descuartizado sola o con la ayuda de alguna compaera. Sin embargo, eso dejaba a la esposa de la vctima tranquilamente en casa mientras sus compaeras se ocupaban del trabajo sucio. Por qu iban a hacer algo as? No podan odiar a ese hombre tanto como su propia esposa, y adems era impensable que una mujer tan astuta como Masako estuviera dispuesta a correr ese riesgo innecesario. Por otra parte, no pareca que entre Yayoi y Masako hubiera el sentimiento de solidaridad que sola darse en casos parecidos. Tenan muy poco en comn. Para empezar, la diferen cia de edad y circunstancias heterogneas. Yayoi era joven, tena dos hijos pequeos y pasaba apuros econmicos. Masako, en cambio, pareca llevar una vida humilde pero ms estable, hasta el punto de que Imai no entenda muy bien qu necesidad tena de trabajar en el turno de noche. Su marido trabajaba en una buena empresa y vivan en una casa nueva y lo suficientemente bonita para que el propio Imai sintiera envidia al compararla con su pequeo piso de proteccin oficial. Era evidente que su hijo le daba algn que otro problema, pero ya era mayor y pronto se independizara. Sin duda, podran seguir viviendo con holgura sin lo que ganaba en la fbrica. En cualquier caso, el trabajo en la fbrica era lo nico que Masako y Yayoi parecan tener en comn. De ser as, poda tratarse de dinero. Record la irritacin de Masako cuando l le haba sealado lo absurdo de trabajar de noche, y se haba mostrado especialmente preocupada por la diferencia de sueldo. Por lo tanto, caba la posibilidad de que Yayoi le hubiera prometido dinero por su ayuda. Saba que necesitaba una coartada, de modo que por qu no pedirle ayuda a su compaera prometindole una cantidad de dinero? Adems, era posible que hubiera hecho la misma peticin a Yoshie Azuma y a Kuniko Jonouchi. Sin embargo, de dnde iba a sacar el dinero Yayoi si apenas tena lo suficiente para el da a da? De pronto record haber odo a Yayoi mencionar el seguro de vida de su marido. Acaso se planteaba utilizar ese dinero para pagar a sus compaeras? Pero, si era as, qu necesidad tenan de descuartizar el cadver? Para cobrar el dinero del seguro, era imprescindible que lo identificaran. Otro problema para Imai. Adems, en su teora segua habiendo un cabo suelto, quiz el ms importante: el motivo del asesinato. Imai record el horror de Yayoi al ver las fotos del cadver de su marido. Una reaccin como sa no poda ser fingida. Era terror de verdad, por lo que no caba ninguna duda de que ella no haba descuartizado el cuerpo. Sin embargo, esa noche na

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die haba visto el Corolla rojo de Masako por el barrio de Yayoi, y tampoco por los alrededores del parque Koganei. Finalmente, opt por abandonar su teora sobre una posible conspiracin femenina. Entonces contempl la posibilidad de que Yayoi tuviera un amante y que ste estuviera involucrado en el caso. Se trataba de una mujer guapa, de modo que no era imposible que mantuviera una relacin con otro hombre. Con todo, no haba podido conseguir ninguna informacin al respecto. Sigui hojeando la libreta, detenindose en los detalles que haba marcado con rotulador fosforescente: la declaracin de los vecinos sobre las frecuentes discusiones de los Yamamoto; el descubrimiento de que no compartan habitacin; las palabras del hijo mayor asegurando que esa noche haba odo a su padre (si bien su madre haba insistido en que haba sido un sueo); el hecho de que el gato no hubiera vuelto a entrar en casa desde la noche de autos... El gato! exclam Imai mirando a su alrededor. Un gato marrn lo observaba agazapado entre las primaveras que crecan salvajes en el jardn de una casa ruinosa. Imai mir sus ojos amarillos. Qu haba visto esa noche el gato de los Yamamoto? Qu lo haba horrorizado tanto para no querer volver a entrar en casa? Era una pena que no pudiera interrogarlo, pens Imai con una sonrisa amarga. El calor segua apretando. Se sec el sudor con un pauelo arrugado y sigui andando. Un poco ms adelante encontr una confitera de las de antes. Entr, compr una lata de t Oolong y se la bebi ah mismo. El propietario, un hombre corpulento de mediana edad, miraba la tele con cara de sueo, e Imai decidi abordarlo. Sabe dnde vive la familia Azuma? El hombre seal la casa de la esquina. El marido muri hace un tiempo, verdad? Exacto confirm el hombre. Har ya varios aos. La viuda est al cargo de su suegra, que no puede moverse de la cama. Y ahora tiene que cuidar a un nieto. Hoy han venido a comprar unos caramelos. No eran precisamente las circunstancias ms favorables para que una mujer tuviera el tiempo suficiente para descuartizar un cadver, pens Imai. Su teora se evaporaba como el roco en una maana soleada. Al abrir la puerta de casa de Yoshie, Imai percibi un fuerte olor a heces. Desde la entrada poda ver el fondo de la pequea vivienda: Yoshie estaba cambiando el paal a una anciana postrada en la cama. Disculpedijo Imai. Quin es? Me llamo Imai, de la comisara de Musashi Yamato. Es polica? Ahora estoy ocupada. Vuelva ms tarde. Imai dud ante el enfado de Yoshie, pero finalmente decidi no ceder. Le importa que le haga unas preguntas? Como quiera respondi Yoshie volvindose hacia l. Estaba despeinada y tena la frente empapada en sudor. Espero que no le moleste el olor. No se preocupe dijo Imai. Siento importunarla. Qu quiere saber? Algo sobre Yayoi? Exacto. Me han dicho que son buenas amigas. No especialmente. Es mucho ms joven que yo. Yoshie levant las piernas de la anciana y empez a limpiarla con papel higinico. Sin saber adonde mirar, Imai baj la vista. Sus ojos se fijaron en unas pequeas zapatillas decoradas con un personaje de dibujos animados. Entonces vio que en la pequea y oscura

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cocina que se abra a la derecha del pasillo haba un nio en cuclillas bebiendo de un tetrabrik. Deba de ser el nieto de Yoshie. Imai se dio cuenta de que era imposible entrar un cadver y descuartizarlo en ese espacio tan reducido. No tendra necesidad de ver el bao para comprobarlo. Ha notado ltimamente algo extrao en el comportamiento de la seora Yamamoto? No s nada dijo mientras pona un nuevo paal a la anciana. Tal vez pueda contarme qu tipo de persona es. Es una buena chica se apresur a responder Yoshie. No mereca lo que le ha ocurrido. Imai achac el temblor de su voz al cansancio. He odo que el da en que su marido desapareci, ella sufri una cada en la fbrica. Veo que sabe muchas cosas dijo Yoshie mirndole a la cara. Es cierto. Tropez y se cay en un charco de salsa. Cree que haba algn motivo que pudiera explicar esa cada? Estaba preocupada por algo? No lo creo repuso Yoshie en un tono cansado. En un sitio as cualquiera puede patinar. Recogi el paal sucio y se levant. Lo dej al lado de la puerta de la cocina, donde el nio segua jugando, y, despus de enderezar la espalda, se volvi hacia Imai. Tiene alguna otra pregunta? Qu hizo usted el mircoles por la maana? Lo mismo que estoy haciendo ahora. Todo el da? Todo el da. Igual que hoy. Despus de disculparse, Imai sali de la casa tan rpido como le fue posible. Era casi indecente sospechar de una mujer mayor que se pasaba las noches trabajando y los das cuidando de su suegra. En el interrogatorio de la fbrica junto a Kinugasa, sus respuestas les haban parecido vacilantes, casi sospechosas, pero hoy se haba comportado de manera diferente. Slo le quedaba por visitar a la ltima componente del grupo, Kuniko Jonouchi, si bien empezaba a preguntarse si va la la pena hacerlo. Volvi a entrar en la confitera para tomarse otro t. Estaba en casa? le pregunt el vendedor. S. Pareca ocupada. Por cierto, sabe si la seora Azuma sali de casa el mircoles por la maana? El mircoles? repiti el tendero mirndolo extraado. Imai le mostr su placa. El cadver que encontraron descuartizado era el marido de una de sus compaeras de trabajo. No me diga! exclam. Eso s es horrible. Ahora que lo dice, es verdad: le que la mujer de la vctima trabajaba en la fbrica de comida envasada. Qu hizo la seora Azuma el mircoles? No puede alejarse mucho de casa respondi el tendero sin ocultar su curiosidad. Imai sali de la confitera sin aadir nada ms. Crea que empezaba a perder el tiempo. A medio camino, entr en un restaurante chino cerca de la estacin de Higashi Yamato, donde comi unos fideos fros, de modo que cuando lleg al piso de Kuniko Jonouchi era ya casi la una. Llam al interfono, pero no obtuvo respuesta. Cuando, despus de varios intentos, estaba a punto de desistir, oy una desagradable voz femenina por el altavoz. Quines?

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Imai se identific y la puerta se abri inmediatamente. Siento despertarla dijo al ver la inquietud que su visita inesperada provocaba en Kuniko. Siempre duerme a estas horas? pregunt echando un vistazo al interior del piso. S respondi Kuniko. Trabajo de noche. Su marido est trabajando? S, bueno...murmur Kuniko. Dnde trabaja? dijo Imai, intuyendo que si preguntaba con rapidez podra obtener alguna informacin valiosa. De hecho, dej el trabajo... y se ha ido de casa. Se ha ido? repiti Imai impulsado por su curiosidad profesional. De todos modos, no crea que eso tuviera nada que ver con el caso. Puedo preguntarle el motivo? Por nada en especial. No nos llevbamos bien. Mientras Kuniko buscaba un cigarrillo en el bolso, Imai se dio cuenta de que no llevaba sujetador debajo de la holgada camiseta. Mirando hacia el interior del piso vio la cama deshecha, y pens que para cualquier hombre sera deprimente vivir con una mujer como sa. Kuniko se puso el cigarrillo en la comisura de los labios y se qued mirndolo. Tengo entendido que es amiga de la seora Yamamoto. Querra hacerle algunas preguntas. Amiga? No especialmente. Ah no? En la fbrica me dijeron que ustedes dos trabajaban siempre juntas, con la seora Katori y la seora Azuma. Eso es en el trabajo. Pero, como es guapa, es bastante creda y no somos precisamente muy amigas... Imai not la hostilidad latente tras sus palabras. Era curioso que no sintiera ningn tipo de compasin por una mujer que acababa de perder a su marido en unas circunstancias tan terribles. Qu inters tenan Yoshie y Kuniko en dejar claro que no eran amigas de Yayoi? Imai empez a sospechar. En la fbrica le haban dicho que las cuatro mujeres trabajaban siempre juntas y que solan quedarse a hablar cuando terminaban el turno. Por experiencia, saba que en esa situacin las mujeres solan mostrarse solidarias. O sea que fuera del trabajo nunca se ven. No. Kuniko se levant, se acerc a la nevera, cogi una botella de agua y se sirvi un vaso. Quiere? Es del grifo. No, gracias. Imai haba alcanzado a ver el interior de la nevera, prcticamente vaca. Nada haca pensar que en esa casa viva una mujer: ni provisiones, ni restos de comida, ni siquiera una botella de zumo. No deba de cocinar. Todo era un poco extrao. Su ropa y sus accesorios parecan caros, pero no se vea ni un solo libro o CD, y el ambiente que se respiraba en el piso era ms bien humilde. Nunca cocina? -pregunt Imai al tiempo que echaba un vistazo a las cajas de comida vacas amontonadas en un rincn de la sala. No lo soporto respondi Kuniko con una mueca exagerada, que pronto cambi por una expresin de vergenza. Una autntica comedianta, pens Imai. Querra hacerle unas preguntas sobre el caso del asesinato del seor Yamamoto dijo Imai. La noche del mircoles no fue a trabajar, verdad? Puede explicarme por qu? El mircoles? repiti Kuniko llevndose su mullida mano al pecho. S. El seor Yamamoto desapareci el martes y lo encontraron el viernes. Slo quera saber por qu usted no fue al trabajo la noche del mircoles al jueves. Creo que me dola la barriga repuso Kuniko alterada. ... Imai hizo una breve pausa.

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Sabe si la seora Yamamoto tena un amante? Pues... dijo encogindose de hombros, no creo. Y la seora Katori? Masako? exclam aparentemente sorprendida porque hubiera mencionado ese nombre. S, Masako Katori. Imposible. Es una arpa. Una arpa? Bueno, no exactamente... dijo Kuniko mientras bus caba otra palabra. Imai la observ satisfecho porque Kuniko haba dicho lo que realmente pensaba de su compaera, pero a la vez intrigado por la expresin que haba utilizado. Qu tena Masako de arpa?. De todos modos, voy a dejar la fbrica aadi cambiando de tema. Despus de lo que ha pasado, me da mal rollo. Entiendo dijo Imai asintiendo con la cabeza. O sea que est buscando trabajo. Ya no quiero trabajar de noche. Adems, tambin est lo del violador. Todo va fatal. Un violador? repiti Imai sacando su bloc. Era la primera vez que oa hablar de eso . En la fbrica? S confirm Kuniko ms animada. El nuevo tema pareca gustarle. Ataca a las mujeres, pero no han podido pillarlo. No creo que tenga nada que ver con el caso, pero puede contarme ms detalles ? Kuniko comenz el relato de los ataques que haban empezado en abril. Mientras tomaba notas, Imai volvi a pensar en los numerosos inconvenientes que ese trabajo tena para aquellas mujeres. Despus de salir del piso de Kuniko, los intensos rayos de sol de la tarde iluminaron el parking de hormign. Al pensar en la caminata que le esperaba hasta llegar a la parada de autobs, suspir profundamente. En el parking haba coches de todos los colores, pero le llam la atencin un Golf descapotable de color verde oscuro. Le extra que alguien que viviera en ese bloque pudiera tener un coche como se, pero en ningn momento se le pas por la cabeza que perteneciera a la mujer que acababa de dejar en ese piso tan destartalado. Estaba en un callejn sin salida. Ahora, interrogara a los cinco empleados de la fbrica que haban librado la noche del martes. No obstante, decidi posponerlo para el da siguiente, y si sus investigaciones no daban resultado, debera admitir su derrota y doblegarse ante Kinugasa. Imai frunci el ceo y ech a andar bajo el intenso calor. Al cabo de unos minutos, su polo estaba empapado en sudor. 6 Kazuo Miyamori estaba acostado en la cama superior de la litera estudiando japons. Adems del reto que supona trabajar en el turno de noche de la fbrica, se haba impuesto dos nuevos objetivos: el primero consista en lograr el perdn de Masako; el segundo, aprender el suficiente japons para conseguirlo. A diferencia del duro y montono trabajo de llevar el arroz hasta la cinta transportadora, esta nueva tarea le pareca divertida. Me llamo Kazuo Miyamori. Mi hobby es mirar partidos de ftbol. Te gusta el ftbol? Qu tipo de comida te gusta? Me gustas. Kazuo iba repitiendo estas frases en voz baja, acostado boca abajo sobre el colchn. Por la exigua rendija que alcanzaba a ver de la ventana, percibi el naranja intenso de los ltimos

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rayos de sol tiendo el cielo. La plida oscuridad de las nubes ganaba terreno por momentos. Kazuo quera que llegara la noche para poder ver a Masako. No haban hablado desde aquel da. De hecho, tema decirle algo y que ella lo ignorara. Sin embargo, se haba acercado a la alcantarilla para recuperar lo que ella haba arrojado all esa noche. - Kazuo cogi la llave que guardaba bajo la almohada y la apret. El fro metal se fue calentando en la palma de su mano en la misma medida que lo haca su corazn al pensar en Masako. Si se lo contaba a sus compaeros, se reiran de l por enamorarse de una mujer tan mayor. Seguramente le aconsejaran que saliera con una de las chicas brasileas. Por eso nadie deba saberlo. Quiz l fuera el nico capaz de entender a esa mujer y, a su vez, ella la nica capaz de entenderlo a l. Kazuo no tena ninguna duda de que si llegaban a conocerse se entenderan a la perfeccin. Esa certeza estaba encerrada en la llave que tena en la mano. Haba decidido ponerle una cadena de plata y llevarla colgada al cuello. Era un objeto tan corriente que ni la propia Masako se dara cuenta de que era la llave que ella misma haba arrojado a la alcantarilla. Pese a tener veinticinco aos, pareca un colegial viviendo su primer amor. En ningn momento se le ocurri pensar que su comportamiento fuera un intento de buscar algn consuelo en el fro pas de su padre. Lo nico que saba era que ni siquiera en Brasil iba a encontrar a una mujer como Masako. Kazuo fue a la alcantarilla a la maana siguiente. A diferencia de las mujeres japonesas que trabajaban por horas en la fbrica, los empleados japoneses solan trabajar hasta las seis de la maana. Desde ese momento hasta las nueve, cuando empezaba el turno de da, la fbrica quedaba prcticamente desierta. Kazuo haba aprovechado esas horas para acercarse hasta la alcantarilla. Recordaba el lugar aproximado donde Masako haba arrojado el misterioso objeto. Por el sonido que haba emitido al chocar contra el fondo, supona que se trataba de un objeto metlico y que no lo habra arrastrado la corriente. Despus de que los ltimos empleados se hubieran ido en direccin a la estacin, Kazuo se acerc a la acequia y, empleando todas sus fuerzas, levant uno de los bloques de hormign que la cubran. La lmpida luz del sol se reflej en el agua sucia que hasta entonces haba fluido en la oscuridad. Kazuo mir por el agujero. El agua era oscura y turbia, pero la corriente era mucho menos profunda de lo que haba imaginado, de modo que baj y se puso de pie en el agua sin descalzarse. No le import salpicarse los vaqueros con el oscuro lodo ni sumergir sus Nike en el agua apestosa. Encallado debajo de una botella de plstico, vio un llavero de piel negra y, sin dudarlo, meti la mano en el agua tibia para sacarlo. Era un llavero con las esquinas radas, pero contena una llave plateada. Al observarla a la luz del sol, vio que se trataba de una llave corriente, con toda seguridad de una vivienda. Le extra que Masako hubiera querido deshacerse de un objeto tan banal, pero a esa duda pronto la sustituy la alegra de haber recuperado algo que le haba pertenecido. Sac la llave de la anilla y, despus de tirar el llavero estropeado, se la guard en el bolsillo. Esa noche acudi al trabajo ms pronto de lo habitual y esper al lado de la puerta del primer piso para ver aparecer a Masako. Hubiera querido esperarla en el camino que llevaba del parking hasta la fbrica, pero saba que no poda hacerlo: no deba asustarla ms de lo que ya lo haba hecho. Aunque eso no era del todo cierto, se dijo. De hecho, era l quien estaba asustado, pens con una sonrisa. Lo que ms tema en el mundo era hacer algo que llevara a Masako a odiarlo an ms. Se qued al lado de Komada, el encargado de higiene, simulando consultar su ficha en la mquina que haba delante de las oficinas. La esbelta figura de Masako apareci ms o

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menos a la hora habitual. Dej su bolsa negra sobre la moqueta sinttica de color rojo y, en un rpido movimiento, se agach para quitarse las zapatillas. En ese momento alz la vista hacia Kazuo pero, como sola suceder, sus ojos lo atravesaron y se fijaron en la pared que haba detrs de l. nicamente eso haba sido suficiente para que Kazuo sintiera una alegra simple y pura, como si viera salir el sol. Despus de saludar a Komada, Masako se volvi para que ste le pasara el rodillo quitapelusas por el cuerpo. Vesta vaqueros y un holgado polo verde, y sostena una bolsa en la mano. Esforzndose para controlar su respiracin acelerada, Kazuo aprovech ese momento para observarla detenidamente. Iba vestida de manera ms bien descuidada, casi como un chico, pero la finura de su rostro y la esbeltez de su cuerpo eran admirables. Al pasar delante de l, Kazuo se decidi a saludarla. Buenas noches. Buenas noches respondi ella con cara de sorpresa, justo antes de entrar en la sala. Kazuo cogi la llave que colgaba de su cuello y le dio las gracias. Estaba feliz porque le haba devuelto el saludo. Justo en ese momento, la puerta de la oficina se abri, como si alguien hubiera estado esperando a que acabara su pequea ceremonia. Miyamori. Justamente quera hablar con usted. Tiene un minuto? El director de la fbrica le hizo un gesto para que entrara. Kazuo se sorprendi, puesto que a esas horas en la oficina slo estaba el vigilante nocturno. Sin embargo, al entrar en el despacho se encontr con una sorpresa an mayor: junto al director haba un intrprete. Qu sucede? quiso saber Kazuo. La polica quiere hacerle unas preguntas. Puede venir a las doce? pregunt el director al intrprete, al tiempo que se volva hacia la sala de visitas, donde un empleado japons estaba siendo interrogado por un tipo delgado con pinta de polica. La polica?dijo Kazuo. S. El tipo que ves ah. Quiere hablar conmigo? Exacto. A Kazuo se le par el corazn. Masako lo haba denunciado. Sintindose acusado, se le nubl la vista. Saba que haba sido egosta al pedirle que no se lo dijera a nadie, pero no se haba imaginado que ella pudiera mentirle de esa manera. Haba sido un iluso. De acuerdo murmur en portugus antes de dirigirse abatido a la sala. Masako estaba sola al lado de la mquina de bebidas, fumando un cigarrillo y todava con ropa de calle. Ni Kuniko ni la Maestra haban llegado an, de modo que no tena con quin hablar; adems, su otra compaera, Yayoi, haba dejado la fbrica, por lo que pareca especialmente sola. No, no era soledad lo que irradiaba, sino rechazo. Sin embargo, Kazuo no pudo evitar abordarla. Masako dijo con la voz temblando de rabia. Ella se volvi y se qued mirndolo. Lo has contado? Qu tena que contar? repuso ella cruzando los brazos y con ojos de sorpresa. Ha venido la polica. De qu ests hablando? Me lo prometiste, no es cierto? logr decir l mirndole a los ojod. Masako le aguant la mirada sin responder. Rindindose, Kazuo se volvi y entr en el vestuario con los hombros cados. Seguramente lo detendran y perdera el trabajo, pero lo que ms le disgustaba era que Masako lo hubiera traicionado. Si lo iban a interrogar a las doce, no poda perder tiempo en cambiarse. Busc la percha de la que colgaba su uniforme y se lo puso. Como en la fbrica no estaba permitido llevar joyas u otros efectos personales, se quit la cadena del cuello y la guard cuidadosamente

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en el bolsillo de su pantaln. Entonces cogi uno de los gorros azules que llevaban los empleados brasileos y volvi a la sala. Masako estaba en el lugar donde la haba dejado, con el uniforme puesto. Algunos mechones le salan de la redecilla del pelo, lo que indicaba que se haba cambiado a toda prisa. Oye le dijo cogindolo del brazo, pero Kazuo la ignor y prosigui su camino hacia las oficinas. Si Masako lo haba denunciado, sus metas se habran visto interrumpidas y su vida dejara de tener sentido. Sin embargo, al recordar su gesto intentando cogerlo del brazo, se arm de valor. Eso no era ms que otra prueba, pens para s, una prueba que ella le haba preparado y que tena que superar al igual que las dems. Sinti la fra llave en el muslo, como si quisiera recordarle que segua estando ah. Llam a la puerta de la oficina y sta se abri casi al instante. El intrprete brasileo y el agente de polica lo estaban esperando. Instintivamente, Kazuo se meti la mano en el bolsillo y apret la llave para controlar su respiracin. Me llamo Imai le anunci el polica al tiempo que le mostraba su placa. Roberto Kazuo Miyamori repuso l. El polica era alto y casi no tena barbilla. Pareca agradable, de mirada penetrante. Tiene usted la nacionalidad japonesa? S. Mi padre era japons y mi madre brasilea. . Ah, por eso es tan apuesto coment Imai con una sonrisa. Kazuo se qued mirndolo, pensando que el comentario del polica bien poda interpretarse como una burla. Siento molestarle, pero querra hacerle unas preguntas. No se preocupe por el tiempo que pueda robarle: le ser remunerado como horas de trabajo. De acuerdo dijo Kazuo, tenso al ver que el polica no se andaba con rodeos. Sin embargo, la pregunta fue totalmente inesperada. Conoce a Yayoi Yamamoto? Sorprendido, Kazuo mir al intrprete, que lo apremi para que contestara. S, la conozco respondi con un movimiento de cabeza, pero sin entender las intenciones de Imai. As, tambin estar al corriente de lo que le pas a su marido, verdad? S. Todo el mundo habla de ello. Qu tena eso que ver con l? Haba visto alguna vez a su marido? No, nunca. Ha hablado alguna vez con Yayoi? A veces nos saludamos. Se puede saber a qu viene todo esto? Al parecer, el intrprete decidi no traducir su pregunta, y el polica sigui con el interrogatorio. El pasado martes no trabaj, verdad? Podra contarme lo que hizo ese da? Sospecha de m? pregunt Kazuo, irritado porque lo involucraran en un asunto que desconoca. No, no lo tranquiliz Imai sonriendo. Slo estamos hablando con la gente que conoce a Yayoi, especialmente con los empleados que no acudieron a la fbrica esa noche. Kazuo no qued muy convencido, pero empez a contar lo que haba hecho ese da. Dorm hasta el medioda y despus fui a Oizumimachi. Pas la tarde en la Brazilian Plaza y volv a casa hacia las nueve. Su compaero de piso ha declarado que esa noche no volvi dijo Imai mirando sus apuntes con expresin de incredulidad. Alberto volvi con su novia y no se dieron cuenta de que estaba ah dijo Kazuo, pero le aseguro que estaba acostado en mi cama. Y por qu no se dieron cuenta?

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Porque estaba en la litera de arriba respondi Kazuo incmodo, recordando lo sucedido esa noche. Entiendo dijo por fin el polica esbozando una sonrisa. Kazuo ech un vistazo a la oficina vaca, y se qued mirando las tres filas de escritorios, cada uno con su ordenador cu bierto con una funda de plstico transparente. Le hubiera gustado estudiar informtica en Japn, pero haba acabado trajinando arroz en una fbrica. De repente todo le pareci absurdo. As, se pas toda la noche en la habitacin? Kazuo dud. Era la noche en la que haba agredido a Masako y despus haba pasado horas errando por las calles en un ataque de arrepentimiento. Al empezar a llover, haba vuelto a su apartamento para buscar un paraguas y esperar a Masako, pero su compaero estaba trabajando y no lo haba visto. Sal a dar un paseo. A media noche? Por dnde? Cerca de la fbrica. Por qu? Por nada en especial. No tena ganas de estar en casa. Cuntos aos tiene? le pregunt el polica con un deje de lstima. Veinticinco. El agente asinti con la cabeza, como si acabara de darse cuenta de algo, pero sigui mirando sus apuntes sin decir nada. Puedo irme ya? pregunt Kazuo, que no soportaba el silencio" El polica le hizo un gesto con la mano indicndole que esperara. Alguien me ha dicho que varias mujeres han sido atacadas cerca de la fbrica dijo finalmente. Sabe usted algo? Por fin, pens Kazuo apretando la llave en el bolsillo. He odo rumores. Me podra decir quin es ese alguien? Supongo que puedo decrselo respondi Imai con una sonrisa. Kuniko Jonouchi, una de las empleadas del turno de noche. Kazuo solt la llave de su palma sudorosa. Por suerte, no haba sido Masako. Tendra que pedirle perdn. Esto no guarda relacin alguna con el caso de Yayoi Ya mamoto, pero me preguntaba si entre los empleados brasileos se comenta algo sobre esos ataques. Es decir, la identidad del agresor, quines son las vctimas... No he odo nada respondi Kazuo secamente. Entonces mir el reloj de la pared y se puso el gorro azul. Imai no le hizo ms preguntas y le dio las gracias. Cuando Kazuo lleg a la planta, la cadena ya estaba en funcionamiento. Al final de la cinta se alzaba una montaa de cajas terminadas. Con Yoshie y Kuniko ausentes, Masako estaba sola al principio de la cadena. Desde que haban empezado a circular los rumores sobre el asesinato del marido de Yayoi, el cuarteto se haba disgregado. A Kazuo le pareca extrao, pero a la vez se alegraba de que Masako no estuviera con sus amigas. Si actuaba con rapidez, quiz pudiera hablarle a la salida. Los empleados brasileos tuvieron que trabajar un cuarto de hora ms, hasta las seis y cuarto. La oportunidad era inmejorable, pero Masako haba acabado su turno a las seis y ya se habra ido. Kazuo sali abatido del edificio. Los primeros rayos de sol iluminaban el muro gris de la fbrica de automviles. Era una lstima que en una maana tan bonita tuviera que volver a casa y dormir en la oscuridad como un animal. Sac la gorra negra del

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bolsillo trasero de sus vaqueros y se la cal. Al alzar los ojos, se detuvo, atnito: Masako estaba de pie justo donde l la haba esperado esa maana lluviosa. Miyamori dijo ella con la cara plida por el cansancio. Inconscientemente, l cogi la llave que le colgaba del cuello y se la puso por encima de la camiseta. Todo se lo deba a esa llave. Masako ech un breve vistazo a la llave sin darse cuenta de que era la que ella haba arrojado a la alcantarilla; volvi a mirarlo a la cara. Ayer en la sala... qu queras decirme? le pregunt sin tener en cuenta que no entenda muy bien el japons. Aun as, Kazuo entendi su pregunta. Lo siento se disculp l bajando la cabeza. Me equivoqu. No he contado a nadie lo que hiciste dijo ella mientras lo miraba severamente. Ya lo s repuso Kazuo asintiendo varias veces con la cabeza. La polica te ha preguntado por el marido de Yayoi, no es as? dijo Masako al tiempo que echaba a andar hacia el parking. Kazuo la sigui a varios metros de distancia, para evitar las sospechas de los empleados brasileos que empezaban a salir de la fbrica charlando animadamente. Masako caminaba con paso ligero, como si Kazuo no existiera. Cuando los empleados brasileos doblaron por la esquina de la calle que conduca a la residencia, Kazuo y Masako ya estaban frente a la fbrica abandonada. El fresco olor de la hierba enmascaraba el hedor proveniente de la alcantarilla, pero con el calor ste sera ms persistente, casi insoportable. En pocas horas, el camino estara seco y polvoriento y las hierbas se doblaran bajo el intenso bochorno veraniego. Kazuo vio cmo Masako miraba hacia la alcantarilla y se paraba en seco al ver el bloque de hormign que l haba levantado el da anterior. Su reaccin lo dej atnito. Quiz hubiera debido confesarle lo que haba hecho, pero le costaba admitir que se haba metido en el lodo en busca del objeto que ella haba tirado. Finalmente decidi no decir nada y se qued inmvil, con las manos en los bolsillos traseros. Masako empalideci an ms al acercarse a la alcantarilla y mirar por el agujero. Kazuo la observ a unos metros de distancia. Qu diablos ests haciendo? dijo finalmente, imitando el tono de Nakayama, el encargado de la fbrica. Saba que era una expresin un poco brusca, pero era la nica de entre las pocas que conoca que poda aplicarse a esa situacin. Masako se volvi y se qued mirando la llave que le colgaba del cuello. Es tuya?le pregunt. Kazuo asinti lentamente, pero despus neg con la cabeza. No poda mentirle. No me digas que la encontraste aqu insisti Masako, indignada por su vaga respuesta. Kazuo abri los brazos y se encogi de hombros. Slo poda decirle la verdad. S. Por qu? le pregunt acercndosele. Era slo unos centmetros ms baja que Kazuo. Al tenerla enfrente, ste se apart y cogi la llave con ambas manos. Cmo lo sabas? Estabas aqu? le pregunt sealando el herbazal donde se haba escondido. En ese momento, un insecto alz el vuelo desde el punto que ella sealaba, como si su dedo hubiera lanzado una especie de rayo. Kazuo asinti con la cabeza. Porqu? Te estaba esperando. Se puede saber qu pretendas?

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Me lo prometiste. Yo no te promet nada. Entonces alarg la mano. Devulvemela. No repuso Kazuo agarrando la llave con fuerza. Para qu la quieres? le pregunt con las manos en las caderas y la cabeza ladeada. Cmo que para qu?, pens Kazuo. Acaso quera obligarlo a decrselo directamente? Era ms cruel de lo que haba imaginado. Devulvemela insisti Masako. Es importante. La necesito. Kazuo entenda las palabras de Masako, pero aun as no comprenda la situacin. Si realmente era tan importante, por qu la haba tirado? Quiz slo quera recuperarla para que l no la tuviera. No te la devolver.; Masako apret los labios y se qued callada, como si pensara qu deba hacer a continuacin. Al verla abatida, Kazuo le cogi la mano. Era tan delgada que en su palma hubieran cabido las dos. Me gustas le dijo. Qu? exclam ella perpleja. Por lo que pas esa noche? Kazuo quera decirle que estaba seguro de que lo entendera, pero no encontr las palabras. Frustrado, repiti las mismas palabras, como si repasara su libro de japons. Me gustas. No me vengas con sas dijo ella soltndose. Kazuo sinti una profunda decepcin. Ella se ech a andar dejndolo plantado al lado de la alcantarilla. Kazuo pens en seguirla, pero por la manera como andaba entendi que lo estaba rechazando y se qued donde estaba, inmerso de nuevo en un espeso lodazal. 7 El parking de la fbrica pareca llano, pero en realidad estaba situado en una suave pendiente. Por la noche era prcticamente imperceptible, pero al amanecer, despus de una agotadora noche de trabajo, el suelo a veces pareca combarse bajo los pies de quien lo pisaba. sintindose ligeramente mareada, Masako se apoy con ambas manos sobre el techo de su Toyota Corolla, salpicado de gotas de roco. Sus manos quedaron empapadas al instante, como si las hubiera sumergido en un charco, y se las sec en los vaqueros. Cmo haba osado decir algo as? Con todo, saba que era cierto. Al recordar cmo esa maana la haba seguido como un perro abandonado, se volvi esperando verlo de nuevo detrs de ella, pero Kazuo haba desaparecido. Deba de haberse sentido humillado. No le gustaba que el chico hubiera recuperado la llave, pero lo que ms la inquietaba eran sus sentimientos, la intensidad con que pareca tomarse las cosas. Haca mucho tiempo que ella haba dejado de darle importancia a las emociones, pero no estaba segura de poder vivir as toda la vida. En ese momento, sinti la misma soledad que se haba apoderado de ella el da anterior. Cuando decidi ayudar a Yayoi, cruz una lnea. Haba descuartizado un cadver y se haba deshecho de l, y aunque lograra borrar ese recuerdo le sera imposible volver al punto de partida. Le entraron arcadas y vomit al lado del coche. An senta un fuerte mareo. Se arrodill y, con lgrimas en los ojos, sigui sacando una bilis amarillenta por la boca. Tras enjugarse las lgrimas y la saliva con un pauelo de papel, Masako gir la llave de contacto. En lugar de volver a casa, se adentr en la autopista Shin Oume y, al cabo de unos minutos, gir a la izquierda en direccin al lago Sayama. La carretera era empinada y

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estaba llena de curvas, as que redujo para subir en segunda. En todo el tramo slo se cruz con un viejo que iba en motocicleta. Al cabo de unos kilmetros lleg al puente que cruzaba el lago, en medio de las montaas. El terreno que rodeaba el lago era parejo y el paisaje transmita cierta sensacin de artificio, como si fuera una especie de Disneyland alpino. De repente record que su hijo Nobuki, cuando era pequeo, haba llorado al ver esa vasta extensin de agua; haba hundido su cara en el re gazo de su madre y se haba negado a mirar el lago creyendo que iba a salir de all un dinosaurio. Al rememorar la escena, Masako sonri en silencio. La superficie del agua brillaba con los rayos de sol y, como consecuencia, deslumhr sus ojos cansados. Gir en direccin a Tokorozawa. Unos minutos ms tarde, lleg al lugar en cuestin. Dej el coche en el arcn de la carretera, cubierto de hierba, y par el motor. La cabeza de Kenji estaba enterrada en el bosque, a cinco minutos a pie. Baj del vehculo, lo cerr y se adentr entre los rboles. Era consciente del peligro que entraaba volver a ese lugar, pero actuaba casi inconscientemente, sin saber muy bien qu se propona hacer. Cuando se encontr debajo de la gran zelkova que haba tomado como referencia, dirigi la mirada hacia un trozo de tierra a varios metros de distancia. Entre la hierba se vea un pequeo montculo que constitua el nico indicio de lo que haba hecho. El verano estaba llegando a su punto lgido y el bosque rezumaba mucha ms vida que diez das atrs. Se imagin la cabeza de Kenji descomponindose bajo tierra, convirtindose en alimento para los insectos. Era una imagen horripilante, pero que aun as la reconfort: haba ofrecido la cabeza a los seres vivos que poblaban la montaa. Le molestaba la luz que se filtraba entre las ramas, pero se puso la mano en la frente y se qued varios minutos mirando hacia ese punto. Los recuerdos de aquel da brotaron como el agua que mana de un grifo, y Masako perdi la nocin del tiempo. Ese da se adentr en el bosque en busca de un lugar donde enterrar la cabeza de Kenji. La haba metido en dos bolsas de plstico, pero pesaba tanto que tema que se rompieran. Adems, llevaba una pala en la otra mano. Se par varias veces para enjugarse el sudor con los guantes de algodn, y a cada pausa se cambiaba la bolsa de mano para dar un poco de descanso a los brazos. Cada vez que lo haca, senta la barbilla de Kenji contra sus piernas y se le pona la carne de gallina. Al revivir esa sensacin, le entr un escalofro. Record que haba visto una pelcula titulada Quiero la cabeza de Alfredo Garca, en la que un hombre recorra las carreteras mexicanas en un Nissan Bluebird SSS en compaa de una cabeza metida en hielo. An poda ver la cara de rabia y desesperacin del protagonista, y se le ocurri que diez das atrs probablemente ella tena el mismo aspecto mientras buscaba un lugar adecuado para deshacerse de la cabeza. Exacto, haba sentido rabia. No saba contra qu ni contra quin, pero al menos haba identificado el sentimiento que la haba embargado. Quiz la hubiera sentido contra ella misma por estar tan sola y desamparada. Quiz se haba indignado por haberse involucrado en ese asunto. No obstante, esa rabia la haba ayudado a liberarse, y no caba duda de que esa maana algo en ella haba cambiado. Cuando sali del bosque por segunda vez, se meti en el coche y, tranquilamente, se fum un cigarrillo. Decidi no volver. Despus de apagar el cigarrillo, puso el coche en marcha y se alej de all para siempre. Cuando lleg a casa, Yoshiki y Nobuki ya se haban ido a sus respectivos quehaceres, dejando los platos sucios del almuerzo a ambos lados de la mesa. Sin ganas de lavarlos,

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Masako los dej en el fregadero y se qued de pie en medio de la sala absorta en sus pensamientos. No quera hacer ni pensar nada, slo acostarse y dejar pasar el tiempo. De pronto se pregunt qu estara haciendo Kazuo en ese momento. Quiz estuviera acostado sin poder conciliar el sueo, revolvindose en la cama. O quiz siguiera andando en crculos alrededor del muro gris de la fbrica de coches. Al imaginrselo en ese deambular solitario, experiment por vez primera cierta simpata, tal vez a causa de la soledad que compartan. En ese instante decidi que poda quedarse la llave. El telfono la sac de sus ensoaciones. Eran poco ms de las ocho. A esa hora no quera hablar con nadie. Encendi un cigarrillo e intent ignorar la llamada, pero el timbre era demasiado persistente. Masako? dijo Yayoi al otro lado de la lnea. Hola. Qu quieres? Te he llamado antes pero no estabas. Habis hecho horas extra? No. Tena que ir a hacer un recado. En lugar de querer saber dnde haba estado, Yayoi le pregunt: Por cierto, has ledo el peridico? An no repuso al tiempo que echaba un vistazo al que haba encima de la mesa. Yoshiki siempre lo doblaba con cuidado despus de leerlo. Pues lelo. Hay una sorpresa. Qu ha pasado? Lelo insisti Yayoi alegremente. Me espero. Masako dej el auricular y despleg el peridico. En la tercera pgina encontr lo que buscaba: Aparece un sospechoso en el caso del cadver de Koganei. Ley el artculo por encima y vio que haban detenido al propietario del casino en el que Kenji haba estado la noche de autos. Si bien lo haban arrestado por otros cargos, lo estaban investigando en relacin con el asesinato. Todo iba bien, demasiado bien, tanto que incluso Masako sinti una punzada de miedo. Ya lo he ledo dijo con el auricular en una mano y el peridico en la otra. Tenemos suerte, verdad? pregunt Yayoi. Es demasiado pronto para echar las campanas al vuelo le advirti Masako. Quin hubiera imaginado que todo saldra tan bien? El artculo dice que se pelearon; eso ya lo saba. Cmo? Cuando volvi a casa tena el labio partido y la camisa manchada de sangre explic Yayoi. Era evidente que no haba nadie en su casa. De inmediato deduje que se habra peleado con alguien. Yo no me fij. Yayoi hablaba de Kenji cuando an estaba vivo, y ella slo haba visto su cadver. De todos modos, Yayoi sigui con su chachara, como si no la hubiera odo. Crees que le va a caer pena de muerte? Imposible respondi Masako. Lo soltarn por falta de pruebas. Qu lstima... Cmo puedes decir eso? la reprendi Masako. Porque tambin es el propietario del club donde trabajaba la chica de la que Kenji estaba colgado. Y eso lo convierte en cmplice de asesinato? No estoy diciendo eso. Pero lo tiene bien merecido.

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Quiz deberas preguntarte por qu tu marido se enamor de sa le espet Masako apurando el cigarrillo. El comentario le haba salido sin pensarlo, quiz a causa de lo sucedido con Kazuo. Porque estaba harto de vivir conmigo repuso Yayoi enfadada. Porque ya no me encontraba atractiva. Seguro? Si Kenji hubiera seguido con vida, Masako hubiera querido formularle la misma pregunta. Le hubiera gustado saber si haba algn motivo por el que alguien se enamoraba de otra persona. Si no es eso, lo haca para fastidiarme. Por qu querra fastidiarte? Crea que eras una esposa modlica. Al otro lado del hilo se hizo un largo silencio. Yayoi estaba pensando.. Justamente por eso dijo finalmente. Por qu? Supongo que cuando una es buena esposa se vuelve aburrida. H Y cmo es eso? insisti Masako, aturdida. Y yo qu s respondi Yayoi exaltada. Tendras que preguntrselo a Kenji. Tienes razn murmur Masako volviendo en s. Qu te pasa? le pregunt Yayoi. Te encuentro un poco rara. Tengo sueo. Claro, no haba cado se disculp Yayoi. Como ltimamente duermo por las noches... Por cierto, qu tal est la Maestra? Esta noche no la he visto. Y a Kuniko tampoco. Creo que estn muy cansadas. Deque? Masako no respondi. Lo siento. Es por mi culpa, verdad?... Ah, por cierto! Ya he cobrado el seguro de Kenji. Podr pagarles lo prometido. Cunto era? pregunt Masako. Un milln para cada una. Ser poco? Al contrario. Creo que es demasiado dijo Masako convencida. Con quinientos mil tendrn ms que suficiente. Y si fuera por m, a Kuniko no le dara ni un cntimo. Pero podran enfadarse, no? Yo voy a cobrar cincuenta millones. No tienes por qu decrselo. Les pagas y punto. Por cierto, podras darme dos millones a m? Como quieras... dijo Yayoi sorprendida, ya que Masako siempre haba dicho que no quera dinero. Pero dime, qu te ha hecho cambiar de opinin? He pensado que ser mejor que tenga algo guardado por lo que pueda ocurrir. De acuerdo accedi Yayoi. Estoy en deuda contigo. Gracias. Una vez hubo colgado, Masako sinti que empezaba a dejar atrs su letargo y se dispona a luchar de nuevo. De momento, la polica haba arrestado al propietario del casino y, si bien era demasiado pronto para saber si acabaran declarndolo culpable, no caba duda de que haban superado la primera situacin de peligro. Aliviada, se durmi al instante. 8 No fue hasta finales de agosto cuando Satake sali de la comisara donde lo haban retenido, una vez la temporada de tifones haba pasado y empezaba a soplar una brisa otoal. Subi lentamente la escalera del edificio donde se encontraban sus locales. Al llegar al pasillo del primer piso, vio esparcidos en el suelo folletos que anunciaban clubes

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nocturnos. Se agach para recogerlos y, tras arrugarlos, se los meti en el bolsillo de su americana negra. Era una escena imposible de imaginar en los das en que el Mika y el Amusement Park funcionaban a pleno rendimiento. Con slo dos de sus negocios ms prsperos cerrados, el edificio pareca poco menos que abandonado. Satake alz la cabeza al percibir que alguien lo estaba mirando. El barman del club que haba al lado del Amusement lo observaba con nerviosismo desde el segundo piso. Satake saba que ese tipo le haba contado a la polica lo de su pelea con Yamamoto y, sin sacarse las manos de los bolsillos, decidi sostenerle la mirada. El barman se apresur a cerrar la puerta de cristal morado de su local. No deba de esperar que Satake saliera tan pronto. Consciente de que segua espindolo a travs de la puerta, se qued plantado delante del Mika, mirando el rtulo del establecimiento con el cable desenchufado y recogido en un rincn. En la puerta alguien haba colgado un cartel: Cerrado por remodelacin del local. A Satake lo haban arrestado por dirigir un local de apuestas ilegales y por induccin a la prostitucin. Sin embargo, slo la primera acusacin haba sido cursada debidamente, y cuando qued demostrada la inexistencia de prueba alguna que lo involucrara en el caso Yamamoto, no haban tenido ms remedio que soltarlo. Saba cmo las gastaba la polica, as que se consideraba afortunado por haber salido sin ms, pero era evidente lo mucho que haba perdido en el envite. El pequeo imperio que haba conseguido levantar de la nada en los ltimos diez aos haba quedado en ruinas. Y, lo que era an peor: como su pasado haba salido a la luz, haba perdido la confianza de cuantos lo rodeaban. En esas circunstancias, no le quedaba otra opcin que empezar de nuevo. Intentando sobreponerse a la nueva situacin, Satake subi al segundo piso. Se haba citado con Kunimatsu en el Amusement Park. El club, que haba sido la nia de sus ojos, ya no exista. La puerta maciza y cara que haba instalado segua all, pero ahora el local lo ocupaba una sala de mahjong con el ampuloso nombre de Viento del Este. Abri la puerta con cautela, consciente de que entraba en un espacio que ya no le perteneca. En el interior slo estaba Kunimatsu. Eh! Hola, Satake. La sala estaba prcticamente a oscuras, con una sola mesa iluminada. Kunimatsu alz la vista y lo recibi con una sonrisa. Haba adelgazado y tena ojeras, provocadas tal vez por la luz que tena justo encima de la cabeza. Cunto tiempo... Qu tal est? dijo Kunimatsu levantndose de la mesa. Has vuelto a las andadas coment Satake, recordando que lo haba conocido en una sala de mahjong de Ginza. En esa poca, Kunimatsu, que no tena ni treinta aos, se pasaba la vida presidiendo partidas y de chico de los recados para el director de la sala. A Satake le diverta ver cmo aquel joven de aspecto ms bien ordinario se converta en un experto jugador cada vez que se sentaba a una mesa de mahjong. Pese a su juventud, su experiencia en el juego era impresionante, de modo que cuando abri el Amusement Satake lo contrat de inmediato como encargado. S, pero ya no es lo que era coment Kunimatsu mientras espolvoreaba un poco de talco sobre las fichas que haba encima de la mesa. Los jvenes prefieren jugar por internet. En total haba seis mesas, aparentemente de alquiler, pero a excepcin de la que ocupaba Kunimatsu, las dems estaban cubiertas por una especie de velo blanco. A Satake la escena le record un velatorio.

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Ya lo creo dijo mientras echaba un vistazo a la sala y rememoraba dnde haba estado la gran mesa de bacar y el lugar donde los clientes solan esperar su turno. Pareca imposible que slo hubiera pasado un mes. Parece que pronto volver a estar sin trabajo dijo Kunimatsu al tiempo que tapaba el bote de talco. Al sonrer, se le formaron arrugas alrededor de los ojos. Qu quieres decir? Pues que van a cerrar la sala y a abrir un karaoke. Vaya. Debe de ser lo nico que da dinero. En el Mika haba habido una mquina de karaoke, si bien a Satake no le gustaba. La crisis est en todas partes. Con lo bien que nos iba con el bacar... S convino Kunimatsu en un tono triste. Ha adelgazado, verdad? le pregunt mirndolo a la cara. Satake vio asomar una sombra de miedo en los ojos de Kunimatsu. Al igual que el resto de sus empleados, tambin estaba al corriente de que haba matado a una mujer y que ahora, aunque slo fuera indirectamente, estaba involucrado en la muerte de Yamamoto. El mundo le haba vuelto la espalda. Sus acreedores le reclamaban el dinero prestado y a partir de ese momento lo tendra muy complicado para alquilar un local. Por qu Kunimatsu iba a ser diferente? Pese a la rabia que senta porque nadie confiara en l, su respuesta fue serena y tranquila: Supongo que s. Ah dentro no dorma mucho. En realidad, se haba pasado todo el tiempo luchando contra el insomnio. Lo imagino. Debe de ser terrible. A Kunimatsu lo haban soltado despus de interrogarlo por el asunto de las apuestas ilegales, pero despus lo haban citado varias veces en relacin con el asesinato de Yamamoto, por lo que se poda formar una idea de cmo iban las cosas ah dentro. Siento haberte metido en ese lo dijo Satake. No tiene por qu preocuparse. He aprendido muchas cosas. Aunque quiz sea un poco tarde para aprender... Mientras hablaba, Kunimatsu mezclaba las fichas con mano experta y las volva una a una, produciendo un sonido agradable. Satake lo observaba. Encendi un cigarrillo e inspir el humo profundamente, saborendolo despus de un mes de abstinencia forzada. El tabaco era uno de los pocos vicios que Satake se permita. . Tengo que reconocer que qued un poco tocado al enterarme de lo de Yamamoto aadi Kunimatsu mientras lo miraba de reojo. Eso es lo que le pasa a uno cuando se mete donde no le llaman dijo Satake. Es como el cazador cazado, verdad? pregunt Kunimatsu con una sonrisa. Exacto. Se refiere a Yamamoto, no es as? No, hombre sonri Satake. Me refiero a m. Kunimatsu asinti, pero era imposible saber en qu estaba pensando realmente. En el fondo, quiz sospechara que Satake haba matado a Yamamoto. De hecho, si no se haba largado era porque, a diferencia de las chicas, no tena adonde ir. De todos modos, lo del Mika ha sido una pena. En todo Kabukicho no haba un club que funcionara mejor. Tienes razn admiti Satake. Pero ya no tiene remedio. Desde la celda haba ordenado que todos los empleados se tomaran unas vacaciones de verano ms largas de lo habitual, pero como la mayora eran chicas chinas con visados de estudiante haban optado por desaparecer para evitar a la polica. Reika, la encargada que tena contactos con la mafia taiwanesa, haba vuelto temporalmente a su pas. Chin, el jefe de sala, haba encontrado trabajo en otro club, aunque Satake no saba cul. Anna, a la que otros locales llevaban tiempo persiguiendo, se

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haba ido tambin. En cuanto al resto de chicas, o bien haban vuelto a su pas si tenan problemas de visado, o bien trabajaban en otros locales. se era el proceder habitual en Kabukicho: cuando el negocio iba viento en popa todo el mundo acuda como abejas a una flor, pero al mnimo altercado desaparecan. Satake imaginaba que las noticias sobre su pasado haban motivado que todo el mundo huyera despavorido an ms rpido de lo acostumbrado. Va a empezar de nuevo, no? le pregunt Kunimatsu. Satake mir al techo, de donde seguan colgando las lmparas que l mismo haba comprado, si bien ahora estaban apagadas. No habr un nuevo Mika en el futuro? insisti Kunimatsu mirndose las manos cubiertas de talco. No respondi Satake. Voy a venderlo todo. Kunimatsu lo mir sorprendido. Pues es una pena. Puedo preguntarle por qu? Tengo algo que hacer. De qu se trata? se interes Kunimatsu al tiempo que desempolvaba sus largos dedos . Estoy dispuesto a ayudarle en lo que sea. En lugar de responder, Satake se llev las manos al cuello y empez a masajearse. Tena tortcolis derivada de sus noches de insomnio en la celda, y cuando sta no remita acababa en una terrible migraa. Qu piensa hacer? volvi a preguntar Kunimatsu impaciente. Encontrar a la persona que mat a Yamamoto. Eso estara bien dijo Kunimatsu con una leve sonrisa que denotaba que se lo haba tomado a broma. Sera como jugar a detectives. Kunimatsu, estoy hablando en serio puntualiz masajendose el cuello. Pero qu va a hacer si la encuentra? Ni idea. Ya lo pensar cuando llegue el momento murmur. Evidentemente, ya lo tena pensado pero no tena ganas de contrselo. Todo a su debido tiempo. Tiene a alguien en mente? inquiri Kunimatsu mientras lo miraba de arriba abajo. Primero voy a ir a por su esposa. Eh? No se lo dirs a nadie, verdad? Claro que no asegur Kunimatsu apartando la vista, como si hubiera entrevisto por primera vez la oscuridad que encerraba el corazn de Satake. Satake dej a Kunimatsu en la sala y sali a la calle. Los ltimos das de verano estaban siendo especialmente calurosos, si bien al anochecer la brisa refrescaba un poco el ambiente. Agradeciendo el cambio, Satake se dirigi a un edificio cercano y recin construido con materiales de mala calidad. A juzgar por los carteles chillones que haba en el exterior, all se concentraba un ramillete de pequeos clubes nocturnos. Encontr el nombre del local que buscaba Mato y cogi el ascensor para subir al piso correspondiente. Al abrir la puerta, el encargado del local, vestido de negro, sali a recibirlo. Buenas noches le dijo abriendo unos ojos como platos. Era Chin. O sea que trabajas aqu. Chin le sonri educadamente, pero sin la simpata que sola mostrarle. Cunto tiempo, Satake. Viene como cliente? Como qu si no? repuso con una sonrisa amarga. Quiere a alguien en especial? He odo que Anna est aqu.

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e,: Chin mir hacia el fondo de la sala y Satake sigui su mirada. El local era ms pequeo que el Mika, pero la decoracin al estilo chino y los muebles de palisandro le conferan un aire elegante. Entendido. Pero se ha cambiado el nombre. Y cmo se llama ahora? Meiranle inform Chin. A Satake le pareci un nombre muy vulgar. Mientras se dirigan hacia el interior de la sala, la encargada, una mujer ataviada con un quimono a quien Satake conoca de vista, lo mir con cara de sorpresa. Vaya! Pero si es Satake! exclam la mujer, que era japonesa. Cunto tiempo! Va todo bien? De maravilla respondi l. Tengo entendido que Reika sigue en Taiwn. Es posible. No s nada de ella. Puede que si vuelve tenga algn que otro problema, verdad? Satake entendi que se estaba refiriendo a sus propias relaciones con la mafia china, pero decidi ignorar el comentario. Ni idearespondi. Ha sido una verdadera pena se apresur a aadir, detectando su enfado. l sonri vagamente, aunque empezaba a hartarse de tantas sospechas infundadas. En una mesa del fondo haba una chica sentada que se pareca a Anna, pero como miraba hacia la pared no estaba seguro de que fuera ella. Chin le condujo a una mesa mal situada, en el centro de la sala, a pesar de que las mesas del fondo estaban libres. Los clientes cantaban delante de la mquina de karaoke y, despus de cada cancin, las camareras aplaudan automticamente, como el perro de Pavlov. Satake se sent, haciendo acopio de sus fuerzas para soportar los gritos y el bullicio. Al cabo de unos minutos, se le acerc una chica cuya nica virtud pareca ser su juventud y, tras mostrar una sonrisa artificial, le empez a hablar en un japons apenas comprensible. Satake permaneci en silencio, mientras beba varios vasos de t Oolong. Anna... bueno, Meiran... no est libre an? pregunt finalmente. La chica se levant de repente y desapareci. Satake esper a solas durante media hora. Al encontrarse de nuevo en un ambiente ms o menos conocido, dio una cabezada. Apenas durmi cinco minutos, que a l le parecieron varias horas. Ya no haba la menor posibilidad de que pudiera dormir tranquilamente, pero esos escasos momentos eran para l como una huida, la oportunidad de relajarse. Al percibir un ligero aroma a perfume, abri los ojos y vio a Anna sentada delante de l. Su piel morena contrastaba con el traje de chaqueta de seda blanca que llevaba. Hola, Satake le dijo sin acompaarlo del habitual cario. Cmo ests ? Bien, gracias dijo con una sonrisa. Sin embargo, Satake se percat de su reserva. Ests muy morena. He ido a la piscina todos los das. Al decir esas palabras, se qued unos instantes en silencio, tal vez recordando que todo haba empezado despus de su primera visita a la piscina con Satake. Sirvi dos whiskies con agua de la botella que les haban trado sin que Satake la pidiera, y dej un vaso delante de l, aun sabiendo que no beba. Satake escrut su rostro. Cmo te va por aqu? Muy bien. Esta semana he sido la nmero uno. Los clientes del Mika ahora vienen aqu. Me alegro por ti. Y me he trasladado.

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Adonde? A Ikebukuro. Anna no especific la direccin. Entre ellos se instal un silencio incmodo. Por qu mataste a esa mujer? pregunt Anna de repente. Satake no esperaba esa pregunta; se qued mirando sus ojos brillantes. Ni yo lo s. La odiabas? No, no era eso. En realidad, era una mujer de una inteligencia admirable. Sin embargo, pens Satake, era intil intentar explicar a al guien tan joven como Anna que el odio era un sentimiento que poda surgir del deseo de ser aceptado por el otro. Cuntos aos tena? quiso saber Anna. No lo s. Quiz unos treinta y cinco. Y cmo se llamaba? No me acuerdo. Lo haba odo repetidas veces en el juicio, pero era un nombre muy comn y lo haba olvidado. De hecho, era un dato intrascendente: llevaba su voz y su rostro grabados en el corazn. No te gustaba? No era tu novia? No. La conoc esa misma noche. Entonces, por qu la mataste de esa forma? pregunt. Reika me lo cont todo. Que la torturaste antes de matarla. Si no la amabas ni la odiabas, por qu la mataste de ese modo?. Al or la voz cada vez ms fuerte de Anna, los clientes que estaban sentados a las mesas contiguas se volvieron para mirarlos. No lo s murmur Satake. No s por qu lo hice. Siempre me trataste muy bien. Acaso ocupaba yo su lugar? -NO. Pero cario, cmo puedes ser dos personas tan diferentes? pregunt Anna. El que mat a esa mujer y el que me trataba tan bien. Me parece imposible. En medio de su exaltacin, le haba vuelto a decir cario. Satake guard silencio.;. Me tratabas como si fuera tu perrito prosigui Anna. Por eso me mimabas, no es as? Me ponas bien mona como a un perrito y me vendas a los clientes. Eso te diverta, verdad? Yo no era ms que un objeto para poner a la venta. Y si hubiera protestado, me hubieras matado como a esa pobre mujer. Te equivocas objet Satake cogiendo otro cigarrillo y encendindolo l mismo. Anna ni siquiera se dio cuenta. T eres muy bonita, y ella... Satake se qued buscando la palabra adecuada. Anna esper a que prosiguiera, pero no lo hizo. Dices que soy muy bonita, pero el problema es que para ti no soy ms que eso. Cuando me enter de lo que habas hecho, me supo muy mal por esa pobre mujer. Pero tambin me supo mal por m. Sabes por qu, cario? Pues porque ni siquiera me odias lo suficiente para hacerme lo que le hiciste a ella. La torturaste porque la odiabas, verdad? A m no me importara morir as si t me odiaras. Pero como a ella la mataste, a m quieres complacerme, no? Eso es muy aburrido. Al darme cuenta de por qu lo hacas, me entristec. Por eso me supo mal. Lo entiendes, cario? Anna estaba llorando. Las lgrimas le resbalaban por ambos lados de su nariz y caan sobre la mesa. Los clientes y las chicas que estaban sentados a su alrededor los miraban con gesto preocupado. De acuerdo. No voy a volver dijo Satake finalmente. Sigue trabajando.

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Anna no dijo nada. Satake se levant y pag la cuenta. Chin lo acompa hasta la puerta con una sonrisa forzada en los labios, pero nadie ms sali a despedirlo. Era lgico, pens. Kabukicho ya no era su mundo. El mismo da en que el detective Kinugasa lo haba interrogado, Satake se dio cuenta de que la mujer a la que haba asesinado diecisiete aos atrs segua presente en su vida. A partir de ese momento, comprendi que estaba condenado a convivir con ella, a descarnar los recuerdos que haba intentado mantener encerrados en su interior. Haca mucho tiempo que no volva a su apartamento: casi cuatro semanas, para ser exactos. Al abrir la puerta, not el tpico olor a rancio que desprende un espacio cerrado durante dema siado tiempo en plena cancula. Tambin le llegaron unas voces. Se sac los zapatos y entr en el piso. Una luz blanquecina brillaba plidamente en la oscuridad: era la tele. Al parecer, la haba dejado encendida el nefasto da en que haba ido a encontrarse con Anna. Y quienquiera que hubiera registrado su piso no se haba molestado en apagarla. Con una sonrisa amarga, se sent frente al aparato. Justo en ese momento terminaba el informativo. Ahora que el verano empezaba a tocar a su fin, el ruido que oa en su cabeza haba empezado a disminuir. Se levant para abrir la ventana. Not el ruido y el humo de la avenida Yamate, pero tambin el aire fresco que entr para renovar el ambiente viciado del piso. Las luces de los rascacielos brillaban haciendo resaltar su silueta. No tena por qu preocuparse, se dijo mientras llenaba sus pulmones con el aire de la ciudad. Slo le quedaba una cosa por hacer. Abri el armario donde guardaba los peridicos viejos antes de tirarlos. Hoje las pginas hmedas y amarillentas en busca de algn artculo que aludiera al cadver hallado en el parque Koganei. Cuando lo encontr, despleg el peridico sobre el tatami y tom varios apuntes en una pequea libreta. Al terminar, encendi un cigarrillo y se qued mirando los datos que haba anotado. Despus se levant y apag el televisor. Estaba listo para salir a recorrer los callejones de la ciudad. Ya no tena nada que perder ni nada que salvaguardar. Haba atravesado un ro profundo y el puente se haba venido abajo. No haba vuelta atrs. Sin embargo, prefera la nueva sensacin de estar perdido en medio de un gran sueo a volver a su pequea pesadilla. Esta idea le provoc una excitacin que no senta desde sus das como esbirro de una banda de yakuza. Haba una curiosa similitud entre la sensacin de errar sin rumbo y la certeza de que no haba vuelta atrs. Ambas prometan una especie de liberacin, pens Satake sonriendo para s. Recompensa 1 Estaba sin blanca. Por mucho que busc por todo el piso, apenas encontr un puado de calderilla y unos pocos billetes de mil yenes en su cartera. Kuniko llevaba varios minutos con los ojos clavados en el pequeo calendario que le haban dado en Mister Minute, pero por ms que lo mirara los das eran los que eran: la fecha del pago a Million Consumers Center estaba a la vuelta de la esquina. Masako haba insistido en que, si era necesario, solicitaran otro prstamo para pagar lo que deban a Jumonji, pero al parecer se haba olvidado por completo de los problemas de Kuniko. Y qu haba sido de la promesa de Yayoi de pagarles por la ayuda prestada? Hasta el momento no haba visto ni un solo yen. Las dos la haban obligado a participar en ese horrible crimen y, encima, la dejaban en la estacada.

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En un arrebato de furia, Kuniko dio un manotazo a la pila de revistas de moda que haba encima de la mesa, que cayeron sobre la moqueta con un ruido sordo, y se dedic a pasar las pginas con los dedos de los pies, fijndose en los anuncios de sus marcas favoritas, que la incitaban a gastar: Chanel, Gucci, Prada... Se sumi en una especie de ensoacin repleta de bolsos, zapatos, accesorios y nuevas tendencias para el otoo. Aquellas revistas las haba conseguido en el punto de recogida del barrio. En sus pginas haba alguna que otra mancha de comida o bebida, pero le daba igual: lo importante era que le haban salido gratis. Su suscripcin al peridico haba caducado, y ltimamente no iba mucho en coche para ahorrar en gasolina. Las nicas distracciones que le quedaban eran las series y los programas de cotilleo, de modo que no iba a hacer ascos a unas revistas que alguien ya haba ledo. Segua sin tener noticias de Tetsuya y en agosto haba faltado muchos das al trabajo, por lo que su cuenta se encontraba a cero. No estaba acostumbrada a pasar ese tipo de apuros, y cuanto ms se prolongaba esa situacin, ms ganas tena de gritar que estaba harta de todo. Haba intentado buscar un empleo de da, pero pronto advirti que el salario de los que ella poda desempear era insuficiente para hacer frente a sus deudas. No le hubiera importado trabajar en algn club nocturno, donde podra ganar ms, pero no confiaba en su aspecto, ni siquiera para intentarlo. Por tanto, la mejor opcin segua siendo trabajar en el turno de noche de la fbrica de comida preparada, donde poda sacarse un sueldo ms o menos digno en menos horas. En su interior parecan convivir dos impulsos contradictorios, como dos caras de una misma moneda: el deseo de ser rica, vestir bien y ser admirada por todo el mundo, y una especie de sentimiento de inferioridad que la empujaba a agazaparse en la oscuridad, donde nadie la viera. Quiz deba optar por declararse en bancarrota. Haba llegado a pensar seriamente en esa posibilidad, pero si lo haca nadie estara dispuesto a concederle ninguna tarjeta de crdito. Tambin podra ir tirando con lo que tuviera, pero la perspectiva de vivir esperando y aplazando sus caprichos no le apeteca en absoluto. Adems, con la promesa de Yayoi an pendiente, no vala la pena ni plantearse esa opcin. Sin darle ms vueltas, decidi no esperar ms y telefonear a Yayoi. Si lo haba aplazado hasta ese momento era porque tema la presencia de la polica, pero ahora ya no le importaba. Hola, soy Kuniko. Ah respondi Yayoi incmoda. Era evidente que su llamada no era oportuna, pero aun as Kuniko se decidi a hablar. He ledo en el peridico que has salido muy bien parada. A qu te refieres? pregunt Yayoi para despistar. Se oa como ruido de fondo el sonido de un televisor y la voz de sus hijos. Para acabar de perder a su padre parecan muy animados, pens Kuniko dirigiendo su rabia incluso a los nios. No disimules dijo. He ledo que han cogido al propietario del club. S, eso parece. Eso parece? Tienes ms suerte de la que te mereces. Y t tambin. Ya s que no debera decirlo, pero si no hubieras tirado eso ah nadie habra sabido nada. Masako est furiosa. Yayoi era siempre tan dcil que Kuniko qued desconcertada por su respuesta. Ya... dijo. Mira quin habla. Yo no he matado a nadie. Qu quieres? pregunt Yayoi tapando el auricular. Ha pasado algo? Pues s. Quiero mi dinero. Quiero que me pagues lo que me prometiste. Podras darme por lo menos una fecha? Ah, s, claro. No es seguro, pero quiz te pague en septiembre.

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En septiembre ? exclam Kuniko. Te lo van a dar tus padres, no? Por qu no se lo pides ya? Slo faltan diez das. S, ya... dijo Yayoi escuetamente. Me dars quinientos mil, verdad? S. Eso es lo que tengo pensado. Muy bien dijo aliviada. Aun as, estoy en apuros. No podras anticiparme cincuenta mil? Si pudieras esperar un poco ms... Si pudiera esperar, qu? Acaso vas a cobrar un seguro de vida? No, claro que no se apresur a negar Yayoi. No tena. As que ests como yo: sin marido y slo con el sueldo de la fbrica. Cmo piensas vivir? Si quieres que te diga la verdad, todava no he pensado en el futuro. Supongo que no me mover de aqu y seguir educando a los nios. Mi madre tambin cree que es lo mejor. Al menos por ahora. Kuniko se irrit: el futuro de Yayoi no le importaba en absoluto. -Y tus padres no van a ayudarte? Supongo que si se lo pido no se negarn, pero no les sobra el dinero. Pues Masako insinu ms bien lo contrario. Lo siento. De todos modos, tu padre tiene un trabajo fijo, no? Seguro que cobra un buen pico cada mes. Kuniko sigui insistiendo, desesperada por sacarle algo, pero Yayoi no dej de repetirle que tena que esperar. Al final, tras caer en la cuenta de que la llamada le saldra demasiado cara, decidi colgar. El paso siguiente fue llamar a Masako. Kuniko la vea cada noche en la fbrica, pero apenas se hablaban. Desde que se haba enterado de que Masako conoca a Jumonji, su temor hacia ella haba aumentado. A pesar de sus problemas econmicos, segua vindose como alguien que viva en el mundo elegante de las revistas y no quera tener nada que ver con los callejones oscuros por los que solan moverse personajes como Masako y Jumonji. No obstante, el da del pago se acercaba y tena que hacer algo. Olvidando que una urgencia similar la haba obligado a involucrarse en el problema de Yayoi, marc el nmero de Masako. Diga? Masako estaba en casa y, a diferencia de la llamada telefnica a Yayoi, no se oa ningn ruido de fondo. Kuniko se pregunt qu deba hacer todo el da sola en esa casa. Al recordar la escena del bao, sinti que un escalofro le recorra la espalda. Se duchaba sobre esos azulejos que haban estado ensangrentados? Qu senta al sumergirse en la baera que haba contenido aquellas bolsas macabras? Esas imgenes hicieron que Masako le pareciera an ms temible. Soy Kuniko... anunci con voz temerosa. Se acerca el da del pago, verdad? dijo Masako saltndose las formalidades. No lo haba olvidado. Exacto. Qu puedo hacer? A m no me lo preguntes. Es tu problema. Pero no dijiste que si era necesario pediramos otro prstamo para pagarle? protest Kuniko sintindose traicionada. Pues pdelo t repuso Masako. Seguro que encuentras a alguien dispuesto a prestarte lo que necesites. Con eso pagas lo que le debes a Jumonji, y despus buscas a alguien que te preste algo ms para devolver lo que te han prestado. Y eso qu me soluciona? Es un crculo vicioso.

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Es lo que has estado haciendo hasta ahora. No s de qu te extraas. No digas eso! Slo te estoy pidiendo consejo. No te creo le espet Masako. Lo que ests pidiendo es dinero. Kuniko se arrepinti de haber llamado. Por qu no me prestas algo? Yayoi me ha dicho que espere. No puedo. Yayoi os pagar cuando est ms tranquila. Pero hasta entonces tendrs que apartelas. Pero cmo? Averigalo t misma le dijo Masako secamente. Kuniko colg mosqueada. Algn da le hara pagar toda su arrogancia, pero por lo pronto estaba indefensa ante ella. Dio un pisotn en el suelo para aliviar su frustracin. En ese preciso momento, son el interfono. Sorprendida, se encogi ante el temor de cualquier contacto con el mundo exterior. Hubiera querido sumergirse en un lodazal y pasarse el da escondida. Respirando aceleradamente, se cogi la cabeza con las manos. El interfono volvi a sonar. Tal vez se tratara de la polica. Rez para que no fuera Imai, el agente que la haba interrogado haca tres semanas. Crea que no le haba dicho nada importante, pero no le haba gustado el modo como la haba mirado. Qu hara si le deca que alguien haba visto un Golf verde cerca del parque Koganei? Definitivamente, no quera verlo. Tras decidir fingir que no estaba en casa, baj el volumen del televisor. Al hacerlo, quien fuera que llamara empez a golpear la puerta. Seora Jonouchi ? Soy Jumonji, del Million Consumers Center. Est en casa? Kuniko respondi al interfono, desconcertada. An me quedan un par de das, verdad? Por supuesto dijo Jumonji aparentemente contento de haberla encontrado en casa. He venido para hablarle de otro asunto. De qu? Le aseguro que no la voy a defraudar. Puedo entrar un momento? Qu querra? Abri con una mezcla de cautela y curiosidad y vio a Jumonji plantado frente a la puerta, con una caja de pasteles en la mano. Vesta de forma ms informal que de costumbre: llevaba puestas unas gafas de sol, unos pantalones caqui y una camisa hawaiana muy chillona con unas aves del paraso sobre un fondo negro. Qu quiere? quiso saber Kuniko, arrepentida de llevar puestos unos shorts que dejaban al descubierto sus gruesos muslos. Siento presentarme sin avisar, pero quera hablarle de algo dijo Jumonji alargndole la caja. Kuniko mostraba recelo, pero la sonrisa del joven acab por desarmarla. Adelantedijo finalmente. Jumonji, que nunca haba entrado en su piso, mir a su alrededor sin disimulo antes de sentarse a la mesa del comedor. Kuniko se apresur a recoger las revistas esparcidas por el suelo. Probamos los pasteles? propuso mientras dejaba sobre la mesa dos platos, dos tenedores y la ltima botella de t Oolong que quedaba en la nevera. Si quiere preguntarme por el pago, pasado maana lo har efectivo minti. De hecho, no he venido por eso. Se trata de un asunto que me tiene muy intrigado. Jumonji sac un paquete de cigarrillos del bolsillo y ofreci uno a Kuniko, que lo acept gustosamente. Haca das que deba racionar incluso el tabaco. Jumonji observ cmo lo encenda con su propio mechero y daba una larga calada. Si quiere, qudese el paquete. Gracias acept ella dejando el paquete cerca. Parece que no le va muy bien...

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Pues no, tiene razn dijo Kuniko bajando finalmente la guardia. No s nada de mi marido. Esta noche va a ir a la fbrica, verdad? Por eso he venido sin previo aviso, para hablar con usted antes. Quera preguntarle acerca de la persona que firm su aval, la seora Yamamoto. Kuniko lo mir sorprendida. l la observaba con las cejas arqueadas y una sonrisa agradable. Al da siguiente, mientras lea el peridico, ca en la cuenta de que deba de ser la esposa del hombre a quien encontraron descuartizado en el parque. No es as? Y desde entonces me he estado pregun tando por qu accedi a firmar el aval con todo lo que le est pasando. Jumonji hablaba muy bien. Porque se lo ped. Trabajamos juntas y nos llevamos bien. Pero por qu no se lo pidi a la seora Katori? Trabaj ms de veinte aos en una caja de crdito y sabe mucho del tema. En una caja de crdito? repiti Kuniko, pues no tena ni idea del pasado de Masako. Ahora que lo saba, poda imaginrsela al fondo de una oficina bancaria, sentada frente a un ordenador. En definitiva, querra saber por qu escogi a la seora Yamamoto como avaladora. Y por qu quiere saberlo? La pregunta de Kuniko era predecible. Jumonji sonri y se pas las manos por el pelo teido de castao. Por simple curiosidad. Se lo ped a ella porque es una buena persona. Y Masako no lo es. Slo por eso. Y no le import pedrselo a pesar de que su marido haba desaparecido? En ese momento no lo saba. Es curioso que accediera a estampar su sello en el aval con todo lo que estaba pasando. Lo hizo porque es una buena persona. Muy bien. Pero entonces, por qu la seora Katori retir el aval? No tengo ni idea admiti Kuniko. Era obvio que Jumonji no haba ido a visitarla por simple curiosidad. Al comprender que se encontraba en peligro, sinti miedo. La seora Katori s deba de saber que el seor Yamamoto haba desaparecido coment Jumonji, y deba de pensar que su amiga podra meterse en problemas si su nombre constaba en el contrato. No es eso. Lo anul porque cree que soy idiota. Est segura? pregunt l mientras cruzaba las manos en la nuca y miraba hacia el techo, como si le divirtiera jugar a los detectives. Kuniko, por su parte, empezaba a sentirse a gusto en su compaa. Creo que probar el pastel. Adelante. Seguro que est bueno. Se lo he preguntado a una jovencita. A su novia? inquiri Kuniko con el tenedor en el aire y mirndolo a los ojos. No, no neg Jumonji frotndose las mejillas para ocultar su rubor. Estoy segura de que usted debe de tener mucho xito entre las jovencitas insisti Kuniko. Se equivoca. Kuniko se concentr en el pastel y abandon su intento por descubrir qu era lo que haba trado a Jumonji a su casa. ste ech un vistazo a su reloj. Por cierto, cuntos pagos le quedan? pregunt repentinamente. Creo que ocho.

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Ocho. En total, unos cuatrocientos cincuenta mil yenes. Hagamos un trato: si me cuenta todo lo que sabe, le cancelo la deuda. Qu quiere decir? Pues eso: que no tendr que devolver el dinero. Kuniko se qued pensativa, intentando imaginar qu pretenda Jumonji. De pronto se dio cuenta de que tena un poco de nata en el labio. Todo lo que s de qu? pregunt mientras se pasaba la lengua por el labio. Sobre lo que hicieron. No hicimos nada repuso manteniendo el tenedor con firmeza. Sin embargo, en su cabeza la balanza con que lo sopesaba todo se haba desequilibrado. Nada? pregunt Jumonji. De veras? He hecho mis investigaciones y he averiguado que usted, Katori, Yamamoto y otra mujer son muy amigas. Seguro que Yamamoto no les dio lstima y la ayudaron ? Lstima? -Exacto. Por el mal momento que estaba atravesando. No hicimos nada de nada insisti Kuniko dejando el tenedor. En qu tendramos que haberla ayudado? Usted misma me dijo que iba a cobrar un dinero, no es as? dijo Jumonji con una sonrisa. Tiene algo que ver con esto? Conque? No disimule dijo Jumonji, repitiendo la expresin que ella misma haba utilizado haca poco con Yayoi. Con el asesinato de Yamamoto. Han detenido al propietario de un club de Shinjuku. Eso es lo que dicen los peridicos. Pero aqu hay algo que huele mal. Qu? Tres mujeres ayudando a su amiga. Ya le he dicho que nadie ha ayudado a nadie. Entonces, por qu la seora Yamamoto acept avalar su crdito en un momento como se? Mucha gente no lo hara aunque no tuviera nada por lo que preocuparse. Venga, cunteme lo que sabe y le cancelo la deuda. Y qu va a hacer si se lo cuento? dijo Kuniko casi sin darse cuenta. Durante unos instantes, en los ojos de Jumonji brill la luz del triunfo. No har nada asegur. Slo quiero saciar mi curiosidad, Y si no le cuento nada? Pues tendr que devolver su crdito. El prximo plazo vence pasado maana, verdad? Ocho pagos ms, de cincuenta y cinco mil doscientos yenes cada uno. Puede pagarlos, verdad? Al recordar que estaba sin blanca, Kuniko se volvi a lamer los labios, pero la nata ya haba desaparecido. Y cmo me demuestra que cancelar los pagos? pregunt ella. Jumonji abri la carpeta que tena en el regazo y sac unos documentos doblados: era el pagar de Kuniko. Lo romper delante de usted anunci. Al instante, el fiel de la balanza interior de Kuniko se decant por cancelar la deuda. Si se olvidaba de los pagos que deba a Jumonji, podra quedarse con el dinero que iba a darle Yayoi. Despus de llegar a esa conclusin, la decisin fue fcil. De acuerdo. Se lo voy a contar. De veras? Es perfecto! exclam con una sonrisa. Sin embargo, su tono no delataba alegra. El resto fue coser y cantar. Kuniko incluso se divirti describiendo con pelos y seales cmo Masako y Yayoi la haban amenazado para que participara en sus horribles planes.

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Ya habra tiempo para pensar en las consecuencias. De momento, ella, poco amante de vivir aplazando sus caprichos, consegua aplazar su sufrimiento. 2 Jumonji se sent en un banco del pequeo parque que haba en frente del bloque donde viva Kuniko. Se puso un cigarrillo en los labios; al sacar el encendedor del bolsillo de sus pantalones caqui se dio cuenta de que la mano le temblaba. Sonriendo para s mismo, lo cogi con fuerza y encendi el cigarrillo. Al alzar los ojos tras la primera calada, vio el balcn del piso de Kuniko. Aparte del aparato del aire acondicionado, no haba ms que un amasijo de bolsas de basura negras. Qu deban contener? En el parque, una decena de nios de entre seis y ocho aos jugaban a pillar a la luz del atardecer. Se perseguan como posesos, como si supieran que se acercaba la hora de volver a casa, el final de las vacaciones y el inicio de las clases y las actividades extraescolares. Salpicaban barro a su paso, y sus gritos le resonaban en los tmpanos. Jumonji encontraba excesiva toda esa energa infantil, por lo que se hundi en el banco y se qued un buen rato inmvil. La historia que acababa de escuchar lo haba conmocionado. No se trataba solamente de la sorpresa que supona constatar que sus sospechas eran ciertas, sino tambin del shock de descubrir que Masako Katori se encontraba implicada en el asunto. Incluso l mismo, pese a su violento pasado, hubiera evitado el trabajo de deshacerse de un cadver, y no digamos de descuartizarlo. Admiraba la valenta de Masako. Quin hubiera imaginado que una mujer como ella tendra las agallas suficientes para hacer algo as? Guau, qu fuerte... murmur para s. Entonces not el calor de la llama del cigarrillo, a punto de consumirse, en la punta de los dedos. Fue como una seal de lo que empezaba a arder en su interior: quera unirse a ella y hacer algo malo, algo fuerte. Y ganar dinero con ello. Nunca le haba gustado trabajar en equipo, pero con Masako sera diferente. Porque se poda confiar en ella. Recordaba haberla visto aos atrs en una cafetera cerca de la caja de crdito donde trabajaba. El local estaba abarrotado. La mayora de clientes eran empleados del banco, que haban ocupado las mesas sin tener en cuenta si se sentaban con alguien a quien conocan; Masako estaba sola, sentada a una mesa para cuatro, cerca de la ventana. En aquel momento le extra que nadie hubiera compartido asiento con ella, pero despus se enter de que sus compaeros le hacan el vaco. Ella no pareca molesta: se limitaba a beberse el caf tranquilamente y a leer el peridico de informacin econmica que haba desplegado encima de la mesa, como si de un hombre se tratara. Sus compaeros, apretujados en las mesas circundantes, tenan un aspecto ridculo. Jumonji solt una carcajada y aplaudi un par de veces. Los nios pararon de jugar y lo miraron extraados, pero l no les hizo el menor caso. A pesar de que nunca se haba sentido atrado por una mujer madura, intua que en cuestin de negocios podra confiar ms en ella que en cualquier hombre. Quiz pensara eso porque la haba conocido de joven. Sac el mvil y la agenda de un bolsillo y marc un nmero telefnico. Le respondieron de inmediato. Oficina central de Tayosumi, dgame? Soy Akira Jumonji. Podra hablar con el seor Soga? El joven le pidi que esperara un momento y empez a sonar Lover's Concerto, que no casaba en absoluto con una oficina de yakuzas.

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Akira? Cuando me han dicho que tena una llamada de un tal Jumonji no saba quin cono era dijo Soga en un tono neutro. Sin embargo, Jumonji saba que bromeaba. Di que eres Yamada, hombre. Te di mi tarjeta, no ? S, pero no es lo mismo verlo escrito que orlo. Pese a su aspecto, a veces Soga haca comentarios supuestamente cultos. Me gustara hablarte de un asunto. Podemos vernos un da de stos? Un da de stos? Por qu no hoy mismo? Vayamos a tomar algo. Te va bien en Ueno (8)? Jumonji ech un vistazo a su reloj y acept. Saba que corra un riesgo, pero ya haba perdido cerca de cuatrocientos cincuenta mil yenes por la informacin. Era mejor dar el paso siguiente cuanto antes. Haban quedado en un viejo bar de Ueno. Cuando Jumonji lleg al edificio, de una sola planta y con la fachada cubierta de hiedra, encontr a los dos hombres que haba visto en el restaurante de Musashi Murayama junto a la puerta. El ms joven, teido de rubio y que pareca ms duro de entendederas, lo salud. Hola. Eran los guardaespaldas de Soga, a quien siempre le haba gustado ser el jefe, incluso cuando perteneca a la banda de moteros. Aun as, no se trataba del tpico engredo inofensivo. Jumonji abri la puerta con cautela. Soga, con un cigarrillo en la mano, le hizo un gesto desde una mesa situada al fondo. El bar estaba en penumbra y decorado con unos paneles de madera que olan a cera. Detrs de la barra haba un hombre talludito con pajarita y cara de pquer que preparaba un cctel. Soga estaba solo, sentado con las piernas abiertas en una mullida silla de terciopelo verde. Fue una suerte encontrarte el otro da dijo Jumonji a modo de saludo. Siento tener que molestarte tan pronto. No pasa nada repuso Soga. De todos modos, quera llamarte para ir a tomar algo. Qu quieres? Una cerveza. Este bar es famoso por sus ccteles. El barman est esperando. Pdele algo. Bueno... pues un gintonic dijo farfullando la primera bebida que se le ocurri. Entonces observ a Soga, quien vesta un traje de verano verde plido y una camisa negra sin cuello. Vas muy elegante. Con esto? dijo Soga sonriendo y abrindose la americana para mostrarle la marca. Es italiana, pero de una marca poco conocida. Es guapa, verdad? A los viejos les gusta Herms y todas esas cosas, pero lo elegante de verdad es esto. Te favorece. Pues tu camisa hawaiana no est nada mal dijo Soga satisfecho. Es una pieza nica? No, la compr en una tienda del barrio que estaba en liquidacin. Con tu cara bonita, puedes ponerte lo que quieras y seguir ligandobrome Soga. Ni que lo digas... dijo Jumonji, siguindole la corriente y aplazando lo que realmente le importaba. Soga cambi de tema. Por cierto, Akira, has ledo Love and Pop, de Ry Murakami? No respondi Jumonji negando con la cabeza, sin saber muy bien adonde quera ir a parar con esa pregunta. De qu va? No suelo leer ese tipo de libros. Pues deberas le recomend Soga mientras se sacaba el cigarrillo de los labios y daba un sorbo a su cctel, con varias capas de tonos rosa. Le pirran las mujeres.

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No creo que lo entienda. Seguro que s. Le interesan las jovencitas. Habla de eso? De eso habla confirm Soga tocndose suavemente los labios con un dedo. Pues igual le echo un vistazo. A m tambin me interesan las jovencitas. Imbcil. No le interesan como a ti. Es como si se pusiera en su lugar, como si adoptara su punto de vista. Parece interesante... coment Jumonji bajando la vista, sin salir de su asombro por el rumbo que haba tomado la conversacin. Haba olvidado que Soga era un gran lector. Su gintonic lleg a la mesa como un barco de salvamento. Dej la rodaja de limn en el posavasos, ech la cabeza hacia atrs y bebi un buen trago. Pues claro que lo es dijo Soga. Yo no leo cualquier porquera. Ya. De hecho, juzgo las novelas en funcin de si tienen o no alguna relacin con mi trabajo. Y sta? pregunt Jumonji despus de terminarse el gintonic en un abrir y cerrar de ojos. Aprueba con nota. Tiene mucho que ver con nuestro trabajo. En qu sentido? Tanto Murakami como sus chicas odian a los vejetes. Y, de alguna manera, nuestro trabajo es lo mismo: nace del odio hacia los vejetes que tienen el poder en nuestro pas. Son unas inadaptadas, igual que nosotros. Ya dijo Jumonji. Todos somos unos inadaptados repiti Soga casi chillando. Al salir de la escuela en Adachi entramos directamente en la banda de moteros. Qu somos si no? Ahora t te dedicas a prestar dinero y yo soy yakuza. No somos trigo limpio. Y todo es culpa de esos tipos que gobiernan y lo mandan todo a la mierda. Pero el resto somos todos iguales: t, yo, Ry Murakami y sus chicas... Somos los mejores. Lo entiendes? Jumonji se qued mirando la cara cada vez ms plida de Soga en la penumbra del local. Al suponer que tendra que quedarse ah sentado soportando la inagotable chachara de Soga, empez a dudar de proponerle el plan que le haba llevado a citarse con l. Incluso se pregunt si el plan en s tena alguna posibilidad de fructificar o slo era una idea descabellada. Por cierto, Akira, de qu queras hablarme? le pregunt Soga de repente, como si hubiera captado las dudas de Jumonji. Ya no haba marcha atrs De hecho, es un tema un poco raro dijo Jumonji a regaadientes. Hay dinero en juego? Tal vez. Si sale bien. Pero tengo mis dudas. Habla claro. No se lo contar a nadie. Soga se meti una mano por debajo de la camisa y empez a rascarse el pecho: era su tic cuando se hablaba de algo serio. Jumonji decidi seguir adelante. Me gustara deshacerme de un cadver. Qu? exclam Soga. El barman estaba concentrado cortando finas rodajas de limn como si su vida dependiera de ello. En el silencio que sigui a la exclamacin de Soga, Jumonji se dio cuenta de que en el bar sonaba suavemente una vieja cancin de rythm & blues. Estaba demasiado nervioso para orla, pens mientras se enjugaba el sudor que le cubra la frente. Bueno, quiero decir que si alguien necesita deshacerse de un cadver, no me importara echar una mano. T? S

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Y cmo lo haras? quiso saber Soga, con los ojos brillantes. Tienes un mtodo para no dejar ni rastro? Lo he ideado yo respondi Jumonji. Si lo entierras o lo tiras al mar, te expones a que lo encuentren. Por eso lo mejor es descuartizarlo y tirarlo a la basura. Del dicho al hecho... Has odo lo que pas en el parque de Koganei, verdad? Soga hablaba ahora en un tono de voz ms bajo. Haba abandonado el aspecto juvenil que haba mostrado antes al hablar de ropa y novelas. Su rostro enjuto tena una expresin ms seria. Claro dijo Jumonji. Consiguieron descuartizarlo, pero la cagaron en el momento de deshacerse de l. Adems, t sabes lo difcil que es descuartizar un cuerpo? No tienes ni idea, verdad? Para cortar un dedo se necesita Dios y ayuda. Ya lo s. Pero si lo conseguimos, he pensado en una manera de deshacerme de l sin dejar rastro. Cmo? se interes Soga inclinndose hacia delante y olvidando su cctel. Yo soy de Fukuoka. Cerca del pueblo hay un vertedero de grandes dimensiones. Es el lugar ideal. Hay una incineradora enorme que destruye todo lo que llega hasta all. Y lo mejor es que cualquiera que se haya olvidado de tirar la basura, puede acercarse al vertedero y arrojar all lo que quiera. Si llevramos el cadver hasta ah, podramos deshacernos de l sin dejar rastro. Y cmo lo llevaras hasta Fukuoka? Cortndolo a trozos pequeos y envindolos por mensajero. Desde que muri mi padre, mi madre vive sola. Podra ir hasta ah, recibir el envo y llevarlo al vertedero. Mmm... murmur Soga. Me parece un poco complicado. Lo complicado es descuartizar el cadver, pero ya lo tengo solucionado. Qu quieres decir ? Tengo a una persona de confianza para hacerlo. Un amigo? S... Una mujer. Tu novia? No, pero es alguien en quien se puede confiar dijo Jumonji intentando sonar convincente. El inters de Soga haba ido en aumento, tal vez consciente de que se trataba de una buena propuesta. Puede haber alguna posibilidad dijo sacndose la mano de dentro de la camisa y cogiendo su vaso. Hay tipos que se dedican a hacer ese trabajo, pero son muy caros. Ahora, la gente quiere estar segura de que no deja estas cosas en manos de aficionados aadi mirando hacia fuera. Sabes cunto suelen pedir? Depende. Pero es un trabajo muy sucio, de modo que piden un buen pellizco. Por cunto estaras dispuesto a hacerlo t? Por un buen pellizco. No me vengas con demasiadas exigencias le advirti Soga mirndolo fijamente. Nueve millones. Tienes que superar a la competencia. Ocho. Bueno, vale. Y si te encuentro al cliente, me quedo con la mitad. No es demasiado? dijo Jumonji frunciendo el ceo. Quiz s admiti Soga con una sonrisa. Tres millones? Hecho.

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Soga asinti satisfecho. Jumonji calcul mentalmente: de los cinco millones restantes, tres seran para l y dos para Masako. Se olvidara de Kuniko por ser demasiado peligrosa y dejara el trabajo en manos de Masako y Yoshie. Masako ya se ocupara de decidir cmo dividir los dos millones con su compaera. Muy bien dijo Soga. De vez en cuando me llega alguna propuesta de ese tipo. Cuando sepa algo, me pongo en contacto contigo. Pero promteme que cumplirs tu parte: si la las, estoy perdido. Si no lo pruebas es imposible saberlo, pero creo que va a funcionar. Por cierto, Akira: no estars implicado en el asunto de Koganei? No, no le asegur Jumonji negando con la cabeza. De momento haba plantado la semilla. Ahora slo le quedaba convencer a Masako. 3 Lonchas de jamn rosado. Filetes de ternera rojos con nervios blanquecinos. Lomo de cerdo de un rosa plido. Carne picada con pequeos grumos rojizos, rosas y blancos. Mollejas de pollo marrones recubiertas de una grasa amarillenta. Masako avanzaba empujando su carrito por la seccin de carnicera, absorta en sus pensamientos. Le resultaba imposible decidirse por algo, e incluso se preguntaba qu demonios haca all. Se par en seco y se qued mirando la cesta de plstico azul colocada encima del carrito: por supuesto, estaba vaca. Haba acudido al supermercado con la intencin de comprar algo para la cena pero, como sola pasarle ltimamente, pensar un men y prepararlo le supona un esfuerzo excesivo. El hecho de preparar la cena cada da era como una prueba de que su familia segua existiendo. Si algn da decidiera dejar de cocinar, seguramente Yoshiki no se enfadara pero s le preguntara por qu lo haca, y como ella sera incapaz de darle ninguna razn convincente, l acabara pensando que era una perezosa. En cuanto a Nobuki, no haba vuelto a abrir la boca desde su sbita intervencin ante el polica, y cenar era cuanto haca en casa. Ambos seguan sus propios horarios sin consultarle nunca nada, pero a la hora de la cena eran sorprendentemente regulares, como si se tratara de un acto de fe. Estimaba esta ingenua confianza que ambos mostraban hacia ella poco menos que curiosa. Si estuviera sola comera cualquier cosa, pero como era consciente de que su marido y su hijo dependan de ella, tena la costumbre de preocuparse por sus gustos y de preparar platos que fueran de su agrado. Sin embargo, ninguno de los dos pareca apreciar su esfuerzo. Haca tiempo que los lazos que los haban unido haban desaparecido y lo nico que quedaba era su papel de cocinera. A Masako le pareca una tarea tan intil como intentar llenar una vasija agujereada. Cunta agua haba echado ya a perder? Todo lo que hasta entonces haba considerado normal empezaba a carecer de sentido. Los frigorficos que contenan la carne desprendan un vapor blanco semejante a un gas txico. Ah siempre haca fro. Se frot los brazos, pues tena la piel de gallina, y cogi un paquete de filetes de ternera, pero la carne le record a la de Kenji y volvi a dejarlo en su sitio. Al darse cuenta de que todo lo que la rodeaba le haca pensar en l (los nervios, los huesos, la grasa), le entraron ganas de vomitar. Nunca se haba sentido as. Extraamente, su cuerpo se relaj. Decepcionada, decidi que esa noche no preparara la cena. Ira al trabajo sin cenar, y su estmago vaco sera el castigo que se impondra, aun cuando no saba por qu tena que castigarse. El aire clido y estancado que predeca la llegada de un tifn era opresivo. Un tifn de gran magnitud. El verano haba llegado a su fin. Masako alz los ojos hacia el cielo y escuch el leve rugido del viento en el cielo.

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Al llegar a su Corolla, vio una bicicleta que le era familiar que se le acercaba atravesando el parking. Maestra dijo a modo de saludo. No has comprado nada? le pregunt Yoshie mientras dejaba su bicicleta al lado del coche y miraba la bolsa vaca de Masako. Me he rendido. Por qu? Porque no tengo ganas de meterme en la cocina. Si no haces la cena no pasa nada? pregunt Yoshie. Masako advirti que ltimamente le haban salido muchas canas. No. Ya estoy cansada. Eres una mujer con suerte. Si yo hiciera eso, Issey y la abuela se moriran de hambre. An est contigo ? S, y no s dnde se ha metido su madre. La abuela no parece tener intencin de morirse, y slo me faltaba el nio, lloriqueando todo el da. No s si podr soportarlo por mucho tiempo. Sin saber qu decir, Masako se apoy en el coche y mir hacia el cielo cuyo tono grisceo anunciaba la llegada inminente del tifn. Mientras escuchaba la retahila de lamentos de Yoshie, pens que todos estaban en un tnel sin salida. Ya nada le importaba: slo deseaba ser libre. Quera liberarse de todo y olvidar los vnculos que la mantenan atada a la realidad. Quien no pudiera salir de ese encierro estara condenado a una vida de interminables penurias, igual que ella en esos momentos. El verano est terminando dijo. Pero qu dices? Ya estamos en septiembre. Hace das que termin. Ya. Vas a trabajar esta noche? le pregunt Yoshie, preocupada. Masako la mir. Sus palabras le haban despertado las ganas de dejar la fbrica. S. Muy bien. Lo deca porque pareces ausente. Tema que quisieras dejarnos. Dejaros? Qu quieres decir? Mientras sacaba un cigarrillo del bolso, mir a Yoshie, quien se llev las manos a la cabeza para evitar que una rfaga de viento la despeinara. Kuniko me dijo que trabajabas en una caja de crdito. No ests hecha para la fbrica. Kuniko? De pronto record que ya se haba cumplido el da estipulado para que Kuniko hiciera efectivo el primer pago. Cmo lo habra resuelto si no haba cobrado? De hecho, slo haba un modo de que se hubiera enterado de cul era su antiguo trabajo: Jumonji. Masako fue consciente de que la haba dejado demasiado tiempo sola, aun sabiendo el peligro que eso entraaba: bajo presin era capaz de hacer cualquier cosa. Ir aadi por fin. Y no pienso dejaros. Me alegro repuso Yoshie con una sonrisa en los labios. Maestra le dijo Masako, ahora ves las cosas diferentes? Diferentes? pregunt Yoshie mirando a su alrededor, como si las estuvieran espiando. No me refiero a la polica. Me refiero a algo diferente en tu interior. Pues no contest Yoshie despus de tomarse unos instantes y, poniendo cara de circunstancias, aadi: ser porque intento convencerme que slo lo hice por ayudar. Del mismo modo que ayudas a tu suegra y a tu nieto? No, no es lo mismo respondi Yoshie frunciendo el ceo. No podemos meterlos en el mismo saco que lo que hicimos.

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Ests segura? Pues claro que s asegur Yoshie. Ahora que, pensndolo bien, quiz s sea lo mismo. En ambos casos se trata de ocuparse de algo que nadie quiere hacer. Yoshie volvi a quedarse pensativa. Las arrugas que se dibujaron en su plida frente la hicieron parecer an ms mayor de lo que realmente era. Entiendo dijo Masako tirando el cigarrillo al suelo y apagndolo con la punta de su zapatilla. Nos vemos en la fbrica. Y t, Masako? Ves las cosas de diferente manera? No minti mientras abra la puerta del coche. Lo veo todo igual. Yoshie apart su bicicleta. Hasta luego dijo. Masako se sent al volante y le hizo un gesto con la mano a travs del parabrisas. Yoshie le sonri y, con una agilidad sorprendente para alguien de su edad, se mont en la bicicleta y pedale en direccin a la entrada del supermercado. Mientras la vea alejarse, Masako pens en lo que estaban viviendo. Aunque no lo hubiera notado, el dinero que iba a recibir de Yayoi acabara por causarle un efecto parecido a una reaccin qumica. En su observacin no haba ni una pizca de malicia: los hechos no podan alterarse. Al llegar a casa, el telfono estaba sonando. Dej la bolsa en el armario de los zapatos y se apresur a entrar. Llevaba una semana sin noticias de Yayoi. Quiz fuera ella. Seora Katori? dijo una voz masculina al otro lado del hilo. S, soy yo. Me llamo Jumonji. Usted me conoce por el nombre de Yamada, de cuando trabajaba en el banco. Ah, eres t dijo Masako sorprendida por su llamada. Cogi una silla y se sent. Estaba sudando por la carrera que haba hecho para llegar al telfono. Cunto tiempo, verdad? Pero si nos vimos el otro da. Fue una feliz casualidad dijo Jumonji en tono jocoso. Qu quieres? pregunt Masako buscando un cigarri lio hasta que record que haba dejado el bolso en el recibidor. Si hay para rato, tendrs que esperar un momento. Espero respondi Jumonji como un autmata. Masako volvi al recibidor y puso la cadenilla en la puerta. As, si Yoshiki o Nobuki regresaban le dara tiempo de colgar. Despus cogi el bolso y volvi a la sala de estar. Ya est dijo al auricular. Qu quieres? Es algo difcil de explicar por telfono. Podemos vernos en algn sitio para hablar? Por qu es difcil de explicar por telfono? Al principio haba credo que el motivo de su llamada tena algo que ver con la deuda de Kuniko, pero al parecer Jumonji apuntaba ms alto. Es un poco complicado repuso l. De hecho, quiero proponerle un negocio. Un momento dijo Masako. Antes quiero preguntarte algo: qu ha pasado con el plazo de Kuniko ? Pag puntualmente. Conque? Con informacin. Al or su respuesta, Masako supo que sus temores se haban visto confirmados. Qu tipo de informacin? Eso es justamente de lo que quiero hablarle.

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De acuerdo. Dnde? Esta noche trabaja, verdad? Podramos quedar para cenar? Masako le dio la direccin de un Royal Host que haba cerca de la fbrica y le indic que acudiera a las nueve. Al final no se saldran tan fcilmente con la suya. Ya haba tenido esa impresin al hablar con Yoshie, pero se desalent an ms al reconocer que haba dejado a Kuniko demasiado a su aire. De repente, oy el ruido de la cadenilla: alguien estaba de vuelta. El timbre del interfono reson con furia por toda la casa. Fue al recibidor, abri la puerta y encontr a Nobuki plantado frente a ella pero mirando hacia otro lado. Pese al calor, llevaba una gorra negra calada hasta los ojos. Su indumentaria se completaba con una camiseta negra desteida, unos pantalones holgados y unas Nike. Hola le dijo Masako. Nobuki entr sin dirigirle la palabra. Su cuerpo joven y robusto era sorprendentemente gil. Si hubiera hablado, lo primero que le hubiera dicho sera que no pasara la cadenilla, pero subi a su habitacin sin ni siquiera mirarla. Hoy tendrs que prepararte t la cena grit Masako en la escalera, pero su voz reson por las habitaciones vacas. Le dio la impresin de que haba dado la orden a toda la casa y no slo a su hijo. Masako lleg al Royal Host a las nueve en punto. Jumonji ya estaba ah, sentado en una discreta mesa al fondo del local y sosteniendo un peridico arrugado. Gracias por venir dijo. Masako se sent al otro lado de la mesa sin decir nada. Jumonji llevaba una americana sobre un polo blanco. Masako iba como siempre: vaqueros y una vieja camiseta de Nobuki. Buenas noches les salud un hombre vestido de negro que pareca el encargado mientras les dejaba un par de cartas y los miraba extraado, seguramente preguntndose qu tenan en comn. Ya ha cenado? le pregunt Jumonji, que tena un caf con hielo delante. Masako se qued pensando un momento y luego neg con la cabeza. An no. Yo tampoco. Masako se decidi por un plato de espaguetis. Jumonji llam al encargado y pidi lo mismo para l. Entonces, sin consultar a Masako, tambin le dijo que les trajera caf despus de la cena. Vaya, cunto tiempo dijo cuando el encargado se hubo ido. Me alegr verla el otro da. En la caja de crdito siempre se port muy bien conmigo. Era evidente que intentaba agasajarla, pero a la vez tema mirarla a los ojos. Por qu estara nervioso? De qu queras hablarme? le pregunt Masako. En primer lugar, quiero agradecerle que haya venido. Lo he hecho porque has dicho que no podas hablar por telfono. No ha cambiado, verdad? Qu quieres decir? Masako bebi un poco de agua. Estaba helada. Siempre ha evitado las ceremonias, verdad? Pues s. Y tambin t podras ir al grano. Ya nos conocemos. Masako recordaba perfectamente a Jumonji de su poca como cobrador de morosos, con las cejas depiladas, su permanente y con pinta de gamberro. Incluso corran rumores de que

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formaba parte de una banda de moteros. Ahora su aspecto y sus palabras eran un poco ms refinados, pero en el fondo segua siendo el mismo. Al grano? repiti rascndose la cabeza. Como quiera... En ese momento les trajeron los espaguetis. Masako cogi el tenedor y se puso a comer. Nunca hubiera imaginado que acabara cenando en ese lugar y con semejante compaa; se ech a rer. De qu se re? De nada respondi. De pronto entendi por qu haba querido castigarse manteniendo su estmago vaco: para reprimir su deseo de ser libre. Cuando termin, se limpi los labios con una servilleta de papel. Jumonji tambin haba acabado y encendi un cigarrillo sin pedirle permiso. Bueno, vas a explicarme de una vez para qu me has llamado? Antes de nada tengo que felicitarla. Porqu? Fue impresionante dijo Jumonji sonriendo sin irona. Qu es lo que fue impresionante? Lo de descuartizarlo murmur Jumonji. Masako se qued de una pieza. O sea que lo sabes? S. Todo? Creo que s. Kuniko se fue de la lengua, no es cierto? Por quinientos mil yenes. No la culpe a ella. Tienes razn admiti Masako. Se lo sacaste con tus artimaas, verdad? Digamos que s. Masako apag el cigarrillo en el cenicero rebosante de colillas. Haba perdido. Y el negocio que queras proponerme? Le interesara hacer desaparecer ms cadveres? pregunt Jumonji bajando la voz e inclinndose hacia delante. Segn parece, hay bastantes cadveres que nadie quiere encontrar. Nosotros nos encargaramos de eliminarlos. Masako se qued estupefacta. Esperaba algn tipo de chantaje, pero no una proposicin como sa. Ahora que, pensndolo bien, unas pobres amas de casa no eran precisamente el mejor objetivo para chantajear. A menos que estuviera al corriente de la existencia del seguro de vida. Qu le parece? le pregunt Jumonji observndola casi con una mirada de admiracin. Cmo piensas hacerlo? Yo me ocupar de tratar con los clientes le explic. Son gente de los bajos fondos y le evitar tratar con ellos. Cuando me llegue un fiambre, usted lo descuartiza y yo me ocupo de deshacerme de l. Conozco un lugar con una gran incineradora, as que nadie lo encontrara. Y por qu no lo arrojas directamente a la incineradora? No funcionara. Trasladar un cuerpo entero conlleva un gran riesgo. Cualquiera podra descubrirlo antes de llegar a la incineradora. Pero cortado a trozos pequeos y metido en bolsas de basura normales no despertara ninguna sospecha. Adems, est en Fukuoka. Y piensas enviarlo por mensajero? pregunt Masako incrdula. Jumonji hablaba en serio. Eso es dijo l. Bastara con quince paquetes de cinco kilos. Yo los recojo en el destino y me deshago de ellos en la incineradora. No podra ser ms fcil. Y slo quieres que me ocupe de descuartizar los cadveres?.. Exacto. Le interesa?

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Les trajeron el caf. Jumonji bebi un sorbo y se qued mirando fijamente a Masako, intentando descifrar su expresin. Sus ojos brillaban con una luz inteligente. Cmo se te ha ocurrido este plan? Tena ganas de trabajar con usted. Conmigo? S, con usted. Es una persona impresionante... Creo que no te entiendo. Da igual. Yo ya me entiendo. Jumonji se pas las manos por los suaves cabellos que le caan sobre las orejas. Masako se volvi y ech un vistazo al restaurante, que estaba casi vaco. No haba nadie conocido. En la caja, el encargado charlaba animadamente con una joven ca marera. Al ver que Masako segua sin darle una respuesta, Jumonji empez a dudar. Al negocio en el que estoy apenas le queda un ao de vida. Y despus me gustara hacer algo ms emocionante, no s... ms excitante. Pero no quiero que piense que estoy pirado. De verdad se puede ganar dinero con eso? lo interrumpi Masako. Jumonji asinti con fuerza. Mucho ms que con lo que hago ahora. Y cunto piensas sacar por pieza? inquiri Masako. Jumonji se pas la lengua por sus labios finos y bien formados mientras pensaba qu cifra iba a decirle. Djate de misterios. Si no me lo dices, no cuentes conmigo. De acuerdo. Le dir la verdad. Una persona con quien he hablado me ha prometido ocho millones. Tres seran para l, por hacer de intermediario. De los cinco restantes, dos para m y tres para usted. Masako encendi un cigarrillo y repuso: No pienso hacerlo por menos de cinco. Qu?exclam Jumonji.Cinco? Exacto confirm Masako. Quiz creas que es muy fcil, pero te aseguro que no lo es. Es un trabajo sucio y asqueroso, y despus te provoca pesadillas. Si no lo has hecho nunca, no puedes entenderlo. Y, adems, necesitas un lugar adecuado. No pienso hacerlo en mi casa. Es demasiado arriesgado. Dnde planeas hacerlo? Kuniko me dijo que lo haban hecho en el bao de su casa... respondi Jumonji incmodo. Y por qu no en la tuya? Vives solo, no? Vivo en un piso, y el bao es muy pequeo. Pero hacerlo en mi casa es casi imposible argy Masako. Hay que buscar un momento en el que no haya nadie, y entrarlo sin que los vecinos lo vean. Adems, la pieza no viene sola sino que lleva muchos accesorios de los que tambin hay que librarse. Masako hizo una pausa, recordando cmo Kazuo Miyamori haba recuperado la llave. Manteniendo la respiracin, Jumonji esper a que continuara. Y es absolutamente imposible que lo haga una sola persona prosigui. Y encima hay que limpiar el bao, que es tan complicado como descuartizar el cuerpo. No pienso hacerlo en mi casa si no es por cinco millones. Visiblemente incmodo, Jumonji cogi la taza de caf vaca y se la llev a los labios. Al ver que no haba caf, hizo una sea a la camarera que hablaba con el encargado, y sta le trajo una nueva cafetera llena de un caf aguado. Cuando se hubo ido, Jumonji pregunt: Y qu le parece si me encargo yo de llevar la pieza hasta su casa, de desembarazarme de la ropa y los accesorios y de deshacerme del cuerpo ya descuartizado? Eso est bien. Creo que el problema est en los tres millones que se lleva el intermediario. Te ha dicho ocho, pero debe de sacar diez como mnimo. Por lo tanto, se embolsa cinco millones sin hacer prcticamente nada. Se trata de un yakuza, verdad? Vaya, lo que dice tiene sentido dijo Jumonji con un dedo en los labios.

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Masako no le haba llamado ingenuo, pero casi. O sea que tendrs que rebajarle el sueldo o subir el precio a diez millones. Ya. Pero qu le parecera un milln y medio para m y tres y medio para usted? Ni hablar repuso Masako mirando su reloj. Eran casi las once. Tena que irse. Un momento dijo Jumonji mientras sacaba su mvil, aparentemente con la intencin de ponerse a negociar ah mismo. Masako aprovech para levantarse e ir al lavabo. Se plant ante el espejo y observ su rostro. Tena la frente grasienta de sudor. Cogi una toalla de papel y se la pas por la cara. En qu se estaba metiendo? Estaba inquieta y excitada. Record que llevaba una barra de labios en el bolso, la cogi y se los pint. De vuelta a la mesa, Jumonji no pudo ocultar su sorpresa. Qu pasa? Nada. Acabo de hablar con el tipo ese. Lo he convencido. Qu rpido. S, se lo he pedido como un favor. Somos viejos amigos dijo esbozando una sonrisa. :: Masako record que cuando se dedicaba a cobrar a morosos siempre se haba mostrado como un joven especialmente brillante y eficaz. Y qu habis acordado? Le he dicho que no lo podemos hacer slo por ocho, pero l me ha asegurado que es lo mximo que podemos pedir hasta que hayamos demostrado que trabajamos bien. Al final ha accedido a rebajar su parte a dos millones, con lo cual nos quedan dos para m y cuatro para usted. Ahora bien, con la condicin de que si pasa algo, l actuar como si no nos conociera. Pues claro. Por eso tenas que haberle pedido ms desde un principio. Masako volvi a calcular mentalmente. Si Yoshie aceptaba ayudarla, podra pagarle un milln. No pensaba contar con Kuniko, de modo que slo le faltaba decidir qu hara con Yayoi. Qu le parece? le pregunt Jumonji ms confiado. Acepto. Me alegro dijo Jumonji tragando saliva. Un par de cosas. S? Utilizaremos tu coche para el transporte. Y quiero que me consigas un juego de bisturs. Si no, va a ser muy complicado. Mientras escuchaba las demandas de Masako, Jumonji se rasc la mejilla. No deja de ser carne, verdad? Exacto. Carne, huesos y entraas puntualiz ella. Jumonji apret los dientes. Tengo una ltima pregunta. Usted dir. Cmo lograste que Kuniko se fuera de la lengua? Le promet cancelar su deuda respondi Jumonji riendo alegremente por primera vez . La informacin me cost cuatrocientos cuarenta mil yenes. O sea que ms vale que nos pongamos a trabajar para recuperarlos. Ests de acuerdo con dos millones, verdad? quiso asegurarse Masako. S, siempre que nos vayan saliendo pedidos. Crees que funcionar? Slo hay una manera de saberlo dijo l. A Masako le gust su entusiasmo. Hizo un leve gesto con la cabeza, dej su parte de la cuenta encima de la mesa y se levant. En ese momento, todo le pareca an muy lejano. 4

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El viento, que haba estado bramando siniestramente en lo alto del cielo, haba amainado. Al salir del restaurante, Masako not un aire caliente y hmedo en las mejillas: el tifn se acercaba inexorablemente. Una vez en el coche, puso la radio para saber el tiempo que hara por la maana, pero lleg a la fbrica sin haber encontrado ninguna emisora que emitiera el parte meteorolgico. En un rincn del parking estaban construyendo una especie de garita prefabricada. Masako la mir unos instantes con curiosidad, pero sus pensamientos estaban ocupados en otro asunto: la propuesta de negocio de Jumonji. Casi sin darse cuenta, haba entrado en un nuevo mundo. Dejando a un lado si su decisin haba sido acertada, le result curioso que el mero hecho de haberla aceptado la excitara hasta el punto de hacerle olvidar ese paisaje cotidiano. Mientras se sacaba las zapatillas en la entrada de la fbrica, vio que delante de ella haba una mujer a la que no conoca. Buenas noches, Masako la salud una voz familiar. Al levantar la cabeza vio que era Yayoi, con una imagen totalmente cambiada: llevaba el pelo corto, las cejas bien perfiladas y un ligero toque de rojo en los labios. Su habitual aspecto de chica distrada e incompetente haba dejado paso a una nueva mujer, ms joven y ms segura de s misma. Vaya cambio! No te haba reconocido. Todo el mundo me lo dice coment Yayoi sonriendo con timidez, pero incluso esa reaccin tpica de ella denotaba ms confianza. T tambin ests diferente, no? Hoy te has maquillado. Eh? Los labios dijo Yayoi. Masako haba olvidado por completo que se haba pintado los labios en los servicios del Royal Host. Al llevarse un dedo a .. la boca, le qued manchado de un carmn pegajoso. Djatelo le dijo Yayoi cogindola de la mano. Te queda muy bien. Te reincorporas hoy? No, slo he venido a saludar. He trado unos pasteles y me he ido a disculpar con el jefe y Komada por las molestias. O sea que te vas. S. Quiero estar en casa con los nios cuando llegue el tifn. Est previsto que llegue a Kanto al amanecer. Entonces es mejor que vuelvas. Tambin he pagado a Kuniko y a la Maestra le dijo al odo al tiempo que le pona un grueso sobre marrn en la mano. Qu es?le pregunt Masako. Yayoi ignor la pregunta y la salud con una leve reverencia. Nos vemos maana dijo antes de salir. Sus palabras y sus gestos eran mucho ms enrgicos que los de la antigua Yayoi. Masako sali para detenerla mientras bajaba la escalera cubierta de hierba artificial. Espera. Yayoi se volvi con una sonrisa radiante. Qu es esto? insisti Masako agitando el sobre. Yayoi levant dos dedos, como para indicarle que eran los dos millones que le haba prometido. Has cobrado ya el seguro? inquiri Masako en voz baja. Todava no respondi Yayoi negando con la cabeza. Les dije a mis padres que tena que devolver un prstamo. No quera que esperarais ms tiempo. Es muy pronto. Es mejor as. Kuniko estaba impaciente y a la Maestra le vendr muy bien. Adems, ya han pasado cuarenta y nueve das. Aun as, es muy pronto.

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Ya lo s, pero as me siento un poco ms libre. Masako tambin consideraba que haba cambiado de imagen demasiado pronto, pero saba que sera intil comentarlo. Era lgico que Yayoi hubiera querido cambiar... al igual que lo haba hecho ella. Entiendo dijo finalmente. Gracias. Yayoi le dijo adis con la mano y, bajando la escalera rpidamente, desapareci en la hmeda oscuridad. Masako volvi a entrar en la fbrica, super el control de higiene y, evitando pasar por la sala, se fue directa al lavabo. Despus de encerrarse en un cubculo, abri el sobre, que contena los dos millones en varios fajos de billetes de diez mil. Meti el sobre en el fondo de su bolso. El lavabo era el nico lugar con cierta intimidad en toda la fbrica. De vuelta a la sala, encontr a Yoshie y a Kuniko sentadas en el tatami tomando un t. Ambas se haban cambiado ya y conversaban tranquilamente, pero con evidente satisfaccin en sus rostros. Has visto a Yayoi? le pregunt Yoshie mientras la saludaba con la mano. S. Acabo de hablar con ella. Te lo ha dado? murmur Yoshie. El qu? dijo Masako hacindose la despistada. A nosotras nos ha dado quinientos mil yenes a cada una le explic Yoshie. Kuniko baj los ojos confirmando las palabras de Yoshie. Sus mejillas estaban rojas de satisfaccin. De todos modos, pens Masako, a ella no le iban a durar mucho. Y ahora que haba descubierto lo que era el dinero fcil, estara dispuesta a hacer lo que fuera para ganar ms. Deban ir con cuidado. Le habr costado obtenerlo coment Kuniko. Seguro convino Yoshie. Le hemos dicho que no haba prisa, pero ella ha insistido en pagarnos. A pesar de esas palabras, su tono dejaba entrever la alegra por esos ingresos inesperados. Entonces quedoslo dijo Masako. A ti no te importa? le pregunt Yoshie preocupada. Masako neg con la cabeza. Se haba justificado a s misma el hecho de cobrar ms, y mantenerlo en secreto, dicindose que usara el dinero para el nuevo negocio o para huir en caso de que fuera necesario. As pues, como lo haca en bien del grupo, no tena remordimientos. Me parece bien. Muchas gracias le dijo Kuniko agarrando con fuerza el bolso que contena su parte. Masako la mir y tuvo que esforzarse para controlar su rabia. Ahora podrs pagar tus deudas, verdad? le solt con malicia. Kuniko esboz una vaga sonrisa pero no le respondi. Por cierto, qu vais a hacer con el dinero durante el turno ? pregunt Masako mientras se recoga el pelo con un pasador. De eso precisamente estbamos hablando respondi Yoshie mirando a su alrededor. Pediremos a alguien que nos lo deje guardar en su taquilla. Los nicos trabajadores con derecho a taquilla eran los empleados fijos que llevaban ms de tres aos en la fbrica y los brasileos, que eran ms celosos de sus pertenencias. Sin embargo, el nmero de empleados fijos era nfimo. Y si se lo pedimos a Miyamori? propuso Yoshie. Kazuo estaba sentado en el rincn de los brasileos, con las piernas estiradas hacia delante y fumando un cigarrillo. Su mirada fatigada pareca evitar el punto donde estaban Masako y sus compaeras. Y Komada? sugiri Masako. Como encargado de higiene, Komada era uno de los pocos empleados fijos de la fbrica, pero fue decir su nombre y advertir que no sera una

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buena idea que supiera que haban cobrado una gran cantidad de dinero. No, ser mejor confirselo a otro aadi. Creo que podemos confiar en Miyamori prosigui Yoshie. Voy a pedrselo. Crees que te va a entender? pregunt Kuniko escptica, pero Yoshie se apoy en la mesita y se levant. Al ver que Yoshie se le acercaba, Kazuo lanz una mirada inquisitiva a Masako, quien repar en el dolor que traslucan sus ojos. Ella hubiera preferido no implicar a Kazuo en el asunto, pero lo que sus compaeras hicieran con el dinero que acababan de recibir no era de su incumbencia. Disimulando, entr en el vestuario para cambiarse. Una vez se hubo puesto el uniforme blanco, meti su sobre en el fondo del bolsillo de sus pantalones de trabajo para que no se le cayera durante el turno. Entre la hilera de perchas, vio que Yoshie acababa de hablar con Kazuo y cmo ste se levantaba del tatami y sala de la sala con Yoshie y Kuniko a la zaga. Las taquillas de los empleados brasileos estaban al lado del lavabo. Yoshie y Kuniko regresaron mientras Masako se lavaba las manos y los antebrazos en la pila del pasillo. Bueno, menos mal... dijo Yoshie cogiendo el pequeo cepillo que haba usado Masako. Es un buen chico. Kuniko abri un grifo a varios metros de ellas. Te ha entendido? le pregunt Masako. S, ms o menos. Le he dicho que tenamos algo valioso que guardar en una taquilla y ha accedido de inmediato. Me ha dicho que quiz acabe el turno un poco ms tarde, pero que lo esperemos en el vestbulo. Ha sido muy amable. ;f En ese momento, Kazuo pas por delante de ambas sin mirarlas. Su constitucin, el pecho ancho y el cuello grueso, as como su rostro, de facciones muy marcadas, diferan de los de un japons. Un chico como l, que hubiera estado como pez en el agua bajo el sol brasileo, pareca fuera de lugar trabajando de noche en una fbrica japonesa, con el uniforme blanco y el ridculo gorro azul. Masako se pregunt si an guardara la llave, si bien su mayor preocupacin radicaba en saber por qu un chico como se se haba fijado precisamente en ella. El turno termin ms pronto de lo habitual a causa del tifn. Al mirar por la ventana que haba encima de los compartimentos para dejar los zapatos, las empleadas suspiraron preocupadas. El amanecer haba trado consigo la tormenta. Las gruesas gotas de lluvia caan de soslayo, y las desgarbadas acacias que rodeaban la fbrica de automviles estaban a punto de doblarse por la fuerza del viento. Las alcantarillas a ambos lados de la carretera rebosaban, como si fueran dos riachuelos. Vaya dijo Yoshie frunciendo el ceo ante la perspectiva de regresar a casa en bicicleta . Tendr que quedarme aqu. Ya te llevo yose ofreci Masako. De veras? Te lo agradezco dijo Yoshie aliviada. Entretanto, Kuniko fich fingiendo no haber odo nada. Podras esperar a que termine Miyamori? aadi Yoshie. Claro. Si quieres, esprame en el parking. No. Ir a buscar el coche, te espero abajo. Gracias dijo Yoshie mientras vea a Kuniko alejarse por el pasillo. Masako se cambi rpidamente y sali de la fbrica. El cielo opresivo de la noche anterior se haba roto y ahora azotaba la tierra con una lluvia y un viento terribles, pero a ella le pareci una situacin refrescante. Como el paraguas no le iba a servir de mucho, lo cerr y ech a correr hacia el parking desafiando el viento. Al cabo de unos pocos segundos, las

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gruesas gotas de lluvia la haban empapado. Se apart el cabello de la cara y sigui corriendo, preocupada nicamente por el sobre con el dinero que apretaba contra su pecho. Al llegar a la altura de la fbrica abandonada, vio que la tapa de la alcantarilla segua en el mismo lugar donde Kazuo la haba dejado. A travs del agujero le lleg el rugir del agua, y pens que los objetos que haban pertenecido a Kenji (excepto la llave) deban de haber sido arrastrados por la corriente. Mientras segua corriendo zarandeada por el viento, solt una carcajada. Era libre. Y el mero hecho de pensarlo la haca an ms libre. Al llegar al Corolla, se sent al volante con la ropa chorreando. Cogi un trapo que guardaba debajo del salpicadero y se sec los brazos. Los vaqueros mojados parecan comprimirle las piernas. Puso el limpiaparabrisas a la mxima velocidad para comprobar que podra conducir bajo el aguacero y encendi el desempaador. El chorro de aire fro le hizo poner la carne de gallina. Sali del parking con prudencia y volvi a la fbrica en el momento en que Kuniko bajaba por la escalera. Llevaba una holgada camiseta negra y unas mallas floreadas. Mir de reojo el coche de Masako, pero inmediatamente abri su paraguas azul y ech a andar bajo la lluvia sin dirigirle la palabra. Masako observ por el retrovisor cmo se esforzaba por que el viento no se le llevara el paraguas: podan seguir trabajando juntas, pero no estaba dispuesta a tener ninguna otra relacin con ella fuera de la fbrica. Mientras la miraba a travs del espejo, Kuniko desapareci bajo la lluvia, como empujada por sus pensamientos. Poco despus vio a Yoshie bajar la escalera resguardada bajo el paraguas transparente de Kazuo, que iba detrs de ella con la gorra negra calada hasta las cejas. Yoshie se acerc al coche y, entrecerrando los ojos para protegerse de la lluvia, golpe la ventanilla del acompaante. Puedes abrir el maletero? pregunt. Porqu? Dice que va a poner la bicicleta dentro explic Yoshie sealando a Kazuo. Sus ojos se encontraron con los de Masako. Tena una mirada clara e inocente. Sin decir nada, Masako apret el botn que abra el maletero y la puerta se abri al instante, de modo que la visin de la ventana trasera qued tapada. En ese momento sopl una fuerte rfaga de viento y la puerta empez a vibrar peligrosamente. Masako sali del coche y sinti cmo las gotas de agua le aguijoneaban la piel de los brazos, que acababa de secarse. No salgas le indic Yoshie gritando para que la oyera. Te vas a empapar. Ya lo estoy. Entra dijo Kazuo acercndosele y cogindola con fuerza por el hombro. Masako se limit a obedecer. Justo despus, Yoshie se instal en el asiento del acompaante. Qu tiempo de perros! coment. Kazuo, que haba ido hasta el parking de bicicletas al otro lado de la fbrica, volvi con la bicicleta de Yoshie y, sin esfuerzo aparente, la meti en el maletero. Era una vieja y pesada bicicleta de paseo, pero l consigui meterla de modo que sobresaliera apenas la rueda delantera. Masako sali para inspeccionar: el maletero estaba ligeramente abierto, pero podra circular. Subele dijo a Kazuo. l la mir con el rostro empapado, como si acabara de salir de una piscina. Llevaba la camiseta blanca pegada al pecho y debajo de la tela se vea la llave. Kazuo se llev la mano al pecho para taparla. Gracias dij o Masako. De nada repuso Kazuo sin sonrer. El viento sopl con fuerza y una rama cay entre los dos.

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Sube insisti Masako. Te llevo. Kazuo neg con la cabeza. Entonces, recogiendo el paraguas de plstico transparente que se haba cado al suelo, lo abri y ech a andar en direccin a la fbrica abandonada. Qu le pasa? pregunt Yoshie volvindose y observando cmo Kazuo se alejaba. Ni idea respondi Masako. Al arrancar, evit mirar por el retrovisor. Ha sido muy amable murmur Yoshie al tiempo que se secaba la cara con una toallita con olor a colonia. Sin la bici no puedo hacer nada. Masako no respondi y se concentr en conducir mirando la carretera a travs del rpido movimiento de los limpiaparabrisas. Encendi las luces para ver mejor. Al llegar a la autopista Shin Oume, vio que los dems conductores tambin circulaban con las luces de cruce encendidas, a una velocidad ms lenta de lo habitual, salpicando abundantemente y abrindose paso entre el aguacero. Mientras intentaba reprimir un bostezo, Yoshie mir a Masako con cara de circunstancias. Siento que tengas que dar esta vuelta. Adems, se te va a mojar el maletero. Masako mir por el retrovisor, y vio cmo la puerta del maletero suba y bajaba siguiendo el ritmo del coche. No caba duda de que la lluvia estaba entrando en el compartimento, lavando el lugar donde haba estado Kenji. No pasa nada. De hecho, es mejor as dijo Masako. Yoshie guard silencio. Maestra prosigui sin mirarla, estaras dispuesta a hacerlo de nuevo? A hacer qu? pregunt Yoshie volvindose hacia su compaera con cara de sorpresa. Tal vez nos salga un trabajo. Un trabajo? Para hacer lo mismo que con Kenji? pregunt Yoshie sin disimular su asombro. Y para quin? Kuniko se fue de la lengua, lleg a odos de alguien y ahora se puede convertir en un trabajo. Se fue de la lengua? repiti Yoshie agarrndose con ambas manos en el salpicadero. Era como si temiera que el coche siguiera avanzando. Entonces, alguien nos est haciendo chantaje? No. Es un trabajo remunerado explic Masako. No es necesario que sepas los detalles; puedes dejarlo en mis manos. Slo quiero saber si puedo contar contigo en caso de que salga adelante. Te pagar. Cunto? pregunt Yoshie con la voz temblorosa y llena de curiosidad. Un milln. Al or la cifra, Yoshie solt un suspiro. Se trata de hacer lo mismo que hicimos? dijo despus de unos segundos de silencio. No es necesario que nos deshagamos del cadver. Slo tendremos que descuartizarlo en mi casa. Desconcertada, Yoshie trag saliva. Masako encendi un cigarrillo y el coche se llen de humo. Puedo hacerlo dijo finalmente Yoshie, tosiendo. De veras? pregunt Masako mientras estudiaba su expresin. Estaba plida y le temblaban los labios. Necesito el dinero confes Yoshie. Y estoy dispuesta a ir al infierno contigo. Realmente se estaban dirigiendo al infierno?, se preguntaba Masako al tiempo que intentaba fijar la mirada a travs del parabrisas empaado. No vea nada excepto las luces traseras del coche que circulaba delante del de ella. Ya no notaba el agarre de los neumticos al asfalto, era como si el coche avanzara flotando en el aire. Todo pareca irreal, como si formara parte de un sueo compartido con Yoshie.

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5 Cuando el tifn pas, el brillante cielo de verano se fue con l, como si lo hubieran barrido; en su lugar se dibuj un apagado cielo otoal. A medida que la temperatura descenda, las intensas emociones de Yayoi (rabia, arrepentimiento, miedos, esperanzas) tambin se aplacaron. Viva con sus dos hijos, una vida que, poco a poco, haba empezado a calificar de normal. Sin embargo, las vecinas, que al principio se haban puesto de su lado por una mezcla de lstima y curiosidad, pronto le dieron la espalda al ver que se converta en una viuda confiada y segura de s misma. Aparte de ir al trabajo y llevar y traer a los nios de la escuela, intentaba quedarse en casa con el fin de no levantar suspicacias. Se senta extraamente sola. Realmente haba cambiado tanto?, se preguntaba. Si slo se haba cortado el pelo y haca lo posible para suplir la ausencia de su marido... De hecho, an no se haba dado cuenta de que estaba cambiando por dentro: pese a haberse librado del lastre que supona vivir con Kenji, ahora tena que vivir encadenada a la culpa que senta por haberlo asesinado. Una maana en que le tocaba limpiar el punto de recogida de la basura, Yayoi sali a la calle con la pala y la escoba en ristre. Los vecinos dejaban la basura al pie de un poste elctrico situado en la esquina de la calle, en el lugar donde Milk haba aparecido la maana siguiente del asesinato de Kenji. Yayoi alz la vista para mirar el muro, el lugar preferido de los gatos del barrio que confiaban en encontrar alguna bolsa rota. En ese momento haba un gato blanco con el pelo sucio que bien podra ser Milk, y otro atigrado, marrn y de mayor tamao, pero ambos desaparecieron al ver que Yayoi se les acercaba. Milk no haba vuelto a casa y ahora rondaba por el barrio con los dems gatos abandonados. Yayoi, que haba dejado de preocuparse por l, se puso manos a la obra. Mientras barra los restos de comida y papeles que haban quedado esparcidos despus de que pasara el camin de recogida, tuvo la sensacin de que sus vecinas la miraban desde detrs de las cortinas de sus casas y se puso nerviosa. Justo entonces, como si acudiera a rescatarla, oy la voz dulce de una chica. Disculpa... Yayoi levant la cabeza y vio a una mujer delante de ella. En sus ojos slo haba simpata. No la conoca, pens Yayoi al tiempo que intentaba recordar si la haba visto antes. Deba de tener unos treinta aos. Llevaba el pelo liso y estirado y un poco de maquillaje, al ms puro estilo de las secretarias, pero daba la impresin de ser una chica inocente e inexperta. A Yayoi le cay bien de inmediato. Es nueva en el barrio ? S. Acabo de trasladarme a ese edificio dijo la chica volvindose hacia un viejo bloque de apartamentos que haba detrs de ella. Es aqu donde debo dejar la basura? S. Ah est el calendario le explic Yayoi sealando el cartel colgado en el poste elctrico. La chica le dio las gracias y se sac un pequeo taco de hojas del bolsillo para copiar la informacin. Iba vestida de calle, pero la blusa blanca de manga larga y la falda azul marino le conferan un aire sencillo. Cuando Yayoi termin su tarea y estaba a punto de irse, la joven, como si la hubiera estado esperando, la interpel de nuevo. Siempre limpia usted? Hacemos turnos respondi Yayoi. Supongo que tambin usted tendr que hacerlo, pero ya recibir el aviso. Ah, entiendo.

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Si trabaja y no puede encargarse de ello, puedo hacerlo por usted se ofreci Yayoi. Es muy amable dijo la chica con sorpresa. Se lo agradezco, pero no trabajo. Entonces, est casada? No, no lo estoy. Aunque a mi edad debera estarlo dijo con una sonrisa que le hizo aparecer unas arrugas en la comisura de los prpados. Yayoi pens que deba de tener la misma edad que ella. Acabo de dejar el trabajo. Estoy en el paro. Debe de ser duro. No crea. Es un lujo. De hecho, he empezado a estudiar de nuevo. Un doctorado o algo as? inquiri Yayoi, consciente de que preguntaba demasiado. Sin embargo, estaba contenta de poder hablar con alguien, puesto que no tena amigas en el barrio y la relacin con sus compaeras de la fbrica se haba deteriorado desde la muerte de Kenji. Hablar relajadamente, aunque fuera con una desconocida, era divertido. No, no es nada tan importante. Es algo que quera hacer desde haca mucho tiempo: estoy aprendiendo a teir. Me gustara poder vivir de ello algn da. Y no tiene ningn trabajo por horas? No. Con lo que tengo ahorrado, creo que podr mantenerme dos aos... llevando una vida humilde, claro. La chica sonri y se volvi de nuevo hacia el bloque de pisos, famoso en el barrio por su estado ruinoso, si bien eran baratos, Me llamo Yayoi Yamamoto y vivo al fondo del callejn. Si necesita algo, no dude en pedrmelo. Muchas gracias. Yo soy Yoko Morisaki. Encantada se present la chica con voz serena. Yayoi se pregunt si, de saber lo de Kenji, se habra comportado del mismo modo. Al da siguiente, cuando, despus de la siesta, Yayoi se dispona a preparar la cena, son el interfono. Soy Yoko anunci una voz alegre. Yayoi se apresur a abrir la puerta donde encontr a su nueva amiga con una caja de uvas. En esta ocasin tambin iba vestida y maquillada con discrecin y buen gusto. Hola la salud Yayoi. Slo quera darle las gracias por lo de ayer. No era necesario dijo Yayoi al tiempo que coga las uvas y la guiaba hasta el comedor. Desde el da en cuestin, las nicas personas que haban entrado en su casa haban sido los padres y parientes de Kenji, los suyos, algunos compaeros de trabajo de Kenji, Kuniko y los policas. Era fantstico tener a una invitada con quien sentirse a gusto. No saba que tuviera hijos dijo Yoko mirando los dibujos pegados con celo en las paredes y los coches de juguete esparcidos por el pasillo. Pues s. Dos nios. Ahora estn en la escuela. Qu envidia. Me encantan los nios. A ver si algn da puedo jugar con ellos. Como quiera dijo Yayoi sonriendo, pero le advierto que son un poco salvajes. Y agotadores. Yoko se sent en la silla que le ofreca Yayoi y la mir a los ojos.Nunca hubiera imaginado que tuviera dos hijos. Parece muy joven. Oh, gracias dijo Yayoi encantada de recibir un piropo de una mujer de su edad. Se apresur a preparar un poco de t y lo sirvi junto con las uvas. Su marido est trabajando ? pregunt Yoko distrada, mientras echaba azcar en su taza.

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Mi marido muri har un par de meses respondi Yayoi al tiempo que sealaba el nuevo altar con la foto de Kenji que haba instalado en la habitacin contigua. Era una foto tomada haca un par de aos, en la que Kenji apareca joven y feliz, ignorante de la suerte que le esperaba. Lo siento se disculp Yoko con el rostro plido. No lo saba. No se preocupe. Es normal que no lo supiera. Estaba enfermo? pregunt tmidamente, como si no hubiera hablado nunca de la muerte de alguien. No respondi Yayoi observndola. De verdad no lo sabe? Yoko abri los ojos y neg con la cabeza. Mi marido se meti en un lo y muri. Le suena lo del caso de Koganei? S. No me diga que... dijo incrdula. Al parecer, era cierto que no saba nada. Baj la cabeza y se ech a llorar. Qu le pasa? le pregunt Yayoi sorprendida. Por qu llora? Lo siento mucho por usted. Gracias murmur Yayoi, turbada a su vez por lo que pareca la primera muestra de verdadera emocin. Mucha gente le haba expresado sus condolencias despus del incidente, pero en todos los casos haba notado cierta sospecha hacia ella. Los parientes de Kenji la haban acusado abiertamente y sus propios padres haban vuelto a casa. Saba que poda contar con Masako, pero estar con ella la enervaba, como si en cualquier momento pudiera hacerle dao. Yoshie era demasiado anticuada y sentenciosa, mientras que a Kuniko no quera ni verla. Despus de un tiempo sintindose alejada de todo el mundo, Yayoi qued realmente impresionada por las lgrimas de su nueva amiga. Muchas gracias le dijo. Los vecinos me han dado la espalda y estoy muy sola. No tiene por qu drmelas repuso Yoko. Soy muy ingenua y siempre acabo diciendo alguna inconveniencia. Por eso normalmente intento estar callada, para no herir a los dems. De hecho, si he dejado mi trabajo ha sido por eso. Creo que voy a estar mejor en mi propio mundo. Entiendo dijo Yayoi, y a continuacin se puso a contar la versin oficial de lo que le haba sucedido a Kenji. Al principio Yoko la escuch en silencio, pero a medida que el relato avanzaba, empez a hacer preguntas. As, la ltima vez que lo vio fue esa maana? S respondi Yayoi, que haba acabado creyendo que haba sido as realmente. Es tan triste... Pues s. Nunca imagin que podra suceder algo parecido. Y todava no han detenido al asesino? Ni siquiera saben quin lo hizo afirm Yayoi con un suspiro. A base de mentir, el hecho de que lo hubiera matado ella le pareca cada vez ms irreal. Y despus lo descuartizaron dijo Yoko indignada. Debe de ser un monstruo. Verdad? No puedo ni imaginar quin lo hizo dijo Yayoi recordando la foto de la mano amputada de Kenji que le mostr la polica. y El intenso odio que sinti en ese momento por Masako volvi a hacerse patente. Cmo podan haber llegado tan lejos? En parte saba que esa reaccin era irracional, pero conforme segua hablando y pensando en los acontecimientos, los recuerdos que tena iban cambiando. Son el telfono. Quiz fuera Masako. Ahora que tena una nueva amiga, Yayoi se dio cuenta de lo cansado que era tener que hablar con una mandona como Masako. Dud unos instantes, sin saber qu hacer.

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No se preocupe por m dijo Yoko animndola a cogerlo.,.. Yayoi respondi a su pesar. Diga? Hola, soy Kinugasa dijo una voz familiar. l o Imai la telefoneaban cada semana para saber cmo se encontraba. Gracias por llamar dijo Yayoi. Hay alguna novedad? No, ninguna. Ha vuelto al trabajo? S respondi. Tengo all a mis compaeras y estoy acostumbrada a llevar esa rutina, as que de momento no lo voy a dejar. Entiendo dijo Kinugasa con un tono de voz agradable. Y los nios? Deja que se las arreglen solos? Que se las arreglen solos? repiti Yayoi, sorprendida por el matiz negativo de la expresin. Perdone, no quera decir eso aclar Kinugasa. Qu hace con ellos ? Los pongo en la cama y me voy cuando ya estn dormidos. No les puede pasar nada. A menos que haya un terremoto o un incendio. Si ocurre algo, no dude en llamar a la comisara del barrio. Gracias. Por cierto, parece que va a cobrar el seguro de vida de su marido. Kinugasa se esforz por mostrar que se alegraba por ella, pero aun as Yayoi percibi cierta reserva en sus palabras. Se volvi y vio que Yoko, quiz por cortesa, se haba levantado y estaba frente a la ventana, mirando un pequeo tiesto de campanillas medio secas que los nios haban trado de la escuela, S dijo finalmente. Ni siquiera saba que tena suscrito un seguro de vida en el trabajo. Ha sido una sorpresa, pero si quiere que le diga la verdad, me vendr muy bien. No sera fcil criar a los nios con lo que gano. Claro dijo Kinugasa. Por cierto, tengo una mala noticia. El propietario del casino ha desaparecido. Si sucede algo, comunquenoslo de inmediato. A qu se refiere? dijo Yayoi alzando la voz por primera vez desde que haba descolgado el telfono. Sorprendida, Yoko se volvi para mirarla. No se preocupe la calm Kinugasa. Ha sido un error de la polica, y estamos haciendo todo lo posible por localizarlo. -Cree que ha huido porque es culpable? Kinugasa guard silencio durante unos segundos. Entretanto, se oy el sonido de un telfono y la voz de un hombre al responder a la llamada. Yayoi frunci el entrecejo, como si el ambiente masculino y atestado de humo de la comisara se hubiera filtrado en su casa. Lo estamos buscando dijo finalmente el polica. No se preocupe. Si sucede algo, llmeme. Despus de pronunciar estas palabras, Kinugasa colg. Sin duda, eso eran buenas noticias tanto para ella como para Masako, pens Yayoi. Al soltarlo por falta de pruebas se haba sentido decepcionada, pero el hecho de que se hubiera escapado era como admitir su culpabilidad. Eso la tranquilizaba. Al colgar el telfono y volver a su silla, estaba ms animada. -Buenas noticias? le pregunt Yoko al verla sonrer. No especialmente respondi ella intentando mostrarse seria de nuevo. Creo que debera irme dijo Yoko. Qudese un rato ms.

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Ha pasado algo ? Al parecer, el sospechoso ha desaparecido. As, la llamada era de la polica? pregunt Yoko con inters. S. De uno de los agentes. Guau. Qu emocionante... Lo siento. No se preocupe dijo Yayoi sonriendo. Son unos pesados. Siempre me estn llamando para saber cmo estoy. Pero debe de querer que atrapen al asesino cuanto antes, verdad? S, claro dijo Yayoi con tristeza. Es muy difcil seguir as. Pero si ha huido, ser que es el culpable, no? Ojal dijo Yayoi a bote pronto, pero por suerte Yoko no pareci darse cuenta y asinti con la cabeza. Que Yayoi y Yoko trabaran una buena amistad slo fue cuestin de tiempo. Yoko sola aparecer por casa de Yayoi cuando sta se levantaba de la siesta y empezaba a prepararse para ir a recoger a sus hijos a la escuela. Yoko volva de sus clases, y a menudo se presentaba con pasteles o con algo para picar. A los hijos de Yayoi les cay bien en seguida. Yukihiro le cont lo de Milk, y Yoko se los llev a buscarlo por el barrio. Yayoi, qu te parece si me quedo aqu con los nios mientras t ests en la fbrica? le propuso un da. A Yayoi le sorprendi que alguien a quien apenas conoca fuera tan amable con ella. Me sabe mal por ti... No te preocupes. A m me da igual dormir en casa o aqu, y me angustia pensar que Yukihiro se despierte a medianoche y no tenga a nadie a quien acudir. Yoko mimaba especialmente al pequeo, y l no quera separarse de ella. As pues, Yayoi, poco acostumbrada a recibir tanta amabilidad por parte de nadie, acept el ofrecimiento encantada. Pues ven a cenar con nosotros. Ya que no puedo pagarte, al menos te invito a cenar. Muchas gracias dijo Yoko echndose a llorar. Qu te pasa? Es que soy muy feliz respondi sonriendo y secndose las lgrimas. Es como si tuviera una nueva familia. Llevo tanto tiempo sola que se me haba olvidado lo bien que se est acompaado. Mi piso es tan triste... Yo tambin estoy sola. He perdido a mi marido, y desde entonces todo el mundo me ha dado la espalda. Nadie me comprende. Es una pena. Se abrazaron con lgrimas en los ojos. Cuando Yayoi alz los ojos, vio a Takashi y a Yukihiro mirndolas sorprendidos. Chicos dijo entonces secndose las lgrimas, de ahora en adelante Yoko se quedar con vosotros durante la noche. Qu os parece? Nunca se le ocurri que Yoko sera la causa de una discusin con Masako. Quin es sa que se pone siempre que llamo a tu casa? le pregunt Masako. Se llama Yoko Morisaki. Es una vecina que cuida a los nios. Quieres decir que pasa la noche en tu casa? S, mientras yo estoy en la fbrica. O sea que vive contigo repuso Masako con desaprobacin. No es eso dijo Yayoi enfadada. De da estudia, y por la noche viene a cenar y se queda con los nios. Y lo hace gratis? A cambio de la cena. Pues es muy generosa, no te parece ? No buscar algo ?

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Qu dices! protest Yayoi. No pensaba permitir que alguien hiciera insinuaciones de ese tipo, ni siquiera Masako. Lo hace porque es amable. Cmo puedes ser tan desconfiada? Desconfiada o no, te recuerdo que si nos descubren eres t quien se va a llevar la peor parte. Ya lo s, pero... Pero qu? Yayoi estaba harta de las preguntas de Masako. Por qu era siempre tan inquisitiva cuando quera averiguar algo? Por qu me machacas tanto? exclam Yayoi. No te machaco. No s por qu te enfadas. No me enfado insisti Yayoi, pero estoy cansada de tu insistencia. De hecho, yo tambin tengo algunas preguntas para ti: qu estis tramando t y la Maestra? Por qu ya no esperas a Kuniko? Ha pasado algo? Masako frunci el ceo. No le haba contado que Kuniko se lo haba dicho todo a Jumonji, ni que como consecuencia de eso ella tena un nuevo trabajo en perspectiva. A Yayoi no se le haba ocurrido pensar que Masako no la haba informado porque haba perdido la confianza en ella. No, no ha pasado nada respondi Masako. Pero ests segura de que esa chica no va detrs del dinero del seguro? Yoko no es as! explot finalmente Yayoi. No es como Kuniko! De acuerdo, olvida lo que he dicho dijo Masako, quien guard silencio esperando que a su compaera se le pasara el enfado. Perdname dijo Yayoi recordando cunto le deba. No s por qu me he puesto as. Pero no tienes por qu preocuparte por Yoko. Y no te inquieta que pase tanto tiempo con tus hijos? insisti Masako. Pueden contarle algo. Han olvidado todo lo que sucedi esa noche respondi Yayoi, perpleja por la tenacidad de Masako. Nunca han vuelto a hablar de ello. Masako se mordi el labio y se qued mirando al vaco. -No crees que si no lo han hecho es porque saben que te causaran problemas? Esas palabras llegaron al fondo del corazn de Yayoi, pero aun as se apresur a negarlas. No, no es eso. Los conozco mejor que nadie, y estoy segura de que lo han olvidado. Espero que tengas razn dijo Masako mirando hacia un lado. Pero es mejor no bajar la guardia. La guardia ? Por qu lo dices ? Para Yayoi todo haba terminado. El propietario del casino ha huido. Estamos salvadas. Qu? exclam Masako soltando una risotada. T no vas a estar a salvo en todo lo que te resta de vida. Cmo puedes decir eso? Al mirar a su alrededor, Yayoi vio que Yoshie se les haba acercado. Estaba de pie detrs de Masako, mirndola con los mismos ojos acusadores que ella. Yayoi no poda soportar que estuvieran tramando algo a sus espaldas y que le echaran la culpa de todo lo sucedido. Acaso no les haba pagado lo prometido? Al acabar el turno, se fue sin despedirse. Como amaneca ms tarde, al salir al exterior era an de noche. La oscuridad le hizo sentir su soledad con ms intensidad. Cuando regres a casa, Yoko y los nios an estaban dormidos en la habitacin. Yoko apareci en pijama al cabo de unos instantes. Buenos dasdijo.

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Te he despertado? No te preocupes. De todos modos, hoy tengo que irme pronto dijo desperezndose, pero entonces, como si se diera cuenta de que Yayoi estaba alterada, frunci el ceo. Yayoi, te pasa algo? Ests plida. No es nada, slo me he discutido en la fbrica. Evidentemente, no poda decirle que ella haba sido la causa de la rencilla. Conquin? Con Masako. La que suele llamar por telfono. Te refieres a la que es siempre tan seca? Qu te ha dicho ? quiso saber Yoko acalorada, como si fuera ella quien se hubiera peleado. Nada respondi Yayoi. Una tontera. Acto seguido, se puso el delantal para preparar el desayuno. Por qu siempre hablas con esa voz tan dcil cuando te llama? le pregunt Yoko. Eh? exclam Yayoi volvindose. No es cierto. Acaso te amenaza? De sus ojos emanaba un aire inquisitivo, el mismo que haba detectado en la mirada de los vecinos, pero Yayoi se oblig a ignorarlo. Era imposible, Yoko no poda ser como ellos. 6 El sol del atardecer otoal verta sus suaves rayos sobre los fajos de billetes que haba encima de la mesa. Eran tan nuevos y tan perfectos que parecan irreales, como si fueran pisapapeles de broma. Sin embargo, ah haba ms dinero del que ganaba en un ao en la fbrica, e incluso despus de ms de veinte aos trabajando en la caja de crdito no haba conseguido ganar ms del doble de esa cantidad. Mientras observaba los dos millones que haba recibido de Yayoi, Masako pensaba en los acontecimientos de los ltimos meses y en las perspectivas del nuevo negocio. Al cabo de unos minutos, se puso a pensar dnde poda esconder el dinero. Debera ingresarlo en el banco? Por un lado, si pasaba algo no podra sacarlo rpidamente y siempre sera una prueba en su contra, pero por otro, si lo esconda en casa, caba la posibilidad de que alguien lo encontrara. Mientras se debata entre esas opciones, son el interfono. Antes de abrir la puerta, escondi el dinero en el armario de debajo del fregadero. Disculpe dijo una titubeante voz femenina. Qu quiere? Es que... estoy pensando en comprar el terreno de enfrente, y me gustara hacerle unas preguntas. A su pesar, Masako abri la puerta. Delante de su casa haba una mujer de mediana edad con un soso traje de color lila. A juzgar por su cara, tena ms o menos la misma edad que Masako, pero su cuerpo estaba ms ajado. Su voz era aguda y estridente, como si no supiera controlarla. Siento molestarla as, sin avisar... No se preocupe. Estoy pensando en comprar ese terreno repiti al tiempo que sealaba el solar que haba al otro lado de la calle. De hecho, no era la primera vez que Masako oa que haba alguien interesado en comprarlo, pero siempre se haban echado atrs y ahora estaba abandonado. Y qu quera saber? pregunt Masako yendo al grano. Bueno, pues me preguntaba por qu es el nico que no se ha vendido. Pues no tengo ni idea.

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No sabe si ha habido algn problema? No me gustara enterarme despus de comprarlo. La entiendo repuso Masako, pero no s nada. Por qu no se lo pregunta a la inmobiliaria? Ya lo he hecho, pero no me han dicho nada. Quiz no haya nada que decir le espet Masako nerviosa. Mi marido dice que el suelo es demasiado rojo. Masako lade la cabeza. Era la primera vez que oa algo as. Mir a su interlocutora, que se apresur a aadir: Al parecer, es muy inestable. Pues es el mismo sobre el que hemos construido nosotros. Ah, lo siento dijo la mujer arrepentida de su comentario. Masako se dispuso a dar media vuelta para poner punto final a la conversacin. No creo que haya ningn problema le dijo. As, el drenaje es bueno? Como est un poco elevado, el agua no se acumula. S, claro... dijo la mujer mirando hacia el interior de su casa. Bueno, muchas gracias aadi con una ligera reverencia. Haba sido una conversacin breve, pero a Masako le dej mal sabor de boca. Especialmente cuando record lo que una vecina le haba dicho haca unos das. Masako le dijo su vecina al encontrarla por la calle. La mujer, que viva justo en la casa de detrs de la suya y daba clases de ikebana, era directa y sensata, cualidades que Masako apreciaba. Sabe una cosa? le dijo cogindola de la manga y bajando la voz. El otro da pas algo un poco raro. Qu sucedi? Un hombre de su empresa estuvo por el barrio preguntando sobre usted. Un hombre de mi empresa? Masako pens-que no deba de buscarla a ella y que deba de tratarse de alguien de la empresa de Yoshiki o de algn banco. Sin embajrgo, no haba ningn motivo por el que alguien quisiera investigar a Yoshiki, y Nobuki era demasiado joven para encontrarse en esa situacin, de modo que quiz s la buscaran a ella. S confirm la vecina. Dijo que era de la fbrica de comida, pero a m me pareci ms bien un detective o algo as. Estuvo preguntando varias cosas sobre usted. Por ejemplo? Con quin vive, qu costumbres tiene, qu fama tiene en el barrio. Evidentemente, yo no le respond, pero algn vecino debi de contarle todo con pelos y seales dijo sealando la casa de al lado donde viva un matrimonio mayor que a menudo se haba quejado de la costumbre de Nobuki de escuchar la msica a un volumen demasiado fuerte. Sin duda habran respondido encantados a las preguntas sobre la vida privada de Masako. De veras pregunt por todo el barrio? pregunt Masako preocupada. Eso parece. Lo vi merodear por su casa y ms tarde vi cmo llamaba a la vivienda de al lado. Es un poco raro, no? Y no dijo por qu quera saber todo eso? Eso es lo ms extrao. Dijo que se estaban planteando hacerla fija en la fbrica. Ya...murmur Masako. Las empleadas por horas como ella slo podan ascender despus de tres aos en la fbrica, pero nunca llegar a ser fijas. Era obvio que el hombre haba mentido. Cmo era? Un chico joven, trajeado.

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Por un momento pens en Jumonji, pero la conoca desde haca muchos aos y no tena por qu investigar su entorno. Tambin pens en la polica, pero no crea que los agentes tuvieran necesidad de trabajar en secreto. En ese momento, y por primera vez despus del incidente, sinti la presencia de alguien ms, alguien que no era la polica pero que estaba detrs de todo el asunto, sin mostrar su rostro. De repente se le ocurri que tal vez Yoko, la amiga de Yayoi, estuviera relacionada con esa presencia. El hecho de que Yayoi no sospechara nada era un poco raro, quiz la prueba misma de que eran especialistas en mantener sus planes en secreto. Definitivamente, no poda tratarse de la polica. Primero Yoko metindose en casa de Yayoi; despus el chico investigndola, y finalmente esa mujer preguntando por el solar de enfrente. Era posible que estuvieran relacionados y trabajaran en equipo. Quin y por qu las vigilaba? Masako sinti un miedo repentino, un escalofro ante lo desconocido. Se pregunt si no sera mejor contrselo a Yoshie y a Yayoi, pero pens que no tena pruebas concluyentes y que de momento sera mejor no decir nada. Cuando esa noche lleg al parking de la fbrica, vio que haban terminado de construir la garita de vigilancia. La pequea estructura se alzaba vaca, con la ventana an a oscuras. Masako se baj del Corolla y, sin cerrar la puerta, se qued mirando la garita. Al cabo de unos instantes, el Golf de Kuniko entr en el parking levantando una lluvia de gravilla a su paso. Al notar la violencia y la hostilidad contenidas en esa maniobra, Masako se estremeci. Kuniko dio marcha atrs, aparc el coche de mala manera en una plaza y puso el freno de mano con gran estrpito. Finalmente salud a Masako a travs de la ventanilla. Buenas noches dijo con su habitual simpata forzada. Vesta una chaqueta nueva, de piel roja, que deba de haber comprado con el dinero que haba cobrado de Yayoi. Buenas noches le dijo Masako devolvindole el saludo. Haca mucho tiempo que no encontraba a Kuniko en el parking. Desde que haban dejado de esperarse la una a la otra, apenas se haban cruzado de camino al trabajo y, a juzgar por la cara que pona Kuniko en ese momento, ella lo prefera as. Hoy llegas ms pronto observ Kuniko. Supongo que s dijo Masako mirando su reloj en la oscuridad. Efectivamente, haba llegado diez minutos antes de lo habitual. Sabes de qu va eso? le pregunt Kuniko al tiempo que suba la capota de su Golf y sealaba la garita con el mentn. Supongo que pondrn un guardia. La polica se enter de lo del violador y ha obligado a la direccin a poner vigilancia. Lo que deca Kuniko poda ser cierto, pero sin duda la direccin haba accedido a poner vigilancia para evitar que la gente aparcara de forma ilegal, como suceda ltimamente. Vaya, es una pena que no puedas conocerlo dijo Masako. Pero qu dices? respondi Kuniko torciendo sus labios pintados y sin ocultar su antipata. Iba perfectamente maquillada, como si hubiera salido para ir de compras al centro de la ciudad, pero a los ojos de Masako el maquillaje slo enfatizaba la imperfeccin de su rostro. Veo que an tienes ese coche coment Masako mirando el Golf recin abrillantado. Si fueras en bici ahorraras un poco. Voy tirando dijo Kuniko por toda respuesta, obviamente molesta, antes de marcharse.

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Sin aadir nada ms, Masako se qued en el parking, frotndose los brazos, pues tena carne de gallina; incluso para estar a primeros de octubre, haca ms fresco de lo habitual. El aire era fro y seco, y en el ambiente podan distinguirse con claridad varios olores: las frituras de la fbrica, el humo de la carretera y la hierba del descampado. En algn lugar cercano se escuchaban los ltimos insectos del verano. Masako cogi un jersey del asiento trasero y se lo puso encima de la camiseta. Encendi un nuevo cigarrillo y esper a que la figura roja de Kuniko desapareciera en la oscuridad. Al cabo de unos instantes, oy el ruido sordo de un motor y una motocicleta de gran cilindrada entr en el parking. Se le acerc con la rueda trasera derrapando ligeramente y el faro delantero traqueteando por las irregularidades del terreno. Quin sera? Que ella supiera, ningn empleado acuda en moto al trabajo. Masako observ al motorista con curiosidad. Masako dijo una voz masculina detrs de la visera. Era Jumonji. Ah, eres t! Me has asustado. Suerte que la encuentro dijo Jumonji parando el motor. Acto seguido, el parking qued envuelto en un denso silencio. Incluso los insectos haban callado, tal vez sobresaltados por el ruido del motor. Jumonji apoy la moto en el caballete con un gesto gil. Qu pasa? Tenemos un trabajo. Haba llegado el momento. Nada ms ver la moto haba tenido una especie de presentimiento. Cruz los brazos frente al pecho para controlar su pulso acelerado. Despus de ms de medio ao en el armario, el jersey desprenda un familiar olor a detergente. En ese momento se le ocurri que quiz se estuviera separando de ese olor y se abraz con ms fuerza. De lo que hablamos? S, claro confirm Jumonji. Acaban de llamarme dicindome que hay un cadver que debe desaparecer. He pensado que no la encontrara en casa y por eso he venido hasta aqu... pero tema que Kuniko reconociera mi coche aadi con voz temblorosa. Y por eso has venido en moto dijo Masako. Haca tiempo que no la usaba, y me ha costado ponerla en marcha. Como un actor que se quita una peluca, Jumonji se quit el casco y se arregl el pelo con los dedos. Qu quieres que haga? Ir a recogerlo en coche y lo llevar a su casa. A qu hora termina de trabajar? A las cinco y media. Vuelvo al parking hacia las seis dijo dando golpecitos con el pie en el suelo. Y a qu hora est en casa? Poco ms de las seis. Pero tendrs que esperar hasta las nueve, que es la hora en que mi marido y mi hijo ya se han ido. Podrs deshacerte de la ropa antes de traerlo? Lo intentar respondi l con expresin sombra. Podrs moverlo solo? Ya veremos... Por cierto, he comprado un juego de bisturs. Se lo traer. Perfecto dijo Masako mordindose las uas e intentando pensar en algo que se les pudiera olvidar. Sin embargo, con las prisas no se le ocurra nada. Finalmente se acord de algo. Piensa en las cajas para meterlo. Las quiere grandes?

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No. Que sean lo ms parecidas a las de cartn que hay en las tiendas de comestibles. As no llamarn la atencin. Pero que sean resistentes. Maana las tendr. Tiene bolsas de plstico? S, siempre tengo repuso Masako. Y otra cosa: qu hago si maana no me va bien que vengas? pregunt pensando en la posibilidad de que Yoshiki o Nobuki no fueran al trabajo. Qu puede pasar? pregunt Jumonji alarmado. Que haya alguien en casa, por ejemplo. Ah, eso... Entonces llmeme al mvil. Jumonji se sac una tarjeta del bolsillo de los vaqueros y se la dio. El nmero del mvil apareca en la tarjeta. Vale dijo Masako. Si surge algn problema, te llamo antes de las ocho y media. De acuerdo concluy Jumonji alargndole la mano. Masako la observ durante unos segundos y, finalmente, le ofreci la suya. La mano de Jumonji estaba fra y spera a causa del aire helado. Hasta maana aadi dndole al contacto. El ruido sordo y potente del motor retumb por el parking. Espera le dijo Masako cuando estaba a punto de irse. Qu quiere? pregunt Jumonji alzando de nuevo su visera. Alguien ha estado merodeando por mi casa. Quiz un detective. Qu? exclam Jumonji sorprendido. Y por qu? No tengo ni idea. No ser de la polica? Al escuchar las palabras de Jumonji, Masako qued desolada. Pens que quiz debieran rechazar ese trabajo, al menos por el momento. Pero ya era demasiado tarde. No lo s dijo tragando saliva, pero debemos hacer el trabajo. Tiene razn convino Jumonji. Ya que hemos llegado hasta aqu, debemos seguir adelante. De lo contrario, alguien iba a quedar muy mal. Jumonji dio la vuelta y sali del parking levantando gravilla con la rueda trasera. Masako ech a andar hacia la fbrica, y durante el trayecto empez a repasar el proceso mentalmente: primero haba que cortar la cabeza; despus los brazos y las piernas, y finalmente abrir el torso... Recordaba perfectamente lo duro que haba sido con Kenji. De pronto se pregunt en qu estado llegara el cadver y sinti que un escalofro le recorra el espinazo. Le flaquearon las piernas, como si se negaran a acercarle a ese horror. Como le costaba andar, se par en medio de la oscuridad. Sin embargo, no la aterrorizaba el cadver en s, sino la presencia de ese alguien desconocido. Al entrar en la sala de descanso, Kuniko se levant y se march, evitando mirarla. Masako ignor el comportamiento infantil de su compaera y busc a Yoshie. La encontr poco despus: estaba cambindose en el vestuario junto con Yayoi. Maestra le dijo dndole una palmadita en el hombro mientras Yoshie se suba la cremallera del uniforme. Yayoi, que estaba a su lado, tambin se volvi, con su expresin alegre e inocente. Masako tena la intencin de no involucrarla en el nuevo trabajo, pero cuando vio su cara (libre del menor rastro del horror que haban vivido) le asalt un deseo incontenible de que le temblaran las piernas como le haban temblado a ella haca slo unos instantes. Sin embargo, apret los dientes para reprimir la tentacin.

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Pasa algo? pregunt Yoshie cariacontecida, como si ya supiera la respuesta. Tenemos un trabajo dijo Masako. Yoshie apret los labios y guard silencio. Masako decidi no decirle nada sobre esa presencia. Estaba segura de que Yoshie se echara atrs, y era imposible que pudiera hacer el trabajo ella sola. De qu estis hablando? intervino Yayoi. Quieres saberlo? le dijo Masako mirndola a la cara y agarrndola por la mueca. Qu pasa? Qu ests haciendo? murmur Yayoi empalideciendo. Masako le solt la mueca y la agarr por el hombro. Vamos a cortar por aqu. Tenemos otro trabajo. Yayoi retrocedi sin deshacerse de Masako. Yoshie mir a su alrededor, preocupada por que alguien las estuviera observando, e hizo un gesto a Masako para que actuara con precaucin. Sin embargo, las otras mujeres que haba en el vestuario no les prestaban ninguna atencin y se limitaban a cambiarse, abatidas, pensando en la dura jornada de trabajo que se les avecinaba. No me lo creo murmur Yayoi con voz infantil. Pues es verdad. Quieres ayudarnos? Si es as, slo tienes que pasarte maana por mi casa. Cuando Masako la solt, Yayoi se qued con los brazos colgando sin fuerza a ambos lados. El gorro le cay al suelo. Y otra cosa aadi Masako: antes de venir, deshazte de Yoko. Yayoi se qued mirndola horrorizada unos instantes antes de encerrarse en el lavabo. 7 El cadver corresponda a un hombre bajo y flaco, de unos sesenta aos. Era calvo, conservaba todos los dientes y tena cicatrices de alguna operacin en el pecho y en el lado derecho de la barriga. La cicatriz del pecho era la ms grande; la de la barriga deba de ser de una operacin de apendicitis. A juzgar por el tono morado de su rostro y las marcas en el cuello, deba de haber muerto estrangulado. Presentaba varios rasguos en las mejillas y en los brazos, que invitaban a pensar que haba opuesto resistencia. No tenan la menor idea de su identidad, a qu se dedicaba o quin y por qu lo haban matado. Estaba desnudo y no era ms que un cuerpo inanimado: resultaba imposible imaginarlo con vida o con otro aspecto o estado que no fuera se. De hecho, no tenan ninguna necesidad de hacerlo: todo lo que se les peda era que lo descuartizaran, que metieran los trozos en bolsas y las bolsas en cajas. Dejando a un lado el miedo, no haba ninguna diferencia con el trabajo que hacan en la fbrica. Yoshie se arremang los pantalones de chndal hasta las rodillas, mientras que Masako llevaba pantalones cortos y camiseta. Se pusieron un delantal y unos guantes de ltex que haban sisado de la fbrica. Finalmente, Masako se calz unas botas de plstico de Yoshiki y dej las suyas a Yoshie para no ir descalzas y evitar el riesgo de pisar alguna esquirla de hueso. La indumentaria tampoco distaba mucho de la que llevaban en la fbrica. Estos bisturs van de maravilla observ Yoshie admirada. Los instrumentos quirrgicos que Jumonji les haba proporcionado eran extremadamente efectivos. A diferencia de los cuchillos para sashimi que haban utilizado para descuartizar a Kenji, los bisturs cortaban la carne sin esfuerzo, como unas tijeras nuevas abrindose paso por una tela suave. Gracias a esos instrumentos, el trabajo fue ms rpido de lo que haban imaginado. Por desgracia, pronto vieron que no podran utilizar la sierra mecnica que haba comprado Jumonji. Al primer intento,

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alz una lluvia de hueso y carne que les fue directa a la cara: era tan efectiva que necesitaran unas gafas protectoras. A medida que avanzaban, el bao se llen de sangre y de la fetidez de las visceras, al igual que haba pasado con Kenji, si bien en esta ocasin les pareci todo ms fcil. Esto debe de ser de una operacin de corazn aventur Yoshie con los ojos enrojecidos por el sueo mientras pasaba sus dedos enguantados por la cicatriz morada como una lombriz que el hombre tena en el pecho. Pobre... Sobrevivi a la operacin para acabar de esta manera. Masako no dijo nada y sigui descuartizando los brazos y las piernas. A diferencia de Kenji, que estaba en la flor de la vida, ese hombre tena unas piernas arrugadas y amarillentas, sin un pice de grasa. Quiz slo fuera producto de su imaginacin, pero tena la impresin de que estaba cortando algo hueco y seco. Como no hay grasa, la sierra no se atasca dijo Yoshie para s. Y las bolsas no pesan. No debe de pesar ms de cincuenta kilos. Pero seguro que estaba forrado asegur Yoshie. Cmo lo sabes ? Mira la muesca que tiene en el dedo. Seguro que llevaba un enorme sello de oro, con rubes y diamantes. Alguien se lo habr birlado. Vaya imaginacin dijo Masako sonriendo con amargura. Desde primera hora de la maana, Masako se haba preguntado varias veces si no estaba viviendo un sueo. Tal como haban acordado, Jumonji apareci en su casa poco despus de las nueve, con el rostro plido, y llev el cadver envuelto en una manta hasta el bao. Yoshie an no haba llegado. He pasado mucho miedo confes Jumonji frotndose las mejillas congeladas. A pesar de ser una clida maana de octubre, pareca que volviera de una expedicin al Polo Norte. Y eso? le pregunt Masako al tiempo que cubra el suelo del bao con la tela encerada que tambin haba utilizado con Kenji. Por ste dijo Jumonji. Nunca haba visto un cadver. Y he tenido que pasar la noche con l. Lo he puesto en el maletero y, para matar el rato, he ido primero a un Denny's y despus he estado conduciendo por Roppongi (9). Y si te hubieran pillado? Ya lo s repuso l, pero no poda estar a solas con l. Necesitaba sentir compaa. Ya s que todos vamos a terminar as, pero no poda soportar la idea de que estuviera en mi maletero. Ya s que tena que desnudarlo, pero he sido incapaz de hacerlo. No he podido mirarlo en toda la noche. Supongo que soy un cobarde. Al ver su rostro inusualmente plido, Masako comprendi el aprieto por el que deba de haber pasado. Su estado no era slo debido a la falta de sueo. Por alguna razn, los cadveres parecan tener algo repelente para los vivos. Cunto tiempo tena que pasar para que alguien pudiera aceptar un cadver como algo natural? Dnde has ido a buscarlo? pregunt Masako mientras tocaba los dedos doblados del cadver. Estaban fros y rgidos. Es mejor que no lo sepa repuso Jumonji con decisin. Si pasara algo, sera peor. Algo como qu? inquiri Masako ponindose de pie. No s... Algo inesperado respondi Jumonji mientras levantaba un poco la manta y miraba el rostro del cadver. Como que apareciera la polica?

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No slo la polica. Quin ms? Alguien en busca de venganza. Masako pens al instante en la presencia que haba estado sintiendo ltimamente. Sin embargo, Jumonji se refera a alguien que tuviera una relacin ms directa y ms mundana con la vctima. Por qu lo han matado? Porque si desaparece del mapa, alguien se va a hacer muy rico. Por eso no quieren que quede ni rastro de l. De ser as, pensaba Masako mientras echaba un vistazo a la piel deslucida de la mollera, ese cadver deba de valer cientos de millones de yenes. Si no fuera por las partes interesadas en esa persona, un cadver no sera ms que algo que podra desaparecer como cualquier otro tipo de basura. De hecho, la basura era algo consustancial a la vida, y nadie tena por qu saber de qu se deshaca cada uno. Evidentemente, eso tambin conllevaba que, llegado el momento, pudieran desembarazarse de uno del mismo modo. Puedes ayudarme a quitarle la ropa? le pidi serenamente a Jumonji. Claro.. Masako hizo varios cortes en el traje y empez a desnudar al cadver, mientras un temeroso Jumonji meta la ropa en una bolsa. Llevaba cartera? No. Se lo han quitado todo. No hay ms de lo que vemos. As no es ms que basura murmur Masako para s. Esas palabras parecieron escandalizar a Jumonji. Quiz tenga razn... Es mejor pensarlo as. Ya. Y el dinero? Lo tengo aqu respondi l sacando un sobre marrn del bolsillo trasero de sus pantalones. Hay seis millones. Les he dejado bien claro que no lo hacamos si no cobrbamos por anticipado. Muy bien dijo Masako. Pero qu pasa si, por lo que sea, descubren el cadver? Tendremos que devolver el dinero aclar Jumonji. Aun as, alguien saldr mal parado, y seguro que encuentran otras formas de hacrmelo pagar aadi con la voz temblorosa, como si acabara de darse cuenta de los riesgos que corra. O sea que debemos actuar con sumo cuidado. -De acuerdo. Despus de desnudar al cadver y meterlo en el bao, Jumonji sac cuatro fajos de billetes del sobre y los dej frente a ella. Son suyos dijo. A diferencia de los que le haba dado Yayoi, los billetes eran viejos y arrugados, y estaban sujetos con gomas elsticas. Era igual que el dinero que haba tocado en la caja de crdito. Dinero sucio. Masako ech un vistazo al despertador que haba dejado sobre la lavadora, en la salita contigua al bao. Eran casi las doce. Jumonji volvera para meterlo todo en cajas. Estaban a punto de terminar. Tena los hombros y la espalda doloridos de estar tanto tiempo en cuclillas, algo que no recordaba de la primera vez, quiz porque haba estado ms tensa. Adems, no haba dormido desde la tarde del da anterior, por lo que ya tena ganas de acabar y acostarse.

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Yoshie se puso de pie y alarg un brazo para darse un masaje en la espalda, pero entonces cambi de idea y se qued con el brazo en el aire. No puedo tocarme sin pringarme de sangre. Pues ponte otros guantes. No quiero malgastarlos. No seas boba dijo Masako sealando con el mentn el paquete de guantes que haba cogido de la fbrica. Tenemos un montn. Por cierto, Yayoi no ha venido coment Yoshie mientras se sacaba los guantes ensangrentados. Pues no repuso Masako. Me hubiera gustado que viera cmo es. Parece creer que tiene menos culpa que nosotras, y eso que fue ella quien lo mat dijo Yoshie resentida. Adems, ahora nos desprecia porque hacemos esto por dinero, pero lo que hizo ella es mucho peor. En ese momento son el interfono. Hay alguien! exclam Yoshie. No ser tu hijo? Masako neg con la cabeza. Nobuki nunca regresaba tan pronto. Ser Jumonji dijo. Ahsuspir Yoshie aliviada. Masako mir por la mirilla y vio a Jumonji cargado con varias cajas de cartn plegadas. Lo ayud a entrarlas y a continuacin pasaron al bao, donde se haba quedado Yoshie. Ya estoy aqu anunci Jumonji. Perfecto dijo Yoshie como si hablara a un joven empleado de la fbrica, Cuntas necesitamos? pregunt Jumonji. Masako levant ocho dedos. Como el hombre era menudo, las bolsas ocupaban menos de lo que haba imaginado. Adems, para evitar riesgos, Jumonji debera ocuparse personalmente de la cabeza y de la ropa en lugar de enviarlas. Slo ocho? dijo Jumonji sorprendido. Crea que seran ms. No te ha visto nadie? le pregunt Yoshie con cara de preocupacin. No. Ests seguro de que no te han seguido? insisti Masako. Deban evitar que esa presencia se enterara de lo que se traan entre manos. Seguro. Slo que... Slo que qu? En el solar de enfrente haba una mujer, pero se ha ido en seguida. Cmo era? Regordeta, de mediana edadconcret Jumonji. Sin duda, era la mujer que haba acudido a su casa diciendo que estaba interesada en comprar el terreno de enfrente. Estaba espindonos? No, estaba mirando el solar. Despus han pasado un par de amas de casa que deban de ir de compras, pero creo que no me han visto. Quiz haba sido un error decirle que utilizara su Cima, pens Masako; la prxima vez, su Corolla llamara menos la atencin. Tan pronto como cargaron las cajas en el coche, Jumonji se fue sin ms demora. Es como cuando Nakayama se lleva un carro cargado de cajas coment Yoshie, y ambas se echaron a rer. Despus, limpiaron el bao y se ducharon una despus de otra. Finalmente, al ver que Yoshie empezaba a preocuparse por la hora, Masako fue a buscar su parte del dinero. Toma, tu recompensa. Yoshie cogi el dinero con recelo, como si se tratara de algo sucio, y lo meti en el fondo de su bolso. Graciasdijo aliviada. Qu piensas hacer con ese dinero?

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Pensaba utilizarlo para pagar los estudios de Miki respondi Yoshie mientras se alisaba los cabellos despeinados. Y t? No s contest Masako ladeando la cabeza. Tena cinco millones, pero no saba qu hacer con ellos. Quiero preguntarte una cosa dijo entonces Yoshie, pero no te lo tomes a mal. T dirs. T tambin has cobrado un milln? Claro respondi Masako mirndola a los ojos. Yoshie meti la mano en el bolso y sac el dinero. Pues te devuelvo lo que me dejaste. Masako haba olvidado que le haba dejado dinero para el viaje de Miki. Yoshie sac ocho billetes de diez mil y se los entreg haciendo una ligera reverencia. An te debo tres mil, pero no tengo cambio. Puedo drtelos en la fbrica? Clarodijo Masako. Un prstamo era un prstamo. No tena por qu perdonrselo. Yoshie la mir unos segundos, quiz esperando que Masako rechazara su dinero, pero cuando vio que no tena intencin de hacerlo, se levant. Bueno, nos vemos esta noche. Hasta luego dijo Masako. Tenan que acudir a la fbrica esa misma noche. Quiz por eso les daba mala espina trabajar a la luz del da. Piso 412 Cuando despert al atardecer, Masako se senta un poco triste. El hecho de que con la llegada del otoo anocheciera antes era bastante deprimente. Sin moverse de la cama, observ cmo el sol desapareca paulatinamente para dar paso a la oscuridad. En esos momentos, trabajar en el turno de noche se le antojaba insoportable. No era de extraar que muchas de las mujeres en su misma tesitura acabaran neurticas. Con todo, lo que las llevaba a la depresin no era tanto la oscuridad como la sensacin de vivir con el paso cambiado, de ir siempre a contracorriente, Cuntas maanas haba pasado atareada, sin un momento para respirar? Siempre haba sido la primera en levantarse para preparar el desayuno y la comida, tender la ropa, vestirse, soportar el malhumor de Nobuki y llevarlo a la escuela. Haba vivido muchos das pendiente del reloj, yendo de aqu para all, sin tiempo ni siquiera para hojear el peridico o leer un libro, durmiendo menos horas de las necesarias para llegar a todo y sacrificando los pocos das festivos para hacer la colada y limpiar la casa. sos haban sido das normales, inocentes y libres de la tristeza que senta en esos momentos. Sin embargo, no tena ganas de volver a vivirlos, de cambiar su situacin actual. Al levantar una piedra caliente por el sol, quedaba expuesta la tierra hmeda y fra que yaca debajo, y ah era donde Masako haba encontrado su lugar. En esa tierra no haba ni rastro de calidez, pero aun as era suave y acogedora. Viva en ella como lo hara un insecto. Masako volvi a cerrar los ojos. Tal vez porque su sueo haba sido ligero e irregular, no haba conseguido recuperarse del cansancio y se notaba el cuerpo pesado. Finalmente, como arrastrada por la fuerza de la gravedad, se sumi de nuevo en un estado inconsciente y empez a soar. Bajaba lentamente en el ascensor de la Caja de Crdito T, con los ojos fijos en los familiares paneles de color verde plido, plagados de rasguos causados por el carro con el que se transportaba el dinero en metlico por el edificio. La propia Masako tambin haba

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cargado pesadas bolsas de monedas en ese mismo ascensor en numerosas ocasiones. El ascensor se detuvo en el primer piso, donde se encontraba la seccin financiera a la que haba pertenecido Masako. Era un lugar tan conocido que hubiera podido recorrerlo con los ojos cerrados. Sin embargo, ya no tena nada que hacer ah. Las puertas del ascensor se abrieron y ella se qued mirando la sala oscura durante unos segundos. Puls el botn para cerrar las puertas y, en ese preciso instante, un hombre se col en el interior de la cabina. Era Kenji, al que crea muerto. Masako dej de respirar. Kenji vesta una camisa blanca, unos pantalones grises y una corbata oscura. El mismo atuendo que llevaba el da de su fallecimiento. La salud con cordialidad y se qued quieto, dndole la espalda y mirando las puertas del ascensor. Masako observ su nuca cubierta de cabello y, de forma instintiva, se ech hacia atrs: sin darse cuenta, haba empezado a buscar las cicatrices de las incisiones que ella misma le haba practicado. El ascensor descendi poco a poco hasta la planta baja, las puertas se abrieron y Kenji sali hacia la zona oscura donde es taba la recepcin. Al quedarse sola, Masako sinti que un sudor fro recorra su cuerpo; no saba si seguir los pasos de Kenji y perderse con l en la oscuridad. Cuando por fin se decidi y sali del ascensor, alguien la asalt por la espalda. Antes de que pudiera escapar, unos brazos largos la sujetaron por detrs y la inmovilizaron. Intent gritar para pedir ayuda, pero la voz se le quebr en la garganta. Las manos del hombre le cernan el cuello. Intent zafarse, pero sus brazos y piernas no le respondan. Sigui sudando profusamente, como si el miedo y la frustracin que la atenazaban se filtraran por sus poros. El hombre le apret el cuello y ella se qued paralizada por el terror. Sin embargo, al sentir el calor de sus manos y la proximidad de su agitado aliento, Masako tuvo el oscuro impulso de ceder, de relajarse y dejar que la matara. De repente, el terror desapareci, como si hubiera entrado en un estado de ingravidez, y fue reemplazado por una intensa sensacin de placer. Masako se ech a llorar, sorprendida y extasiada a la vez. Al abrir los ojos, se puso boca arriba e intent controlar el ritmo de su corazn, que segua latiendo con desenfreno. Evidentemente, no era el primer sueo ertico que tena, pero s era la primera vez que su placer haba estado ligado al miedo. Se qued unos instantes inmvil en la oscuridad, rememorando el sueo y sin salir del asombro que le produca que su subconsciente pudiera albergar esa escena. Quin era el hombre del sueo? Mientras recordaba la sensacin de sus brazos al agarrarla, intent analizar todas las posibilidades. Estaba segura de que no se trataba de Kenji. Haba aparecido en el sueo como un fantasma que la guiaba hacia sus miedos. Tampoco era Yoshiki. Durante todos los aos que haban estado juntos, ni una sola vez haba tenido un comportamiento violento. Tampoco eran los brazos de Kazuo. En tonces, slo poda ser la inquietante presencia invisible que la persegua ltimamente. Pero qu significaba que su miedo apareciera ligado al placer? Por unos instantes, Masako permaneci absorta en una sensacin que haca mucho que no senta. Al cabo de unos minutos, se levant, encendi la luz de la habitacin y, tras descorrer las cortinas, se sent frente al tocador. Al verse en el espejo, frunci el ceo: su cutis apareca plido y amarillento bajo la luz fluorescente. Su rostro haba empezado a transformarse a partir del da en que descuartiz el cadver de Kenji. Era plenamente consciente de ello. Las pequeas arrugas que tena entre las cejas se haban profundizado y su mirada ahora era ms penetrante. Pareca mayor. Sin embargo, sus labios estaban entreabiertos, prestos a gritar el nombre de alguien. Qu le estaba sucediendo? Se llev una mano a la boca, pero no pudo ocultar el brillo que se reflejaba en sus ojos. Un ruido la devolvi a la realidad. Yoshiki o Nobuki deban de haber vuelto a casa. Ech un vistazo al reloj de la mesilla: eran casi las ocho. Se pein apresuradamente, se puso una

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chaqueta sobre los hombros y sali de la habitacin. Le lleg el ruido de la lavadora del bao. Yoshiki deba de estar lavando su ropa. Haca tiempo que se lavaba sus prendas aparte. Masako llam a la puerta de su habitacin. Al no obtener respuesta, decidi abrir y lo encontr sentado en la cama, de espaldas a la puerta y escuchando msica con los auriculares puestos. La estancia era pequea, pero an lo pareca ms despus de que Yoshiki hubiera trasladado una cama, unas estanteras y un escritorio. Pareca el cuarto de un estudiante realquilado. Masako le dio un golpecito en el hombro. l se volvi sorprendido y se quit los auriculares. No te encuentras bien? le pregunt al verla en pijama. No. Me he quedado dormida respondi ella. Sinti un escalofro y se aboton la chaqueta. Que te has quedado dormida? Pero si son las ocho de la tarde dijo Yoshiki cortante . Suena raro, no crees? coment. Tienes razn admiti Masako mientras se apoyaba en el poyete de la ventana. Suena raro. A travs de los auriculares que reposaban sobre la cama se escuchaba msica clsica. Una meloda desconocida. Hace das que no preparas la cena dijo Yoshiki sin mirarla, S. Porqu? Porque lo he decidido as. Como quieras repuso Yoshiki sin saber an el motivo de su decisin. Y qu cenas? Cualquier cosa. Y nosotros tendremos que apaarnos por nuestra cuenta? pregunt con una sonrisa amarga. Exacto respondi Masako. Lo siento, pero creo que es mejor as. Por qu? Porque me he convertido en un insecto. Slo quiero estar en el suelo, sin hacer nada. Si quieres vivir como un insecto, all t. Quieres decir que como mujer soy mejor? Supongo que s. Creo que t tambin estaras mejor si vivieras como un insecto. No digas bobadas le espet Yoshiki mirndola irritado. De hecho, eso es lo que eres al refugiarte en tu pequeo mundo. Te pasas el da en el trabajo, y cuando vuelves a casa te encierras aqu y nos ignoras dijo Masako sealando la habitacin. Es como si vivieras en una pensin. Al ver que la conversacin tomaba unos derroteros que prefera evitar, Yoshiki cogi los auriculares y dio una respuesta vaga. Masako se qued mirndolo. Haba cambiado mucho; su pelo se haba encanecido y estaba ms ralo. Haba adelgazado y su cuerpo desprenda siempre un leve olor a alcohol. Pero, ms que los cambios fsicos, lo que la sorprenda era que pareca seguir buscando una integridad moral de forma desesperada. Durante los primeros aos de casados, Yoshiki valoraba su libertad por encima de todo y haba intentado vivir con intensidad. Pese a que el trabajo le exiga mucha dedicacin, en sus ratos libres siempre se haba comportado como un hombre clido y generoso, y haba amado a una joven e inocente Masako. Ella, por su parte, se consideraba afortunada por estar con un hombre como l y le haba correspondido su amor.

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Ahora, sin embargo, cuando poda escapar del trabajo pareca querer escapar tambin de la familia. El mundo que lo rodeaba estaba corrompido; por supuesto lo estaba el trabajo, pero tambin Masako, quien al escoger el turno de noche le haba coartado la libertad. Nobuki haba tomado la direccin contraria y se hallaba en medio del camino. Cuanto ms se esforzaba por mantener su integridad, ms intolerante se volva para con quienes no conseguan vivir segn sus normas. Aun as, si su respuesta era esconderse, cortar con todo y con todos, acabara viviendo como un ermitao. Y Masako no deseaba compartir su vida con alguien as. Esa idea, pens, guardaba relacin con el placer que haba sentido durante el sueo que acababa de tener. Algo se haba liberado en su interior. Por qu ya no quieres acostarte conmigo ? le pregunt de repente, alzando la voz para que la oyera a travs de los auriculares. Qu? repuso l quitndoselos. Por qu ests siempre aqu encerrado? No s. Porque quiero estar solo respondi l con la vista clavada en los lomos de las novelas perfectamente alineadas en la librera. Todo el mundo quiere estarlo. Tal vez sea as. Por qu ya no quieres acostarte conmigo? Las cosas van como van dijo sin ocultar su incomodidad. T tambin ests cansada. Tienes razn. Masako intent evocar las circunstancias que les haban llevado a dormir en habitaciones separadas desde haca cuatro o cinco aos, pero no consigui recordar los detalles. Seguramente, haba sido la acumulacin de numerosos malentendidos. El sexo no es lo nico que une a las parejas dijo l. Ya lo s murmur Masako, pero al parecer tambin rechazas todo lo dems. Te comportas como si no soportaras estar conmigo o con Nobuki. Fuiste t quien decidi trabajar en el turno de noche repuso l alzando la voz inesperadamente. No tuve otro remedio objet Masako. Ya sabes que a mi edad no hubiera encontrado otro empleo. Eso no es cierto solt Nobuki mirndola a los ojos. Hubieras encontrado un puesto de contable en cualquier pequea empresa. Pero estabas molesta, dolida con la situacin y no queras arriesgarte a que volviera a sucederte lo mismo. No era de extraar que alguien tan sensible como Yoshiki comprendiera su reaccin, pens Masako. Incluso estaba segura de que haba compartido su dolor. O sea que, segn t, todo se derrumb cuando empec a trabajar por las noche. No estoy diciendo eso. Pero es evidente que los dos queramos estar solos. Masako saba que su marido tena razn: tanto el uno como el otro haban escogido caminos diferentes. No estaba triste, pero s desanimada. Ambos permanecieron en silencio. Te sorprendera que me fuera? pregunt ella. Si desaparecieras de un da para otro, supongo que s. Me preocupara. Iras a buscarme? Yoshiki medit la respuesta durante unos instantes. Lo dudo respondi finalmente. Se puso de nuevo los auriculares y dio la conversacin por terminada. Masako se qued mirando su perfil. Haba decidido irse de casa algn da, y lo nico que le faltaba para dar ese paso estaba guardado debajo de la cama que acababa de dejar, en una caja que contena sbanas y edredones: cinco millones de yenes.

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Abri la puerta sin hacer ruido y sali al pasillo, donde encontr a Nobuki, de pie en medio de la oscuridad. Este se sorprendi al verla, pero no se movi de donde estaba. Masako cerr la puerta tras de s. Estabas escuchando? Nobuki se limit a apartar la mirada, incmodo. Quiz creas que negndote a hablar evitars todo lo que no te gusta le dijo Masako levantando la cabeza para mirarlo a los ojos, pero no es as. Nobuki segua en silencio. Era difcil imaginar que ese chico tan grandulln hubiera salido de su vientre. Sin embargo, ahora era ella quien estaba a punto de romper los lazos que les unan. Voy a irme le anunci. Pero ya eres mayor para hacer lo que te apetezca. Si quieres volver al instituto, vuelve; si quieres irte de casa, vete. T decides. Masako mir el rostro enjuto de su hijo y, pese a que sus labios temblaron un instante, no dijo nada. No obstante, cuando ella se volvi y ech a andar por el pasillo, Nobuki solt un grito con su voz adolescente: Estoy harto de sermones, vieja! Era la segunda vez que le oa hablar en lo que iba de ao. Su voz era casi la de un adulto. Masako se dio la vuelta para mirarlo; advirti que tena lgrimas en los ojos, pero cuando intent hablarle de nuevo l le dio la espalda y corri escalera arriba. Masako sinti un dolor opresivo en el pecho, pero aun as saba que no quera encontrar el camino de vuelta. Por primera vez en muchos meses, pas por casa de Yayoi de camino al trabajo. La brisa arrastraba las hojas secas que chocaban contra el parabrisas, y stas producan un frufr agradable. Entr un poco de aire fresco y Masako subi la ventanilla, pero justo en ese instante se col un insecto y empez a zumbar en el oscuro interior del vehculo. Record la noche en la que, despus de enterarse de lo ocurrido por boca de la propia Yayoi, haba conducido por esa misma carretera preguntndose si deba o no ayudarla. El aroma de las gardenias haba inundado el coche momentneamente. A pesar de que aquello haba sucedido en verano, le pareca una escena perteneciente a un pasado muy remoto. Oy un ruido en el asiento trasero. Pese a saber que se trataba del mapa que haba dejado all y que seguramente se habra cado al suelo, tuvo la sensacin de que se trataba de Kenji, que la acompaaba a visitar a su esposa. Vienes conmigo? pregunt Masako en voz alta mirando hacia atrs. Estaba tan acostumbrada a ver a Kenji en sueos que ya lo consideraba un viejo amigo. Iran juntos a ver a Yoko Morisaki, la chica que se quedaba con los nios de Yayoi mientras ella estaba en la fbrica. Al igual que haba hecho la noche en la que haba ido a recoger el cadver, Masako entr en el callejn donde viva Yayoi y aparc frente a su casa. Una suave luz amarillenta se filtraba a travs de las cortinas de la sala de estar. Cuando llam al interfono, le respondi la voz angustiada de Yayoi. Soy Masako anunci. Siento presentarme a estas horas. Yayoi pareci sorprenderse, y al instante Masako oy unos pasos que se acercaban por el pasillo. Pasa algo? le pregunt Yayoi con el flequillo mojado sobre la frente. Seguramente acababa de baarse. w> Puedo pasar? Al entrar en el pequeo recibidor y cerrar la puerta tras de s, Masako no pudo evitar que sus ojos se dirigieran directamente a donde haba encontrado a Kenji aquella noche. Yayoi saba lo que esa mirada significaba y se apresur a apartar los ojos de ah.

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An no estoy lista dijo. Ya lo s respondi Masako. Son slo las diez, pero quera hablar contigo. Yayoi se puso seria, como si recordara la discusin mantenida en la fbrica. Sobre qu? A qu hora viene Yoko? inquiri Masako escuchando con atencin hacia el fondo de la sala. Los nios deban de haberse acostado; slo se oa el sonido del noticiario en la televisin. Pues... dijo Yayoi frunciendo el ceo, ya no viene. Por qu? pregunt Masako, que empezaba a experimentar un miedo inexplicable. Hace una semana me dijo que tena que volver a su pueblo explic Yayoi. Intent convencerla para que no se fuera, pero no hubo manera. Los nios se quedaron desconsolados, y ella casi se echa a llorar. De dnde era? No lo s admiti Yayoi sin ocultar su decepcin. Slo me dijo que se pondra en contacto conmigo ms adelante. Con lo amigas que ramos... Yayoi, tienes que contarme cmo la conociste. Tras vencer sus reticencias, Yayoi le cont con pelos y seales cmo se haba desarrollado su relacin con Yoko. A medida que Yayoi hablaba, Masako no tena duda alguna de que la chica haba ido a fisgonear. Al verla tan callada, Yayoi le pregunt: Por qu te preocupas tanto por ella? Creo que exageras. An no estoy segura, pero es posible que nos estn espiando. Ser mejor que tengas cuidado. Pero qu ests diciendo? Quin nos espa? Y por qu? grit Yayoi. Tena la cara mojada por las gotas que le caan del pelo, pero no pareca importarle. La polica? Creo que no. Entonces, quin? Ni idea respondi Masako negando con la cabeza. Pero tengo muy malas vibraciones. Y crees que Yoko est metida en esto? -Quiz s. Lo ms probable era que Yoko ya hubiera dejado el piso, de modo que no servira de nada intentar encontrarla en su casa. Aun as, era obvio que, quienquiera que estuviera detrs de todo eso, no escatimaba en gastos. La mera idea de que alguien estaba dispuesto a alquilar un piso para poder estar cerca de Yayoi le pona los pelos de punta. Quiz fuera de la compaa de seguros aventur Yayoi. Pero ya han dicho que te van a pagar, no? S. La semana que viene. Crees que lo saben?pregunt Masako. Yayoi se frot los brazos, como si tuviera fro. Me estn persiguiendo. Qu voy a hacer ahora? Saben quin eres porque saliste en televisin. Creo que deberas dejar la fbrica. Ser mejor que no te dejes ver demasiado por la calle. T crees? le pregunt Yayoi. Si dejo la fbrica, todo el mundo sabr que he cobrado una suma de dinero. Masako chasc la lengua; todo lo que haba hecho Yayoi hasta ese momento haba estado motivado por la inquietud, por el qu diran cuantos la conocan. Desde el asesinato de Kenji se haba convertido en una mujer calculadora. No tienes por qu preocuparte le dijo Masako. No tienes que temer a nadie. Tienes raznasinti Yayoi.

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Sin embargo, en su rostro haba una sombra de duda, como si tampoco se fiara de Masako. No voy a decir nada le asegur sta. Ya lo s. Adems, ya tienes tus dos millones le espet Yayoi mostrndole que segua dolida por la discusin del otro da. Pues s. Es un buen precio por descuartizar a tu marido. Masako levant la mano y aadi: Nos vemos. Gracias por venirle dijo Yayoi. En cuanto cerr la puerta del coche, Yayoi sali corriendo de casa. Masako abri la puerta del acompaante. Se me olvidaba dijo Yayoi sentndose a su lado y llevndose las manos a la cabeza, todava hmeda. El coche se impregn de la juvenil fragancia del acondicionador. Qu? De qu se trata el trabajo que mencionaste el otro da en la fbrica? Es otro cadver? No pienso decrtelo. Masako le dio al contacto y el ruido del motor reson por las tranquilas calles del barrio. Por qu? insisti Yayoi mordindose sus labios bien formados. Masako tena la vista clavada en el parabrisas, cubierto de hojas secas. Porque no quiero. Pero porqu? No tienes por qu saberlo. Eres demasiado inocente. Yayoi sali del coche sin aadir nada ms. Mientras Masako daba marcha atrs y dejaba el callejn, escuch el portazo que Yayoi dio al entrar en su vivienda. 2 Cuando Kuniko se levant, ya empezaba a anochecer. Lo primero que hizo fue encender el televisor y atacar la caja de comida preparada de la fbrica donde trabajaba, evidentemente que haba comprado en la tienda de la esquina. Era un men de ternera a la brasa, seguramente compuesto en la cadena de al lado. Por el modo en que la carne estaba dispuesta sobre el arroz, supo al instante que lo haba hecho alguna novata, y se alegr por ello: normalmente las nuevas empleadas no podan seguir el ritmo de la cadena y la caja se les alejaba antes de que pudieran terminar su cometido, por lo que caa en las cajas ms carne de la que corresponda. Que le tocara una de esas cajas era seal de que iba a tener un buen da. Emocionada, cont los trozos de carne: once! Le pareca curioso que Nakayama no hubiera tenido un ataque de los suyos, se dijo riendo. La Maestra era capaz de cubrir el arroz con slo seis trozos. La Maestra... ltimamente pareca estar muy animada. De un da para otro haba dicho que pensaba pagarle la universidad a su hija y que estaban buscando piso. Era imposible que contara slo con los quinientos mil yenes que haba cobrado de Yayoi. Con eso slo podra pagar el traslado. Quiz tuviera dinero ahorrado. No, imposible, se dijo Kuniko negando con la cabeza. Su situacin econmica era ruinosa. De hecho, ella hubiera preferido morir a vivir como Yoshie. Haba algo que no encajaba, concluy Kuniko, quien tena un sexto sentido en todo lo relacionado con los asuntos econmicos. Entonces puso en marcha su imaginacin, y pens que quiz Yayoi le haba pagado ms de quinientos mil yenes a Yoshie. Y, en cuanto le vino esa idea, no pudo parar. La felicidad de los dems le pareca insoportable, y no le cost convencerse de que Yayoi la haba tratado peor que a su compaera, lo que ech an ms lea al fuego. Decidi que esa noche hablara con Yoshie... no, mejor con Yayoi, y averiguara lo sucedido. Satisfecha por su resolucin, cogi los palillos y se dispuso a disfrutar de la comida.

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Mientras coma, record con una sonrisa que an le quedaban ciento ochenta mil yenes de los que haba cobrado. Despus de pagar los intereses de algunos crditos, se haba comprado una chaqueta de cuero rojo, una falda negra y un jersey morado. Tambin le gustaban unas botas, pero haba decidido sacrificarlas por unos cuantos productos cosmticos. Y todava le quedaban ciento ochenta mil yenes. No haba nada que la hiciera ms feliz que tener dinero contante y sonante en el bolsillo. Y deshacerse de las deudas que haba contrado con Jumonji tambin haba sido un golpe de suerte. No tena ninguna curiosidad por saber los motivos de Jumonji para insistir en conocer su secreto ni cmo haba utilizado la informacin que ella le haba proporcionado. Mientras no volviera a perseguirla, no le importaba en absoluto. Evidentemente, se le haba pasado por la cabeza que si todo sala a la luz podan detenerla, pero ahora que la polica haba perdido inters en el tema no tena por qu preocuparse. En su fuero interno, el suceso pareca formar parte del pasado remoto. Lo nico en que pensaba era en sacar algn otro provecho de l. Estaba dispuesta a recurrir al chantaje o a la amenaza con tal de sacar tajada. Tir la caja vaca a la basura y empez a prepararse para ir a la fbrica. Se lav la cara y se puso ante el espejo para maquillarse. Quit el plstico de la barra de labios que acababa de comprar: un nuevo marrn otoal. La vendedora la haba con vencido para que se la quedara, pero ahora se daba cuenta de que ese tono no le favoreca en nada a su rostro ancho y plido. Le resaltaba demasiado los labios. Cuando la haba probado en la perfumera, la chica le haba dicho que le realzaba la imagen, y ella se lo haba credo. Cuatro mil quinientos yenes tirados por la borda. Kuniko se arrepinti de su compra. Para eso, ms le hubiera valido comprarse uno de ochocientos yenes en cualquier supermercado. Con todo, quiz pudiera arreglarlo cambiando la base que utilizaba. Satisfecha con esa idea, se puso a hojear las revistas en busca de las pginas dedicadas al maquillaje. En efecto, podra solucionarlo con una nueva base... y con unas nuevas botas. Compraba para satisfacer sus deseos, pero era una espiral interminable, pues las nuevas adquisiciones le suscitaban nuevos deseos. Se trataba de una carrera sin tregua, aunque, en realidad, sa era la razn de vivir de Kuniko; o, mejor dicho, sa era Kuniko. Una vez hubo terminado de maquillarse, se puso el jersey morado y la falda negra nuevos junto con unas medias tambin negras, y al mirarse al espejo se vio especialmente guapa. Mientras se contemplaba complacida, sinti que algo despertaba en su interior. Un hombre. Quera un hombre. Cunto tiempo haca que no se acostaba con nadie? Sac un pequeo calendario de Mister Minute. Tetsuya se haba ido a finales de julio. Por lo tanto, haca ms de tres meses que no estaba con nadie. Era un intil, pero vivir con l tena al menos esa ventaja. Al sentirse tan sola de repente, se ech sobre la cama, donde haba un montn de ropa esparcida. Anhelaba que alguien le dijera lo guapa que estaba con sus prendas nuevas, alguien que la abrazara. Y no un fantoche como Tetsuya, sino un hombre de verdad. Cualquiera le servira, aunque fuera un pervertido o un desconocido. Su deseo creci de forma descontrolada, pidiendo ser satisfecho de inmediato. Del mismo modo en que las cosas que compraba estimulaban sus ganas de adquirir nuevos productos, su imaginacin haca aumentar su deseo sexual desenfrenadamente. De pronto pens en Kazuo Miyamori. Era un poco ms joven que ella, pero, quiz a causa de su origen medio japons y medio brasileo, era un chico guapo y apuesto. Haca tiempo que Kuniko se haba fijado en l. Se haba comportado muy amablemente cuando ella y Yoshie le haban pedido que les guardara el dinero, y si, como ella sospechaba, comparta piso con otro brasileo, sin duda tendra ganas de tener compaa femenina. Segura de que sus suposiciones eran ciertas, decidi abordarlo esa misma noche en la fbrica. Exacto, eso es

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lo que hara. Al recordar que an tena dinero en la cartera, se levant de la cama con nimo renovado. Kuniko abri la puerta del coche. Llevaba la chaqueta de cuero en la mano para que se viera el jersey morado. Como haba ido a la peluquera, decidi no bajar la capota del Golf. Lo nico que le preocupaba era encontrarse con Masako en el parking. No soportaba verla, y ltimamente haca todo lo posible por evitar trabajar en la misma cadena que ella. Para ello tena que llegar un poco ms pronto de lo habitual, as que arranc con precipitacin. Al llegar al parking de la fbrica, vio a un hombre plantado al lado de la garita de vigilancia. Llevaba un uniforme azul marino, con una porra colgando del cinturn y una linterna sujeta al bolsillo de la camisa. Kuniko sali del coche decepcionada por la presencia del guardia; tal como haba predicho Masako, ya no tendra ocasin de conocer al violador de la fbrica abandonada. Cerr la puerta del coche y mir al guarda. Buenas noches salud el hombre con una leve reverencia. Impresionada por ese gesto, lo mir con detenimiento. Los guardias de la fbrica solan ser jubilados, pero se era mucho ms joven de lo habitual. Era robusto y el uniforme le favoreca. Como todo estaba a oscuras no pudo verle bien la cara, pero imagin que tambin le gustara. Buenas noches! dijo devolvindole el saludo con entusiasmo. l pareci sorprendido por su cordialidad. Va a la fbrica?. Exacto. ' Pues la acompao dijo el guardia acercndose a su coche. Tena una voz suave y agradable. Ah, s? De veras? pregunt Kuniko con coquetera. S. Tengo que acompaar a todas las empleadas. Una a una? S, pero slo hasta la fbrica abandonada. A partir de ah el camino est iluminado. La luz de la garita alumbr su perfil por un instante. Sus facciones no tenan nada de especial, si bien sus gruesos labios eran atractivos e inspiraban confianza. Sin embargo, su rostro tena algo que lo haca difcil de clasificar. Kuniko se alegr de haberse puesto su ropa nueva y de haberse maquillado con ms esmero del acostumbrado. Como tena la esperanza de que pasara algo, esper un momento en la entrada del parking a que el guardia se sacara la linterna del bolsillo y la enfocara hacia el camino. Apareci un pequeo crculo iluminado de gravilla a sus pies, y ambos echaron a andar por el sendero. Emocionada, Kuniko imagin que emprendan juntos una aventura. Ese coche es suyo? le pregunt el guardia ms animado, como si le hubiera contagiado su entusiasmo. S. No est nada mal dijo l impresionado. Gracias respondi Kuniko con una sonrisa, olvidando que an le quedaban tres aos para pagarlo. Cunto hace que lo tiene? Tres aos contest contenta, como si estuviera hablando con un chico. Pero es muy caro. Por el... por eso de la gasolina. El consumo? Eso es confirm Kuniko agarrndose del brazo del guardia. Al notar sus msculos, el corazn le dio un vuelco.

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Cuntos litros gasta? Ni idea. Pero el chico de la gasolinera me dijo que muchos. Ya. Y la direccin va un poco dura, verdad? Pues s dijo Kuniko sonriendo de felicidad. Sabe mucho de coches, no? Ha conducido alguno? Ya me gustara! Pero un coche de importacin como se... respondi l sonriendo vagamente mientras se detena frente a la fbrica abandonada. El edificio en ruinas siempre le haba transmitido malas vibraciones, pero en ese momento le pareci un escenario adecuado para la aventura, como si fuera el decorado de un parque de atracciones. Bueno, ya hemos llegado aadi el guardia. Kuniko se sinti decepcionada al ver que su paseo terminaba sbitamente. El guardia le dese buenas noches y se despidi. Gracias! repuso ella contenta por haber descubierto una perspectiva tan prometedora. Quin saba adonde poda llevarla? Como respuesta a ese nuevo estmulo, sus deseos empezaron a emerger a la superficie. Decidi que iba a comprarse un nuevo vestido a juego con las botas. De color negro, claro, que adelgazaba. Cuando lleg a la fbrica segua an tan contenta que no prest la menor atencin a Kazuo Miyamori. Tarareando, se puso el uniforme, que empezaba a estar sucio; pronto tendra que lavarlo. Entonces lleg Yoshie con su camiseta gastada y un jersey negro encima, pero con un nuevo broche de plata en el pecho. Kuniko lo vio al instante y calcul su precio mentalmente: vala como mnimo cinco mil yenes. Era un lujo demasiado caro para la Maestra. Has llegado muy pronto, verdad? La cara de desprecio con que Yoshie dijo esas palabras le hizo bullir la sangre, pero aun as pudo controlarse. Buenas noches le respondi tan educadamente como le fue posible. Llevas un broche precioso. Ah, s dijo Yoshie con una leve sonrisa. Lo compr en un impulso. Siempre haba querido uno, pero no poda permitrmelo. Poda elegir entre el broche o hacerme la permanente, y me decid por el broche. Al fin y al cabo, soy una mujer. Lo has comprado con el dinero de Yayoi? pregunt Kuniko bajando la voz. S admiti Yoshie enrojeciendo. Acaso es algo malo? No, qu va. Despus de cambiarse, antes de que Masako llegara, se lanz a preguntarle a Yoshie lo que haca tiempo deseaba saber. Maestra, quera preguntarte algo sobre el dinero de Yayoi. De qu se trata? inquiri Yoshie bajando tambin la voz y mirando a su alrededor. Cobraste lo mismo que yo? Qu insinas?respondi molesta. Nada, nada se apresur a aclarar Kuniko. Slo me preguntaba si no he cobrado demasiado por lo poco que hice. Me sabe mal, con todo lo que has hecho t... Adems, como Masako me haba prometido slo cien mil... No te preocupes le dijo Yoshie dndole un golpecito en sus anchos hombros. Todas hicimos lo mismo. Entonces, de verdad cobraste quinientos mil? S dijo Yoshie asintiendo con la cabeza sin mirarla. Estaba mintiendo. Si es as, cmo puedes permitirte tantos lujos? De qu hablas? pregunt Yoshie atnita.

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Pues de todo lo que has hecho ltimamente. Seguro que te has gastado ms de quinientos mil. Aunque fuera verdad, no es asunto tuyo. Conque no es asunto mo dijo Kuniko mirando el broche con malicia. Yoshie dirigi la vista hacia la sala, en busca de ayuda, y en su rostro apareci una sonrisa de alivio. Masako acababa de llegar. Llevaba un jersey ajustado y unos pantalones, ambos de color negro. Guau! exclam Kuniko de forma exagerada. Si lleva ropa de mujer... Al parecer, Masako no oy el comentario e, ignorndolas, se fue directa al cenicero que haba al lado de las mquinas de bebidas y encendi un cigarrillo. Mientras fumaba con cara de pocos amigos, se distrajo con los anuncios colgados en la pared. Kuniko estudi el nuevo aspecto de su compaera y lleg a la conclusin de que era falso que no hubiera cobrado nada de Yayoi. La haban engaado. Sin embargo, no se atreva a enfrentarse a Masako. Hasta luego dijo a Yoshie al tiempo que sala del vestuario con el gorro en la mano. Pas por detrs de Masako, que segua mirando a la pared, y sali al pasillo. Yayoi era la siguiente. La interrogara hasta sonsacarle la verdad. La esper en la entrada, pero no apareci. Entonces se acerc al lugar donde estaban las fichas y, mientras las revisaba, sinti una presencia detrs de ella. Yayoi no va a venir le anunci Masako, que ya se haba cambiado. Qu? Ya me has odo le espet Masako apartndola con el brazo y cogiendo su ficha. Qu quieres decir? pregunt enfadada por el miedo que le causaba Masako. Que no va a venir hoy o que no va a venir ms? Que no va a venir ms. Y por qu? Quiz porque no le gustaba que la chantajearas repuso Masako. Cogi sus viejas Stan Smith de uno de los compartimentos que haba en la entrada. Aunque al principio eran blancas, la grasa y la salsa que utilizaban en la cadena les haban conferido una ptina marrn.' Cmo puedes ser tan ruin ? grit Kuniko. Yo slo... Djanos en paz de una vez le espet Masako enfurecida. Al ver sus ojos brillar de rabia, Kuniko se qued de piedra. Qu quieres decir? Cobraste quinientos mil de Yayoi y Jumonji te cancel las deudas por contarle lo sucedido. Qu ms quieres? Kuniko se qued boquiabierta: Masako saba lo de Jumonji. Cmo lo sabes? Me lo cont l mismo. Veo que, adems de intil, tambin eres una estpida. Kuniko frunci el ceo. No era la primera vez que Masako le deca esas mismas palabras. No s por qu eres tan maleducada. Eso lo sers t repuso Masako dndole un codazo. Pero qu haces? se quej Kuniko al notar el huesudo brazo de Masako en el costado. Gracias a tu chivatazo iremos todas al infierno le espet Masako. Sers idiota, has cavado tu propia tumba. Dicho esto, ech a andar hacia la escalera que llevaba a la planta. Cuando su esbelta figura desapareci tras la esquina, Kuniko se dio cuenta por primera vez de que haba cometido un grave error. Sin embargo, y como era habitual, su arrepentimiento no dur mucho. Si la situacin empeoraba en la fbrica, buscara otro trabajo. Era una lstima, ahora que acababa de conocer a ese guardia tan apuesto, pero si las cosas se ponan feas no dudara en alejarse de Masako y compaa.

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Mir la caja de madera que contena las fichas de todos los empleados. Llevaba cerca de dos aos en la fbrica y se haba acostumbrado a esa vida, pero haba llegado el momento de buscar un empleo diferente, ms fcil, mejor remunerado y con unas compaeras ms agradables. O mejor an, compaeros. Un trabajo as tena que existir, aunque fuera en algn club nocturno, pens Kuniko, ms confiada en su aspecto que de costumbre. S, empezara a buscar al da siguiente. Sus ganas de conseguir siempre algo mejor la ayudaran a ponerse en marcha. Y, de paso, podra alejarse del lo en que ella y sus compaeras estaban metidas. A la maana siguiente, al volver a casa cansada despus de toda la noche trabajando, le esperaba una grata sorpresa. Aparc el Golf en su plaza y, tras pasar por delante de la hilera de desastrados buzones, se dirigi a la entrada del bloque. Al or sus pasos, un hombre que estaba de pie ante uno de los buzones se volvi. Vaya, qu casualidad dijo el hombre. Kuniko no lo reconoci. Ayer nos vimos en el parking de la fbrica aadi. Ay, perdone! exclam ella. No le haba reconocido. Era el guardia del parking. No vesta uniforme, sino una cazadora azul marino y unos pantalones de trabajo grises. No lo haba reconocido porque no le haba visto muy bien la cara debido a la oscuridad del aparcamiento. Cerr la portezuela del buzn, an cubierta de pegatinas de los hijos de los anteriores inquilinos, y de nuevo se volvi para mirarla. Tena cierto atractivo, si bien haba algo extrao, incluso siniestro, en su aspecto. A Kuniko se le aceler el corazn. La caja de comida segua dndole suerte. Siempre vuelve a esta hora? le pregunt el hombre, sin darse cuenta del azoramiento de Kuniko y echando un vistazo a su barato reloj digital. Debe de ser un trabajo duro, verdad? S convino ella. Pero el suyo tambin lo es. Acabo de empezar dijo l ladeando la cabeza, o sea que an no puedo quejarme. Se sac un cigarrillo del bolsillo de la americana y mir hacia fuera con ojos soolientos. El sol de noviembre empezaba a asomar. En invierno debe de ser duro. Una se acaba acostumbrando coment Kuniko. Decidi no decirle que estaba a punto de dejar la fbrica. Ya repuso l. Por cierto, no me he presentado: me llamo Sato dijo mientras se sacaba el cigarrillo de la boca y le ofreca una educada reverencia. Yo soy Kuniko Jonouchi se present Kuniko al tiempo que le devolva la reverencia . Vivo en el cuarto. Encantado dijo Sato sin disimular su satisfaccin, mostrando una dentadura blanca y sana. El gusto es mo dijo Kuniko. Vive con su familia? No, no mascull Sato. Estoy divorciado. Vivo solo. Divorciado! Los ojos de Kuniko refulgieron de alegra, pero Sato no lo advirti. Tal vez le avergonzara hablar de su vida privada, y por eso haba desviado la mirada. Vaya dijo Kuniko. No lo lamento, yo estoy ms o menos igual. Sato la mir sorprendido. A Kuniko le pareci detectar un ligero rastro de alegra en sus ojos, tal vez hasta deseo. Eso la hizo decidirse: ese mismo da se comprara las botas y el vestido, y un collar dorado. Antes de despedirse, mir por encima del hombro de Sato para comprobar el buzn que acababa de cerrar: el del piso.

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3 Estaba preocupada. Mientras limpiaba el bao, Masako no dejaba de pensar en ello, pero no lograba dar con la respuesta. Limpi con una esponja la suciedad incrustada en la baera y empez a aclararla esperando a que la espuma desapareciera por completo. Sin embargo, cuando estaba a punto de terminar, el mango de la ducha se le resbal y se le cay al suelo, con lo cual el tubo empez a retorcerse como una serpiente y solt un chorro de agua fra que la dej empapada. Al agacharse para recoger el mango, un escalofro le recorri la espalda. Haba estado lloviendo desde primera hora de la tarde y haba refrescado. Era un da fro, tpico de finales de diciembre. Se sec la cara con la manga del jersey y cerr la ventana del bao, dejando fuera el fro y el sonido de la lluvia. Mientras observaba su ropa mojada, se qued unos instantes pensando; el fro de los azulejos le suba por las piernas. El agua que haba rociado el bao bajaba por las paredes hasta formar pequeos riachuelos y desaparecer por el sumidero. La sangre y los fluidos corporales de Kenji, as como los de ese otro hombre, haban desaparecido por ese mismo sumidero y deban de haber llegado al mar. Los trozos del anciano, dondequiera que Jumonji los hubiera llevado, deban de haberse convertido en cenizas que tambin reposaran en el fondo del mar. Mientras escuchaba la lluvia, que caa sordamente al otro lado de la ventana, record el rumor del agua en la alcantarilla durante el tifn e imagin los desechos que arrastraba atascados momentneamente en el desage. Tambin en su cerebro haba algo atascado, pero no era capaz de concretar qu. Rememor los acontecimientos de la noche anterior. Como haba pasado por casa de Yayoi, lleg al trabajo ms tarde de lo habitual. Le disgustaba llegar con retraso, pero estaba preocupada por que Yoko hubiese desaparecido de casa de Yayoi sin dejar rastro. Iba tras el dinero del seguro o bien era otro su objetivo? Deba hablarlo con Jumonji o quiz l tambin estuviera involucrado en su aparicin? Ya no poda fiarse de nadie. Se senta desamparada, como si estuviera hundida en el fondo del mar, en plena noche. Al llegar al parking vio que la nueva garita estaba iluminada. No haba ningn guardia, pero la luz le pareci algo similar a un faro en la costa. Aliviada, puso marcha atrs para aparcar el Corolla en su plaza de parking. El Golf de Kuniko ya estaba all. En seguida apareci el guardia, avanzando por el camino de regreso de la fbrica. Se detuvo frente a la garita y apag la linterna. Se dio cuenta de que haba un nuevo coche en el parking y volvi a encenderla. Enfoc un instante la matrcula del Corolla para comprobar el nmero en la lista que le haba proporcionado la direccin de la fbrica. Aun as, Masako consider que se entretena demasiado. Masako par el motor y escuch los pasos del guardia acercarse por la gravilla. Era un hombre de mediana edad, alto y robusto. Buenas noches. Va a la fbrica? pregunt con una voz suave y agradable al odo. De hecho, lo era tanto que Masako se pregunt por qu ese hombre habra escogido un trabajo tan solitario. S respondi Masako. El haz de la linterna se pase por su rostro durante lo que tambin le pareci una eternidad. Eso la incomod, sobre todo porque l se mantena oculto en la oscuridad, y levant el brazo para protegerse. Lo siento se disculp el guardia. Masako cerr el coche y ech a andar hacia la fbrica. Cuando vio que el guardia la segua a varios pasos de distancia, se volvi, molesta. La acompao se explic l.

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Porqu? * Para protegerla de los ataques. Es una nueva medida... No se preocupe lo cort Masako. Ya soy mayorcita. Pero si le pasa algo, ser culpa ma. Llego tarde. Debo darme prisa. Se volvi y ech a andar de nuevo, pero el guardia insisti en seguirla enfocndole el camino con la linterna. Enfurecida, se detuvo en seco y dio media vuelta, consciente de que le sera imposible librarse de su oscura mirada. Por un instante tuvo la sensacin de que lo haba visto antes. l la miraba fijamente. No nos co... ? empez a decir, pero en seguida se dio cuenta de que no lo conoca de nada. No, nada... Aquellos pequeos ojos la observaron serenamente bajo la visera de su gorra. Por el contrario, sus labios eran gruesos y carnosos. Masako apart la vista de tan extrao rostro. Est muy oscuro dijo l. La acompao hasta ah. No insista repuso ella. Ir sola. De acuerdo. Al darse la vuelta, Masako crey entrever un rastro de rabia en sus ojos. Le pareci raro que alguien se enfadara por eso. A la maana siguiente, cuando Masako volvi al parking, l ya no estaba. Eso era todo lo que haba sucedido... pero aun as fue suficiente para darle que pensar. Por qu de repente aparecan todas esas personas? Nada la incomodaba tanto como las situaciones que no poda controlar. Se encamin a su habitacin para cambiarse la ropa mojada, pero en ese momento son el telfono. Lo cogi en ropa interior. Diga? Hola. Soy Yoshie. Maestra. Pasa algo? No s qu hacer dijo Yoshie con voz llorosa. Qu pasa? Puedes venir? Necesito tu ayuda. A Masako se le puso la piel de gallina. An no haban encendido la calefaccin, pero esta sbita reaccin no era slo por el fro. Tema que hubiera ocurrido algo grave y deseba saberlo de inmediato. Qu pasa? No puedo contrtelo por telfono murmur Yoshie para que su suegra no la oyera, y tampoco puedo salir. De acuerdo accedi Masako. Voy para all. Se puso los vaqueros y la camiseta negra que se haba comprado haca unos das. Haba empezado a vestir la ropa que le gustaba, como cuando trabajaba en el banco. Y saba por qu lo haca: estaba recuperando la personalidad que haba abandonado haca mucho tiempo. Sin embargo, a medida que reuna las diferentes piezas se daba cuenta de que, al igual que era imposible recomponer una mueca rota, tambin le sera imposible volver a ser la mujer que haba sido Veinte minutos ms tarde, aparcaba cerca del callejn donde viva Yoshie. Abri el paraguas y, evitando los charcos, lleg a la vieja casa de su compaera. Yoshie la esperaba impaciente. Llevaba un chndal gris y una chaqueta color mostaza cubierta de pelusa. Estaba plida y pareca que hubiera envejecido diez aos. Cogi su paraguas y sali a recibirla hasta el callejn. Podemos hablar aqu? dijo echando pequeas nubes de vaho por la boca. Como quieras respondi Masako desde debajo de su paraguas. Siento que hayas tenido que venir. Qu ha sucedido?

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El dinero ha desaparecido anunci Yoshie con lgrimas en los ojos. Lo tena escondido en el suelo de la cocina, y ya no est. Todo? El milln y medio? No. Lo que me quedaba. Me gast un poco y te devolv lo que te deba. Ha desaparecido un milln cuatrocientos mil yenes. Y sabes quin se lo ha llevado? S asinti Yoshie vacilando. Creo que Kazue. Tu hija mayor? S. He salido a comprar y, al volver, Issey ya no estaba. Al principio he pensado que habra salido a jugar, pero despus he visto que era imposible, con esta lluvia. Entonces he empezado a buscarlo y he visto que su ropa tambin haba desaparecido. He preguntado a la abuela y me ha dicho que Kazue ha venido en mi ausencia y se ha llevado al nio. Entonces he mirado en la cocina y... Yoshie estaba destrozada. Es la primera vez que hace algo as? Creo que Kazue tiene esta mana dijo avergonzada. Ya s que debera haberlo ingresado en el banco, pero tema que los servicios sociales lo descubrieran. Maestra, lo saba alguien ms? No... Slo le coment a Miki que iba a cobrar una importante suma de dinero. Cuando le dijiste que le ibas a pagar la universidad? Exacto. Se puso muy contenta respondi Yoshie echndose de nuevo a llorar. Cmo puede haber robado un dinero que era para su hermana? No habr sido Miki? Imposible. No iba a robar su dinero. Y, adems, Issey ya no est. Seguro que Kazue llam a casa y Miki le dijo que iba a ir a la universidad... Voy a echar de menos a Issey. El recuerdo de su nieto hizo que Yoshie se echara a llorar an con ms fuerza. Ests segura de que ha sido Kazue? insisti Masako. Necesitaba saberlo, si bien an no le haba contado las razones a Yoshie. No puede haber sido alguien ms? Tiene que haber sido ella respondi Yoshie. Conoce el agujero de la cocina desde que era una mocosa. Entonces, pens Masako, deba de haber sido Kazue. No haba nada que hacer. Se qued en silencio mientras observaba el tejido viejo y empapado de su anorak. Su intuicin haba apuntado hacia la mano de esa presencia invisible. Y qu voy a hacer ahora? le pregunt Yoshie. Qu puedo hacer? pregunt, siguiendo su costumbre de repetir las cosas. Y yo qu s. No puedes hacer nada. Masako... dijo entonces en un tono de splica. -Qu? Puedes prestarme algo? Masako vio los ojos desesperados de su compaera debajo del paraguas. Cunto? Un milln. Bueno, setecientos mil. Imposible dijo Masako negando con la cabeza. Por favor. Tengo que trasladarme le suplic Yoshie juntando sus manos y sosteniendo el paraguas contra el pecho. Si te dejo esa suma, tendrs que devolvrmela y no podrs. Es difcil prestar a alguien como t. Pareces un banco dijo Yoshie. Tienes a tu marido, y no necesitas el dinero. Eso no es asunto tuyo le espet Masako. Yoshie se qued en silencio, paralizada por las palabras de Masako. T no eres as le dijo mirndola a los ojos.

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He aprendido a serlo. Pero si me dejaste el dinero para el viaje de Miki... Eso es diferente. Es increble que te hayas dejado robar por tu hija. Ya lo s admiti Yoshie. Masako esper en silencio, moviendo los dedos helados con los que sostena el paraguas. No te prestar el dinero: te lo dar. Eh? exclam Yoshie esbozando una sonrisa. Qu quieres decir? Te doy un milln. Ests segura? S. Me has ayudado mucho. Te lo traer pronto. Masako crea que Yoshie lo mereca. No sabes cmo te lo agradezco dijo Yoshie haciendo una reverencia bajo la lluvia. Por cierto... -Qu? Tendremos otro encargo? Bajo el paraguas, su rostro pareca ms pequeo. De momento no respondi Masako. Me llamars, verdad? Tantas ganas tienes de hacerlo? pregunt Masako con un tono apagado, pero Yoshie, que nada saba de la presencia que la persegua, asinti convencida. S. Necesito el dinero, y sa es la mejor manera de ganarlo. Supongo que estoy ms desesperada que la pobre Kazue. Yoshie se volvi y se meti en su casa, vieja y destartalada. El agua bajaba con fuerza por el canaln agujereado y golpeaba ruidosamente en el suelo. Masako tena los pantalones empapados hasta la rodilla y se puso a temblar de fro. Igual que le pasaba cuando estaba a punto de pillar un resfriado, le pareci que todo necesitaba de su atencin. 4 La puerta de la terraza estaba abierta de par en par. Estaban a cinco grados. El aire fro del amanecer entraba en el piso, que estaba prcticamente a la misma temperatura que el exterior. Satake se subi la cremallera de la cazadora azul marino y, sin quitarse los pantalones grises que haba llevado toda la noche, se tumb en la cama. Todas las ventanas del piso estaban abiertas para que circulara el aire, excepto la que daba al pasillo, en la cara norte. Piso 412. Un pequeo apartamento largo y estrecho que daba al norte y al sur, con dos habitaciones y una cocina comedor. Al igual que en su piso de Shinjuku, haba quitado todas las puertas y no haba puesto un solo mueble, salvo una cama ubicada de modo que desde ella pudiera verse el cielo de Musashi. En ese momento brillaban las ltimas estrellas, pero Satake no estaba de humor para contemplarlas: tena los ojos cerrados y los dientes apretados para combatir el fro. No tena sueo. Simplemente no quera distracciones que le impidieran evocar, una y otra vez y con todo detalle, el rostro y la voz de Masako. Vea su cara iluminada por la linterna en la oscuridad del parking, su mirada atenta, los labios finos y agradables y las mejillas tensas. Al recordar la sombra de miedo que haba atravesado ese rostro marcado por el sacrificio, Satake sonri para s. No insista. Ir sola. Su voz baja rechazndolo le resonaba una y otra vez en los odos. Recordaba su figura avanzar por el oscuro camino. l la sigui, y tuvo la impresin de que persegua el fantasma de otra mujer. Cuando ella se volvi y su cara qued de nuevo iluminada por el

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haz de la linterna, el cuerpo de Satake se estremeci de placer al ver esas pequeas arrugas en la frente, que denotaban irritacin. Masako se pareca mucho a la mujer a la que haba matado haca tanto tiempo: su rostro, su voz, incluso su frente arrugada. La mujer era diez aos mayor que Satake, pero haba sido un error creer que haba muerto: durante todos esos aos haba vivido escondida en ese barrio triste y polvoriento, con el nombre de Masako Katori. Ella tambin se haba percatado. Haba empezado a preguntarle si no se conocan, lo que le haba permitido romper su escudo protector. Eran cosas del destino, pensaba l. Record el caluroso da en que, diecisiete aos atrs, haba visto por primera vez a esa mujer en las calles de Shinjuku. ltimamente, algunas de las chicas que trabajaban para los clubes de su grupo haban decidido cambiar de patrn y, en consecuencia, haban desaparecido. Segn los rumores, detrs de las deserciones se ocultaba una mujer de unos treinta y cinco aos que tambin se haba dedicado a la prostitucin. Irritado por la idea de que una mujer le hiciera la vida imposible, Satake dedic tiempo y esfuerzo para tenderle una trampa, hasta que finalmente logr cazarla: una de sus chicas de confianza consigui citarla en una cafetera una tarde bochornosa y que amenazaba lluvia. l la observaba discretamente, esforzndose por pasar desapercibido. Vesta ropa chillona y barata: un cortsimo vestido azul sin mangas de una tela sinttica que marcaba su figura y que daba calor slo con mirarlo, y unas sandalias blancas que dejaban al descubierto la manicura desconchada de sus uas. Llevaba el pelo corto, y tena un cuerpo tan flaco que por la sisa del vestido poda verse la tira de su sujetador negro. Sin embargo, sus ojos le dijeron que se encontraba ante una mujer fuerte e ingeniosa. Y fueron esos ojos los que lo descubrieron antes de entrar en la cafetera. La mujer se perdi entre la multitud. Satake recordaba perfectamente la expresin de aquel rostro en el momento en que lo haba descubierto. Despus de un destello de rabia por haber cado en su trampa, lo mir de hito en hito para demostrarle que estaba dispuesta a escapar. A pesar del peligro, os insultarlo con esa mirada, y eso le hizo bullir la sangre. Se prometi atraparla y darle una paliza hasta matarla. Cuando decidi tenderle la trampa no haba planeado asesinarla, slo asustarla un poco, pero esa mirada desat una fuerza que hasta entonces haba permanecido aletargada en su interior. Mientras la persegua por las calles, Satake se sorprendi al comprobar el creciente grado de excitacin que senta. Saba que si echaba a correr la atrapara en cuestin de segundos, pero eso hubiera sido demasiado fcil. Decidi jugar a despistarla, permitir que se sintiera a salvo y, justo entonces, atraparla. Eso prolongara su agona y sera mucho ms divertido. Mientras avanzaba entre el gento que deambulaba por las calles en ese hmedo atardecer, Satake estaba sediento de violencia. Su mano ansiaba atraparla por el pelo y arrojarla al suelo. La mujer se senta cada vez ms acorralada. Atraves la avenida Yasukuni y se abalanz escalera abajo, hacia la planta subterrnea de los almacenes Isetan. Seguramente saba que si se adentraba en Kabukicho le concedera demasiada ventaja, pero Satake conoca Shinjuku como la palma de su mano. Fingiendo perderle el rastro, se meti en un parking, atraves a todo correr el pasaje subterrneo que cruzaba la autopista Shin Oume y sali al otro lado de la calle. En cuanto ella sali del la vabo donde se haba escondido, segura de que lo haba despistado, l le agarr el brazo por detrs. An recordaba el tacto de su piel empapada en sudor despus de correr por las calles. Sorprendida, se volvi hacia l y lo insult con toda su rabia. Eres un cabrn.

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Su voz era grave y spera. Creas que ibas a escapar, verdad? No me das miedo. Espera y vers le dijo l ponindole la navaja en el costado y reprimindose para no apualarla ah mismo. Al notar la afilada hoja a travs del vestido, ella pareci entender qu estaba pensando l y no dijo nada. Satake la llev hasta su apartamento sin que ella opusiera resistencia. Mientras la sujetaba del brazo para que no se escapara, se dio cuenta de que se le marcaban los huesos. Su rostro era enjuto, pero sus ojos brillaban como los de un animal salvaje. Una mujer interesante, pens Satake, e incluso poda encontrar cierto placer en la idea de que se le resistiera. Confuso por esa idea, se dio cuenta de que era la primera vez que senta algo parecido. Hasta entonces, las mujeres no haban sido ms que meros objetos de placer, de modo que las prefera hermosas y obedientes. En cuanto llegaron al apartamento, puso el aire acondicionado a mxima potencia, corri las cortinas y encendi la luz. Mientras el ambiente del piso empezaba a refrescarse, Satake la abofete. Haba deseado hacerlo desde el instante en que la vio. Mientras la golpeaba, en lugar de pedirle perdn, ella se mostr cada vez ms desafiante. A ojos de Satake, esa actitud aumentaba su atractivo y le daba ganas de seguir pegndole. Finalmente, cuando su rostro no era ms que una masa entumecida, la at a la cama y, tras perder la nocin del tiempo y con el zumbido del aire acondicionado como nico acompaamiento, la viol una y otra vez. Sus cuerpos estaban empapados en sangre y sudor. Las correas de cuero que le sujetaban las muecas le seccionaron la piel y, como consecuencia, aparecieron nuevos regueros de sangre que descendan por sus brazos. Al besarle los labios, Satake percibi el sabor metlico de la sangre y cogi la navaja con la que la haba amenazado en la calle. Mientras segua violndola y besndola en los labios, la mujer grit. En ese instante, el odio desapareci de sus ojos y se entreg a l por completo. Satake se sinti frustrado por no poder llegar ms adentro, y slo entonces se dio cuenta de que le estaba clavando la navaja en el costado. Por sus gritos supo que haba alcanzado el climax, y se corri sintiendo un intenso placer. Fue un verdadero infierno. La apual por todo el cuerpo e introdujo sus dedos en las heridas, consciente de la imposibilidad de adentrarse ms en su cuerpo. Entonces la cogi en brazos en un vido deseo de fundirse con ella, buscando una manera de penetrar en su cuerpo y murmurando una y otra vez que la amaba. En ese momento, unidos en una amalgama de carne y sangre, el infierno se convirti en el paraso. Un infierno y un paraso que slo ellos dos podan entender y que nadie tena la potestad de juzgar. Esa experiencia le cambi la vida. La persona que haba sido hasta ese momento desapareci y se convirti en un Mitsuyoshi Satake absolutamente nuevo. Esa mujer representaba la frontera que separaba al antiguo Satake del nuevo. Nunca haba imaginado que conocera a una mujer como sa. A su parecer, ella haba sido un factor con el que no haba contado, aquello que no haba controlado; en definitiva, su destino. Y ahora que por fin haba conseguido olvidar esa mano oscura y helada que le recorra la espalda, apareca Masako Katori invitndole de nuevo a adentrarse en el infierno y en el paraso. Mientras contemplaba las estrellas, imagin a Masako en la fbrica. Su solitaria figura yendo y viniendo por el fro suelo de hormign. Seguramente se senta aliviada, incluso un poco orgullosa, de haberse librado del acoso de la polica... del mismo modo que aquella mujer se haba alegrado al creer que lo haba despistado.

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Sin embargo, estaba equivocada. Cuando la atrapara, sus ojos vigilantes trasluciran todo su arrepentimiento. Cuando la golpeara, sus tensas mejillas sangraran en abundancia. Mientras recordaba sus ojos entrecerrados protegindose del haz de la linterna, Satake sinti que su deseo y su instinto asesino cobraban forma como la hoja de un cuchillo en una piedra de afilar. Imagin que Masako haba convencido a sus compaeras para ayudar a Yayoi a deshacerse del cadver. Saba que Yayoi no tena el ingenio ni las agallas para hacerlo, y en cuanto conoci a Masako perdi su inters por ella. Lo nico que le poda aportar era el dinero del seguro; poco ms poda esperar de la mujer de un intil como Yamamoto. No le importaba en absoluto ni su drama domstico, ni las peleas, ni el asesinato, ni el posible arrepentimiento. Lo nico que senta por Yamamoto y por su esposa era desprecio. Al conocer a Masako haba olvidado el motivo de querer vengarse de ellas. Satake alarg las manos y se agarr a la sencilla cabecera metlica de la cama, helada a causa del viento invernal que se filtraba por las ventanas. Sus palmas quedaron entumecidas. La desnudara y la atara ah mismo. La amordazara y la torturara con las ventanas abiertas de par en par. Con el fro se le pondra la carne de gallina, cuyas minsculas protuberancias cortara con su navaja. Y si se resista, siempre le quedaba la opcin de destriparla. No iba a permitirle que le pidiera clemencia. Una mujer como Masako poda soportar eso y ms. Quiz al final le susurrara al odo, como lo haba hecho la otra mujer, suplicndole que la llevara al hospital. Esas palabras le haban hecho debatirse entre el deseo de salvarla y el de compartir su muerte. Nunca haba sentido nada igual a la mezcla de placer y dolor ante su muerte inminente. Al recordar la voz de la mujer se puso a temblar y, por primera vez desde que saliera de la prisin, tuvo una ereccin. Se baj la bragueta, se cogi el pene y, respirando agitadamente a la par que expela por la boca un vaho helado, empez a masturbarse. Por fin amaneci. Satake se levant y observ por la ventana la violcea silueta de las montaas y las nubes rojizas que dejaban paso al sol naciente. La figura del monte Fuji se alzaba imponente detrs de las montaas. Masako regresara a casa con ojos soolientos. Poda imaginarlo tan claramente que casi crea tocarla si alargaba la mano: su rostro malhumorado, sus gestos al encender un cigarrillo, sus pasos firmes sobre la gravilla del parking... Tambin saba exactamente la cara que haba puesto mientras la haba seguido por el camino que llevaba a la fbrica: una mirada llena de odio y rencor. Igual que la otra mujer. Duerme. Duerme tranquila. Hagas lo que hagas, te matar, pens Satake mirando en direccin al barrio donde viva Masako. Cuando el sol apareci en el cielo, cerr la puerta de la terraza y corri las cortinas. En su piso anocheci de nuevo. 5 Desde el exterior le lleg el sonido de unos altavoces que anunciaban algn producto. Satake abri los ojos y ech un vistazo a su reloj: eran las tres de la tarde. Sin salir de la cama, encendi un cigarrillo y mir el techo, intentando averiguar si las manchas de color marrn eran reales o un efecto producido por las rendijas de las cortinas. Encendi la lmpara que haba al lado de la cama y mir la montaa de papeles que reposaban en el suelo. En la moqueta haba manchas de comida de los anteriores inquilinos, pero los informes estaban ordenados y bien apilados: eran el resultado de la investigacin que haba encargado a una agencia de detectives. Yayoi, Yoshie, Kuniko y Masako. Y, gracias a las pistas obtenidas de Kuniko y Masako, Jumonji. En total le haba costado casi diez millones de yenes.

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Encendi otro cigarrillo y cogi los informes para releer la informacin que prcticamente se saba de memoria. El primero era el de Yoko Morisaki, que haba conseguido meterse en casa de Yayoi. Informe sobre Yayoi Yamamoto Hijo mayor de los Yamamoto (5 aos): Aquella noche la de la desaparicin de Yamamoto o que pap haba vuelto a casa. Mam fue a recibirlo y estuvieron hablando en la entrada, pero a la maana siguiente mam me dijo que lo deba de haber soado, o sea que no estoy seguro. Pero la noche anterior se pelearon y pap peg a mam. Tuve tanto miedo que no pude dormir. En el bao, vi varias veces el morado que mam tena en el estmago. Hijo menor de los Yamamoto (3 aos): Pap y mam se peleaban a menudo. Como yo estaba siempre en la cama no lo s, pero creo que cuando pap regresaba siempre gritaban. Entonces yo tena miedo y me tapaba con el futn, como si estuviera dormido. De aquella noche la de la desaparicin de Yamamoto no me acuerdo. Pero Milk el gatohuy y ya no quiere entrar en casa. No s por qu. Vecina (46 aos): Ella es muy guapa, de modo que cuando me enter de que empezaba a trabajar de noche imagin que habra otro hombre. De hecho, a menudo les oamos discutir a media noche o a primera hora de la maana. Ahora est ms guapa que antes, y eso ha provocado muchos rumores en el barrio. Vecina (37 aos): He odo que el gato se acerca a los nios cuando stos lo llaman, pero no quiere saber nada de su madre. Dicen que al verla sale corriendo asustado. Al saber que desde esa noche no ha querido entrar en casa, todo el mundo dice que debi de ver algo raro. Cuando pienso que su sangre y sus visceras pudieron colarse por el sumidero de esa casa, se me ponen los pelos de punta. Yayoi Yamamoto no est muy bien vista en el barrio, especialmente por la transformacin que ha experimentado desde el incidente. Las sospechas tienen su origen en su aparente indiferencia ante la muerte de su marido, da la sensacin de que se ha liberado de una carga, adems de que se la ve ms guapa y ms arreglada que antes. Durante mi estancia en su casa, he podido observar varias muestras de alegra por la muerte de su marido. Por otro lado, tuve la ocasin de observar su reaccin ante la llamada de la polica anuncindole la desaparicin del propietario del casino que haba sido detenido como sospechoso, y puedo asegurar que fue una reaccin de alegra. Quiz pensara que ia polica se centraba slo en ese sospechoso y creyera que podra relajarse y olvidar el incidente. Cuando le pregunt por el hematoma que haba mencionado su hijo mayor, me respondi que su marido le haba pegado, pero no ofreci ms explicaciones. Como est a punto de recibir el dinero del seguro de vida de su marido, dice que va a dejar la fbrica. Sin embargo, cuando sus compaeras (especialmente Masako Katori) llaman por telfono, suele adoptar una actitud sumisa; incluso parece temer a Masako. No he descubierto pruebas ni rumores de la existencia de otro hombre. Est previsto que a finales de noviembre le ingresen cincuenta millones en su cuenta corriente. Informe sobre Masako Katori

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Vecina (68 aos): Su marido trabaja en una constructora. Parecen llevarse bien. Sin embargo, nunca les he visto salir juntos. Dicen que su hijo (diecisiete aos) no habla con ellos. Antes nos molestaba con su msica, pero ltimamente no le omos. Si me lo encuentro por la calle, nunca me saluda. Su madre tampoco es muy sociable, pero al menos saluda. Con todo, es una mujer un poco rara, y no cuida mucho su aspecto. Chica que estudia para los exmenes de ingreso en la universidad y vive al otro lado de la calle (18 aos): No pasa desapercibida, ya que siempre se va con su coche antes de medianoche y vuelve al amanecer. Desde mi escritorio veo su casa, de modo que puedo observar lo que pasa durante el da. Aquella maana el da siguiente a la desaparicin de Yamamoto recibi la visita de dos mujeres. Una iba en bicicleta y la otra en un coche verde. Creo que se fueron hacia el medioda. Agricultor del barrio (75 aos): Aquella maana el da siguiente a la desaparicin de Yamamoto, una chica que sali de casa de los Katori intent dejar su basura aqu y tuve que reprenderla. Llevaba unas bolsas que parecan pesar bastante, quiz diez kilos cada una. Cuando le llam la atencin, no opuso resistencia y se fue sin decir nada. Los Katori nunca han hecho algo as. Encargado de la fbrica (31 aos): Lleva dos aos trabajando con nosotros. Es responsable y trabajadora. He odo que antes trabajaba en una empresa relacionada con la contabilidad, de modo que contemplo la posibilidad de ofrecerle un contrato fijo. En la cadena, sus capacidades estn desaprovechadas. Se llevaba muy bien con Yoshie Azuma, Yayoi Yamamoto y Kuniko Jonouchi. Solan trabajar en equipo, pero desde lo sucedido con el marido de Yayoi slo Masako y Yoshie trabajan juntas casi cada da. Antiguo compaero en Caja de Crdito T (35 aos): Masako era una empleada muy competente, pero su testarudez le hizo perder la confianza de sus superiores y de sus compaeros. No s qu ha sido de ella. Masako Katori est bastante bien considerada tanto en su barrio como en su trabajo actual. Sin embargo, la mayora de los que la conocen afirman no saber muy bien lo que est pensando. No existen rumores de relaciones extramatrimoniales, y su vida familiar parece estable. Aun as, nunca ha formado parte de ninguna organizacin y apenas se relaciona con sus vecinos. En cuanto a su marido, tampoco hay relaciones extramatrimoniales. Sus compaeros afirman que muestra poco inters por su trabajo. Quiz por eso no tiene perspectivas de ascenso en la empresa constructora donde trabaja. Al hijo de los Katori lo expulsaron del instituto cuando cursaba primero. Actualmente trabaja por horas como enlucidor. Se rumorea que no se habla con sus padres. En una fecha posterior al incidente, Yoshie Azuma y Akira Jumonji (Akira Yamada), del Million Consumers Center, se reunieron en casa de Masako Katori. Jumonji lleg en un Nissan Cima azul marino e introdujo un paquete de dimensiones considerables en la casa. Tres horas despus, sali con ocho cajas y las meti en el coche. Desconozco el contenido y el destino de las cajas. A Jumonji pude identificarlo por la matrcula del Cima. Informe sobre Akira Jumonji (Akira Yamada) Ex empleado de Million Consumers Center (25 aos): El jefe alardeaba de haber formado parte de una banda de Adachi llamada Los Budas de Seda. Al parecer, el cabecilla es el jefe de los Toyosumi. A la menor oportunidad nos echaba a sus colegas, lo que nos

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amilanaba bastante. Me estaba planteando dejar el trabajo. Ya s que era una agencia de crdito de pacotilla, pero no tena por qu ir proclamando a los cuatro vientos sus relaciones con las mafias. Empleado de una sala de juegos de Kabukicho (26 aos): Como le gustan las jovencitas, siempre vena a ligar con las colegialas. Yo sola rerme de l, pero lo cierto es que no le iba nada mal y siempre sala con una nia mona agarrada del brazo. Aseguraba que los negocios le iban viento en popa, pero creo que lo pasaba peor de lo que quera admitir. Era un tipo raro. Ya debe de saber que se haba cambiado el nombre. Empleada de un club de su barrio (30 aos aprox.): El otro da vino diciendo que haba cobrado una buena cantidad de dinero, pero como s que se dedica a los crditos, slo lo cre a medias. Es un buen cliente, pero a veces resulta un poco pesado. Los informes describan a la perfeccin lo que haban hecho Masako y sus compaeras. Sin embargo, ltimamente se haba juntado con ese tal Jumonji y, al parecer, haba emprendido un negocio a pequea escala: descuartizar cadveres. Su tenacidad era increble, se dijo Satake esbozando una sonrisa. Cansado de leer, dej los informes a un lado. Los altavoces an sonaban en la calle. Corri un poco las cortinas para que los dbiles rayos del sol invernal entraran en el piso y contempl las minsculas motas de polvo que flotaban en el aire, esperando con impaciencia a que se pusiera el sol. Quedaban varias horas hasta las siete, hora en que deba partir hacia su nuevo trabajo. Al cabo de unos minutos son el interfono. Satake se levant de un salto y escondi los informes debajo de la cama. Al descolgar el interfono, oy la voz afectada de Kuniko. Seor Sato? Soy Kuniko, la del cuarto. La haba pillado al vuelo. Satake sonri y se aclar la voz. Un segundo dijo. En seguida abro. Descorri las cortinas y abri la puerta de la terraza para airear el apartamento. Mientras arreglaba las sbanas, se asegur de guardar los informes en una bolsa. Al abrir la puerta, una rfaga del glido viento del norte le hizo llegar el fuerte olor del perfume que llevaba Kuniko. Era Coco, de Chanel. Satake lo recordaba porque un cliente se lo haba regalado a Anna y haba tenido que decirle que no se lo pusiera para trabajar: los perfumes fuertes se pegaban a la ropa de los clientes y causaban problemas. Siento molestarle dijo Kuniko mientras se alisaba el pelo y la falda. No se preocupe repuso l. Adelante. Gracias dijo ella entrando en el apartamento. Su voluminoso cuerpo ocup el recibidor. Iba con un vestido negro, unas botas nuevas y un grueso collar dorado, como si fuera a salir. Fiel a su costumbre, Satake se fij en sus prendas y accesorios: todos de imitacin. Mientras esperaba a que Satake la invitara a pasar al comedor, Kuniko mir con descaro hacia el interior del piso. Vaya, qu piso tan espacioso. Mi esposa se llev todos los muebles. Es un poco triste, pero esto es todo lo que me dej explic Satake sealando la cama al lado de la ventana. Kuniko ech un vistazo a la cama e inmediatamente apart la mirada, fingiendo incomodidad. Fue un gesto bastante coqueto, pero de haber sabido lo que Satake planeaba hacerle en esa cama hubiera salido de all como alma que lleva el diablo. Le he despertado? pregunt. Me preguntaba si estaba bien. Como ayer no fue al trabajo... Era mi da libre. Ah. Bueno, en realidad vena a despedirme.

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Adespedirse?pregunt Satake sorprendido. He dejado la fbrica. Qu pena coment, intentando aparentar decepcin. Pero no me mudo del bloque le anunci alegremen. Seguiremos siendo vecinos. Oh, cunto me alegro dijo Satake. No es que sea un piso muy cmodo, pero si quiere pasar... Kuniko se agach para quitarse las botas. Las cremalleras le haban dejado una marca en las pantorrillas. Espero que no le importe sentarse en la cama. Kuniko se acerc a la cama sin decir una palabra, mientras Satake la observaba de espaldas, calculando los pasos que iba a dar. Todo suceda ms rpido de lo que haba planeado, pero no se le presentara una ocasin mejor. No haba necesitado ninguna excusa para invitarla y, como haba dejado el trabajo, nadie iba a echarla de menos. No tengo ni una mesa dijo. Pues a m me gusta as respondi Kuniko sentndose en la cama. Mi piso est tan lleno de trastos... aadi, mirando extraada a su alrededor. Es como una oficina, verdad? Dnde guarda la ropa? No tengo nada ms respondi Satake sealando la cazadora y los pantalones que llevaba, arrugados despus de la siesta. Kuniko lo observ con detenimiento. Los hombres sois muy afortunados dijo por fin Kuniko. Podis vivir casi sin nada aadi, antes de sacar un cigarrillo de su bolso imitacin Chanel. Satake dej un cenicero limpio encima de la cama. Cerca de aqu hay un bar que est bien coment mientras encenda el cigarrillo. Le apetece ir? Es que no bebo respondi Satake. Qued decepcionada por la respuesta, pero pronto se recuper. Y si vamos a cenar? De acuerdo. Estoy listo en un minuto. Satake entr en el bao y se lav la cara y los dientes. Al mirarse en el espejo vio que el pelo y la barba le haban crecido. Su aspecto ya no era el de un empresario de Kabukicho, sino el de un guardia de seguridad de mediana edad. Sin em bargo, en el fondo de sus ojos vio que la fiera que haba estado en letargo durante tantos aos empezaba a despertar. Se sec con una toalla y abri la puerta. Kuniko segua sentada en la cama, esperando. Kuniko, qu le parece si pedimos algo de comer? Por ej emplo ? Le apetece un poco de sushi? Buena idea acept Kuniko con una sonrisa. Satake no tena la menor intencin de llamar a ningn sitio: no quera que nadie supiera que Kuniko estaba en su apartamento. Le preparar un caf dijo poniendo agua a hervir. Lo del caf era mentira: la cocina estaba tan vaca como el resto del piso. No obstante, abri un armario y se qued mirndolo, como si buscara algo. De repente, al sentir una presencia detrs de l, se volvi y se top con Kuniko, que miraba por encima de su hombro. Pero si est vaco... murmur ella. El qu? dijo l secamente. Kuniko se qued petrificada, como si acabara de pisar una serpiente en mitad de un camino. Slo quera ayudar... se excus dando un paso hacia atrs. Al volverse para dirigirse a la cama, Satake le pas el brazo derecho por el cuello y le tap la boca. Sus palmas se embadurnaron de pintalabios. Levant el voluminoso cuerpo de

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Kuniko y, pese a que sta patale unos segundos, su propio peso acab por hacerla ceder a la presin de su brazo. Cuando Kuniko cay al suelo inconsciente, Satake se encamin hacia la cocina a apagar el fogn. Al regresar al comedor, arroj su cuerpo flcido sobre la cama y empez a desnudarla. Terminada la operacin, le at las muecas y los tobillos a la cama, tal como haba imaginado esa misma maana. Era un ensayo perfecto para lo que iba a hacerle a Masako. Sin embargo, al ver el cuerpo rollizo de Kuniko ante l, su deseo se esfum y con l, el complicado plan que haba elaborado. Con una mueca de hasto, hizo una bola con las bragas que le haba quitado y se las meti en la boca. Kuniko volvi en s al instante y, con los ojos abiertos de par en par, mir desesperadamente a su alrededor para intentar averiguar qu estaba pasando. No vas a gritar, verdad? le advirti en voz baja pero con un tono amenazante. Kuniko neg con la cabeza, y Satake le quit las bragas de la boca, de manera que un hilo de saliva qued suspendido en el aire. No me hagas dao, por favor le suplic ella. Har todo lo que me digas. Satake la ignor. Estaba ocupado poniendo bolsas de basura debajo de su cuerpo para que no le ensuciara las sbanas. Qu haces? pregunt ella mientras se revolva en la cama. Nada. No te muevas. Por favor insisti ella, con lgrimas en los ojos. No me hagas dao. Yayoi mat a su marido, verdad? S, s confes Kuniko asintiendo con la cabeza. Y t, Masako y Yoshie descuartizasteis el cuerpo. S. Fue idea de Masako? S. Y cunto os pag Yayoi? Quinientos mil a cada una. Satake solt una carcajada al darse cuenta de que lo haban hecho por una miseria. Aun as, por su culpa l haba perdido los negocios que tanto esfuerzo le haba costado levantar. Masako tambin? No, ella no cobr nada. Y por qu? Porque es una arpa dijo Kuniko soltando la primera palabra que le pas por la cabeza. Satake volvi a rer. Cmo se conocieron Masako y Jumonji? Kuniko dud unos instantes, sorprendida de que ese hombre supiera tantas cosas sobre ellas. Creo que ya se conocan. Y por eso te prest el dinero? No. Fue una casualidad. Menuda historia le espet mientras ella rompa de nuevo a llorar. Un poco tarde para echarse a llorar, no crees? No me hagas dao. Te lo suplico. Un momento dijo l. Cmo se enter Jumonji? Yo se lo cont. Se lo has explicado a alguien ms? No. Sabas que tus compaeras han abierto un pequeo negocio haciendo lo mismo que hicisteis a Yamamoto? Mientras hablaba, Satake se sac el grueso cinturn de cuero. Al verlo, Kuniko empez a mover la cabeza con frenes. Lo sabas? insisti Satake. No!exclam Kuniko.

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O sea que no confan en ti. Ya no te necesitan. Satake le enroll el cinturn alrededor del cuello, y Kuniko intent soltar un grito que ahog en un gemido. Al ver que an necesitaba amordazarla, Satake recogi las bragas del suelo y se las meti hasta la garganta. A pesar de que Kuniko dej de respirar y se qued con los ojos en blanco, l dio un ltimo tirn al cinturn con todas sus fuerzas. Era el segundo asesinato que cometa, pero no sinti ninguna emocin. Desat el cadver de la cama y lo puso en el suelo, donde lo envolvi en una manta. A continuacin, lo sac a la terraza y lo coloc en un rincn, a salvo de las miradas indiscretas de los vecinos. Al alzar la cabeza, vio que el sol se estaba escondiendo detrs de las montaas que haba visto esa misma maana y que ahora se fundan con la oscuridad que las rodeaba. Despus de cerrar la puerta de la terraza, examin el contenido del bolso de Kuniko. Cogi varios billetes de diez mil yenes de la cartera y dos juegos de llaves: el primero, del Golf, y el segundo, tal vez de su apartamento. A continuacin, meti la ropa y los zapatos en una bolsa y, despus de coger sus llaves y la cartera, sali al pasillo con la bolsa en la mano. Haba anochecido y, si bien el viento haba amainado, era incluso ms fro que el de la maana. Subi al piso de arriba por la escalera de emergencia y ech un vistazo al pasillo. Por suerte, no haba nadie. Entonces, evitando como pudo los triciclos y las plantas que abarrotaban el pasillo, lleg hasta la puerta del piso de Kuniko y la abri con la llave que le haba cogido del bolso. Vio ropa nueva, bolsas y envoltorios. Vaci la bolsa con las prendas de Kuniko y sali de la vivienda. Despus de comprobar que no haba nadie en el pasillo, cerr la puerta y se dirigi al ascensor. Al llegar a la planta baja, arroj la llave a una papelera y se encamin al parking que haba detrs del edificio para recoger su bicicleta. Pocos instantes despus se convertira en un guardia de seguridad de camino a su trabajo. 6 Jumonji estaba en el cielo. A su lado haba una preciosa colegiala con el uniforme de un famoso instituto. El pelo teido de castao le caa sobre las mejillas, de piel tersa y clara, y tena los labios rosados permanentemente entreabiertos. Sus cejas arqueadas resaltaban sus bonitos ojos y su minifalda apenas cubra sus piernas de modelo. Qu quieres hacer? le pregunt Jumonji esforzndose para que su voz no traicionara su excitacin. Me da igual murmur ella con una voz dulce y rasposa. Lo que t quieras. Su cuerpo desprenda un olor que Jumonji no acertaba a identificar. Vesta ropa de marca. Era una chica perfecta, como un milagro cado del cielo. De dnde habra salido? Era completamente distinta a las colegialas con las que Jumonji acostumbraba a salir, chicas que se pasaban horas y horas en bares deprimentes y cuyo pelo ola a champ barato. Sin embargo, gracias al dinero que haba conseguido con su nuevo negocio, poda permitirse llevar a esa chica a un buen hotel sin dejarse impresionar por los cien mil yenes que ella le haba pedido por adelantado. Qu te parece si vamos a un hotel? Como quieras. Quieres decir que...? La chica asinti tmidamente, y l empez a pensar en un hotel al que pudieran llegar antes de que ella cambiara de idea. En ese momento, su mvil empez a sonar en el bolsillo.

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Perdona un segundo dijo. Ese da haba delegado su trabajo en la agencia en una empleada de confianza para as poder divertirse. Pensando que se trataba de ella, contest con brusquedad. Jumonji, diga? Akira? Dnde ests, chaval? dijo una voz montona pero inconfundible. Soga? Qu tal? Gracias por lo del otro da. La chica not cmo cambiaba de tono y se dio la vuelta enfadada. Ante el temor de que escapara, Jumonji la cogi del brazo. No tienes por qu agradecrmelo repuso Soga. Ests en Shibuya? pregunt intrigado por el ruido de fondo. S, bueno... coment Jumonji dndole a entender lo inoportuno de la llamada. De veras ? No me digas que un tipo tan serio como t va a ligar a Shibuya. Es que... dijo Jumonji rascndose la cabeza. Segua agarrado al brazo de la chica, quien miraba a su alrededor, sin disimular las ganas de liberarse de l. Haba muchos hombres en Shibuya que, al igual que Jumonji, deseaban estar con una joven como sa. De hecho, algunos se le haban acercado. Al ver sus ojos vidos, Jumonji empez a impacientarse. De qu color te has teido el pelo? prosigui Soga, aprovechando la ocasin para chincharle. Queras algo? Ests con una chica, verdad? Mira que eres asaltacunas... Llmalo como quieras respondi Jumonji. Oye, no podramos hablar ms tarde? Pues no contest Soga con seriedad. Tenemos un trabajillo. Qu? exclam Jumonji soltando a la chica, que aprovech la ocasin para desaparecer con dos o tres tipos iguales a l que merodeaban por all. Mierda!, pens Jumonji al ver cmo se alejaba, con su minifalda y su precioso trasero. Pero los negocios eran los negocios. Con el dinero que ganara, podra permitirse diez chi cas como sa. Centrndose en la conversacin, pidi disculpas a Soga.. Perdona, estaba un poco distrado. Vaya, se te ha escapado? dijo Soga. Mejor as. Ms te vale estar centrado. Si la cagas, eres hombre muerto. Al imaginar la mirada de su socio pronunciando esas palabras, Jumonji not un sudor fro en las axilas. Lo siento. Bueno, de todos modos, el primero no fue nada mal. El cliente qued satisfecho. Oh. La conexin fall unos instantes. Jumonji se apart del gento para refugiarse bajo un toldo. Slo tienes que hacerlo igual de bien. Lo tendremos esta noche. Esta noche? repiti Jumonji, preguntndose si podra ponerse en contacto con Masako. Consult su reloj y comprob con alivio que eran las ocho. A esa hora an estara en casa. Es carne fresca. No podemos esperar mucho. Entendido. Hemos quedado en la entrada trasera del parque Koganei, a las cuatro. Ah estar. Esta vez nos llega por otra va dijo Soga con un tono ms apagado de lo habitual. Tambin ir yo, para asegurarme de que todo salga bien. Qu quieres decir? pregunt Jumonji. Los jvenes que pasaban por su lado lo miraban extraados, quiz porque no estaban acostumbrados a ver a alguien hablando con tanta seriedad por un mvil.

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El viejo del otro da me lo proporcion un proveedor de total confianza, pero el de hoy ha aparecido de la nada. Cmo? No pertenece a tu crculo de contactos? No explic Soga. Al parecer, el tipo ha odo hablar del servicio y quiere que lo hagamos nosotros. Cuando le he dicho que le iba a costar diez millones, ni se ha inmutado. As te sacas un milln ms. Y t tambin repuso Soga, adoptando el papel de patrn generoso. Jumonji haba olvidado a la chica y recuperado el buen humor. Si no informaba a Masako, se sacara tres millones de una tajada. Muchas gracias, Soga. Recuerda que toda precaucin es poca. Ir acompaado. Quiz sea mejor que desempolves tu katana. No digas bobadas dijo Jumonji con una sonrisa. !" f En cuanto colg, se pregunt si Soga habra hablado en serio respecto a lo de la katana, pero estaba demasiado excitado ante la perspectiva de ganar dinero como para preocuparse. Sac su agenda del bolsillo y busc el nmero de Masako; si no consegua ponerse en contacto con ella, se vera obligado a pasar otro da errando por la ciudad con un cadver en el maletero. Masako respondi inmediatamente. A juzgar por su voz, estaba resfriada. Tenemos otro trabajo le anunci. Le va bien? Vaya, qu rpido! exclam ella. Ser que lo hicimos bien dijo l. En lugar de sumarse a su entusiasmo, Masako guard silencio. Jumonji capt su incomodidad, pero tena que convencerla. Cuento con usted, Masako. Y si te niegas? Slo por esta vez. Por qu? No tengo buenas vibraciones. Es slo el segundo trabajo dijo Jumonji. Si no lo acepto, mi reputacin caer en picado. Mejor eso que arriesgarse a algo peor dijo Masako enigmticamente. Qu quiere decir? No s... Algo me huele mal. Quiz no se encuentre bien, pero eso no tiene nada que ver con el trabajo insisti Jumonji empezando a desesperarse. Tengo que ir hasta Kyushu para deshacerme de l. Usted no es la nica que se arriesga. Ya lo s murmur ella. Jumonji se enfad. Si se echa atrs, me ver obligado a recurrir a la Maestra. Y si ella tampoco quiere, a Kuniko. Esa foca hara cualquier cosa por dinero, no es as? No lo hagas respondi Masako. Si mete la pata, nos vamos todos al garete. Por eso mismo! exclam Jumonji. Lo haremos como la primera vez. Cuento con usted. De acuerdo transigi finalmente Masako. Por cierto, puedes proporcionarnos unas gafas protectoras? En cuanto tomaba una decisin, le gustaba ir al grano. Jumonji suspir aliviado. Llevar las que uso para ir en moto. Perfecto. Te llamar si surge algn contratiempo. Satisfecho por cmo haba ido la negociacin, Jumonji cort la comunicacin y mir su reloj. Quedaban varias horas hasta las cuatro. Tendra tiempo de encontrar a una joya como la de antes? Con lo que iba a cobrar, podra pagar lo que le pidiera. Se volvi de

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nuevo hacia la calle para iniciar su bsqueda. No poda perder tiempo pensando en por qu Masako se haba mostrado tan reticente a aceptar el trabajo. Las cuatro de la madrugada. Jumonji aparc el Cima en la entrada trasera del parque Koganei. Detrs de la verja que daba a la calle creca un espeso muro de vegetacin. Al otro lado de la calle se alzaba una hilera de casas con los postigos cerrados. No haba ninguna farola, y la zona estaba oscura y desierta. Jumonji mir hacia los rboles del parque, intentando ignorar el inquietante crujido de las hojas. De pronto record que Kuniko haba dejado cerca de all la parte del cadver de Kenji que le corresponda, y la coincidencia no le pareci un buen augurio. Haca fro. Se sorbi la nariz, y al intentar abotonarse la americana se dio cuenta de que no le quedaba ni un solo botn. Era culpa de la chica a la que haba intentado llevarse a la cama. La haba tomado por una colegiala, pero tena veintin aos. Al salir del bao, la haba pillado rebuscando en su americana. Los botones deban de haberse cado al arrebatrsela de las manos. Mala suerte, se dijo, aunque se apresur a olvidar esas palabras. Dentro de pocas horas cobrara tres millones de yenes. No poda decir que tuviera mala suerte. Mientras se esforzaba por ver las cosas con optimismo, oy el motor de un coche que se acercaba por la derecha e iluminaba con los faros la parte trasera del Cima. Buenas lo salud Soga con cara de sueo. A pesar de la hora, llevaba un abrigo de cachemira beige sobre un traje negro. Iba acompaado por el chico del pelo teido de rubio, que estaba al volante, y por otro muchacho con la cabeza rapada que se baj al mismo tiempo que l del Nissan Gloria negro. Gracias por venir le dijo Jumonji. Tengo curiosidad por ver qu pinta tiene ese tipo dijo Soga alzndose el cuello del abrigo y metiendo las manos en los bolsillos. El tipo y su mercanca coment Jumonji. Claro. Si est dispuesto a pagar diez millones, debe de ser digno de ver. Tienes razn. Piensas meterlo ah? pregunt Soga sealando el Cima. Dndesino? Uf! Qu asco! exclam Soga con una mueca. La primera vez, el chico rubio y el de la cabeza rapada le haban trado el cadver y el dinero, y Soga se haba limitado a organizado todo por telfono. Jumonji se haba molestado porque cobrara dos millones slo por eso. No es ms que una parte del trabajo. Bueno, t sabrs le dijo Soga, tras darle un golpecito en el hombro. En ese momento vieron los faros de una furgoneta que se les acercaba desde el otro lado. Por un instante a Jumonji le pareci que se trataba de un animal a punto de embestirlos. Es l dijo Soga. Apag el cigarrillo contra la verja y le dio la colilla al chico teido de rubio. Qu hago con esto? pregunt el joven. No podemos dejar ninguna prueba aqu, imbcil. Cmetela. Me la como? Gurdala donde quieras, estpido. El chico se apresur a meter la colilla en el bolsillo de su chaqueta. Jumonji trag saliva. Haba dejado de tener fro. La furgoneta se detuvo frente a ellos, pero los faros siguieron encendidos, impidindoles ver la matrcula. La puerta del conductor se abri y sali un hombre. Iba solo. Era alto y

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fornido, y vesta de forma sencilla: pantalones de trabajo y una cazadora. Su gorra le tapaba la cara. Sin embargo, al verlo, a Jumonji se le puso la carne de gallina. Soy Soga, de los Toyosumi se present Soga. Qu hace aqu tanta gente? murmur el hombre. Lo siento. Como no ha venido por la va normal... Podra decirnos cmo se ha enterado de nuestro servicio? Acaso importa? S. No insista dijo el hombre al tiempo que sacaba un sobre del bolsillo de su cazadora y se lo alargaba. Soga lo cogi y comprob el contenido. Jumonji mir por encima de su hombro y vio varios fajos de billetes de diez mil. Despus de contar el dinero, Soga asinti con la cabeza. Muy bien dijo. Adelante. El hombre abri la puerta de la furgoneta. En el interior haba un bulto con forma humana envuelto en una manta. Era un cuerpo bajo y grueso. Una mujer, pens Jumonji paralizado. Nunca haba contemplado esa posibilidad. Qu pasa? Tienes miedo? le pregunt el hombre con sorna al tiempo que tiraba del cadver para sacarlo. Los chicos de Soga se acercaron para ayudar, pero el hombre dej caer el cadver sobre el asfalto y cerr la puerta. Sin volverse, se subi a la furgoneta, dio marcha atrs, y se fue por donde haba venido. El sonido del motor reson por la calle durante unos segundos hasta desaparecer. Todo fue visto y no visto. Menudo mal rollo coment Jumonji. Qu esperas de un asesino? repuso Soga con una sonrisa. Realmente la habra matado l?, se pregunt Jumonji mientras miraba el cuerpo rechoncho envuelto en una manta y atado con una cuerda. Por qu se ha ido dando marcha atrs? Para que no viramos la matrcula, imbcil respondi Soga. Y para asegurarse de que no le seguimos. Jumonji empez a temblar al darse cuenta del lo en que se haba metido. Deba haberlo imaginado al ver la furgoneta. Soga abri el sobre, cogi tres fajos y le dio el resto a Jumonji. Toma le dijo. Todo tuyo. Jumonji se guard el sobre en el bolsillo y observ a los esbirros de Soga mientras introducan el bulto en el maletero del Cima. Es una mujer, verdad? pregunt como si se tratara de un trasto viejo. Eso parece coincidi Soga volvindose hacia l. Igual es una colegiala. No digas eso respondi Jumonji, que sinti un escalofro, provocado en parte por el aire helado del amanecer. Los esbirros cerraron el maletero con un fuerte golpe y se alejaron del coche olisqueando y frotndose las manos, como si acabaran de tocar algo sucio. Nos vamos dijo Soga, y le dio un golpecito en el hombro. Que te vaya bien. Soga dijo Jumonji mirndolo a los ojos. No quera quedarse solo. Soga se lami los labios inquieto. Qu pasa? Tienes miedo? No. No la cagues, me oyes? Hay mucho en juego. El chico rapado haba abierto la puerta del Gloria y esperaba a Soga. ste se subi al coche y le hizo una seal para que arrancara. A los pocos segundos, Soga y sus muchachos desaparecieron por donde haban venido, como si huyeran del escenario de un crimen.

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Jumonji se qued en la calle, a oscuras. Tras vencer las ganas de salir corriendo, entr en el Cima y arranc. Era la primera vez en su vida que tena tanto miedo. Cuando llevaba unos minutos conduciendo por las calles de la ciudad, se dio cuenta de que no tema tanto al cadver que llevaba en el maletero como al hombre que se lo haba entregado. 7 Finalmente, Masako dej atrs el resfriado. Al mirarse en el espejo vio un rostro plido, pero sin los signos de embotamiento en los ojos y la nariz que le haban causado tantas molestias durante toda la semana. Pens que era una irona que se hubiera recuperado para cumplir ese encargo. Por suerte, Yoshiki se haba ido a la oficina a la hora habitual, y Nobuki tambin haba salido a primera hora. Desde su ltima conversacin, Yoshiki pareca ms propenso a encerrarse en su cuarto. Como Masako le haba anunciado su intencin de irse, haca lo posible para reforzar sus defensas y no sentirse herido. Parecan estar separados pese a vivir bajo el mismo techo, si bien la situacin no la entristeca. Por su parte, Nobuki haba empezado a comunicarse de nuevo y, aunque sus preguntas se limitaban a asuntos prcticos como la comida, por lo menos era un avance. Sac el jabn y los botes de champ del bao, extendi la tela encerada y abri la ventana para que se disipara la humedad de la noche anterior. Iba a ser un da inusualmente caluroso para la poca del ao. Sin embargo, ni su recuperacin ni el buen tiempo eran suficientes para mitigar su inquietud. Cmo poda explicrselo a Jumonji y a Yoshie cuando se haban mostrado encantados de recibir el nuevo pedido? Qu significaba esa presencia ? A decir verdad, Masako empezaba a tener una vaga idea de su identidad. Se le haba ocurrido mientras guardaba cama por el resfriado, si bien no tena ninguna prueba en que basar sus suposiciones. Despus de cerrar la ventana y echar el pestillo, se dirigi al pasillo. Estaba impaciente, una impaciencia que no era fruto de la expectacin sino del miedo. No obstante, no tema tanto la llegada del cadver como lo que poda suceder despus. El hecho de no saber qu le deparara el futuro la converta en un manojo de nervios. Se puso las sandalias de Nobuki y sali al recibidor. No poda entrar en casa y quedarse esperando, pero tampoco salir a recibir a Jumonji, de modo que se qued ah de pie, con los brazos cruzados sobre el pecho para controlar su miedo. Mierdamurmur. Todo le pareca mal. No soportaba haberse visto superada por las circunstancias y no haber tenido tiempo de prepararse. Quiz fuera eso lo que esa presencia quera. Aunque fuera slo unos minutos, el Cima de Jumonji aparcado frente a su casa llamara la atencin, por lo que haba pensado en utilizar su Corolla, pero no haban tenido tiempo. La primera vez haba salido bien, pero nadie les garantizaba que en la segunda tuvieran la misma suerte. Le daba rabia haberse involucrado en algo tan mal organizado, y tena la impresin de haber cometido algn error, de olvidar algo. Mientras dudaba, an de pie en el reducido espacio del recibidor, su inquietud se fue hinchando como un globo a punto de explotar. Era una maana calurosa. El barrio estaba tan tranquilo como de costumbre. En el campo del otro lado de la calle se alzaba una columna de humo. Slo se oa el silbido lejano de un avin a reaccin y el ruido de alguien fregando los platos. Era una maana tpica de un barrio de las afueras. Masako observ el suelo rojo del solar de enfrente. La mujer que

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haba manifestado inters en comprarlo no haba vuelto a aparecer. Todo segua como siempre, pero aun as no las tena todas consigo, Se oy el ruido de una bicicleta al frenar. Buenos das! exclam Yoshie. Vesta su habitual chndal gris y un viejo canguro negro que deba de haber heredado de Miki. Masako se fij en sus ojos, enrojecidos y entrecerrados: los mismos que ella tendra si hubiera ido a trabajar. Hola, Maestra la salud Masako. Ests a punto? S, claro respondi Yoshie ms entusiasmada que de costumbre. A decir verdad, tena ganas de tener otro trabajo. Recuerdas que te lo coment? Date prisa la apremi Masako mientras dejaba la bicicleta en el porche. Yoshie se apresur a entrar en casa y se quit los zapatos. Qu tal tu resfriado? le pregunt preocupada. No se vean desde el da en que Masako haba ido a su casa bajo la lluvia. Ya est curado. Me alegro. Pero no creo que este trabajo sea bueno para tu salud, con tanta agua y todo lo dems. Se refera al hecho de que la ltima vez haban comprobado que era mejor dejar el grifo abierto mientras descuartizaban el cadver. Y en la fbrica? Todo igual? Pues no respondi Yoshie en voz baja. Kuniko lo ha dejado. Eh? Kuniko? S. Hace tres das. El jefe intent convencerla, pero ya sabes cmo es. No hemos vuelto a verla explic mientras se quitaba el canguro y lo doblaba con cuidado. Masako observ distradamente el gastado forro blanco. Yayoi tampoco viene. Como me aburra sin vuestra compaa, he puesto la cadena a dieciocho. Si hubieras visto cmo se quejaban las dems. Son unas niatas. Ya lo creo. Por cierto, anoche el brasileo pregunt por ti. El brasileo? Ese chico... Miyamori. Qu quera? Me pregunt si habas dejado el trabajo. Creo que le gustas. Sin hacer caso del tono burln de Yoshie, Masako record el rostro ofendido de Miyamori mirndola de pie en medio del camino que llevaba a la fbrica. Le pareci una imagen muy lejana. Yoshie esper un momento a que dijera algo, pero al ver que no lo haca prosigui. Su japons ha mejorado muchsimo, como todava es joven... ; Yoshie estaba muy locuaz, tal vez como consecuencia de la tensin acumulada ante la tarea que les aguardaba. Masako dejaba que las palabras de su compaera le resbalaran como gotas de lluvia y esperaba a que amainara para exponerle sus temores. En ese momento oyeron un coche acercarse. Ya est aqu! exclam Yoshie irguindose. Un momento dijo Masako mientras miraba por la mirilla de la puerta de entrada. El Cima de Jumonji estaba aparcando frente a su casa. Era la hora prevista. Masako entreabri la puerta y se asom. Jumonji sali del coche con la cara grasienta despus de pasar la noche en vela. Masako le susurr a travs de la puerta, creo que el cadver de hoy no te va a gustar en absoluto. Porqu?

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Es una mujer murmur. Masako chasc la lengua. El trabajo era horrible de por s, pero an lo era ms descuartizar un cuerpo semejante al suyo. Despus de mirar a su alrededor para asegurarse de que nadie los viera, Jumonji abri el maletero. Al ver el bulto enrollado en una manta, Masako se ech atrs. El cadver del viejo que haban descuartizado tambin era bajo, pero muy delgado, apenas tena carne. Sin embargo, esta vez se trataba de un cuerpo rechoncho con el torso abultado. Qu pasa? pregunt Yoshie acercndose por detrs. Al ver el fardo solt un grito. A Kenji y al anciano tambin los haban envuelto en una manta, pero la meticulosidad con que haban atado a ese cadver tena cierto aire siniestro. Entrmoslodijo Jumonji. Alarg los brazos hacia el bulto sin mirarlo. Masako cogi un extremo del cuerpo flcido y pesado, y entre los dos lo llevaron hasta el bao. Al dejarlo sobre la tela encerada, se miraron intrigados. He pasado mucho miedo. El tipo que me lo entreg era horrible. Porqu? Llevaba escrito en la cara que la haba matado. Por qu dices eso? inquiri Yoshie llevndose una mano al pecho. Slo lo entreg, no? Ya s que parece raro, pero supe de inmediato que haba sido l quien la haba asesinado repuso alzando la voz. Tena los ojos inyectados en sangre. Masako no replic, pero estaba de acuerdo con l. En el caso de Yayoi, tambin ella haba pensado lo mismo: la noche en la que haba matado a Kenji no pareca la misma. Venga, brelo dijo Yoshie. Eres el hombre. YO? Pues claro. Jumonji cogi las tijeras, temeroso, se agach y cort la cuerda. A continuacin, cogi un extremo de la manta y tir de l, dejando al descubierto unas piernas blancas y gruesas, con manchas moradas en las pantorrillas. Yoshie solt un grito y se escondi detrs de Masako. Despus apareci un tronco rollizo, sin aparentes signos de violencia y con los pechos henchidos cados a ambos lados. La mujer, aunque gorda, estaba en la flor de la vida. ;; El cadver estaba completamente desnudo, pero la cabeza segua envuelta en la manta, como si se negara a revelar su identidad. Masako se agach para ayudar a Jumonji a destapar el cuerpo y su mano se qued paralizada en el aire: la cabeza estaba cubierta con una bolsa de plstico negro atada al cuello con una cuerda. Esto es horrible coment Yoshie mientras sala del bao. Jumonji estaba plido, pareca a punto de vomitar. No le habrn destrozado la cara, verdad? pregunt horrorizado. Un momento dijo Masako con un presentimiento. Cogi las tijeras y cort la bolsa rpidamente. Es Kuniko. Ah estaba: el rostro flcido, la lengua fuera y los ojos entreabiertos. Con la presencia de ese cuerpo conocido, el bao, que hasta entonces no haba sido ms que el lugar destinado a descuartizar cadveres, se convirti en un velatorio. Jumonji se qued petrificado; Yoshie empez a sollozar. Cmo era ese tipo? pregunt Masako a Jumonji. Quin era? No lo he visto bien respondi exhausto. Era alto y fuerte, y tena una voz profunda. Eso no nos sirve de nada repuso Masako exasperada. Cmo quiere que sepa quin era? se quej Jumonji mirando hacia otro lado.

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Yoshie lloraba sentada en la pequea sala que daba acceso al bao. Es un castigo del cielo repeta. No tenamos que habernos metido en este embrollo. Cllate! le orden Masako mientras sala del bao y la agarraba del cuello de la camisa. No lo entiendes? Van a por nosotros. Yoshie la mir atnita, no entenda lo que Masako intentaba explicarle. Qu quieres decir? Quieres ms pruebas? Nos han enviado a Kuniko. Tal vez se trate de una casualidad murmur Yoshie. Pero qu dices? exclam Masako exaltada. Se puso un dedo en la boca y se lo mordi para controlarse. Cuando me dijeron que fuera a recogerlo al parque Koganei intervino Jumonji, me pareci un mal presagio. Al parque Koganei? repiti Masako sintiendo un escalofro. O sea que lo saban todo. Y por eso haban matado a Kuniko y se la haban entregado a modo de amenaza. Pero por qu? Se volvi para mirar el rostro inexpresivo de Kuniko. Imbcil! le grit. Al menos podras contarnos qu es lo que sucede! Jumonji la cogi del brazo. Se encuentra bien, Masako? Qu te pasa? dijo Yoshie boquiabierta. Quiz ahora me creis. El qu? Que van a por nosotros dijo girndose para mirarlos. Se metieron en casa de Yayoi para espiarla, y tambin husmearon por aqu. Ahora han encontrado a Kuniko, la han matado y nos la han enviado. Pero por qu? pregunt Yoshie medio llorosa. Aunque hayan matado a Kuniko, por qu iban a enviarla aqu? Tiene que ser una coincidencia. No seas ingenua insisti Masako. Quieren que sepamos que estn al corriente de todo. Pero por qu?. Venganza dijo Masako. En el instante en que pronunci esa palabra, el misterio pareci resolverse por s solo. Ese tipo quera venganza, una venganza cara y complicada. Al principio haba pensado que iba tras el dinero del seguro, pero se haba equivocado. Si hubiera querido dinero, no se hubiera gastado diez millones para asustarlos envindoles el cadver de Kuniko. Era terrible. Masako luchaba desesperadamente para no romper a llorar. Pero quines son? pregunt Jumonji con el ceo fruncido. Quiz sea el propietario del casino. Es el nico de quien sospecho. Jumonji y Yoshie se miraron. Cmo se llama? quiso saber Jumonji. Mitsuyoshi Satake respondi despus de consultar el peridico. Tiene cuarenta y tres aos. Lo dejaron libre por falta de pruebas y despus desapareci. El tipo que viste poda tener cuarenta y tres aos ? le pregunt Yoshie a Jumonji. No lo s. Estaba oscuro y llevaba una gorra. Pero la voz quiz s fuera la de un hombre de esa edad. O sea que yo soy el nico que lo ha visto aadi Jumonji con una mueca, como si hubiera recordado algo desagradable. Espero no tener que verlo nunca ms. Qu vamos a hacer? pregunt Yoshie echndose de nuevo a llorar. Qu voy a hacer? Coge el dinero y vete le dijo Masako mientras segua mordindose el dedo. No puedo irme respondi Yoshie. Entonces, tendrs que andarte con cuidado.

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Dicho esto, Masako se volvi hacia el cadver de Kuniko. Eso era lo primero que haba que solucionar. Tenan que descuartizarlo? En realidad, no haba ninguna necesidad de hacerlo, puesto que el cliente no estaba interesado en hacerla desaparecer. Aun as, era muy arriesgado deshacerse de ella tal cual. Qu hacemos con Kuniko? pregunt finalmente. Vayamos a la polica propuso Yoshie sentada al lado de la lavadora. No quiero acabar como ella. Si acudimos a la polica, nos detendrn a todos. Es eso lo que quieres? No respondi Yoshie. Entonces, qu hacemos? Deshacernos de ella dijo Jumonji sin dejar de mirar los grandes pechos de Kuniko. Dnde? Donde sea. Y despus haremos como si nada hubiera sucedido. Estoy de acuerdo dijo Masako. Pero tenemos que asegurarnos de que la culpa del asesinato recaiga en Satake. Y cmo? inquiri Jumonji observndola con escepticismo. No lo s. Pero tenemos que demostrarle que no le tenemos miedo. Qu necesidad hay de hacer eso? pregunt Yoshie, incrdula. Acaso te has vuelto loca? Tenemos que devolverle el golpe. Si no, acabar con todos nosotros. Y cmo vamos a hacerlo? insisti Jumonji mientras se acariciaba la barba de dos das. Tal vez devolvindole el cadver de Kuniko. No sabemos dnde vive objet Yoshie con las manos en la cara. Tienes razn admiti Masako. Un momento dijo Jumonji haciendo un gesto con la mano. Pensemos con calma. Es importante. De repente, Masako se dio cuenta de que Kuniko tena algo en la boca, as que se puso unos guantes de plstico y se lo sac. Eran unas bragas negras de encaje. Al recordar la ropa interior barata que sola llevar en la fbrica, pens que se las haba puesto esperando que alguien se las quitara. Le debieron servir de mordaza mientras la estrangulaba observ Jumonji horrorizado, con los ojos fijos en las marcas que Kuniko tena en el cuello. Jumonji, pudiste ver si ese tipo era atractivo? le pregunt Masako con las bragas en la mano. No le vi bien, pero s, pareca apuesto. Deba de ser un ligue, pens Masako al tiempo que intentaba recordar si Kuniko haba mencionado a algn hombre. Sin embargo, ltimamente no haban hablado mucho, de modo que no saba nada de su vida sentimental. Supongo que slo nos queda una alternativa: descuartizarla dijo encogindose de hombros. Conmigo no cuentes murmur Yoshie. No pienso participar en esta locura. O sea que no necesitas el dinero dijo Masako. Ol vdate del milln que te promet. Lo har sola y cobrar tu parte. Un momento repuso Yoshie levantndose de un salto. Tengo que mudarme de casa. Tienes razn. No puedes quedarte toda la vida en esa vivienda. Si hay un incendio, adis Yoshie dijo Masako maliciosamente. Entonces se volvi hacia Jumonji, quien ignoraba de qu estaban hablando. Trenos las cajas. Seguiremos el plan original: te las llevars a Kyushu. O sea que lo hacemos? Acaso nos queda otra opcin?

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Masako intent tragar saliva, pero sta se le atragant en la garganta, como si su cuerpo no quisiera aceptarla. Tambin su cerebro se negaba a aceptar lo que estaban a punto de hacer. Voy a buscar las cajas anunci Jumonji, contento por poder salir de ah. Masako le dirigi una mirada reprobadora. Ni se te ocurra salir corriendo le advirti Masako. Me has entendido? S. An tienes mucho que hacer. Ya lo s replic ante la insistencia de Masako. Qu vas a hacer, Maestra? pregunt Masako a Yoshie, que segua sentada, con los ojos clavados en el cadver de Kuniko. Cuenta conmigo respondi Yoshie. Lo hago, cobro y me traslado. Como quieras. Y t adonde piensas ir? De momento, me quedo. Por qu? inquiri Yoshie alzando la voz, pero Masako no le respondi. De hecho, apenas oy la pregunta de su compaera, ya que estaba pensando en las palabras que haba dicho Jumonji: O sea que yo soy el nico que lo ha visto. Se pregunt si eso sera verdad, si ella no habra coincidido en algn sitio con ese tal Satake. No poda quitarse esa idea de la cabeza. En seguida vuelvo dijo Jumonji. Masako se puso el delantal de plstico y se dirigi a Yoshie, que segua postrada en el suelo. Maestra, pon la cadena a dieciocho. 8 Kazuo subi la chirriante escalera metlica que llevaba a su piso, ubicado en el edificio prefabricado de dos plantas que haca las veces de residencia para los empleados brasileos de la fbrica. Los matrimonios tenan una vivienda para ellos solos, pero los jvenes solteros como Kazuo tenan que compartirla con otro compaero. El espacio era exiguo: una pequea sala de seis tatamis, una cocina y un bao. La nica ventaja que tena era que se poda ir al trabajo a pie. Al llegar al rellano, Kazuo se detuvo y ech un vistazo a su alrededor. En la casa de campo al otro lado de la calle el viento agitaba la ropa olvidada en el tendedero, mientras que en la estrecha calle que daba acceso a su edificio una hilera de crisantemos secos brillaba a la blanquecina luz de las farolas. El paisaje de los primeros meses de invierno era desolador. En Sao Paulo ya era verano, pensaba Kazuo a la par que experimentaba una opresin en el pecho. Las puestas de sol, el olor a feijoa y el aroma a flores llenaban las calles, las chicas bonitas con sus vestidos blancos, los nios que jugaban en los callejones, la pasin en las gradas del estadio del Santos. Qu haca l ah, lejos de todo eso? se era el pas de su padre?, se preguntaba mientras miraba de nuevo el paisaje que le rodeaba. La oscuridad lo haba cubierto todo, excepto algunas luces encendidas en las casas ms cercanas, donde viva gente desconocida, y, un poco ms all, el brillo azulado que desprendan las farolas de la fbrica. se nunca podra ser su hogar. Se apoy en la baranda metlica, se cubri el rostro con las manos y se ech a llorar. Su compaero de piso estara en casa, mirando la tele. Los nicos lugares donde poda tener un poco de intimidad eran ese pasillo y la parte de arriba de la litera que comparta con Alberto.

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Se haba propuesto dos metas. O, para ser ms exactos, tres. La primera era trabajar dos aos en la fbrica y ahorrar dinero suficiente para comprarse un coche. La segunda, conseguir que Masako lo perdonara. Y la tercera, adquirir un nivel aceptable de japons para alcanzar su segundo objetivo. De momento, la nica que le pareca posible superar era la tercera. Haba mejorado mucho con el idioma, si bien la persona destinataria de sus esfuerzos evitaba hablarle desde aquella maana. Tal como iban las cosas, ni siquiera tendra la oportunidad de intentar convencerla. Era evidente que se haba equivocado. Masako no estaba dispuesta a perdonarle, o al menos no del modo que a l le hubiera gustado, es decir, de forma que le permitiera enamorarse de l. As pues, al darse cuenta de que la segunda meta era prcticamente inalcanzable, su decisin de perseverar en la primera empez a tambalearse. Al fin y al cabo, conseguir a Masako haba resultado ser lo ms difcil. Pero no se deba a la meta en s misma ni nada parecido, sino que era algo que escapaba a su control. Y tal vez fuera se el verdadero objetivo: aprender a aceptar los hechos que escapaban a su control. Al comprender esa realidad, Kazuo se ech a llorar an con ms fuerza. De pronto pens que haba llegado el momento de volver. Ya haba tenido suficiente: por Navidades regresara a Sao Paulo. Le daba igual si no poda comprarse un coche. Lo nico que poda hacer en Japn era rellenar cajas de comida aborrecible. Si quera estudiar informtica, lo hara en Brasil. Quedarse en Japn era demasiado duro. En cuanto tom esa decisin, se sinti ms ligero, como si hubieran escampado los nubarrones que cubran el cielo. Las metas que se haba impuesto le parecan irrelevantes; ahora se senta como alguien que haba perdido la batalla consigo mismo. Alz la vista y dirigi una mirada hostil a la fbrica, que se alzaba en medio de la oscuridad. En ese instante oy una dbil voz femenina que lo llamaba desde la calle. Miyamori! Kazuo mir hacia abajo, convencido de que la voz era una imaginacin suya, y vio a Masako. Llevaba unos vaqueros y una vieja parka con tiras de celo tapando los agujeros. Kazuo observaba perplejo a la persona en quien haba estado pensando hasta ese momento. Pareca un sueo. Miyamori! repiti Masako, esta vez ms fuerte. S respondi l al tiempo que bajaba la escalera. Masako estaba en la sombra, evitando la luz de las farolas, seguramente para que no la vieran los inquilinos de los pisos de la planta baja. Kazuo dud unos segundos, pero finalmente se acerc a ella. A qu haba venido? A humillarlo? Sin embargo, su repentina aparicin haba reavivado su inters por lograr su objetivo, como si alguien hubiera echado un tronco a un fuego a punto de apagarse. Kazuo se detuvo, nervioso, intentando dominar sus emociones. Quiero pedirte un favor dijo ella sin andarse con rodeos. De cerca, su rostro era como una madeja de hilo imposible de desenmaraar, pero aun as era atractivo. Haca mucho tiempo que no estaban frente a frente, y Kazuo estaba ansioso por escuchar sus palabras. Podras guardarme esto en tu taquilla? Masako sac un sobre de su bolso negro. Pareca contener documentos y pesar bastante. Kazuo lo observ con detenimiento, sin saber muy bien si cogerlo. Porqu? Porque no conozco a nadie ms que tenga una taquilla en la fbrica. Al escuchar esas palabras, Kazuo se sinti decepcionado. sa no era la respuesta que esperaba. Hasta cundo?

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Masako hizo una pausa antes de responder. Hasta que lo necesite. Me entiendes? S respondi l. La curiosidad que senta iba en aumento. Por qu no se quedaba ella el sobre? No estara ms seguro en su casa? Y si necesitaba una taquilla, en la estacin haba muchas. Te ests preguntando por qu lo hago, verdad? dijo Masako relajndose un poco. No puedo tenerlo en casa, pero tampoco quiero arriesgarme a que me lo roben si lo dejo en el trabajo o en el coche. Kazuo cogi el sobre. Tal como haba imaginado, era muy pesado. Qu hay dentro? pregunt. Si quiere que se lo guarde tendr que decrmelo. Dinero y mi pasaporte respondi Masako al tiempo que sacaba un cigarrillo del bolsillo de la parka y lo encenda. Kazuo pareca sorprendido. Si el sobre contena dinero, haba una buena suma. Por qu se lo confiaba a l? Cunto? Siete millones dijo ella con el mismo tono seco con el que anunciaba el nmero de cajas en la cadena. Y el banco? pregunt Kazuo con voz temblorosa. Imposible. Puedo preguntarle por qu? Porque es imposible respondi Masako exhalando una bocanada de humo y mirando hacia un lado. Kazuo se qued pensativo. Y si no estoy cuando lo necesite? Esperar hasta que pueda ponerme en contacto contigo. Cmo? Vendr aqu. De acuerdo. Vivo en el piso 201. Cuando venga, iremos a buscarlo a la fbrica. Gracias. Kazuo se pregunt si vala la pena decirle que iba a regresar a Brasil a finales de ao, pero decidi no hacerlo. Le preocupaba ms el lo en el que pareca estar metida Masako. Hace das que no acude a la fbrica. No. He estado resfriada. Pens que lo habra dejado. No voy a dejar el empleo respondi Masako volvindose hacia la calle oscura que conduca a la fbrica abandonada. Kazuo percibi una sombra de miedo en sus ojos y se convenci de que le haba sucedido algo malo. Algo relacionado con la llave que haba arrojado a la alcantarilla. Siempre haba sido especialmente sensible para ese tipo de cosas, lo que a la vez era una ventaja y un inconveniente. Estaba convencido de que en esa ocasin supondra una ventaja para l. Tiene algn problema? Masako se volvi para mirarlo. Se me nota, no es as? S dijo l asintiendo con la cabeza. El miedo de ella se reflejaba en sus pupilas. Tengo un problema, pero no necesito ayuda... Slo que me guardes el sobre. Qu tipo de problema? insisti Kazuo, pero Masako apret los labios y no respondi. l crey haberse excedido. Lo siento dijo sonrojndose en la oscuridad. No te preocupes. Soy yo quien debera disculparse. Kazuo se guard el sobre en el bolsillo interior de su caza

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dora negra y se subi la cremallera. Masako se sac un llavero del bolsillo y se volvi para irse. Deba de haber aparcado cerca de all Hasta luego. Masako dijo Kazuo. S? Me perdona? Claro, Del todo? S dijo ella con la vista clavada en el suelo. Kazuo estaba desconcertado: acababa de superar con facilidad la prueba que consideraba ms difcil. Con demasiada facilidad. La observ durante unos instantes; comprenda que haba sido tan fcil porque no se trataba del tipo de perdn que l esperaba: si no consegua conquistar su corazn, el perdn no le serva de nada. Se llev la mano al pecho y, mientras buscaba la llave que llevaba colgada del cuello, tropez con el grueso sobre que acababa de guardarse. Pero... murmur l. Sin levantar los ojos, Masako lade la cabeza, esperando a que prosiguiera. Por qu me ha dado un sobre tan importante? Kazuo necesitaba saberlo. Masako apur el cigarrillo, lo tir al suelo y lo pis para apagarlo. No estoy segura dijo levantando la cabeza. Supongo que no tengo a nadie ms a quien recurrir. Kazuo mir sorprendido las finas arrugas que se formaban alrededor de sus labios. Por primera vez se daba cuenta de lo sola que estaba. Si tuviera familia o amigos en quien confiar, qu necesidad tendra de poner algo tan valioso en manos de un extranjero a quien apenas conoca? Masako se gir hacia un lado para rehuir su mirada y dio un puntapi en el suelo, haciendo volar varias piedrecillas que aterrizaron detrs de Kazuo. ste trag saliva y repiti las palabras que acababa de or. No tiene a nadie? No admiti Masako negando con la cabeza. No tengo a nadie ni conozco ningn sitio seguro donde guardarlo. Porque no puede confiar en nadie? Exacto respondi ella mirndolo de nuevo a la cara. Y confa en m? pregunt. La observaba conteniendo la respiracin. S respondi ella sin apartar la mirada. Masako le dio la espalda y ech a andar por el oscuro camino que llevaba a la fbrica. Gracias murmur l. Inclin la cabeza y se llev la mano derecha al pecho, no al bolsillo donde se haba guardado el dinero, sino al corazn. Salida 1 Yayoi observaba su alianza de boda como si no la hubiera visto nunca. Un anillo de platino con un diseo convencional. Recordaba perfectamente el da en que lo haban comprado. Era un domingo de principios de primavera, y haba ido con Kenji a elegirlo a unos grandes almacenes. Despus de echar un vistazo al escaparate, Kenji haba entrado en la joyera y haba escogido el ms caro, insistiendo en que se trataba de algo para toda la vida. Yayoi no haba olvidado los nervios y la alegra que haba experimentado ese da.

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Adonde haban ido a parar esos sentimientos? En qu momento se haba apagado el amor que ambos se profesaban? Haba matado a Kenji. De repente, sinti una fuerte punzada en el corazn. Al fin se haba dado cuenta de la gravedad del acto que haba cometido. Se levant de la silla de la sala de estar y se dirigi a la habitacin. De pie, frente el espejo, se levant el jersey y observ su estmago para comprobar que la causa que la haba impulsado a matarlo segua ah. Sin embargo, el hematoma que simbolizaba el odio que haba nacido entre ellos haba perdido intensidad hasta desaparecer sin dejar rastro. No obstante, se haba sido el motivo por el que haba asesinado al hombre que insisti en comprarle el anillo ms caro, que iba a ser para toda la vida; ni siquiera estaba dispuesta a aceptar su culpa. Poda seguir viviendo as?, pens mientras se dejaba caer sobre el tatami. Al cabo de unos instantes, alz los ojos y vio a Kenji, mirndola desde la foto del altar familiar, impregnada del olor a incienso que los nios encendan de forma intermitente. Mientras observaba el rostro que le sonrea desde una foto tomada en un camping, Yayoi empez a sentirse indignada. Por qu cambi? Por qu era tan cruel con ella? Por qu nunca se mostr dispuesto a ayudarla con los nios ? A medida que se formulaba esas preguntas y se secaba las lgrimas que le brotaban de los ojos, sus antiguos sentimientos resurgieron, como una oleada, y arrastraron consigo cualquier indicio de arrepentimiento. Quiz no tena que haberlo matado, pero aun as no poda perdonarlo, se repeta una y otra vez. El hecho de haber acabado con su vida no significaba que perdonara todo lo que le haba hecho. Jams podra hacerlo. Todo haba sido culpa suya, por haber cambiado tanto, por serle infiel, por haberla traicionado. Quien acab con la felicidad de la pareja no haba sido otro que el propio Kenji. Volvi a la sala y abri la puerta corredera que daba al jardn, donde, aparte de los triciclos y el columpio, ya no caba nada ms. A un extremo del mismo se alzaba la decolorada pared de hormign de la casa adyacente. Yayoi se quit el anillo y lo tir con todas sus fuerzas hacia el jardn de sus vecinos, pero rebot en la pared y volvi a caer en algn punto de ste, lo que hizo que se arrepintiese de haberse deshecho de la alianza, aun cuando tambin se senta satisfecha por haber roto con todo. Contempl la franja de piel blanca que resaltaba en su dedo anular a la luz de noviembre. Haba algo ridculo en la marca de ese anillo que no se haba quitado en ocho aos. La marca de una ausencia y de una liberacin. El signo que anunciaba que todo haba terminado. De repente, oy el timbre del interfono. Acaso alguien haba visto lo que acababa de hacer? Sali al jardn con los pies descalzos y estir el cuello para mirar hacia la puerta de entrada, donde un hombre alto y con traje pareca esperar tranquilamente. Por suerte, no se dio cuenta de que ella lo observaba desde el jardn. Se apresur a entrar en casa e, ignorando los negros grumos de tierra que se haban pegado a sus medias, cogi el interfono. Quines?pregunt. Me llamo Sato. Conoc a su marido en Shinjuku. Ah. He venido a presentarle mis respetos. Yadijo Yayoi. Aunque la visita le resultaba un incordio, no poda echar de casa a alguien que se haba desplazado hasta su hogar para expresar sus condolencias. Ech un rpido vistazo a la sala y al dormitorio, donde se encontraba el altar, y, tras decidir que estaban presentables, se

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dirigi al recibidor. Al abrir la puerta, un hombre robusto y con el pelo corto le hizo una profunda reverencia. Siento molestarla dijo con voz suave y afable. Lamento mucho lo que le ha sucedido a su marido. Yayoi correspondi a la reverencia como una autmata, aunque no pudo evitar sentirse ridicula, pues Kenji haba muerto a finales de julio, haca ya casi cuatro meses. Ahora bien, como de vez en cuando an reciba llamadas de condolencia de conocidos que acababan de enterarse de lo sucedido, se esforz por actuar con naturalidad. Le agradezco su visita. Sato le dirigi una larga mirada. Observ su rostro, sus ojos y su nariz. Y, aunque su gesto no le result desagradable, Yayoi tuvo la sensacin de que la conoca y que estaba contrastando la realidad con la informacin de que dispona. Tambin ella lo mir. Se preguntaba qu tipo de relacin poda haber tenido con Kenji aquel hombre de gesto indescifrable, tan diferente de aquellos con los que se relacionaba su marido y de sus compaeros de trabajo, sencillos y francos. Sin embargo, el barato traje gris y la sosa corbata que llevaba evidenciaban que se trataba de un oficinista de medio pelo. Si no es molestia, me gustara presentarle mis respetos insisti l con un tono ms humilde, como si hubiera percibido las reservas de Yayoi. Adelante dijo ella, obligada a dejarlo entrar, a pesar de que, mientras lo guiaba por el pasillo, empezaba a arrepentirse de haberlo invitado a pasar. Es aqu -le inform a la par que sealaba la habitacin donde haba puesto el altar. Sato se arrodill y junt sus manos frente a la foto de Kenji. Yayoi se dirigi a la cocina para preparar t sin dejar de mirar hacia la habitacin, preguntndose por qu ese hombre no le haba trado un presente de condolencia, como era costumbre. No es que le importara demasiado, pero formaba parte del protocolo. Gracias le dijo cuando l hubo terminado. Quiere sentarse? Dej la bandeja con el t encima de la mesa de la sala. Sato se sent delante de ella y la mir a la cara. Yayoi se extra al ver que en sus ojos no haba ni rastro de tristeza po