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Qu es un dinosaurio?

Los dinosaurios son un grupo extinto de reptiles, conocido tan slo a travs de restos fsiles. Las palabras dinosaurio y fsil tienen un significado peyorativo en el lenguaje corriente; se llama dinosaurio a alguien o a alguna organizacin que sigue viviendo cuando ya no se le necesita; un fsil es una persona vieja, seca y aburrida. Entonces, por qu tantas personas los encuentran fascinantes? En general es verdad que los dinosaurios son reptiles enormes. La palabra dinosaurio significa lagarto terrible, y sintetiza la impresin que nos producen. Los mayores de ellos fueron los animales ms gigantescos que jams existieran sobre la tierra. Entre stos se incluyen los saurpodos herbvoros de cuello largo, como el Seismosaurus, que alcanzaba el largo de 5 autobuses aparcados uno detrs del otro, y el Ultrasauros, con una altura de 15 metros cuando estiraba la cabeza hacia arriba, como las jirafas. Por su tamao, estos gigantes rivalizaban con las ballenas ms grandes que ocupan los ocanos actuales. Es algo sorprendente, porque el agua acta como soporte para el gran tamao de la ballena, pero los dinosaurios carecan de este soporte. Los animales terrestres ms grandes que conocemos en la actualidad, los elefantes, llegan a pesar cinco toneladas; una insignificancia si lo comparamos con el peso estimado del Ultrasauros: el equivalente a 22 elefantes. Los dinosaurios carnvoros, aunque no llegaban a esas magnitudes, tambin eran enormes. El Tyrannosaurus meda 15 metros de largo, 6 metros de altura y posea unos dientes muy eficaces para cortes carne, de 18 centmetros de largo. Fue el carnvoro terrestre ms grande de todos los tiempos. Sin embargo, no todos los dinosaurios eran monstruosos. Muchos carnvoros eran cazadores giles, de escaso peso, no ms grandes que un nio de la especie humana, y se alimentaban de lagartos y mamferos del tamao de un ratn. Unos de los ms pequeos, el Saltopus y el Compsognathus, medan 50 y 90 centmetros respectivamente, y tal vez no hayan pesado ms de tres kilogramos. El Micropachycephalosaurus era el ms pequeo, herbvoro, del tamao de un conejo pequeo.