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Jane Yolen

HERMANA LUZ, HERMANA SOMBRA


Ediciones B., S. A.

Ttulo original: Sister Light, Sister Dark

Traduccin: Paola Tizano 1. edicin: octubre, 1990

La presente edicin es propiedad de Ediciones B, S.A. Calle Rocafort, 104 - 08015 Barcelona (Espaa)

1988 by Jane Yolen Printed in Spain ISBN: 84-406-1642-2 Depsito legal: B. 31.729-1990

Imprime NOVOPRINT, S. A. Sant Andreu de la Barca

Diseo cubierta: Aurora ros Ilustracin: Juan Jimnez

Scan/Revisin Elfowar/Melusina ULD, Julio 2003

PRESENTACIN
Yolen ha realizado un maravilloso trabajo de equilibrio en esta obra: luz y sombra, historia y folclore, ironas sobre el mundo acadmico y brillante narracin, todo ello entretejido para configurar un relato tan complejo y bello como la trenza ms elaborada. El relato se lee muy bien a muchos niveles: como una absorbente aventura de mujeres enrgicas que cambian su propio mundo, como una condena de los acadmicos que no pueden ver ms all de su propia nariz, como una leccin objetiva de cmo cambian los hechos cuando son narrados de nuevo, y como una alegora sobre las mujeres que han de esconder parte de s mismas para estar en el mundo de hoy y deben asumir esa misma parte para poder convertirse en seres completos. stas son algunas de las muchas alabanzas expresadas por Tom Whitmore, del famoso fanzine Locus, en su crtica/comentario a la obra que hoy presentamos. Se escribieron cuando apareci LA BLANCA JENNA, la novela que finaliza el relato iniciado en HERMANA LUZ, HERMANA SOMBRA. Y es fcil estar de acuerdo con l, ya que sin duda estamos ante una de las obras ms destacadas de la narrativa fantstica de los ltimos aos. El mismo Whitmore reconoce que se trata de uno de sus libros favoritos de la dcada y tambin esta apreciacin ser compartida por muchos de los lectores. Cuando menos, yo la comparto plenamente. Esta obra de Jane Yolen es un libro claramente excepcional, con muchas lecturas posibles, y todas ellas francamente gratificantes. Una obra que rezuma inteligencia y sensibilidad en cada pgina, y en la que la leyenda, el mito, la historia, las canciones y baladas se dan cita en una emotiva narracin sobre una entraable cultura de mujeres. HERMANA LUZ, HERMANA SOMBRA no debera ser una sorpresa. Aunque escasamente conocida en Espaa, Jane Yolen es una autora muy querida y apreciada por los lectores norteamericanos aficionados a la literatura fantstica. Con ms de un centenar de libros en su haber, ha escrito relatos y novelas para nios y adolescentes, poesa, ensayos y tambin, ms recientemente, ciencia ficcin y novelas de fantasa para adultos. Su obra ha obtenido gran cantidad de premios, entre ellos el Premio Mundial de Fantasa de 1987 por su trabajo como editora de colecciones especializadas en narraciones y canciones de la cultura popular. Tambin ha acaparado la prctica totalidad de los premios especializados en la literatura infantil y juvenil (lo que los anglosajones llaman literatura para young adult, es decir, jvenes adultos). Por

mencionar unos cuantos (no todos), citar los premios Kerlan, Daedalus, Golden Kite, la medalla Christopher y el premio Asan de la Mythopoetic Society. Uno de los ms recientes es la medalla Caldecott por su libro para nios owl moon (ilustrado por John Schienhorn), que ha sido un gran xito de ventas en la literatura para nios de 1988. En el terreno acadmico, ha sido tambin profesora de literatura para nios en el Smith College y da muchas conferencias en escuelas y bibliotecas norteamericanas. Tiene gran fama como narradora de cuentos y es una reconocida especialista en relatos y msica del folclore popular. Su ltimo empeo editorial es la direccin de una coleccin de libros para nios y adolescentes en la editorial Harcourt Brace Jovanovich. La serie se titula A Jane Yolen Book/HBJ, en claro reconocimiento a la fama alcanzada por esta autora. Tambin ha sido presidenta de la SFWA (Science Fiction Writers of America-Sociedad Norteamericana de Escritores de Ciencia Ficcin) desde 1986 hasta 1988, y tal vez ello haya llevado a que, finalmente, Yolen decidiera escribir libros orientados tambin a un pblico lector adulto. Posiblemente la ms destacada de tales obras es la que se inicia con HERMANA LUZ, HERMANA SOMBRA (1988) y finaliza en LA BLANCA JENNA (1989, de prxima publicacin en nuestra coleccin). Cuando escribo esto (abril de 1990), la primera de las dos novelas es ya finalista muy cualificada para el premio Nbula de 1989. Con ello los miembros de la SFWA no hacen ms que respaldar una opinin claramente explicitada por el xito de ventas de esos libros en Estados Unidos. La obra nos habla de una curiosa cultura de mujeres que se nos muestra a travs de varias interpretaciones posibles: los mitos religiosos, la leyenda creada por el paso de los aos, las canciones que la cultura popular ha construido sobre dichos mitos y leyendas, el relato de los hechos que realmente acontecieron en el mundo imaginado por la obra y, tambin en un curioso contrapunto, la visin histrica de los eruditos que parece menospreciar la nica interpretacin que realmente se corresponde con los hechos que se nos narran. Esa mltiple lectura (dominada obviamente por el relato de los hechos) resulta completa hasta un extremo difcil de encontrar en otras narraciones fantsticas. Los diversos puntos de vista colaboran activamente en configurar para el lector la imagen de una cultura que es a la vez extica y coherente: la de las Congregaciones en las que viven las adoradoras de la Gran Diosa Alta. Al llegar a la adolescencia, las Altitas aprenden a convocar a sus hermanas sombra desde las profundidades del espejo a la tierra de la luz y de las sombras. Las hermanas luz disponen as de unas compaeras ntimas capaces de existir tan slo en la sombra del claro de luna o gracias a la temblorosa luz de una candela, pero que

se evaporan como el roco con la clara luz del da. Supongo que no es demasiado arriesgado querer ver en ello, tal como hace Whitmore, una alegora de cmo las mujeres han de esconder parte de s mismas para estar en el mundo de hoy y deben asumir esa misma parte para poder convertirse en seres completos. Y que eso ltimo ocurre, generalmente, en la intimidad que ofrece la noche y la oscuridad. La narracin se centra en la joven Jenna hija de tres madres, como exiga la antigua profeca que anuncia la llegada de una mtica Criatura Blanca, destinada a ser la Salvadora en medio de los horrores, la guerra y la esperanza del cambio profetizado. Se trata de la Anna, la elegida de la Gran Diosa Alta para guiar a las mujeres de las Congregaciones de las montaas y superar la terrible prueba de la Guerra de los Gneros. Leyenda, mito, parbola, historia, cancin y narracin, HERMANA LUZ, HERMANA SOMBRA despliega con gran habilidad una primera entrega de las maravillas de un mundo entraable y una cultura sorprendente. En esta primera mitad de la obra se nos narra el nacimiento de Jenna, las circunstancias que en l concurren y su posible relacin con la profeca. Poco a poco la vemos crecer hasta llegar a la adolescencia y convocar a su hermana sombra, y as podemos comprobar, de forma sesgada y un tanto oblicua, como siempre ocurre, que la profeca se va abriendo camino en la realidad, pese al contrapunto de la incomprensin de los estudiosos y eruditos del futuro. Tal vez no sea ocioso recordar aqu la especializaran de Yolen en la msica popular. Ella y Joyce Rankin han hecho tambin un buen trabajo en la media docena larga de partituras que se incluyen al final del libro. Recomiendo al lector que intente escucharlas. Incluso con la pobreza de recursos del editor musical de mi ordenador, resultan ser muy agradables. (Como parece adecuado, ofrecemos junto a la letra original en ingls una traduccin un tanto libre para la comprensin de las letras que, adems, ya estaban incluidas en el texto de HERMANA LUZ, HERMANA SOMBRA, bajo el apartado de Las canciones.) No me resisto a incluir a continuacin algunos de los muchos comentarios destacados en la edicin norteamericana de HERMANA LUZ, HERMANA SOMBRA y en su continuacin, LA BLANCA JENNA: Debemos alegrarnos de que Yolen se haya decidido a entrar en el campo de los libros para adultos; y an ms, que no haya abandonado esa sensibilidad casi infantil que es su mayor virtud. Washington Post Book World

En un mundo mejor, escucharamos los relatos de Jane Yolen con los de Oscar Wilde, Hans Christian Andersen y Charles Perrault durante un anochecer de invierno de diez mil aos. Gene Wolfe

La evocativa prosa y la poesa de Yolen se basan tanto en la erudicin como en su intuitivo sentido de la exactitud psicolgica... lo cotidiano y lo mstico se entrelazan particularmente bien. The Christian Science Monitor

Yolen utiliza las virtudes ya familiares en sus trabajos anteriores: una destacada sensibilidad por el folclore y una habilidad manifiesta para individualizar la tradicional historia de un nio que se hace adulto. hermana luz, hermana sombra es una magnfica novela. Publishers Weekly

En definitiva, HERMANA LUZ, HERMANA SOMBRA es, como dice Whitmore, uno de los mejores ttulos de fantasa de la dcada. Aunque pueda parecer un tpico, debo reconocer que me siento verdaderamente satisfecho y orgulloso de poder presentar a esta autora y esta obra en nuestra coleccin. Miquel Barcel

A Jessica, que hizo de madre del libro, ya Patty, Ann, Shulamith, Zane y Kara, que lo cuidaron a lo largo del camino.

Agradecimiento especial para Joyce Rankin, quien me ayud a escribir la msica de Dales.

PROFECA Y EXGESIS
Y el profeta dice que una criatura blanca con ojos negros nacer de una virgen en el invierno del ao. El buey en el campo, el sabueso ante el hogar, el oso en la cueva, el puma en el rbol, todos, todos se inclinarn frente a ella cantando: bendita, bendita, la ms bendita de las hermanas, quien es a la vez blanca y negra, sombra y luz, tu venida es el comienzo y es el final. Tres veces morir su madre y tres veces quedar hurfana y ser apartada para que todos la reconozcan. As comienza la profeca garuniana respecto al mgico nacimiento de la Criatura Blanca, extendindose en toda clase de absurdos folclricos y revelaciones nmicas para explicar el origen de una reina guerrera. Estas fbulas sobre el nacimiento de un hroe emergen mucho despus del hecho, y no se debe a ninguna coincidencia el que una historia se parezca a la otra. (Vase el nacimiento de Anna de Alta, o la blanca, tema 275f en ndice de temas folclricos de los Valles, de Hyatt.) ste seala el nacimiento de la Blanca Jenna, la reina amaznica de las Jinetes de Sombra, una figura de gran importancia en las secuencias mticas de los comienzos del perodo garuniano, durante y despus de las infames Guerras del Gnero.

LIBRO PRIMERO

LA NIA BLANCA

EL MITO:
Entonces Gran Alta trenz la parte izquierda de su cabello, el lado dorado, y lo dej caer por el sumidero de la noche. Y de all extrajo a la reina de las sombras y la deposit sobre la tierra. A continuacin trenz la parte derecha de su cabello, el lado oscuro, y con l atrap a la reina de la luz. Y la deposit junto a la reina negra. Y vosotras dos seris hermanas dijo Gran Alta. Seris como la imagen de un espejo, una reflejando a la otra. Tal como os he confinado en mi cabello, as seris. Entonces uni sus trenzas vivientes enroscndolas entre s, y ambas fueron como una.

LA LEYENDA:
Ocurri en el pueblo de Slipskin, en un da de pleno invierno, que naci una criatura extraa y maravillosa. Mientras su madre, quien tampoco era ms que una nia, se hallaba arrodillada sobre las pieles que cubran el pequeo hueco cavado en la tierra, el cordn umbilical descendi entre sus piernas como un cordel. La nia emergi, los pies primero, bajando por el cordn. Cuando sus pequeos pies tocaron el suelo, se inclin para cortar el cordn con los dientes, salud a la atnita comadrona y se march por la puerta. La comadrona se desplom inconsciente, pero cuando recuper el sentido y descubri que la nia no estaba y que la madre haba muerto desangrada, le cont a su hija mayor lo que haba ocurrido. Al principio pensaron conservarlo en secreto, pero, de alguna manera, los milagros siempre se anuncian a s mismos. La hija se lo cont a una hermana, quien se lo cont a una amiga, y de ese modo, la historia se supo. En Slipskin... ahora llamado Nuevo Moulting... an hoy se cuenta la historia de ese raro nacimiento. Dicen que la nia era la Criatura Blanca, Jenna, Hermana Luz de la Jinete de Sombra, la Anna.

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EL RELATO:
Fue un nacimiento corriente hasta el final, y entonces la criatura se precipit fuera del tero gritando, con el cordn envuelto alrededor de sus manitas. La comadrona del pueblo tambin grit. A pesar de que haba atendido muchos nacimientos, y algunos casi milagrosos, con bebs cubiertos de amnios o gemelos unidos por un mantelete de piel, nunca haba odo nada como esto. Rpidamente hizo la seal de la Diosa con la mano derecha, uniendo el pulgar con el ndice, y exclam: Gran Alta, slvanos. Ante el nombre, la criatura guard silencio. La comadrona suspir y recogi a la nia de las pieles que cubran el hueco cavado en la tierra. Es una nia dijo, de la Diosa misma. Bendita sea. Se volvi hacia la madre y slo entonces comprendi que hablaba con un cadver. Bueno, qu otra cosa poda hacer entonces la comadrona, si no cortar el cordn y atender primero a quien viva. Con la paciencia de la eternidad, la madre muerta aguardara a su hombre para que la lavase y llevase luto por ella. Pero para que su fantasma no la persiguiese por el resto de sus das, la comadrona pronunci una rpida oracin mientras brindaba los primeros cuidados a la recin nacida: En el nombre de la cueva, El oscuro sepulcro, Y de todas quienes penden entre medio Luminosas y ligeras, Gran Alta, Toma a esta mujer Bajo tu mirada. Envulvela en tus cabellos Y, all cobijada, Permite que vuelva a ser una criatura, Para siempre. Y con eso debera quedar satisfecha murmur la comadrona, sabiendo que volver a ser una criatura, estar cobijada contra el pecho de la eterna Alta, era el propsito de toda la vida. Confiaba en que aquella rpida oracin absolvera a la pobre mujer muerta, al menos hasta que pudiesen encenderse las velas, una por cada ao de su vida y una ms para la sombra de su alma, al pie de la cama. Mientras tanto estaba la criatura, afortunadamente una nia y afortunadamente con vida. En aquellos aos tan difciles no siempre era as. Pero el hombre tena suerte. Slo tendra que llorar por una.

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Cuando hubo lavado la sangre del alumbramiento, la comadrona vio que la nia tena la piel clara y que tanto sus brazos como su cabeza estaban cubiertos por un vello fino y blanco. Su cuerpo era inmaculado y sus ojos oscuros ya parecan capaces de ver, siguiendo el dedo de la comadrona de izquierda a derecha, de arriba abajo. Y como si eso no fuera milagro suficiente, la diminuta mano de la nia se aferr al dedo de la comadrona con tanta fuerza que sta no pudo soltarse, ni siquiera cuando le prepar un bibern utilizando un lienzo retorcido y sumergido en leche de cabra. Incluso entonces permaneci aferrada, aunque chup de la teta sustitua con suspiros largos y rtmicos. Cuando el padre de la nia regres de los campos y pudo ser apartado de su esposa muerta el tiempo suficiente como para tocar a la nia, sta an apretaba el dedo de la comadrona. Es una luchadora dijo la mujer ofrecindole a la nia. l no la cogi. La criatura blanca era un canje muy pobre por su robusta esposa de cabellos rojos. Toc la cabeza de la nia con suavidad, donde poda percibirse el pulso bajo la delicada capa de piel, y dijo: Si la considera una luchadora, entrguela a las mujeres guerreras de las montaas para que se ocupen de su crianza. Yo no puedo tenerla conmigo mientras sufro por su madre. Ella es la nica causa de mi dolor. No puedo amar cuando en m hay tanto dolor. Lo dijo con suavidad y sin ira aparente, ya que l era un hombre siempre manso y tranquilo, pero la comadrona pudo escuchar la dura roca detrs de su voz. Era la clase de roca contra la cual una nia se golpeara en vano una y otra vez. Entonces dijo lo que consider correcto. Las tribus de las montaas la acogern y la amarn como usted no puede hacerlo. Son conocidas por su carcter maternal. Y le juro que la conducirn a un destino ms extraordinario que lo que ya ha vaticinado la fuerza de su pequea mano y su prematura visin. Si repar en sus palabras, el hombre no respondi. Sus hombros ya cargaban con la pena que lo llevara a su propia tumba y, aunque l no lo saba, ello ocurrira bastante pronto ya que, como sola decirse en Slipskin, el corazn no es una rodilla que pueda ser doblada. Por lo tanto la comadrona tom a la nia y parti. Slo se detuvo el tiempo suficiente para llamar a los enterradores del pueblo y a dos mujeres que lavaran y amortajaran el cadver antes de que comenzase a sufrir el rigor de la muerte. Les habl del milagroso nacimiento de la nia con el asombro todava dibujado en el rostro. Como todos saban que era una mujer obstinada y que su mente estaba dirigida en una sola direccin... como una aguja en el agua sealando el norte... ninguno de ellos contradijo su partida hacia los clanes de las montaas. No saban que estaba ms asustada de lo que ella misma reconoca, asustada tanto de la nia como del viaje. Una parte de ella

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esperaba que los aldeanos la detuvieran, pero la otra, la parte obstinada, hubiese ido de todos modos. Tal vez ellos lo adivinaron y decidieron ahorrar saliva para contar su historia despus. Porque tal como se deca en Slipskin, contar una historia es mejor que vivirla. Y as fue como la comadrona se volvi hacia las montaas donde nunca antes haba estado, confiando en que las guardianas de Gran Alta la guiaran antes de que se hubiese alejado demasiado y apretando a la nia contra su pecho como un amuleto. Afortunadamente, casi todos los caminos que conducan al pie de la montaa se hallaban despejados, ya que de otro modo la comadrona ni siquiera hubiese llegado hasta all. Era una mujer de pueblo, y sus deberes la llevaban de casa en casa como a un barrendero. No saba nada de los peligros del bosque ni de los grandes pumas color canela que vagaban por las laderas rocosas. Con la criatura fajada contra su pecho, haba partido valientemente logrando llegar al pie de la montaa sin un araazo ni un resbaln. A muchos fornidos cazadores no les haba ido tan bien ese ao. Y tal vez era cierto, como decan los aldeanos, que los peces no son la mejor autoridad en el agua. En la primera noche, la partera se refugi entre las races retorcidas de un rbol marchito y aliment a la nia con un lienzo sumergido en un tiesto de leche. Ella comi queso con pan negro y se mantuvo caliente con medio odre de vino dulce que haba llevado consigo. Comi profusamente, ya que pensaba que slo tendra que pasar una noche ms a la intemperie antes de llegar al territorio de las tribus. Y estaba segura de que las mujeres de las montaas, a quienes haca mucho tiempo deseaba visitar con una mezcla de envidia y miedo, le entregaran suficiente comida, bebida y oro cuando viesen lo que les llevaba. Era una mujer de pueblo en su forma de pensar... siempre una cosa a cambio de otra. No comprenda a las montaas ni a la gente que viva all; no saba que le brindaran alimento independientemente de cualquier otra cosa que no fuese su necesidad, ni que tenan tan poca ocasin de emplear el oro que ni siquiera lo posean. El segundo da amaneci brillante y perlado. Las nubes slo se alineaban en el horizonte. La comadrona decidi caminar junto a un arroyo de corriente rpida porque le pareci ms sencillo que abrir un nuevo sendero. De haber notado las seales y haber sido capaz de leerlas, hubiese sabido que ste era el trayecto predilecto de los pumas, ya que las truchas abundaban en el arroyo y, especialmente por las tardes, emergan en busca de insectos. Pero ella era una mujer de pueblo con baja instruccin, por lo que slo poda leer la letra impresa y nunca oy al puma que la segua ni not sus punzantes advertencias sobre los rboles. Durante esa segunda noche ocult a la criatura en la horcadura alta de un rbol. Considerando que all se encontrara segura, se alej para

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baarse en el arroyo. Como mujer de pueblo y comadrona, valoraba la limpieza por encima de todas las cosas. Fue mientras se hallaba con la cabeza inclinada en el agua fra, murmurando en voz alta respecto a lo mucho que le demoraba el viaje, cuando el puma atac. En forma rpida, silenciosa y certera. Ella jams sinti otra cosa ms que un momento de dolor. Pero ante su muerte, la nia emiti un gemido dbil y agudo. Alarmado, el puma dej caer su presa y mir a su alrededor con inquietud. Una flecha le dio en un ojo, provocndole una muerte ms dolorosa que la de la comadrona. El animal aull y tembl durante varios minutos antes de que una de las cazadoras, compadecida, le cortara la garganta. En el rbol la criatura volvi a gemir, y todo el bosque pareci paralizarse ante el sonido. Qu ha sido eso? pregunt la ms robusta de las dos cazadoras, la que haba cortado la garganta del puma. Ambas se hallaban arrodilladas junto a la mujer muerta, buscndole en vano el pulso. Tal vez el puma tena cachorros y estn hambrientos? No seas tonta, Marjo; a esta altura de la primavera? La cazadora ms delgada se encogi de hombros. La nia, incmoda en su cuna improvisada, volvi a llorar. Las cazadoras se pusieron de pie. Eso no es ningn cachorro de puma dijo Marjo. Pero s se trata de un cachorro dijo su compaera. Fueron hasta el rbol con el sentido de orientacin que les brindaba su experiencia en los bosques, y all encontraron a la nia. Por los Cabellos de Alta! dijo la primera cazadora. Baj a la nia de la rama, la descubri y observ su cuerpo suave y de piel blanca. Marjo asinti con la cabeza. Una nia, Selna. Bendita seas susurr Selna, pero no qued claro si le hablaba a Marjo, a la comadrona muerta o a los odos altos y distantes de Alta. Enterraron a la mujer, y fue una tarea tan larga como ardua, ya que el suelo an se hallaba parcialmente congelado. Entonces despellejaron al puma y envolvieron a la nia en su piel suave. sta se acomod en su nueva envoltura y se durmi de inmediato. Estaba destinada a nosotras dijo Selna. Ni siquiera arruga la nariz con el olor del puma. Es demasiado pequea para arrugar la nariz. Selna ignor la observacin y observ a la nia. Entonces es cierto lo que dicen los aldeanos: Cuando cae un rbol seco, permite que nazca uno nuevo.

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Hablas con demasiada frecuencia por boca de otro dijo Marjo. Y por boca de aldeano, para colmo. Y t hablas por la ma. Despus de eso guardaron silencio. Ninguna de las dos dijo una palabra mientras recorran los senderos familiares hacia las montaas y hacia el hogar. No esperaban ninguna gran recepcin por su regreso y no obtuvieron ninguna, aunque su llegada haba sido advertida por muchas observadoras ocultas. Mediante seales con las manos, indicaron sus nombres secretos en cada sitio designado, y las guardianas de cada uno de esos recodos volvieron a desaparecer sin un sonido, en el bosque o entre las rocas aparentemente impenetrables. Los mensajes o las noticias que les llegaban mientras viajaban a travs de la noche eran recibidos bajo la forma de gorjeos o aullidos de lobo, a pesar de que no haba ni pjaros ni lobos. stos les indicaban que eran bien venidas y reconocidas, y un sonido en particular les orden que llevasen su envoltorio al Gran Vestbulo de inmediato. Ellas comprendieron a pesar de que no fueron emitidas palabras, al menos no palabras humanas. Pero antes de que llegaran al vestbulo, la luna se ocult tras las montaas occidentales y, despus de despedirse de su. compaera, Marjo desapareci. Acomodando a la nia en su abrigo de puma, Selna susurr: Hasta la noche. Pero lo dijo con tanta suavidad que la nia en sus brazos ni siquiera se movi.

LA CANCIN:
Cancin de cuna para el beb del puma Calla pequeo puma, Duerme en tu cubil, Yo cantar sobre tu madre Que acun a la Hermosa Jen. Yo cantar sobre tu madre Que cubri la piel de Jen. Carne de tu carne, Para que duerma la dulce Jen.

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Duerme, pequeo gatito, Acaso vayas a soar Con conejos y faisanes Y truchas en el arroyo. Pero Jenna soar Con las sombras y la luz. Tu madre la proteger De la noche fra.

EL RELATO:
Haba cunas dispuestas alrededor del Gran Vestbulo, algunas de roble con sus vetas rojas que corran como ros hacia el mar y otras de pino blanco, tan suave que las marcas de las uas de un beb podan verse, como runas, sobre las cabeceras. Pero, por alguna razn, Selna no coloc a la nia en ninguna de ellas. La mantuvo contra su pecho mientras la mostraba en el Gran Vestbulo y durante todo el resto del da, esperando que los latidos regulares de su corazn la confortasen. No era extrao que una criatura recin adoptada permaneciese todo el da en brazos de una u otra. Las mujeres de la congregacin de Alta compartan su cuidado, aunque Selna nunca antes haba mostrado ningn inters en ello. Siempre se haba sentido irritada por el olor de los bebs y su llanto agudo, caprichoso. Pero sta era diferente. No ola a leche agria y a baba sino a puma, a luz de luna y a endrino, siendo ste el rbol donde haba estado oculta cuando el felino atacara a su madre. Slo haba llorado en dos ocasiones, cada vez ante una muerte, y eso Selna lo consideraba un presagio. Seguramente la nia deba de tener hambre, miedo o fro. Selna estaba dispuesta a dejarla ante la primera seal de inquietud. Pero la nia slo la miraba con sus ojos del color de una noche primaveral, como si pudiese leer en su misma alma. Por lo tanto, Selna la haba mantenido corazn contra corazn hasta bien entrada la maana. Para entonces todas lo haban notado y comentado, de tal modo que ya no poda dejar ir a la nia sin correr el riesgo de que se burlasen de ella. A Selna nunca le haba preocupado el maltrato fsico. En realidad estaba orgullosa de su capacidad para soportar los peores castigos. Siempre estaba en la vanguardia de cualquier frente de batalla, era la ltima en irse de un incendio y la primera en entrar en un ro helado. Pero jams haba podido soportar las burlas de las mujeres de su Congregacin. Sin embargo, hacia media maana la nia sinti hambre y se lo hizo

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saber con pequeos sonidos agudos, como los de un pollito en el gallinero. Ella la aliment lo mejor que pudo con una de las botellas orientales tan estimadas por las cocineras. Tanto ella como la nia quedaron completamente salpicadas en el proceso, y por lo tanto Selna baj con ella hasta los baos, donde calent el agua por debajo de su temperatura usual y, sosteniendo a la criatura contra su propio hombro desnudo, se sumergi. Al contacto con el agua, la nia emiti un arrullo de satisfaccin y se durmi. Selna se sent en el tercer escaln, de tal modo que slo sus cabezas asomaban por encima del agua. Permaneci all hasta que sta comenz a enfriarse, sus dedos se arrugaron y la mano con que sostena a la nia se acalambr. Entonces sali con renuencia, sec a la nia dormida y se envolvi en una toalla para la larga caminata de regreso a su habitacin. Esta vez no hubo comentarios, a pesar de que en el camino se encontr con varias de sus compaeras. Lo quisiera o no, la nia era suya.

LA HISTORIA:
Las mujeres de los clanes guerreros de las montaas no tomaban a la ligera la adopcin. Cuando una nia era escogida por su madre adoptiva, sta quedaba completamente a cargo de su cuidado. La hija de una cocinera creca entre las marmitas; daba sus primeros pasos sobre las baldosas de la cocina; coma, dorma y pasaba sus enfermedades infantiles en un rincn que haba en la cocina especial para los nios. Del mismo modo, una nia escogida por una de las guerreras/cazadoras iba a todas partes con su madre en un morral especial. Lowentrout encuentra evidencia de esto en los famosos Tapices Baryard (su ensayo Nios-morral de los territorios occidentales, Naturaleza e Historia, vol. 39, es especialmente interesante). Existe un morral de cuero desenterrado del famoso sepulcro de Arrundale, y un examen preliminar conduce a especular con la posibilidad de que sea uno de los portadores de nios amaznicos. (Para ms detalles sobre esta excavacin, vase el vdeo de Sigel y Salmn Saqueo de sepulcros en los Valles.) Segn Lowentrout, estos morrales no entorpecan a las mujeres guerreras ni en las batallas ni durante las caceras, y existen evidencias que apoyan su afirmacin. Los tres pergaminos atribuidos al Gran Archivo de las Guerreras Garunianas describen varias batallas donde tomaron parte los clanes de las montaas. Existe uno en particular que habla de las dobles cabezas de las amazonas y, en otra parte, la preciosa carga que portaban consigo. Y an ms sorprendente: Ella

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luch, en todo momento presentando el pecho a su enemigo para no exponer a la que se hallaba a su espalda. Vargo asegura que esto simplemente se refiere a otra guerrera, ya que la lucha espalda contra espalda era un estilo habitual en las batallas con espada. Tambin afirma que si se hubiese tratado de una nia en un morral, se habra utilizado la palabra sobre en lugar de a. Sin embargo, Doyle, cuyo excelente trabajo sobre la lingstica Alta acaba de ser publicado, seala que en la antigua lengua las palabras en/a/sobre y contra se utilizaban en forma intercambiable.

EL RELATO:
Tendrs que darle un nombre, sabes dijo Marjo esa noche, tendida en el otro extremo de la cama. El farol que penda sobre ellas produca sombras sobre las paredes y el suelo. Selna observ a la nia que dorma entre ellas y toc su mejilla suave con un dedo vacilante. Si le doy un nombre, realmente ser ma para siempre. Siempre es ms de lo que ninguna de nosotras vivir dijo Marjo acariciando la otra mejilla de la nia. Una criatura es una clase de inmortalidad murmur Selna. Un eslabn forjado. Un lazo. Aunque no sea de mi sangre. Lo ser respondi Marjo. Si la reclamas. Cmo podra no hacerlo... ahora? Selna se sent y Marjo la imit de inmediato. Sea quien fuere que la sostenga, me mira a m primero. Confa en m. Cuando la llev a la cocina durante la cena y todos quisieron tocarla, su pequea cabeza no dejaba de girar para mirarme. Te ests volviendo sentimental ri Marjo. Los recin nacidos no pueden girar la cabeza. Ni siquiera pueden ver. Ella puede. Jenna puede. As... as que ya le has dado nombre dijo Marjo. Y sin aguardar mi aprobacin. T eres mi hermana, no mi guardiana respondi Selna con irritacin. Ante la dureza de su voz, la nia se movi entre ellas. Selna esboz una sonrisa de disculpa. Adems dijo, Jenna es slo su nombre de beb. Quiero que su nombre completo sea Jo-an-enna. Jo por amada, an por blanca y enna por rbol. Eso tiene sentido ya que fue encontrada en un rbol y su cabello... el poco que tiene... es blanco.

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Supongo que }o es porque la amas, aunque me resulta curioso lo pronto que esto ha ocurrido. Por lo general t no amas en tan poco tiempo. Suele ser tu odio el que se despierta ms rpido. No seas idiota. Jo es por ti, Marjo dijo Selna. Y t lo sabes bien. Extendi la mano por encima de la nia para tocar a su compaera. La mano de Marjo fue a su encuentro y ambas sonrieron. La criatura, entre ambas, emiti un sonido entre sueos. Por la maana, Selna llev a Jenna con la enfermera, Kadreen, quien revis a la nia de la cabeza a los pies. Es fuerte dijo Kadreen. No sonri, pero en realidad raras veces lo haca. Se deca que haba cosido demasiadas heridas y acomodado demasiados huesos para que la vida le diese suficientes motivos para sonrer. Pero Selna saba que incluso de joven, cuando an no haba pasado demasiado tiempo en su profesin, Kadreen ri era muy aficionada a sonrer. Tal vez, pensaba Selna, haba escogido aquella profesin a causa de ello. Sus dedos se aferrn sorprendentemente bien para una recin nacida. Y puede seguir el movimiento de mi mano. Eso es raro. Golpe las manos para probar sus odos y se sobresalt de inmediato. Ser una buena compaa para ti en los bosques. Selna asinti con la cabeza. Asegrate de alimentarla siempre en los mismos horarios y dormir toda la noche en el prximo cambio de luna. Ya lo hizo anoche dijo Selna. No volver a hacerlo. Pero a pesar de la advertencia de la enfermera, Jenna durmi profundamente durante toda esa noche y la siguiente. Aunque Selna trat de alimentarla segn los horarios dictados por la larga experiencia de Kadreen con los infantes, siempre estaba demasiado ocupada para cumplirlos. De todos modos, la nia pareca conforme con las comidas irregulares y en los bosques, fajada al pecho o a la espalda de Selna, permaneca silenciosa como cualquier cazadora experta. Selna se jactaba de su hija adoptiva en cada ocasin, hasta que todas menos Marjo llegaron a cansarse de ello. Corres el riesgo de convertirte en una pesada le dijo Donya, la cocinera en jefe, cuando Selna pas a dejarle un corzo y siete conejos despus de dos das de cacera. Es una hermosa criatura, sin duda. Fuerte y de aspecto bastante agradable. Pero no es Gran Alta. No camina sobre el Lago de los Suspiros, ni cabalga el arco iris del verano, ni salta entre las gotas de lluvia. No dije que fuera la Diosa mascull Selna. La nia, en sus brazos, ri encantada mientras ella le haca cosquillas con una pata de conejo en la barbilla. Entonces se volvi hacia la cocinera y rugi: Y no soy una

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pesada. No dije que lo fueras. Dije que corras el riesgo de convertirte en una pesada dijo Donya con calma. Pregntale a cualquiera. Selna mir a su alrededor, pero todas las muchachas de la cocina bajaron la vista y de pronto la habitacin qued en silencio. Slo se oa el sonido de los cuchillos de la cocina trabajando. Las jvenes de Donya no eran tan tontas como para desafiar a una de las guerreras. Especialmente a Selna, que era conocida por su mal carcter, aunque, a diferencia de algunas otras, raras veces se mostraba rencorosa por mucho tiempo. Sin embargo, ninguna de ellas envidiaba a su hija adoptiva, pensando en el momento en que ese mal carcter se pusiese de manifiesto. Selna sacudi la cabeza, todava enfadada, y se volvi nuevamente hacia Donya. Quiero la piel de los conejos le dijo. Sern un forro muy suave para el morral. Jenna tiene la piel muy delicada. Jenna tiene la piel de un beb respondi Donya con calma, ignorando el ceo fruncido de Selna. Y por supuesto que tendrs las pieles. Tambin te guardar el cuero del venado. Podrs hacer un buen par de polainas y unos cuantos mocasines. De pronto Selna sonri. Necesitar muchos mocasines. Pero no por ahora dijo Donya riendo. En la cocina, se oyeron varias risitas de sus propias hijas adoptivas. A qu te refieres? La ira haba regresado a la voz de Selna. Donya dej la pesada vasija de barro y la cuchara de madera, se sec las manos en el delantal y extendi los brazos. De mala gana, Selna reconoci la seal y, desatando a la nia, se la entreg. Donya sonri y meci a la nia en sus brazos. sta es una criatura, Selna. Un beb. Mira a mis propias doncellas. Son siete. Y alguna vez todas tuvieron este tamao. Caminaron al cumplir un ao; slo una lo hizo antes. No esperes demasiado de tu nia y crecer con tu amor. Cuando llegue su momento lunar, no se apartar de ti. Cuando lea el Libro de Luz y convoque a su propia hermana a este mundo, no te abandonar. Una criatura no es tuya para que la poseas sino para que la eduques. Puede que no sea lo que t quieres que sea, pero ser lo que tiene que ser. Recuerda lo que se dice, que la madera puede permanecer veinte aos en el agua, pero jams se convertir en pez. Y ahora quin se est convirtiendo en una pesada? pregunt Selna con tono aburrido. Entonces tom a Jenna, quien an sonrea, de los brazos de la cocinera y sali de la habitacin. Esa noche hubo luna llena y todas las hermanas sombra fueron convocadas. En el gran anfiteatro abierto, el crculo de mujeres y sus

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nias estaba completo. Selna se detuvo en el centro del crculo bajo el altar, el cual estaba flanqueado por tres rboles de serbal. Marjo se hallaba a su lado. Por primera vez en casi un ao haba una nueva adopcin que celebrar, aunque dos jardineras y una guerrera haban dado a luz cada una a una criatura. Pero esas nias ya estaban consagradas a la Diosa. Ahora era el turno de Jenna. La sacerdotisa se hallaba sentada en silencio en el trono sobre el altar de roca, y su propia hermana sombra se hallaba junto a ella. Con el cabello negro trenzado con pequeas flores blancas y los labios teidos de rojo mediante el jugo de las bayas, ambas esperaron hasta que las devotas guardaron silencio. Entonces se inclinaron hacia delante, con las manos sobre las rodillas, y observaron a Selna y a Marjo. Pero fue slo la sacerdotisa quien habl. Quin cuida de la nia? Yo, madre dijo Selna alzando a Jenna. Para ella la palabra madre tena un doble significado, ya que la sacerdotisa haba sido su propia madre adoptiva y se haba lamentado amargamente cuando Selna haba escogido seguir la senda de las guerreras. Y yo dijo Marjo. Ambas subieron el primer escaln del altar. Y quin dio a luz a la nia? pregunt la sacerdotisa. Una mujer del pueblo, madre dijo Selna. Muri en los bosques agreg Marjo. Subieron el segundo escaln. Y ahora quin sangra por la nia? pregunt la sacerdotisa. Tendr mi sangre dijo Selna. Y la ma. La voz de Marjo era un eco suave. Alcanzaron el tercer escaln y la sacerdotisa se levant junto a su hermana sombra. La sacerdotisa tom a la nia de las manos de Selna y la coloc sobre el trono. Marjo y Selna estuvieron a su lado con un rpido movimiento. Entonces la sacerdotisa se arrodill frente a la nia. Tom su larga trenza negra y con ella envolvi la cintura de la pequea. Al otro lado del trono, su hermana hizo lo mismo. En cuanto hubieron terminado, Selna y Marjo se arrodillaron y ofrecieron sus manos con las muecas hacia arriba. Tomando una aguja de plata de un cofre montado sobre el brazo del trono, la sacerdotisa pinch la mueca de Selna donde se bifurcaba la vena azul. A la vez, su hermana hizo lo mismo por Marjo con una aguja idntica. Luego unieron las muecas de las guerreras para que la sangre de una

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fluyera hacia la otra. Entonces la sacerdotisa se volvi y pinch suavemente a Jenna sobre el ombligo, llamando a Selna y a Marjo con su mano libre para que se acercasen. Ellas se inclinaron y colocaron las muecas sobre el vientre de la nia para que se mezclara la sangre de todas ellas. Sangre con sangre recit la sacerdotisa. Vida con vida. Toda la Congregacin de Alta repiti las palabras, y el eco reson por el claro. Cul es el nombre de la nia? Selna no pudo contener una sonrisa. Jo-an-enna respondi. La sacerdotisa pronunci el nombre, y entonces, en la antigua lengua, dio a la nia el nombre secreto que slo ellas cuatro... y Jenna a su tiempo... conoceran. Annuanna dijo. El abedul blanco, la diosa rbol, el rbol de la luz eterna. Annuanna susurraron entre ellas y a la nia. Entonces la sacerdotisa y su hermana desenvolvieron sus cabellos y se pusieron de pie. Posando las manos sobre las dos jvenes arrodilladas y la nia, ambas pronunciaron la oracin final. Ella que nos sostiene en su mano, Ella que nos forma en estas tierras, Ella que aleja a la noche, Ella que escribi el Libro de Luz, En su nombre, Bendita sea. Las mujeres congregadas entraron perfectamente con las respuestas. Cuando hubieron terminado. Selna y Marjo se levantaron juntas y Selna alz a la nia para que todas pudiesen verla. Con los aplausos y vtores que se alzaron debajo de ellas, Jenna despert alarmada y comenz a llorar. Selna no la consol, aunque la sacerdotisa la mir con dureza. Desde temprano, una guerrera deba aprender que el llanto no traa ningn consuelo. De regreso en el interior, despus del magnfico banquete que sigui, la nia fue pasando de brazos en brazos alrededor de la mesa para que todas la viesen. Comenz en brazos de la sacerdotisa y de all pas a los brazos regordetes de Donya, quien la meci en forma experta pero tan rutinariamente como si fuese un carnero recin salido del asador, le

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coment Selna a Marjo con irritacin. Donya entreg la nia a los brazos ms delgados de las guerreras. Ellas rieron y le hicieron cosquillas en el mentn, y una hermana sombra la arroj por el aire. Jenna grit encantada, pero Selna hizo a sus compaeras a un lado, furiosa, para atraparla en su cada. Qu clase de bastarda mal nacida eres t? exclam. Y si la luz se hubiese apagado? Qu brazos la hubiesen atrapado entonces? La hermana sombra Sammor se encogi de hombros y ri. Esta maternidad tarda te ha desintegrado el cerebro, Selna. Estamos adentro. Aqu no hay nubes que oculten la luna. Las luces de la Congregacin de Alta nunca fallan. Selna se coloc a Jenna bajo un brazo y alz el otro para golpear a Sammor, pero alguien atrap su mano por detrs. Selna, ella tiene razn y t te equivocas en esto. La nia est a salvo dijo Marjo. Ven. Brinda con todas nosotras para olvidar y perdonar, y luego jugaremos a las varillas. Juntas, bajaron sus brazos. Pero la ira de Selna no se mitig, lo cual era inusitado, y se sent fuera del crculo de hermanas cuando stas comenzaron a arrojar las varillas en los complicados ejercicios que las entrenaban para el manejo de la espada. Con Selna afuera, Marjo tampoco poda jugar, y se sent frente a su hermana con gesto de mal humor mientras el juego prosegua. ste se volvi ms y ms complejo cuando una segunda, luego una tercera y finalmente una cuarta serie de varillas fueron introducidas en el crculo. Las flexibles ramas de sauce giraban por el aire pasando de mujer a mujer, de mano a mano, y muy pronto el nico sonido que se oy en el saln fue el slip-slap que producan las varillas al entrar en contacto con las palmas de las manos. Las luces! grit alguien, y las observadoras alrededor del crculo estallaron en aplausos y vtores. Amalda, la hermana de Sammor, asinti con la cabeza y dos de las cocineras, lo suficientemente nuevas en la hermandad para andar juntas como sombras, se levantaron para situarse junto a las antorchas que iluminaban el crculo. El juego sigui adelante sin detenerse y las varillas se deslizaron an ms rpido por el aire. Desde que haban comenzado los lanzamientos, ni una mano haba fallado. El silbido de las varillas que pasaban de una a otra era acentuado por el batir de las palmas. Entonces, sin advertencia previa, ambas antorchas fueron extinguidas en cubos de agua y las hermanas sombra del crculo desaparecieron. La ronda se redujo a la mitad y hubo un repiqueteo de varillas que golpeaban contra el suelo. Slo Marjo, que estaba sentada ms all de las antorchas, y las hermanas sombra, que estaban alejadas del juego, permanecieron all,

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iluminadas por la luz de la cocina. La voz de Amalda seal a aquellas que haban perdido sus varillas. Domina, Catrona, Marna. Entonces se volvi e hizo una sea para que trajesen nuevas antorchas. Las hermanas sombra aparecieron nuevamente y el crculo volvi a completarse. Las perdedoras, Domina, Catrona, Marna y sus respectivas hermanas sombra, fueron a la cocina en busca de algo que beber. El de las varillas era un juego que produca mucha sed. Pero Selna se levant con la nia en brazos y habl en voz tan alta que nadie dej de escucharla: Ha sido un da agotador, dulce Jenna, y es hora de que ambas vayamos a la cama. Esta noche apagar la luz. Hubo una exclamacin desde el crculo. Apagar la luz significaba enviar a su hermana de vuelta a la oscuridad. Anunciarlo de esa manera era una afrenta. La boca de Marjo se puso tensa, pero la joven no dijo nada mientras se levantaba con Selna y la segua fuera del saln. Sin embargo, Sammor se volvi hacia ellas. Recuerda lo que se dice, Selna. Si tu boca se transforma en un cuchillo, cortar tus propios labios. No esperaba una respuesta y, por cierto, no obtuvo ninguna. Me has avergonzado dijo Marjo con suavidad cuando llegaron a su habitacin. Nunca antes habas hecho algo as, Selna. Qu ocurre? No ocurre nada respondi Selna mientras acomodaba a la nia en su cuna, le alisaba la manta y le acariciaba el cabello con un dedo. Entonces comenz a canturrear suavemente una antigua cancin de cuna. Mira! Ya est dormida. Me refiero a lo que ocurre entre nosotras. Marjo se inclin sobre la cuna y observ a la nia dormida. Es una dulzura. Lo ves? No ocurre nada entre nosotras. Ambas la amamos. Cmo puedes amarla tanto en tan corto tiempo? No es ms que un trocito de carne. Ms adelante se convertir en alguien a quien amar... fuerte o dbil, de ojos brillantes o tristes, diestra con sus manos o con su boca. Pero por ahora slo es... La voz de Marjo se interrumpi abruptamente en mitad de la oracin ya que Selna haba soplado la gran candela que haba sobre la cama. Ahora no ocurre nada entre nosotras, hermana susurr Selna en la habitacin oscura. Entonces se tendi en la cama, consciente del lugar vaco de Marjo, ya que siempre haba podido contar con su hermana para hablar, rer y recibir una respuesta ingeniosa antes de dormirse. Luego se volvi y, conteniendo el aliento, escuch la respiracin de la nia durante unos momentos. Cuando estuvo segura de que se encontraba bien, exhal el aire con un sonoro suspiro y se durmi.

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LA HISTORIA:
El juego de las varillas ha llegado a nosotros en una forma altamente sospechosa. Hoy en da slo es jugado por las nias de los Valles Superiores, donde el estribillo, cantado por los espectadores (generalmente varones) que se hallan fuera del crculo, dice: Vueltas y vueltas en torno a la ronda. La espada de sauce pasa de una a otra. Los crculos concntricos de jugadoras se sientan en el suelo frente a frente con las varillas en la mano. stas estaban hechas de sauce, el cual ya no crece en los Valles Superiores aunque existen evidencias indicando que abundaba hace mil aos. Hoy en da las varillas se fabrican de un plstico que es a la vez flexible y fuerte. A la seal de un tambor las varillas pasan de mano en mano en el sentido de las agujas del reloj durante siete golpes, y luego regresan otros siete golpes. Luego las varillas se arrojan entre los crculos en parejas prefijadas, durante siete golpes ms. Finalmente, con el acompaamiento oral de los espectadores y un ritmo cada vez ms rpido del tambor, se arrojan las varillas a travs del crculo, primero a la pareja y vuelta, luego a la persona que se encuentra sentada a la derecha de la pareja. Las varillas deben ser atrapadas con la mano en la que se empua la espada, lo cual deja en decidida desventaja a las jugadoras zurdas. En cuanto alguna de las participantes deja caer una varilla, queda fuera. Lowentrout seala el famoso fragmento intercalado de los Tapices Baryard, el cual fue encontrado hace treinta aos en la tumba del monarca oriental Achmed Mubarek, como prueba positiva de que el juego de las varillas jugado por las guerreras de las montaas es el mismo que el que practican las nias de hoy. A pesar de que es cierto que el fragmento intercalado (el cual ha sido restaurado torpemente por muchas manos orientales, se dice que tanto como treinta veces, segn muestran los distintos colores de hilo) presenta crculos concntricos de guerreras, stas sostienen espadas y no varillas. Una de las as llamadas jugadoras est tendida de espaldas, con la espada clavada en el pecho, evidentemente muerta. Es ignorada por las dems jugadoras. Cowan asegura que el fragmento intercalado ha sido demasiado deformado a travs de los aos para poder establecer una relacin clara, pero que ms probablemente representa una forma especfica de ejecucin, ya que se encuentra en el sector del tapiz dedicado a los traidores y espas. Tal vez jams se conozca el verdadero significado del fragmento intercalado, pero basndose en los Luxophistas que en el siglo pasado trataron de

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revivir las prcticas del Libro de Luz, Magon afirma que el crculo interior estaba compuesto por las hermanas oscuras o hermanas sombra, las cuales podan ser vistas a la luz de la luna o de las velas de sebo espeso (todava populares en los Valles Superiores e Inferiores), y que el crculo externo era el de las hermanas luminosas o hermanas luz. Estas prcticas han sido prohibidas durante al menos siete generaciones, y el Libro de Luz ha sido tan completamente desautorizado por el brillante Das Volk Lichtet nicht de Duane, que no necesito reiterar sus argumentos. Todava existe cierta confusin sobre los anillos de plata con intrincados grabados hallados en los sepulcros de Arrundale. Sigel y Salmn los denominan soportes de varillas, dando crdito a la endeble tesis de Magon, pero existen ms evidencias para creer que aquellos artefactos eran aros para servilletas, y esto est explicado convincentemente en Los anillos de los clanes de Cowan, Naturaleza e Historia, vol. 51.

EL RELATO:
El vergonzoso comportamiento de Selna se convirti en el tema de toda la Congregacin. Aunque ya antes algunas hermanas haban discutido, pequeas rias que producan un momento de clera y luego desaparecan sin siquiera dejar las cenizas del recuerdo, lo que haba hecho Selna no tena ningn precedente. Ni siquiera los registros de la sacerdotisa mencionaban nada semejante, y la Congregacin tena informacin de diecisiete generaciones, adems de ocho grandes tapices. Durante el da Selna permaneca bajo la brillante luz del sol y por las noches, con la nia atada al pecho o a la espalda, evitaba las habitaciones bien iluminadas de la Congregacin. Una o dos veces, cuando fue absolutamente inevitable y tuvo que entrar en uno de los salones iluminados por antorchas, Marjo se desliz tras ella como una figura delgada y debilitada. Haba desaparecido la risa vigorosa de la hermana sombra, as como su voz sincera y melodiosa. Selna gema a la espalda de su hermana con la voz de un tenue suspiro, qu ocurre entre nosotras? Era la voz de un fantasma, hueca y agonizante. Selna... Una vez, mientras se hallaba en la cocina suplicando un poco de leche para el beb, Selna se volvi por un momento a la llamada de Marjo. Coloc las manos sobre los odos de la nia como para impedir que oyese la voz de su hermana, aunque entonces sta era ya tan dbil que

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apenas si se oa. Detrs de ella, Donya, su propia hermana Doey y dos de las muchachas mayores observaron la escena horrorizadas. En la figura consumida de Marjo vean su propia muerte lenta. Los ojos color morado de Marjo lloraban lgrimas negras. Hermana, por qu haces esto? Yo compartira a la nia contigo. No deseo interponerme entre vosotras. Pero Selna se volvi lenta y deliberadamente de la figura suplicante, de regreso a la luz de la cocina. Cuando advirti la presencia de Donya, Doey y las otras dos jvenes que la observaban con congoja, inclin la cabeza y encogi los hombros como aguardando un golpe. Luego se volvi y regres a la parte ms oscura del vestbulo sin la leche. En el decimotercer da de su deshonra, la sacerdotisa la desterr de la Congregacin. Hija ma dijo la sacerdotisa con voz agobiada, t misma has provocado esta situacin. No podemos impedir lo que le ests haciendo a tu propia hermana sombra. Una vez que has aceptado las enseanzas del Libro de Luz, ya no nos corresponde darte ms rdenes. Lo que ocurra entre las dos es asunto vuestro. Pero la Congregacin est destrozada. No podemos continuar observando lo que haces. Por lo tanto debes dejarnos y terminar sola con lo que has iniciado en forma tan aciaga. Sola? pregunt Selna. Por primera vez hubo un temblor en su voz. Desde que tena memoria jams haba estado sola. Selna apret a la pequea Jenna contra s. Has apartado de tu lado a tu propia hermana sombra dijo la sacerdotisa. Nos has avergonzado a todas. La nia se queda aqu. No! grit Selna volvindose. A su lado, la sombra gris que era Marjo tambin se volvi. Pero se toparon con seis robustas guerreras que las encerraron contra la pared y cogieron a la nia a pesar de los gritos y splicas de Selna. Luego llevaron a Selna a plena luz del da, lo cual significaba que estara completamente sola al comienzo de su travesa, sin nada ms que las ropas que llevaba puestas. A sus pies arrojaron el arco, la espada y el cuchillo, en una pesada bolsa cuyo nudo le llev casi una hora desatar. No le dijeron nada, ni siquiera una palabra de despedida, ya que la sacerdotisa les haba ordenado que no lo hicieran. Selna abandon la Congregacin de da, pero esa noche regres como una sombra entre las sombras y se llev a la nia. No haba guardianas junto a la cuna de Jenna. Selna saba que no las habra. Las mujeres de la Congregacin estaran seguras de que ella jams regresara despus de la humillacin que le haban infligido. Confiaran en las guardianas de los portones exteriores. Pero ella era una guerrera, la mejor de todas, y frecuentemente haba jugado con Marjo en los pasadizos secretos. Por lo tanto, Selna volvi a entrar en forma ms silenciosa an

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que una sombra, y apag tres luces a lo largo de los pasillos antes de que la dbil voz de Marjo pudiera despertar a alguien. Jenna despert y reconoci el olor de su madre adoptiva. Con un sonido de satisfaccin, volvi a quedarse dormida. Y fue ese pequeo sonido el que confirm la determinacin de Selna. Regres corriendo por los pasadizos secretos y volvi a estar en la linde del bosque antes del amanecer. Mientras recorra los antiguos senderos donde las rocas se hallaban alisadas por el paso de tantos pies, los pjaros anunciaron su llegada. Selna encontr a un costado del camino la gran piedra junto a la cual haba dejado sus armas. Por muy deshonrada que estuviera, jams hubiese alzado su espada o su arco contra las mujeres de la Congregacin. Apoyndose contra la roca en un nicho que pareca haber sido hecho para su cuerpo, se baj la tnica hasta la cintura. Ahora que verdaderamente era la madre de la nia, tambin poda amamantarla, y ofreci su seno a la criatura. Por unos momentos, Jenna chup con ansiedad, pero al ver que no sala la leche gir la cabeza y comenz a llorar. Shhh! dijo Selna tomando el rostro de la nia entre sus dedos. Una guerrera debe ser silenciosa. Pero hambrienta y asustada, la nia llor todava ms. Selna la sacudi con violencia, inconsciente de las lgrimas que corran por sus propias mejillas. Alarmada, la criatura dej de llorar. Entonces Selna se levant y mir a su alrededor para asegurarse de que nadie haba odo los gritos. Luego volvi a sentarse, se apoy en la roca y se durmi con la nia en brazos. Pero Jenna no durmi. Inquieta y hambrienta, trat de atrapar las motas de polvo suspendidas en los rayos de sol que se filtraban a travs de la bveda de lamos y abedules. Finalmente, se llev su pequea mano a la boca y chup con avidez. Pasaron varias horas antes de que Selna despertara. Cuando lo hizo, el sol se hallaba bien alto y un zorro investigaba la orilla del claro con su pequeo hocico afilado metido entre la maleza. Ante el despertar de Selna, alz la vista con las orejas erguidas y se volvi abruptamente desapareciendo entre las sombras. Selna se estir y observ a la nia dormida sobre su regazo. Con una sonrisa, toc el cabello blanco de Jenna. Bajo la luz del sol poda ver su cuero cabelludo sonrosado y el latido del pulso bajo la capa de piel. Eres ma susurr ferozmente. Yo cuidar de ti. Yo te proteger. Yo te alimentar. Yo... y ninguna otra. Ante el sonido de su voz, Jenna despert emitiendo un llanto dbil e irritado. Tienes hambre. Yo tambin dijo Selna con suavidad. Encontrar algo para que comamos las dos.

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Selna se levant la tnica y at a la nia a su espalda, lo suficientemente fuerte para que estuviera segura y lo bastante suelta para que ambas pudieran moverse. Sosteniendo el arco y la espada con la mano derecha, coloc el cuchillo en la vaina sobre su hombro derecho, donde poda alcanzarlo para un lanzamiento rpido. Entonces comenz a trotar por los senderos del bosque. Fue afortunada. Encontr las huellas de un conejo pequeo, se le acerc con sigilo y lo caz con una flecha al primer intento. A pesar de que an se hallaba demasiado cerca de la Congregacin para encender un fuego grande, no tena intenciones de comerse un conejo crudo. Por lo tanto cav un hoyo profundo y all encendi un fuego pequeo, suficiente al menos para tostar la carne. Despus de masticar un trozo, escupi el jugo en la boca de Jenna. Despus del segundo intento, la nia no rechaz la oferta y chup con ansiedad boca a boca. En cuanto pueda te conseguir leche le prometi Selna mientras le limpiaba los labios y le haca cosquillas en el mentn. Obtendr empleo como guardia en uno de los pequeos pueblos de frontera. O me unir al ejrcito del rey. Les gustan las guerreras de Alta. Ellos no me rechazarn. Como respuesta, Jenna esboz una sonrisa y agit sus mane-citas en el aire. Selna la bes en la frente sintiendo el roce de sus cabellos blancos bajo la nariz, suaves como el ala de una mariposa. Entonces volvi a colocarse la nia a la espalda. Esta noche debemos recorrer muchos kilmetros antes de que me sienta segura dijo Selna. No agreg que deseaba permanecer en el bosque porque habra luna llena y no soportaba la idea de hablar con su plida sombra y explicarle todo lo que haba hecho.

LA LEYENDA:
En el bosque sombro cercano a Altashame existe un claro. Bajo un grupo de abedules blancos crece un iris de bordes rojos. La gente que vive en Selkirk, en la parte occidental del bosque, dice que en la segunda luna de cada ao pueden verse tres fantasmas. Uno es una guerrera que lleva un collar negro en la garganta. El segundo es su doble hecho sombra. Y el tercero es un pjaro blanco como la nieve que vuela sobre ellas llorando con la voz de un beb. Al amanecer, las dos mujeres se atacan mutuamente con sus espadas. Donde cae su sangre crece el iris, blanco como el pjaro y rojo como la sangre. Iris de nieve es como la tradicin del este llama a la flor. Corazn fro, dice el folclore del oeste. Pero Selkirk la ha bautizado Sangre de la hermana, y la gente de ese pueblo

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no se acerca a las flores. Aunque el zumo del iris ayuda a aliviar a la mujer en sus momentos difciles, los habitantes de Selkirk no tocan ni uno de sus ptalos, como tampoco entran en el claro despus del atardecer.

EL RELATO:
Al borde de un pequeo claro, muy cerca del pequeo pueblo de Seldenkirk, Selna se detuvo a descansar. Apoyada contra un pequeo roble que la protega del brillo de la luna llena, contuvo el aliento y dej caer tanto el arco como la espada. Al principio su respiracin era tan agitada que no le permiti or el sonido. Entonces, cuando lo oy, ya era demasiado tarde. Unas manos fuertes y callosas la cogieron por detrs y clavaron un cuchillo en el hueco bajo su mentn. Selna se contuvo para no gritar de dolor, y entonces el cuchillo se desliz hacia abajo dibujando un crculo de sangre como un collar sobre su garganta. stas son las nicas joyas que debera poseer una prostituta de Alta dijo la voz ronca a sus espaldas. Te encuentras muy lejos de las tuyas, mi nia. Selna cay de rodillas tratando de girar para proteger a la criatura que llevaba a la espalda, y el movimiento asust al hombre, quien clav el cuchillo profundamente en su garganta. Ella trat de gritar, pero no pudo emitir ningn sonido. El hombre emiti una risa spera y le arranc el frente de la tnica exponiendo sus senos y su vientre. Pareces un muchacho dijo con disgusto. Las de tu clase slo son buenas moribundas o muertas. La tom por una pierna y la arrastr fuera del bosque hasta el csped suave del claro iluminado por la luna. All trat de tenderla de espaldas. Selna no poda gritar, pero todava era capaz de resistirse a l. Sin embargo otra mujer grit detrs de ellos, un extrao sonido ahogado. Sobresaltado, el hombre se volvi y vio a una doble de la primera mujer, su propia garganta rodeada por una lnea de sangre negra. Al volverse otra vez, el hombre comprendi su error, ya que Selna haba logrado cogerle el cuchillo y con las ltimas fuerzas que le quedaban se lo clav entre los ojos. Sin embargo, Selna no alcanz a ver el resultado de su ataque, ya que al mismo tiempo gir boca abajo y muri rozando la mano de Marjo. El hombre trat de levantarse, slo logr ponerse de rodillas y entonces cay muerto encima de Selna. El mango del cuchillo clavado entre sus ojos fue a posarse sobre la mano de Jenna. La nia se aferr a l y llor.

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Fueron encontrados la maana siguiente por un pastor que siempre llevaba a su rebao hasta ese claro, donde el pasto era ms dulce. Lleg justo antes del amanecer y le pareci ver a tres personas muertas en la linde del bosque. Cuando lleg hasta ellos abrindose paso entre las ovejas, vio que slo eran dos: una mujer con el cuello cortado y un hombre con un cuchillo clavado entre los ojos. Una criatura silenciosa se aferraba a la empuadura sangrienta del cuchillo como si ella misma hubiese cometido el asesinato. El pastor corri de regreso hasta Seldenkirk, olvidando a sus ovejas, las cuales permanecieron balando alrededor de los despojos mortales. Cuando regres con seis robustos campesinos y el corpulento alguacil, slo el hombre se encontraba all, tendido de espaldas en medio de las ovejas. La mujer muerta, el beb, el cuchillo y una de las ovejas del pastor haban desaparecido.

LA BALADA:
La balada del beb de Selden No vayis al claro, jvenes doncellas de vestidos dorados. No vayis al claro de Seldentown. Pues malvados son los hombres que os aguardan para derribaros sin piedad. Una doncella fue a Seldentown y dej de ser doncella. El cabello suelto alrededor del cuello, el vestido en las rodillas. Un beb penda de su espalda, un hermoso beb. Fue sola hasta el claro, se alej demasiado del pueblo. Un hombre se le acerc por detrs y de un tajo cort su cuello. Un hombre se le acerc por detrs y derrib a la hermosa doncella. Y t hars lo que quieras conmigo? O me matars de un tajo?

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O lo que esperas es quitarme mi virginidad hace tanto perdida? Por qu me has trado tan lejos del pueblo hasta este lecho de hierbas verdes? l no pronunci una palabra, jams dijo su nombre, tampoco habl de su origen, ni del pueblo del que haba venido. Slo pensaba en derribarla y arrastrarla en su vergenza. Ya presto a cumplir su plan, y cuando comenzaba a hacerlo, El beb a espaldas de la doncella alcanz la daga oculta Y la cogi de la vaina en la oscuridad del claro. Y una y dos, las pequeas manos derribaron al hombre malvado Que ya en el vientre de su madre haba concebido su perfidia. Dios nos conceda a todas bebs tan hermosos, y que nuestra vida sea tan larga como dichosa.

EL RELATO:
La sacerdotisa dio por anulado el destierro, ya que cuatro cazadoras haban hallado el cuerpo de Selna cogido de la mano de Marjo. Al aparecer el pastor, las mujeres se ocultaron rpidamente en el bosque y aguardaron su partida para llevarse a Selna, el beb y la oveja de vuelta a la Congregacin. Nuestras hermanas se encuentran nuevamente con nosotras dijo la sacerdotisa recibiendo a las cazadoras con su triste carga frente al gran portn. Entonces hizo la seal de Alta (el crculo y la cruz) sobre la frente de Selna. Traedla adentro. A la nia tambin. Ahora nos pertenece a todas. Ninguna de nosotras la cuidar en forma exclusiva. La profeca, madre exclam Amalda, y muchas la imitaron. Es la nia de la que se habla? La sacerdotisa sacudi la cabeza. El Libro habla de una criatura que qued hurfana tres veces, y esta

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dulzura ha perdido slo dos, la legtima y Selna. Pero madre continu Amalda, Marjo no era tambin su madre? La boca de la sacerdotisa se volvi tensa. No debemos ayudar a que se cumpla una profeca, hermana. Recuerda lo que est escrito: Los milagros son para los ingenuos. Ya me he pronunciado. De aqu en adelante, la nia no tendr una sola madre en la Congregacin de Alta, sino una multitud. Se retorci su larga trenza entre los dedos. Las mujeres murmuraron entre s, pero finalmente decidieron que tena razn. Entonces colocaron el cuerpo de Selna en la cesta sepulcral y lo llevaron a la habitacin de la enfermera. All lo lavaron y vistieron, cepillaron su cabello hasta hacerlo brillar y cerraron la cesta. Se necesitaron seis de ellas, dos en cada extremo de la cesta y una a cada lado, para subir el cuerpo por la Colina Sagrada hasta la vasta e intrincada caverna, el Pen de Alta, donde yacan generaciones de hermanas cubiertas y preservadas bajo antorchas encendidas. Aunque subieron al Pen de Alta al medioda, aguardaron hasta la noche para realizar la ceremonia, comiendo las frutas que haban llevado consigo. En voz baja hablaron sobre la vida de Selna, su destreza como cazadora y su intrepidez, su carcter difcil y su sonrisa pronta. Tambin hablaron de Marjo, no de la plida sombra, sino de la compaera enrgica y risuea. Kadreen observ que haba sido la ventura de Alta quien las haba guiado a hallar el cuerpo de Selna. No, hermana, fue nuestra destreza dijo Amalda. Seguimos su rastro durante varias noches. Y si no hubiese estado tan fuera de s, jams la habramos encontrado, ya que ella era la mejor de todas. Kadreen sacudi la cabeza y coloc la mano sobre el hombro de Amalda. Lo que quiero decir, hermana, es que ha sido un gracioso obsequio de Alta el que podamos tener su cuerpo con nosotras en la Colina Sagrada. Cuntas de las nuestras yacen lejos de aqu, en sepulcros sin ninguna marca? Al alzarse la luna, el grupo de la Colina prcticamente se duplic. Slo las nias permanecieron sin hermanas sombra. El cuerpo de Marjo apareci en su propia cesta junto al de Selna, con el mimbre trabajado en forma tan delicada como el de su hermana. Entonces la sacerdotisa comenz, con la voz desgarrada de pena: Por nuestras hermanas que se encuentran unidas incluso en la muerte dijo. Entonces, interrumpiendo el ritual por un momento, susurr a los dos cadveres: ahora todo est bien entre vosotras. Donya emiti un profundo gemido y dos de las doncellas de la cocina rompieron a llorar. La sacerdotisa cant la primera de las siete alabanzas, y las otras se le

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unieron rpidamente cantando las estrofas que conocan desde su niez. En nombre de la caverna de Alta El sombro y solitario sepulcro... Cuando terminaron con la sptima y slo restaba el ltimo eco amoroso en el aire, recogieron las cestas para llevar a Selna y a Marjo hasta la caverna. Donya y su hermana sombra eran las ltimas. Donya llevaba a la nia de cabellos blancos, quien haba bebido tanta leche de oveja que dorma pacficamente sobre el amplio pecho de la cocinera.

EL MITO:
Entonces Gran Alta dijo: Habr una de vosotras, mi nica hija, que nacer tres veces y tres veces quedar hurfana. Yacer junto a una madre muerta tres veces y sin embargo sobrevivir. Ser una reina por encima de todas las cosas y a la vez reina no ser. Tendr una hija para cada madre mas su madre no ser. Las tres sern como una y comenzarn el mundo otra vez. As lo digo y as ser. Entonces Gran Alta extrajo de la luz a una criatura que lloraba, blanca como la nieve, roja como la sangre, negra como la noche, y la amamant hasta que la nia se calm.

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LIBRO SEGUNDO

EL LIBRO DE LUZ

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EL MITO:
Y cuando Gran Alta habl, sus palabras fueron trocitos de cristal. Donde las iluminaba el sol, eran rayos de la ms pura luz. Donde caan las lgrimas de sus hijas, eran el arco iris. Pero cada vez que se pronunciaban las palabras de Gran Alta, reflejaban la mente de quien las escuchaba forma por forma, sombra por sombra, luz por luz.

LA LEYENDA:
Una vez hubo en los Valles una gran maestra que lleg desde el este con el sol naciente. Sus palabras eran tan exquisitas que aquellos que las escuchaban decan que eran como el cristal ms puro, que produca un sonido dulce y agudo al ser tocado. La maestra vivi entre la gente de los Valles durante un ao y un da, y entonces desapareci por el oeste con el sol poniente. Despus de ello nadie pudo decir con certeza si se haba tratado de un hombre o de una mujer, si su estatura era alta o baja, su piel clara u oscura. Pero todas las palabras que haba pronunciado a la luz de la luna (ya que la maestra era muda con excepcin de las noches de luna llena) fueron recogidas por las discpulas de los Valles y anotadas en un libro. Cuando estuvo terminado, ste result ser muy pequeo y fue bautizado Libro de Luz.

EL RELATO:
Jenna tena siete aos cuando toc por primera vez el Libro de Luz. Permaneci all con las otras tres nias de su edad en una lnea recta, o al menos tan recta como Marna, la maestra, y Zo, su hermana oscura, podan lograr que formaran. Selinda siempre estaba inquieta. Y Alna, quien tena problemas para respirar en la primavera, resoll con dificultad durante toda la ceremonia. Slo Marga (llamada Pynt despus de la primera infancia) y Jenna permanecieron quietas.

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La sacerdotisa dirigi una sonrisa a la fila de nias, pero no hubo ninguna calidez en esa sonrisa, slo una formal curvatura de labios. A Jenna le haca recordar los lobos del bosque cercano a Seldenkirk. En cierta ocasin haba visto una manada. La hermana de la sacerdotisa esboz la misma sonrisa, aunque sta pareci infinitamente ms agradable. Jenna gir un poco para mirar de frente a esa segunda sonrisa, pero observ a la sacerdotisa por el rabillo del ojo, del modo en que observaba las cosas en los bosques. Alta saba que haba tratado de complacer a la Madre. Pero no pareca haber ninguna forma de complacerla. Sobre sus cabezas, la luna llena primaveral iluminaba el altar de piedra. De los serbales llegaba el susurro de las hojas nuevas movidas por la brisa. Durante un instante, una nube cubri la luna y la hermana sombra de la sacerdotisa desapareci de su trono sobre el altar. Nadie se movi hasta que la nube hubo pasado y la luna volvi a convocar a las hermanas sombra. Entonces hubo un suspiro suave y satisfecho de las ochenta bocas en el anfiteatro. La sacerdotisa alz un poco la cabeza para observar el cielo. No haba ms nubes a la vista, y por lo tanto comenz. Abriendo el gran libro con cubiertas de piel que tena sobre la falda, sealando con su afilada ua cada slaba de la pgina, ley en voz alta. Jenna no poda apartar los ojos de esa ua. A nadie ms se le permita tener una mano semejante, ni tampoco nadie la quera. Unas uas como las de la sacerdotisa se quebraran en la cocina o en la fragua, entorpeceran el manejo de un arco o de un cuchillo. De forma furtiva, Jenna flexion la mano preguntndose qu se sentira teniendo uas como sas. Decidi que no le gustara. Clara y grave, la voz de la sacerdotisa llenaba el espacio entre las nias. Y la nia de siete veranos, la nia de siete otoos, la nia de siete inviernos y la nia de siete primaveras vendr hasta el altar para escoger su propio camino. Y cuando haya escogido, seguir esa senda durante siete aos ms sin vacilar jams en su mente ni en su corazn. Y de ese modo el Camino Escogido se convertir en el Camino Legtimo. La sacerdotisa alz la vista del libro donde las letras parecan atrapar a la luna y reflejarla sobre ella produciendo pequeos destellos que bailaban sobre la parte delantera de su tnica. Y vosotras, mis nias, ya habis escogido vuestro camino? pregunt. Su hermana sombra alz la vista al mismo tiempo, aguardando las respuestas. S dijeron las cuatro nias tal como haban practicado. Slo Selinda lleg tarde porque, como de costumbre, estaba soando con otra cosa y tuvo que recibir un pequeo empujn de Marna y de Zo.

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Entonces, una por una, las nias subieron los peldaos para tocar el libro que estaba sobre la falda de la sacerdotisa. Selinda lo hizo primero, ya que era la mayor por nueve meses, y Jenna fue la ltima. Tocar el libro, hacer el voto, nombrar la eleccin. Todo era tan simple y tan complejo a la vez. Jenna se estremeci. Saba que Selinda ira con su propia madre y trabajara en los jardines. All podra permanecer mirando el espacio, sumindose en lo que Marna y Zo llamaban sus sueos verdes. Alna, quien tambin haba nacido de una jardinera, elegira la cocina, donde resollaba menos y donde, segn se crea, lograra ganar un poco de peso. Jenna saba que Alna no se senta feliz con su eleccin, ya que en realidad deseaba permanecer con su madre y la hermana sombra de sta, quienes la mimaban y la malcriaban abrazndola durante las noches en las que ms le costaba respirar. Pero todas las hermanas estaban de acuerdo en que Alna necesitaba permanecer lo ms lejos posible de las semillas que se abran y de las malezas del otoo. Una y otra vez, la enfermera Kadreen les haba advertido que su salud ira empeorando y que Alna poda morir en los jardines. Y haba sido esa advertencia la que, finalmente, las decidiera a todas. A todas excepto a Alna, quien haba llorado todas las noches del ltimo mes pensando en su inminente exilio, segn le haba dicho a Jenna. Pero siendo una nia obediente, dira lo que deba ser dicho en la Eleccin. La morena Pynt, nacida de las entraas de una guerrera, elegira el camino de las cazadoras/guerreras a pesar de ser tan pequea y delicada, el legado de su padre. Jenna saba que si trataban de torcer la decisin de Pynt, ella se resistira con todas sus fuerzas. Pynt jams vacilara, ni por un momento. La lealtad corra como sangre por sus venas. Y qu haba de ella misma? Cuidada por todas sin ser adoptada por nadie, Jenna ya haba intentado diversos caminos. Los jardines la irritaban con sus hileras tan uniformes. La cocina era an peor... cada cosa en su lugar. Incluso haba pasado algunos meses junto a la sacerdotisa para terminar mordindose las uas con la certeza de que sera el camino equivocado. En realidad era ms feliz en el bosque o cuando practicaba los juegos de las guerreras tales como el de las varillas, aunque raras veces las mujeres permitan que una nia entrase en el crculo. Adems, ella y Pynt haban estado tan unidas como si fuesen hermana luz y sombra. Era como si Jenna pudiese ver mejor en los bosques que en los oscuros confines de la Congregacin. Y al ao siguiente, despus de que hubiese escogido, le ensearan a manejar el arco y el cuchillo. Jenna observ cmo, primero la tmida Selinda, luego la agitada Alna y finalmente la resuelta Pynt, suban los tres peldaos hasta el altar donde la sacerdotisa y su gemela sombra se hallaban sentadas en sus tronos sin

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respaldo. Una por una, las nias colocaron la mano derecha sobre el Libro, mientras con la izquierda tocaban los cuatro sitios que pertenecan a la misma Alta: cabeza, seno izquierdo, ombligo, ingle. Entonces recitaron las palabras del voto ante la sacerdotisa, hablndole de sus elecciones. Las palabras parecan ejercer un poder casi tangible: Selinda al jardn, Alna a la cocina, Pynt a los bosques. Cuando Pynt baj los peldaos con una gran sonrisa en el rostro, palme la mano de Jenna. Su aliento es cido susurr. Despus de eso a Jenna le result difcil subir el primer peldao con el rostro serio. Su boca no quera permanecer en la lnea firme que tanto haba practicado. Pero en cuanto puso el pie sobre el segundo peldao, todo fue diferente. Esto la acercaba a su eleccin. Para cuando lleg al tercer peldao, descubri que estaba temblando. No por miedo a la sacerdotisa o por respeto hacia el Libro, sino con una especie de ansiedad, como cuando la pequea zorra que Amalda haba encontrado y entrenado se hallaba en presencia de las gallinas. Incluso cuando no tena hambre, temblaba de anticipacin. As era como se senta Jenna. Colocando la mano sobre el Libro de Luz, se sorprendi al descubrir lo fro que era. Las letras estaban en relieve y poda sentirlas impresas sobre su palma. Se toc la frente con la mano izquierda y la sinti fresca y seca. Entonces se llev la mano al corazn, confortada al sentir que lata con firmeza bajo sus dedos. Rpidamente complet el resto del ritual. La sacerdotisa habl y su aliento no era tan cido como extrao. Ola a siglos, a dignidad y a los atavos de la majestad. Debes repetir mis palabras, Jo-an-enna, hija de todas. Lo har, Madre Alta susurr Jenna con un repentino temblor en la voz. Soy una nia de siete primaveras... comenz la sacerdotisa. Soy una nia de siete primaveras repiti Jenna. Escojo y soy escogida... Jenna inspir profundamente. Escojo y soy escogida. La sacerdotisa sonri. Jenna not que, despus de todo, no era una sonrisa distante sino un gesto triste y poco practicado. El camino que escojo es... El camino que escojo es... dijo Jenna. La sacerdotisa asinti con la cabeza y su rostro mostr una extraa expresin expectante. Jenna volvi a inspirar, ms profundamente que antes. Se abran tantas posibilidades frente a ella en ese momento. Cerr los ojos para saborearlo, y al abrirlos qued sorprendida por la mirada rapaz en el rostro de la sacerdotisa. Jenna se volvi un poco y habl a la hermana sombra, en un

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tono ms fuerte del que se haba propuesto. Una guerrera. Una cazadora. Una guardiana de los bosques. Finalmente suspir, feliz de haber terminado con ello. Por un momento la sacerdotisa no habl. Pareca casi enfadada. Entonces ella y su hermana sombra se inclinaron para abrazarla y susurraron en su odo: Bien elegido, guerrera. No hubo ninguna calidez en sus palabras. Al bajar los peldaos, Jenna volvi a or el eco de lo segundo que la sacerdotisa sola haba susurrado en su odo. Se pregunt si le habra dicho lo mismo a las dems. En realidad lo dudaba, ya que con voz que temblaba en forma extraa haba agregado: Hija elegida de la propia Alta. Las lecciones comenzaron de lleno a la maana siguiente. No se trataba de que los das pasados en los bosques hubiesen sido momentos de juego, pero la enseanza formal: preguntas y respuestas, pruebas de memoria y el Juego, slo podan comenzar despus de la Eleccin. sta es la flor del dedal dijo Amalda, la madre de Pynt, arrodillada junto a una insulsa planta verde. Pronto tendr flores que se vern como pequeas campanas moradas. Por qu no se llama flor campana? murmur Jenna, pero Amalda slo sonri. Bonita! dijo Pynt extendiendo la mano para tocar una hoja. Amalda se la apart con una palmada, y al ver que la nia se mostraba ofendida dijo: Recurdalo, nia, Agua derramada es mejor que una vasija rota. No toques nada a menos que sepas lo que puede hacerte. Hay cardos y pas que pinchan, ortigas que irritan al menor contacto. Y tambin hay plantas ms sutiles cuyos venenos slo se revelan despus de un buen rato. Pynt se llev a la boca su mano dolorida. Ante una seal de Amalda, ambas nias se arrodillaron a su lado, Jenna muy cerca y Pynt, todava ofendida, un poco ms lejos. Entonces su propia naturaleza alegre super el resentimiento y la nia se coloc junto a Jenna. Oled stas primero dijo Amalda sealando la hoja de la planta. Ellas se inclinaron y obedecieron. El olor era ligero y penetrante. Si os permitiera probar las hojas dijo la madre de Pynt, las escupirais de inmediato. Se estremeci deliberadamente y las nias la imitaron. Pynt tena una amplia sonrisa en el rostro. Pero si os hinchis de lquidos que no podis eliminar, o si vuestros corazones laten con tanta fuerza que Kadreen teme por ellos, os preparar un t con las hojas y muy pronto os sentiris aliviadas. Slo... Amalda alz una mano como advertencia. Las nias conocan bien esa seal. Significaba que deban guardar silencio y escuchar. Slo sed precavidas con esta planta tan bonita. En pequeas dosis ayuda a quien se encuentra en peligro, pero un

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preparado demasiado fuerte, hecho con intencin malvada, y el que lo beba morir. Jenna se estremeci y Pynt asinti con la cabeza. Marcad bien este lugar dijo Amalda, porque no cosechamos las hojas hasta que la planta ha florecido. Pero Kadreen estar complacida al saber que hemos encontrado una caada nena con flores de dedal. Las nias miraron a su alrededor. Jenna, cmo lo has marcado? Jenna pens un momento. Por el gran rbol blanco con las dos bifurcaciones en el tronco. Bien. Pynt? Fue en el tercer recodo, A-ma. Y a la derecha. En su excitacin, Pynt haba llamado a su madre por el nombre que le daba de pequea. Amalda sonri. Bien! Ambas tenis buenos ojos. Pero eso no es todo lo que se necesita en los bosques. Venid. Se puso de pie y comenz a recorrer el sendero. Las nias la siguieron, brincando cogidas de la mano. La segunda leccin tuvo lugar muy pronto, ya que apenas doblaron el siguiente recodo cuando Amalda alz la mano. De inmediato las nias se detuvieron y guardaron silencio. Amalda alz el mentn y ambas la imitaron. Se toc la oreja derecha y ellas escucharon atentamente. Al principio no oyeron nada, con excepcin del viento entre los rboles. Entonces lleg hasta ellas un crujido fuerte y extrao seguido por un chasquido agudo. Amalda seal un rbol cado. Fueron hasta l en silencio y lo observaron. Qu animal es? pregunt Amalda finalmente. Pynt se alz de hombros. Una liebre? intent Jenna. Mirad, nias. Escuchad. Vuestros odos son tan importantes como vuestros ojos. Habis odo ese alboroto chilln? Sonaba como esto. Alzando la cabeza, emiti un sonido agudo con la lengua contra el paladar. Las nias rieron con admiracin y entonces Amalda les ense a producir el sonido. Ambas lo intentaron y Pynt lo logr primero. se es el sonido que emite una ardilla dijo Amalda. Yo ya lo saba! dijo Jenna sorprendida; ahora que oa el nombre, descubri que en realidad ya lo haba sabido. Yo tambin! exclam Pynt. Entonces ahora sabemos que la ardilla nos observa y nos regaa por entrar en sus dominios. Amalda asinti con la cabeza y mir a su alrededor. Las nias hicieron lo mismo.

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En consecuencia, buscamos seales que nos indiquen los lugares favoritos de la ardilla. Volvi a sealar el rbol cado. Los tocones suelen gustarle especialmente. Observaron el tocn con sumo cuidado. Alrededor de la base haba una pila de pequeas pias y cscaras de nuez. La ardilla come aqu dijo Amalda. Ha dejado estas seales para nosotras, pero ella no lo sabe. Ahora ved si podis hallar sus pequeos escondites, ya que le encanta enterrar cosas. Las nias comenzaron a cavar en forma tan silenciosa como les permitan sus escasos siete aos de edad, y muy pronto ambas hallaron los pequeos tneles subterrneos. En el de Jenna haba una bellota oculta, pero el de Pynt slo tena las cortezas de las bellotas. Amalda las felicit por sus descubrimientos. Despus de ello les ense los rasguos ligeros en los rboles. Por all las ardillas suban y bajaban dejando unos pequeos montoncitos de pelo atrapados en el tronco. Con mano experta, Amalda extrajo los pelos y los coloc en su morral de cuero. Sada y Lina les encontrarn alguna utilidad con sus tejedoras les dijo. Las nias treparon a varios rboles ms y obtuvieron ms puados de pelo. Jenna hall un rbol marcado con rasguos ms grandes. Una ardilla? pregunt. Amalda le acarici la cabeza. Tienes buenos ojos le respondi, pero eso no es ninguna ardilla. Pynt sacudi la cabeza meciendo sus rizos oscuros. Demasiado grandes dijo con sagacidad. Demasiado profundos. Ambas nias susurraron juntas. Un zorro? Un mapache? agreg Jenna. Amalda sonri. Un puma les dijo. Con eso la leccin se dio por terminada, ya que todas conocan el peligro y, aunque Amalda no haba visto ninguna huella reciente y dudaba de que el puma anduviese por la zona, le pareci que la cautela era una buena virtud que ensear a las nias y las condujo de regreso a casa. En la mesa del almuerzo, cubierta con hogazas de pan fresco y cuencos de humeante guisado de ardilla, Amalda no pudo evitar alardear con las nias. Contadle a las hermanas lo que habis aprendido hoy les dijo. Que las flores de dedal pueden ser buenas dijo Pynt. O malas agreg Jenna. Para tu corazn o... Pynt se detuvo ya que no recordaba ms. O para tus lquidos continu Jenna y se sorprendi ante las risitas que circularon por la mesa.

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Y las ardillas suenan as. Pynt reprodujo el sonido y fue recompensada con un aplauso. Entonces sonri encantada, ya que tanto ella como Jenna haban practicado el sonido durante todo el camino de regreso. Jenna tambin aplaudi y luego sigui hablando ansiosa por ganarse su cuota de elogios. Encontramos la marca de un puma. Al ver que no haba aplausos, agreg: Fue un puma quien mat a mi primera madre. Hubo un repentino silencio en la mesa. La sacerdotisa se volvi hacia Amalda desde su lugar en la cabecera. Quin le ha contado a la nia esta... esta historia? Yo, no, madre dijo Amalda rpidamente. Ni yo. Ni yo. Alrededor de la mesa todas negaron haber sido las responsables. La sacerdotisa se puso de pie, con la voz grave de ira y autoridad. Esta nia nos pertenece a todas. No existe ninguna primera madre. Tampoco una segunda. Me habis comprendido? Aguard el ms completo silencio de las hermanas, lo tom por una aprobacin, gir sobre sus talones y se march. Despus de eso nadie habl durante varios minutos, aunque las nias continuaron comiendo ruidosamente, golpeando las cucharas contra los cuencos. Qu significa todo esto? pregunt Donya, asomndose por la puerta de la cocina. Significa que con la edad ha comenzado a perder la cordura murmur Catrona mientras se secaba el vino de la boca con el reverso de la mano. Siente calor aun en los das ms fros. Se mira en los espejos y ve el rostro de su madre. No puede lograr que una nia escoja el camino de ella agreg Domina, despus de intentarlo durante tantas primaveras. Tendremos que enviarla a otra Congregacin cuando muera. Jenna era la nica nia que no coma. Primero sinti calor en las mejillas y luego fro. Haba querido ganarse la atencin de las dems al decir lo que haba dicho, pero no de esta forma. Frot su sandalia contra la pata de la silla. El sonido suave, que slo ella alcanz a or, la confort. Shhh!dijo Amalda colocando una mano sobre el brazo de Domina. Ella est bien, Domina, Catrona dijo Kadreen con su estilo directo y serio. Con un movimiento de cabeza seal el lugar de la mesa donde se hallaban las jardineras. Su intencin era advertirles que todo lo que se dijese all, llegara pronto a odos de la sacerdotisa. Las trabajadoras de los campos siempre servan a aquella que bendeca sus cosechas; le pertenecan de forma incuestionable. No era que a Kadreen le importase.

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Nunca tomaba partido en ninguna disputa, slo acomodaba los huesos y cosa las heridas, pero esto no le impeda dar un consejo de vez en cuando. Y t, Catrona, recuerda que cuando los aldeanos dicen: no existe medicina para curar el odio, tienen razn. Ya te he advertido sobre esas pasiones. No hace ms que un mes te hallabas mal del estmago y tuviste que guardar cama con el flujo hemorrgico. Haz lo que te he dicho y bebe leche de cabra en lugar de licor de uvas, y practica tu respiracin latani para calmarte. No quiero volver a verte pronto por la enfermera. Catrona emiti un bufido por la nariz y volvi a ocuparse de su comida. De forma significativa apart la sopa y el vino y atac el pan con deleite, untndolo generosamente con miel del pote. Jenna suspir profundamente. No pretenda hacer nada malo dijo en una desgarradora voz infantil. Qu es lo que he dicho? Por qu todas estis tan enfadadas? Amalda le dio un golpecito en la cabeza con sus cubiertos. No es tu culpa, nia le dijo. Algunas veces las hermanas mayores hablan antes de pensar. Habla por ti misma, Amalda mascull Catrona. Entonces apart el pan, empuj la silla y se levant. Me refera exactamente a lo que dije. Adems, la nia tiene derecho a saber... No hay nada que saber intervino Kadreen. Catrona volvi a bufar y sali. Saber qu? pregunt Pynt. La respuesta que recibi fue un golpecito en la cabeza, ms fuerte que el que haba recibido Jenna. Jenna no dijo nada pero se puso de pie. Sin siquiera pedir que la disculpasen, se dirigi hacia la puerta. Una vez all se volvi. Lo sabr. Y si ninguna de vosotras quiere decrmelo, se lo preguntar a Madre Alta yo misma. Esa nia... dijo Donya ms tarde a sus doncellas en la cocina. Un da abordar a la Diosa Gran Alta en persona, recordad mis palabras. Pero nadie las record, ya que Donya tenda a divagar y a realizar pronunciamientos semejantes todo el tiempo. Jenna fue directamente hacia las habitaciones de la sacerdotisa, aunque al acercarse pudo sentir que el corazn le golpeaba enloquecido en el pecho. Se pregunt si Kadreen tendra que darle una pocin de flores de dedal a causa de ello. Le preocupaba el hecho de que si la dosis era demasiado fuerte le causara la muerte. Morir justo cuando acababa de escoger su camino. Sera terriblemente triste. Todas las preguntas y temores aceleraron su paso y, antes de lo que haba planeado, lleg a la habitacin de la sacerdotisa. La puerta estaba abierta y Madre Alta se hallaba sentada tras un gran telar trabajando en un tapiz de la Congregacin, en una de aquellas interminables tareas de la

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sacerdotisa que a Jenna le haban resultado tan aburridas. Snip-snap iban sus uas contra la lanzadera; click-clack iba la lanzadera entre las hebras de un lado al otro. Madre Alta debi de haber visto un movimiento por el rabillo del ojo y alz la vista. Entra Jo-an-enna dijo. Ya no haba forma de evitarlo. Jenna entr. Has venido a solicitar mi perdn? Madre Alta sonri, pero el gesto no lleg a sus ojos. He venido a preguntarte por qu dices que mi madre legtima no fue muerta por un puma cuando todas las dems dicen que s. Jenna no pudo evitar jugar nerviosamente con su trenza derecha y con la tirilla de cuero que la ataba. Dicen que muri tratando de salvarme. Quines lo dicen? pregunt la sacerdotisa en voz baja y sin inflexin. Su mano derecha se movi sobre la izquierda, haciendo girar y girar su gran anillo de gata. Jenna no poda apartar los ojos del anillo. Quines, Jo-an-enna? volvi a preguntar Madre Alta. Jenna alz la vista y trat de sonrer. He odo esa historia desde que tengo memoria respondi, pero no recuerdo exactamente quin me lo dijo primero. Contuvo el aliento porque eso no era en realidad una mentira. Poda recordar que Amalda se lo haba contado. Y Domina. Incluso Catrona. Y las nias lo haban repetido. Pero no quera causarles problemas. Especialmente a Amalda, ya que sola pretender que era su madre al igual que la de Pynt. Por las noches, en su almohada, la llamaba secretamente A-ma. Tambin hay una cancin que habla de ello. No creas en las canciones dijo la sacerdotisa. Sus manos haban abandonado el anillo para jugar con la gran cadena de medias lunas metlicas y de aduladas que llevaba alrededor del cuello. Pronto creers en los delirios de los presbteros aldeanos y en los retrucanos de los copleros itinerantes. Entonces, en qu debo creer? pregunt Jenna. Y a quin debo creer? Cree en m. Cree en el Libro de Luz. Muy pronto lo sabrs. Y cree en que Gran Alta lo oye todo. Para enfatizar sus palabras, seal el cielo raso con una ua brillante. Ella ha odo decir que tuve una madre muerta por un puma? pregunt Jenna sorprendida de que su lengua dijese lo que se haba formado en su mente, sin aguardar a que ella lo juzgase. Vete, nia, me fatigas. La sacerdotisa agit una mano. Aliviada, Jenna parti. En cuanto la nia hubo salido por la puerta, Madre Alta se levant apartando el pesado telar. Entonces fue hasta el gran espejo que se alzaba

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en su marco de madera labrada. Con frecuencia, cuando necesitaba algn consejo, le hablaba como si fuese su propia hermana sombra, ya que las dos imgenes eran prcticamente iguales. La nica diferencia radicaba en el color y en el hecho de que el espejo no le responda. Algunas veces, pens Madre Alta con fatiga, prefiero el silencio del espejo a las respuestas que recibo de mi gemela sombra. Recuerdas al hombre del pueblo? susurr. El granjero de Slipskin? Tena manos rudas y una lengua an ms ruda. Entonces tenamos siete aos menos, pero ramos mucho mayores que l. Sin embargo, l no lo saba. Cmo poda saberlo, acostumbrado como estaba a las mujeres ordinarias de su pueblo ordinario? Madre Alta sonri irnicamente ante el recuerdo, y la imagen le devolvi la sonrisa. Le sorprendimos, hermana, cuando nos quitamos nuestras capas. Y le sorprendimos con nuestra piel de seda. Y tambin por sorpresa le sonsacamos la historia de su nica hija, la cual, sin saberlo, haba matado a su madre y a la comadrona que la llev a las montaas para nunca regresar. Recordar nuestra pasin como un sueo, ya que llegamos a l secretamente en la medianoche. Y todas las dems personas que interrogamos slo vieron a una de nosotras, a plena luz del da, siendo sta una mujer vieja y fea. Esta vez Madre Alta no sonri, y la imagen le devolvi la mirada en silencio. Su historia... deba ser cierta. Ningn hombre llora en brazos de una mujer si la historia que cuenta no es cierta. Fuimos las primeras que haban llegado a calentar su cama desde la muerte de su esposa. Despus de nueve meses, las heridas an estaban abiertas. Y por lo tanto han sido tres: madre, comadrona y madre adoptiva. Tres en una. Y muertas, todas muertas. Se mordi el labio inferior. Los ojos en el espejo, verdes al igual que los de ella, la miraron fijamente. Oh, Gran Alta, hblame. Es una de tus sacerdotisas quien te ruega. Alz las manos y la marca de Alta, grabada en azul, resalt vividamente sobre sus palmas. Aqu estoy, la madre de tus hijas, quien en tu nombre las gua en esta pequea Congregacin. No tengo hijas ni ayudantes con excepcin de mi hermana sombra... nadie con quien hablar salvo contigo. Oh, Gran Alta, quien es sembradora y segadora, quien se encuentra en el comienzo y en el fin, escchame. Se toc la cabeza, el seno izquierdo, el ombligo y la ingle. He hecho bien, Gran Madre? He hecho mal? Esta nia ha quedado hurfana tres veces, tal como dice la profeca. Pero ha habido rumores acerca de otras antes de ella. Una provena de la Congregacin cercana a Calla's Ford, y otra muy anterior fue adoptada en la que se encuentra cerca de Nill. Pero despus de todo

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demostraron no ser ms que nias. Entonces, qu es esta nia, esta Annuanna? Est marcada con un cabello del color de la nieve, y la profeca habla de algo semejante. Pero re y llora como cualquier criatura. Es rpida para responder y para correr, pero en los juegos no se muestra mejor que su hermana adoptiva Marga. Muchas veces le he dado la oportunidad de seguirme para convertirse en sacerdotisa y as guiar a tus hijas. Pero en lugar de ello ha escogido los bosques, la cacera y otras tonteras semejantes. Cmo puede ser sta la nia que buscamos? Oh, Gran Alta, s que me has hablado en el sol que se eleva y en la luna que renace cada mes. S que tu voz resuena en las gotas de lluvia y de roco. As est escrito y en ello creo. Pero necesito una seal ms clara antes de desplegar esta maravilla ante todas ellas. No bastan los comentarios rencorosos de mujeres celosas, ni las confidencias culpables y llorosas de un hombre desdichado. Ni siquiera mi propio tembloroso corazn. Una verdadera seal. La carga, Gran Madre, es difcil de llevar. Me siento tan sola. Estoy envejeciendo antes de tiempo con este secreto. Mira aqu. Y aqu. (Se abri la tnica para mostrar lo flccidos que se haban vuelto sus senos. Se toc la piel floja bajo el mentn. Con los ojos llenos de lgrimas, se arrodill frente al espejo y suspir.) Y una cosa ms, Gran Alta, aunque t ya lo sabes. De todos modos debo confesrtelo en voz alta. Mi mayor temor. Si no soy tu sacerdotisa, no soy nada. Es toda mi vida. Necesito una promesa, Gran Madre, una promesa si ella... Annuanna, Jo-an-enna, Jenna... es aqulla sobre quien se ha escrito, la hermana luz nacida tres veces y dejada hurfana tres veces, la que ser reina por encima de todo y cambiar lo que conocemos. Y la promesa que ruego es que si se trata de ella, me permitas servirte tal como lo he hecho hasta ahora. Que el sitio en la cabecera de la mesa siga siendo mo. Que todava me siente en el trono bajo la luna y pronuncie tu nombre para que las hermanas lo escuchen y oren. Promteme eso, Gran Alta, y la dar a conocer. El rostro en el espejo se ruboriz repentinamente y la sacerdotisa se llev la mano a la mejilla. sta ardi bajo sus dedos. Pero aparte del fuego en su rostro, no hubo ninguna otra seal. La sacerdotisa se levant con dificultad. Debo pensar ms en esto. Dio la vuelta y sali por la otra puerta, la entrada oculta detrs del pesado tapiz donde se vea a las hermanas luz y sombra jugando a las varillas.

LA HISTORIA:
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No existe, por supuesto, ninguna copia del Libro de Luz, el gran texto perteneciente al culto, centrado en la luna, de la Madre Diosa. Sin embargo, se presume que cada comunidad de Altitas posea una copia manuscrita e ilustrada del Libro. Tales volmenes desaparecieron durante las Guerras del Gnero. Si los registros de Sigel y Salmn son exactos, fueron ocultados en cmaras subterrneas especialmente construidas contra tales eventualidades, pero si uno prefiere confiar en la reconstruccin hecha por Vargo sobre los cdigos de las sacerdotisas, fueron quemados en fuegos rituales. De todos modos, el meollo de la historia del Libro y sus enseanzas gnmicas pueden extraerse del folclore de las aldeas que an florecen cercanas a los antiguos emplazamientos de las Congregaciones. El monumental trabajo de Buss y Bee, As habla el pueblo, brinda un fuerte apoyo a la idea de que las Congregaciones Alta eran en realidad simples extensiones de las aldeas y ciudades que limitaban con sus tierras, verdaderos satlites suburbanos, al menos en lo que se refiere a sus dialectos y sus tradiciones populares. Por supuesto que la historia del culto de Alta slo es comprensible a la luz de la historia garuniana. Los G'runs, una antigua y relacionada familia noble del continente, haba llegado a las islas con las invasiones del siglo IX. Adoradores de una trinidad divina. Hargo, dios del fuego; Vendr, dios del agua, y Lord Cres, el brutal dios de la muerte se asentaron a lo largo de la costa martima. Lentamente, se fueron infiltrando en los concejos superiores de las civilizaciones semimatriarcales que encontraron all. En un principio trataron de socavarlas, pero despus de las devastadoras Guerras del Gnero, que destruyeron las antiguas Congregaciones y el famoso palacio G'run, terminaron por transigir y aceptaron la sucesin por lnea materna. La religin que los garunianos trataban de suplantar era execrable para los primeros invasores por su nfasis en una diosa de cabellos blancos que se fecundaba a s misma sin la ayuda de un consorte masculino. En parte, era una religin que haba prosperado a causa del exceso de mujeres producido por las cruentas guerras de sucesin que haban tenido lugar unos cuatrocientos aos antes. Despus de las luchas civiles, el desequilibrio entre los sexos haba provocado la costumbre de abandonar en las colinas a los bebs excedentes. Sin embargo, a fines del siglo VII, una mujer de gran altura y con una larga cabellera blanca, llamada Alta (una albina o quizs una anciana), recorri la campia criticando la brutal costumbre y recogiendo a todas las nias vivas que poda encontrar, fabric carretas unidas entre s para transportar detrs de s a las criaturas que rescataba. Lentamente, esta Alta fue seguida por mujeres de mentalidad afn que, o bien estaban solteras (haba muchas

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solteronas llamadas tesoros no reclamados a causa de la escasez de hombres), eran viudas o una de las esposas de un matrimonio polgamo. (Especialmente en los Valles Inferiores se toleraba esta clase de parejas, aunque los nicos herederos eran los hijos del primer matrimonio.) De este modo se form la primera de las diecisiete Congregaciones, como asilo para nias desechadas y mujeres sobrantes. Esta reconstruccin, expuesta primero por el difunto profesor Davis Temple de la Universidad Hofbreeder, en su ya clsico Nativas de Alta, est tan aceptada que no necesito extenderme en detalles. Al necesitar cierto apuntalamiento religioso, las comunidades de madres adoptivas desarrollaron el culto de una Diosa Blanca llamada Gran Alta. De este modo se recompensaba el espritu y la verdadera virtud de la Alta original. A lo largo de los aos, sta y una subsecuente predicadora itinerante, llamada de diversas maneras, tales como Gennra, Hendra, Hanna, Anna y La Sombra, se han fundido en la figura de una diosa cuyo cabello es a la vez claro y oscuro, un extrao ser hermafrodita que engendra criaturas sin recurrir a un consorte masculino. La religin adopt muchos aspectos de las tribus patriarcales circundantes y, ms adelante, incluso se apropi de ciertos aspectos del culto garuniano. (Por ejemplo, la costumbre de utilizar cavernas para sepultar a los muertos. Los G'run provenan de un pequeo valle entre montaas horadadas por cuevas, donde la tierra para el cultivo era demasiado importante para ser entregada a los muertos. Anteriormente, las devotas de Alta realizaban los entierros en grandes montculos de tierra.) Al igual que Alta con sus blancos cabellos haba sido una salvadora para muchas nias abandonadas en las colinas, comenzaron a correr rumores de una segunda salvadora. Los rumores se convirtieron en creencia y, si nuevamente hemos de dar crdito a Vargo, fueron puestos por escrito en el Libro de Luz. Esta salvadora sera la hija de una madre muerta. La sencilla sustitucin psicolgica hija muerta por madre muerta es el ms bsico de los subterfugios populares. En realidad no se trataba de una madre muerta sino de tres, el nmero mgico. Esta es una creencia que an encierran algunas de las canciones tradicionales y dichos de los Valles Superiores.

LA CANCIN:
La cancin de Alta Soy una nia, una nia nica, Fuego, agua y todo lo dems,

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En el seno de mi madre creada, Gran Alta se lleve mi alma. Pero de esa madre arrancada fui, Fuego, agua y todo lo dems, Y a la ladera me condujeron, Gran Alta se lleve mi alma. Y en esa ladera me abandonaron, fuego, agua y todo lo dems, Donde me recogi una doncella, Gran Alta se lleve mi alma. Y una y dos y tres caminamos, Fuego, agua y todo lo dems, Hasta que otras tomaron la pesada carga, Gran Alta se lleve mi alma. Que me escuchen todas las buenas mujeres, fuego, agua y todo lo dems, Ya que la hermandad las har libres, Gran Alta se lleve mi alma.

EL RELATO:
Qu te dijo? Qu le dijiste t? pregunt Pynt con agitacin retorciendo sus rizos oscuros. Se hallaba sentada en el suelo, junto a la ventana de la habitacin que compartan. Como todos los cuartos de la Congregacin, ste era bastante oscuro, por lo que, en invierno y verano, las nias jugaban cerca de las estrechas ventanas. Te peg? Jenna pens en lo que iba a decir. Casi deseaba que Madre Alta la hubiese golpeado. Amalda tena la mano ligera y recientemente ambas nias haban sido azotadas con una vara de sauce, Pynt por responder de mal modo y Jenna por apoyarla. Pero no eran tundas largas ni fuertes y, adems, aquellos castigos siempre eran seguidos de abrazos, lgrimas y besos. Si la sacerdotisa hubiese actuado de esa manera, quiz Jenna no hubiera permanecido detrs de la puerta, quieta como un ratn del bosque, escuchando. Era ella la criatura que, sin saberlo, haba matado a su madre no una sino tres veces? La idea la haba asustado tanto que, sin permanecer all para escuchar ms, haba corrido a esconderse en la

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bodega donde se guardaban los grandes toneles de vino tino. All, al principio, haba respirado muy agitada, sintiendo que los sollozos le desgarraban el pecho, porque si ella era esa nia, entonces todas las esperanzas de que A-ma fuese su madre, todas las ilusiones eran tan slo eso: un juego. Y luego haba calmado su respiracin obligndose a permanecer con los ojos secos. Buscara a Pynt y le preguntara. Slo ahora, cuando se hallaba frente a Pynt, comprenda que esta carga era demasiado pesada para compartirla. Me pregunt quin me haba dicho semejante cosa y le respond que no recordaba quin me lo haba contado por primera vez. Se dej caer en el suelo junto a Pynt. A-ma fue la primera dijo Pynt. Yo lo recuerdo. Era como un cuento. Ambas dormamos en la cama grande, era una invitacin especial, estbamos entre A-ma y Sammor y... Tal vez no dijo Jenna aliviada de haber superado la parte ms difcil. Tal vez lo escuch primero de Catrona. O de Donya. Ella habla demasiado. Probablemente... ... lo cont tres veces seguidas. Pynt se ech a rer. Era una broma comn en la Congregacin, incluso entre las nias. O que Domina deca algo al respecto. Y algo sobre mi segunda madre tambin. Eran amigas. Estara pisando terreno peligroso? Jenna sinti que su puo comenzaba a cerrarse, pero Pynt pareci no notarlo. Pynt coloc los codos sobre las rodillas y apoy el mentn en las manos. Aunque no ha sido de Kadreen. No puedes haberlo odo de ella. Ambas asintieron con la cabeza. Kadreen no era afecta a los rumores ni a brindar demasiada informacin. Me gusta Kadreen dijo Jenna, aunque sea una Solitaria. Aunque nunca sonra. Las Solitarias, mujeres sin una hermana sombra, no abundaban en la Congregacin. Jenna se compadeca al imaginar cmo se senta una Solitaria... sola y sin el consuelo de una compaera que conociese cada uno de sus pensamientos. Una vez la vi sonrer. Fue cuando Alna dej de respirar y luego volvi a comenzar con esas toses extraas y esas burbujas que le salen por la boca. Estbamos en el jardn cazando al conejo. Bueno, al conejo imaginario. Juegos de nias! Como t eres la ms rpida corriste a buscar a Kadreen. Cuando vino, ella coloc la oreja sobre el pecho de Alna y lo golpe con fuerza. Y durante siete das Alna tuvo una marca negra grande como un puo. Ocho... y le encantaba mostrarla. Kadreen no sonri esa vez. S lo hizo. No.

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S. De todos modos, A-ma me dio esto. Pynt se volvi y tom dos nuevas muecas de maz en una mano y dos morrales de junquillo en la otra. Ella y Sammor nos las hicieron para celebrar la Eleccin. Oh, son ms bonitas que las de Alna. Mucho ms bonitas dijo Pynt. Y los morrales tienen el signo de la Congregacin. Jenna seal el smbolo dentro del crculo. Ahora dijo Pynt, podremos ser verdaderas hermanas compartindolo todo, como a ti te gusta jugar. Llvate la mueca clara y el morral claro y yo me quedar con los oscuros. Jenna tom el morral sintindose culpable. Recordaba lo poco que en verdad haba compartido con Pynt. Recordaba la forma en que se vea Madre Alta frente al gran espejo enmarcado, pronunciando las palabras que tanto la haban asustado. Recordaba todo aquello y se preguntaba si alguna vez, ella y Pynt, podran volver a ser verdaderamente hermanas. Entonces las muecas resultaron ser mucho ms interesantes que sus sombros pensamientos, y colocndose en la espalda el morral con el beb, ambas jugaron durante ms de una hora a ser hermana luz y sombra hasta que oyeron la campana indicando el retorno a las lecciones. Esta tarde les inform Catrona os ensear el juego del Ojo Mental. Las nias sonrieron y Pynt dio un codazo a Jenna. Ambas haban odo hablar del juego. Las muchachas mayores solan hablar de ello secretamente a la mesa. Pero nunca nadie se lo haba explicado, ya que era uno de los misterios reservados para despus de la Eleccin. Pynt mir a su alrededor rpidamente como para ver si alguien las observaba. Haba tres nias mayores en el patio de las guerreras, pero estaban ocupadas con sus propias cosas: la pelirroja Mina apuntaba al blanco con su flecha, mientras que Varsa y Pequea Domina luchaban con varas de mimbre acompaadas por los gritos de Domina que las corregan. Mrame, Pynt! exclam Catrona con voz risuea. Ya s que aqu hay muchas cosas para ver, pero debes aprender a concentrarte. Qu hay del rabillo del ojo? Amalda dijo... Jenna vacil. No os adelantis, nias dijo Catrona y tir suavemente de una de las trenzas de Jenna para captar su atencin. Primero aprended a concentraros y luego a dispersaros. Qu es dispersarse? pregunt Pynt. Catrona volvi a rer. Significa ser capaz de ver muchas cosas a la vez. Pero primero debes escuchar, Marga. Se detuvo riendo abruptamente. Las nias escucharon. Catrona se volvi hacia la pequea mesa de madera con patas gastadas que haba a su lado. Estaba cubierta por un viejo lienzo a travs del cual se notaba una serie de bultos y protuberancias.

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Primero, qu es lo que veis aqu? pregunt Catrona sealando la mesa. Una mesa con una tela vieja dijo Pynt, agregando rpidamente: y rada. Una tela que cubre muchas cosas dijo Jenna. Ambas estis en lo cierto. Pero recordad esto... la cautela es la mayor virtud en los bosques y en la batalla. Con frecuencia las cosas no son lo que parecen. Catrona quit el lienzo y pudieron ver que la mesa era la representacin tallada de una cumbre montaosa con sus picos y valles. La utilizamos para ensear el camino a travs de la zona montaosa donde est asentada nuestra Congregacin. Y para planear nuestras estratagemas. Pynt aplaudi encantada mientras Jenna se acercaba con expresin pensativa para deslizar un dedo sobre las lomas y senderos. Y qu es lo que veis aqu? pregunt Catrona conducindolas hasta un gabinete donde haba una segunda mesa cubierta por una tela similar. Otra montaa dijo Pynt, siempre ansiosa por ser la primera en responder. Cautela... con cautela le record Catrona. Jenna sacudi la cabeza. A m no me parece una montaa. Los picos no son tan altos. Hay lugares redondos, tan redondos como... como una... Como una manzana! intervino Pynt. Veamos dijo Catrona, y alz la tela tomndola por el centro. Sobre la mesa haba una extraa coleccin de objetos. Oh! dijo Pynt. Me has engaado! Alz la vista hacia Catrona con una sonrisa. Vuelve a mirar, nia. Concntrate. Pynt volvi a mirar justo cuando Catrona colocaba la tela nuevamente, cubriendo la mesa por completo. Ahora comienza el juego dijo Catrona. Comenzaremos con Marga. Ya que te gusta tanto ser la primera, nombrars un objeto de los que estn sobre la mesa. Luego Jenna. Entonces le tocar a Marga otra vez. Y as seguiremos hasta que ya no recordis ms. La que recuerde la mayor cantidad se llevar un dulce. Pynt aplaudi, ya que le encantaban los dulces. Una cuchara. Haba una cuchara dijo. Jenna asinti con la cabeza. Y eso redondo era una manzana. Y un par de palillos para comer dijo Pynt. Slo uno le corrigi Jenna. Uno le confirm Catrona. Un naipe de alguna clase dijo Pynt.

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Una hebilla, como la que lleva A-ma... Amalda continu Jenna. Yo no la vi dijo Pynt volvindose para mirar a Jenna, quien se encogi de hombros. Estaba all dijo Catrona. Contina, Marga. Pynt frunci el ceo mientras se concentraba. Se apoy el puo contra la mejilla y pens. Entonces sonri. Eran dos manzanas! Buena chica! Catrona sonri. Sobre un plato dijo Jenna. Dos platos? pregunt Pynt con incertidumbre. Tienes suerte respondi Catrona. Un cuchillo dijo Jenna. Pynt lo pens durante un buen rato y finalmente se encogi de hombros. No haba nada ms dijo. Jenna? Catrona se volvi hacia la nia, quien se tironeaba de las trenzas. Jenna saba que haba muchos objetos ms y poda nombrarlos, pero tambin saba lo mucho que Pynt deseaba ganar ese dulce. Cunto necesitaba ganarlo. Entonces suspir. Un cuenco de agua. Un alfiler. Algo de hilo. Hilo? Catrona sacudi la cabeza. No haba hilo, Jenna. -S, hilo dijo Jenna. Y dos o tres guijarros o bayas. Y... y eso es todo lo que puedo recordar. Catrona sonri. Eran cinco bayas, dos negras y tres rojas. Y ambas olvidasteis mencionar el fragmento de tapiz con las jugadoras de varillas, la cinta, el lpiz, la aguja de tapicera y... el dulce! Pero por todo lo que habis olvidado, recordasteis bastante. Estoy muy orgullosa de vosotras por vuestro primer intento. Catrona quit la tela. Ahora volved a mirar con atencin. Fue Pynt quien seal primero. Mira, Catrona, all est el hilo de Jenna! Junto al fragmento de tapiz, pero lo suficientemente lejos para ser identificado aparte, haba un hilo largo y oscuro. Catrona ech a rer. Buenos ojos, Jo-an-enna! Y yo me estoy volviendo tonta y descuidada en la vejez. Buena maestra soy. Un error como ste puede significar mi muerte en los bosques o en medio de una batalla. Las nias asintieron con la cabeza mientras ella coga el dulce y se lo entregaba a Jenna con solemnidad. Volveremos a jugar una y otra vez hasta que podis recordar todo lo que veis. Maana lo haremos con objetos diferentes bajo la tela. Para cuando hayis aprendido este juego, podris nombrarlo todo la primera

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vez, y habr ms de treinta cosas que recordar. Pero esto no es tan slo un juego, mis nias. Su objetivo es que aprendis a mirarlo todo dos veces, una con el ojo externo y otra con el ojo mental. Por eso se llama el juego del Ojo Mental. Debis aprender a volver a ver las cosas, a recordarlas con tanta claridad la segunda vez como la primera. Haremos lo mismo en los bosques? pregunt Pynt. Jenna no haba formulado la pregunta porque ya conoca la respuesta. Por supuesto que deberan hacer lo mismo en los bosques. Y en la Congregacin y en las aldeas. En todas partes. Qu pregunta tan tonta. Estaba sorprendida con Pynt. Pero Catrona no pareci sorprendida. Lo mismo dijo con calma. Qu buenas chicas! Tom a ambas por los hombros y las acerc a la mesa. Ahora volved a mirar. Ellas obedecieron y fijaron la vista en los objetos. Al repetir los nombres de cada uno de ellos, la boca de Pynt se mova en una extraa letana. Jenna mir con tanta intensidad que comenz a temblar. Por la noche, las cuatro nias que haban realizado La Eleccin se reunieron en su habitacin y se sentaron sobre la cama de Jenna. Todas tenan mucho que compartir. Pynt les narr los pormenores del juego y cont que Jenna le haba obsequiado la mitad de su dulce. Aunque en realidad fue ella quien lo gan termin Pynt. Pero maana ganar yo. Creo que he descubierto el secreto. Meca a su nueva mueca entre los brazos mientras hablaba. Siempre tienes una manera secreta, Pynt dijo Selinda. Y casi nunca funciona. S funciona. No. S. Cuntanos sobre la cocina. Alna dijo Jenna. De pronto ya no soportaba la discusin. Qu importaba si algunas veces Pynt trataba de descubrir caminos secretos? Qu importaba si raras veces funcionaban? Alna habl con su voz susurrante. Nunca imagin que hubiese tanto para aprender en una cocina. Debo ayudar a cortar cosas. En los jardines, nunca me permitieron utilizar un cuchillo. Y no me lastim ni una vez. All adentro huele bien pero... Suspir y no termin la frase. De todos modos, hoy no te hubiese gustado estar en los jardines dijo Selinda rpidamente. Todo lo que hicimos fue arrancar malezas. Malezas! He hecho eso desde que tengo memoria. Qu ha cambiado con La Eleccin? Deb haber ido a la cocina. O a los bosques. O con las tejedoras. O...

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A m me gusta arrancar malezas susurr Alna. No es verdad dijo Pynt. Te quejabas de ello todo el tiempo. No me quejaba. S. No. Amalda entr en la habitacin. Es hora de ir a la cama, pequeas les dijo. Debis ser como los pjaros. Por ms alto que vuelen, siempre regresan a la tierra. Les dio un abrazo a cada una antes de marcharse, y Jenna se lo devolvi con ms fuerza que de costumbre. Minutos despus, la madre biolgica de Selinda entr y permaneci slo un momento, arropando a su hija y saludando a las otras nias con un movimiento de cabeza. Entonces, como ya haba oscurecido y Jenna haba vuelto a levantarse para encender los faroles, entr la madre de Alna junto con su hermana sombra. Se acercaron a cada nia para hacerles una breve caricia pero, al menos segn le pareci a Jenna, permanecieron una eternidad junto a Alna, nerviosas y preocupadas a pesar de que la nia les aseguraba que se encontraba bien. Finalmente entraron Marna y Zo y, para alegra de todas, traan consigo sus Tembalas. El instrumento de Marna tena un dulce sonido. El de Zo era ms bajo y complementario, al igual que sus voces. Canta Venid, vosotras las mujeres le rog Pynt. Y La balada del herrero susurr Alna. La antigua balada. Canta La antigua balada dijo Selinda saltando sobre la cama. Jenna fue la nica que permaneci en silencio mientras destrenzaba su blanca cabellera. sta se hallaba encrespada por el prolongado trenzado. Y t no tienes una favorita, Jo-an-enna? pregunt Marna con suavidad, observando las manos veloces de Jenna. Jenna tard unos momentos en responder, pero finalmente dijo con gran seriedad: No hay una nueva cancin que podamos escuchar? Alguna especial para este da despus de La Eleccin. Deseaba que ese da fuese tan nico como se supona que deba ser, no tan slo una sensacin hueca en su pecho donde crecan todas las pequeas disputas con Pynt y esa extraa distancia que la separaba de las dems nias. Quera estar cerca de ellas y volver a ser como siempre; quera borrar el recuerdo de Madre Alta frente al gran espejo. Algo que nunca antes hayamos escuchado. Por supuesto, Jenna. Cantar algo que aprend el ao pasado, cuando nos visit en su misin aquella cantante de la Congregacin Calla's Ford. Ellas tienen una Congregacin tan vasta, con casi setecientos miembros, que all una puede dedicarse slo a cantar. Y t querras dedicarte slo a cantar, Marna querida? pregunt

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Pynt. Fue Zo quien respondi. En una Congregacin grande, nuestro pequeo talento apenas si sera reconocido. Adems, sta es nuestra Congregacin agreg Marna. No querramos estar en ninguna otra parte. Pero alguna vez estuvisteis en otra parte dijo Jenna con expresin pensativa. Se preguntaba si se sentira diferente, ms normal, apenas reconocida en otro lugar. Por supuesto que s, Jenna. Cuando sal en mi misin anual antes de la Eleccin final, antes de convocar a mi hermana sombra, tal como t hars. Pero a pesar de todas las Congregaciones que visit y de todas las hermanas que hubiesen querido que me quedase, regres aqu, a la Congregacin Selden, aunque sea la ms pequea de todas. Por qu? pregunt Pynt. S... por qu? repitieron las otras tres. Porque es nuestra Congregacin contestaron juntas Marna y Zo. Ahora basta de preguntas dijo Marna, o no habr tiempo ni siquiera para una cancin. Las nias se acurrucaron en sus camas. Primero cantar la nueva cancin. Se llama La cancin de Alta. Y luego continuar con las dems. Despus de ello os dormiris. Ya no sois mis pequeas, vosotras lo sabis, y os aguardan muchas cosas nuevas por la maana. Marna comenz con la primera cancin. Cuando finaliz con la tercera, todas las nias estaban dormidas con excepcin de Jenna. Pero Marna y Zo no lo notaron y abandonaron la habitacin andando de puntillas. En el hogar del Gran Vestbulo el fuego crepitaba alegremente y dos sabuesos que dorman junto a l rascaban las piedras con las pezuas persiguiendo conejos en sus sueos. En la habitacin haba un agradable aroma a juncos, a madera quemada y a cuencos con ptalos secos de rosa y verbena. Cuando Marna y Zo entraron, vieron que todos los grandes sillones junto al fuego estaban ocupados y tres de las muchachas se hallaban tendidas boca abajo sobre la alfombra, al calor del fuego. Por aqu las llam Amalda. Al volverse, vieron que les haban reservado dos lugares ante la gran mesa redonda, a un costado del hogar. Cmo estn las nias? pregunt Amalda con ansiedad. Continan excitadas? Su hermana sombra Sammor pareca ms tranquila. Estn calmadas por el momento. Les cantamos cuatro canciones... bueno, en realidad fueron tres. Se durmieron antes de la cuarta. Pobres

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pequeas, han quedado agotadas despus de este da, y les promet ms trabajo para maana. Marna se dej caer en la silla. Ya echamos de menos a esas diablillas dijo Zo en cuanto ella tambin estuvo sentada. Catrona sonri. sta no es una Congregacin tan grande como para que no las veis todos los das. Pero han estado especialmente a cargo nuestro durante los ltimos siete aos dijo Mama. Y siento que al crecer ya se estn alejando de nosotras. Domina hizo una mueca. Dices eso cada primavera con La Eleccin. No cada primavera. La ltima en realizar la ceremonia fue Varsa, y ocurri hace tres aos. Y ahora han sido cuatro de una vez. Es muy duro. La madre de Alna la mir desde el otro lado de la mesa. Es ms duro para Glon y para m. Se han llevado a nuestra pequea de los jardines. Para ser una cocinera a las rdenes de Donya... A qu te refieres con se han llevado? replic Catrona. T estabas tan preocupada como nosotras por el peligro de que algn da dejase de respirar en esa trampa llena de malas hierbas que tienes. Llena de malas hierbas? A qu te refieres? Nuestro jardn est tan limpio de malas hierbas como cualquiera de los que rodean a las Congregaciones grandes. Malas hierbas! Alinda comenz a levantarse y Glon, que estaba a su lado, la detuvo. Ambas volvieron a sentarse, pero Alinda todava temblaba de ira. Slo quiso decir que ha sido difcil le explic Glon a Catrona. Perdnala. Hoy estamos ambas de mal humor. Catrona emiti un bufido y apart la vista. El primer da despus de La Eleccin siempre es difcil dijo Kadreen yendo a sentarse a la cabecera de la mesa. Y cada vez decimos las mismas cosas. Somos nias para tener tan poca memoria? Vamos, hermanas, miraos y sonred. Esta sensacin pasar. Mir a su alrededor y, aunque ella misma no sonri, el resto recobr rpidamente su espritu alegre. Ahora, estamos todas aqu? Donya y Doey llegarn tarde, como de costumbre dijo Domina. Entonces debemos aguardar. Esto est relacionado con las nias, as que todas las que estamos involucradas con ellas debemos encontrarnos presentes. Kadreen entrecruz sus dedos romos y cuadrados sobre la mesa. Marna, Zo, por qu no nos cantis algo mientras aguardamos? Algo... algo alegre. Sin hacerse rogar, ellas tomaron los tembalas y, con un movimiento de cabeza casi imperceptible para establecer el ritmo, comenzaron a pulsar una danza ligera cuya meloda pareca saltar de un instrumento al otro.

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Alrededor de la mesa el clima se alegr considerablemente. Estaban llegando al final, con cuatro acordes que alternaban en las cuerdas bajas, cuando Donya y su hermana Doey entraron como una tromba secndose las manos sobre sus delantales manchados, ansiosas por ofrecer excusas por el retraso. Con un gesto, Kadreen les indic que se sentasen, de tal modo que el ltimo acorde de los tembalas fue acompaado por el ruido de las sillas contra el suelo de madera. Tal como todas sabis, ahora debemos hablar sobre el futuro de las nias que hoy han pasado por La Eleccin. Ellas son nuestro futuro. Sin embargo, antes que nada, Marna debe decirnos lo que podemos esperar. Cunto saben y cuan rpido aprenden? Marna y Zo asintieron con la cabeza. Lo que os dir ahora no es nuevo para vosotras. A lo largo de los aos he consultado con las madres y contigo, Kadreen, cuando haba algn caso de enfermedad. Pero volver a decirlo puede sacar a la luz otras verdades, ocultas incluso para Zo y para m. Las cuatro son unas alumnas rpidas y brillantes y ya han aprendido sus primeras letras. Jenna puede leer frases y pronto comenzar con el primero de los Pequeos Libros, aunque Alna es quien ms disfruta leyendo. Alinda asinti complacida. Siempre le contbamos cuentos cuando le costaba trabajo respirar. Marna sonri y continu: Selinda es una soadora y necesita que le recuerden constantemente sus tareas. La madre de Selinda se ech a rer. Lo ha heredado de su padre. Tuve tres hijos despus de estar una semana con sus padres respectivos. Pero al de Selinda haba que recordarle tanto su trabajo que permanec tres meses con l. Todas rieron con ella. Marna esper hasta que volvieron a guardar silencio. Pynt... Marga, como supongo que debe llamrsele ahora, aunque siempre pensar en ella como Pynt, es la ms rpida en la mayora de las cosas... Zo la interrumpi. Pero en general olvida la cautela. Tememos que esa misma rapidez la conduzca a problemas. Marna asinti con la cabeza. As es agreg. Ya ha ocurrido. Catrona se inclin hacia adelante y se apoy sobre la mesa. No obtuvo el dulce que deseaba en su primer intento con el juego del Ojo Mental.

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Al escuchar sus palabras Marna ri y Zo explic lo ocurrido. Obtuvo el dulce de todos modos. Y la parte ms grande, adems. Jenna lo comparti con ella. Kadreen desenlaz los dedos y habl lentamente. Jenna y Pynt son como hermanas. Les resultar ms duro cuando tengan sus propias gemelas sombra, verdad? Lo pregunt con precaucin, consciente de que una Solitaria tena poco derecho a hablar de aquellos temas. Haba llegado a la Congregacin siendo una adulta, decidida a alejarse de las bulliciosas aldeas donde aprendiera su oficio, y entonces ya era demasiado tarde para ser introducida en los misterios de la Congregacin, o para aprender a convocar a una hermana de la eterna sombra de Alta. Quiero decir, tendrn que separarse cuando... Para eso faltan casi siete aos, Kadreen. Y t sabes lo que son las amistades de la niez dijo Marna. No susurr Kadreen con voz apenas audible. Podramos considerarlo si continan muy unidas cuando llegue el momento de la misin sugiri Domina. El Libro habla de las lealtades les record Kadreen. Al menos hasta donde yo s. Y Madre Alta me ha pedido que os advirtiese respecto a alentar demasiado esta amistad tan especial. Las necesidades de Jenna no pueden ser satisfechas por una nica amiga. Debe ser leal a todas por igual en la Congregacin. Ni una nica maestra, ni una nica madre, ni una nica amiga. Madre Alta ha dejado eso bastante en claro. Pronunci las palabras como si le dejaran un sabor amargo en la boca. Es una nia, Kadreen dijo Amalda. La habra adoptado como propia hace mucho tiempo si Madre Alta lo hubiese permitido. Las otras asintieron con la cabeza. Tal vez sea algo ms que eso murmur Kadreen, pero no dijo nada ms al respecto.

LA HISTORIA:
Otro juego que tiene una antigua y enmaraada historia es el popular Yo-Mo de los Valles Inferiores. En una de sus brillantes pero extravagantes muestras de erudicin, Lowentrout lo ha definido como un clsico juego de entrenamiento de las guerreras de Alta. (Vase su Carta al editor, Revista de Juegos, vol. 544.) Su evidencia, la cual es extremadamente endeble, descama sobre la sospechosa tesis lingstica de Vargo y sus interpretaciones del cdigo de la sacerdotisa, en lugar del ms laborioso pero detallado trabajo arqueolgico de Cowan y Temple. Hoy en da, el juego se practica con un tablero y fichas. El tablero

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consiste en 64 cuadrados contiguos, 32 claros y 32 oscuros. Existe un igual nmero de fichas con las caras grabadas, 32 con el reverso oscuro y 32 claros. Las inscripciones se encuentran en pareja, por lo cual hay 32 de cada color. Estas incluyen: un cuchillo, varillas cruzadas, cintas atadas a un arco, una flor, un crculo (probablemente representando a una piedra, ya que es as como se denomina), una manzana, un cuenco, una cuchara, una aguja enhebrada, uvas (o bayas), un tringulo, un cuadrado, una luna creciente, un sol, una corona, un arco, una flecha, un perro, una vaca, un pjaro, una mano, un pie, un arco iris, una lnea ondulada llamada ro por los jugadores, un rbol, un gato, una carreta, una casa, un pez, una mscara, una silla y un smbolo designado Alta, el cual, de hecho, es el smbolo femenino, tan antiguo como cualquiera en los Valles. El propsito del juego es capturar las fichas del oponente. Se comienza con todas las inscripciones vueltas hacia abajo y entremezcladas; luego se colocan al azar sobre los cuadrados, aunque las fichas claras van sobre los cuadrados claros y las oscuras, sobre los oscuros. Para iniciar el juego, cada participante da vuelta a dos fichas. (Pueden pertenecerle ambas o no.) Entonces esas fichas regresan a su posicin cara abajo. Ahora comienza a intervenir la memoria, ya que, por turno, cada jugador da vuelta a dos fichas, una de cada color. Si las inscripciones coinciden, conserva o captura las dos. Al dar vuelta a su propia ficha, el jugador dice yo, y si sospecha haber hallado la pareja, dice mo mientras gira la de su oponente. Si sospecha (o recuerda) que no coinciden, debe decir tuyo. Si dice yo-mo con un par que no coincide, pierde un turno. Si dice yo-tuyo con un par que coincide, no retiene las fichas y su oponente tiene la posibilidad de darles vuelta. sta es la versin ms simple del juego. Pero en un certamen para adultos, ciertas inscripciones diferentes tambin forman pareja. Si los pares mano/pie, pez/ro, arco/flecha, flor/uvas, son descubiertos en forma sucesiva, cuentan como dos parejas en lugar de una. Si la inscripcin de la luna es descubierta en la primera jugada, el participante obtiene un turno extra. Si el par Alta es descubierto al final, cuenta como tres. As, este juego es a la vez un ejercicio de memoria y de estrategia. Si Lowentrout est en lo cierto, entonces ha sido hallada otra pieza del rompecabezas de los Valles. Pero si, como es ms probable, ste es un juego posterior sin antecedentes entre las adoradoras de Alta y se trata (tal como escribe A. Baum) de una importacin continental (vase su ingenuo pero sorprendente trabajo Juego en los Valles, Juegos, vol. 543), entonces debemos investigar an ms para hallar evidencia sobre el culto de Alta en las islas.

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EL RELATO:
En los aos que siguieron a La Eleccin, Jenna alcanz ciertos logros. Al final del primer ao ya haba ledo todos los libros para nias, los Libros de Pequeas Luces, al menos una vez y haba aprendido el juego del Ojo Mental por completo. Lo jugaba al aire libre con Pynt y luego por las noches, antes de irse a dormir, hasta que ambas lograron recordar todo lo que se colocaba frente a ellas, as como los colores, cantidades y su posicin. En el segundo ao Jenna domin el arco, el lanzamiento del cuchillo, y pudo acampar toda una noche junto con Pynt y Pequea Domina, quien acababa de volver de su misin y ese ao convocara a su hermana sombra. Pequea Domina les ense un nuevo juego que haba aprendido en otra Congregacin. ste consista en contar historias aterradoras de nias que haban convocado demonios y ogros de la sombra en lugar de a sus hermanas. La primera vez haba espantado a Jenna y a Pynt, en especial cuando creyeron or las pisadas de un puma cerca del campamento. La segunda vez slo Pynt se asust, y entonces slo un poco. La tercera vez Jenna ide una treta para jugrsela a Pequea Domina, y que tena que ver con una soga, una manta y un viejo tembala al que slo le quedaban tres cuerdas. Esto asust tanto a la muchacha que se neg a volver a acampar con ellas, diciendo que tena mucho que estudiar antes de su Noche de la Hermandad. Pero Jenna y Pynt conocan sus verdaderos motivos. Despus de ello tuvieron que conformarse con Varsa, que no era tan divertida, resultando impasible, poco imaginativa y, segn deca Pynt, algo tediosa. El tercer ao Jenna lo denomin el ao de la Espada y el Vado. Haba aprendido a manejar tanto el espadn corto como la hoja de doble filo, utilizando la versin ms pequea preparada para la mano de una nia. Cuando se quej de que ella era casi tan alta como Varsa, Catrona se ech a rer y le coloc una espada grande en la mano. Jenna logr levantarla, pero eso fue todo. Catrona pens que quedara satisfecha con saber que an no estaba lista para utilizar la espada de una adulta, pero Jenna se prometi que para fines de ese ao lograra manejarla. Practic con trozos de madera, ms y ms pesados, sin advertir que creca a un ritmo ms rpido que el de Pynt, Alna o Selinda. Cuando, en el ltimo da del ao, Catrona coloc solemnemente una espada normal en sus manos, Jenna qued sorprendida por lo ligera que le pareci... mucho ms ligera

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que cualquiera de las maderas que haba utilizado y mucho ms pequea para asirla. Hacindola silbar en el aire, realiz las siete posiciones de estocada y las ocho de parada. Ese fue el mismo da en que el ro Selden desbord sus mrgenes, fenmeno que ocurra una vez cada cien aos, y un mensajero lleg corriendo del pueblo para solicitarles ayuda en la tarea de construir un canal que contuviera a las turbulentas aguas. Todas las guerreras y las nias fueron con l, adems de Kadreen, ya que la aldea de Selden slo tena una curandera que estaba a punto de cumplir los ochenta y cinco. Madre Alta envi toda la ayuda que le fue posible, aunque se mostr muy firme respecto a enviar demasiadas mujeres. A pesar de sus esfuerzos, siete granjeros murieron tratando de salvar sus rebaos. La aldea misma se cubri de agua hasta las cumbreras de las casas. Cuando las mujeres de la Congregacin trataron de regresar montaa arriba, el nico puente se haba derrumbado y tuvieron que vadear el ro todava enfurecido. Para ello utilizaron una cuerda que Catrona clav con una flecha certera al otro lado de la corriente. Jenna y Pynt admiraron su puntera y la fuerza de su brazo. A ninguna de las dos le gustaba el agua helada, pero estuvieron entre las primeras en cruzar. La Espada y el Vado. En el cuarto ao comenzaron su instruccin con el Libro. Jenna senta una comezn en los dedos del pie. Lo ignor. Poda ver a Selinda que buscaba una posicin ms cmoda, oa la respiracin agitada de Aba y senta la rodilla de Pynt contra la suya. Sin embargo se oblig a concentrarse y fijar su atencin en Madre Alta. La sacerdotisa se hallaba sentada, con el rostro lvido y los ojos duros, en su silla de respaldo alto. Se vea pequea, incluso encogida por la edad. Sin embargo, cuando abri el Libro sobre su falda, pareci expandirse como si el solo acto de dar vuelta las pginas la llenara de un imponente poder. Jenna y las dems estaban sentadas en el suelo frente a ella. Ya no llevaban puestas sus ropas de trabajo. Se haban quitado las rsticas pieles de guerreras, los manchados delantales de cocina y los pantalones con las rodillas sucias de las jardineras. Ahora estaban vestidas todas iguales, con sus prendas para el culto: las tnicas cortas con mangas largas color verde y blanco, los pantalones acampanados atados al tobillo y las cabezas cubiertas con pauelos tal como era costumbre para las nias cuando se hallaban en presencia del Libro abierto. Todas estaban brillantes por el bao reciente y, por esa vez, hasta Selinda tena las uas limpias. Jenna pudo notarlo mirando por el rabillo del ojo. Madre Alta se aclar la garganta, con lo cual atrap la atencin de todas. Entonces inici una serie de seales con sus manos, misteriosas en su significado pero claramente potentes. Cuando habl, su voz son aguda y

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nasal. En el comienzo de vuestras vidas se encuentra el Libro de Luz dijo. Y en el final. Sus dedos continuaban marcando un contrapunto a sus palabras. Las nias asintieron con la cabeza, Selinda medio segundo tarde. Tap-tap-tap, continu la gran ua puntiaguda de Madre Alta sobre la pgina. Es aqu donde puede hallarse todo el conocimiento. Tap-tap. Los dedos comenzaron a danzar por el aire nuevamente. Y aqu es donde est explicada toda la sabidura. Tap-tap-tap. Y as comenzamos, mis nias. As comenzamos. Las nias asintieron a tiempo con sus palabras. Ahora debis cerrar los ojos. S, de ese modo. Selinda, t tambin. Bien, bien. Convocad a la oscuridad para que pueda ensearos a respirar. Porque es la respiracin la que se encuentra detrs de las palabras. Y las palabras son las que forman el conocimiento. Y el conocimiento es la base de la comprensin. Y la comprensin, el lazo entre hermana y hermana. Y el amor?, pens Jenna cerrando los ojos con fuerza. Qu hay del amor? Pero no lo dijo en voz alta. As es como debis respirar cuando escuchis el Libro y... Madre Alta se detuvo para atraer an ms su atencin. Y cuando convoquis a vuestras hermanas sombra. Era como si, en vez de respirar, ante sus palabras todas hubiesen dejado de hacerlo, ya que la habitacin qued en el ms completo silencio, con excepcin del leve eco de su voz. Bueno. Aqu estamos, pens Jenna. Al fin. En el silencio, la voz nasal de Madre Alta volvi a sonar sin ninguna inflexin ni calidez. La respiracin del cuerpo entra y sale sin pensamientos conscientes, pero existe un arte en ello que expandir vuestros pensamientos, acrecentar vuestros dones, halagar vuestros momentos. Sin esta forma de respirar, que os he de ensear, vuestra hermana sombra no podr respirar. Estar condenada a una vida de oscuridad, ignorancia y soledad eternas. Sin embargo, las nicas que saben de estas cosas son las seguidoras de Gran Alta. Y si alguna vez hablan de ello con otras personas, morirn la Muerte de Mil Flechas. Su voz se hizo ms dura al final. Jenna haba odo hablar de esa muerte y poda imaginarse el dolor, aunque no saba con certeza si era algo real o una simple leyenda. Madre Alta dej de hablar y, como ante una seal, las cuatro nias contuvieron el aliento y abrieron los ojos. Alna emiti tres toses breves.

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LA PARBOLA:
Una vez, cinco bestias discutieron sobre lo que era ms importante para la vida: los ojos, los odos, los dientes, la mente o el aliento. Probmoslo nosotros mismos dijo el puma. Y como era el ms fuerte, todos estuvieron de acuerdo. Por lo tanto, la tortuga se quit los ojos y sin ellos qued ciega. No poda ver el amanecer ni la puesta del sol. No poda ver las siete capas de color en su estanque. Pero todava poda or, comer y pensar. Por lo tanto, las bestias decidieron que los ojos no tenan gran importancia. Luego la liebre entreg sus orejas. Y sin ellas no poda or las ramitas que se quebraban cerca de su cueva, ni el viento a travs de los brezos. Se vea muy extraa. Pero todava poda ver y pensar, y no encontraba dificultades para comer bien. Por lo tanto los odos tambin quedaron descartados. Entonces el lobo se quit todos los dientes. Sin duda le resultaba muy difcil comer, pero de todos modos se las arreglaba. Se encontraba mucho ms flaco, pero poda ver y or, y con su mente aguda ide otras formas para alimentarse. Los dientes no eran lo ms importante. Luego la araa entreg su cerebro. De todos modos era un cerebro tan pequeo, dijo el puma, que no haba quedado ms estpida de lo que era antes. Como las moscas eran todava ms estpidas, seguan cayendo en su tela aunque sta tena un aspecto extrao y ya no era hermosa. Entonces el puma ri. Hemos probado, queridos amigos, que los ojos, los odos, los dientes y la mente tienen poca importancia, tal como siempre he sospechado. El principal es el aliento. Eso an debe probarse dijeron juntas las otras bestias. Y as fue como el puma tuvo que desprenderse de su aliento. Despus de un rato, cuando para todos qued bien claro que estaba muerto, lo enterraron. Y de esa manera cinco bestias demostraron, sin lugar a dudas, que el aliento es lo ms importante de la vida, ya que sin l no hay vida.

EL RELATO:
Est dicho en el Libro que respiramos ms de veinte mil veces en un solo da. La mitad del tiempo inspiramos y la otra mitad expiramos. Imaginad, mis nias, hacer una cosa tantas veces al da sin siquiera

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dedicarle un pensamiento. Madre Alta les sonri con su sonrisa de serpiente, toda labios y sin dientes. Las nias le devolvieron la sonrisa. Todas con excepcin de Jenna, la cual se pregunt si alguna vez podra volver a respirar con comodidad. Veinte mil. El nmero superaba todos sus clculos. Por lo tanto... repetid conmigo: El aliento de la vida, El poder de la vida, El viento de la vida, Fluye desde m hacia ti, Siempre el aliento. Obedientemente repitieron sus palabras, una frase cada vez, hasta que pudieron decirlo todo sin equivocarse. Entonces hizo que lo repitieran una y otra vez hasta convertirse en un cntico que llen toda la habitacin. Diez, veinte, cien veces lo repitieron, hasta que, finalmente, ella las silenci con un movimiento de la mano derecha. Cada maana, cuando vengis a m, lo recitaremos juntas cien veces. Y luego respiraremos... s, mis nias, respirad... juntas. Mi aliento ser vuestro, y el vuestro, mo. Haremos esto durante todo un ao, ya que el Libro dice: Y la hermana luz y la hermana sombra tendrn un solo aliento. Lo haremos una y otra vez, hasta que para vosotras sea tan natural como la vida misma. Jenna pens en las hermanas que haba visto discutiendo, y en aquellas a quienes haba visto riendo y llorando en diferentes momentos. Pero antes de que pudiera preguntarse ms, la voz de Madre Alta atrap su atencin. Repetid conmigo otra vez dijo Madre Alta. Y la respiracin comenz. Esa noche, en el dormitorio, antes de que entraran las madres, Selinda comenz a hablar con excitacin. Jenna nunca antes la haba visto tan entusiasta respecto de algo. Lo he visto! dijo agitando las manos en un rtmico acompaamiento a sus palabras. Lo observ durante la cena. Amalda y Sammor respiraban al unsono, aunque no se miraban entre s. Aliento por aliento. Yo tambin lo vi dijo Pynt deslizando los dedos por sus rizos oscuros. Pero observaba a Marna y a Zo. Yo me sent entre Alinda y Glon, junto al fuego dijo Alna. Y pude sentirlas. Como un solo fuelle, inspiraban y expiraban juntas. Qu curioso que no lo haya notado antes. Me propuse respirar con ellas y sent un gran poder. Es verdad! agreg en caso de que alguien se atreviera a dudarlo. Jenna no dijo nada. Ella tambin haba observado a las hermanas durante la cena, aunque a cada pareja por turno. Pero tambin haba

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vigilado a Kadreen. Al parecer, la respiracin de la Solitaria coincida con una pareja de hermanas o con otra, segn dnde estuviese sentada. Era como si, sin siquiera pensarlo, se sintiese atrada por su ritmo. Cuando Jenna trat de observar su propia respiracin, descubri que el mismo acto cambiaba su forma de hacerlo. Simplemente no era posible ser observadora y observada a la vez. Cansadas por la excitacin del da, las otras nias se durmieron rpidamente. Alna cerr los ojos primero, luego Pynt y finalmente Selinda, dando vueltas y vueltas en su cama. Mucho despus de ello, Jenna permaneca despierta controlando su propia respiracin y hacindola coincidir con la de las dems, hasta que pudo pasar de una a otra casi sin esfuerzo. Durante el resto del ao, ya bien entrado el invierno, aprendieron sobre la respiracin con Madre Alta. Cada maana comenzaba con los cien cnticos y los ejercicios respiratorios. Conocieron la diferencia entre respiracin nasal (altai) y bucal (alan). Entre la respiracin del pecho (lanai) y la que proviene de ms abajo (latan). Aprendieron a superar el mareo producido por las inspiraciones rpidas. Aprendieron cmo respirar de pie, sentadas, tendidas, caminando e incluso corriendo. Supieron cmo la respiracin apropiada poda provocarles un extrao estado de sueo, incluso estando despiertas. Jenna practicaba los diferentes ejercicios cada vez que poda... la respiracin del puma, que le proporcionaba gran velocidad para correr distancias cortas; la del lobo, con la cual el que corra poda recorrer varios kilmetros; la de la araa, para trepar; la de la tortuga, para dormir profundamente; la de la liebre, para lograr buenos saltos. Descubri que poda superar a Pynt en cada competencia de fuerza y velocidad. T mejoras y yo empeoro dijo Pynt despus de correr varios kilmetros, cuando se detuvieron a descansar en un cruce de caminos. Su pecho se mova con agitacin. Soy ms grande que t respondi Jenna. A diferencia de Pynt, su respiracin estaba en calma. Eres una gigante, pero no es a eso a lo que me refera dijo Pynt. El sudor le corra por la frente y el cuello, humedeciendo sus cabellos rizados. Al correr, yo utilizo altai mientras que t usas alani, y adems nunca has practicado la respiracin del lobo expuso Jenna. Por eso resoplas como una de las marmitas de Donya al hervir, y yo, no. Se cruz de brazos exhalando el aire lentamente por la nariz hasta sentir un zumbido en la cabeza. Haba llegado a amar la sensacin. S utilizo altai dijo Pynt, pero no despus del primer kilmetro. Y la respiracin del lobo no sirve. Son slo palabras. Adems, altai es la que se emplea para convocar a una hermana sombra, y pasarn varios aos

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antes de que lo hagamos. Por el momento, la nica hermana que puedes convocar soy yo. Se abanic con las manos. Para qu querra convocarte? brome Jenna. T simplemente apareces donde quieres y cuando quieres. Por lo general detrs de m. No eres una hermana de la oscuridad, eres una sombra. As es como te llaman, sabes! La pequea sombra de Jenna. Pequea, tal vez dijo Pynt, pero eso es porque mi padre era pequeo mientras que el tuyo, quien quiera que haya sido... era un monstruo. Pero no soy tu sombra. No? No! No logro alcanzarte. Qu clase de sombra es sa? Cmo dicen en los Valles? El conejo logra alcanzar al gato? Yo no s si lo dicen en los Valles. Nunca he estado all, exceptuando la vez de la inundacin, y entonces todo lo que se deca era: Sostn esto. Trae ese cubo. Apresrate. Y socorro! Ambas echaron a rer. Pero Donya lo dice... Pynt vacil. Todo el tiempo! -exclamaron las dos al unsono y comenzaron a rer de forma tan incontrolable que Pynt se dej caer contra un rbol, sobresaltando a una pequea coneja que sali de entre las malezas y se alej saltando por el sendero. All tienes, gato, veamos si puedes alcanzarla dijo Pynt. Ante el desafo, Jenna se abalanz detrs de la coneja y Pynt pudo or sus pisadas entre las malezas durante varios minutos. Cuando regres, su trenza blanca estaba cubierta de pequeas zarzas, tena las polainas desgarradas y un largo raspn en el reverso de la mano derecha. Pero sostena a la temblorosa coneja entre sus brazos. No puedo creerlo dijo Pynt. Cmo la has atrapado? No est herida? Mi mano es rpida cuando la respiracin es lenta dijo Jenna con voz nasal, moviendo los dedos en una imitacin de la sacerdotisa. Es tuya, pequea sombra agreg entregndole la temblorosa coneja. Pero es slo un beb dijo Pynt mientras la tomaba y acariciaba sus orejas de terciopelo. Le has hecho dao? Yo a ella? Mrame dijo Jenna extendiendo su mano derecha frente al rostro de Pynt. Este araazo es de sus uas traseras. Pobre conejita asustada dijo Pynt ignorndola. Djala. La conservar. Djala ir dijo Jenna. Si la llevas a casa, Donya la querr para el guisado de esta noche. Es ma dijo Pynt.

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Es tuya respondi Jenna, pero ese argumento no convencer a Donya. Ni a Doey. Pynt asinti con la cabeza. Sabes, Alna comienza a sonar igual que ellas. Charlatana y pomposa. Lo s dijo Jenna. Creo que me gustaba ms antes, llena de toses y temores. Pynt dej ir a la coneja y ambas regresaron trotando por el sendero hasta la Congregacin. En el calor de los baos, el araazo en la mano de Jenna pareca inflamado y Pynt lo examin preocupada. No deberas mostrrselo a Kadreen? pregunt. Y qu le dir al respecto? Que me lo he hecho en nombre de mi pequea sombra? No es nada. Ambas hemos tenido algunos peores. Salpic agua a Pynt, quien se sumergi y le tir de las piernas hasta hundirle la cabeza. Escupiendo agua, ambas emergieron del bao caliente y dejaron que el aire ms fresco las secara. Tenemos tiempo antes de la cena... comenz Pynt y dej la frase en suspenso. Y te gustara ayudar con los bebs dijo Jenna. Otra vez. Pero asinti con la cabeza y sigui a Pynt hasta el Gran Vestbulo, donde haba tres bebs en las cunas, todos profundamente dormidos, y dos nias pequeas, una de las cuales tena dos aos de edad y acababa de ser adoptada por la Congregacin. Durante la cena, Jenna se sent con Amalda y Sammor mientras que Pynt iba a jugar con las pequeas y ayudaba a alimentarlas. La paciencia de Jenna con las criaturas slo llegaba hasta el momento en que era escupido el primer bocado de comida. Prefera la compaa de los adultos. Madre Alta dice que las hermanas sombra viven en la ignorancia y la soledad hasta que las convocamos observ. Eso es cierto, Sammor? Los ojos negros de Sammor se tornaron precavidos. Eso es lo que dice el Libro respondi con cuidado, mirando a Amalda. Yo no he preguntado qu es lo que dice el Libro seal Jenna rpidamente. Lo leemos cada da. Imit el tono agudo y nasal de Madre Alta. Las hermanas sombra viven en la ig-no-ran-cia. Sammor baj la vista hacia su comida. Jenna persisti. Pero cuando le formulo alguna pregunta a Madre Alta, ella me lee otro pasaje del Libro. Creo que en l slo se encuentra una parte de la verdad. Quiero saber ms. Jenna! exclam Amalda dndole una rpida palmada en la mueca. La mano de Sammor se pos sobre su otra mueca, pero con suavidad, como un preludio para hablar.

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Aguardad, dejadme que os explique dijo Jenna. De las cosas que Madre Alta nos ensea, hay algunas que puedo ver y sentir y convertir en realidad. Como la respiracin. Cuando lo hago bien, soy la mejor en ello. Pero cuando hablo con las hermanas sombra, ellas no parecen ser ignorantes. Y he odo a Catrona llorar de soledad, a pesar de que tiene una hermana sombra. Y Kadreen parece disfrutar siendo una Solitaria. Por lo tanto, el Libro no lo explica todo. Madre Alta no responde preguntas ms all de lo que est escrito. Sammor inspir profundamente. El Libro dice toda la verdad, Jo-an-enna. Pero la diferencia est en la forma en que lo escuchamos. Entonces... Jenna aguard. Sammor y Amalda respiraron juntas varias veces, lentamente, antes de que Sammor continuara. Si la oscuridad es ignorancia, entonces he vivido en la ignorancia antes de ver la luz. Si la falta de conocimiento es ignorancia, entonces sin duda yo era una tonta. Si no tener hermana es ser solitaria, entonces yo lo era. Pero no saba que era ignorante o que estaba sola antes de venir aqu a instancias de A-ma. Simplemente viva de ese modo. De qu modo? Viva en la oscuridad, pero no tena conciencia de mi condicin. Jenna pens unos momentos. Pero Kadreen es una Solitaria y no est sola. Sammor sonri. Existen muchas clases de conocimiento, nia, y Kadreen tiene la suya. Hay muchas formas de estar a solas y no todas son la soledad. Tambin hay muchas formas de estar juntas, y para algunas eso es tan malo como estar a solas dijo Amalda. Hablis de un modo enigmtico dijo Jenna. Los acertijos son para los nios, y yo ya no soy una nia. Se volvi hacia la pequea mesa donde Pynt alimentaba con una cuchara a Kara, la nia de dos aos recin adoptada por Donya. Kara rea mientras trataba de comer, y tanto ella como Pynt estaban cubiertas de avena con leche. Toda la soledad, los celos y la ira se acaban cuando convocas a tu hermana? Eso es lo que nos dice el Libro respondi Amalda. Detrs de Jenna, Sammor emiti una risita. A-ma, no trates de engaar a esta nia que no es una nia. Hoy mismo ha odo cmo Donya maldeca a Doey por una salsa algo quemada. Ve a Nevara que an suea con Marna. Ha odo hablar de Selna. Sammor, cllate! exclam Amalda con dureza. Qu hay de Selna? Jenna se volvi hacia Sammor, cuya boca se haba cerrado formando una lnea. Al girar hacia Amalda, not que su boca estaba igual. Y por qu todas callis cuando pregunto algo

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respecto a ella? Fue mi madre, despus de todo. Mi segunda madre. La que me adopt. Y nadie quiere hablarme sobre ella. Su voz era tan baja que slo llegaba hasta ellas dos. Ambas guardaron silencio. No me importa. Se lo preguntar a Madre Alta por la maana. Amalda y Sammor se levantaron al unsono y ambas extendieron una mano hacia Jenna. Ven, Jenna, vamos afuera susurr Amalda. Hay luna llena y podremos recorrer los senderos las tres juntas. No le preguntes nada a Madre Alta. Ella slo te har dao con su silencio. Tratar de disciplinarte con la obediencia hacia el Libro. Nosotras te diremos lo que deseas saber. Afuera haba una brisa leve que soplaba entre los rboles distantes. Los senderos de la Congregacin eran de piedra negra bordeada de algo brillante que reflejaba la luz de la luna. Ocasionalmente, mientras las tres caminaban a lo largo de las grandes murallas, la luna se ocultaba detrs de alguna nube delgada. Entonces Sammor desapareca por un momento, y volva a aparecer con la luna despejada. Existe una historia, Jo-an-enna, respecto a la nia que qued hurfana tres veces dijo Amalda. He odo esa historia desde que era pequea respondi Jenna con impaciencia. Qu tiene que ver mi vida con ello? Hay algunas que piensan que t podras ser esa nia dijo Sammor un momento antes de que la luna volviera a quedar oculta. Su voz se interrumpi. En un momento su mano sostena firmemente la de Jenna, y al siguiente haba desaparecido. Jenna aguard hasta que Sammor volvi a aparecer. No soy yo. Slo he tenido dos madres. Una muerta en el bosque y la otra... no s dnde ni cmo. Nadie quiere decrmelo. Amalda habl con suavidad. De haber sido por m, hubieses tenido tres madres ya que yo te hubiera adoptado. Lo hayas hecho o no, siempre he pensado en ti de esa manera, A-ma dijo Jenna. Tambin la has llamado de ese modo en tus sueos dijo Sammor. Y la vez en que estuviste enferma de sarampin. La fiebre te haca hablar. Ya veis, no hubo ninguna tercera madre. Adems, vosotras estis vivas y as continuaris durante bastante tiempo, Alta mediante. Alz la mano haciendo la seal de la Diosa, con el pulgar y el ndice tocndose en un crculo. Por lo tanto, yo no puedo ser Aquella a quien se menciona. Ambas la rodearon con sus brazos y hablaron como una. Pero Madre Alta teme que lo seas y ha ordenado que nadie te adopte. Y mi madre, Selna? Muerta dijo Sammor.

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Muerta al salvarte a ti agreg Amalda, y le narr toda la historia salvo el final, lo del cuchillo en la mano del beb. Ni ella misma saba por qu lo haba ocultado, pero Sammor tampoco agreg nada al respecto. Jenna escuch atentamente, siguiendo el ritmo de su respiracin. Cuando terminaron de hablar, sacudi la cabeza. Nada de esto me convierte en la Sealada, la Anna. Entonces por qu me ha forzado a permanecer hurfana? No es justo. Odiar siempre a Madre Alta. Tuvo miedo de un cuento para nios. Pero se trata de mi vida. Hizo lo que consider apropiado para ti y para la Congregacin dijo Sammor acariciando la cabellera blanca de Jenna de un lado, mientras Amalda haca lo mismo del otro lado. Hizo lo que quiso y por sus propios motivos replic Jenna, recordando la vez en que haba visto a la sacerdotisa hablar frente al espejo. Y una sacerdotisa que se preocupa ms por las palabras que por sus nias es... No pudo concluir, ahogada por la ira. Eso no es cierto, y te prohbo que vuelvas a decirlo le advirti Amalda. No volver a decirlo porque t lo prohbes, A-ma. Pero no puedo prometerte que no lo pensar. Y me alegro de que falte poco para mi ao de misin, porque quiero alejarme de su aliento cido y sus ojos fros. Jenna! exclamaron juntas Amalda y Sammor con evidente sorpresa. Habr otras Madres Alta en las Congregaciones que visites agreg Sammor rpidamente. Otras? Ahora fue el turno de Jenna para sorprenderse. Nia, eres realmente muy joven dijo Amalda tomndola de la mano. Nuestra Congregacin puede ser pequea, pero en configuracin somos iguales a todas las dems. Hay guerreras, cocineras, jardineras y maestras. Y cada Congregacin est encabezada por una sacerdotisa en cuyas palmas est grabado el smbolo azul de la Diosa. Seguramente habrs comprendido eso. Pero no ser como la nuestra dijo Jenna con un ruego en la voz. No ser una mujer dura e insensible con una sonrisa de serpiente. Por favor. Se volvi hacia Sammor, pero la luna acababa de ocultarse detrs de una gran nube y sta ya no se encontraba all. Nosotras podemos ser diferentes... cada cazadora, cada jardinera dijo Amalda riendo. Pero mi querida Jenna, he descubierto que las sacerdotisas tienden a ser iguales. Acarici la mejilla de Jenna. Aunque nunca he podido averiguar si son as desde pequeas o si simplemente se van transformando. De todos modos, dulzura, es hora de ir a la cama, y adems... Alz la vista hacia el cielo. Con la luna tan bien oculta no podremos incluir a Sammor en nuestra conversacin aqu afuera.

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Adentro, cuando los faroles la hagan aparecer, podremos darnos las buenas noches. Se pondr furiosa conmigo si permanezco aqu afuera. Odia perderse algo. Se volvieron y subieron rpidamente la escalinata de piedra que conduca al vestbulo. Ante la primera luz temblorosa del farol, Sammor regres. Jenna se detuvo y les extendi una mano hacia cada una de ellas. Os echar de menos a ambas, con todo el corazn, cuando parta en mi misin. Pero tendr a Pynt conmigo. Y a Selinda, quien, a pesar de sus sueos, es una buena amiga. Y a Alna. Por supuesto que s, nia dijo Sammor. No todas son tan afortunadas. Visitaremos todas las Congregaciones que podamos. Un ao es mucho tiempo. Y cuando regresemos, habr otras jovencitas para que Madre Alta importune. Entonces ser lo suficientemente grande para convocar a mi hermana sombra, y en la historia no hay nada que diga que la nia hurfana tres veces tuvo una gemela! Adems, miradme... tengo la apariencia de una reina? Se ech a rer. Una reina que no es una reina le record Sammor. Pero la risa de Jenna era tan contagiosa que ambas se unieron a ella y, sin dejar de rer, se encaminaron hacia la habitacin de las nias. De pie frente al gran espejo de Madre Alta, cada nia por turno alz las manos y observ su propio rostro con atencin. Miraos a los ojos. Luego respirad les indicaba Madre Alta. Primero altai. Bien, bien. Alani. Respirad. Ms lento, ms lento. Su voz se converta en el nico sonido, el reflejo del espejo en la nica imagen. En aquellos momentos, Jenna casi poda percibir que su propia hermana sombra la llamaba con una voz distante, baja, musical, con un dejo risueo. Slo que ella no lograba descifrarlo del todo. Las palabras eran como el agua sobre las piedras. Se concentr tanto tratando de escuchar, que necesit una mano en el hombro para recordar dnde se hallaba. Ya es suficiente, nia. Ests temblando. Es el turno de Marga. De mala gana, Jenna se apart y el movimiento de su imagen en el espejo fue quien finalmente rompi el encanto. Pynt se detuvo frente a ella con una amplia sonrisa en el rostro. As transcurri el quinto ao. Ejercicios de respiracin, ejercicios frente al espejo, y luego la lectura del Libro con largas y pesadas explicaciones de Madre Alta. Por lo general, durante las lecciones de historia, Selinda dormitaba con los ojos bien abiertos. Pero por el azul vidrioso de sus ojos Jenna saba que estaba dormida. Con frecuencia, Alna y Pynt tenan problemas para permanecer quietas durante las interminables disertaciones. Se daban codazos la una a la otra y cada tanto sufran

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accesos de risa, siendo recompensadas con una mirada cortante de la sacerdotisa. Pero Jenna estaba fascinada con todo aquello, aunque no poda decir el motivo. Se compenetraba en ello y opinaba al respecto, aunque cuando lo manifestaba en voz alta era silenciada por las respuestas breves de la sacerdotisa, respuestas que, despus de todo, no eran ms que simples reiteraciones de las cosas que acababa de decir. Por lo tanto, muy pronto las opiniones de Jenna se volvieron silenciosas, y por ello mismo ms irrefutables.

LA HISTORIA:
En el museo de los Valles Inferiores se encuentran los restos de un gran espejo de pie cuya antigedad est fuera de duda. El marco de madera tallada y adornada ha sido fechado en doscientos aos y se trata de una clase de madera de codeso que no ha sido vista en la zona durante siglos. Horadado por los gusanos y chamuscado por el fuego, es la nica pieza de madera maciza descubierta en las excavaciones de Arrundale. No se hallaba directamente en el sepulcro, sino entenado por separado, a unos cien metros de distancia. Envuelto en una mortaja encerada y guardado en un gran cofre de hierro, el espejo est notablemente bien conservado despus de su largo entierro. Sabemos que se trataba de un espejo por los grandes fragmentos de vidrio revestido que fueron hallados incrustados en la mortaja. De sofisticada fabricacin, estos fragmentos tenan bordes biselados y una amalgama de mercurio y estao, lo cual indica una artesana del vidrio desconocida en los Valles pero popular en las ciudades principales de las islas, ya en el perodo garuniano. Entonces para qu era utilizado un espejo semejante y por qu su entierro tan cuidadoso? Ha habido dos tests probables expuestas por Cowan y Temple y una tercera, una tambaleante sugerencia mstica del incansable estudioso de los mitos, Magon. Al recordarnos que la labor artstica era prcticamente desconocida en las Congregaciones, con excepcin de los grandes tapices y las tallas del espejo, Cowan propone la provocativa idea de que aquellos espejos, en realidad, haban sido realizados por mujeres de la Congregacin. Al carecer de la habilidad para dibujar o esculpir, vean a la figura humana reflejada en el espejo como la forma ms elevada del arte. El entierro, contina sosteniendo Cowan, sugiere que esta pieza en particular perteneca a la sacerdotisa de la Congregacin; tal vez slo a su imagen se le permita reflejarse en el espejo. Es una teora fascinante expuesta con ingenio y estilo en el

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ensayo de Cowan: Orbis Pictus: el Mundo Reflejado de las Congregaciones, Art. 99. Lo ms seductor de la tesis de Cowan es que se contrapone a todos los otros trabajos antropolgicos con culturas primitivas carentes de expresin artstica, ninguna de las cuales tena espejos, ni grandes ni pequeos, en sus hogares tribales. Por otro lado, el profesor Temple nos ofrece una teora ms convencional en el captulo Vanidades de su libro Nativas de Alta. Sugiere que al estar habitadas por mujeres, las Congregaciones deban hallarse colmadas de espejos. Sin embargo, no ofrece ninguna explicacin para el entierro tan peculiar de la pieza. Aunque su ltimo trabajo ha sido disputado por las dialcticas feministas, es la misma sensatez de su tesis lo que la acredita. All por la estratosfera vuelve a estar Magon, quien intenta probar (en El Universo Gemelo, monografa, peridico de la Universidad de Pasadena, N." 417) que el gran espejo encontrado en la excavacin de Arrundale era parte de un ritual en el cual las jvenes aprendan a convocar a sus hermanas sombra. Aunque por el momento no nos ocupemos de la fragilidad de la tesis de la hermana sombra, descubrimos que la monografa no ofrece ninguna prueba concreta de que los espejos tuviesen otro uso con excepcin del ms mundano. Magon cita la extraa decoracin tallada en el marco, pero con excepcin del hecho de que cada uno tiene una imagen simtrica en el lado opuesto (lo cual refleja su uso como marco de espejo y nada ms, si se me permite la pequea broma), no existe mucho ms que respalde su extravagante tesis.

EL RELATO:
Madre Alta toc el signo de la Diosa sobre el lado derecho del espejo y suspir. Ahora que las cuatro nias se haban marchado, la habitacin volva a estar en silencio. Cada vez valoraba ms el profundo silencio de sus habitaciones cuando nadie ms se encontraba all. Sin embargo, esa misma noche, el lugar volvera a estar colmado... con Varsa, su madre adoptiva y el resto de las hermanas adultas. Varsa pronunciara sus votos finales, convocando a su hermana de la oscuridad. Eso si lograba recordar todas las palabras y concentrarse el tiempo suficiente. Siempre era ms difcil con las nias ms lentas, y Varsa no era nada brillante. Y, si como ya haba ocurrido antes, a pesar de los aos de entrenamiento y del estmulo verbal de las dems, la hermana sombra no apareca en la Noche de Hermanad, habra lgrimas, recriminaciones y todos los sollozos de una nia decepcionada. Incluso con la certeza de que con el tiempo la hermana

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sombra se presentara (y Madre Alta no conoca ningn caso en que esto no hubiese ocurrido), las esperanzas de la nia se hallaban tan ligadas a la ceremonia que siempre era un golpe terrible. Madre Alta volvi a suspirar. Definitivamente, no estaba ansiosa por que llegase la noche. Colocando una mano a cada lado del espejo, se acerc a l hasta que su aliento empa el vidrio. Por un momento, su imagen se vio ms joven. Cerr los ojos y habl en voz alta como si su reflejo hubiese podido orla. Es ella la Sealada? Es Annuanna? Jo-an-enna es la Diosa Blanca que ha regresado? Cmo podra no serlo? Madre Alta abri los ojos y limpi el vidrio con la manga larga y ancha de su tnica. Los ojos verdes del espejo la miraron. Not nuevas arrugas que surcaban la frente del reflejo y frunci el ceo, agregando una lnea ms. La nia corre ms lejos, bucea ms profundo, se mueve ms rpido que cualquier otra muchacha de su edad. Formula preguntas que no puedo responder. Que no me atrevo a responder. Sin embargo, no existe nadie que no la ame en la Congregacin Selden. Exceptundome a m. Oh, Gran Alta, exceptundome a m. La temo. Temo lo que pueda hacernos sin proponrselo. Oh, Alta, hblame. T que danzas entre las gotas de lluvia y caminas sobre los relmpagos. Alz las manos ante el espejo, de tal modo que las marcas azules sobre sus palmas se duplicaron. Qu nueva se vea la seal, qu viejas sus manos. Si ella es la Sealada, cmo se lo digo? Si no lo es, he hecho mal al mantenerla apartada? Ella debe permanecer apartada, de otro modo las contaminar a todas, Su voz termin en un susurro suplicante. La habitacin permaneci en silencio y Madre Alta apoy ambas manos contra el espejo. Entonces se apart. El contorno hmedo de cada mano se marc sobre la superficie. No respondes a tu sierva, Gran Alta. No me quieres? Si tan slo me dieras una seal. Cualquier seal. Sin ella, las decisiones son slo mas. Se volvi abruptamente del espejo y abandon la habitacin justo cuando las huellas de sus manos se desvanecan del vidrio. La habitacin de Madre Alta se hallaba atestada de hermanas, luz y sombra. La nica que se encontraba sola era Varsa, ya que Kadreen, como Solitaria que era, no poda participar en la ceremonia y, por supuesto, las nias ms jvenes no estaban presentes. Los pequeos fuegos de los faroles ardan alegremente, y el hogar estaba encendido. Las sombras bailaban profusamente por el cielo raso y el suelo. Este estaba cubierto de juncos frescos mezclados con ptalos secos de rosas, y en todo el ambiente se perciba el aroma dulce de primaveras pasadas. Con el cabello coronado de flores del bosque, Varsa se hallaba de

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espaldas al hogar como si el fuego pudiese calentarla. Pero Madre Alta saba que tena fro y miedo, a pesar de que el rubor de la excitacin tea sus mejillas. Estaba desnuda, tan desnuda como por primera vez llegara su hermana desde la oscuridad. Si es que viene, pens la sacerdotisa. Madre Alta y su hermana oscura se acercaron a Varsa, alzando sus manos derechas en seal de bendicin. Varsa inclin la cabeza. Cuando terminaron con la bendicin, quitaron la corona de flores que llevaba la joven en la cabeza y la arrojaron al fuego. ste la consumi con avidez, produciendo otro dulce aroma. En das pasados, las prendas de las muchachas tambin eran arrojadas a las llamas. Pero eso haba sido en pocas de gran prosperidad. En una Congregacin pequea y pobre haba que hacer economas, incluso en el momento de una ceremonia. Madre Alta haba realizado ese cambio haca unos diez aos, y las hermanas slo haban protestado un poco. La sacerdotisa y su hermana sombra extendieron sus manos derechas y Varsa las tom con ansiedad, sus propias manos hmedas y fras. Luego la condujeron hasta el espejo pasando entre las dos hileras de hermanas. Todas ellas estaban vestidas de blanco y portaban un capullo rojo. En el silencio, sus pasos sobre los juncos crujientes sonaron como truenos. Varsa no pudo evitar estremecerse. Lentamente, Madre Alta y su hermana la hicieron girar tres veces ante el espejo, y con cada vuelta las mujeres murmuraban: Por tu nacimiento. Por tu sangre. Por tu muerte. Entonces la sacerdotisa detuvo a la nia y dej las manos sobre sus hombros para impedir que cayese. Sola ocurrir que las jvenes comiesen poco en los das previos a la ceremonia, y los desvanecimientos eran frecuentes. Pero a pesar de que temblaba, Varsa no se desmay. Observ su imagen en el espejo y alz las manos. El temor tea sus pequeos senos y el rubor bajaba por sus mejillas enrojecindole el cuello. Cerr los ojos, aminor el ritmo de su respiracin y volvi a abrir los ojos. A sus espaldas, Madre Alta y su gemela recitaron: La oscuridad ante la luz El da ante la noche Escucha mi ruego, Presntate ante m. Varsa gir las palmas hacia adentro y movi las manos lentamente hacia s, recitando el cntico junto con las dos sacerdotisas. Una y otra vez convoc a su hermana hasta que, primero la sacerdotisa sombra y luego Madre Alta, se apartaron y slo pudieron orse los suaves apremios de Varsa. En la habitacin se perciba una gran tensin mientras todas las hermanas respiraban siguiendo el ritmo de la joven.

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Un ligero vaho comenz a formarse sobre el espejo, nublando la imagen de Varsa, cubrindola con un manto de humedad. Al verlo, la muchacha contuvo el aliento, trag saliva y perdi el ritmo del cntico. Cuando ella se detuvo, el vapor comenz a desaparecer lentamente, primero por los bordes, hasta convertirse en un punto blanco. Varsa continu con el cntico durante varios minutos ms, pero sus ojos estaban llenos de lgrimas y, al igual que las dems, saba que no le servira para nada. Una vez que la imagen comenzaba a disolverse, desapareca toda esperanza de que la hermana emergiese esa noche. Madre Alta y su hermana posaron las manos sobre la espalda de Varsa y murmuraron: Es todo por esta noche, nia. Varsa baj los brazos lentamente y entonces, de pronto, se cubri el rostro con las manos y comenz a llorar. Sus hombros se sacudan y aunque las sacerdotisas le susurraban que se detuviese, no poda hacerlo. Su madre y la hermana sombra de sta se acercaron cubrindola con una capa verde y la alejaron de all. Madre Alta se volvi hacia las dems. Suele ocurrir les dijo. No importa. Convocar a una hermana otra noche, sin la presin de la ceremonia. El resultado ser el mismo. Mientras comentaban lo ocurrido, las mujeres abandonaron la habitacin para dirigirse hacia la cocina, donde les aguardaba un buen banquete. A pesar del resultado de la noche, comeran bien. Pero Catrona y su hermana sombra Katri aguardaron. Ya no es como antes le contest Catrona con furia a Madre Alta. Katri asinti con la cabeza. El vnculo no es el mismo. Catrona la toc en el brazo. Recuerda a Selna... T, Catrona, t, Katri... nunca le diris esto a Varsa. Nunca. Madre Alta tena los puos apretados. La nia tiene derecho a creer en su hermana. No le diris lo contrario. Catrona y Katri se volvieron y abandonaron la habitacin en silencio. Varsa todava lloraba por la maana. Sus ojos estaban enrojecidos y se haba mordido las uas hasta lastimarse. Jenna y Pynt se hallaban a cada lado de ella ante la mesa, acaricindole las manos. Pero con el tiempo logrars convocarla murmur Pynt. Ella vendr. Nadie que haya convocado a una hermana se ha quedado sin ella. Varsa se limpi la nariz con el dorso de la mano. Es lo peor que poda haberme ocurrido. Todas esas personas mirando y mi hermana no se present. Nada peor poda haberme ocurrido en toda mi vida.

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Por supuesto que podra ocurrirte algo peor dijo Pynt alegremente. Dselo, Jenna. Claro que debe haber algo peor. Jenna le hizo una mueca. Vaya ayuda que eres mascull. Bueno, dselo insisti Pynt. Jenna lo pens un minuto. Podras carecer de una madre. O de amigas le dijo. O no estar en la Congregacin. Pues... podras vivir en un pueblo y jams haber odo hablar de las hermanas. Eso sera peor. Varsa se levant y retir sus manos con ira. Qu sabis vosotras? An no lo habis intentado. Nada podra ser peor. Se alej pasando bajo la arcada. Djala marchar dijo Pynt al ver que Jenna se dispona a seguirla. Tiene razn, sabes. Nada podra ser peor. Oh, no seas estpida, Pynt. Hay muchas cosas peores. Pero ella tiene razn en algo. No podemos saber lo que siente. An no. Bueno, yo estoy segura de una cosa dijo Pynt. No pienso cometer un error. Traer a mi hermana la primera vez. Sentada al otro lado de la mesa, Selinda sacudi la cabeza. Por qu tanto escndalo? En otra ocasin su hermana vendr. Se meti en la boca otra cucharada de avena con leche. Pero era Alna quien comprenda mejor la situacin. En este momento le duele ms que ninguna otra cosa y, por supuesto, no puede pensar de forma diferente. Nada que digamos la consolar. Yo me senta igual cuando tuve que escoger la cocina. Y ahora... bueno... no se me ocurre un sitio mejor en el que estar. Sonri satisfecha y comenz a limpiar la mesa. En cuanto Alna hubo abandonado la habitacin, Selinda continu. Cmo puede decir eso? Ella sabe que estar en los campos y en los jardines es lo mejor. Ella ms que nadie... cmo puede decir eso? Pynt coloc una mano sobre la de Selinda, pero Jenna se ech a rer. Cmo es el dicho? Las palabras no son ms que la interrupcin del aliento. As es como ella lo dice. Interrumpiendo su aliento. Es muy sencillo, Selinda. Selinda se levant y abandon la habitacin sin hablar. Pynt se acerc a Jenna y susurr rpidamente: Crees que habremos sido nosotras la causa de su fracaso? Porque espiamos desde detrs de la puerta? pregunt Jenna. Nadie nos vio. Nadie nos escuch. Y ya conocemos la ceremonia para cuando llegue nuestro momento. No hemos hecho ningn dao. Pero supon... Pynt no termin la frase. Varsa es lenta y tiene miedo cuando hay demasiada gente a su alrededor. Eso fue lo que lo caus. No dos pares de ojos y odos de ms. T

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la viste; oste cmo vacil en el momento en que vio la imagen. Jenna sacudi la cabeza. Encontrar a su hermana. Y pronto. S que lo ocurrido anoche con Varsa nos ha afectado a todas. Algunas veces sucede que una nia no logra convocar a su hermana durante la Noche de Hermandad. No sucede con frecuencia, pero sucede. Jenna code a Pynt en forma significativa. Pero ya lo veris dijo Madre Alta. Todo ser para mejor. Alz las manos sobre las nias y las sostuvo en la bendicin de Alta. Ellas inclinaron sus cabezas y cerraron los ojos. Algunas veces, Gran Alta, que corre sobre la superficie de los ros y oculta su gloria en una sola hoja, algunas veces ella nos prueba y nosotras somos demasiado pequeas para comprender el sentido. Slo sentimos dolor. Pero existe un sentido y vosotras debis creer en l. Selinda emiti un pequeo sonido de satisfaccin y Alna asinti con la cabeza, como si recordase su Noche de Eleccin. Pynt clav un dedo en la pierna de Jenna, pero sta la ignor. Hay algo ms, pensaba. Lo siento. Est diciendo algo ms. Por alguna razn, sinti un fro y un extrao vaco en el estmago, a pesar de que acababan de comer. La sacerdotisa pronunci la bendicin de Alta y las nias la siguieron. Gran Alta, t que nos abrigas... Con tu proteccin respondieron las nias. Gran Alta, t que nos envuelves... En tu abundante cabellera. Gran Alta, t que nos reconoces... Como nica familia. Gran Alta, t que nos enseas... Cmo llamar a la hermana. Gran Alta, danos la gracia. Las nias repitieron: Gran Alta, danos la gracia. Entonces observaron a Madre Alta y comenzaron a respirar siguiendo su ritmo. Despus de haber cantado las cien plegarias de la respiracin y trabajado durante una hora cada una por turno, frente al gran espejo, Madre Alta volvi a hacer que se sentaran en el suelo frente a ella. Tom el Libro de su atril de madera y lo abri en la pgina marcada con una cinta dorada. En el Libro est dicho que: Antes de que una nia se convierta en mujer, saludar a las hermanas de su fe en cada Congregacin, ya que una nia que no conoce nada del mundo elige en base al miedo y la ignorancia, as como sus hermanas sombra antes de emerger a la luz. La sacerdotisa alz la vista del Libro con su sonrisa poco cordial. Y qu es lo que significa esto, mis nias? Jenna permaneci en silencio. Ya no contestaba de inmediato, incluso

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cuando conoca la respuesta esperada, porque la sacerdotisa siempre se enfadaba cuando ella hablaba primero. Ahora reservaba su opinin hasta el ltimo momento, y la expona cuando las dems haban terminado, resumiendo y clarificando el tema. Significa nuestra misin dijo Alna aclarndose la garganta en medio de la corta frase, seal segura de que la primavera haba llegado. Al recibir un codazo de Alna, Selinda agreg: Pasamos por todas las Congregaciones. O al menos todas las que podemos en el trmino de un ao agreg Pynt. Madre Alta asinti con la cabeza. Y t, Jo-an-enna? No tienes nada que agregar? Jenna asinti con la cabeza, cogindose la trenza izquierda mientras hablaba, como una forma de recordarse que no deba ser demasiado impetuosa. Es cierto, Madre, que vamos de Congregacin en Congregacin. Pero no es slo para realizar una visita y jugar. Debemos ir con los ojos y los odos abiertos, al igual que nuestra mente y nuestro corazn. Vamos a aprender, a comparar, a pensar y a... a... A crecer! le interrumpi Pynt. Muy bien, Marga dijo Madre Alta. Y es ese crecimiento el que preocupa a la Madre de cada Congregacin. Algunas veces ste llega cuando todas las nias van juntas y... Jenna sinti que el fro regresaba a su cuerpo. Se tir de la trenza hasta hacerse doler para evitar el temblor que amenazaba invadirla. Madre Alta inspir profundamente y en forma instintiva las nias respiraron con ella. Todas salvo Jenna. Y algunas veces el crecimiento llega cuando estn separadas. Por lo tanto, como vuestra gua y Madre de esta Congregacin, es mi decisin que estaris mejor por separado durante vuestro ao de misin. Marga, Selinda y Alna comenzarn por dirigirse a Calla's Ford. Pero t, Jo-anenna... No! exclam Jenna, y la palabra fue como una explosin. Alarmadas, las otras nias se apartaron de su ira. Cuando hay ms de una muchacha lista para salir en su ao de misin, nunca se las separa. Eso no est dicho en ninguna parte del Libro respondi Madre Alta lenta y cuidadosamente, como si hablase con una nia muy pequea. El resto es mera costumbre y desidia, sujeto a cambios a discrecin de la Madre de la Congregacin. Abri el Libro en otra pgina. sta no estaba marcada con la cinta pero, evidentemente, era consultada con frecuencia, ya que las pginas permanecan abiertas sin la presin de sus manos. Toma, nia, lee esto en voz alta. Jenna se levant y ley la frase subrayada por la larga ua de Madre

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Alta. Sus labios se movieron pero no sali ningn sonido. Fuerte, Jo-an-enna! le orden la sacerdotisa. Jenna ley con voz firme, sin que sta delatase su ira ni su pena. La sabidura de la Madre se encuentra en todas las cosas. Si hace fro, ella encender el fuego. Si hace calor, permitir que entre el aire en la habitacin. Pero todas sus acciones sern por el bien de sus nias. Jenna volvi a sentarse. Como vers, jovencita dijo Madre Alta con una sonrisa que, por primera vez, comenz en su boca y termin en sus ojos, hars lo que yo te diga, ya que siendo la Madre s lo que es mejor para ti y para las dems. Ellas son como pequeas flores y t, el rbol. No pueden crecer bajo la sombra que t proyectas. Pynt apret la mano de Jenna, pero sta no le respondi. Trataba de controlar las lgrimas que se agolpaban en sus ojos. Trataba de controlar los latidos furiosos de su corazn. Finalmente logr dominar su respiracin y observ a Madre Alta mientras pensaba: No la perdonar por esto, no la perdonar jams. Madre Alta alz las manos sobre las nias, y Selinda, Alna y Pynt inclinaron las cabezas obedientemente para recibir sus palabras finales. Pero la mirada oscura de Jenna sigui fija en los ojos verdes de la sacerdotisa, y de ese modo fue cmo recibi la bendicin de Gran Alta. A la semana siguiente empacaron, en una maana tan llena de gorjeos que Jenna sinti un gran dolor en el corazn. Haba guardado silencio respecto a la resolucin de la sacerdotisa, pero en la Congregacin todas las dems estaban con-mocionadas con ello. Las nias en especial se haban mostrado desconsoladas, y Pynt en particular haba llorado cada noche antes de dormirse. Pero Jenna guardaba la pena para s misma, pensando que de ese modo no aumentara la de las dems. No comprenda que las hermanas estaban ms preocupadas por su silencio que lo que hubiesen estado por sus lgrimas. Slo una vez durante la semana, Jenna se refiri a ello. Mientras las nias con sus madres realizaban la caminata alrededor de la Congregacin, costumbre tradicional antes de la partida, Jenna se llev a Amalda aparte. Soy un rbol que proyecta su sombra sobre todas? le pregunt. A-ma, no hay nada que crezca alrededor de m? Amalda sonri y estrech a Jenna entre sus brazos. Entonces la hizo girar y seal un gran castao junto al sendero. Mira debajo de l le dijo. Jenna mir. Junto a las races del rbol crecan las violetas mecidas por la brisa. Tus amigas no son pequeas plantas dijo Amalda. Entonces ri. Y t an no eres un rbol vigoroso. En unos aos ms, tal vez.

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Pero abraz a Jenna con fuerza y caminaron en silencio el resto del trayecto alrededor de la Congregacin. Jenna record ese silencio mientras empacaba, colocando sus mejores polainas en el fondo y su camisa de noche en el medio. Reserv la parte de arriba para los alimentos que le entregara Donya y para su mueca. Se preparaba para colocarla en el morral cuando Pynt la detuvo. No le dijo. Dame tu mueca, la hermana luz, y yo te dar la ma. As no nos separaremos en realidad. Su tono formal convenci a Jenna, quien intercambi muecas con solemnidad. Pynt acarici el cabello hecho con barbas de maz antes de colocar la mueca de Jenna en su propio morral. Selinda le obsequi a Jenna la concha de caracol que haba sido un presente de su madre para el da de La Eleccin, y Alna le entreg un ramillete de flores secas. Son del jardn. Siempre las he guardado bajo mi almohada dijo tmidamente como si hubiese sido un secreto, a pesar de que todas lo saban. Jenna cort un mechn de sus cabellos para cada una y, mientras colocaba los rizos blancos en las palmas de sus amigas, dijo con suavidad: Es slo un ao. Un ao. Y luego volveremos a estar aqu, juntas otra vez. Haba pretendido sonar valiente y despreocupada, pero Alna se alej y, despus de darle un rpido abrazo, Selinda abandon la habitacin corriendo. Slo Pynt permaneci all, con la vista fija en el rizo blanco que descansaba sobre su palma. En el patio de las guerreras, Catrona las aguardaba junto al mapa que ocupaba la tabla de la mesa. Las mir por turno a cada una, notando los ojos enrojecidos de Alna, la tez plida de Selinda y la expresin decidida en el rostro de Pynt. Slo Jenna pareca tranquila. Cruzando los brazos, Catrona dijo con energa: Repasemos el camino una vez ms. Y luego deberis partir. Recordad... El sol se mueve lentamente, pero cruza la tierra. No debis desperdiciar la mejor parte del da. El viaje ya es lo suficientemente largo tal cual es. Las nias se acercaron a la mesa. Ahora mostradme el camino dijo Catrona. Pynt avanz. T, no, Marga. Conoces los bosques tan bien, que quiero que sean Selinda o Alna las que me lo indiquen. Slo por si acaso. La mano de Alna recorri el camino rpidamente, primero al oeste del sol por el sendero que conduca hacia Slipskin y a lo largo del ro. Al pie de la montaa vacil unos momentos y Selinda empuj su mano hacia el sur. Y all las interrumpi Catrona, es donde debes dejarlas, Jenna. Te

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dirigirs hacia el norte con rumbo a la Congregacin Nill's. Cules son tus puntos de referencia? Jenna se acerc al mapa y recorri el camino con mano firme. El curso del ro se divide en dos. Rodear el Viejo Ahorcado, la montaa con el peasco alto que tiene la forma de un rostro de hombre, y luego llegar hasta El Mar de Campanas, el campo de lirios. Bien. Y vosotras? pregunt Catrona a las dems. Seguiremos de espaldas a El Viejo Ahorcado y de frente a los picos gemelos llamados El Seno de Alta dijo Pynt. Recitaron el resto del camino de un modo similar, y luego volvieron a hacerlo hasta que, finalmente, Catrona estuvo tranquila. Entonces le dio un abrazo a cada una, reservando el ltimo para Jenna. Todas las mujeres de la Congregacin Selden aguardaban junto a los grandes portones. Hasta las centinelas haban sido alertadas y haban abandonado sus puestos. Todas permanecieron en silencio mientras las nias se arrodillaron frente a la sacerdotisa para recibir la bendicin final. Que tu mano las gue recit Madre Alta. Que tu corazn las proteja. Cobjalas en tus cabellos para siempre. Para siempre repitieron las mujeres que observaban. Jenna alz la cabeza y observ a la sacerdotisa, pero sta ya se haba vuelto hacia el camino. Las nias cogieron sus morrales y se alejaron acompaadas por el lamento de las observadoras. El misterioso sonido vibrante las acompa durante los tres primeros recodos del sendero, pero mucho despus de haberse perdido en la distancia, las nias permanecan en silencio pensando slo en el camino.

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LIBRO TERCERO

HERMANA LUZ, HERMANA SOMBRA

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EL MITO:
Entonces Gran Alta tocar a su nica hija con una varilla de luz, y la nia se apartar de ella cayendo a la Tierra. Donde quiera que pise, brotarn flores que, como campanas, cantarn hosannas a su nombre. Oh, nia de luz repicarn las campanas. Oh, pequea hermana; oh, hija blanca, oh, reina que est por llegar.

LA LEYENDA:
Una vez, una pastora de Neverston subi por la ladera de El Hombre Viejo para atender a su rebao. Pero era la primera vez que suba la montaa y la oscuridad todava tea sus paredes de granito. La muchacha era joven y tena miedo. Temiendo perderse, coloc un puado de guijarros blancos en el bolsillo de su delantal y a cada paso, depositaba uno sobre una hoja verde para marcar su camino. Durante todo el da observ cmo sus ovejas coman el pasto dulce que constitua la barba de El Hombre Viejo, y rez para que le fuese posible regresar a salvo. Mientras la pastora y su rebao permanecan en la cumbre, los guijarros fueron echando races lentamente y se convirtieron en pequeas campanas blancas. Cuando lleg la noche y el sol se ocult detrs de la montaa, la pastora regres a casa con su rebao siguiendo el sonido de las campanas tintineantes. O al menos eso es lo que cuentan en Neverston, donde las campanas-cordero o los Lirios del Valle del Viejo crecen en gran abundancia.

EL RELATO:
Estaba ms fresco a lo largo del agua que en la Congregacin, y las nias se haban detenido en la confluencia de los dos ros para almorzar y lavarse el polvo del camino. Fue all donde se despidieron de Jenna.

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Selinda y Alna se echaron a llorar, pero Pynt ri en forma extraa y la despidi con un guio. Jenna se encogi levemente de hombros y le devolvi el guio, pero mientras se diriga hacia el norte, a solas por el camino, pens en el curioso comportamiento de Pynt. Al caminar, Jenna giraba la cabeza de un lado al otro tal como Amalda y Catrona le haban enseado. El hecho de que estuviese pensando no significaba que sus ojos estuviesen distrados. Segn gustaba de decir Amalda, Debes colocar la trampa antes de que pase la rata, no despus. Jenna vio un par de ardillas que se perseguan la una a la otra entre las copas de los rboles, el rastro de un gran puma y unas huellas de venado. Un nido de lechuza bajo un rbol contena la cabeza de un ratn de los bosques. Haba mucho que comer si llegaba a necesitarlo, aunque todava tena bastante en su morral. Sin embargo, ella lo registr todo tal como una cocinera registrara su despensa. Detenindose un momento para escuchar los gorjeos de un tordo, Jenna sonri. Le haba preocupado la idea de estar a solas pero, aunque echaba de menos a Selinda, a Alna y especialmente a Pynt, descubri con jbilo y sorpresa que no se senta sola. Esto la confundi. Deseaba conservar su ira, como si sta fuese a brindarle las fuerzas suficientes, y por lo tanto repiti como en una oracin: Nunca la perdonar. Odiar a Madre Alta para siempre. Pero las palabras parecan vacas. Pronunciadas en medio de la alegre cacofona del bosque, la letana del odio no tena ningn poder. Jenna sacudi la cabeza. Yo soy el bosque susurr. Entonces dijo con ms fuerza: Los bosques estn en m! Jenna ri, no porque el pensamiento fuese gracioso sino porque era cierto y porque, sin saberlo, Madre Alta la haba enviado a su verdadero destino. O... dijo con tono vacilante, o ella lo sabra? No hubo ninguna respuesta del bosque, al menos ninguna que ella pudiese comprender, as que se llev una mano a la boca y silb como un tordo. ste respondi de inmediato a la llamada. El atardecer lleg antes de lo que Jenna esperaba, porque an se hallaba internada en el bosque y bajo la imponente sombra proyectada por la cara occidental de El Viejo Ahorcado. Haba esperado alcanzar el campo de lirios blancos hacia el ocaso, ya que Catrona le haba dado la impresin de que deba pasar la primera noche all. Pero haban tardado mucho en despedirse y luego ella no se haba apresurado en el camino, detenindose y disfrutando de su libertad. Ahora tendra que acampar en el bosque en lugar de hacerlo en el campo. En medio de la penumbra escogi un rbol con una horcadura bien alta, ya que los rastros del puma haban sido recientes. Para no correr el riesgo de encontrarse frente a frente con el felino en medio de la noche, decidi

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dormir en el rbol. No sera cmodo, pero haba sido entrenada para hacerlo. Y, tal como Catrona sola decir, Mejor tener al puma bajo tus talones que sobre tu garganta! Encendi un pequeo fuego bajo el rbol y lo rode de piedras. Slo le brindara una pequea proteccin... ninguna si el puma estaba verdaderamente interesado. Pero sera suficiente para espantar a uno que slo sintiese cierta curiosidad. Entonces trep al rbol y coloc el morral a varios centmetros por encima de su cabeza. Apoy su espada desenvainada justo sobre la horcadura en la que haba decidido dormir. De este modo estara en condiciones de empuarla rpidamente. El cuchillo permaneci a su lado. El rbol era liso, no nudoso, como el primero en que ella y Pynt haban intentado dormir. Jenna emiti una risita al recordar la incmoda corteza. Tanto ella como Pynt haban bajado con la marca de esa corteza impresa en la espalda, y haban bromeado al respecto por la maana. De pronto sinti que echaba de menos a Pynt de un modo intolerable, as que se estir, baj el morral y cogi la mueca. Mientras la sostena con fuerza entre sus brazos, imagin que poda oler las manos de Pynt sobre la falda de la mueca. Sus ojos se empaaron ante el pensamiento, por lo que alz la vista hacia las estrellas que brillaban entre las ramas y trat de nombrar las constelaciones, como si al hacerlo fuera a contener las lgrimas. La Cazadora susurr en la oscuridad. El Gran Sabueso. Suspir. La Trenza de Alta. El sonido del ro golpeando contra las rocas la calm rpidamente y se qued dormida antes de terminar con el recuento. Una mano se desliz de su falda para colgar en el aire. Por la maana, Jenna despert antes de que el sol se hubiera posado sobre el valle, acalambrada y con una sensacin hormigueante en la mano que penda. Necesit bastante tiempo para aliviar el calambre de su pierna derecha. Luego descendi del rbol con la espada, volvi a subir en busca del morral y finalmente se estir con pereza antes de mirar a su alrededor. Los pjaros matinales ya anunciaban el amanecer. Jenna reconoci el parloteo animado de un tordo mayor y el tin-tin-tin imperioso de una pareja de mirlos. Vio un reflejo color castao y le pareci que poda ser un ruiseor, pero como permaneci en silencio no pudo estar segura. Sonriendo, se dispuso a preparar el desayuno utilizando parte de los cereales que haba trado consigo en una bolsa de cuero, la leche de cabra de la redoma y las bayas secas que Donya les haba obsequiado. Era todo un festn y, cuando descubri que estaba emitiendo una risita parecida al gorjeo del mirlo, se ech a rer con ganas. Antes de abandonar su lugar de campamento, lo revis con sumo cuidado para no dejar seales de su paso por all. Con excepcin de mi olor, se record, ya que, segn deca Catrona, el

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puma era el nico capaz de rastrear a una de las cazadoras de Alta. Jenna envain la espada, alz el morral, toc el cuchillo en su cadera e inici la marcha por el camino. Al girar por un recodo del sendero que segua los meandros del ro, se top con un prado tan extenso que no alcanzaba a ver al otro lado. Inesperado y hermoso, el espectculo le hizo contener el aliento. El manto verde estaba salpicado de diminutas flores blancas. Jenna lanz una exclamacin de deleite que se transform en una cancin de triunfo. As que toda la noche estuve tan cerca un saberlo. Pero descubrirlo durante el da, con las flores abiertas bajo el sol... es mucho mejor, pens. Su canto tap cualquier otro sonido que pudiese haber odo y fue por eso que la mano sobre el hombro la sobresalt. Jenna extrajo el cuchillo y se volvi en el mismo instante, alzando su arma con el rpido movimiento que tantas veces haba practicado. Pynt retrocedi con la misma velocidad, aunque los brazos ms largos de Jenna hicieron que el cuchillo rasgase su tnica justo encima del corazn. Vaya bienvenida! Pynt se llev una mano a la rotura y suspir con alivio al ver que la camisa de abajo todava estaba entera. Me... me asustaste! fue todo lo que Jenna pudo decir antes de dejar caer el cuchillo y estrechar a Pynt en un tremendo abrazo. Oh. Pynt, poda haberte matado. Nadie puede matar a su sombra respondi Pynt con voz temblorosa y algo ahogada contra el cabello de Jenna. Entonces se apart. En realidad fue mi culpa. No deb haberme acercado a ti de esa manera. Pero pens que sabas que me encontraba detrs de ti. Alta sabe que hice el ruido suficiente. Esboz una amplia sonrisa. Cuando tengo prisa suelo quebrar muchas ramitas al caminar. Qu haces aqu? pregunt Jenna con un dejo de ira en la voz. Es otro de tus planes secretos? No me esperabas? Pynt pareci confundida. Pero pens que lo habas comprendido. Cuando te gui el ojo, t me respondiste. Sabas que de ninguna manera iba a permanecer con aquellas dos y dejarte marchar sola. Selinda se queda mirando el cielo y mete el pie en un hoyo de conejo cada tres pasos. Y Alna habla sin parar igual que Donya. Se detuvo. Sin ti, no poda soportarlas. Y... suspir no poda dejarte marchar sola. Oh, Pynt, piensa! Piensa! le suplic Jenna. Usa la cabeza. Ellas dos nunca encontrarn el camino por su propia cuenta. Sacudi la cabeza. Selinda todava cree que el sol sale por el oeste. Por supuesto que llegarn respondi Pynt. El camino es recto y sin desviaciones hasta Calla's Ford. Slo tienen que seguir el ro. Ambas saben usar los cuchillos, as que no hay peligro. Y se tienen la una a la otra, ya lo

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sabes. Con frecuencia las nias son enviadas solas porque no hay otras con la edad apropiada para partir. Puedo seguir por mi cuenta, Pynt. Pynt pareci herida. No me quieres aqu? Por supuesto que te quiero aqu. T eres mi ms querida compaera. Soy tu sombra le record Pynt rpidamente, recuperando un poco de su antigua chispa. Una sombra que quiebra ramitas dijo Jenna y le dio un ligero empelln en el hombro. Pero no habrs planeado esto desde el comienzo. Lo he estado pensando desde que la vieja Boca de Serpiente dijo que deberas ir por separado. Vieja Boca de Serpiente? Jenna ech hacia atrs la cabeza y comenz a rer. Pynt se uni a ella y muy pronto las dos rean tanto que debieron desengancharse las espadas y arrojar sus morrales al suelo. Se dejaron caer rodando sobre el pasto, aplastando cientos de lirios blancos a su paso. Cada vez que una dejaba de rer, la otra inventaba un nombre nuevo para la sacerdotisa, tan insolente como tonto, y las risas volvan a comenzar. Continuaron de ese modo hasta que Jenna logr sentarse, pasarse una mano por los ojos e inspirar profundamente. -Pynt... comenz con seriedad, y al ver que Pynt continuaba riendo, agreg con ms firmeza: Marga! Pynt se sent con el rostro serio. Nunca me has llamado de ese modo. Pynt es un nombre de nia. Ahora estamos en nuestro ao de misin. Ambas debemos ser adultas. Te escucho, ]o-an-enna. Hablo en serio, Marga... respecto a haberlo planeado todo desde un comienzo. Qu supones que te harn... nos harn... cuando descubran que hemos desobedecido a Madre Alta? Has pensado en eso? No lo sabrn hasta nuestro regreso dentro de un ao. Para entonces habremos realizado tantas hazaas y seremos tan maduras que nos perdonarn. Pynt esboz una sonrisa irresistible inclinando la cabeza hacia un lado. Jenna sacudi la cabeza. Eres imposible. Entonces se levantaron, se sacudieron la una a la otra y Pynt extrajo tres florecillas blancas del cabello de Jenna. Luego volvieron a colocarse los morrales, se engancharon las espadas y se alejaron por el prado cantando despreocupadamente.

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LA CANCIN:
Venid vosotras, las mujeres Venid vosotras las mujeres de las islas, Venid y escuchad mi cancin, Ya que si slo contis trece aos, No hace mucho que mujeres sois. Y si tenis tres veces veinte y diez ms, Ya no sois mujeres a esa edad, O al menos eso dicen los hombres alegres, Que cuentan con tanta crueldad. Pero mujeres somos desde que nacemos, Y lo seremos hasta la muerte. Nosotras contamos de otra forma Para permitir a los hombres mentir. Venid vosotras, las mujeres de las islas, Venid y escuchad mi canto, Ya que seremos mujeres toda la vida, Donde la vida y el amor duran tanto.

LA HISTORIA:
Existe muy poca msica de las primitivas adoradoras de Alta que perdure hoy en da. A causa de los incendios que destruyeron la mayora de las Congregaciones durante el trgico perodo de las Guerras del Gnero, no existen importantes fuentes manuscritas antes del Libro Covillein del siglo diecisis. Fuentes fragmentarias de perodos anteriores contienen algunas canciones de cuna, varias baladas incompletas y una dama instrumental escrita para el "tembala", un instrumento que ya no existe. Segn la partitura, el "tembala" parece ser un instrumento de cuerda de la familia de las guitarras, con cinco

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cuerdas meldicas y dos bajos. Ame Von Tassle, Diccionario de Msica Primitiva, vol. A. Del pasaje anterior queda claro que el doctor Von Tassle, autoridad mundial en la primitiva msica de las islas, cree categricamente que muy poca msica de las Congregaciones de Alta ha llegado hasta nuestros das. En flagrante desacuerdo, Magon.. quien admite que no es ningn experto en temas musicales... cita modernas baladas y canciones de los Valles como prueba positiva de que existe una prolfica herencia musical en las regiones montaosas. En otra monografa pobre en referencias (Msica de las Esferas, Naturaleza e historia, vol. 47), Magon insiste en que haba cuatro categoras principales de msica Alta: tonadas religiosas, canciones cotidianas y de cuna, baladas histricas y dialcticas. Su tesis concerniente a las tonadas religiosas es, tal vez, la nica defendible. Ciertas canciones citadas por l, tales como Alta, con su lastimero estribillo, Gran Alta, salva a mi alma, podran haber formado parte de una ceremonia religiosa. Pero la cancin en s misma tiene tanto parecido con la del siglo diecisiete Canto fnebre de la Vigilia, del Pas del Norte, que lo ms probable es que se trate de una reconstruccin moderna de aqulla. Cuando Magon trata de. unir la encantadora y famosa Nana del gatito, la cual haba sido encontrada en un libro de baladas del siglo diecisiete, con el perodo Garuniano de las Congregaciones, est navegando en aguas turbulentas. Al igual que muchas otras canciones de la poca, es casi seguro que sta ha sido compuesta siguiendo las antiguas tonadas de tradicin oral. Magon no parece darse cuenta de que la palabra gatito no aparece escrita hasta despus de mediados del siglo XVI, y que ciertamente no significaba gato pequeo o cachorro de gato en aquella poca, lo cual invalida su teora. Las baladas que Magon cita en la seccin histrica son de poco inters musical e histrico, ya que ofrece la misma tesis dudosa respecto a la Diosa Blanca, la nia albina de estatura y fuerza excepcionales que, sin ayuda, destruy y salv al mismo tiempo el sistema del culto de Alta. Magon expone sus tesis pero no ofrece ninguna otra evidencia histrica al hablar de las baladas, con excepcin de las poesas en s mismas y, como cualquier erudito sabe bien, resulta muy difcil confiar en ellas dada la inconstancia de la poesa tradicional. Si hiciramos eso, deberamos incluso confiar en las leyendas. En cuanto a las canciones dialcticas tales como Venid vosotras, las mujeres, ya ha sido bien probado por Von Tassle, Temple y otros que se trata de una falsificacin del siglo diecinueve, compuesta en una poca en que las agitadoras feministas volvan a surgir a lo largo de las islas, como seguidoras de las adoradoras de Alta.

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Por lo tanto, una vez ms la reputacin de Magon como acadmico y hombre de letras ha demostrado ser sumamente endeble.

EL RELATO:
Caminar por el prado result ser ms difcil de lo que Jenna o Pynt haban imaginado. Si lo atravesaban por el medio, dejaban un rastro de lirios aplastados que hasta un nio sera capaz de seguir, y la primera regla de Catrona en los bosques haba sido: Nada de rastros, nada de problemas. Adems, el suelo estaba hmedo y al caminar produca unos sonidos que hacan rer a Pynt. Por lo tanto, decidieron retroceder y bordear la hilera de rboles que rodeaba a la extensin de csped. Para cuando el sol estuvo directamente sobre sus cabezas, slo haban recorrido una tercera parte del camino y el prado cubierto de flores an se extenda interminable frente a ellas. Jams he visto un ocano mascull Pynt mientras marchaban, pero no puede ser ms grande que esto. Por qu crees que se lo conoce como el Mar de Campanas? pregunt Jenna. Pens que era slo un nombre como El Viejo Ahorcado. Se necesita bastante imaginacin para ver el rostro de un hombre en esa roca dijo Pynt. Cmo lo sabes? Jams has visto a un hombre. S lo he visto. Cundo? Cuando ayudamos en la inundacin. Son muy peludos. Y torpes agreg Jenna caminando con un contoneo exagerado. Pynt emiti una risita. Hacia el anochecer alcanzaron a ver una mancha oscura sobre el horizonte y a Jenna le pareci que podan ser rboles. Es el final, supongo. Eso espero. Podemos acampar aqu esta noche y llegar al final del Mar de Campanas hacia maana al medioda. Pynt suspir. Espero no volver a ver jams un lirio blanco. Jenna asinti con la cabeza. El blanco es un color muy aburrido. Gracias dijo Jenna sacudiendo la punta de su trenza contra el rostro de Pynt. Pynt le tir de la trenza.

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Aburrido, aburrido, aburrido brome. Jenna retrocedi hasta que la trenza qued estirada entre ambas, y de pronto se inclin abalanzndose de cabeza contra el estmago de Pynt. sta cay sentada en el suelo, pero como no solt la trenza, Jenna cay con ella. Ambas se echaron a rer. Ahora... s... jade Jenna por qu lo primero que hacen las guerreras despus de la Eleccin final es cortarse el cabello. Podras metrtelo bajo la camisa. Y entonces asomara bajo mi tnica como una cola! Ambas comenzaron a rer otra vez. Pynt trat de adoptar una expresin seria y fall. Podras ser conocida como la Bestia Blanca de la Congregacin Selden. Jenna se quit el morral y desenganch su espada. Entonces se levant y dobl las rodillas, balanceando sus brazos de tal modo que los nudillos rozaban el suelo. Soy la Bestia. Debes temerme gru. Pynt emiti un grito agudo, como el chillido de un ratn del bosque. Oh, no me hagas dao, Bestia Blanca exclam fingiendo temor. Despus de dejar caer el morral y la espada, comenz a correr en crculos. Oh, socorro! Socorro! La Bestia est aqu! Jenna la persigui en crculos cada vez ms pequeos hasta que finalmente cayeron juntas al suelo, riendo. Entonces se levant ayudando a Pynt a ponerse de pie y le dio un fuerte abrazo. Me alegro de que me hayas encontrado. De verdad. Esa noche acamparon en el suelo porque no haba rastros de pumas, de osos ni de nada ms grande que un conejo. Contrariamente a su costumbre, Pynt habl de sus temores mientras el pequeo fuego crepitaba y el humo se elevaba como la hebra de una madeja gris. Algunas veces temo no ser valiente en una verdadera pelea, Jenna. O rer en el momento equivocado. O... Algunas veces temo que nunca cerrars la boca y te dormirs murmur Jenna. Algunas veces temo... continu Pynt ignorando su comentario. Pero al descubrir que Jenna se haba quedado dormida, suspir, se volvi de espaldas al fuego y se durmi ella tambin. Se levantaron en una maana tan neblinosa que no podan ver el prado, a pesar de que se haban dormido a pocos metros de l bajo los rboles. La niebla pareca introducirse en ellas tambin. Pronto se encontraron susurrando y caminando de puntillas, tan prudentes como pequeos animales entre la maleza. Nada de quebrar ramitas hoy dijo Jenna con voz apenas audible. No respondi Pynt. Reunieron sus pertrechos y apagaron el fuego, mezclando los restos de

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ste con el polvo para que no quedasen seales de su paso por all. Jenna volvi a trenzarse el cabello y Pynt se pas las manos por sus rizos negros. Entonces se colocaron frente a frente en cuclillas y susurraron sus planes. Tendremos que avanzar muy lentamente hasta que aclare la niebla dijo Jenna. Si es que aclara respondi Pynt. Aclarar le asegur Jenna. Y entonces agreg: Tiene que hacerlo. Recuerdas la historia que nos cont Pequea Domina? pregunt Pynt. Debemos haber tenido ocho o nueve aos. Habamos acampado fuera y ella nos asust tanto que enfermaste y vomitaste toda la cena. Y t mojaste tu manta y lloraste toda la noche. No es cierto. S lo es. Slo que yo no me enferm y jams vomit. Lo hiciste. Jenna guard silencio durante un momento. La historia era sobre un Demonio de la Niebla. Con un hocico monstruoso y grandes cuernos. Asfixiaba a los mensajeros introduciendo ros de niebla por sus gargantas agreg Pynt. Slo era un cuento intervino Jenna rpidamente. Fuimos unas tontas al asustarnos tanto. Eramos muy pequeas. Entonces, si es slo un cuento, por qu continuamos sentadas aqu? Podramos caminar dijo Jenna. Pero no correr. Sssss susurr Pynt. Es slo un cuento le asegur Jenna. Y de todos modos muy pronto se levantar la niebla dijo Pynt. Siempre ocurre as. De pronto hubo un crujido en los bosques, como si varias ramitas se hubiesen quebrado a la vez. Qu ha sido eso pregunt Pynt. Un conejo? la voz de Jenna son vacilante. Un Demonio de la Niebla? Hubo un movimiento a sus espaldas. Ninguna de las dos se atrevi a volverse. Una ardilla roja corri hasta los pies de Jenna, se alz sobre sus patas traseras y se enfrent a ella con su parloteo. Entonces se escabull corriendo en zigzag hacia el bosque. Una ardilla dijo Jenna con alivio, y se puso de pie. Nos estamos dejando ganar por el miedo de este modo. All no hay nada ms que el bosque... Y ese prado tan tedioso agreg Pynt mientras se pona de pie y se enganchaba la espada. Ahora, si tan slo supiramos en qu direccin queda ese prado tan tedioso...

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Por all dijo Jenna sealando. No, por all replic Pynt indicando la direccin opuesta. Todava discutan cuando una brisa ligera levant un poco la niebla, como una mano alzando un cobertor, y pudieron ver el borde del prado con el sol plido, de un blanco fantasmal, posado sobre el horizonte. Por all dijeron ambas sealando en una tercera direccin, hacia el oeste y un poco al norte. Pero la niebla no desapareci sino que, por el contrario, se torn ms densa alrededor de ellas. Como resultado, ambas se sintieron invadidas por un miedo fro y constante. Permanecieron junto al lmite del bosque y cada vez que se detenan, aunque slo fuese por un momento, apoyaban sus espadas en el suelo sealando la direccin en que deban continuar. Los pjaros estaban en silencio o haban escapado a la niebla haca mucho. Los animales pequeos se hallaban ocultos en sus madrigueras. Un mundo silencioso e inmvil las rodeaba y nada de lo que hiciesen pareca provocar alguna diferencia. Los nicos sonidos eran los de sus pies al mover las hojas y el de su propia respiracin. Caminaban hombro con hombro sin perder contacto y sin dejar de hablar, los nicos lazos tenues en la niebla. No me gusta deca Pynt de vez en cuando. Despus de la dcima vez, Jenna ignor sus quejas para continuar hablando sobre la vida en la Congregacin y su ira contra Madre Alta. La respuesta antifonal de Pynt la interrumpa a intervalos regulares. A la hora del almuerzo an no haban alcanzado su meta, o al menos supusieron que era el momento de almorzar porque a ambas les hizo ruido el estmago al mismo tiempo. Fue un sonido fuerte y remoto en la bruma. En mi morral no queda nada que comer dijo Jenna. Y slo hay un poco de leche en mi redoma. Est bastante agria. Yo ni siquiera tengo eso se quej Pynt. Pens que hoy conseguiramos algunos helechos y setas, y tal vez una ardilla para la cena. No encontraremos nada en esta niebla dijo Jenna. As que tendremos que continuar con hambre. En un da ms comeremos queso. De tu leche agria! Pynt trat de rer de su propia broma, pero la niebla apag el sonido hasta convertirlo en una burla hueca. En lugar de detenerse continuaron la marcha, hablando cada vez con menos frecuencia. Era como si en verdad el Demonio de la Niebla hubiese tapado sus bocas con ros de bruma. En cierta ocasin, Pynt tropez con la raz de un rbol y cay pesadamente al suelo. Al alzarse el pantaln, not que una gran mancha morada ya se estaba formando en su rodilla. Momentos despus, Jenna choc contra una rama baja y durante unos segundos qued cegada por el

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dolor. Eres demasiado alta susurr Pynt. Esa rama pas a kilmetros de mi cabeza. T eres demasiado pequea, y las cosas que estn en el suelo suben a tu encuentro respondi Jenna. Eran las primeras palabras que ambas pronunciaban en casi una hora. Y todava continuaron caminando. La niebla comenz a tornarse ms oscura, como si el sol se estuviese ocultando. Sus camisas estaban empapadas y Pynt tena los rizos pegados en mechones hmedos contra la espalda. Un fuerte olor a humedad suba de sus chalecos y sus polainas. Ya es de noche? susurr Pynt. Cunto hace que estamos caminando? No tengo ni idea respondi Jenna. Y no... espera! Cogi a Pynt por el brazo, acercndola. Has odo eso? Pynt se esforz en medio de la bruma. Or qu? Jenna guard silencio un momento ms, girando la cabeza hacia un lado y hacia el otro como tratando de atrapar un sonido. Eso! exclam al orlo. Un puma? Demasiado ruidoso. Un oso? No hace el ruido suficiente. Se supone que eso debe ser un consuelo? Se supone que eso es la verdad. Shhh. El sonido se haba alejado de ellas y Jenna gir tratando de localizarlo otra vez. Se ha marchado dijo. Fuera lo que fuese, ya no est. Yo cont dos fuera lo que fuese dijo Pynt. No uno. Se supone que eso debe ser un consuelo? pregunt Jenna. Se supone que eso es la verdad respondi Pynt mientras volvan a ponerse en marcha. Cuando el sonido volvi, pareca hallarse frente a ellas. O habran cambiado de direccin? Ninguna de las dos estaba segura. All est susurr Jenna. All estn dijo Pynt casi al mismo tiempo. El sonido estaba ms cerca. Era como si alguien se estuviese abriendo paso entre ramas, maleza y zarzas, jadeando frenticamente. Ms lejos, algo que sonaba como un enorme animal galopando a travs de los bosques fue acompaado por un grito atronador. De forma instintiva, Jenna y Pynt se quitaron los morrales y se colocaron espalda contra espalda, con la espada en una mano y el cuchillo en la otra.

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Oh, Jenna, tengo un miedo terrible susurr Pynt. Seras estpida si no lo tuvieras respondi Jenna. Tienes miedo? No soy estpida dijo Jenna. Algo ms grande que un puma y ms pequeo que un oso sali de entre la niebla y cay a sus pies, jadeando con sollozos entrecortados. Jenna se inclin con el cuchillo en la mano derecha. El corazn le golpeaba con tanta fuerza en el pecho que estaba segura de que Pynt poda orlo. Sus ojos se posaron sobre el rostro embarrado de un muchacho que no deba de tener ms de quince o diecisis aos. Quin...? comenz, pero no pudo terminar la frase. Unos ojos grandes, brillantes, asustados e increblemente azules la miraban. Merci... grit el muchacho. Hermanas de Alta, ich cre merci. Ich am thi mon. Su voz sonaba desgarrada. Qu est diciendo? susurr Pynt a espaldas de Jenna. Por un momento, Jenna no pudo hablar; entonces se volvi hacia ella. Es un muchacho. Un poco mayor que nosotras. Y habla en la lengua antigua, aunque no se me ocurre por qu. El joven se sent y su miedo se transform en curiosidad. No es as como hablis vosotras? Eso es lo que me ensearon. Eso y que si alguna vez necesitaba vuestra ayuda, deba decir Merci, ich crie merci, ich am thi mon para que vuestros votos os forzasen a ayudarme. An no hemos tomado nuestros votos dijo Pynt. Slo tenemos trece aos. Slo trece? Pero ella... Seal a Jenna. Ella pareca mayor. El joven se alz de hombros. Me he equivocado. Debe haber sido el cabello blanco. Pynt escupi a un lado. T no sabes nada, muchacho. S muchas cosas replic l. Y sabr mucho ms cuando... Vacil un instante y dej la frase sin terminar. Nadie habla en la lengua antigua con excepcin de la sacerdotisa dijo Jenna. Y en las oraciones. O cuando lee del Libro. El Libro de Luz? En su excitacin pareca haber olvidado el miedo Lo habis visto? Lo habis tocado? Lo habis ledo? O...? Pareci buscar las palabras apropiadas y finalmente se encogi de hombros. O no sabis leer? Por supuesto que sabemos leer dijo Jenna con irritacin. Nos tomas por salvajes? El muchacho volvi a encogerse de hombros, esta vez como disculpa, y se levant. En ese momento se oy un sonido atronador y una enorme criatura con dos cabezas y cuernos irrumpi de entre la niebla gritando maldiciones indescifrables.

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Oh-oh! murmur el muchacho y se alej de ellas volviendo a desaparecer entre la niebla. Pero Pynt y Jenna se mantuvieron firmes. De espaldas a m! grit Jenna, y Pynt obedeci de inmediato. Ante el grito de Jenna, la criatura se alz sobre sus patas traseras, elevndose por encima de ellas como un monstruo negro en medio de la bruma blanca. Entonces se abalanz sobre las dos provisto de un arma larga y aguzada. Agchate! grit Pynt mientras se arrastraba bajo el vientre de olor selvtico del animal y apareca por el otro lado. Entonces embisti con su espada a la cabeza cornuda de la criatura y en el impulso choc contra su cuerpo enorme y sudoroso. Por un instante qued sin aliento y cay de espaldas sobre su morral, esparciendo su contenido. Con un salto desesperado logr escapar a las patas mortales de la bestia y cuando volvi a estar en pie, su espada haba desaparecido. Si se hallaba clavada en el cuello de la criatura o tirada en alguna parte en el suelo, ella no lo saba. El gran animal yaca tendido sobre un costado, y todo lo que Pynt poda ver en medio de la niebla eran sus esfuerzos por levantarse otra vez. Entonces oy un sonido metlico y rode a la bestia rpidamente hacia el lugar de donde provena. Jenna y otra criatura con cuernos se hallaban en plena batalla. El sonido que haba escuchado era el de las espadas al chocar. Por un momento no comprendi lo que ocurra y entonces, en una repentina iluminacin, descubri que la criatura con cuernos haba sido el jinete. Lo que haba cado era su corcel, el cual incluso ahora luchaba para levantarse. Pero Jenna pareca estar perdiendo la pelea, ya que el demonio era ms grande y fuerte que ella. Olvidando sus propios miedos, Pynt se acerc a l en silencio, se inclin y se lanz contra sus rodillas. La parte trasera de sus piernas era blanda pero el frente era duro e inflexible, como si la criatura llevase una armadura de cuero. Pynt volvi a empujar sus rodillas, hacindole caer de espaldas sobre ella. En el ltimo minuto logr liberar su brazo y le clav el cuchillo en el muslo. Jenna salt sobre ambos y hundi la espada en el cuello de la criatura. El demonio se estremeci, emiti un pequeo gemido y luego no se movi ms. Qu... qu clase de criatura es? pregunt Pynt cuando Jenna hubo quitado el pesado cuerpo de encima de ella. Le dolan los brazos, y sus piernas parecan pesar toneladas. Haba un dolor agudo en su costado. Es un Demonio de la Niebla? Jenna respiraba con agitacin. Su espada an estaba clavada en el cuello de la criatura. Arrodillndose junto al cuerpo, se ocult el rostro entre las manos y llor. Pynt se acerc a ella y le rode las piernas con sus brazos.

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Por qu lloras? pregunt. Por qu ahora, cuando todo ha terminado? Esto no ha sido como cazar un conejo o una ardilla susurr Jenna. No creo que me atreva a mirarlo. Pynt asinti con la cabeza, se levant y fue hasta el cuerpo de la criatura. Pens en darle la vuelta para ocultar el horrible hocico oscuro y los ojos prominentes. Pero cuando tir de la espada de Jenna, el borde de la hoja levant la carne oscura, separando el mentn. Slo entonces Pynt comprendi que se trataba de una mscara. Lentamente la ech hacia atrs, descubriendo el rostro que se hallaba debajo. Era un rostro ordinario con la barba roja y gris, los dientes rotos y amarillos, la mejilla derecha surcada de antiguas cicatrices. Pynt termin de quitar la mscara, y los cuernos, que formaban parte de un casco, cayeron en sus manos. Jenna, mira! No puedo. No es un demonio. Es un hombre. Ya lo s susurr Jenna. Por qu crees que no puedo mirarle? Sera sencillo ver el rostro de un demonio muerto. Se llama Barnoo dijo una voz a sus espaldas. Era el muchacho, quien haba regresado en silencio. Era conocido como el Sabueso. Ya no volver a cazar. Se inclin junto al hombre muerto pero no lo toc. Qu extrao... incluso muerto me atemoriza. Con un estremecimiento, toc la mano de Barnoo. Fra dijo. Tan fra, y tan pronto. Pens que llevara ms tiempo. Pero claro, el Sabueso siempre fue fro. De sangre fra, l, sus hermanos y el amo a quien sirven. Se puso de pie. No me encuentro bien. Jenna tambin se levant y mir a Pynt con expresin significativa. Ambas escucharon cmo el joven vomitaba detrs de ellas entre los arbustos. Finalmente, los ruidos cesaron y el muchacho regres con el rostro algo demacrado pero tranquilo. Nunca pens que sera el Sabueso quien muriera. Supuse que sera yo dijo. Mi nica esperanza era perderlo en la niebla, aunque mis posibilidades no eran muchas. Era conocido en todo el territorio como un gran rastreador. El Sabueso dijo Pynt, asintiendo con la cabeza. Cmo sabas que haba niebla? pregunt Jenna. Todos saben que son muy frecuentes en el Mar de Campanas. Por lo tanto, cuando descubr que me persegua, me dirig directamente hacia aqu. Nosotras no sabamos nada sobre la niebla. Y no sabemos nada del Sabueso. Ni de ti seal Jenna. Por qu te persegua? Eres un ladrn? No lo pareces. O un asesino?

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Se ve an menos como tal dijo Pynt. Soy... El joven vacil. Soy Carum. Soy... o al menos era, antes de que tuviera que escapar para conservar la vida... un estudioso. Vivo, soy una amenaza para lord Kalas, de los Dominios del Norte. Lord Kalas... que quiere ser el rey! En la voz del muchacho haba un pesar y una amargura que trataba de ocultar. He estado escapando durante toda la primavera. Pynt se dispuso a tocarle el brazo. En el ltimo momento, ambos retrocedieron. Ser mejor que lo enterremos dijo el joven. De otro modo, cuando se levante la niebla sus hermanos lo encontrarn y harn otra marca negra en mi larga hoja de cuentas. Sus hermanos son igual de grandes? pregunt Pynt. El muchacho asinti con la cabeza. Y de horribles. Y... y ellos estn vivos murmur Jenna para s misma. Comenzaron a cavar una tumba utilizando los cuchillos con sumo cuidado, una tarea lenta y tediosa. Carum despoj al cadver de una daga que llevaba en el cinturn y otra que tena en la bota. Tambin hall una pequea hacha atada bajo su brazo y la utilizaron para cavar. Cuando terminaron, hicieron rodar el cuerpo dentro del hoyo. ste hubiese sido demasiado pequeo de no haber sido porque Barnoo se haba contrado durante los estertores de la muerte, permaneciendo de ese modo. El Sabueso aterriz boca abajo en el hueco. Jenna exhal un suspiro de alivio y arroj la mscara tras l. Entonces comenzaron a lanzar puados de tierra, conscientes de los bufidos y patadas del corcel en alguna parte entre la niebla. Cuando el ltimo terrn de tierra estuvo apisonado, Jenna susurr: Hay algo que deberamos decir para despedirlo en su partida? En su partida hacia dnde? pregunt Carum. Donde sea que creas que ir despus de la muerte. Yo slo creo que existe Aqu dijo Carum. Que no hay nada despus. Es eso lo que creis los hombres? le pregunt Pynt, atnita. Eso es lo que yo creo dijo Carum. Y todas mis lecturas no me han hecho cambiar de idea. Pero puedo decir algunas palabras sobre lo que creen el Sabueso y sus hermanos, si lo deseas. Hazlo dijo Jenna, ya que no puedo desearle un sitio en la gruta de Alta o en su seno, donde espero ir yo al morir. La boca de Carum se torci un poco, casi como si tratara de no sonrer. Entonces inspir profundamente y baj la vista hacia el sepulcro. Que el Dios de las Buenas Batallas, Lord Gres, te reciba a su lado en los grandes salones de ValHale. Que puedas beber de su vino y comer sus alimentos para siempre, arrojando los huesos por encima del hombro

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para los Perros de la Guerra. Qu oracin tan horrible dijo Pynt. Quin querra ir a un sitio tan poco pacfico despus de la muerte? Quin en verdad dijo Carum alzndose de hombros. Ahora comprendis por qu no creo en ello? En ese momento el corcel emiti un extrao sonido y march hacia ellos. Qu es eso? susurr Pynt. Nunca habais visto un caballo? pregunt Carum. Por supuesto. La respuesta de Pynt fue tan rpida que el joven sonri. Por supuesto repiti con tono burln. Bueno, una vez dijo Pynt. Y eran mucho ms pequeos. Qu haramos con una bestia tan grande en nuestros estrechos senderos de montaa? Jenna se apart de la discusin y observ la bruma impenetrable, recordando a los dos pequeos potrillos que haban ayudado a salvar de la inundacin mientras el cuerpo de la yegua flotaba en el agua. Se encuentra bien? El caballo. Est herido? Se puede cabalgar? La voz de Carum lleg hasta ella en medio de la bruma. Si est sobre sus patas, se puede cabalgar con l. Los caballos de Kalas siempre son fuertes y slidos. Mi to sabe mucho de corceles. Esta vez no pudo ocultar la amargura en su voz. Puedes atraparlo? pregunt Jenna. Slo hay que coger su cabestro y vendr. Est bien entrenado, sabes. Todos los caballos de batalla de Kalas lo estn. Bueno, t coge el cabestro, sea lo que fuere. Entonces podremos volver a ponernos en marcha dijo Jenna tomando su espada y su morral. En qu direccin? Jenna gir varias veces, tratando de penetrar la niebla con la mirada. Pynt, de rodillas en el suelo, estaba demasiado ocupada buscando el contenido de su morral para ofrecer una sugerencia. Cuando encontr todo lo que pudo, lo meti dentro y volvi a mirar a su alrededor buscando la espada. Luego fue a reunirse con los otros dos, quienes todava trataban de deducir la direccin correcta. Muy juntos los tres, como una pequea isla en medio de un mar de niebla, continuaron discutiendo. Finalmente Carum se sent con fastidio. Slo el caballo, con su hocico gris y hmedo y sus ojos oscuros e insondables, pareca despreocupado. Os parece que acampemos aqu hasta maana por la maana? pregunt Jenna. Sin comida? replic Carum. Y prefieres seguir en medio de esta niebla con la esperanza de hallar

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un puado de setas? pregunt Pynt. Entonces qu tal si encendemos un fuego? Iremos de la mano en busca de lea dijo Jenna. Slo hallaron unas pocas matas secas y encendieron un fuego pequeo, tan lejos de la tumba de Barnoo como les fue posible. El caballo permaneci toda la noche en silencio junto al sepulcro. Los tres se quedaron dormidos mucho antes de que el fuego se apagara. En su silenciosa vigilia, el corcel permaneci despierto gran parte de la noche.

LA BALADA:
Lord Gorum Dnde has estado hoy, Gorum, hijo mo? El toro, el oso, el puma y el sabueso. Dnde has estado hoy, hermoso hijo? Y los hermanos me han hecho caer. Lejos me he marchado sosteniendo mi cayado, El toro, el oso, el puma y el sabueso. He andado por las tierras de mi difunto padre, Y los hermanos me han hecho caer. He buscado en las montaas, he buscado en el mar, El toro, el oso, el puma y el sabueso. Buscando a alguien que me buscase a su vez, Y los hermanos me han hecho caer. Qu has cenado esta noche, Lord Gorum, hijo mo? El toro, el oso, el puma y el sabueso. Qu has cenado esta noche, hermoso pequeo mo? Y los hermanos me han hecho caer. No he tomado nada en la cena, ni tampoco al despertar, El toro, el oso, el puma y el sabueso. Pero me he nutrido en la mirada de los ojos de mi amor verdadero, Y los hermanos me han hecho caer. Y qu le dejars a ese amor verdadero, hijo mo? El toro, el oso, el puma y el sabueso. Y qu habr de dejarte ella a ti, hermoso pequeo mo? Y los hermanos me han hecho caer.

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Mi reino, mi corona, mi nombre y mi tumba, El toro, el oso, el puma y el sabueso. Su cabello, su corazn, su sitio en la gruta, Y los hermanos me han hecho caer.

EL RELATO:
Despertaron con el canto de un pjaro y el cielo del color de una perla antigua. Pynt se ech a rer, pero Jenna observ a Carum con timidez. El muchacho se haba acurrucado a sus pies y se vea a la vez joven y maduro en la maana radiante. Tena unas largas pestaas oscuras que parecan proyectarle sombra sobre las mejillas, y la mano derecha, posada sobre su nariz, mostraba unos dedos largos y relajados. Jenna se cuid de no molestarle al estirarse. Pynt se acerc y lo mir. Pensaba... comenz, pero Jenna se llev un dedo a los labios. Entonces continu en un susurro: Pensaba que todos los hombres eran peludos y toscos. Eso es porque todava es un muchacho dijo Jenna susurrando por encima del hombro mientras se alejaba. Pero su corazn le envi un mensaje diferente mientras recorra el bosque buscando las setas silvestres que a Pynt ms le gustaban. Se alegr especialmente al hallar las favoritas de Pynt, las carnosas que eran tan buenas crudas como cocidas. Jenna se volvi cuando una ramita cruji a sus espaldas. Mira le dijo a Pynt, aqu estn las que te gustan. Yo encontr unos helechos dijo Pynt. Si slo tuviramos un poco de agua, podramos cocinarlos. Jenna sacudi la cabeza. Nada de fuego y nada de demoras. Sin la niebla para ocultarlo, no podemos arriesgarnos a encender un fuego. Y si es cierto que los hermanos del Sabueso lo estn siguiendo, debemos abandonar este lugar y a sus fantasmas lo antes posible. Pynt asinti con la cabeza y ambas se inclinaron para recoger las setas. Cuando tuvieron las manos y los bolsillos llenos, se levantaron y regresaron al campamento. Carum no estaba. La tierra estaba removida, pero slo un poco. Poda significar una pelea. Qu piensas? susurr Pynt. Los otros hermanos? Lord Kalas? No me parece que hayan sido muchos. No debimos haberlo dejado solo dijo Jenna con furia y cerr los

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puos aplastando las setas. Ambas dejaron caer la comida sobre el csped junto al fogn. No puede haber llegado lejos. Supongo que tendremos la experiencia suficiente en el bosque como para rastrear a un estudioso. Y mira, no se han llevado el caballo. Jenna se inclin buscando sus huellas, y hall un sitio donde pareca haberse introducido entre la maleza. No haban ido demasiado lejos cuando oyeron un ruido; ambas se arrojaron al suelo como si fuesen una sola y, avanzando lentamente, vieron la cabeza de Carura con su cabello castao claro enmaraado. Con una mano se rascaba la cabeza y con la otra... Por los Cabellos de Alta! exclam Jenna con disgusto. Pynt se sent y se ech a rer. Carum gir la cabeza y, al verlas, sus mejillas se tornaron de un rojo brillante. Nunca habis visto a un hombre haciendo sus necesidades? Entonces l tambin ri. No, supongo que no. Volvi a girar la cabeza. Nosotras pensamos... comenz Pynt. No le expliques nada dijo Jenna con dureza. Se levant, observ la espalda de Carum y entonces se volvi nuevamente hacia el campamento Vamos, Marga agreg. Pynt se puso de pie rpidamente y la sigui. Despus del magro desayuno, bordearon el bosque hasta el final del campo de lirios turnndose sobre el caballo. El ancho lomo del animal haca que les doliesen los msculos y la pesada montura de cuero les lastimaba los muslos. Despus de un par de intentos, tanto Jenna como Pynt decidieron caminar. Pero Carum cabalgaba como si hubiese nacido sobre un caballo, o como si la altura que ste le proporcionaba le diese valor en compaa de las muchachas. Cuntame sobre los Hermanos dijo Jenna en un momento en que Pynt cabalgaba el caballo mientras ella y Carum caminaban juntos como camaradas. Carum conduca al animal por su cabestro. Para que si me encuentro con ellos no est desprevenida. Ya haba perdonado el mal momento de la maana... siempre y cuando l no lo mencionara. En realidad son hermanos. Todos tienen la misma madre, aunque se dice que cada uno ha tenido un progenitor diferente. No resulta difcil creerlo al verlos juntos, ya que son distintos en todo excepto en una cosa... su devocin por Lord Kalas. El Toro, el Oso, el Puma y el Sabueso. Al Sabueso lo he conocido dijo Jenna manteniendo la voz en calma y apartando de su mente el recuerdo del hombre doblado en su tumba. Qu hay de los dems? El Toro es fuerte como un buey e igual de estpido. Trata de hacer con sus brazos lo que no puede hacer con su cabeza. Puede trabajar el da entero sin cansarse. Lo he visto hacer girar una rueda de molino cuando el

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buey ha quedado agotado. Y el Oso? Un hombre peludo, tan grande como el Toro pero ms listo. Un poco ms listo. Tiene el cabello hasta los hombros y tanto su pecho como su espalda estn completamente cubiertos de vello. Atractivo dijo Jenna esbozando una sonrisa. Pero el Puma es el ms peligroso. Es pequeo y tiene los pies ligeros. En cierta ocasin salt sobre un abismo, de roca a roca, seguido por una jaura de perros del rey. Los perros cayeron al vaco y aullaron hasta llegar al fondo. Pude orlos en sueos durante semanas. Los ojos de Carum se entrecerraron al sol y Jenna no pudo leer en ellos. Pero aunque en tamao es la mitad que los dems, es al que ms temo. Ms que a Lord Kalas? pregunt Jenna. Carum se encogi de hombros como para indicar que eran igualmente temibles. Entonces hblame de l, de este temible Lord Kalas, para que lo reconozca si llego a encontrarlo. No te gustara encontrarlo dijo Carum. Es alto y tan delgado que, segn dicen, debe salir dos veces al sol para proyectar una sombra. Su aliento huele a piji. Piji? pregunt Jenna. Es una adiccin de la cual no saben nada los pobres respondi Carum. Nosotras no somos pobres dijo Jenna. No conocis el piji replic Carum. Por lo tanto sois pobres! Si se es el argumento de un estudioso, entonces me alegro de haber ledo un solo libro! Jenna ech a rer y le dio una ligera palmada en el brazo. Qu ms sobre Kalas? Lord Kalas le record Carum ignorando el contacto, aunque sus mejillas parecieron tornarse ms rosadas. Si le privas de su ttulo, l querr privarte de tu cabeza. Un hombre agradable dijo Jenna. Qu ms? Tiene el cabello rojo al igual que la barba. El Sabueso tena la barba roja murmur Jenna. Es un color muy corriente en tu familia de villanos? No ms que el blanco en la Congregacin de Alta, supongo respondi Carum. Jenna asinti con la cabeza. Tienes razn. Soy la nica con cabello blanco. Y siempre he detestado ser tan diferente. Ansiaba ser igual que las dems, y en lugar de ello me han dicho que soy como un rbol que proyecta su sombra sobre las plantas de abajo. Eres alta dijo Carum. Pero me gusta eso. Y tu cabello es...

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maravilloso. Promteme que nunca te lo cortars. Me lo cortar cuando haga mis votos dijo Jenna. Una guerrera no puede arriesgarse a tener el cabello largo en una batalla. Fue el turno de Carum para reflexionar y permaneci en silencio durante un buen rato. Entonces habl en una voz extraa y distante. Haba una tribu de guerreros... hombres, no mujeres... que vivan en el este, al otro lado del mar, hace unos... Pareci estar calculando, se mordi el labio y sonri. Hace unos setecientos aos. Llevaban el cabello en una sola trenza larga. A los enemigos que derrotaban les cortaban un mechn de cabello y se lo ataban a la trenza. Algunas veces, cuando deban actuar en silencio, las utilizaban para estrangular a sus adversarios. Eso fue lo que escribi el historiador Locutus. l agreg: Y de ese modo, nunca se encontraban desarmados. Se llamaban... Volvi a vacilar. No, he olvidado su nombre. Pero ya lo recordar. Llevas muchas cosas en tu cabeza, bien empacadas para el viaje dijo Jenna con una sonrisa. Eso, mi seora respondi Carum extendiendo el brazo en una elaborada reverencia, es una buena definicin para un estudioso: un saco de informacin bien empacado para el camino. Ambos echaron a rer y Pynt, desde arriba del caballo, pregunt: Qu es tan gracioso? No es nada, Pynt dijo Jenna. Cuando se volvi nuevamente hacia Carum para sonrerle otra vez, se perdi ver la expresin que cruzaba por el rostro de su compaera. Pynt desmont. Ya no quiero cabalgar. Entonces lo har yo dijo Carum subiendo con agilidad a la montura. Cmo lo hace? pregunt Jenna con la voz llena de admiracin. Por qu lo hace? murmur Pynt. Llegaron al final del prado a la hora en la que el sol se hallaba directamente sobre sus cabezas. Volvindose para observar la gran extensin del Mar de Campanas, Jenna suspir. Antes de seguir adelante, debemos evaluar la situacin dijo. Y encontrar algo para comer le record Pynt. Y explicarle a mi estmago que no me han cortado el cuello dijo Carum. Baj del caballo y lo condujo hasta el borde del prado para que pastase. Cuando regres, las dos muchachas se hallaban en medio de una discusin y Pynt deca: Y yo creo que debemos dejarlo. Carum esboz una sonrisa y dijo alegremente: Vosotras no querris dejarme porque conozco un atajo para llegar a la Congregacin Nill's.

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Cmo supiste que bamos all? pregunt Pynt. No seas estpida replic Jenna. Cuntas Congregaciones ms hay por este camino? Se volvi hacia Carum sin dejar de tirarse de la trenza Gracias, Carum, pero conocemos el camino. El mapa se encuentra aqu. Seal su cabeza. Y adems, no podrs entrar en la Congregacin. All no se permiten hombres. Ya lo s dijo Carum, pero yo voy ms all por el mismo camino, a un sitio donde slo se permiten hombres. Es un lugar de refugio donde ni siquiera los Hermanos ni Kalas... Lord Kalas lo interrumpi Jenna tocndose el cuello. Recuerda tu cabeza! l sonri. Lord Kalas no se atrevera a violar los muros. Estar seguro all. As que podr guiaros y... Y nosotras podremos protegerte si hay problemas! dijo Pynt. Tres es mejor que uno cuando se trata de problemas observ Carum con suavidad. Al menos as es como decimos nosotros. Nosotras decimos lo mismo coment Jenna. No os parece extrao? Entonces puedo ir con vosotras? El rostro de Carum delataba su ansiedad. Despus de que comamos dijo Jenna. Pero no dejes ese caballo tan a la vista. El hecho de que no hayamos visto rastros de los Hermanos no significa que no nos estn siguiendo. Carum asinti con la cabeza. Podramos separarnos para buscar algo que comer. Carum fue en busca del caballo y para cuando regres y lo tuvo atado a un roble, las dos muchachas haban desaparecido en el bosque. Mir a su alrededor, hall una senda abierta por los venados y la sigui lo ms silenciosamente que pudo. En menos de una hora volvieron a encontrarse junto al caballo y dejaron caer las ddivas del bosque sobre un pauelo que Jenna haba extendido. Pynt haba recogido varias docenas de setas, no las grandes y carnosas que tanto le gustaban, sino una variedad ms oscura que tena sabor a nuez. Jenna haba descubierto el escondite donde una ardilla guardaba sus nueces y una pequea caada con helechos, pero no haba recogido dichas plantas ya que el fuego necesario para hervirlos hubiese delatado su posicin de inmediato. Carum haba llenado sus bolsillos con bayas. Bayas! ri Pynt. En primavera le explic Pynt, las bayas comestibles an no estn maduras. Las que has trado agreg revisando los frutos, son todas

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venenosas. Aunque algunas, como esta pequea baya negra, puede remojarse en agua caliente durante varios das para obtener un fuerte purgante. Y sta dijo tocando una baya ms grande, roja y brillante, puede ser machacada en un ungento grasoso para las quemaduras. Bayas! Pynt volvi a rer. Carum baj la vista al suelo. Oh, cllate, Pynt dijo Jenna. Carum sabe mucho ms que cualquiera de nosotras, aunque no sepa nada sobre lo que hay en los bosques. Y qu es lo que sabe? pregunt Pynt. Sabe sobre guerreros que utilizan sus trenzas para estrangular a los adversarios, y eso es precisamente lo que har contigo si no te callas. Jenna sostuvo su trenza blanca formando un lazo, y le dirigi a Pynt una mirada traviesa. Los Alaisters! dijo Carum triunfante, alzando la vista con una sonrisa. Qu? Pynt y Jenna se volvieron hacia l al mismo tiempo. se es el nombre de la tribu. Los Alaisters. Saba que lo recordara despus de un rato. Jenna se acuclill y cogi dos setas. Metindoselas en la boca, murmur: T no te comas las bayas, estudioso. Comieron rpida y silenciosamente, y cuando hubieron terminado, limpiaron toda seal de su improvisado almuerzo. Carum fue hasta el caballo y lo desat. Trelo aqu dijo Jenna. Con una sonrisa, Carum condujo al tordo hasta ella. Quieres montarlo? Ninguno de nosotros lo montar dijo Jenna. Lo enviaremos de vuelta al prado. Por all. Seal hacia el sur. Dejar un rastro bien claro y alejar de nosotros a cualquiera que nos persiga. Carum se volvi con nerviosismo. Nos han estado siguiendo? Pynt ech a rer. De ser as, ahora no nos encontraramos aqu en el descampado. Confa en nosotras. Pero vendrn. Te seguirn a ti o al Sabueso. T lo sabes bien. Toda la maana he estado preocupada por el hecho de llevar el caballo con nosotros, y vosotros tambin deberais haber pensado en ello. Pero con la ayuda de Alta, podremos utilizar al animal para confundir el rastro. Jenna se arroj la trenza derecha por encima del hombro para enfatizar sus palabras. No tenas aspecto de preocupada la rega Pynt. Por qu no dijiste nada? El rostro de Carum se oscureci. A m ni

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siquiera se me ocurri... Eso es porque los estudiosos se preocupan por el pasado, Carum, mientras que las guerreras deben preocuparse por el futuro. Es posible que no tengamos ningn futuro si conservamos el caballo dijo Jenna con tono bajo y razonable. As que dime, jinete, cmo podemos lograr que el animal marche en aquella direccin? Carum ri. Confa en m dijo. Dejando caer las riendas, fue hasta un arbusto florecido, cort una rama y la pel para utilizarla como fusta. Entonces regres junto al caballo, lo palme en el hocico y susurr en su odo. Hacindolo girar para que su cabeza apuntase hacia el sur, lo golpe dos veces en el costado con su fusta y grit: Vete a casa! El caballo dio un respingo, coce con sus patas traseras errando los muslos de Carum por escasos centmetros y se lanz al galope por el prado. El rastro que dej era lo suficientemente claro para alertar al ms distrado de los perseguidores. El animal no se detuvo hasta estar a varios cientos de metros, y all baj su gran hocico para ponerse a pastar. Qu susurraste en su odo? pregunt Jenna. Que me perdonara los azotes respondi Carum. A juzgar por el sitio adonde apuntaban sus coces observ Pynt, no creo que te haya perdonado. De haber acertado, dudo que hubiese nuevos estudiosos en tu descendencia. Jenna ahog una risita y Carum frunci el ceo. Pens que no sabais nada de hombres dijo. Sabemos que no provenimos de las flores, de las coles o de los picos de los pjaros dijo Jenna. Nuestras mujeres dan a luz, as que sabemos de dnde provienen los bebs. Y cmo se hacen. Elegimos... Se detuvo al ver que las orejas de Carum comenzaban a tornarse rojas por la vergenza, pero a Pynt no le preocupaban sus sentimientos. Elegimos utilizar a los hombres, pero no vivir con ellos. Servirles como guardianas por una paga si es necesario, pero no permanecer a su servicio de otra manera. A pesar de que lo deca con conviccin, sonaba ms como una letana y Carum comenz a protestar. Tu boca dice eso, pero... comenz. Jenna le coloc una mano en el brazo para detener la discusin. El caballo no se ha movido le dijo. Carum avanz un poco por el prado y grit: Vete a casa, hijo de mala madre! El caballo alz la cabeza y con un bocado de hierba pendiendo de su boca, se alej con rumbo al sur. Muy pronto slo era un punto que se mova en el horizonte. Maravilloso! dijo Pynt con sarcasmo. Tu grito debe de haber alertado a cualquiera a varios kilmetros.

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Carum la ignor de forma intencionada y se volvi hacia Jenna. No haba otra forma. Jenna asinti con la cabeza y se volvi hacia Pynt. Qu ocurre con vosotros dos? Primero t gritas y luego lo hace l. Hablas con fuego y l te responde con hielo. No podemos continuar de este modo. Entonces envalo por su camino dijo Pynt y se alej unos pasos de all. Carum inspir profundamente y luego habl en voz baja para que slo Jenna pudiera orlo. No te preocupes. Pronto llegaremos a la Congregacin y partir. Y no te preocupes por el caballo. Al final alz la voz y Pynt se volvi hacia ellos. Los caballos de Kalas estn bien entrenados y tarde o temprano encontrar el camino a casa. Y eso queda... La curiosidad de Pynt super a su ira y su resentimiento. Hacia el norte dijo Jenna. Los Dominios del Norte, segn has dicho. Por los Cabellos de Alta! El caballo ir en la misma direccin que nosotras. No, Jenna la interrumpi Carum ponindole una mano sobre el hombro. All viva Lord Kalas. Ahora se ha apoderado del palacio del rey, en el sur, y lo reclama como suyo. Las bodegas de mi tan amado... rey se han convertido en un calabozo. Y en el ltimo ao Kalas se ha instalado en el trono aguardando una coronacin que, si los dioses lo permiten, jams llegar. Pens que no creas en dioses dijo Pynt. Creer en ellos si no hay una coronacin aprobada por los sacerdotes. Pero al final, ni siquiera eso importara. Un hombre que se sienta en el trono el tiempo suficiente, es llamado Su Majestad aunque lleve puesto un yelmo. La memoria de la gente es efmera cuando tambin lo son la clemencia y la justicia. Temo que Kalas ser el rey antes de que pase mucho tiempo. Las muchachas lo miraron mientras hablaba, ya que sus palabras parecan tender un manto de majestad sobre l, aunque era una majestad desconsolada. Cuando el viento mova sus cabellos pareca ms alto... y al mismo tiempo encorvado. Oh, Carum dijo Jenna, y haba una verdadera tristeza en su voz. Carum pareci sacudirse de encima la oratoria y se encogi de hombros. No os preocupis por m. Nosotros los estudiosos algunas veces inventamos una metfora apropiada y otras, simplemente hablamos porque nos gusta escuchar el sonido de las palabras. Pynt no dijo nada durante un buen rato, pero finalmente alz la vista hacia el cielo encapotado.

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Dnde est ese atajo que nos habas prometido? Donde finalizaba el prado, el suelo estaba cenagoso y pareca adherirse a sus pies. Jenna los condujo de vuelta hacia el bosque para no dejar las huellas de sus pisadas y se dirigieron hacia el lmite norte, donde el bosque de grandes robles y hayas daba lugar a una nueva vegetacin. All haba un verdadero sendero bordeado de matas y flores que indicaba una civilizacin cercana: los espinosos frambuesos, las linarias amarillas y los pequeos pensamientos azules mecindose con la brisa. Encontraron un manantial de aguas claras y se inclinaron para beber, uno por vez, con sorbos largos y vidos. Entonces las muchachas lavaron sus redomas de cuero con sumo cuidado antes de volver a llenarlas con agua. Debemos permanecer fuera del camino pero lo suficientemente cerca de l para no perdernos dijo Jenna. Por qu no dejar que Carum camine por el bosque, mantenindolo a la vista? Nadie nos busca a nosotras objet Pynt. Porque nos hemos hecho cargo de su custodia respondi Jenna. l nos clam mera, y aunque eso es algo que t y yo an no hemos prometido, ser uno de los siete votos que tomaremos en poco menos de un ao. Pynt asinti con la cabeza pero murmur: No podramos cuidarlo igual desde el camino? Jenna sacudi la cabeza. Est bien dijo Pynt, finalmente. A los bosques entonces. Se volvi abruptamente y entr la primera en el bosque sin quebrar una sola ramita. Carum la sigui y Jenna, despus de observar el camino en ambas direcciones, fue la ltima. Caminaron lo ms silenciosamente posible. Todos sus comentarios se realizaban mediante la clase de seales manuales utilizadas por las guardianas de la Congregacin, lo cual dejaba a Carum fuera de la conversacin. Lo que las silenciaba era el camino a menos de cincuenta metros de distancia, pero a Carum no pareca importarle demasiado. l caminaba casi sin preocuparse por lo que lo rodeaba, absorto en sus propios pensamientos. En fila india, con Pynt delante y Jenna en la retaguardia, avanzaron al ritmo que les permita la densidad de la maleza. En dos ocasiones Carum dej que una rama saltase al rostro de Jenna pero, al volverse para presentarle sus disculpas, ella slo agit una mano restndole importancia. Una vez Pynt pis en una pequea depresin y se torci el tobillo, aunque no seriamente. Pero los accidentes, por ms pequeos que fuesen, servan como advertencia. En silencio, observaban el suelo al igual que las ramas, y cada tanto se volvan hacia la derecha para observar el

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camino. Las zarzas se enredaban en las ropas y cabellos, deslizndose sin problemas de las gruesas pieles que llevaban Jenna y Pynt. Sin embargo, Carum usaba una prenda tejida y de vez en cuando deban detenerse para ayudarle a soltarse de las espinas. Finalmente fue el silencio lo que les salv. Eso y el hecho de que una vez ms se haban detenido para desenganchar a Carum de una mata de frambuesas. El sonido de los cascos galopando fue como un trueno bajo sus pies. De forma instintiva se agacharon muy juntos mientras los jinetes pasaban rumbo al norte dejando una gran polvareda. En cuanto se hubieron alejado, Pynt susurr: Has podido verlos? Jenna asinti con la cabeza. Eran al menos una docena dijo con voz apenas audible. Tal vez dos. Eran veintiuno dijo Carum. Las dos muchachas lo miraron. Cmo puedes estar tan seguro? Los cont. Adems, una compaa a caballo siempre tiene veintin jinetes, con el capitn a la cabeza. Y supongo dijo Pynt con voz cargada de sarcasmo que tambin habrs alcanzado a ver quin estaba a cargo. Carum asinti con la cabeza. El Toro. No puedo creerlo dijo Pynt alzando la voz. Jenna le coloc una mano en el brazo y entonces susurr: Pasaron demasiado rpido y nosotros estbamos de rodillas. T estabas de rodillas seal Carum. Yo no pude hacerlo porque me retuvieron las espinas. Tiene razn admiti Jenna. Adems continu Carum, slo los Hermanos cabalgan esos grandes tordos. Y el Toro es tan grande que se destaca sobre los dems. Y su yelmo lo identifica. Su yelmo susurr Jenna. En su rostro se dibuj el recuerdo de otro yelmo y de su sonido al caer sobre la espalda del hombre muerto. Guard silencio un momento ms de lo necesario y susurr con furia: Debemos internarnos an ms en el bosque. Si nosotros podemos verlos a ellos, entonces... No tuvo que terminar el pensamiento. Tanto Carum como Pynt asintieron con la cabeza, unidos al fin ante el peligro. Pynt arranc la camisa de Carum de las espinas sin preocuparse por la tela, y los condujo hacia la espesura donde an montaban guardia los grandes y viejos robles. Carum les haba prometido que el viaje hasta la Congregacin slo les

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llevara un da, y haban esperado llegar all al caer la noche. Pero el bosque, aunque fuese el borde de ste, aminor considerablemente su marcha. En dos ocasiones esa misma tarde una compaa de jinetes pas por el camino, una vez desde el norte y la otra desde el sur. La primera vez pasaron en silencio pero la segunda lo hicieron gritando, aunque sus palabras se perdieron en el polvo y el clamor de los cascos. Cada vez, los tres jvenes se internaron ms profundamente entre los rboles. Intentaremos descansar ahora dijo Jenna. Y slo avanzaremos durante la noche. Aunque nos lleve uno o dos das ms. Carum debe llegar a salvo. Pynt asinti con la cabeza y murmur: Nosotras tambin estaremos ms seguras. Hallaron un rbol hueco y lo suficientemente grande para que los tres, acomodando un poco brazos y piernas, pudieran dormir tan cmodos como gatitos en un cubil. Pynt le record a Jenna una historia contada en la Congregacin Selden, respecto a una hermana que haba vivido durante un ao en un rbol hueco, y Jenna sonri al escucharla. Carum se durmi en la mitad, roncando ligeramente.

LA HISTORIA:
Estamos ms seguros de la composicin de las legiones Garunianas que de ninguna otra cosa del perodo, ya que el Libro de las Batallas es bastante claro al respecto. El Libro de las Batallas (al que de aqu en adelante nos referiremos como LB) es el nico volumen que se ha descubierto en el antiguo manuscrito. Fue traducido por Doyle, incluso antes de su monumental trabajo sobre la lingstica Alta. Sin embargo conviene recordar, tal como ella misma nos recuerda en sus Notas Introductorias, que estn lejos de haberse concluido los estudios sobre el LB. Hay muchas palabras que estn an sin traducir, y los giros idiomticos suelen ser confusos. Pero el LE nos acerca mucho ms a ese oscuro perodo de la historia de las islas, que cualquier otro objeto descubierto. El LB est dedicado a dos dioses: Lord Cres de la oscuridad, y Lady Alta de la luz. sta es la primera referencia literaria de Alta, colocndola en el panten Garuniano de dioses, donde, tal como el profesor Temple nos seala en su libro, reinaba como una diosa menor del nacimiento y la cancin. El LB comienza sus descripciones de las legiones con la siguiente invocacin. (La traduccin, por supuesto, pertenece a Doyle.)

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Ven, amante de la luz, Ven, mi fuerte brazo derecho, Sgueme por los senderos oscuros. S mi espada, mi escudo, mi sombra. S mi compaero de Manta.

Una oracin curiosa, y la parte ms curiosa de todas es la frase Compaero de Manta, la cual Doyle traduce directamente aunque, segn ella, no tenga idea de su uso idiomtico. Sin embargo, sugiere que la frase tiene ms relacin con los impulsos homosexuales de los soldados que con verdaderas batallas, guerras o la composicin de las legiones. El LB describe tres tipos de fuerzas. Paramount era una casta guerrera, una escolta hereditaria de caballeros que coman delante del rey. (Segn Doyle, no queda claro si esto significa que los caballeros coman ante el rey, o si parte de sus tareas era servir como catadores de comida, de tal modo que coman antes que el rey.) Segn el LE, los hijos de estos caballeros podan decidir pertenecer a la escolta, pero el mayor deba convertirse en un miembro o perder su vida. (Se utiliza la frase ofrecer el cuello descubierto a la espada del rey.) Ha existido un gran debate respecto a los orgenes y la antigedad de esta curiosa casta. En su tratado Las Razones del Poder: Rango y Privilegios de los Nobles en los Valles (Naturaleza e historia, vol. 58), Baum propone la simple ecuacin: noblescaballeros del rey. Como siempre buscando una respuesta ms intrincada, Cowan expone la provocativa idea de que los caballeros del rey representan el poder de las armas en manos de los conquistadores, quienes redujeron a la esclavitud a toda una poblacin. (Vase su pie de pgina N." 17 en el artculo Orbis Pictus, Art. 99.) Los caballeros del rey eran una guardia montada, los nicos soldados a quienes se les permita tener caballos, y cabalgaban en tropas de veinte integrantes formados en parejas (tal vez el Compaero de Manta?), con un solo hombre al mando. stos eran conocidos con nombres de animales tales como el Sabueso, el Toro, el Zorro, el Oso. (El LB cita veintisiete de estos nombres.) Los lderes de esta selecta guardia montada eran conocidos, en conjunto, como los Hermanos y, en forma coloquial, se deca que los integrantes de la guardia eran las Hermanas. (Segn seala el doctor Temple, esto puede haber generado el error de creer que haba mujeres en las legiones.) La segunda clase de fuerza armada eran las tropas provinciales que servan a un gobernador designado por el rey. Estas tropas eran llamadas los caballeros de la reina, quizs en honor del sistema matriarcal recientemente derrocado, aunque su lealtad no estaba

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dirigida a la reina sino a los gobernadores provinciales. Se podra decir que ste era un sistema peligroso, ya que fomentaba la insurreccin. Segn el LB, y corroborado por la tradicin popular, varias veces en la historia de las islas, los gobernadores (o Lords) se rebelaron en contra del rey, y la base de su poder era la lealtad de los caballeros de la reina. (Vase La Controversia Kallas, Diario de las Islas, Historia IV, 17.) La tercera clase de fuerza armada eran los Mercs, o mercenarios, una tropa pequea pero significativa. Temerosos de armar al pueblo conquistado de las islas, los Garunianos prohibieron la conscripcin masiva, y en lugar de ello decidieron contratar gente del continente. Estos soldados de fortuna solan ganar grandes cantidades de dinero luchando para el rey. Luego se establecan y formaban familias cuyos patronmicos los identificaban como hijos e hijas de mercenarios. El LB cita varios nombres tpicos de estos soldados: D'Uan, H'Ulan, M'Urow. La letra inicial identificaba la compaa en la cual haba servido el mercenario.

EL RELATO:
Jenna fue la primera en despertar de un sueo ligero. En uno o dos das ms la luna estara llena y ahora era como un faro en el despejado cielo nocturno. El rbol hueco se encontraba al borde de un claro y ste se hallaba bien iluminado. Algo pequeo y oscuro pas junto al rbol y, al ver el movimiento de Jenna, se alej rpidamente. El primer pensamiento de Jenna fue su estmago. Desde haca das no coman ms que un puado de nueces y hongos. Pero sera imposible encender un fuego para comer algo caliente. Pasaran otro largo perodo de hambre hasta llegar a la Congregacin. Jenna toc el hombro de Pynt con suavidad y esto fue suficiente para despertarla. Shhh, ven conmigo susurr. Pynt tuvo cuidado de no despertar a Carum, quitando sus piernas de abajo de l, y sigui a Jenna hasta el claro. Nos vamos? pregunt. T qu crees? dijo Jenna. Que slo inspeccionaremos un poco. Pynt ri con suavidad. Mientras l duerme un poco ms, veamos si podemos encontrar algo que comer. Me creeras si te digo que tengo el bolsillo lleno de nueces? pregunt Pynt. No dijo Jenna.

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Slo quera verificarlo Pynt ri con ganas. El hambre te est atontando observ Jenna. Y a ti te vuelve amarga dijo Pynt. Me parece motivo ms que suficiente para buscar comida. Separndose en silencio, Pynt se intern en el bosque mientras Jenna registraba el borde del claro. Pynt hall cinco plantas de hortalizas y las arranc. Los bulbos eran pequeos, redondeados y de sabor picante, pero estaban deliciosos. Mordisque uno mientras continuaba buscando. Al fin hall un cardo en la forma acostumbrada... chocando contra l. Pero record el verso de Catrona: Cabeza suave y espina aguda, De sus races comers segura. Lo cual significaba que las races frescas y tiernas eran buenas para comer. Evitando las espinas, cort la base y masc pensativamente una raz. Se pareca bastante al apio. Mientras tanto, Jenna haba hallado unos nidos de pjaros. Con excepcin de uno, todos los dems estaban vacos. Haba tres huevos en ese nido y ella se los llev con la esperanza de que los pichones an no hubieran comenzado a desarrollarse. Un puado de nueces completaron el festn. Volvieron a encontrarse junto al rbol y despertaron a Carum, quien protest hasta que le mencionaron la comida. Afortunadamente los huevos estaban lquidos. Despus de mostrarle a Carum cmo se horadaba la cscara con la punta de un cuchillo, Jenna y Pynt se dedicaron a sorber los suyos con avidez. Carum vacil un momento, pero luego las imit. Nunca pens que algo semejante tuviera tan buen sabor dijo segundos despus. Pero nunca haba disfrutado tanto una comida. Jenna sonri y Pynt dijo: En la Congregacin se dice que el hambre es el mejor condimento. Creo que nunca lo haba comprendido tan bien. Carum ech a rer. Yo tambin lo comprendo. Mordisque la raz de cardo durante unos momentos y luego dijo, casi para s mismo: A la luz de la luna vosotras dos parecis hermana luz y hermana sombra, una blanca y la otra negra. Jenna bati las palmas. Lo somos dijo. Sabas que en la Congregacin a Pynt la llaman sombra porque...? Pynt se levant abruptamente y dej caer sus nueces sobre el csped. Es hora de partir. Antes de que reveles todas nuestras cosas privadas y secretas, Jo-an-enna. Arroj una cscara con ira y regres al rbol para recoger su morral y su espada.

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Est cansada y hambrienta y... comenz Jenna. Est celosa dijo Carum. Celosa de qu? De ti. De m. De nosotros. Nosotros? Jenna pareci confundida por un momento, y entonces dijo muy lentamente: No existe ningn nosotros. Se puso de pie. Carum le tendi la mano pero ella lo ignor, y por lo tanto se levant por sus propios medios. Jenna, yo pens... yo sent... Slo hay una mujer de Alta y un hombre que le clam merci. Eso es todo. Volvi la cabeza rpidamente buscando a Pynt, quien aguardaba en silencio junto al rbol. El silencio se extenda de forma interminable mientras atravesaban el bosque nocturno, con Pynt a la cabeza. Proyectaban largas sombras cada vez que pasaban por un claro, y los brazos y piernas de esas sombras se tocaban con una intimidad que ninguno de ellos se atreva a considerar. Como para acentuar su silencio, el bosque pareca animado de pequeos sonidos. Hojas que crujan y caan misteriosamente al suelo. Animalitos que se deslizaban entre las malezas, moviendo los pastos. Un pjaro nocturno lanzaba su llamada desde una rama. Y sus pies que producan un constante susurro. Caminaron durante horas sin hablar, con las bocas amordazadas por sus sentimientos. De vez en cuando Jenna se volva para decirle algo a Pynt o a Carum, pero cada vez descubra que no poda comenzar, segura de que cualquier cosa que dijese estara mal. Por lo tanto continu sin decir nada, con la cabeza gacha, absorta en sus pensamientos hasta que un gorjeo agudo la detuvo. Inadvertido, Carum continu caminando y choc contra su espalda. Ambos dieron un salto y Jenna cay contra Pynt, quien ya se haba dado la vuelta. Pynt la detuvo y susurr: Es demasiado temprano para un tordo. El sol an no ha calentado los bosques y no hay luz con excepcin de la luna. Jenna asinti con la cabeza y le hizo una sea a Carum para que guardase silencio. El gorjeo volvi a sonar, trmulo e insistente. Nuestro o de ellas? pregunt Pynt en su odo. La respuesta de Jenna fue llevarse una mano a la boca y emitir un silbido agudo. Buena llamada! susurr Pynt. Una sombra se desliz a sus espaldas y les habl en voz baja. Lentamente. Volveos lentamente para que os identifique. Jenna y Pynt obedecieron y alzaron sus manos para realizar la seal de

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la diosa con los dedos, pero Carum no se movi. La sombra ech a rer y cuando se coloc bajo la luz de la luna, se transform en una mujer alta y joven con una cicatriz oscura que le surcaba la mejilla derecha. Su cabello estaba cortado en una cresta alta y llevaba puestas las pieles de una guerrera. Con un rpido movimiento, guard su flecha en la aljaba que llevaba en la espalda. Entonces se golpe el pecho con el puo. Soy Armina, hija de Callilla. Y yo soy su hermana sombra, Sarmina. Carum se volvi y pudo ver a una segunda mujer, casi idntica a la primera, con el cabello en una alta cresta negra y una cicatriz sobre la mejilla izquierda. Armina volvi a hablar. Vosotras dos debis ser misioneras, pero quin es este espantapjaros que trais? Un muchacho que no es un muchacho. Casi un hombre. Bastante guapo. Darmina ri. Para ser un espantapjaros. Podra ser divertido en la oscuridad dijo Armina. O con una vela junto a la cama agreg su hermana sombra. Si es una molestia para vosotras, podramos... Armina se detuvo abruptamente, pero su sonrisa continu. Es una molestia dijo Pynt. Pero una molestia que aceptamos gustosas agreg Jenna rpidamente. Armina y Sarmina asintieron con la cabeza. Pynt se golpe el pecho imitando el saludo de Armina. Yo soy Marga, llamada Pynt, hija de Amalda. Jenna sigui su ejemplo. Jo-an-enna, llamada Jenna. Hija de... Vacil, trag saliva y volvi a comenzar. Hija de una mujer muerta por un puma, hija de Selna. E hija de Amalda tambin agreg Pynt. l es Carum dijo Jenna sealndolo con la cabeza. Armina y Sarmina dieron varias vueltas caminando alrededor del muchacho y chasqueando la lengua contra el paladar. Es bastante interesante, hermana dijo Sarmina. En la Congregacin hay varias a quienes les gustan los terneros respondi Armina. Pero... qu pena... no puede entrar. Falta muy poco para La Eleccin. Qu lstima dijo Sarmina. Una lstima, guapo agreg Armina. Jenna se interpuso entre ellas. Dejadlo tranquilo. Nos clam merci.

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Carum ri. Slo bromean, Jenna. Me gusta. Nunca nadie me haba admirado por mi cuerpo, slo por mi mente! Merci? Sarmina sacudi la cabeza. Vosotras an no habis hecho los votos dijo Armina. No es verdad? Pynt asinti con la cabeza. Por lo tanto... no significa nada. Slo un muchacho y un par de nias jugando. Pynt mir a Jenna, cuyo rostro pareca hecho de piedra. Es posible que no hayamos hecho los votos an, pero en la Congregacin Selden tomamos con seriedad las splicas al altar de Alta. Ya hemos matado a un hombre por l. A un caballero del rey agreg Carum. Ests seguro? pregunt Armina pasndose una mano por el cabello. Un caballero del rey? repiti Sarmina. Si Carum lo dice, as es les asegur Jenna. Es un estudioso v no miente. T crees que los estudiosos no mienten, pequea hermana? pregunt Sarmina. Armina ri. Uno puede mentir diciendo o no diciendo. Mir a Carum. Cuntanos de este caballero del rey, muchacho. Carum enderez la espalda y la mir. Llevaba un yelmo y cabalgaba un tordo. Portaba una espada, una daga en el cinto y otra en la rodilla. Eso os sirve para identificarlo? Armina se volvi hacia Pynt. Es verdad? Pynt asinti con la cabeza. Y cmo era el yelmo? pregunt Armina. Tena cuernos dijo Pynt. Cuernos? Armina sacudi la cabeza. No conozco caballeros del rey que lleven yelmos con cuernos. Jenna las interrumpi. De lejos se vean como cuernos. Pero yo sostuve el yelmo en mi mano y pude ver que no lo eran. Eran como las orejas erectas de un gigantesco sabueso. Con un hocico y grandes colmillos. El Sabueso! exclamaron juntas las hermanas. Eso dijo l. Pynt seal a Carum con la cabeza. Habis matado al Sabueso! dijo Sarmina en voz baja. Jenna asinti con la cabeza. Pynt y yo lo hicimos. No fue... agradable. Puedo imaginarlo dijo Armina. Por unos momentos su boca se

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movi sin emitir sonido. La cicatriz se estiraba y se encoga en forma desagradable. As que habis matado al Sabueso. Bueno, bueno, jvenes misioneras. Vaya noticias que trais. Debemos ir a la Congregacin de inmediato. Sarmina pos una mano sobre la de su hermana. Qu hay de La Eleccin? Le haremos entrar a l? Le llevaremos directamente a la alcoba de Madre Alta por la escalera trasera. Ella sabr lo que hacer. Sin soltar la mano de su hermana, Armina se volvi hacia Jenna. Me pregunto, joven misionera, qu cosa terrible habrs trado a nuestra puerta. Y tambin me pregunto si no cometeremos un error al haceros entrar. Venid. Armina los condujo por el bosque y Sarmina fue tras ella, slo visible cuando la luna lograba atravesar la bveda de rboles. Pynt las sigui. Cogiendo a Carum de la mano, Jenna cerraba la marcha. Ya era pleno da para cuando llegaron a la Congregacin, y slo Armina se encontraba all para guiarlos. Donde finalizaba el bosque haba un gran claro bordeado de frambuesos y hierbas plantadas en hileras rectas y bien definidas. Junto a las grandes empalizadas de madera y piedra corra un ancho camino, pero estaba libre de viajeros y la tierra, bien apisonada, no haba sido hollada recientemente. Se acercaron rpidamente al portn y Armina dio el santo y sea en la antigua lengua. Lentamente, el portn se abri hacia adentro, pero no antes de que Jenna hubiese podido admirar sus grabados. Jenna susurr Pynt, es la misma escena que la del tapiz en la habitacin de Madre Alta. Mira... all hay un juego de varillas, y all Alta recoge a los nios, y all... Las hicieron entrar y los grandes portones se cerraron a sus espaldas. Ahora se hallaban en un patio amplio y casi desierto. Slo una hermana lo atraves rpidamente, portando una cesta con pan. Por el rabillo del ojo Jenna pudo ver otro patio ms pequeo donde tres jvenes de su edad se hallaban formadas con sus arcos. El sonido de las flechas al dar en el blanco llegaba hasta ellas, pero Armina ya haba desaparecido por una arcada a la izquierda. Pynt empuj a Jenna hasta la puerta. Vamos le dijo. Carum las sigui sin pronunciar palabra. Caminaron tras Armina en un laberinto de pasillos y alcobas, cuatro veces ms numerosas que las de la Congregacin Selden, y tambin subieron dos tramos de escalera. Para Jenna y Pynt sta era una nueva experiencia ya que la Congregacin Selden contaba con un solo piso, e intercambiaron miradas de sorpresa. Pero Carum subi la escalera de caracol con aire de experto. Nacido en un castillo murmur Pynt a sus espaldas como si eso fuera un insulto.

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Jenna an se maravillaba ante la complejidad de la Congregacin, cuando Armina se detuvo ante una puerta y alz una mano para llamarlos. Se acercaron lentamente. La puerta estaba an ms ornamentada que los portones de afuera. Slo que, en lugar de figuras, las tallas mostraban smbolos: una manzana, una cuchara, un cuchillo, una aguja, hilo... El Ojo Mental! exclam Jenna. Mira, Pynt, todos los signos son del juego. Pynt desliz el dedo sobre el signo del cuchillo. Ahora entraremos dijo Armina con un ligero movimiento de cabeza que hizo mecer su cresta. Iremos a hablar con la Madre. Jenna inspir profundamente varias veces, finalizando con la respiracin de la araa que le haba ayudado a subir la escalera e iniciando el latani. Esto la calmaba. Poda escuchar a Pynt que segua su ritmo. Amalda sonri. Asustadas? De la Madre? Abri la puerta, y al entrar en la alcoba oscura ech una rodilla en tierra tan rpidamente que Carum choc contra ella. Las muchachas entraron ms despacio y se arrodillaron junto a Armina. Jenna observ la habitacin en penumbras, tratando de seguir la mirada de Armina. Entre dos ventanas cerradas haba un gran silln. Algo... alguien... se movi en el silln. Madre, perdname esta intrusin, pero he venido con tres personas cuya presencia puede ser un peligro. T debers decirlo. Hubo un largo silencio. Jenna pudo or a Carum que tragaba saliva. Pynt se movi un poco a su lado. Entonces la figura del silln exhal un suspiro. Enciende las lmparas, nia. Slo dormitaba. Tus hermanas las apagan cuando duermo... como si el da o la noche tuviesen algn significado para m. Pero puedo oler que estn apagadas. Y me gustan los sonidos suaves y susurrantes que producen. Armina se levant y encendi las lmparas con una antorcha que tom del pasillo. Tambin apart las cortinas de las ventanas. La luz revel una figura pequea y oscura en el silln, tan pequea como una nia, pero vieja. Jenna pens que nunca haba visto a una mujer tan vieja, ya que su rostro era oscuro y arrugado como una nuez, coronado con un cabello fino y blanco. Sus ojos ciegos tenan el color del mrmol hmedo, grises y opacos. Me perdonas, Madre? dijo Armina, pero su pregunta no expresaba ninguna deferencia. Eres una bribona, Armina. Yo siempre te perdono. A ti y a tu hermana sombra. Ven aqu. Djame tocar esa tonta cabeza. La anciana sonri. Armina se acerc a la sacerdotisa y se arrodill frente a ella alzando su rostro.

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Estoy aqu, Madre. Los dedos de Madre Alta, como una pequea brisa, recorrieron el rostro de Armina, se deslizaron por la cicatriz y luego subieron hasta su mata de cabello. A quines me has trado? Y cul es el peligro? A dos muchachas en su misin, Madre, y a un muchacho que, segn dicen, les clam merci respondi Armina. De qu Congregacin son las jvenes? pregunt la anciana. Armina se volvi hacia Jenna. De la Congregacin Selden, Madre dijo Pynt antes de que Jenna pudiera responder. Ah, la pequea Congregacin de las colinas fronterizas. Cuntas sois all ahora? Las mir como si pudiese verlas. Cuarenta hermanas luz, Madre dijo Jenna. Y cuarenta sombra agreg Armina riendo. Treinta y nueve dijo Pynt rpidamente, encantada de haber atrapado a Armina. Nuestra enfermera es una Solitaria. Adems de cuatro misioneras y cinco nias termin Jenna. Nosotras tenemos cuatrocientas, luz y sombra dijo Armina. Y muchas, muchas nias. Tambin hay muchas misioneras, aunque dudo que vayan a una Congregacin tan pequea como Selden. Slo una o dos veces hemos visto a una misionera admiti Jenna. Pero sabemos al respecto. Sabemos... Nias! dijo Madre Alta con dureza y alz las manos que haba tenido ocultas en las voluminosas mangas de su tnica. Con una mezcla de horror y fascinacin, Jenna vio que cada mano tena un sexto dedo que le naca del costado. No poda apartar los ojos de all. Esas manos parecan tejer oscuras fantasas en el aire. Ahora, Armina, t eres la mayor, ya que hace cinco aos que has regresado de tu misin. Acta como mi gua; s mis ojos. Si existe un peligro, debemos estar sobre aviso cuanto antes. Sus manos volvieron a desaparecer en el hueco de sus mangas. El rostro de Armina se oscureci durante un momento a causa de la reprimenda; entonces la sonrisa traviesa volvi a aparecer. Madre, la ms alta es la que tiene la voz ms baja. Es casi tan alta como yo. Ms, ya que t tienes esa cresta dijo Pynt. Entonces sa es la pequea? pregunt la sacerdotisa. S, Madre, es pequea en todo salvo en su boca. Delgada y morena. Como una mujer de los Valles Inferiores. El muchacho es razonablemente apuesto, de facciones delicadas. Dice ser un estudioso que se encuentra en peligro, aunque slo Alta sabe los peligros que puede correr un estudioso. Leer malos libros, supongo. Aunque l es en s mismo

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un peligro para nuestra Congregacin. Las muchachas han matado al Sabueso por su causa. La anciana alz la cabeza y sus manos volvieron a aparecer. El Sabueso? Estis seguros? Nosotras... comenz Jenna, pero la mano de Carum sobre su brazo la silenci. Madre Alta dijo Carum con voz fuerte, yo estoy seguro porque conoc bien al Sabueso. De veras? murmur Armina. Y cmo? pregunt Madre Alta. Yo... Carum vacil y ech una rpida mirada a Jenna. l me buscaba porque soy... Volvi a detenerse, inspir profundamente y termin. Soy Carum Longbow, un estudioso y el hijo menor del rey. Jenna abri los ojos de par en par y Pynt le dio un codazo en el costado. Jenna se apart de ella, mirando a Carum. Vaya! dijo Armina. El Sabueso me persegua en nombre de su malvado amo dijo Carum. Kalas dijo Madre Alta asintiendo con la cabeza. Lo sabe! La cabeza de Carum comenz a moverse a ritmo con la de ella. Colocndose las manos sobre el pecho, dijo: Madre, ich crie thee merci! Parece ser, joven Longbow, que los eruditos no lo saben todo. Su sonrisa le produjo ms arrugas. Ya has clamado ante dos mujeres de Alta, y me parece ms que suficiente. Si han matado al Sabueso que te persegua, qu ms podran hacer? Estas muchachas an no han pronunciado sus votos, Madre le record Armina. Y la promesa ante el hijo de un rey debe ser... No sabamos que era hijo del rey replic Jenna. De haberlo sabido... agreg Pynt, pero no termin la oracin ya que no saba lo que hubiesen hecho. Ninguna mencion que haban matado al Sabueso porque ste las haba atacado a ellas. Qu es un voto, mi querida Armina? pregunt Madre Alta. Qu es si no la boca repitiendo lo que el corazn ya ha prometido? Estos dos jvenes corazones no sern ms firmes el ao prximo, ni sus bocas ms fiables despus de haber tomado sus votos. Carum Longbow les clam merci como un hombre, no como el hijo de una u otra persona. Y han matado en su causa porque se hicieron cargo de su proteccin. Qu puede ligar ms que la sangre? Qu puede ser ms sagrado que eso? La Diosa sonre. Armina baj la vista al suelo y guard silencio. Vamos, diablillo, no te enfades. Puedo escucharlo en tu respiracin. Trenos comida para que podamos sentarnos a conversar acerca de las

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Congregaciones. Madre Alta ri. Y t comers con nosotros, nia de mi nia. Armina alz la vista. Pero, Madre, qu hay del peligro? T crees que esos hombres de Kalas buscarn al muchacho aqu? Vestiremos a este joven gallo con plumas de gallina, y si tiene facciones tan delicadas como dices y es lo suficientemente joven para no tener barba... Lo soy, Madre dijo Carum. Entonces se ruboriz al comprender que sonaba como si se alabase a s mismo. Todos rieron y l tambin lo hizo. Vamos, Armina, trenos esa comida. Y un poco de vino dulce. Y no olvides alguna golosina para despus. Pero cuidado... ni una palabra respecto a nuestros invitados salvo el hecho de que son misioneras. No quiero que este ternero se muestre ante nuestras novillas. Necesito descubrir lo que pueda sin el peligro agregado de los comentarios. Si tenemos un fallo en esta Congregacin, es el hecho de que no podemos mantener nada en secreto. No dir, nada, Madre prometi Armina, y traer la comida de inmediato. Se levant y fue hasta la puerta. All se volvi. Hay pastel de ruibarbo, tu favorito. Entonces parti silbando. Madre Alta suspir. Si cumple su promesa, ser la primera vez que lo haga. La anciana volvi a sacar las manos de las mangas y los llam. Venid ms cerca de estos viejos odos, mis nios. Contadme cmo os habis conocido y qu ha ocurrido desde entonces. Una sucesin de cocineras dejaron la comida al otro lado de la puerta, en bandejas adornadas con flores rojas y doradas. Pynt y Jenna ayudaron a Armina a entrarlas, pero comieron con tanta avidez que apenas si notaron las decoraciones. Y estaban tan concentradas en la historia que le narraban a la sacerdotisa, que la sucesin de panes dulces, guisado de conejo y ensaladas de lechuga con cebollas fue ingerida sin comentarios. La anciana coma con silenciosa precisin, casi sin moverse. Las muchachas se encontraron hablando de todo, inclusive de la desobediencia de Pynt, del disgusto de Jenna ante la muerte del Sabueso y de su temor cuando Carum haba desaparecido en el bosque para hacer sus necesidades. Despus de la tercera vez en que Pynt se disculp por abandonar a Selinda y a Alna, Madre Alta suspir con fastidio. Basta de excusas, nia. Me has dicho una y otra vez que eres la sombra de Jo-an-enna, y que la oscuridad debe seguir a la luz. S, s respondi Pynt. Querida nia dijo Madre Alta inclinndose hacia delante en su silln, aunque la lealtad es una gran virtud, Gran Alta nos recuerda que

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Una lealtad imprudente puede ser el mayor peligro. De m puedes esperar comprensin, pero no expiacin. An no sabemos lo que costar tu lealtad. Realmente dijo eso? pregunt Carum irrumpiendo en la conversacin. Era su primera intervencin en varios minutos. Me refiero a Gran Alta. Realmente lo dijo o est escrito? Si ella misma no pronunci las palabras, igualmente estn bien dichas respondi la sacerdotisa con una expresin traviesa en los labios. Pero las palabras estn escritas en el Libro de Luz, captulo treinta y siete, verso diecisiete, por una mano bastante ordinaria. Alz su mano izquierda y movi todos los dedos con excepcin del sexto. No hay nada de ordinario en esa mano dijo Carum. Ordinario... extraordinario reflexion Madre Alta inclinando la cabeza. Entonces volvi a alzar la vista con un brillo en sus ojos de mrmol. No notis que nos encontramos en un momento de la historia, en un nexo, en un giro donde lo ordinario es extraordinario? Yo s estas cusas. Hay una luz en la habitacin, una gran luz. Pero Madre protest Pynt. Usted es ciega Cmo puede ver una luz? No la veo, la siento dijo la anciana. Como lo que se siente en el bosque justo antes de una tormenta? pregunt Jenna. S, s, nia. T comprendes. Y tambin lo sientes? Jenna sacudi la cabeza. S. No, no estoy segura. Bueno, no importa. La sensacin ha desaparecido dijo Madre Alta con voz cada vez ms baja. Se va... se esfuma... La anciana cabece una vez y se qued dormida. Vamos dijo Armina ponindose de pie. Debemos dejarla descansar. Se encuentra bien? pregunt Carum. Tiene ms aos de los que puedes contar, Longbow dijo Armina. Y algunas veces no est del todo lcida. Pero hoy la he visto... transformada. Siempre le sientan bien los visitantes, pero vosotros tres parecis ser especiales por algn motivo. No la haba visto tan... tan animada en mucho tiempo. Se inclin y sin hacer ruido comenz a colocar los platos sobre las bandejas. Ms tarde querr hablar con vosotros, lo s. La ayudaron a llevar las bandejas con el menor ruido posible, pero nada pareca perturbar a la anciana, que se hallaba sentada erguida, con los ojos cerrados y la boca un poco abierta, profundamente dormida en el silln. Cuando la puerta se cerr tras ellas y colocaron las bandejas contra la

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pared, Jenna pregunt: Pero no deberamos llevarla a su cama? No caer del silln? Armina sacudi la cabeza y la gran cresta de cabello se agit. Est atada al silln. No caer. Atada! Pero eso es... Pynt busc la palabra apropiada. Eso es lo que ella ha pedido dijo Armina con voz extremadamente suave. Ya que si cae, no podr levantarse por su cuenta. No puede caminar. Fueron a la habitacin de Armina por una oscura escalera trasera, y no se cruzaron con nadie en el camino. Era una alcoba amplia y agradable, con una estrecha ventana a travs de la cual se filtraba el sol de la tarde. Una gran cama con la cabecera bajo la ventana y los cobertores arrugados ocupaban gran parte del espacio. A un lado de la cama se alzaba un guardarropa de roble, y al otro haba una mesa con una lmpara. En el suelo se vean varias pilas con prendas. Armina fue hasta una de las pilas y tom un pantaln ancho color castao. De otra escogi una camisa roja pero, despus de llevrsela a la nariz un momento, la descart para tomar una azul con un pauelo a tono. Toma dijo. Esto servir. Pntelos. Carum mir a su alrededor. Aqu? Con vosotras mirando? Sobre tus ropas dijo Armina. Quiero que me las devuelvas cuando te vayas, y no podemos permitir que corras desnudo por los pasillos del refugio... Se detuvo y ech a rer. Aunque no sera mala idea. Carum se puso los pantalones y la camisa pero permaneci mirando el pauelo sin saber qu hacer. Armina se lo at en forma experta alrededor de la cabeza. El azul hizo resaltar el color de sus ojos. Listo dijo ella dando un paso atrs para admirarlo. Nadie adivinar jams que eres un prncipe. Se volvi hacia Jenna y Pynt, quienes haban observado la escena desde la cama. Ni nadie adivinar que es un hombre, con esas largas pestaas y esos ojos. Ya es suficiente! dijo Carum arrancndose el pauelo de la cabeza. Ya es bastante desagradable tener que usar estas cosas. No permitir que se ran de m. La risa, mi querido muchacho dijo Armina, es un don de la Diosa segn se dice en esta Congregacin. Y es bien sabido que las mujeres podemos rernos de nosotras mismas, mientras que los hombres... Lo primero que aprende un estudioso dijo Carum, es a precaverse contra cualquier frase que comience con es bien sabido que. Y lo ltimo que aprende un estudioso es a tener sentido del humor dijo Pynt. Ya basta dijo Jenna. Todos vosotros. Basta. Las lenguas insidiosas traen esposas insidiosas. Y esta pizca de sabidura proviene de los Valles

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Inferiores. Superiores, en realidad dijo Carum. Si crees que mi lengua es insidiosa, aguarda hasta que oscurezca. La lengua de Sarmina es dos veces ms rpida que la ma. Armina se detuvo, trat de contener sus pensamientos y entonces estall en risas. Cuando pudo volver a respirar, se encogi de hombros y les gui un ojo a Jenna y a Pynt. Una broma privada. Su lengua es dos veces ms rpida! Comenz a rer otra vez y las muchachas la miraron con los ojos abiertos de par en par, completamente desconcertadas. Carum entrecerr los ojos y alz la cabeza. No me importa que las mujeres hagan bromas vulgares le dijo, pero... Por los Cabellos de Alta! Armina se pas una mano por la cabeza. Adems es un puritano. Todas nos divertiremos mucho. ... sus bromas y sus maldiciones deberan tener al menos la gracia de la originalidad termin Carum de forma pensativa. Vamos, Jenna, Pynt. Debemos partir. Pero, adonde? pregunt Pynt. Jenna se levant llevando a Pynt consigo. Carum tiene razn. Debemos buscar a Madre Alta y decirle que es hora de llevarlo al refugio. La hospitalidad es una cosa y la seguridad, otra. Est seguro aqu dijo Armina. Pero est segura la Congregacin con l aqu? pregunt Jenna. Pynt alz el mentn. l es nuestro compromiso, despus de todo. Nos clam merci a nosotras. Debemos continuar. Entonces sonri. Pero podramos llevarnos un poco de comida. Ese pastel de ruibarbo estaba maravilloso. Armina se encogi de hombros. Pens que ni siquiera lo habais notado. Muy bien, os llevar de regreso con Madre Alta. Nunca encontraris el camino solos. Hablas con tres personas que atravesaron el Mar de Campanas en medio de la niebla dijo Pynt. Eso es un juego de nios comparado con el laberinto de esta Congregacin. Armina sonri Se dice que una joven misionera de Calla's Ford estuvo perdida veinte aos en nuestros pasadizos. Su voz se torno muy baja. Y nunca ha sido encontrada. Nunca puedes hablar en serio? pregunt Carum. Para qu? Armina volvi a encogerse de hombros. Quienes ren ms, viven ms dice la gente de las colinas. Pero antes de que salgamos a los pasillos, ponte el pauelo, Longbow. Es el requisito principal. Adems... Volvi a rer. Va tan bien con tus ojos! Su risa fue tan

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carente de malicia que se vieron forzados a rer con ella, primero Pynt, luego Jenna y finalmente, con renuencia, las sigui Carum. Los cuatro salieron de la habitacin y recorrieron rpidamente los intrincados pasillos saludando a las mujeres que encontraban con un movimiento de cabeza. Armina los condujo hasta una escalera ancha y luego pasaron frente a varias habitaciones hasta que estuvieron nuevamente ante la puerta tallada de la sacerdotisa. Las bandejas que haban dejado en el pasillo ya no estaban all. Aqu estamos. La hubierais encontrado? pregunt Armina. Nos has trado por un camino diferente dijo Jenna. Hubisemos podido encontrar el que recorrimos ayer. O podramos habernos perdido sin que nos hallaran jams intervino Carum, utilizando el mismo tono sepulcral que Armina haba usado antes. Lo veis dijo Armina con una amplia sonrisa, ahora Longbow vivir ms tiempo! De pronto su rostro se torn serio. Pero cuidado, debis permanecer sentados en silencio hasta que se despierte sola. Su carcter no es tan dulce cuando interrumpen su sueo. Yo lo s! Pero la anciana sacerdotisa ya estaba despierta cuando entraron. Dos mujeres mayores le acomodaban la ropa y la peinaban, no sin cierta resistencia por parte de Madre Alta. Dejadme les dijo de forma imperiosa agitando una mano. El signo azul de la sacerdotisa brill claramente en su palma. Quiero hablar a solas con estas tres misioneras. Armina, custodia la puerta. No deseo que nos molesten. Ahora su voz tena un aire autoritario. Las tres mujeres corrieron para cumplir con su peticin. Cuando la puerta tallada estuvo cerrada, las manos de Madre Alta volvieron a desaparecer en las mangas de su tnica. Movi la cabeza y su voz fue nuevamente un suave zumbido. Venid, nios, y sentaos. Debemos hablar. He estado pensando mucho en vuestros problemas. Pero estaba dormida, Madre! dijo Pynt. No est escrito que el sueo sirve para desenmaraar los nudos? Y no preguntes en qu volumen, joven Carum. Lo he olvidado. Pero de esto estoy segura, aqu es donde pienso mejor, donde el color y las lneas estallan tras mis ojos ciegos. Todo se vuelve ms claro para m, as como un viajero ve su hogar con ms claridad cuando se encuentra en tierra extraa. Ellos se sentaron a sus pies y aguardaron instrucciones. Primero respiremos con los cien cnticos dijo Madre Alta. Y t, joven Longbow, sguenos lo mejor que puedas. Es un antiguo ejercicio que calma la mente y libera los sentidos, despejndonos para la tarea que nos aguarda. Con l, la Diosa sonre. Al comenzar la respiracin profunda, Jenna sinti una extraa ligereza,

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como si su verdadero ser se hubiese liberado de su cuerpo para flotar por encima de ste. Repitieron los cnticos veinte y treinta veces, y ella pareca vagar por la alcoba de la sacerdotisa sin moverse, observando los muebles que no haba advertido antes: la cama dura con sus dos almohadas; un gran guardarropa de madera grabada con smbolos de la Diosa; una copia del Libro de Luz sobre un atril, con sus letras en relieve que producan extraas sombras a la luz del atardecer; y un espejo cubierto por un lienzo del color de la sangre seca. Los cuerpos que cantaban debajo de ella pasaron a los setenta y los ochenta, y Jenna se encontr volando sobre ellos, tocando con sus dedos traslcidos el mismo centro de sus mentes, donde lata el pulso bajo el escudo de piel y hueso. Ante el contacto... que slo ella pareca notar... Jenna se sinti atrada hacia el interior de cada uno de sus compaeros. Madre Alta era fresca como un pozo, e igualmente oscura. Armina era una explosin de puntos brillantes, como las llamas y brasas de un leo ardiente. Por otro lado, Pynt era como un vendaval que soplaba clido y luego fro, para volver a ser clido en vertiginosa sucesin. Carum era... Jenna fue atrada ms y ms hacia su centro, pasando zonas de sosiego, de inquietud, de un extrao calor abrasador que amenazaba devorarla. Entonces se apart y volvi a volar por el aire, gir y se enfrent con su propia persona. De alguna manera eso era lo ms extrao de todo, mirarse a s misma, inconsciente, como un espejo secreto de... El cntico nmero cien finaliz y Jenna abri los ojos, casi sorprendida de volver a hallarse anclada en su propio cuerpo. Madre comenz con voz apenas audible, algo extrao acaba de ocurrirme. Me he sentido como... como fuera de mi cuerpo. Flotaba por la habitacin en busca de algo o de alguien. Madre Alta habl lentamente. Ah, Jo-an-enna, lo que has sentido es el comienzo de la femineidad, el comienzo de la verdadera unin, aunque an eres demasiado joven si apenas inicias tu misin. Estas iluminaciones ocurren en la Noche de Hermandad, cuando el alma vaga por un momento, descubre el espejo y se sumerge en la imagen que aguarda. La luz llama a la oscuridad, las dos partes del ser se convierten en un todo. Has hallado el espejo, nia? Est... Jenna mir a su alrededor y vio que, en verdad, el espejo estaba cubierto. Hay un lienzo sobre l. Entonces cmo... qu extrao, mi nia. Extrao que seas tan joven. Que estemos en pleno da. Que el espejo est oculto. Baj el mentn hasta el pecho y, por un momento, pareci dormir. Armina se levant y abandon la habitacin en silencio. Cmo fue, Jenna? susurr Pynt. Tenas miedo? Era maravilloso?

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Jenna se volvi para responder, pero la mano de Carum se pos sobre su brazo. La Madre despierta dijo. Los ojos opacos de la sacerdotisa estaban abiertos. No duermo les dijo. Pero s sueo. Armina dice que algunas veces la Madre no est lcida susurr Pynt en el odo de Jenna. Ser sta una de esas veces? Shhh! le orden Jenna. Ms lcida de lo que jams he estado, querida Pynt dijo la anciana. Recuerda que aquel que no puede ver est dotado de una audicin superior. As es la naturaleza. Perdname, Madre dijo Pynt con la cabeza gacha. No pretenda... Madre Alta sac una mano y rest importancia a la situacin con un gesto rpido. Ahora todos debemos pensar. Qu es lo que nos ha reunido? Hemos regresado, Madre, para decirte que debemos alejar a Carum de aqu respondi Pynt. Temo ser un peligro para la Congregacin. Vimos jinetes comenz Carum. Oh, existe ms en el rompecabezas que estas pocas piezas dijo Madre Alta. Falta algo. El juego est incompleto. No puedo recordar todas las partes. Comenz a murmurar para s misma. Hermana luz, hermana sombra, aguja, cuchara, cuchillo, hilo... Pynt dio un codazo a Jenna. La anciana alz la cabeza bruscamente. Ven aqu, Pynt, y hblame de ti. No qu es lo que has hecho, porque eso ya lo s, sino quin eres. La sacerdotisa le hizo una sea. De mala gana, con Jenna empujndola, Pynt se acerc a la anciana y se hinc de tal modo que su cabeza qued al alcance de sus manos de seis dedos. Soy Marga, llamada Pynt comenz. Hija de la guerrera Amalda, cuya hermana sombra es Sammor. He escogido el camino de las guerreras y cazadoras. Yo... Ri cuando la mano de la sacerdotisa se desliz por su rostro. Bien, bien, nia. Mis dedos son mis ojos. Ellos me dicen que t, Marga, llamada Pynt, tienes el cabello oscuro y rizado y una sonrisa pronta. Cmo sabe que tengo el cabello oscuro? Los ojos en sus dedos no pueden decirle eso. Por la textura de los mechones. El cabello oscuro siempre es ms grueso que el rubio. ste suele ser fino, y el pelirrojo con frecuencia confunde. Oh.

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La anciana sonri. Adems, Armina me dijo que eras morena como una mujer de los Valles Inferiores. Puedo ser vieja, pero mi memoria an funciona. Cuando estoy lcida. Las mejillas de Pynt se ruborizaron y la anciana ri. Ests avergonzada, nia, o te decepciona que mi magia tenga una explicacin tan mundana? Pynt no respondi. No importa. Adelante. Tengo una cicatriz en la rodilla derecha por luchar con Jenna cuando tenamos siete aos, justo antes de La Eleccin. Y mis ojos son oscuros. Casi violeta intervino Jenna. Y... Y tienes una pequea cicatriz bajo el mentn. Ms peleas, Pynt? Estaba jugando en la cocina y me ca. Nunca dejaba de sangrar. Al menos eso es lo que me pareci. Bien. Eso es todo lo que necesito saber por ahora. Jenna? Jenna tom el lugar de Pynt. Al pasar, sta le gui un ojo y susurr: Hace cosquillas. Yo no tengo cosquillas. Carum se aclar la garganta pero no dijo nada. Los dedos de la sacerdotisa se posaron sobre el rostro de Jenna. Habla, nia. Soy Jo-an-enna, llamada Jenna, hija de una mujer muerta por un puma y adoptada por Selna, la gran guerrera de la Congregacin Selden, y su hermana sombra Marjo. Creo que me han puesto este nombre por ella. Crees... no lo sabes? Murieron cuando yo no era ms que un beb. Y entonces quin te adopt en la Congregacin, nia de tres madres? La voz de Jenna tembl. Nadie. Nuestra Madre Alta no permiti que nadie ms la adoptara. Fue la vergenza de la Congregacin Selden intervino Pynt. Mi madre, Amalda, lo hubiese hecho encantada. Pero ocurri algo horrible cuando muri su madre adoptiva. Algo tan horrible que no se les permiti hablar de ello. Y... Ya es suficiente, Pynt dijo Jenna. Djala que nos cuente dijo Madre Alta. Pero Pynt se mordi el labio y guard silencio. Las manos de la sacerdotisa volvieron a posarse sobre la cabeza de Jenna. La derecha hizo la seal de la Diosa, y entonces el sexto dedo se enred en su cabello. T tambin eres morena, Jo-an-enna? Tu cabello no es lo

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suficientemente fino para ello, y sin embargo Pynt dijo que eras su hermana luz. Y yo la llamo Blanca Jenna observ Carum. Blanca Jenna? De pronto la sacerdotisa se paraliz, como escuchando una cancin que nadie ms poda or. Finalmente pregunt con suavidad, detenindose en cada palabra: Y... tu... cabello... es... blanco... puro? S, Madre respondi Jenna. Madre Alta esboz una sonrisa triunfante. La pieza final del juego! dijo. Y si no fuera ciega, lo habra sabido de inmediato. Entonces comenz a cantar con una voz que reson claramente por la habitacin.

LA CANCIN:
Profeca La criatura blanca como la nieve, Se transformar en una alta doncella, Al buey y al sabueso doblegar, Al oso y al puma har inclinar. Santa, santa, santa.

EL RELATO:
Al terminar la cancin y desaparecer tambin su eco, Jenna se puso de pie. Yo no soy la Criatura Blanca. Nuestra Madre Alta dijo que lo era, pero yo lo niego por completo. Miradme! Mirad! Se volvi hacia sus amigos con voz suplicante. Tengo el aspecto de alguien de una profeca? Carum la tom por el brazo hacindola sentar a su lado. Calla, Jenna dijo mientras le acariciaba la mano. Calla. Esto es slo el capricho de una anciana. Deja que yo me ocupe del asunto. Es tarea de un estudioso. Se volvi hacia la sacerdotisa. sa es una profeca Garuniana, Madre. La criatura blanca, el doblegamiento del sabueso, el buey y dems. Pero nadie la toma en serio, ningn verdadero estudioso.

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Carum sonri. Ah, joven Longbow, y piensas que eres el nico estudioso, el nico verdadero estudioso de las islas? Las mejillas de Carum se ruborizaron. Por supuesto que no. Pero sin duda no espero encontrar a ninguno aqu. En este sitio tan atrasado quieres decir? Entre las doncellas guerreras? Pero aunque no lo creas, no todas somos guerreras aqu. Emiti una risita agradable. Algunas de nosotras deben cocinar, otras limpiar y otras mantenernos informadas, tal como ocurre entre vosotros en el mundo exterior. Y algunas de nosotras... se inclin hacia adelante somos verdaderas eruditas. Apoyndose contra el respaldo del silln, la anciana continu: Quin sabe lo que hubiese hecho yo en tu mundo, Carum, ya que soy hija de un Lord Garun. S, yo. Pero mira mis manos, mira profundamente en mis ojos y vers las seales de mi abandono. Alz sus manos de seis dedos ante el rostro. Fui un beb envuelto en una tela de oro y dejado en un terreno baldo muchos aos despus de que Alta, la de los cabellos blancos, recorriera las colinas. Sin embargo, las mujeres de la Congregacin, para honrarla, recogieron ese fruto rechazado. Fui trada aqu y criada para dirigir. Aos despus, cuando la estirpe de mi padre hubo llegado a su estril final, un mensajero recorri todas las Congregaciones preguntando si, por milagro, una nia ciega con doce dedos haba logrado sobrevivir. Pero mi madre adoptiva y mis hermanas no me delataron, ni yo hubiese ido de haber sido consultada. Me haba prometido a Alta y con Alta permanezco. Se detuvo y se pos un dedo en la boca. Para todos estaba claro que yo era una nia extraa ligada a un destino ms extrao que el de morir en una colina. Sin embargo nadie saba qu papel jugara. Yo decid estudiar y sent curiosidad por el mundo de mi padre. Aprend respecto a l del mismo modo en que aprend todo lo dems... con mis odos, los buenos hijos de la mente. A travs de estos odos, Carum, he aprendido ms de lo que jams aprenders t con tus ojos. Me disculpo por mi imprudencia, Madre dijo Carum golpendose el pecho con el puo. Ser imprudente es un privilegio de la juventud respondo Madre Alta. Pero tambin lo es aprender. Piensa, Carum Longbow. Es posible que t y yo seamos parientes de sangre, pero sin duda lo somos del alma. Buscamos conexiones y eslabones. Como vers, yo conozco la profeca Garuniana. Slo la cancin, Madre. Y ha sido muy desautorizada. Ella ri. Crees que slo conozco la cancin, nio? No, por cierto. Conozco toda

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la profeca; sobre la virgen en el invierno, aunque aqu en la Congregacin creemos que virgen slo es una palabra que reemplaza a nia. De ese modo podra ser que la madre de la criatura fuese ella misma una nia. Y tambin lo que se refiere a las tres madres. Y todo el resto. T conoces tan bien la profeca de Alta? Carum sacudi la cabeza. No la conozco toda dijo. Hay muchas cosas de Alta que estn ocultas para los de fuera. Y as deseamos que contine respondi ella. Pero puedo decirte esto: lo que han escrito nuestras profetisas... y nosotras lo creemos completamente... es que habr una nia blanca como la nieve, negra como la noche... De qu color son tus ojos, Jenna? Negros, Madre respondi ella. Pero... Blanca como la nieve, negra como la noche, roja como la sangre. Qu hay de rojo en ella? pregunt Carum. Debo saberlo todo? El lenguaje de las profecas es el lenguaje de los acertijos, de los enigmas, de los sueos. Su significado no siempre es literal. Con frecuencia alcanzamos la comprensin mucho despus de que han ocurrido los eventos. Tal vez el rojo era la sangre del Sabueso. Tal vez sea la primera menstruacin de Jenna. Pero al igual que los Garunianos, vemos claramente que ella ser la reina por encima de todo y que iniciar un mundo nuevo. La gran tarea que descansa sobre las Madres de cada Congregacin es sta: aguardarla, buscarla, buscar a la criatura blanca, la Anna. La Anna murmur Carum. La criatura blanca, la gran diosa blanca. Asintiendo con la cabeza, Madre Alta continu: Muchos pensaron que yo misma era la Anna, ya que de la noche a la maana mi cabello se torn blanco cuando tena dieciocho aos. Y con slo mirarme se tena la certeza de que haba sido tocado por la mano de Alta. Aguardamos mucho tiempo y nada ocurri, hasta que finalmente mis hermanas me compadecieron por ser una rareza, una monstruosidad. Sin embargo, yo misma nunca perd la esperanza de formar parte de la profeca. Si no era la propia Anna, al menos ser su heraldo, su gua, aquella que cantara sus loas. Bendita, bendita, bendita. Y ahora la Anna est aqu. No, Madre. No est. No soy yo exclam Jenna. No soy la criatura blanca. Slo soy Jenna, de la Congregacin Selden. Cuando tengo un resfriado, se humedece mi nariz. Cuando tengo hambre, mi estmago hace ruidos. Cuando hay habas en el guisado, emito malos olores. No soy la Anna. Solamente soy una nia. Las seales no pueden ser ignoradas, querida dijo Madre Alta. Por ms que t quieras hacerlo. Aunque es cierto que ya ha habido antes nias

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con tres madres. Y tambin bebs blancos con el cabello del color de la nieve y ojos como el vino. Pero el Sabueso fue doblegado. Eso no puede olvidarse... el Sabueso fue doblegado. No se dobleg, Madre. Muri dijo Jenna. Con mi espada en la garganta y el cuchillo de Pynt en el muslo. Y qu mayor deferencia? pregunt Madre Alta. Bien podra haber dicho que la criatura de cabellos blancos se tornara pelirroja dijo Jenna con pesar. O que una cabra y un caballo se inclinaran ante ella. Bien podra murmur Pynt. Madre Alta ri con un sonido bajo y acariciante. Las profecas nos hablan sesgadamente, nia. Debemos leerlas con los ojos entrecerrados. Lelas t dijo Jenna. Yo no lo har. Carum, quien haba estado escuchando con una expresin distante en los ojos, se volvi repentinamente hacia la sacerdotisa. Madre Alta dijo lentamente, la profeca tambin dice que la criatura blanca iniciar un mundo nuevo. All est el sentido de todo, verdad? Pero para hacerlo, primero uno debe... uno debe... vacil. Dilo, muchacho! Primero uno debe destruir el viejo, y no imagino a Jenna haciendo eso. Ah, Longbow, sesgadamente! Debes ver el mundo sesgadamente... murmur y se durmi con una extraa sonrisa en el rostro, tan rpida y silenciosamente como un beb durmiendo una siesta. Todos se miraron y, como ante una seal, se pusieron de pie, abrieron la puerta con cuidado y salieron al pasillo oscuro. Armina se hallaba al otro lado de la puerta. Bueno, qu es lo que ha dicho? An est dormida? Nos... nos interrog sobre nuestras vidas. Quines ramos. Y... s, est dormida. Pero dijo que debamos... que debamos hallar refugio para m. Jenna y Pynt no dijeron nada, conspirando con l en su silencio. Armina pareci confundida por un momento. Infl de aire las mejillas haciendo resaltar la cicatriz. Entonces sonri. Refugio. Por supuesto. Pero primero debemos comer. El viaje ser largo. Os llevar de vuelta a mi habitacin y os servir comida. Nadie ms debe conocer nuestros planes. Saldremos cuando oscurezca, y de ese modo Darmina podr acompaarme. Es la ltima noche antes de la luna llena. Los tres la siguieron escaleras abajo. Su sombra se proyectaba sobre las paredes y nadie pronunci palabra en todo el trayecto. Sintindose como conspiradores, entraron en la alcoba de Armina, se sentaron sobre la cama y la miraron con culpa. Ella les sonri desde la puerta.

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Volver pronto. Con comida. Entonces cerr la puerta y de inmediato se oy un sonido metlico. Jenna corri hacia ella tratando de abrirla, pero al fin se volvi hacia sus compaeros con expresin afligida. La ha atrancado. Ha atrancado la puerta. No se abrir. Entonces se volvi nuevamente hacia la puerta y la golpe gritando: Armina, qu haces? Djanos salir. La voz de Armina lleg hasta ellos a travs de la gruesa puerta de roble. No me habis dicho la verdad, hermanas. Madre Alta nunca os enviara a otra parte en busca de asilo. No sin decrmelo. Hablar con ella cuando despierte. Hasta entonces, guardad silencio. Esto es un refugio. Nadie os har dao aqu. Jenna se volvi de espaldas a la puerta y mir a sus amigos. Y qu haremos ahora? Al final no hicieron nada. La puerta era infranqueable y la nica ventana, a pesar de ser lo suficientemente ancha para Pynt, era demasiado estrecha para que pasasen Carum o Jenna. Adems, estaba muy alta para ellos, a pesar de que ataron todas las sbanas y polainas de Armina que lograron hallar. Lo que pareca ser el primer piso era en realidad el cuarto, ya que la parte trasera de la Congregacin estaba construida sobre un despeadero que caa abruptamente sobre un ro de corriente rpida. Ninguna de las dos muchachas saba nadar. Ya haca bastante que haba oscurecido y la luna les sonrea a travs de la ventana cuando Armina regres. Ella y su hermana sombra abrieron la puerta y la aseguraron con sus espadas, deslizando la bandeja de comida con los pies antes de hablar. La Madre an duerme dijo Armina. La veris a primera hora de la maana. Vuestra visita la ha fatigado. Por lo tanto, comed bien y descansad. Sarmina les sonri. La cama es lo suficientemente ancha para dos... o tres, si lo deseis. Armina observ la ventana, donde todava estaban atadas las ropas de cama y las polainas. Ech a rer. Veo que habis utilizado bien vuestro tiempo. Cuando era pequea, sola descolgarme por la ventana para pender sobre el ro. Era lo que todas hacamos antes de que nos permitieran jugar a las varillas. Pero en aquellos das nuestro cuarto estaba en un piso ms bajo y la cada no era tan mortal. Aunque... Sarmina continu con el relato. Aunque hubo una nia tonta llamada Mar, que tena las manos hmedas y el corazn dbil. Se solt y cay. No dej de gritar hasta que el agua le cubri la boca. Armina se pas una mano por el cabello.

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No saba nadar agreg Sarmina. Ambas terminaron juntas. Y su cuerpo nunca fue encontrado. Otra de vuestras historias de fantasmas? pregunt Carum. Llmala una historia de advertencia respondi Armina. Adems, estn las guardias. Por qu, Armina? pregunt Pynt. Por qu simplemente no nos dejis seguir nuestro camino? Esta noche, los caballeros del rey han estado dos veces ante nuestros portones preguntando por Longbow. Le llamaron por su nombre y lo describieron por varias marcas de nacimiento. Carum se ruboriz. Las dos veces los despachamos sin decir nada continu Armina. No tienen nada en particular con nosotras. Estn formulando las mismas preguntas en todas las aldeas. Pero Longbow nos clam mera, as que debemos protegerlo. Nos clam a nosotras! dijo Jenna. Y de ese modo nos comprometi a todas dijo Sarmina. No fue eso lo que nos dijo Madre Alta? Pero t... t no estabas esta tarde cuando habl con nosotros comenz Carum mirando primero a una y luego a la otra. O al menos me pareci que eras t. Seal a Armina, quien sonri. Sarmina reiter esa sonrisa y le respondi. An no has comprendido, estudioso, que lo que sabe mi hermana luz lo s yo? Armina baj su espada una fraccin de centmetro. Aguardamos que despierte la Madre. Ella nos dir lo que debemos hacer. Mi madre, Callilla, dice que existe un pasaje secreto para salir de aqu. Que atraviesa la habitacin de la sacerdotisa y bordea el ro. Pero slo Madre Alta conoce el camino. Entonces, por nuestro bien, o por el bien de Alta, o por el bien de la Congregacin exclam Carum, despertadla. Ambas hermanas sacudieron la cabeza. No podemos dijo Sarmina. La Madre se encuentra exhausta. Si la despertamos antes de tiempo, estar aturdida y no conseguiremos nada de ella. Y muy pronto amanecer. Apunt su espada hacia la ventana, donde la luna ya haba desaparecido. As que, dormid. Y dormid bien. Maana habr mucho que hacer. Con esas palabras las hermanas salieron, cerraron la puerta y volvieron a colocar la pesada tranca. Qu hacemos ahora? pregunt Pynt. Qu podemos hacer? dijo Carum. Podemos comer! dijo Jenna. Y preocuparnos ms tarde.

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Los tres se sentaron alrededor de la bandeja y, despus de los primeros bocados, se relajaron lo suficiente para comer lentamente saboreando el humeante pastel de paloma, los huevos en salmuera y el vino rosado. Cuando no quedaban ms que unos pocos huesos y los alheles que decoraban la bandeja, se detuvieron. Pynt eruct con disimulo y se tendi sobre la cama. Jenna se acomod a su lado. Carum observ con anhelo el lado que quedaba vaco, pero luego se tendi en el suelo bajo la ventana y se cubri con una parte de la manta anudada. Escuchaba el sonido sereno y firme de la respiracin de las muchachas. El suelo estaba duro bajo su cuerpo. Le pareci sentir un clavo algo salido entre los tablones. Justo cuando se haba resignado a una noche de insomnio, fue quedando atrapado en las imgenes de un sueo. ste estaba referido a Jenna, que se hallaba atada a una silla. Su larga cabellera blanca flotaba alrededor de su rostro como movido por un viento marino. Ella lo llamaba, pero su voz era la de una criatura... aguda, desesperada, incomprensible y dbil. No fueron despertados por el resplandor de la maana a travs de la ventana sino por la voz de Armina. Madre Alta est despierta y pregunta por vosotros. Es una buena seal. Lo recuerda todo. Venid. Los tres se levantaron rpidamente y tanto Pynt como Jenna se peinaron con el peine de Armina. Ella les haba llevado agua en un cntaro y una jofaina. El lquido perfumado sirvi para refrescar sus rostros. De espaldas a ellas, Carum aguard hasta que hubieron terminado y luego les orden que salieran. Los hombres parecen tardar una eternidad para lavarse observ Pynt mientras aguardaban. Tendrn ms para lavar? murmur Jenna. Armina ri. Por lo que veo, habis pasado una noche tranquila. Hemos dormido dijo Jenna. Con el rostro limpio y el cabello peinado, Carum sali al pasillo. Cunto dara por un verdadero bao dijo. Eso puede arreglarse respondi Armina. A la luz del da o por la noche? Siempre y cuando haya bastante agua caliente, no me importa la hora. No te importa? Armina ri con ganas. Oh, eres muy inocente respecto a las costumbres de Alta, muchacho. Pynt y Jenna rieron y Carum se ruboriz intensamente. Pero no tenemos tiempo para baos ni... para otras cosas. La Madre quiere vernos ahora. Armina los condujo rpidamente hacia la escalera trasera. La puerta de Madre Alta estaba abierta y la anciana les aguardaba.

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Entrad, entrad, rpido. Debemos hablar sobre el futuro de Jenna. Pero y qu hay de mi futuro, Madre? pregunt Pynt sentndose a sus pies. Y el de Carum? Madre Alta extendi la mano hacia ella y Pynt se ech hacia atrs. Nia, si Jenna es quien yo digo que es, entonces su futuro es el nuestro. Ella es un ro torrentoso y nosotros somos llevados por la corriente. Pero t, querida nia, debes aprender a pensar antes de hablar. Utiliza tu cabeza antes que tu corazn, de otro modo no tendrs ningn futuro en absoluto. Pynt frunci los labios y se encogi de hombros. Pynt comenz Jenna, no te sientas herida. Esto no es ms que lo que A-ma siempre te ha dicho. Y t, Anna dijo Madre Alta movindose un poco en su silln. Debes aprender a escuchar las reflexiones de tu propio corazn, a prolongarte en tu propia sombra. Lo mejor siempre es que la cabeza y el corazn funcionen al unsono. Madre, por ltima vez, no soy la Anna. He pensado en ello durante toda la noche, rezndole a Alta para que me brindase su consejo. Y... Y? La anciana se inclin hacia adelante en su silln. Y no he hallado ninguna grandeza en m misma. Slo los recuerdos de una niez ordinaria. Y qu piensas que deba haber tenido la Anna? pregunt Madre Alta. Truenos y relmpagos ante su nacimiento? Un animal de los bosques que la amamantase? Algo suplic Jenna. Algo fuera de lo comn. Y si esto tan extraordinario te ocurriera, Jo-an-enna, t lo reconoceras? O le encontraras alguna explicacin que concordase con tu vida ordinaria? No te preocupes. Mucho despus de que t y yo hayamos muerto, habr poetas y narradores que se encargarn de obsequiarte semejante nacimiento. Jenna baj la vista para no mirar esos ojos de mrmol. Trat de concentrarse en las palabras de la sacerdotisa, pero senta un terrible dolor en el estmago, casi como de hambre. Y un furioso zumbido en los odos. Entonces comprendi que el zumbido provena de la ventana y se volvi hacia all. Madre Alta tambin se haba detenido para escuchar. Al notar su atencin, Pynt fue hasta la ventana y se alz de puntillas para mirar afuera. De qu se trata, nia? Un grupo de hombres y caballos, Madre, frente al portn. Estn gritando, aunque no alcanzo a comprender sus palabras. Las guardianas de encima del portn les responden. Un hombre se encuentra sobre un caballo gris y...

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Carum salt y corri hasta la ventana. Oh, por Dios! Caballeros del rey! Y se es el Toro en persona. El Toro tiene una lanza y la est agitando frente a las guardianas dijo Pynt. Hay algo en la punta de la lanza agreg Carum. Lo veo! Lo veo! dijo Pynt con excitacin. Oh, por los ojos de Alta! Se volvi lentamente con una expresin extraa en el rostro. Entonces busc sus morrales donde los haban dejado la noche anterior y vaci el suyo en el suelo. Hurgando entre sus escasas posesiones, emiti un grito horrorizado. Qu ocurre, Marga? pregunt Madre Alta. Jenna corri hacia la ventana. Lo suficientemente alta para ver sin esforzarse, observ la escena de abajo. Lo veo. Veo al Toro. Qu es eso? Oh, Pynt, no! Se volvi. Es mi mueca. La que te di al despedirnos. La voz de Pynt era una agona. No puedo encontrarla, Jenna. Debe haberse cado de mi morral. Cundo, Pynt, cundo? No logro recordarlo. La tena... la tena cuando iba tras de ti. Dorm con ella en mis brazos. Jenna no dijo nada, recordando vividamente cmo haba pasado la noche en el rbol abrazada a la mueca de Pynt. Y nunca volv a sacarla, slo la coloqu encima de todo. Entonces nos encontramos con Carum y... Pynt se detuvo con el horror escrito en el rostro. Llevndose las manos a la cabeza, se estremeci. Aunque los ojos de Madre Alta no podan leer el rostro de Pynt, la anciana comprendi su repentino silencio. Has recordado, nia. Pynt alz la vista. En la lucha contra el Sabueso, tropec con mi morral y lo volqu. Recog todas mis cosas despus de que lo hubimos enterrado. Al menos eso pens. Debo haber dejado la mueca en la niebla. Oh, vaya tonta! dijo Carum con disgusto. Silencio, Longbow dijo Sarmina. Estaba luchando por tu causa. Jenna continu el relato con voz suave. No podamos soportar la idea de dormir tan cerca de la tumba, as que avanzamos un poco y no regresamos para mirar por la maana. Vacil. S, eso es lo que debe haber ocurrido dijo Madre Alta asintiendo con la cabeza. Estos hombres siguieron el rastro de Carum y llegaron hasta la tumba encontrando una mueca. Quin si no una joven de las Congregaciones tendra una mueca en medio del bosque? Sin duda no perteneca al muchacho que estaban buscando! Nill es la Congregacin ms cercana, as que por supuesto vinieron aqu.

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Madre, lo siento... comenz Pynt. No existe ninguna culpa, hija dijo Madre Alta. Ninguna culpa. Simplemente juegas tu papel en la profeca. Lo que ser, ha sido escrito mucho antes de que t nacieras. Pynt comenz a llorar. Ahora escuchadme, mis nios. Est claro que habr una batalla. Estos hombres no estn de humor para ser engaados. Y no son ningunos tontos. Debemos tratar de ganar un poco de tiempo. A la luz del da contamos con la mitad de nuestras fuerzas... Carum la interrumpi. No querr decir que las hermanas sombra realmente no aparecen hasta la noche? Armina ri. Por qu vosotros, los hombres, tenis tantos problemas para creer en eso? Slo es una supersticin. Existen otras tribus, all en los Valles, que creen que sus madres son inundadas por el dios del ro y dan a luz con la creciente. Y los Besarmianos dicen que el hijo de su dios baja a la Tierra una vez por mes con la forma de una abeja para... Sarmina no es ninguna supersticin. Es real. T la has visto. Has hablado con ella, has... Nios, no tenemos tiempo para esto. Carum creer lo que desee. As ha sido a lo largo de los aos. Los hombres ven y no comprenden. Sus mentes desmienten a sus odos y a sus ojos. Ahora ven, Armina; necesito que bajes y le digas a Zeena que mantenga el portn cerrado a toda costa. Y trae aqu a las ms pequeas. Madre Alta se detuvo y desliz sus extraas manos por sus ojos. Cuando la puerta se hubo cerrado tras Armina, la anciana exclam repentinamente: Oh, mi ceguera nos ha trado hasta aqu. De haberlo sabido antes podra... podra haber... soy vieja, mis nios. Y ciega. E impotente. Dos grandes lgrimas se deslizaron por sus mejillas. Entonces alz la vista hacia ellos con sus ojos de mrmol. No... no tan impotente. Ya que la Anna se encuentra aqu. Por lo tanto, el fin ha comenzado. Pero tambin es el comienzo. Jenna y Pynt se miraron sacudiendo la cabeza. Carum se llev las manos a las sienes. Ven aqu, Jo-an-enna le orden Madre Alta. Jenna volvi a mirar a sus compaeros y luego se acerc a la sacerdotisa, que le tom las manos. Escucha con cuidado ya que si ste es en verdad el final, debes comprender lo que nos aguarda. La profeca dice que sers una reina sin serlo, y que dars a luz a tres criaturas. Madre, apenas si tengo trece aos dijo Jenna. Y an no te has convertido en mujer, sospecho dijo Madre Alta

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inclinando la cabeza hacia un costado, como si tratase de escuchar el asentimiento silencioso de Jenna. An no susurr ella ruborizndose intensamente. Pero si has de ser una reina, debes conocer a un rey. Y sospecho que tu encuentro con este joven prncipe Longbow no es ninguna coincidencia sino una prueba ms. Madre murmur Jenna con vehemencia. l slo tiene unos quince aos. Retir sus manos de las de la anciana. Carum se aclar la garganta. Tengo diecisiete, Jenna. l te mira? Jenna guard silencio, avergonzada. Me dices que s con tu silencio. Yo pertenezco a Alta. La anciana ri. Yo tambin. Al igual que todas en este lugar. Sin embargo hay bebs en sus cunas, y no todos han sido adoptados. Las jvenes bajan al pueblo algunas noches. El mundo sigue girando y el sol se mueve de este a oeste. Una reina sin ser una reina. Qu puede significar esto, sino que parirs los hijos de un rey pero no te sentars en el trono? Algunas veces las profecas son sencillas de descifrar. Algunas veces. Pero la batalla, Madre. Qu debemos hacer? Debis sacar al muchacho de aqu. Los caballeros del rey no pueden encontrarlo ante la puerta de Alta. Ser mejor que no sospechen que eres aqulla de quien se ha hablado en su propia profeca, aquella que dobleg al Sabueso, al Buey, al Oso y al Puma. Llevoslo de aqu, t y tu hermana sombra. Pynt? Quieres decir que Pynt tambin figura en la profeca? Jenna se aferr a las manos de la anciana, agradecida. Pero Madre Alta volvi la cabeza como si estuviese escuchando, y Jenna la imit. Afuera, los sonidos eran ms fuertes y furiosos. Rpido, mi nia, toma este anillo. Se quit el gran anillo de gata de su diminuto sexto dedo. Apenas si cupo en el meique de Jenna. Debes ir de Congregacin en Congregacin y ponerlas sobre aviso. Diles esto: El momento del final es inminente. Dselo a las Madres. Ellas sabrn lo que hacer. Reptelo. En voz dbil, Jenna dijo: El momento del final... oh, Madre Alta, yo no soy quien piensas que soy. Dilo! El momento del final es inminente susurr ella. Bien. Hay un mapa de todas las Congregaciones. Sabes leer un mapa? Ambas sabemos dijo Pynt.

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Madre Alta la ignor y se dirigi slo a Jenna. Ve al espejo le indic sealndolo con la mano. Toca el signo de la Diosa y gralo hacia la izquierda. Se abrir un pequeo cajn y all encontrars el mapa. Cada Congregacin est marcada en rojo. Fue Pynt quien salt primero hacia el espejo. Un rayo de luz matinal acariciaba el lienzo que lo cubra. Al quitarlo dio un paso atrs, sorprendida ante su propio reflejo plido. Entonces hall el signo tallado de la diosa y lo movi hacia la izquierda. Hubo un ruido ligero y el signo se abri descubriendo un pequeo compartimento oscuro. Pynt introdujo la mano y hall un trozo de pergamino. Ya lo tengo, Madre dijo. Entrgaselo a la Anna. Pynt se lo dio a Jenna y sta lo abri. Era un mapa trazado con tinta negra. Los nombres de diecisiete Congregaciones estaban escritos en rojo. Jenna volvi a plegarlo por las profundas dobleces y lo guard en su tnica. Que nadie lo tenga dijo Madre Alta. Nadie. Ni siquiera Pynt? T has dicho que era mi hermana sombra. Slo si ests muriendo. Slo entonces. Slo entonces susurr Jenna, aunque no lograba asimilarlo del todo. Morir? Cmo poda pensar en ello? Incluso cuando luchaba contra el Sabueso, no haba pensado en la posibilidad de la muerte, slo en lo que se sentira si resultaba herida. Slo entonces volvi a susurrar. Ahora marchaos. Qu hay de ti, Madre? Mis nias cuidarn de m. Y yo, de ellas. As que ahora marchaos. El tiempo se acaba. Jenna asinti con la cabeza y se volvi hacia la puerta. Las bendiciones de Alta, Madre dijo mirando por encima del hombro y llam a los dems con una sea. Aguarda dijo Carum. Segn Armina, existe un pasadizo secreto. Podramos salir por all. No existe tal cosa dijo Madre Alta. A Armina siempre le gusta contar estas... pequeas historias. Son sus propias fantasas. Ya lo hemos notado dijo Carum. Volveremos a encontrarnos, Madre? pregunt Jenna. Seguramente volveremos a encontrarnos en la Caverna dijo la anciana. Y fue su nica bendicin. Jenna abandon la habitacin y los dems la siguieron. Mientras bajaban la escalera, pudieron escuchar la voz aguda de Madre Alta cantando la cancin sepulcral. En nombre de la caverna de Alta

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El sombro y solitario sepulcro... Se encontraron con Armina en el rellano. Llevaba un beb en cada brazo y haba dos pequeas aferradas a su jubn. Detrs de ella venan unas doce nias que haban pasado la edad de la Primera Eleccin, cada una con un beb dormido entre los brazos. Ms all les seguan cinco nias mayores, y ellas tambin llevaban bebs un poco ms grandes. Jenna, Pynt y Carum se colocaron de espaldas a la pared para dejar paso a la procesin. Armina sonri. Madre Alta desea bendecirlas dijo al pasar. Y ponerlas a salvo de cualquier batalla. Las nias pasaron el rellano en silencio y continuaron subiendo. Una pequea de cabellos dorados, en brazos de la penltima, los salud con la mano. Jenna le respondi del mismo modo. Nunca he visto nias tan silenciosas observ Carum. Las criaturas de Alta son siempre as dijo Pynt. Despus del ltimo recodo llegaron al Gran Vestbulo, un saln alto y luminoso con grandes aristas abovedadas que sostenan el cielo raso. De las vigas pendan largas cadenas con candelabros que se mecan ligeramente. El saln estaba lleno de mujeres que trabajaban con sus armas. Un grupo de ellas se hallaban sentadas en semicrculo en el suelo, afilando sus cuchillos rtmicamente y cantando. A un lado, en un pequeo gabinete cubierto de arcos, diez mujeres probaban las cuerdas y ajustaban las flechas. Hablaban suavemente entre ellas y una rea con la cabeza echada hacia atrs. Junto al gran hogar, pequeos grupos de tres o cuatro mujeres conversaban con vehemencia mientras trenzaban sogas. Tendremos una verdadera batalla esta vez observ Pynt. La muerte del Sabueso no ha sido suficiente para ti? le pregunt Jenna. T sabes a qu me refiero. Bueno, yo no dijo Carum. La sangre es la sangre. Pynt se volvi hacia l. No lo sabes? Pens que los estudiosos lo saban todo. Hablo de las hermanas codo a codo, tal como dice en la balada. Comenz a recitar los primeros versos de la misma: Yo canto la cancin de la flecha, El sonido ansioso y sibilante, Canto la afilada meloda de la espada, Y de las hermanas codo a codo... T eres como esa flecha dijo Carum. Demasiado ansiosa.

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Qu sabes t de ello, t que pierdes tu magra cena por una muerte? Jenna coloc una mano sobre el hombro de Pynt. l tiene razn le dijo. No deberamos estar tan ansiosas por matar. Quin sabe... tal vez seamos nosotras las que resultemos muertas. Y qu si es as? pregunt Pynt. Entonces iremos directamente a la gruta de Alta. Mir a Carum con furia. Donde arrojaris los huesos por encima del hombro para los Perros de la Guerra, supongo replic l. Cllate, estudioso dijo Pynt. Slo digo lo que todas decimos antes de una batana. Entonces lo decs porque tenis miedo. No porque creis en la belleza de las batallas. Por supuesto que todas tenemos miedo dijo Jenna. Seramos estpidas si no. Y es de eso de lo que se trata todo este asunto. Pero la batalla no es nuestra. Ambos habis escuchado a la Madre. Debemos sacarte de aqu, Carum, y cuando ests a salvo, nuestra tarea ser iniciar un largo camino para advertir a todas las Congregaciones. Pynt apart la cabeza y mir el suelo. Si se tratase de nuestra propia Madre Alta, volvera a desobedecerla. Pero sta no es ninguna Boca de Serpiente, verdad? No, Pynt, no lo es. Y Carum nos clam... ... merci, lo s. Pero no podramos llevarlo a su refugio y regresar aqu para la batalla? Jenna sacudi la cabeza. Entonces haremos lo que dice Madre Alta. Pero de todos modos siento que estaremos en lo ms reido de ella y que cantarn acerca de nosotras mucho despus de que nos hayamos ido dijo Pynt. Carum hizo una mueca. Esto te encantara! La batalla de Pynt y la Blanca Jenna, acompaado por flauta nasal y tembala. No, estudioso, creo que se llamar Cmo la guerrera sombra Marga salv el pellejo insignificante de un prncipe. Yo misma escribir una dijo Jenna, aunque no tengo dotes para la msica, la llamar El da en que Jenna cort cabezas. Carum ech a rer y, para su sorpresa, Pynt hizo lo mismo. Cuando l extendi la mano, ella la tom. Pero por dnde nos iremos? pregunt Pynt. Mientras consideraban la cuestin, una mujer alta y de nariz larga se acerc a ellos. Yo soy Callilla les dijo, la madre de Armina. Hay una puerta trasera que Madre Alta desea que conozcis. En el rellano, Armina se volvi hacia las pequeas. Frunci los labios y silb una vez, detenindolas a todas.

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Pronto Madre Alta hablar con vosotras y deberis escucharla sin hacer comentarios. Tendris que hacer lo que ella diga... como siempre. Las mayores, ayudad a las ms pequeas. Es posible que nos aguarden momentos sombros y temibles. Pero pertenecemos a Alta. No debemos tener miedo. Las mir asintiendo con la cabeza. Las nias le respondieron del mismo modo, con solemnidad. Armina las condujo hasta la puerta tallada y la abri con el pie. Las nias entraron en la habitacin. Entonces Armina tambin entr y cerr de un puntapi. Estamos listas, Madre dijo. Madre Alta sonri a las nias, que aguardaban sus instrucciones. La anciana alz los brazos. Sentaos, mis bebs, y os contar una historia. Ellas se sentaron a sus pies. Una vez, hace mucho tiempo, antes de que vosotras nacierais, la primera Madre Alta de la Congregacin Nill tuvo un sueo en el que se le deca que vendra una gran batalla. So que todas las nias se salvaban porque vivan como pequeas criaturas en una madriguera. Y as fue cmo hizo construir un tnel secreto para ese momento. Volvi a sonrer y se llev un dedo a los labios. Algunas de las nias ms pequeas imitaron su gesto. Hoy es un da especial dijo Madre Alta, ya que iremos en busca de ese tnel secreto. Armina os conducir hasta all, y all deberis aguardar. En los estantes se ha almacenado comida y permaneceris en vuestra madriguera comiendo cuando tengis hambre y durmiendo cuando no sea as. Algunas de vosotras seris pequeas conejitas, quines? Slo siete de las nias alzaron sus manos. Bien dijo Madre Alta como si las hubiese contado con sus ojos ciegos. Y tambin necesitamos unos pequeos topos. Dos nias alzaron sus manos con cautela. Y algunos ratoncitos saltarines? Otras manos se elevaron. Y vosotras, las nias mayores, seris zorras y erizos para mantener a raya a las pequeas. Habis comprendido? Ellas asintieron con la cabeza y la anciana pudo or el movimiento del aire. Cuando se haya acabado la comida, una a una las zorras irn emergiendo para ver si todo est seguro. De no ser as, regresad a la madriguera hasta recibir la llamada. Una os salvar. La reconoceris por sus cabellos blancos. Ella es la Anna, enviada por la Gran Alta. Pero, Madre replic una de las nias de cuatro aos, la pequea de cabellos dorados con el rostro risueo. Ya hemos visto a la Anna. Estaba en la escalera.

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Volveris a verla le prometi Madre Alta. Vendr por vosotras con una espada de fuego y un corazn encendido. Y t tambin vendrs? insisti la nia. La madriguera slo es para criaturas pequeas. Pero t eres pequea dijo la nia. Armina sise entre dientes para hacerla callar. Madre Alta volvi a sonrer. No entrar en vuestra madriguera, pero custodiar la entrada. Las nias asintieron con la cabeza. Madre Alta se inclin hacia delante en su silln. Armina, forma a las nias frente a mi espejo. Las nias no tardaron ms de un minuto en estar alineadas. Ahora toca el signo de la Diosa y gralo hacia la derecha. Ante el movimiento de Armina hubo un sonido fuerte y crujiente y el suelo bajo las patas talladas del espejo se abri descubriendo una escalera oscura. Mirad el espejo de Madre Alta una vez ms. All es donde alguna vez encontraris a vuestras hermanas sombra. Luego bajad la escalera. Armina os conducir e iluminar el camino. Armina tom la lmpara de la pared, la encendi, y despus de mirar el espejo gui a las nias escaleras abajo. Cuando la ltima de ellas hubo desaparecido, Madre Alta suspir y se enjug las lgrimas que se haban agolpado en los ojos de mrmol.

LA LEYENDA:
Una vez, en el cruce de Nilhalla, haba una anciana tonta que tena tantas nias que las mantena en una madriguera subterrnea como si fueran conejos o ratones. Nadie saba que las nias se encontraban all, ni siquiera lo sospechaban, ya que la mujer era ms fea que la primavera temprana y dos veces ms tempestuosa. Un da la anciana muri. De una enfermedad, dijeron algunos; de pura mezquindad, dijeron otros. Cuando los centinelas fueron en busca de su cuerpo para el funeral, hallaron la entrada de la madriguera y alzaron la gran puerta de madera que la ocultaba. Treinta y siete nias famlicas de todas las edades salieron de dentro, pero haban vivido tanto tiempo bajo la tierra, como animales, que estaban todas ciegas. Y sus largos cabellos desgreados se haban tornado blancos. Desde entonces, el cruce de Nilhalla ha sido conocido como el Hogar de las Nias Blancas.

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sta es una historia verdadera. Fue contada por Salla Wilmasdarter, cuyo bisabuelo haba sido centinela en el cruce hacia la poca en que fue descubierta la madriguera.

EL RELATO:
Callilla los condujo a travs del Gran Vestbulo, abrindose paso entre las mujeres hasta llegar a la cocina, la cual era tres veces ms grande que la de la Congregacin Selden. Pynt lanz una exclamacin al verla, pero Jenna mantuvo los ojos fijos en la espalda de Callilla. Carum las sigui. Jenna susurr Pynt, estn calentando grandes tinas de aceite. Y de agua dijo Jenna. Ni siquiera has mirado. De soslayo, Pynt. Debes utilizar tus ojos del bosque en todas partes. No me sermonees, Jo-an-enna. Entonces no seas estpida, Marga. Y no me llames estpida. De pronto, Callilla gir a la derecha y se detuvo frente a una puerta. Es aqu les dijo. Los tres la rodearon. Esta puerta se abre a un sendero angosto y empinado que baja hasta el Halla. se es el ro dijo Carum. Callilla asinti con la cabeza. El Halla es rpido e implacable, as que debis tener cuidado. Yo no s nadar dijo Pynt. Ni yo admiti Jenna. Bueno, yo s dijo Carum. Nadie necesita nadar en el Halla dijo Callilla, aunque desde pequeas enseamos a nuestras nias a atravesarlo en sus puntos ms calmos. El sendero puede ser empinado, pero est bien hollado. Nuestras guardianas lo patrullan diariamente. Nadie ms lo conoce. Una vez que lleguis al ro, slo debis seguir su curso hasta llegar a un bosque de abedules. Girad hacia el este y en un da de viaje llegaris a la posada Bertram. Mi refugio agreg Carum. Y realmente se encontrar a salvo all? pregunt Jenna. Bertram era un gran santo de su religin, un guerrero que renunci a la batalla. Sus santuarios nunca son violados por los Garunianos, por

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ningn motivo. Son gente extraa y sus dioses son sangrientos, pero son rectos en ello. Sin embargo, las mujeres no son admitidas en los salones de su santuario, as que deberis dejarlo all y continuar con vuestra misin. Ser un ao difcil para vosotras si esto no es ms que el comienzo. Ahora tenemos una misin ms grande dijo Pynt. Jenna se toc la tnica sobre el pecho y pudo sentir el mapa que cruja debajo, pero no dijo nada. Qu hay de la comida? pregunt Carum. Encontraris en los bosques lo que necesitis dijo Callilla. No tenemos tiempo para suministraros ms provisiones. Se inclin y tom tres botas llenas de vino del suelo. Tambin os he trado un poco de queso de cabra con pan. Hurgando en el profundo bolsillo de su tnica, extrajo un paquete envuelto en cuero y se lo entreg a Carum. Slo ser un da de viaje. Cunta hambre podis llegar a tener? En todo caso... Lo sabemos dijo Carum. Nueces, setas y races. Nada de bayas. Callilla sonri de mala gana. Bien. Entonces no os faltar nada. Abri la puerta. Que Alta os bendiga. Las nias asintieron con la cabeza y salieron, pero Carum se volvi hacia ella. Que los ojos de Morga te vigilen por mucho tiempo y que sus aletas esparzan el agua sobre tu espalda. Callilla lo mir sin comprender. Carum sonri. Una bendicin de los Morganianos. Ellos viven en la costa sur del continente y slo comen lo que llega del mar con la marea baja. Gente extraa. Una dieta desagradable. Pero honrada! Se volvi y desapareci detrs de las muchachas. La risa de Callilla lo sigui. El sendero comenzaba ante la puerta, y haba poco espacio entre la pared de la Congregacin, a la derecha, y la bajada hasta el Halla a la izquierda. Caminaron con sumo cuidado, escuchando los sonidos del ro, que se agitaba furiosamente entre sus mrgenes. De pronto Pynt pis unos guijarros sueltos y cay de espaldas lastimndose la mueca. Se levant rpidamente y se sacudi la ropa con irritacin a pesar del dolor. Por un momento pudieron escuchar la lluvia de tierra y piedras que caan, pero luego el sonido del ro volvi a ser ms fuerte. Al dejar atrs la empinada muralla de la Congregacin, el sendero se ensanchaba un poco, aunque an haba un pequeo despeadero a la derecha. Entonces el camino gir abruptamente y se toparon con un abeto retorcido que les cortaba el paso. Sus races se hundan en el despeadero

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como dedos de una mano artrtica, y las ramas en forma de abanico oscurecan el camino ms adelante. Por arriba o por abajo? pregunt Jenna. Pynt se asom por debajo del rbol. Por debajo. Hay espacio suficiente. Desenvainando la espada, Pynt la introdujo bajo el rbol y luego la sigui, arrastrndose boca abajo. Jenna fue tras ella y Carum al final, con el paquete de comida en la mano. Cuando se dispona a levantarse, Pynt tendi una mano. Silencio. Espera. Oigo algo. Es slo el ro dijo Carum. Yo tambin lo oigo susurr Jenna. Shhh! Sac la espada de su vaina. A la luz del sol, pareci prenderse fuego. Probablemente sean las centinelas de la Congregacin respondi Carum. Callilla dijo que nadie ms conoca el sendero. Se levant y comenz a sacudirse la ropa. Colcate detrs de m dijo Pynt con suavidad. Ya me encuentro detrs de ti murmur Carum. Lo he estado todo el... Pero no lleg a terminar la frase, ya que una flecha pas silbando junto a su hombro para clavarse en el rbol. All estn! se oy un grito. Otras tres rameras de Alta. Eso no son guardianas dijo Carum. Son... Otra flecha vol hacia ellos, pero esta vez atraves su camisa clavndolo al rbol. Maldicin! grit Carum desgarrando la tela para liberarse. Abajo! grit Pynt mientras empujaba a Carum hacia el rbol. l se agach bajo el tronco rugoso y luego se volvi. Pynt haba logrado meter la espada y el brazo, pero se haba detenido. Carum tom su mano y la atrajo hacia s, sorprendido por su peso muerto. Cuando logr sacarla por el otro lado, vio la flecha clavada en su espalda, partida por la mitad. Pynt! exclam acercndola a l. Ella no respondi. Carum tom su espada y aguard. Primero una espada y luego una mano emergieron por debajo del rbol. l se dispuso a atacar, pero entonces vio que se trataba de Jenna y se detuvo. Ella pas al otro lado del rbol. Es Pynt exclam Carum. Est herida. Una flecha bajo el hombro izquierdo. Por los Cabellos de Alta susurr Jenna y se inclin junto a Pynt. Est muy mal? No lo s. Pero no se mueve. Oh, Pynt, dime algo le rog Jenna. Pynt gimi.

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Necesita agua dijo Carum. Y hay que sacarle esa flecha. Y... Necesita volver a la Congregacin. No pesa mucho. Podra cargarla. Llvala all dijo Jenna, y yo cubrir tu retirada. No... llvala t. Yo cubrir tu retirada. Yo soy mejor con una espada dijo Jenna. Y piensas que yo soy mejor para emprender la retirada? Por qu estamos discutiendo? exclam Jenna. No quiero que te ocurra nada. Yo podr cubrirme con el rbol dijo Jenna. T lleva a Pynt. Si muere, nunca te lo perdonar. Carum se coloc a Pynt sobre la espalda. Ella emiti un gemido y luego permaneci quieta. Oyendo los gritos de los hombres al otro lado del rbol, Carum volvi a subir por el sendero lo ms rpido que pudo. Pynt pareca ms pesada a cada paso, pero l sigui corriendo. Los guijarros se deslizaban bajo sus pies y caan por el despeadero. Corri hasta llegar a la puerta de la Congregacin y golpe con ambos puos mientras balanceaba a Pynt sobre su espalda. Una mirilla se abri, se cerr, y entonces la puerta comenz a moverse. Carum y su carga cayeron al interior. Alguien quit a Pynt de su espalda y cuando Carum volvi a levantarse la puerta estaba cerrada. Pero Jenna est all afuera grit. Abrid. Nadie se movi, as que Carum corri hasta la puerta y trat infructuosamente de abrirla. Abrid esta maldita puerta! grit. Callilla jug unos momentos con la cerradura y abri. Jenna cay sobre Carum arrastrando la espada, con algo sangriento y horrible aferrado en su mano izquierda. No s... comenz tratando de recuperar el aliento, no s si sta fue la mano que dispar la flecha a Pynt, pero es una mano que no har ms dao a las seguidoras de Alta. La dej caer con los ojos desorbitados. Fue tan tonto como para introducirla primero mientras trataba de pasar debajo del rbol. Callilla empuj la mano con el pie. No tan tonto quiz. Podra haber sido su cabeza! Carum observ la mano. Con el vello oscuro en el dorso y los dedos retorcidos, pareca una criatura extraa y sangrienta. En el dedo mayor haba un gran anillo con una K grabada en el medio. Carum alz la vista y observ a Jenna con el rostro desencajado. Es el anillo del Toro, Jenna, con el timbre de Kalas. Me han dado muchas bofetadas con l. El Toro era mi maestro de esgrima antes de unirse a sus hermanos al servicio de Kalas. {Sabes lo que esto significa?

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Ahora el Buey y el Sabueso han sido doblegados. El Buey y el Sabueso. Madre Alta tiene razn. La profeca debe ser cierta. T eres la Criatura Blanca, la Anna. Las mujeres comenzaron a murmurar, pero Jenna las ignor y se arrodill junto a Pynt. La enfermera, baja y robusta, con el cabello canoso y arrugas en la frente, ya estaba observando la herida. Es profunda dijo sin dirigirse a nadie en particular. Y est en un mal sitio. Cerca del corazn. Morir? pregunt Jenna con la voz quebrada. La enfermera la mir como si se hubiese sorprendido al descubrir que haba estado hablando con alguien. No puedo decirlo con certeza. Pero por ahora debo subirla a la enfermera y limpiarle la herida. Hay que quitar la punta de la flecha. Despus de eso podr evaluar mejor su estado. Pynt tosi y gimi casi al mismo tiempo. Trat de sentarse pero la enfermera la detuvo con mano suave y firme. Ahora eres t la que est siendo estpida, Jenna susurr Pynt con voz ronca. No morir. Cmo podra? Estaras perdida sin tu sombra. Entonces entorn los ojos y qued inmvil. Est muerta? grit Jenna. Slo se ha desvanecido dijo la enfermera. El dolor es grande y sta es la forma que tiene la naturaleza para calmarlo. Ahora debe ir arriba y... mir a Jenna, no recibir visitas. Confa en m, nia, no puedes servirle de ayuda en este momento. Ante una seal de la enfermera, tres de las mujeres ms jvenes alzaron a Pynt y se la llevaron. Entonces la enfermera se volvi y seal la mano que an yaca en el suelo. Sacad de aqu esa cosa. Pronto entrar en descomposicin y podra asustar a las nias. Nosotras, las herederas de Alta, no conservamos semejantes prendas sangrientas. Carum se inclin y quit el anillo de la mano rgida. Lo conservar hasta que pueda arrojarlo a los pies de Kalas. A diferencia de vosotras, nosotros, los Garunianos, s conservamos estas prendas. Guard el anillo en su bolsillo y se apart rpidamente, esperando que nadie hubiese notado la palidez que le haba producido el contacto con la mano muerta. Pero Jenna lo haba visto. Pos una mano sobre su espalda y susurr: Carum, no te avergences por tu repugnancia. De no haber estado tan enloquecida, jams hubiese trado esa mano hasta aqu. Pero me domin la fiebre de la batalla. Hice lo que hice sin pensar. T, sin embargo... t piensas demasiado. El se volvi con el rostro ms calmo, pero antes de que tuviera tiempo de responder, alcanz a ver a Callilla detrs de ella, con el rostro invadido de

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ira y de miedo. Debemos hablar. Y rpido. Antes de que esos hombres renan valor y derriben esta puerta. La puerta est bien defendida dijo Carum. Puede ser admiti Callilla. Pero la dejamos lista para que pueda ser abierta por nuestras centinelas o la cerramos con una barricada? No vimos centinelas respondi Jenna. Tampoco cuerpos agreg Carum. Callilla asinti con tristeza. El Halla ya ha recibido a otras mujeres de Alta. Los hombres que nos persiguieron gritaron: Otras tres... Carum se detuvo. ... rameras de Alta finaliz Jenna. Callilla se volvi hacia dos mujeres que se hallaban cerca. Quines montaban guardia hoy? Mona dijo una. Y Yerna. Oh, dulce Alta, slvalas murmur Callilla. Y Verna acaba de cumplir diecisiete primaveras. Sus madres deben saberlo. Temo lo peor. Las dos mujeres asintieron solemnemente y partieron. Cuntos hombres? Carum se alz de hombros. No aguardamos para contarlos. Eran al menos tres dijo Jenna. Y ahora uno de ellos se encuentra malherido. l era quien estaba al mando agreg Carum. Esto podra detenerlos un poco. O provocarles ms. No hay forma de saberlo, as que debemos prepararnos para un ataque rpido. Callilla mir ms all de ellos y grit: Clea, Sari, Brenna... venid. Las jvenes se acercaron corriendo. Es cierto, Callilla? Lo de Verna... pregunt una. Ella asinti con la cabeza. Calla, Clea. No preguntes ms dijo la mayor de las tres muchachas. Callilla habl con suavidad. Recordad lo que nos dice Alta, en su gran sabidura. No saber es malo, pero no querer saber es peor. Las muchachas bajaron la vista y aguardaron. Ahora debis hacer lo siguiente. Sari y Brenna, levantad una barricada contra la puerta y montad guardia aqu hasta que seis relevadas. Clea, t debes avisar a las centinelas que se acerca una gran batalla. Todas sabemos qu hacer. Canilla las despidi con un movimiento de su mano y se volvi hacia Jenna. En el Libro est escrito que: Sin duda el

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momento de ponerse en marcha no es el momento de iniciar los preparativos. Encontrarn bien preparada a esta Congregacin. Ya lo veo dijo Jenna. Entonces tambin debemos preparar otra ruta de escape para vosotros dos. Cuando Armina regrese de ver a Madre Alta, la enviar con vosotros. Esta noche saldris por un camino que nadie podr adivinar ni seguir. La oscuridad ser nuestra compaera. La luna est casi llena, Canilla dijo Sari por encima del hombro mientras forcejeaba junto a Brenna para colocar un gran bal frente a la puerta. Entonces tendris a la vez luz y oscuridad como ayudantes. Se volvi hacia Jenna. Mientras tanto, vosotros dos podis ayudarnos con nuestra fortificacin. Trabajaron durante toda la tarde sin cesar, ayudando a levantar barricadas contra las puertas y a clavar maderas contra las estrechas ventanas de la planta baja. Carum dedic varias horas a preparar nuevas flechas mientras Jenna ayudaba a subir agua del pozo. Si hay fuego le explic a Carum, la Congregacin estar bien preparada. Slo una vez intentaron visitar a Pynt en su habitacin del primero piso, pero la enfermera los detuvo en la puerta. Est dormida les inform. Pero he extrado la punta de flecha y, afortunadamente, no estaba envenenada. Le he preparado una tisana que la ayudar a sudar la fiebre producida por la herida. sta ha sido tratada con una cataplasma de escrofularia, a la cual hemos denominado CuraTodo. Podis creer que he hecho todo lo que est en mis manos para que se sienta cmoda. Cmoda! dijo Carum. Eso fue lo que dijo el mdico de mi madre durante el mes que ella tard en morir. Morir Pynt? pregunt Jenna. Todos moriremos al fin respondi la enfermera. Pero no midis la mortaja antes de que exista un cadver. Vuestra amiga se encuentra en las manos suaves y bondadosas de Alta, las mismas manos que sostienen al polluelo y ayudan en el alumbramiento del cervatillo. Mientras hablaba, las arrugas de su frente se hicieron ms profundas. Espero susurr Carum a Jenna mientras se alejaban, que sea ms original con sus medicinas que con sus palabras. Se aferr con fuerza a la mano de Jenna, lo cual les trajo consuelo a ambos. En la cocina haba una cena temprana que se serva por turnos. Jenna y Carum comieron en la segunda vuelta, sentndose con Armina y dos de sus amigas. Armina termin el muslo de ave que tena en el plato y apart los huesos. Dando la espalda a sus amigas, se dirigi a Jenna y le habl con

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vehemencia. Cuando se inicie el ataque o caiga la noche, sea lo que fuere lo que llegue primero, os llevar escaleras arriba. Hay otra salida. Por supuesto que es ms difcil que el sendero, pero sin duda all nadie os descubrir. Carum la interrumpi. Por qu no hemos comenzado por all? Ya lo veris. Jenna empuj su porcin de ave alrededor del plato. La batalla no te produce hambre coment Armina. A m me vuelve famlica. Mi estmago argumenta en ambos sentidos dijo Carum. Se dispona a tomar otra ala cuando se oyeron gritos en el Gran Vestbulo y el sonido de golpes sobre el portn. Ya han llegado dijo Armina ponindose de pie. Estarn ocupados en el frente durante un buen rato. Aquellas puertas tienen al menos treinta centmetros de espesor y hay filosas pas sobre las murallas. Vienes, Armina? pregunt una de sus amigas. Debo ocuparme de estos dos respondi ella sealndolos con la cabeza. Que Alta te acompae, entonces. A ti tambin. Sabes murmur Carum, los caballeros del rey tienen arietes. Y una gran honda para arrojar piedras. Los portones no se sostendrn ante semejante equipo de guerra. Lo sabemos dijo Armina. Varias de nuestras mujeres han servido en los ejrcitos del rey. Su manera de luchar no es desconocida para nosotras. Las Compaeras de Manta! dijo Carum. Mi madre, Callilla, fue una de ellas. Yo soy el resultado. Armina esboz una sonrisa. Pero las murallas nos proporcionarn un poco de tiempo. Y aunque logren derribarlas, los hombres descubrirn que no somos presa fcil. Se puso de pie. Pero las nias... dijo Carum. Y las que se encuentran heridas. Tenemos un lugar para ellas. No temis. Venid. Salieron con ella de la cocina, atravesaron el Gran Vestbulo v subieron la ancha escalera que conduca al primer piso. Armina gir a la derecha, luego a la izquierda y luego otra vez a la derecha. Estoy perdido otra vez le susurr Carum a Jenna. Ella no respondi. Armina se detuvo, abri una puerta y entr. Ellos la siguieron pisndole los talones y se sorprendieron al encontrarse en una especie de sala de juegos, con juguetes infantiles esparcidos por todo el suelo. No tenemos nada como esto en la Congregacin Selden murmur

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Jenna observando las pequeas varillas, las cuerdas para saltar, los aros y las pelotas. Las ventanas no estn cubiertas con tablones dijo Carum. Eso no es peligroso? Los hombres de Kalas podran entrar por aqu. Eso crees? Entonces mira! le orden Armina. Ambos se asomaron. Era un precipicio de unos treinta metros que caa directo sobre el Halla. Oh, no dijo Jenna de inmediato. Yo no s nadar. Yo s dijo Carum. Os atar con una cuerda les explic Armina mientras una cuatro de las cuerdas para saltar, probando cada nudo con un fuerte tirn. stas son muy fuertes. Y cada uno tendr un flotador. Un flotador? Armina fue hasta un guardarropa, abri las puertas y hurg en el estante superior. Entonces regres con dos piezas de madera, con la forma de una cabeza de pala pero el doble de grandes. Los utilizamos para que nuestras pequeas aprendan a nadar. Se sujetan as. Tomando el borde plano, alz el flotador por encima de su cabeza. Y luego patalead con todas vuestras fuerzas. La madera flotar, y si no la soltis impedir que os hundis. Yo me hundir dijo Jenna. Aunque eso ocurra, recuerda que estars atada a Longbow y l sabe nadar. Un poco admiti Carum. En albercas tranquilas y en los baos del palacio. Nunca lo he intentado en un ro tormentoso. Un ro implacable. Debis saltar dijo Armina. No hay otro camino. Carum se volvi hacia Jenna. Tiene que salir bien. La profeca no habla de que la Anna vaya a morir. Se convertir en reina y... Por amor de la Diosa, yo no soy ninguna Anna dijo Jenna con ira. Pero soy una guerrera de Gran Alta. Y he jurado cuidar de tu seguridad. Inspir profundamente y mir a Armina con firmeza. Saltaremos. Primero debemos preparar las cuerdas que llevaris atadas a la cintura. Carum, t sube a aquella ventana y yo ir a la otra dijo Armina. Entonces te arrojar un extremo por fuera. Carum subi al antepecho de la ventana y se asom hacia afuera cogindose al barrote metlico. Mientras tanto, Armina haba subido a la otra y le arroj la cuerda. Se necesitaron tres intentos antes de que pudiera atraparla pero, finalmente, Carum logr introducirla y la asegur de forma suelta al barrote. Armina hizo lo mismo con su extremo y baj de un salto. Ahora debemos asegurarte bien la espada, Jenna. El ro podra arrebatrtela.

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Yo lo har dijo Jenna, y tomando otra cuerda, comenz a enroscarla alrededor de su cuerpo y de la espada para, finalmente, anudarla con fuerza. Armina cogi las tablas flotadoras y coloc una junto a cada ventana. En realidad no existe mucho peligro en esto. Es ms el miedo que produce que otra cosa. Como una prueba de valor, nosotras, las muchachas mayores, solemos venir y saltar al Halla. Sin los flotadores. Eso nos has dicho. Y tambin nos has hablado sobre la joven que nunca fue encontrada dijo Carum. Eso fue slo un cuento. Para asustaros. Lo has logrado. El nico verdadero peligro dijo Armina sera que no lograseis salir del ro a tiempo. Despus de un trecho comienzan los rpidos. Rpidos? pregunt Jenna. Aguas turbulentas, grandes remolinos y contracorrientes. Y existe una cascada. Debis aseguraros de salir a tiempo, y por la margen derecha. Y cmo sabremos cundo se estn acercando los rpidos? pregunt Jenna. Lo sabris. Entonces ser mejor que nos vayamos dijo Carum. Mir a Jenna, quien asinti con la cabeza. Estoy lista dijo, y entonces agreg: Creo. El tiene razn. Debis apresuraros. Carum, sube t primero y ata la cuerda a tu cintura. Luego t hars lo mismo, Jenna. Os entregar las tablas y contar hasta tres. Entonces, saltaris juntos. Oh, y debis hacerlo al mismo tiempo ya que si no, uno arrastrar al otro. Armina pens durante unos segundos. Hay otra cosa. Dinos le inst Carum. No saltis en lnea recta hacia abajo u os golpearis contra los rocas. Impulsaos hacia delante. Algo ms? pregunt Carum mientras suba y pasaba por encima del barrote. No gritis. Podrais alertar a los hombres. Est oscureciendo y no se encuentran lo suficientemente cerca para veros saltar, pero para qu correr el riesgo? Y que Alta os proteja entre sus cabellos. Jenna asinti con la cabeza y trep al antepecho. A ti tambin, Armina. Y a todas las de esta Congregacin. Que luchis con valenta y pueda volver a veros. Se volvi, pas por encima del barrote, desat la cuerda y se la asegur a la cintura con un doble nudo. Armina les entreg las tablas y comenz a contar. Uno... dos... Jenna sinti algo ardiente y duro en el estmago, y un sabor salado en la boca. Saba que la mujer de una profeca jams sentira tanto miedo.

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...tres! Jenna salt un poco antes que Carum, pero no tanto como para que la cuerda se tensara entre ambos. Sinti el viento contra los odos y un grito extrao escap de su boca. Hubo un ligero eco de ese grito y, slo al caer en el agua helada, Jenna comprendi que Carum tambin haba gritado. Esperaba que no los hubiesen escuchado. Repentinamente, su boca se inund de agua y la tabla salt de sus manos como un objeto enloquecido. Sacudiendo brazos y piernas, trat de volver a la superficie, pero con los ojos cerrados estaba completamente confundida. Entonces, pensado que estaba acabada, inspir y trag una bocanada de agua y a partir de ese momento todo se transform en una oscuridad llena de burbujas fras. De pronto su cabeza estuvo en el aire y Carum le colocaba una tabla entre las manos. Como a una gran distancia, oy sus gritos: Respira, Jenna, por favor, respira. Jenna aspir y tosi agua casi al mismo tiempo. Entonces se apoy sobre la tabla, consciente de su firmeza debajo de ella, pero se senta demasiado dbil y confundida para patalear. Carum coloc el brazo alrededor de ella y lo hizo por ambos. Despus de un rato, Jenna pudo abrir los ojos y ver. Aunque el corazn an le golpeaba con fuerza, ya no lata tan rpido y el miedo haba aflojado un poco en su garganta y sus entraas. Inspirando profundamente grit con voz ronca: Estamos... estamos vivos! Por supuesto que estamos vivos respondi Carum. Te dije que saba nadar. Ahora patalea, Jenna. l se apart y, de pronto, ella tom conciencia de que su cuerpo no se hallaba junto al suyo. Patalea, te digo! Jenna obedeci y la tabla se movi silenciosamente a travs del agua. Funciona! exclam girando la cabeza hacia l. Carum nad a su lado con la gracia de un cerdo al contonearse, pero no se apart de ella en ningn momento. Su avance era ayudado por la fuerza del ro, y las mrgenes parecan moverse con vertiginosa velocidad. Apenas si haban alcanzado a divisar una posible seal cuando ya se haban alejado de ella. Cmo sabremos cundo nos estemos acercando a los rpidos? grit Jenna. Armina dijo que lo sabramos replic l. El estruendo del ro era tal que apenas si alcanzaban a comprender una palabra de cada tres, pero despus de varios intentos ms, lograron hacerse entender. Entonces giraron por un recodo y de pronto el ruido pareci hacerse mucho ms fuerte mientras el agua herva a su alrededor formando espuma. Creo que lo hemos encontrado grit Carum.

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-Qu? Creo que lo hemos encontrado. -Qu? Con un esfuerzo, nad hacia ella, la tom por el hombro y la hizo girar hacia la derecha. Slo ve hacia all. Se hallaban ms cerca de la margen izquierda que de la derecha, la del este, pero de todos modos lucharon para alcanzarla con las ltimas fuerzas que les quedaban. El ro los arrastraba hacia delante. De pronto Carum fue arrancado del lado de Jenna y la cuerda se tens entre ambos. l dio varias vueltas en un profundo remolino hundindose y emergiendo como un corcho hasta que finalmente la cuerda volvi a conducirle al lado de Jenna. Justo cuando l haba logrado hacer pie en las rocas, Jenna fue atrapada en el mismo remolino y la tabla se desliz de sus manos. Esta salt por el aire y fue a caer a escasos centmetros de la cabeza de Carum. l se agach, estuvo a punto de volver a caer en el ro y entonces recuper el equilibrio para tirar de la cuerda que sostena a Jenna. Ella estaba tan exhausta que Carum prcticamente tuvo que arrastrarla hasta la costa. Ambos se dejaron caer sobre el csped, respirando con agitacin. Jenna tosi agua dos veces sin alzar la cabeza del suelo. Entonces se sent abruptamente, volvi un rostro verdoso hacia Carum y vomit sobre la hierba. Luego se tendi nuevamente, incapaz de moverse. All... tienes... dijo Carum entre jadeos, ahora... estamos... a... mano... por... mi... vomitada... en... los... bosques. A Jenna le llev todo un minuto responder. No... me... parece... divertido murmur. Slo trato de rer y vivir ms tiempo respondi l. Esta vez, Jenna no se tom la molestia de responder. Carum se sent lentamente y mir a su alrededor. Entonces subi gateando por la pequea cuesta. Ms adelante haba un extenso prado cubierto de pensamientos amarillos y azules. A la derecha haba un bosquecillo con rboles de corteza blanca, casi fantasmales bajo la penumbra. El bosque de abedules! grit Carum a Jenna. El que mencion Callilla! Jenna se sent y trat de escurrirse el agua de las trenzas, pero sus manos an no haban recuperado la fuerza. Podramos haber pasado cientos de bosques semejantes mientras nos ahogbamos le dijo. Tienes una mejor idea de dnde nos encontramos? En absoluto. Entonces supongamos que nos hallamos a un da de viaje de la posada

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Bertram, porque de ese modo dormiremos ms tranquilos. Jenna sacudi la cabeza. Cmo dormir tranquilos sabiendo que Armina podra morir, que la Congregacin se encuentra en peligro, que no tenemos ni idea de dnde nos encontramos y que podramos ser hallados por los caballeros del rey en cualquier momento? No lo s, Jenna dijo Carum. Pero voy a intentarlo. Ella asinti con la cabeza, demasiado cansada como para discutir, y en pocos minutos ambos estaban dormidos a orillas del ro, a plena vista de cualquier transente.

LA HISTORIA:
Las prcticas religiosas de los Garunianos estn mucho mejor documentadas que las de cualquier otro grupo residente en los Valles durante el mismo perodo. Existen dos razones para esto. Primero, el linaje continental de los Garunianos nos proporciona una amplia base desde la cual los exploradores de la historia religiosa pueden realizar sus incursiones tericas. Despus de todo, aunque en las excavaciones de los Valles slo han sido encontrados dos documentos Garunianos calificados como autnticos, existen al menos veinte de ellos (incluyendo un libro de proverbios gnmicos) descubiertos por la doctora Allysen J. Carver durante sus veinte aos de trabajo en los pueblos fronterizos del continente. Segundo, de los dos documentos de los Valles, uno es el famoso ensayo Profecas Oblicuas (o, segn Magon insiste en denominarlo de un modo bastante coloquial: Profecas Sesgadas, rebajando de este modo su considerable poder) del rey-estudioso Langbrow II, en el cual se menciona el sistema de refugios o posadas. Estos monasterios amurallados, que en parte eran refugios religiosos, en parte santuarios y en parte prisiones, eran considerados sacrosantos por los Garunianos, y al parecer muchos hombres buscados se ocultaron en ellos posiblemente (aunque no probablemente) durante aos. Langbrow cita un nmero de proverbios, algunos demasiado vagos para admitir un anlisis gramatical, pero hay dos que parecen lo suficientemente claros: Para el fugitivo, la posada, y Mejor en la posada que en la batalla. Por una vez, Magon y Temple se han puesto de acuerdo en su significado, que tanto los criminales como los desertores aprovechaban la inmunidad ofrecida por las posadas. La hiptesis de Magon, un poco aventurada considerando que el documento slo posee tres pginas, dice que una vez que un hombre entraba en una posada, sola permanecer all de por vida.

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EL RELATO:
En realidad se hallaban a menos de un da de viaje ya que, despus de dormir siete horas, se pusieron en marcha iluminados todava por la luna. Siguieron el curso del sendero, pero a unos metros de distancia, impulsados por el viejo hbito de la cautela. Apenas pasado el medioda, con el sol encima de sus cabezas, alcanzaron la cima de una pequea loma y divisaron la posada Bertram en el valle. La posada estaba compuesta por una serie de edificios bajos hechos en piedra formando una cruz. A su alrededor se extendan prolijos jardines y plantaciones de frutales, todo ello rodeado por una doble muralla. A pesar de ser mucho ms pequea que la Congregacin Nill, la posada segua siendo ms grande que Selden. All est! dijo Carum. Todas las posadas estn construidas de esa forma, como una cruz. Se dispuso a levantarse, y Jenna lo detuvo cogindole por el faldn de la camisa. Aguarda! le dijo. Siempre decimos: El que corre por delante de su inteligencia, suele tropezar. Observemos unos momentos. l volvi a arrodillarse y, mientras vigilaban, una tropa de jinetes sali de los bosques del oeste y se detuvo frente a la entrada. Varios minutos despus, y ante una seal, los jinetes dieron la vuelta y se alejaron hacia la cuesta donde estaban agrupados. Jenna tom a Carum por el brazo y lo llev hasta una zona de vegetacin ms tupida, cuidando de no dejar ningn rastro. Un poco ms all llegaron a un pequeo peasco con una cueva diminuta y oscura. Entraron en ella a presin, ya que apenas era lo suficientemente grande para los dos. Estaba llena de deshechos animales y tena un olor rancio, pero permanecieron all hasta que la oscuridad cay sobre los bosques, y los jinetes, quien quiera que fuesen, partieron con otro rumbo. Haba luna llena y el valle se vea completamente iluminado. Bien podramos haber cruzado de da dijo Carum, ya que esa luna es tan brillante como un sol. Pero a pesar de ello, atravesaron corriendo el prado abierto. La suerte los acompa. Si haba centinelas, se haban quedado dormidos en sus puestos. Las murallas de la posada eran ms altas de lo que haban parecido desde la colina, tan altas que se hubiese necesitado una escalera para treparlas. Estaban coronadas por pas de aspecto despiadado. Un lugar acogedor coment Jenna.

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Recuerda que debe proteger a los que estn dentro dijo Carum. Pens que tu gente respetaba el santuario. Mi gente no es toda la gente respondi Carum. Los portalones eran de madera y estaban empotrados en las murallas con marcos de hierro. Eran buenos, slidos y sin ningn adorno. La nica decoracin era una mirilla que haba en la mitad. Carum golpe con ambas manos mientras Jenna, con la espada desenvainada, montaba guardia. Durante un buen rato nada ocurri. No estn muy dispuestos a ayudar a aquellos que los necesitan si no abren sus puertas dijo Jenna. Es medianoche respondi Carum. Deben de estar dormidos. Todos? No hay centinelas? Por qu iba a haberlos? Nadie en los Valles se atrevera a violar una posada. Yo hubiera pensado que nadie se atrevera a violar una Congregacin llena de mujeres y nias. Pero Pynt tiene una flecha en la espalda, Verna y la otra hermana han desaparecido y nosotros hemos tenido que nadar en un ro implacable. Eso era una Congregacin y esto es una posada dijo Carum. Y t eres el hijo de un rey que debe clamarme mera porque le persiguen los de su propia clase. Carum baj la vista. Lo siento, Jenna. Tienes razn. Lo que he dicho es una tontera. Una cosa vil e irre... Irreflexiva? Irreflexiva. Y debera haber alguien levantado. O deberamos poder hacer que alguien se levante. Se volvi y golpe nuevamente la puerta. Al fin hubo un sonido metlico y la mirilla se abri. Pudieron ver un solo ojo que los miraba. Carum se coloc frente a Jenna y grit a ese ojo: Buscamos asilo: yo por el tiempo que sea necesario y mi acompaante por el resto de la noche. La puerta se abri lentamente y un anciano, con profundas arrugas que rodeaban su boca como un parntesis, se interpuso en su camino. Quin llama? Soy Carum Longbow, el hijo... Ah, Longbow. Nos preguntbamos si lograrais llegar hasta aqu. Carum lo mir. Cmo lo supisteis? El anciano movi lentamente la cabeza a un lado y al otro. Vuestro hermano Pike, quien yace aqu dentro, tena esperanzas. Y hace slo unas horas vinieron unos caballeros del rey preguntando por vos. Por supuesto que los despachamos de inmediato. Pike aqu? Y dices que yace. Est dormido... o herido?

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Herido, pero no corre peligro. Jenna dio un paso adelante. Por favor, djelo entrar. Pueden continuar hablando con los portones cerrados. El anciano la mir con atencin. sta es la acompaante de la cual hablabais? S. Pero es una mujer. Es una guerrera de Alta que se comprometi por mi salvacin. El anciano chasque la lengua. Alteza, vos sabis que no se admiten mujeres aqu. Carum enderez la espalda. Ella se queda. Soy el hijo del rey. Pero an no sois el rey, ni tampoco lo seris a menos que muera vuestro hermano. Y slo el rey puede hacer esa peticin. No es posible que ella entre aqu. Es la ley. Su cabeza volvi a moverse en seal de impotencia. Jenna pos una mano sobre el brazo de Carum. Entra, y rpido. Mi promesa est cumplida, Carum Longbow. Ahora te encuentras a salvo y yo estoy libre de mi compromiso. Libre del compromiso, pero no libre de m, Jenna. Calla, Carum dijo ella. Tenemos otras misiones que cumplir ahora, yo con mis hermanas y t con tu hermano. Fuimos compaeros porque el peligro nos uni con lazos tan fuertes como las cuerdas que nos unieron en el Halla. No te dejar partir tan pronto. No de este modo. Carum... Al menos dame un beso de despedida. Por qu? Por qu no? Porque... porque nunca antes he besado a un hombre. Dijiste que era slo un muchacho. Nunca antes he besado a un muchacho. sa no es una razn lo suficientemente buena. Yo nunca haba comido races amargas antes de conocerte. T nunca habas nadado en un ro antes de conocerme. Carum sonri y extendi las manos. Ella asinti de forma imperceptible y se dej llevar por sus brazos. Los labios de Carum se posaron sobre los de ella con suavidad, y cuando Jenna se dispuso a apartarse, l la retuvo de tal modo que, sin proponrselo, ella se acerc an ms hasta que estuvo apretada contra su cuerpo y comenz a temblar. Se ech un poco hacia atrs y apart sus labios de los de l. Qu es esto? susurr. Carum esboz una sonrisa triste.

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Yo lo llamara amor. sa... sa es la definicin de un estudioso, Carum? Es una suposicin dijo l. Nunca antes haba besado a una joven. Pero por lo que he ledo... Qu es lo que has ledo? La voz de Jenna todava era un susurro. Que los Carolianos, quienes slo profesan su religin a cielo abierto, dicen que amor fue la primera palabra memorizada por Dios. Qu dios tan extrao. No ms extrao que esto dijo Carum volviendo a besarla sin tocarle en ninguna otra parte que no fuesen los labios. Entonces dio un paso atrs. Volveremos a vernos, mi Blanca Jenna. Oh susurr Jenna incapaz de decir nada ms hasta que el portal se hubo cerrado entre ellos. Y entonces todo lo que pudo hacer fue susurrar su nombre. Slo cuando lleg a la linde del bosque y extrajo el mapa de su tnica, descubri que haba quedado arruinado por el agua. Como el nico camino que conoca para llegar a una Congregacin era el que ya haba recorrido, supo que debera regresar al ro y desandar sus pasos. En la Congregacin Nill le entregaran otro mapa o al menos le daran instrucciones para ponerse en marcha. Sin Carum, no sinti la necesidad de apartarse del sendero. Una persona sola, razon, podra desaparecer rpidamente en el bosque. Una persona alerta, se convenci, podra or una legin que se acerca por el camino. Jenna avanz rpidamente, casi sin detenerse, recogiendo todos los comestibles que crecan junto al sendero. Slo durmi unas pocas horas con un sueo que le brind poco descanso, ya que so con Carum que caa de rodillas gritando: Bendita, bendita, bendita, y se negaba a su abrazo. Para media maana volvi a encontrarse junto al abeto que cruzaba el sendero como una mano desfigurada. Una pequea mancha oscura bajo el rbol era el nico recuerdo de la violencia ocurrida all. Jenna se arrastr por debajo conteniendo el aliento, ya que tema por lo que pudiese aguardarle al otro lado. Pero cuando logr pasar, descubri que se encontraba a solas. Haba un extrao silencio, slo interrumpido por el rumor del ro, aunque en su mente volvi a escuchar los gritos y lamentos que la haban acompaado por ltima vez en ese lugar. Aquellas voces la atemorizaron, y corri rpidamente hasta la puerta trasera de la Congregacin. Al empujarla comprob que no se mova y aunque eso le produjo un gran alivio significaba que los caballeros del rey no haban logrado entrar por all no golpe por si acaso el enemigo se encontraba dentro.

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En lugar de ello regres por el sendero, volvi a pasar bajo el rbol y sigui adelante hasta donde el peasco era ms bajo. Lentamente trep por la roca mientras la espada se balanceaba contra sus piernas y amenazaba trabarla con cada movimiento. Le llev un buen rato llegar a la cima, donde se tendi jadeante sobre la hierba hasta que logr calmar su respiracin. Entonces avanz muy despacio, boca abajo entre las hierbas altas hacia el frente de la Congregacin, consciente de que poda ser vista desde la parte superior de las murallas. Mientras avanzaba, not que, con excepcin de la hierba que la rodeaba, todo estaba quieto. Demasiado quieto. En medio de tanto silencio debera haberse odo el sonido de voces, el canto de los gallos o el balido de las cabras. El miedo le hizo temblar y por un momento no se atrevi a moverse. Para calmarse, realiz tres profundas respiraciones latani, tarea nada sencilla estando boca abajo, y luego se puso de rodillas. En aquella posicin agazapada corri hasta la muralla y coloc la mano sobre la piedra. Su misma solidez le brind coraje. Al doblar la esquina con sumo cuidado, sinti un nudo en el estmago y un extrao sabor metlico invadi su boca. Los portones tallados estaban hechos pedazos y la muralla, derrumbada. Desparramadas como frutas de un cuenco, las pesadas piedras mostraban sus oscuras caras ocultas al sol. Jenna aguard casi sin atreverse a respirar, tratando de or algn sonido. Pero era como si una mortaja lo hubiese cubierto todo. Otras tres profundas respiraciones latani y al fin avanz, pisando con cuidado entre las piedras cadas. Haba cuerpos esparcidos por todo el patio: hombres con armaduras de batalla, mujeres con pieles de guerreras. Jenna se detuvo junto a cada cuerpo, apartando las moscas con impaciencia en la esperanza de encontrar a alguien, a algo que estuviese con vida. Por todas partes, pens aturdida. Estn por todas partes. Dio vuelta a las mujeres que haban muerto boca abajo, buscando a alguna conocida... Armina, Callilla o la misma sacerdotisa. Cerca del pozo y con la mano en el rostro, como protegindose del sol, yaca una mujer joven. Haba un pequeo hueco en su garganta. Jenna la mir. Una apertura tan pequea para dejar entrar a la muerte, para dejar salir a la vida, pens. Jenna se arrodill, y al apartar la mano reconoci a Brenna, aunque slo la haba visto una vez. Que Alta tenga misericordia de ti murmur preguntndose por qu esa piedad haba sido tan escasa horas antes. De pronto sinti ms por ese cadver que por todos los dems. Te lo juro, Brenna, te dar sepultura si logro que alguien me indique dnde se encuentra la gruta de tu

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Congregacin. Se levant y continu su bsqueda por el patio. Su sombra bailaba en forma extraa junto a ella, hasta que comprendi que avanzaba con singulares movimientos espasmdicos. Esa fue la primera vez que tom conciencia de que era capaz de asimilarlo todo... el angustioso horror de lo que estaba viendo. Era simplemente demasiado, demasiada muerte. Y tambin comprendi que le aterrorizaba la idea de entrar en la Congregacin. Se oblig a arrodillarse y respirar profundamente, a pesar de que el aire estaba invadido por un olor dulce y punzante. Baada por el sol empez a entonar los cien cnticos, tratando de calmarse para los horrores que le aguardaban. Mientras cantaba, volvi a sentir aquella extraa ligereza y sali lentamente de su cuerpo para flotar sobre el patio. Desde una gran altura observ su propia figura que se meca ligeramente entre los cadveres. Pero cuando descendi para tocar un cuerpo tras otro no pudo hallar ninguna entrada, ningn ser vivo por el cual dejarse atraer. Finalmente baj y baj en espiral hacia su cuerpo, que entonaba el ltimo cntico. Volviendo a ponerse de pie, camin con decisin hacia la puerta derrumbada de la Congregacin. Hall a Callilla en la cocina. Tena la garganta cortada y haba cinco hombres muertos a su alrededor. Armina yaca en la escalera principal con una flecha en la espalda y una espada rota a sus pies. Detrs haba tres hombres con los rostros marcados por sus uas y los cuellos cortados con un cuchillo. Jenna se sent sobre el escaln, junto a la cabeza de Armina y acarici la cresta de su cabello. Quien re ms, vive ms susurr con voz ronca. Y entonces las lgrimas se agolparon en sus ojos y brotaron junto con profundos sollozos. Llor de forma incontrolable, no slo por Armina sino por todas ellas, por sus hermanas desconocidas que haban muerto defendindose de los caballeros del rey. Los caballeros del rey, quienes queran a Jenna por la muerte del Sabueso, y a Carum por... De pronto comprendi que ni siquiera saba por qu buscaban a Carum. Slo saba que era as. Y tanto queran hallarlo que haban degollado a toda una Congregacin de mujeres por ello. Por lo tanto, todo ese horror era su culpa, de Carum y de ella. Tal como haba dicho Madre Alta: ella era el final. Una Congregacin entera haba desaparecido. Una Congregacin entera! Y Pynt tambin! Jenna se levant de un salto y subi la escalera saltando los peldaos de dos en dos, tratando desesperadamente de recordar dnde estaba la habitacin de la enfermera. Slo saba que se encontraba en alguna parte del primer piso. No poda creer que los hombres matasen a una nia herida tendida en la

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cama de una enfermera. Abri puerta tras puerta, saltando sobre los cadveres de las mujeres y sus atacantes, quienes las superaban en nmero. Un hombre alto y barbudo, con el rostro arrugado como una corteza y la garganta ensangrentada, yaca contra una puerta cerrada. Jenna lo apart de un puntapi. Ests arrojando huesos por encima del hombro para esos perros horrendos? pregunt. Ojal que vuelvan a destrozarte el cuello. Abri la puerta y vio que era la enfermera. Tres mujeres muertas yacan sobre las camillas y otra, con los ojos vendados, estaba bajo una mesa. Ninguna de ellas era Pynt. Pynt! grit Jenna, y el nombre reson en la habitacin, pero no hubo respuesta. Jenna sali como una tromba, salt sobre el hombre muerto y corri por el pasillo abriendo todas las puertas y gritando enloquecida en cada habitacin. Una puerta ya se hallaba entreabierta. Al asomarse vio que se trataba de la sala de juegos desde la cual, dos das antes, haba saltado al ro helado junto con Carum. Se acerc a las ventanas y observ el Halla, que flua imperturbable entre sus mrgenes. Al volverse, los objetos del suelo le parecieron cadveres de juguetes. Lentamente, algo fue introducindose en su mente, algo que iba ms all del horror y la sangre. Las nias! susurr. No he visto nias muertas! Apoyada contra el marco de la ventana, trat de recordar qu era lo que Armina le haba dicho con respecto a las nias. Pero cuando trataba de imaginarla hablando, slo poda ver su cuerpo tendido en la escalera. Debo pensar dijo en voz alta. Debo recordar. Se oblig a pensar en la cena y en aquellos golpes fatales sobre la puerta. Haba sido entonces cuando Armina le haba dicho algo con respecto a las nias. Pero qu? Y entonces lo record: ...Un lugar para ellas. No temas. Las nias y las heridas, le haba dicho. Jenna se mordi el labio. Haba visto a las heridas muertas en sus camillas. Pero seguramente no eran todas las heridas dijo en voz alta. En una batalla de esta magnitud, las cosas deben haberse prolongado durante horas. Por lo tanto debe haber otras que hayan partido antes. Al lugar mencionado por Armina. Si tan slo hubiese dicho dnde! Tal vez Pynt tambin se encontraba all, pens de pronto. Jenna se permiti albergar una pequea esperanza y, dejando la sala de juegos, termin de registrar el primer piso. Entonces hall la escalera trasera y subi al segundo. All haba menos cuerpos, como si la batalla no hubiese llegado tan lejos. O como si ya hubiesen quedado menos para luchar, pens con expresin sombra. Y entonces lleg a la puerta tallada de Madre Alta. Haba sido

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partida por la mitad y estaba destrozada. Jenna entr con cautela. Era all donde pareca haber terminado todo. Las ltimas hermanas heridas se hallaban a los pies de Madre Alta, casi apiladas, con los vendajes empapados de sangre ms fresca. La enfermera, que tambin tena la cabeza envuelta con un lienzo blanco, haba cado sobre la falda de la sacerdotisa. Los dedos de Madre Alta se hallaban entrelazados con los de ella, y el nico que estaba extendido era el sexto. Los ojos de mrmol de la anciana estaban fijos y abiertos. Pero Pynt y las nias haban desaparecido. Entonces Jenna comprendi. Los hombres deban habrselas llevado... seguramente las nias haban gritado y llorado y... All se detena su imaginacin. Simplemente no poda comprender qu haran aquellos hombres con varias docenas de nias, algunas todava tenan que ser llevadas en brazos. Jenna pas el resto del da llevando los cuerpos de las mujeres a la cocina y al Gran Vestbulo. Las transport de forma reverente, como si de ese modo hubiese podido aliviar su culpa. Las tendi una junto a la otra, dejando espacio para sus hermanas sombra. Por ltimo baj a Madre Alta, cuyo cuerpo pequeo y encorvado pesaba menos que el de una nia. Saba que no podra llevarlas a todas a la caverna, incluso aunque hubiese sabido dnde se encontraba. En lugar de ello, pensaba incendiar la Congregacin. Le pareca un acto conmemoratorio adecuado para la valerosa batalla. Ya era bien avanzada la noche cuando baj a Madre Alta, depositndola suavemente sobre la mesa de la cocina y acomodando sus piernas torcidas. Bes cada uno de sus doce dedos antes de cruzarle las manos sobre el pecho. Los ojos de Jenna se haban acostumbrado a la penumbra. Slo encenda las lmparas en los recodos, ya que de otro modo hubiese tenido que cargar tambin con las hermanas sombra. Pero en cuanto hubo acomodado el cuerpo de Madre Alta, encendi una vela y la coloc a la cabeza de la sacerdotisa, observando con serena satisfaccin cmo apareca el cadver de su hermana sombra, con las mismas manos de seis dedos que la anciana haba tenido. Hermanas codo a codo susurr Jenna. Entonces encendi todas las lmparas de la cocina antes de dirigirse al Gran Vestbulo. Cuando estuvo segura de que todos los rincones de la habitacin estaban bien iluminados, observ cmo un cadver tras otro iba apareciendo junto al de las hermanas luz. Sin proponrselo, las palabras de la oracin sepulcral brotaron de sus labios. En nombre de la caverna de Alta El sombro y solitario sepulcro... Y pens que todas aquellas hermanas muertas no estaran solas esa

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noche. El recuerdo de la ltima vez en que haba odo las palabras, vino a su mente: la voz aguda de Madre Alta siguindoles escaleras abajo. Al subir esa escalera por ltima vez, de pronto Jenna tom conciencia de lo exhausta que estaba. Se dirigi directamente a la habitacin de la sacerdotisa, porque ya haba decidido bajar dos tributos finales al coraje de las hermanas de Nill... el Libro de Luz y el espejo. Detenindose frente a la puerta derrumbada, inspir profundamente y entr. Arranc el lienzo del espejo y por un momento se sobresalt con su propio reflejo. Haba hierba en su cabello y tena las trenzas casi deshechas. Bajo sus ojos haba unas profundas ojeras negras. O bien haba perdido peso o estaba mucho ms alta. Tena la ropa manchada de sangre y tambin la mejilla derecha. Era increble que Carum hubiese querido besarla. Al recordarlo, Jenna se llev un dedo a los labios, como si algn rastro del beso an permaneciese all. Y l tambin se ha ido, pens. A un sitio donde no puedo entrar. Jenna alz las manos hacia el espejo como en una splica y susurr con voz ronca: Ven a m. Ven a m. Era la nica frase que poda recordar de la Noche de Hermandad. Ven a m. Se refera a Carum, a Pynt, a las nias y a todas las mujeres muertas de la Congregacin. Se refera a su madre adoptiva A-ma, a Selna y a su madre biolgica muerta por un puma. E incluso a la Madre Alta de Selden. Incluso a ella. A todos los que haban formado parte de su vida y ahora se encontraban lejos. Ven a m. Sabiendo que estaban muertas o demasiado lejos para escucharla, Jenna continu su llamada. Ven a m. Las lgrimas corrieron por sus mejillas, lavando las manchas de sangre. Ven a m. Ven a m. La luna brill a travs de la ventana y una pequea brisa movi los cabellos de su frente y su cuello. En el espejo pareci formarse una bruma, como si hubiese humedad en el aire, nublando el vidrio. Pero con los ojos llenos de lgrimas, Jenna no lo not. Ven a m susurr con vehemencia. La bruma fue ocultando su reflejo lentamente y Jenna continu con su invocacin, moviendo las manos como en una llamada. Ven a m. La imagen, imitando sus movimientos, le respondi: Ven a m. Como en un trance, Jenna avanz hasta estar casi encima del espejo. Con las palmas hacia afuera, coloc las manos sobre el vidrio pero, en lugar de tocar la superficie dura, se encontr con una piel clida, palma contra palma. Entrelazando sus dedos con los de la imagen, atrajo a la otra

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del espejo. Te llev bastante tiempo dijo la imagen. Podras haber venido hace das. Quin eres t? pregunt Jenna. Tu hermana sombra, por supuesto. Skada. Skada? Significa sombra en la antigua lengua. Pynt es mi sombra. Al mencionar el nombre de Pynt, Jenna sinti un nudo en la garganta. Pynt era tu sombra. Ahora lo soy yo. Y estar ms cerca de ti de lo que Pynt jams pudo estar. T no puedes ser mi hermana sombra. Te pareces muy poco a m. Yo no soy tan delgada, y mis pmulos no son tan prominentes. Y... Se pas una mano por la trenza con nerviosismo. Skada sonri y toc su propia trenza oscura. Ninguna de nosotras sabe cmo nos ven los dems. Es una de las primeras advertencias que se ensean en mi mundo: Las hermanas pueden ser ciegas. Yo soy sombra donde t eres luz. Y tal vez sea un poco ms delgada, pero eso cambiar. Por qu? En este mundo comis mejor, por supuesto. Tu mundo es diferente al nuestro? Jenna estaba confundida. Es la imagen en espejo. Pero imagen no es lo mismo que sustancia. Debemos aguardar vuestra convocatoria para eso. Jenna sacudi la cabeza. Esto es muy diferente de lo que esperaba. T eres diferente de lo que esperaba. Skada sacudi la cabeza como si se burlase de ella. Y qu esperabas? No lo s. Alguien ms suave, tal vez. Ms tranquila. Ms dcil. Pero, Jenna, t no eres suave, tranquila ni dcil. Y aunque yo soy muchas cosas, no soy lo que t no eres. Soy t misma. Soy lo que t te impides a ti misma ser. Skada sonri y Jenna le respondi del mismo modo. Yo no hubiera aguardado tanto para permitir que Carum me besase. Has visto eso? Jenna sinti que sus mejillas se ruborizaban. No fue exactamente verlo. Pero ocurri de noche bajo la luna. Por lo tanto tus recuerdos de ello tambin me pertenecen. Jenna se llev la mano a los labios y Skada la imit. Y hay otras cosas que hara de un modo diferente dijo Skada. Tales como... Yo no hubiese vacilado en proclamar que soy la Anna. Eso significa que una parte de ti tambin lo desea.

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No! dijo Jenna. S! respondi Skada. Cmo puedo creerte? pregunt Jenna. Cmo s que no eres simplemente una mujer de la Congregacin? Quieres que repita lo que te dijo Carum? Cmo te sac del Halla? Eso tambin ocurri de noche. Compartir contigo las noches de luna, Jenna. Para siempre. Para siempre? La voz de Jenna era apenas un susurro. No te irs? No puedo irme respondi Skada. T me has convocado y yo estoy aqu. Una hermana llam a la otra. Una necesidad se ha unido a la otra. Jenna se dej caer de rodillas y observ el suelo. Skada hizo lo mismo. Mi necesidad... murmur Jenna. Entonces alz la vista hacia Skada Mi necesidad es encontrar el sitio a donde han sido llevadas las nias. Y Pynt. Te ayudar a dar cada paso iluminado por la luna. Entonces aydame primero a bajar el espejo. Y el Libro. Quiero colocar el Libro a la cabecera de Madre Alta y el espejo a sus pies. Pero por si acaso, primero romper el cristal. Ningn hombre debe descubrir jams el secreto de nuestra hermandad. Movi la cabeza en direccin a Skada. Skada le respondi del mismo modo. T comienza con la tarea, hermana, y yo tendr poco que decir al respecto. Jenna esboz una sonrisa triste. Lo haba olvidado. Te llevar algn tiempo acostumbrarte dijo Skada. A m tambin. En mi propio mundo, con excepcin del espejo o la laguna, mis movimientos eran slo mos. Jenna la mir. Ests resentida conmigo por eso? Skada le devolvi la mirada. Resentida? T me has hecho sentir... cmo decirlo... completa. Sin ti no soy ms que una sombra. Jenna se levant y toc el lado izquierdo del espejo. Skada toc el derecho. Cuando te d la seal, levntalo conmigo dijo Jenna. Skada casi sonri. Cuando t lo levantes, eso ser seal suficiente. Oh, ya comprendo. Es extrao... he visto hermanas sombra durante toda mi vida, pero nunca he pensado mucho en ellas. Pronto tampoco pensars en m. Yo slo ser respondi Skada. Levanta el espejo, Jenna. Hablas demasiado.

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Jenna separ las piernas e inclin la espalda para la tarea, y Skada hizo fuerza con ella, pero el espejo no se movi. Pareca clavado al suelo. Esto es extrao dijo Skada. Muy extrao respondi Jenna. Se levant y volvi a inclinarse con Skada siguiendo cada uno de sus movimientos. Intentmoslo otra vez. Al tratar de alzar el espejo, la mano de Jenna se pos sobre el signo de la Diosa movindolo ligeramente hacia la derecha. Con un fuerte ruido el suelo comenz a moverse bajo sus pies. Jenna salt hacia atrs alarmada y Skada tambin. Entonces desenvain la espada rpidamente y por un momento qued sorprendida por el reflejo de la espada de Skada. La luz de la luna se pos sobre el metal y ambas espadas parecieron baadas en un fuego fro. El suelo continu separndose hasta descubrir una escalera que bajaba. Hubo un grito extrao desde abajo, y una nia se asom, parpadeando a la luz de la luna. Mir a su alrededor, primero a Skada y luego a Jenna. La Anna exclam. Madre Alta dijo que vendras. La nia se volvi y emiti un silbido agudo hacia abajo, luego regres y se arroj en brazos de Jenna. Las nias emergieron del tnel como ratas de una cueva, todas tratando de hablar al mismo tiempo. Hasta los bebs queran llamar la atencin. Jenna y Skada abrazaron a cada una por turno, y entonces las reunieron en un gran semicrculo. Estis todas aqu? pregunt Jenna. No queda ninguna oculta bajo esa oscura escalera? Slo una, Anna dijo una de las nias mayores. Pero est demasiado enferma para subir sola. Jenna contuvo el aliento. Cuan enferma? Mucho respondi una nia de rostro sucio y cabello enmaraado. Por qu ninguna de vosotras la ha subido? pregunt Skada. Es demasiado grande para que nosotras podamos moverla respondi la misma nia. Demasiado grande! murmur Jenna. Tratando de no alentar demasiadas esperanzas, se puso de pie. Skada, aydame. Entonces alguien debe traer una lmpara dijo Skada. La mayor de las nias, una jovencita de doce aos con trenzas oscuras y un profundo hoyuelo en la mejilla, encendi una lmpara. Yo lo har. Bajaron la escalera y atravesaron una serie de habitaciones oscuras con catres alineados contra las paredes. Por todas partes haba restos de comida. Los cuartos estaban mal ventilados y olan psimamente. Demasiados bebs y muy pocos baos susurr Skada. Jenna arrug la nariz pero no respondi.

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Al llegar a la ltima habitacin, la nia dijo: All est. Haba un camastro contra la pared y su ocupante tena el cabello oscuro, pero se hallaba de espaldas a ellas. Pynt susurr Jenna. Pynt, eres t? La muchacha del camastro se movi, pero evidentemente sufra demasiado dolor para volverse. Jenna corri hacia ella y con la ayuda de Skada dio vuelta la cama. Hola, Jenna dijo Pynt. Sus ojos se vean hundidos y oscuros. Jenna no pudo contener las lgrimas. Te dije que regresara murmur. Te lo dije con mi corazn. Saba que lo haras dijo Pynt con una sonrisa. Entonces se volvi hacia Skada. Jenna not su mirada. Pynt, ella es... Tu hermana sombra, por supuesto dijo Pynt con voz ronca. Me alegro tanto por ti, Jenna. T no sirves para estar sola, y yo no podr ser tu sombra por mucho tiempo. Por mucho tiempo. Cerr los ojos y permaneci muy quieta. No habr... no habr muerto le susurr Jenna a Skada. Skada sonri. Bueno, dicen que El sueo es la hermana menor de la muerte. No es extrao que te confundas. Oh... duerme! dijo Jenna y sonri. Despus de alzar la cama con sumo cuidado, la transportaron a travs de las habitaciones oscuras y escaleras arriba, depositndola frente al semicrculo de nias. Pero dnde est Madre Alta? pregunt la pequea de trenzas oscuras. Jenna se agach para quedar a la altura de las nias y Skada la imit. Ahora escuchad, pequeas; lo que encontraris abajo os destrozar el corazn si vosotras lo permits. Pero recordad que ahora vuestras madres se encuentran con Gran Alta, donde aguardan el da en que podamos volver a estar todas juntas. Dos o tres de las nias comenzaron a llorar. La jovencita de las trenzas oscuras emiti un extrao gemido.

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LIBRO CUARTO

LA ANNA

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EL MITO:
Entonces Gran Alta tom los cabellos que la unan a hermanas luz y hermanas sombra y, con una gran tijera, cort la trenza. sta cay en el sumidero de la noche. Lo mismo que he hecho yo debis hacer vosotras dijo Gran Alta. Ya que una nia envuelta en los cabellos de su madre, una nia que viste las ropas de su madre, una nia que vive en la casa de su madre, seguir siendo una nia para siempre. As fue que partieron la reina de las sombras y la reina de la luz. Pero antes de hacerlo, cada una tom un solo cabello de la trenza y se lo at a la mueca como muestra de su amor.

LA LEYENDA:
El da en que Mairi Magoren estaba jugando a las Fichas, alz la vista y vio a una anciana que caminaba por el sendero moviendo la cabeza de un lado al otro, as: tok-tok, tok-tok. Detrs de ella vena una larga fila de nias sucias y desagradables. Anciana, anciana dijo Mairi, dnde vas tan de prisa? Pensaba que tal vez pudiese darle algo para beber, una silla para mecerse o una palabra amable, y as dejar pasar a la pandilla de nias. Pero la anciana sigui caminando sin un sonido, su cabeza blanca movindose de un lado al otro, tok-tok, tok-tok. Y aquellas nias harapientas la siguieron de cerca. Entonces Mairi vio que las nias estaban unidas entre s con cuerdas de cabello, y que a travs de ellas poda ver los rboles ms all. Entonces fue cuando Mairi supo que haba visto a la Hanna Bucea, el Fantasma o Demonio Hanna, que robaba los nios traviesos de sus cunas y camas y los obligaba a danzar detrs de ella hasta que sus ropas se convertan en harapos, sus zapatos se hacan pedazos y sus madres haca

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mucho que se hallaban en sus tumbas.

EL RELATO:
Viajaron durante la noche, pero no porque fuese ms seguro. Ni siquiera la destreza de Jenna en los bosques poda ocultar el rastro de treinta y tres nias cuyas edades variaban entre la primera infancia y los doce aos. Pero anduvieron bajo la luz de la luna porque Skada poda estar all para ayudar a llevar la camilla de Pynt. Sin embargo, cuando estuvieron en la espesura del bosque, Jenna no pudo contar con Skada y tuvo que solicitar la ayuda de Petra, la jovencita de trenzas oscuras. Petra pareca extraordinariamente serena para una nia que estaba a punto de iniciar su misin, y Jenna no se sorprendi al descubrir que haba elegido seguir el camino de la sacerdotisa. Trat de pensar en s misma un ao atrs, pero lo que ms recordaba era el sonido de las puertas que se cerraban con fuerza, las patas de las sillas al raspar contra el suelo y los interminables exmenes de conciencia. Petra no pareca preocuparse por nada de eso, y se senta tan cmoda con los bebs como con Pynt, que an deliraba por la fiebre. Tambin tena una gran provisin de relatos y canciones que recitaba con una voz que a Jenna le haca recordar a la anciana Madre Alta de seis dedos. De la Congregacin se haban llevado toda la comida que haban podido cargar. Todas las nias mayores portaban sacos o canastos atestados de panes, quesos y frutos secos. Las ms pequeas llevaban bolsas de cuero con brod, las galletas duras que haban dado fama a la Congregacin Nill. Jenna se haba colgado seis odres de cuero a la espalda, y pensaba llenarlos de agua cada vez que estuviesen cerca de un arroyo. Aunque nunca lleguemos a la Congregacin Selden haba observado Skada, no pasaremos hambre. Entonces las nias haban redo, y era el primer sonido que emitan desde que haban abandonado la Congregacin, pero Jenna las haba hecho callar rpidamente. Iluminado por la luna, el Mar de Campanas pareca un reino interminable de flores blancas y pastos oscuros. Jenna se sinti aliviada al ver que no haba niebla. Ella y Skada condujeron a las nias a travs del gran prado, sin preocuparse por el rastro que dejaban detrs. Las nias necesitaban cuidados maternales, Pynt necesitaba atencin mdica, y a pesar de la broma de Skada, slo haba comida para unos pocos das ms. Adems, Jenna tena siempre presente la voz de Madre Alta, que le deca: Debes ir

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de Congregacin en Congregacin. Diles esto: el momento del final es inminente. Y cada repeticin traa consigo el recuerdo de los horrores vividos en la Congregacin Nill, con los cuerpos en el patio y en la escalera, con el humo que se elevaba de los fuegos funerarios como una madeja de almas que se desenrollaba. En la primera maana comieron junto al borde este del prado de lirios. Los bebs, que haban dormido toda la noche en brazos de sus portadoras, estaban bien despiertos. Pero las dems se encontraban exhaustas y se quedaron dormidas sobre la hierba a pesar de los alegres balbuceos de los bebs. Jenna y Petra se turnaron para montar guardia durante el da, aunque afortunadamente haba poco que ver con excepcin de una familia de zorros que jugaba a unos trescientos metros de distancia, y una V de gansos salvajes que pas volando con rumbo al norte. Por la noche compartieron una cena de queso, pan, agua y unas nueces que Jenna haba encontrado durante uno de los turnos de Petra en la guardia. Guardaron las frutas para repartirlas como golosina durante el camino. Despus de la comida, Jenna hizo que todas se levantaran diciendo: Vamos, mis guerreras. Vamos, mis mujeres del bosque. Petra nos contar una historia y luego nos pondremos en marcha. Petra comenz a cantarles la siempre emotiva balada de la Cabalgada de Krack a partir del estribillo: Vamos! Adelante! El rey Krack cabalga, Y con l, las hermanas una junto a otra. Y todas las nias se unieron a ella. Hasta las ms pequeas parecan tomar parte, agitando los brazos junto con sus hermanas mayores. Jenna se arrodill junto a Pynt. Y cmo te sientes, mi sombra? pregunt. Pynt logr alzar la cabeza. Creo que estoy sanando, Jenna. Quin lo hubiese credo? Rebotando en esta camilla entre t y Skada, envuelta como el queso y el broa. Pero la fiebre desapareci por la noche y la herida slo duele un poco... es como un dolor de muelas. Jenna coloc la mano sobre su frente y descubri que estaba fresca aunque un poco hmeda. Entonces le acomod las mantas con suavidad mientras Petra terminaba la ltima estrofa de su poema. Pynt susurr el estribillo junto con las nias. Y con l, las hermanas una junto a otra. Es una buena cancin, Jenna. Con ella las nias marcharn rpidamente y sin temor. Eso esperamos dijo Skada materializndose junto a Jenna. Jenna se volvi hacia el horizonte y pudo ver que la luna avanzaba

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lentamente. Asinti con la cabeza, casi como para s misma, y dijo en voz baja: Ya ests aqu. Ahora podemos irnos. La luna ya no estaba llena, pero Skada pareca tan enrgica como siempre y su risa atravesaba los momentos ms sombros de Jenna. Por lo tanto, la primera vez en que sta trat de silenciarla, Skada se neg. Si yo callara, Jenna, t diras las mismas cosas pero en tu mente, y entonces no sera tan divertido. Admtelo. Calla, Skada, oigo algo dijo Jenna mientras se detena con la cabeza inclinada hacia un lado. Skada se detuvo con la misma actitud. Slo Gran Alta sabe cmo puedes pretender or algo por encima de las pisadas de sesenta y seis pies menudos le dijo. Quieres callarte? Estoy callada. Eres t la que habla. La hilera de nias se detuvo detrs de ellas. Cuando la ltima nia estuvo en silencio, todava pudo orse el eco de un sonido, algo que cruja entre los rboles. Un puma? susurr Pynt desde su camilla. Demasiado ruidoso. Un oso? No hace el ruido suficiente. Se supone que eso debe ser un consuelo? Se supone que... Oh, Pynt, ya hemos mantenido antes esta conversacin. Pynt sonri a pesar del miedo. Cmo puedes bromear en un momento como ste? pregunt Jenna. Pynt se apoy sobre los codos. Jenna, siempre me pides a m que piense. Hazlo t esta vez. Piensa en la ltima vez en que escuchamos este sonido, en medio de la niebla. Era Carum. La voz de Jenna se suaviz de repente. Pero ahora no se trata de Carum. De todos modos, ese sonido es producido por alguien igualmente humano. Un ser humano. Sin duda somos muchas ms que quien sea que est all. Jenna asinti con la cabeza y desenvain la espada. Pynt hizo lo mismo. Una voz les grit desde las malezas. Baja tu espada, Jo-an-enna. Si hubiera querido sorprenderte, jams me habras odo. Pynt se sent en la camilla. Su sonrisa ocult el dolor que le haba costado el esfuerzo. A-ma! exclam. Amalda sali de entre las sombras y, al hacerlo, su hermana Sammor se materializ a su lado. Jenna volvi a envainar la espada en silencio y Pynt la imit. Ambas se

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hicieron a un lado para que Amalda y Sammor pudieran acercarse a la camilla. Qu te ha ocurrido, nia? pregunt Amalda. Ma apresur en hablar y avanc primero dijo Pynt con una mueca. Justo lo que me advertiste que no hiciera. Creo que esta vez he aprendido la leccin. Pero A-ma, por qu estis aqu? Sammor sostena la mano derecha de Pynt y Amalda, la izquierda. T nos has trado, pequea dijeron al unsono. Cuando lleg un mensajero de Calla's Ford diciendo que no habas llegado a la Congregacin con las otras dos... comenz Amalda. Lo ves, Jenna le interrumpi Pynt, te dije que llegaran por su cuenta. Amalda continu. No podamos permanecer en casa sabiendo que habas actuado de forma tan tonta, sabiendo que podas haber puesto su vida... y la de las dems... en peligro. Marga, fuiste directamente contra las rdenes de la Madre. Eran rdenes mal dadas... rdenes para hacer dao, no para sanar dijo Pynt. Eran las rdenes de la Madre respondi Amalda, no importaba lo que te dijese tu corazn. En los Valles se dice: El corazn puede ser un amo cruel. Y ahora, mira lo cruel que ha sido contigo. Ella y Sammor apartaron el vendaje de su espalda. An ms crueldad sufrieron las mujeres de la Congregacin Nill susurr Jenna sealando a las nias que aguardaban instrucciones en silencio. Pynt se mordi el labio y baj la cabeza. Nos preguntbamos quines eran dijo Sammor. Tienen la actitud tranquila de los bebs de Alta. Dnde estn sus madres? pregunt Amalda. Muertas dijo Jenna. Todas ellas? Jenna no respondi. Todas. Skada habl por primera vez. Amalda y Sammor se volvieron para mirarla. Pero... pero t eres... Skada y Jenna asintieron con la cabeza y se acercaron la una a la otra hasta que sus hombros se tocaron. Vistas de ese modo, la hermandad no poda negarse. No lo comprendo dijo Amalda colocndose frente a ellas. Sammor la sigui. An te falta al menos un ao para tu Noche de Hermandad. Las mujeres de la Congregacin Nill no habrn tenido tiempo para colocarte frente al espejo. No tenas ningn entrenamiento. Ni siquiera habas visto

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los ritos. Jenna se alz de hombros. Slo... slo ocurri les dijo. Skada se alz de hombros de forma an ms generosa. Su necesidad convoc a la ma les explic. Y yo respond. Todas guardaron silencio durante un buen rato; entonces una nia de cuatro aos se apart de las dems y fue a tirar de la manga de Jenna. Anna susurr con vehemencia. Hemos odo toser a un puma. Algunas de las pequeas estn asustadas. Y t no lo ests? pregunt Jenna arrodillndose a su lado. Skada fue con ella. No, Anna. T ests aqu. Por qu te llama Anna? pregunt Sammor. se no es tu nombre. La Anna es... comenz Amalda. Yo s quin es la Anna dijo Jenna. Lo que ya no s es quin soy yo. Rode a la nia con su brazo y Skada hizo lo mismo del otro lado. Cuntamelo otra vez, dulzura. Omos un puma en los bosques. Tosa de este modo. La nia realiz una imitacin notablemente buena de la voz del puma. El relato puede aguardar dijo Sammor. El puma, no. Amalda y yo lo mataremos para ti y esta noche uno de tus bebs dormir en una piel ms abrigada que la suya. Sin decir ms, ambas se alejaron del grupo. Cuntaselo a las dems dijo Jenna a la nia. Aguardaremos aqu hasta que regresen. Pero ya nadie debe preocuparse por el puma. En nuestra Congregacin decimos: Un puma que alardea una vez, es un puma que alardea con demasiada frecuencia. Nosotras tambin tenemos ese dicho, Anna dijo la nia batiendo las palmas antes de regresar rpidamente al crculo de nias. Una vez all, les dio el mensaje a todas y entonces se sentaron en el csped a aguardar. El puma no es el problema le dijo Jenna a Skada. Ni tampoco el recuento de lo ocurrido agreg Skada. El problema es el tiempo dijo Pynt desde su camilla. Cada minuto que pasamos aqu es un minuto menos de luna para andar. Ya no importa la luna dijo Skada. Ahora A-ma ayudar con la camilla. Tambin podris viajar de da si lo deseis. Si slo fusemos Amalda, Pynt y yo, avanzaramos tanto de da como de noche. Pero las nias estn exhaustas. Poca comida y menos sueo no es una dieta saludable. Son jvenes. Se recuperarn dijo Skada. Jenna se volvi hacia los rboles, oscuros y desaliados a la luz de la luna. Quisiera que nos fusemos de este lugar. Se encuentra demasiado cerca de los malos recuerdos.

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Y de una mala tumba agreg Pynt. En menos de una hora, Arnalda y Sammor regresaron trayendo la piel del puma entre ambas. Jenna esboz una sonrisa. Habis tardado poco les dijo. Era un puma pequeo respondi Amalda. La piel apestar, pero la limpiaremos mejor cuando estemos en casa. Nos preocupaba regresar lo antes posible. A nosotras tambin nos preocupaba lo mismo les contest Pynt. Dejaron caer la piel sobre los pies de Pynt y las nias se reunieron a su alrededor para tocarla, olvidando por el momento a sus hermanas bebs entre la hierba. Tocadla una vez les advirti Petra, y eso ser todo. Luego deberemos partir. En silencio y con solemnidad, las nias acariciaron la piel del puma. Entonces regresaron en busca de sus hermanas y formaron dos filas rectas. Amalda y Sammor sealaron al sur. Por ah es ms rpido. Adems, evitaremos cierto lugar. Qu lugar? pregunt Jenna. Una tumba marcada por una cruz roja. Encima de la cruz hay un yelmo con la forma de un perro enfurecido. Pero yo arroj ese yelmo al sepulcro exclam Jenna. Y quien sea que lo haya abierto primero decidi darle sepultura siguiendo sus propios ritos dijo Amalda. Primero? pregunt Pynt con voz dbil. Nosotras fuimos las segundas dijo Sammor. Os seguimos con una facilidad que habla muy mal de vuestro entrenamiento. Dejasteis un rastro de pisadas en crculo con frecuentes retrocesos. Haba niebla dijo Jenna. Si se haba propuesto dar una explicacin, ni Amalda ni Sammor lo tomaron de ese modo. Cuando seguimos vuestro rastro hasta el claro y hallamos esa tumba recin cavada, temimos lo peor. Pero todo lo que encontramos all dentro fue a un hombre robusto y desagradable dijo Sammor. Un hombre muerto dos veces agreg Amalda, a juzgar por sus heridas. Una vez en el muslo y otra... Jenna emiti un pequeo gemido. Por favor dijo Skada, Jenna no tiene estmago para estas descripciones. Apenas si tuvo estmago para hacerlo. Hice lo que deba hacer dijo Jenna. Pero no me produjo ningn placer, ni entonces ni ahora. Las nias aguardan. Podemos partir? Continuaron la marcha compartiendo con las nias lo ltimo que les

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quedaba del brod y de las frutas. A los bebs les dieron agua endulzada con la miel que Amalda y Sammor haban trado consigo. A lo largo del camino, primero Pynt y luego Skada, narraron los horrores ocurridos en la Congregacin Nill. Lo hicieron de la forma ms breve posible y atenindose slo a los hechos, de tal modo que el rostro plido de Jenna pudiese volver a recobrar su color. Amalda y Sammor no interrumpieron el recuento en ningn momento para no hacerlo ms largo. Y al final, las cinco guardaron silencio ya que no haba palabras que brindasen consuelo despus de semejante historia. Tuvieron cuidado de no permitir que las nias oyesen nada de ello, y las dejaron en manos de los alegres juegos de Petra. Al fin el camino del sur se introdujo en los bosques y tanto Skada como Sammor desaparecieron, por lo que la camilla tuvo que ser transportada entre Amalda y Jenna. Guardaron silencio hasta bien entrada la maana, cuando condujeron a las nias bajo un peasco en un gran campamento circular, con la camilla de Pynt en el centro. Durmieron all, al pie de El Viejo Ahorcado, cuyo rostro ancho y rocoso las observ hasta el atardecer. Las nias tenan hambre y una o dos se quejaban por ello, a pesar de las advertencias de Petra y de las muchas canciones que les haca cantar. Todas estaban agotadas por la interminable caminata y al final Jenna y Amalda permitieron que las ms pequeas se turnaran para viajar sobre sus hombros. Pynt llevaba a varias de los bebs en su camilla, liberando a las nias mayores de la pesada carga. De este modo, el grupo de treinta y seis mujeres y nias lleg hasta los portales de la Congregacin Selden, flanqueado por dos silenciosas centinelas que no haban formulado preguntas para no demorarlas ms. Los portones fueron abiertos de inmediato, ya que las puertas de una Congregacin nunca permanecan cerradas para las nias, y las mujeres de Selden bulleron a su alrededor alzndolas en sus brazos. Luego las guiaron hasta la cocina para que comiesen algo. Jenna saba que en los baos de la Congregacin el agua se mantendra caliente durante toda la tarde, y ya poda sentirla sobre su espalda y sus piernas fatigadas. Jenna rode a Petra con el brazo. Vamos, mi buena mano derecha, despus de que comas un poco de guisado y te des un buen bao, t y yo tendremos que ir a hablar con la Madre. Lo dijo de forma despreocupada, aunque sinti un nudo en el estmago ante la idea. Al mirar a Petra, not con sorpresa que haba lgrimas en sus ojos. Estamos a salvo aqu, Anna? pregunt la nia en un susurro. S, Petra respondi Jenna. Y las nias tambin porque t has sabido cuidarlas. La Diosa sonre dijo Petra. Su voz era como un eco de la sacerdotisa de seis dedos.

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Jenna se apart un poco y murmur para s misma: La Diosa re, y no s si me gusta el sonido. Qu has dicho? pregunt Petra. Sin responder, Jenna la gui hasta una silla en la cocina. Donya coloc frente a ella dos cuencos de guisado y unos panes untados con mantequilla y mermelada de frambuesa. Amalda no permiti que nadie les formulara preguntas mientras coman, y luego llev a Pynt con la enfermera. Kadreen revis su hombro y su espalda mientras Pynt engulla otro cuenco de guisado. Un buen trabajo dijo Kadreen con su seriedad habitual. No perders el uso del brazo, lo cual suele ocurrir cuando la herida atraviesa el msculo. Pero tendrs que ejercitarlo en cuanto te sea posible. Y eso cundo ser? pregunt Pynt. Yo te lo dir respondi Kadreen, y ser antes de lo que t o tu brazo querris. Trabajaremos en ello las dos juntas. Pynt asinti con la cabeza. Quedar una cicatriz muy visible dijo Kadreen. Amalda sonri. Las cicatrices de una guerrera son el rostro de un recuerdo, el mapa de su coraje. Pynt vacil unos momentos, y luego alz la vista hacia su madre. Ya no soy una guerrera, A-ma. He visto suficiente muerte para veinte guerreras, a pesar de que mi mano slo produjo una herida y sta fue en el muslo. Sin embargo, fui portadora de muerte, como si hubiese llevado una especie de contagio. El rostro de Amalda se torn plido. Pero... Me decisin est tomada, A-ma. Y no es para avergonzarte. Pero en mi Noche de Hermandad, elegir atender a las nias como Marna y Zo. Soy buena con ellas, y con tantas criaturas nuevas en la Congregacin, habr necesidad de m. Amalda comenz a hablar otra vez, pero Kadreen alz la mano. Escchala, Amalda. Existen cicatrices que no podemos ver, y sas curan lentamente, si es que alguna vez lo hacen. Yo lo s. Yo misma las tengo. Amalda asinti con la cabeza y volvi a mirar a Pynt. Ests cansada, nia. Estoy cansada, madre ma. pero no es sa la razn por la cual digo lo que digo. Si las hubieses visto en el final, a todas las mujeres hermosas y fuertes de la Congregacin Nill: las hermanas una junto a otra. Jenna llev mi camilla al vestbulo y a la cocina para que pudiramos despedirlas. Ella dijo... y lo llevar conmigo para siempre... que debamos recordar. Porque si olvidamos, sus muertes no habrn tenido ningn significado. Hermanas

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una junto a otra. Baj la vista y observ la camilla como si hubiese podido ver algo all. Entonces apart el cuenco y llor. Amalda se sent sobre la camilla y pas la mano por el cabello rizado de Pynt. Si se es tu deseo, corazn de mi corazn. Si se es tu deseo, nia a quien he llevado en mi pecho, entonces eso es lo que ser. Siempre sers una pequea obstinada. Calla. Calla y duerme. Ests a salvo aqu. Pynt se volvi hacia ella y la mir con los ojos todava llenos de lgrimas. Pero A-ma, no lo comprendes. Nunca volver a sentirme segura. Eso es lo peor de todo. Sin embargo, dedicar mi vida a la seguridad de las pequeas para que no tengan que volver a sentirse como yo. Oh, A-ma... De pronto se sent y la rode con sus brazos, sin preocuparse por el dolor en su hombro y su espalda, y se estrech contra ella como si nunca fuese a dejarla marchar.

LA BALADA:
La Balada de Blanca Jenna Partiendo de maana y adentrndose en la noche, Treinta y tres cabalgaron dispuestas al combate, Al temible adversario haran huir al galope, Guiadas por la mano de Jenna. Treinta y tres cabalgaron una junto a otra, La luz de la luna les proporcionaba vigor. Luchad hermanas mas, les gritaba Jenna, Luchad por la Gran Blanca Alta. La sangre fluy rpida, como un buen vino tinto, Y las hermanas formaron un frente de combate. Reclamar como ma la posesin de este reino, Y lo har por el corazn de Alta! Treinta y tres hermanas partieron ese da, Para acorralar al temible enemigo en la baha, Pero nunca ms recorrieron este camino, Guiadas por la mano de Jenna. Sin embargo, algunos dicen que, en las noches ms oscuras, Puede orse a las hermanas luchar. Y vers un reflejo de intensa blancura:

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La larga trenza blanca de Jenna.

EL RELATO:
El bao haba sido un gran alivio y Jenna se durmi en el agua caliente y perfumada. Libre del confinamiento de la trenza, la cabellera se esparca como un alga marina. Petra cogi un mechn que flotaba sobre su pecho y aguard a que Jenna hablase. Al fin, incapaz de esperar ms, pregunt: Cmo es vuestra Madre Alta? Deber estudiar con ella. Jenna abri los ojos y observ el cielo raso de madera. Tard un largo rato en responder, y el silencio se extendi entre ellas como una cuerda tensa. Dura dijo finalmente. Inflexible. Una roca. Una Congregacin debe ser construida sobre una roca slida dijo Petra lentamente. Jenna no respondi. Pero una puede hacerse dao contra una piedra inflexible continu Petra con un pequeo suspiro. Nuestra Madre siempre deca que una sacerdotisa no deba ser de roca sino de agua. Que existe un flujo y un reflujo en una Congregacin. Nuestra Madre Alta... ... est muerta dijo Jenna con mucha suavidad. Y la culpa es ma. Petra sacudi la cabeza. No, no Jo-an-enna. No existe culpable. Nada de culpa, nada de vergenza, deca siempre Madre Alta. Y ella me habl respecto a la Anna. Estudiar para ser una sacerdotisa es aprender las profecas. Si t eres la Anna... Lo soy? Petra trat de sonrer. Yo creo que lo eres. Pero lo sabes? Lo sabr dentro de cien aos dijo Petra. Lo sabr maana. Qu clase de respuesta es sa? pregunt Jenna con disgusto. Es la frase de una sacerdotisa, son slo palabras sin significado. Golpe el agua con la mano, salpicndolas a ambas. Petra se enjug el agua de los ojos y respondi: Eso es lo que nuestra Madre Alta deca. Se refera a que debemos actuar para el momento en que vivimos, y dejar las respuestas para aquellas que vendrn despus. Y yo creo en ello. Jenna se puso de pie y el agua le cubri hasta las caderas.

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Con su cubierta de delicado cabello blanco, su cuerpo pareca brillar en la penumbra de la habitacin. Quisiera poder creerlo. Deseara saber en qu creer. Petra se alz a su lado, con el agua ms arriba de la cintura. Jenna, una profeca slo sugiere, no dice. Slo puede ser leda con exactitud mucho despus. Nosotras, quienes las vivimos, debemos leerlas sesgadamente, de soslayo. sas eran palabras de Madre Alta. Petra sacudi la cabeza. No son tan slo palabras, Jenna, sino el alma de todo. Si t eres la Arma, entonces tiene mucho por hacer. Si no lo eres, de todos modos debes hacerlo, pues los hechos ocurrirn aunque creas o no en ellos. Hay que avisar a las Congregaciones. Coloc la mano sobre el brazo de Jenna. Y esta Congregacin tambin debe ser puesta sobre aviso. Jenna recogi su cabello con fuerza, lo trenz rpidamente y lo at con una cinta. Entonces se ech la trenza hacia atrs y esboz una sonrisa. Haba esperado demorar el momento. El momento de qu? De hablar con la roca. Yo estar all, Jenna. Y ser agua sobre piedra para ti. Ya lo vers. Agua sobre piedra murmur Jenna. Me gusta eso. Se pusieron las ropas limpias que les haban dejado preparadas y, cogidas del brazo, salieron al vestbulo. Pero el agua caliente les haba quitado la poca fuerza que les quedaba despus de la larga caminata y, antes de que las llamaran a ver a Madre Alta, ambas se haban dormido profundamente sobre la cama de Jenna. sta despert una sola vez en el transcurso de la tarde, cuando Amalda vino a buscarlas y en lugar de ello acomod a Petra en la antigua cama de Pynt. Amalda estaba sentada, incmoda, en la habitacin de la sacerdotisa. Aguardaba a que la Madre hablase y hubiese querido que fuese de noche para que Sammor estuviese a su lado. Le haba explicado la fatiga de las nias y, tomando su lugar, le haba narrado los hechos a Madre Alta. Su relato haba sido breve y sin interrupciones. Aunque haba algunas cosas que no saba ni comprenda, lo haba contado sin los adornos propios de las guerreras, sabiendo que se era el momento de la verdad y no el de las baladas. Madre Alta la escuchaba con los ojos cerrados, una mala seal, moviendo la cabeza en comentarios ilegibles. Amalda no saba si estaba enfadada, triste o complacida con la historia. Lo que era seguro es que estaba emitiendo un juicio. Madre Alta siempre realizaba juicios privados, y las decisiones que tomaba despus parecan escritas en piedra. Amalda nunca haba desafiado aquellos juicios en voz alta, aunque algunas, como Catrona, solan intercambiar palabras duras con la sacerdotisa. Siguiendo el ritmo de la respiracin de Madre Alta, Amalda trat

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infructuosamente de concentrarse en un fragmento del cntico para calmarse. Pero todo lo que vena a su mente era el rostro apenado de Pynt. Amalda! La voz dura y autoritaria de Madre Alta la trajo de vuelta al presente. Esta noche oiremos la historia por las bocas de las tres que la vivieron: Jo-an-enna, Marga y esa joven Petra. Escucharemos para saber la verdad y para descubrir lo que, de forma inadvertida, puedes haber dejado pasar. Amalda asinti miserablemente, tratando de recordar lo que poda haber omitido en la historia, y no pudo recordar una palabra de lo que haba dicho. Las dems... los bebs y las nias continu Madre Alta, se irn a la cama y se cuidarn la una a la otra hasta que hablemos. Todas deben conocer el horror y la vergenza de esto. Todas. El rostro de Madre Alta pareca haber adoptado un aspecto feroz, y Amalda record a un zorro entre las gallinas. Cada vez se senta ms incmoda. Deseaba discutir, pero, sin Sammor para respaldarla, se senta incapacitada para la tarea. Por lo tanto no dijo nada y aguard alguna seal que indicase que la sacerdotisa haba terminado de hablar. Despus de un momento de silencio, Amalda se puso de pie. Madre Alta la despidi con un movimiento de la mano y Amalda abandon la habitacin, aliviada al poder estar fuera de los confines de aquellas paredes. En cuanto la puerta se hubo cerrado detrs de Amalda, Madre Alta se puso de pie. Alisando su falda de lana, inspir profundamente y se volvi hacia el espejo. Apart la tela que lo cubra y se mir durante un largo momento. Una extraa familiar le devolvi la mirada. Debo creerle? le pregunt al espejo. Por qu iba a mentir? Sacudiendo la cabeza lentamente, consider la pregunta. No, Amalda no miente. No tiene ingenio para eso. Slo repite lo que Jenna le cont, una vergonzosa historia. Pero y qu hay si existe una mentira en alguna parte del relato? O un ocultamiento? El Libro es claro en que: Una mentira puede arruinar mil verdades. (Aguard, como si esperara que el espejo le respondiera, y entonces extendi las manos hacia el cristal. La marca azul se duplic antes de quedar oculta, y alrededor de su palma el espejo se nubl formando una huella fantasmal.) Oh, Gran Alta, t que bailas de estrella en estrella, yo creo y no creo. Deseo ser la Madre de la Anna, pero temo al final que viene con ella. He tenido una buena vida. He sido feliz aqu. Tal como t has dicho en el Libro: Es una necia quien anhela el final, y una mujer sabia la que anhela el comienzo. Si la niego, cometer un error? Ella no es ms que una nia. La he visto crecer. Es cierto que he visto algo peculiar en Jenna. Pero dnde est la corona de gloria? Dnde estn las voces que gritan: "bendita,

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bendita, bendita"? Elegir de forma equivocada es declararme a m misma una necia. Y al igual que la necia de la historia, que aprende a jugar cuando todos los jugadores se han ido a casa, se reirn de m si me equivoco. Lo harn las mujeres que se encuentran bajo mis rdenes. T sabes, Gran Alta, que no soy una necia. Quit las manos del cristal y observ cmo las huellas de humedad se secaban lentamente. Alzando la vista al techo, exclam: He aguardado catorce aos para recibir una seal inequvoca de tu parte. Ahora, ahora es el momento. Dame esa seal. Pero era un da claro y no hubo ni truenos ni un arco iris, ni una voz proveniente del cielo. Si la Diosa le habl, lo hizo en un susurro. Madre Alta se coloc las manos sobre los ojos y trat de llorar, pero las lgrimas no brotaron. Levantndose primero, Petra cepill su larga cabellera y, despus de trenzarla, la recogi en una corona sobre su cabeza. Tena el vestido muy arrugado ya que haba dormido con l, y su mejilla derecha estaba marcada por la almohada. Sin embargo, se vea notablemente despejada y alegre. Por otro lado, Jenna se senta como si alguien le hubiese golpeado la cabeza y los hombros antes de arrojarla sobre el colchn. La cama tena un aspecto igualmente malo, con las mantas retorcidas a sus pies. La muchacha fue despertndose lentamente. Amalda estuvo aqu, aunque t no la oste dijo Petra cuando Jenna comenz a moverse. Esta noche habr una reunin durante la cena y deberemos contar lo ocurrido. Madre Alta estar all? Y Pynt. Y todas las mujeres. Y las nias? No quisiera contar lo que ocurri en la Congregacin Nill delante de ellas. Ya lo sabrn muy pronto, pero no de mis labios dijo Jenna. Se irn a la cama al cuidado la una de la otra. Petra fue a sentarse junto a Jenna en la cama. Pero yo estar en la reunin. De ese modo podremos contrselo todo a las hermanas. Todo, Jenna. Jenna se mir las manos y se pregunt por qu se las estara retorciendo de esa manera. No temas a tu destino, Anna dijo Petra colocando las manos sobre las de Jenna. No es al destino a quien temo dijo Jenna con brusquedad, apartando sus manos. -Entonces por qu ests enfadada? No lo estoy.

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Mira tus mantas insisti Petra sealndolas. Mira tu boca. Jenna se levant y, yendo hasta el cntaro con agua, se mir en la superficie cristalina. Sus ojos estaban rodeados por ojeras oscuras y sus mejillas se vean hundidas. En la boca tena una expresin amarga. Mientras se tocaba los labios con la mano derecha, sinti de pronto como si su boca lo hubiese olvidado todo, incluso el beso de Carum. Tengo el aspecto de nuestra Madre Alta dijo. Agua sobre piedra le record Petra. Jenna sonri y el rostro del cntaro le devolvi la sonrisa. Entonces se volvi hacia Petra. Estoy lista, creo. Petra extendi la mano. Hermanas dijo. Una junto a otra.

LA HISTORIA:
En todas las religiones del mundo abundan los cuentos populares y los mitos respecto a mujeres guerreras, o bien los avalares de sus diosas o de las encarnaciones femeninas de la deidad. Segn Herodoto, los griegos saban de tales mujeres, quienes, segn l deca, vivan en la costa norte de Asia Menor, en la ciudad de Themiscyra. La princesa hind que odiaba a los hombres, Layavati, era otro fenmeno semejante y conduca a un grupo de mujeres de la misma mentalidad. En Brasil, el Makurap del ro Guapor hablaba de una aldea de mujeres que mantenan a raya a los hombres. Y as podramos continuar. (Para una monografa ms extensa sobre el tema, vase La Explosin amaznica de J. R. R. Russ, Series Monogrficas de la Universidad de Pasden, N. 347.) Por lo tanto, no es extrao que la tradicin de los Valles Superiores e Inferiores haya conjurado a la Diosa Blanca, la Anna (lo cual significa blanca en la antigua lengua, segn Doyle), una herona. Pero esta guerrera amazona difiere en varios puntos importantes del mito clsico. Por ejemplo, la Anna de los Altitas no era adorada como una yegua ni asociada de ningn otro modo con los caballos, tal como ocurre con su contraparte continental y oriental. En realidad, en los pocos retazos de narrativa que han sido positivamente identificados como pertenecientes al perodo de Anna (vase el captulo del doctor Temple en Nativas de Alta: Bocas Cerradas en los Valles), sta se muestra temerosa de los caballos, o al menos confundida por ellos. En una batalla confunde a un caballo con un monstruo (... el demonio de dos cabezas salido de la niebla... es una estrofa de una moderna balada que, segn los eruditos, proviene de aquel perodo). En otra cae de una yegua torda en un barco, a los pies de su amante humano. Las modernas canciones obre la Anna que encontramos hoy en los Valles no son para lada heroicas, sino ms

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bien burlonas o antiheroicas. En algunos casos son directamente humorsticas. (Vase La Batalla de Anna y el Puma y Cmo la Guerrera Anna Cort Cabezas.) Por otro lado, Anna de Alta no odiaba en ningn modo a los hombres. Muchas de las baladas son canciones de amor que detallan sus relaciones bastante sensuales con una sorprendente variedad de ellos, siendo el ms notable (y anacrnico) el rey Langbrow. Existe una cancin ertica homosexual respecto a su mejor amiga, Margaret, quien muere de amor por ella mientras la Anna vuelve a lanzarse a la batalla. Se puede decir, sin embargo, que la Anna de los Valles no era un personaje histrico sino slo una figura mtica popular. Que haya existido una tal Anna o Jenna o Jo-hanna que se embarcaba en batallas campales por el bien de sus hermanas guerreras (tal como dice Magon en su sentimental ensayo Anna de los Mil Aos, Naturaleza e Historia, vol. 41), es un gran disparate. Es cierto que la palabra historia tambin significa relato, pero ningn estudioso confundira las dos. Por lo tanto, debemos ir ms da para encontrar el verdadero significado de la Anna de los Valles. Debemos hurgar en la misma psiquis de las islas antes de empezar comprender qu necesidades hicieron aparecer a una criatura con el poder de la Diosa Blanca Amazona durante las brutales y devastadoras Guerras del Gnero.

EL RELATO:
Durante toda la cena hubo una tensin que no se disipaba. Ni siquiera la charla de las nias lograba cambiar el clima sombro. Todas saban que Jenna, Pynt y Petra tenan mucho que contar. Pero desde la habitacin de Madre Alta haba llegado la orden de aguardar. Aguardar hasta que terminase la comida y las nias estuviesen en la cama; aguardar a que se elevase la luna para que estuviesen presentes las hermanas sombra. Ya haban escuchado tentadores fragmentos de la historia, procedentes de las nias mismas y de Amalda. Donya y sus cocineras se haban esmerado. Por todas partes haba lonchas de venado, ensaladas de varias clases y los deliciosos vinos que Donya guardaba del ao anterior. Pero la carne, los vegetales y el vino no produjeron su magia habitual. La tensin del comedor era tan palpable como la niebla en el Mar de Campanas. Y las mujeres estaban tan silenciosas como si en verdad un Demonio de la Niebla les hubiese tapado

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la boca. Jenna y Petra se hallaban en una pequea mesa separadas de las dems. Jenna daba vueltas a la comida en su plato como un gato jugando con su presa. Petra ni siquiera se molest en intentarlo, y permaneci con las manos sobre la falda observando en silencio el nerviosismo de Jenna. Ante las tres largas mesas se hallaba reunido el resto de las mujeres, y el nico sonido que marcaba el paso del tiempo era el de los cubiertos sobre los platos. Pero al fin la comida termin y Donya, disgustada por lo poco que haban comido, indic a sus muchachas que limpiasen las mesas, mascullando respecto al desperdicio de comida. Es mejor comer cuando tienes la comida delante que pasar hambre porque la comida se encuentra a tus espaldas dijo. Y era una porcin de sabidura que haba aprendido de uno de los hombres de los Valles. La utilizaba todo el tiempo y nadie le prestaba ninguna atencin. Madre Alta haba decidido comer en su habitacin, algo que sola hacer antes de las reuniones. Saba cmo utilizar la tensin en su propio provecho; cundo entrar en el comedor y cundo abandonarlo. Esta vez calcul su entrada para el momento en que la luna comenzaba a elevarse y las hermanas sombra empezaban a hacer su aparicin. De pie junto a la puerta, con su propia hermana sombra y el cabello trenzado con flores primaverales, Madre Alta alz las manos en una bendicin. Su hermana hizo lo mismo. El movimiento fue brusco y autoritario, y todas las mujeres de la Congregacin inclinaron la cabeza con excepcin de Jenna. Ella fij la vista en el rostro de la sacerdotisa, y abra ya la boca para hablar, cuando Skada apareci a su lado delinendose rpidamente bajo la luna y las flameantes antorchas. La expresin en los ojos de Madre Alta fue de completa sorpresa. Jenna comprendi que Amalda, fuera lo que fuese que le haba contado a Madre Alta, haba dejado a Skada fuera de su relato. Entonces sonri y su hermana sombra hizo lo mismo. La sacerdotisa apart los ojos de ella y recit la bendicin con una voz endurecida por la sorpresa. Gran Alta, t que nos abrigas... La respuesta reson en el comedor. Con tu proteccin. Gran Alta, t que nos envuelves... En tu abundante cabellera. Gran Alta, t que nos reconoces... Como nica familia. Gran Alta, t que nos enseas... Y por primera vez, la voz de la

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sacerdotisa vacil. Pero slo Jenna pareci notarlo, ya que las mujeres respondieron de inmediato: Cmo llamar a la hermana. Recuperndose, Madre Alta finaliz la bendicin: Gran Alta, danos la gracia. Gran Alta, danos la gracia. Entonces las mujeres alzaron la vista con la expectativa brillando en el rostro. Al principio, slo unas pocas notaron a Skada, pero muy pronto todas murmuraban acerca de ello. Madre Alta avanz con movimientos lentos y majestuosos hacia su gran silln junto al fuego, como si la aparicin de una nueva hermana no tuviese importancia. Su propia hermana se sent en un silln un poco ms pequeo junto al de ella. Con un ligero movimiento de las manos, llamaron a las mujeres para que se acercasen a ellas. Todas las mujeres de Selden se reunieron en un semicrculo junto al hogar. Algunas se sentaron en el suelo mientras que otras, como Marna y Zo, se apoyaron contra las piedras de la chimenea. Jenna condujo a Petra hasta un lugar directamente opuesto al silln de la sacerdotisa. Skada las sigui. Todas aguardaron a que Madre Alta hablase. Hubo otro murmullo de excitacin cuando Pynt entr en la sala escoltada por Kadreen. Se apoyaba pesadamente en el brazo de la enfermera, pero caminaba erguida. Al ver a Jenna y a Skada, les gui un ojo. Entonces Kadreen la condujo hasta el hogar y Amalda y Sammor le acercaron un silln con mullidos almohadones. Pynt se hundi en l con alivio. Por unos momentos, slo se oy el crepitar del fuego. Jenna observ todos aquellos rostros queridos y familiares y de pronto las cabezas degolladas de las hermanas de Nill se deslizaron sobre ellas como mscaras. Al igual que el yelmo sobre el rostro ensangrentado del Sabueso. Jenna extendi la mano y entrelaz los dedos con los de su hermana. Slo ese contacto logr contener sus lgrimas. Madre Alta comenz a hablar en voz baja. Han pasado cuatro semanas desde que partieron nuestras jvenes hermanas, nuestras cuatro misioneras. Y en ese lapso de tiempo han ocurrido cosas que sacudirn los cimientos de nuestra acogedora Congregacin. Pero no soy yo quien os narrar los sucesos. Deben ser contados por aquellas que los conocen mejor: Jo-an-enna, Marga y Petra, de la Congregacin Nill. Esboz una sonrisa de serpiente y aunque pareci tratar de otorgarle cierta calidez, Jenna no vio nada de eso all. Entonces Jenna comenz el relato, partiendo de la confluencia de los dos ros donde ella, Selinda, Alna y Pynt se haban despedido. Habl de

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forma conmovedora de sus sentimientos al alejarse de ellas, y de cmo los bosques le haban parecido ms hermosos a causa de la separacin. Cuando lleg al momento del relato en que haba sido hallada por Pynt, sta la interrumpi. Desobedec los deseos de la Madre dijo Pynt. Me consideraba la hermana sombra de Jenna. Vosotras lo recordaris... siempre me llamasteis su sombra. Y llegu a convertirme en ella. No poda dejarla ir sin m. Pens que lo que Madre Alta haba pedido era un sacrificio demasiado grande, as que segu a Jenna. Si existe alguna culpa en todo esto, es slo ma. Madre Alta esboz una amplia sonrisa por primera vez, y Jenna pudo ver sus dientes de lobo. A su izquierda, Petra murmur: Nada de culpa, nada de vergenza. Como si el comentario de Petra la hubiese acicateado, Jenna retom el relato. Les habl de la niebla y del extrao sonido que haba resultado ser el Sabueso persiguiendo a Carum. De forma deliberada, no describi a Carum ms all de decir que se trataba de un prncipe. Si alguna not su omisin, nadie dijo nada. Pero durante esa parte de la narracin, Pynt baj la vista y esboz una sonrisa tonta. Al llegar a la muerte de Barnoo, Jenna vacil y fue Pynt quien volvi a tomar la palabra. Rpidamente, tan rpido como un cuchillo a travs de una garganta, lo cont todo. Durante esa parte, Jenna mir el cielo raso y record la sensacin de la espada en sus manos y el espantoso sonido que haba producido al penetrar en el cuello del hombre. Entonces la voz de Pynt se quebr y Jenna volvi a tomar el hilo de la historia en el entierro del Sabueso. Les habl de Armina y de Sarmina; las condujo con el relato hasta los portales de la Congregacin Nill y, cuando comenz a hablar de las inscripciones en los portales, Petra la interrumpi. Estbamos tan orgullosas de esos portales dijo. Eran de puro roble. Y tallados hace ms de cien aos por... por... No pudo continuar. Mordindose el labio, se apret las manos con tanta fuerza que sus nudillos se tornaron blancos. Mama y Zo se acercaron a ella de inmediato y la rodearon con sus brazos. Ese acto de ternura termin de desarmar a Petra y la nia comenz a llorar desconsoladamente. Con sus sollozos, las guerreras se sintieron tan incmodas que no supieron adonde mirar. Aunque no hablaron entre ellas al respecto, de pronto todas se encontraron mirando el cielo raso o los juncos del suelo. De manera inexplicable, Madre Alta continuaba sonriendo. Jenna pens que si segua con el relato todos la miraran a ella y Petra lograra controlar sus lgrimas. Por lo tanto, describi rpidamente los

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edificios de la Congregacin Nill. Aquellas que la haban visitado durante su misin asintieron con la cabeza. Entonces Jenna les habl sobre la escalera trasera y describi a la sacerdotisa de seis dedos que rega la Congregacin. El resto de la historia sali rpidamente: la herida de Pynt, la mutilacin de la mano del buey y el gran salto al Halla, donde ella y Carura haban estado a punto de morir. Mencion todo con excepcin del beso de Carum, aunque sin pensarlo se pos los dedos sobre la boca cuando les narr la despedida ante las murallas de la posada Bertram. Por el rabillo del ojo not que la mano de Skada permaneca sobre sus propios labios un poco ms de lo necesario. Y luego les cont sobre su regreso a la Congregacin Nill y lo que haba hallado all. Para cuando termin, algunas de las guerreras estaban llorando, y las que no lo hacan, tenan el rostro como de piedra o sacudan la cabeza lentamente, como si de ese modo hubiesen podido creer que no era cierto. Jenna dej de hablar despus de contar cmo haba bajado a la pequea Madre Alta en sus brazos. Se oy un profundo suspiro en la habitacin, pero la sacerdotisa no form parte de l. Se inclin hacia delante en su silln y su hermana sombra se movi con ella. Dime cmo has convocado a tu hermana sombra, cmo alguien tan joven lo ha logrado. Acierto a comprender esto: pensaste que habas perdido una sombra y necesitabas otra. Pero necesito saber cmo lo hiciste. Ya que si t puedes hacerlo, es posible que otras tambin. Es una brecha que debe ser reparada. Jenna contuvo el aliento. No lo haba pensado de ese modo... que habiendo perdido a Pynt y Carum necesitaba un reemplazo. Skada era slo eso? Una pobre sustitua? Pero de pronto Skada roz su hombro y ella se volvi un poco para mirarla de soslayo. Ten cuidado susurr Skada, o te hars dao contra ese corazn inflexible. Jenna asinti con la cabeza y su hermana hizo lo mismo, con un movimiento tan ligero que nadie pudo haberlo notado. Yo llam y ella respondi dijo Jenna a la sacerdotisa. Hubiese aparecido antes si ella me hubiera llamado antes agreg Skada. Timonees Jenna habl sobre el hallazgo de Pynt y las nias, en las habitaciones ocultas. Cont cmo las haba sacado de la Congregacin, atravesando los prados hasta llegar a casa. Petra, que ya tena los ojos secos, comenz a hablar. Jo-an-enna os ha dicho lo que ha ocurrido, pero no quin es ella. Mi Madre Alta la ha identificado. Ahora su Madre debe decirle lo mismo.

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Madre Alta volvi la cabeza girando todo el cuerpo lentamente, como si una montaa hubiese girado. Observ a la nia con ira, pero Petra mantuvo su mirada desafiante. A qu te refieres? pregunt Donya. Pero Catrona se volvi hacia la sacerdotisa. Dnoslo, Madre. Haba un extrao desafo en su voz. Dnoslo repitieron las otras mujeres. Al notar que perda el control sobre ellas, Madre Alta se apoy contra el respaldo del silln y alz las manos para que se viera el signo azul de la Diosa. Su hermana la imit, y las cuatro palmas mostraron la poderosa seal ante la habitacin silenciosa. Cuando tuvo toda su atencin, aguard un momento ms y luego comenz: Lo que la joven Petra quiere decir respondi acentuando la palabra joven, es que existe una leyenda respecto a la Anna, la encarnacin blanca de la Diosa, que an se cuenta en algunas de las Congregaciones ms atrasadas. Petra sacudi la cabeza. Nill no era ninguna comunidad atrasada. Y la Anna no es ninguna leyenda, Madre, t bien lo sabes. Es una profeca. Avanz dos pasos en el semicrculo, mir a las mujeres para atrapar su atencin y comenz a recitar la profeca en aquella voz montona que utilizaban las sacerdotisas: La criatura blanca como la nieve, Se transformar en una alta doncella, Al buey y al sabueso doblegar, Al oso y al puma har inclinar. Santa, santa, santa. Nadie se movi mientras Petra continuaba. No fue Jenna un beb blanco transformado ahora en una doncella muy alta? No han cado ya ante ella el Toro y el Sabueso? Hubo un murmullo de aprobacin entre las mujeres, pero antes de que se acallara por completo, Petra continu: Ser ella quien anuncie el final, Que a las amigas har separar. Todos los hermanos se habrn de doblegar, Y as volveremos a comenzar. Santa, santa, santa. Qu es ese verso? pregunt Madre Alta. Nunca lo haba escuchado.

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Crees que los he inventado? pregunt Petra. Y siendo tan joven? Los murmullos bajos de las mujeres volvieron a comenzar. Petra se inclin hacia la sacerdotisa y habl como si slo se dirigiese a ella, aunque su voz reson en la habitacin. Nunca ha existido un final ms terrible que el de la Congregacin Nill, donde fueron separadas hermana de hermana, madre de hija. Lo rechazo! rugi Madre Alta por encima de las mujeres, que ahora discutan abiertamente. Lo rechazo por completo. He pedido a Gran Alta que me diese una seal y ella no me ha dado ninguna. Los cielos no braman. La tierra no se estremece. Y todo esto se prometa en las escrituras. Mir a su alrededor con un gesto suplicante en las manos. No fui yo misma quien busc la verdad en todo ello? Fui yo quien hace catorce aos sigui el rastro de Selna y de Marjo. S, yo, una sacerdotisa. En la aldea de Slipskin hall a un granjero que vomit toda la historia entre mis brazos. Esta nia, esta criatura a quien vosotras llamis un milagro, era suya. Haba nacido entre los muslos muertos de su madre. se es el acto de una encarnacin de Alta? Tambin mat a la comadrona. Y fue quien caus la muerte de su madre adoptiva. Decidme, todas vosotras habis parido o adoptado a una nia, es sta la Sealada a quien seguirais? Quieres culpar a la criatura por la muerte de su madre? Quieres avergonzar a la inocente? Nada de culpa, nada de vergenza... est escrito en el Libro dijo Petra. Pero su voz, siendo an la de una jovencita, fue dbil comparada con las modulaciones de Madre Alta. La sacerdotisa se puso de pie y su hermana se levant con ella. Os negara yo un milagro semejante? Creis que os ocultara a la salvadora? Al ver que las mujeres vacilaban, aprovech para continuar Quin es ella? Yo os dir quin es. Es Jo-an-enna, una nia de esta Congregacin. La habis visto escupir la papilla cuando era un beb. Habis cambiado sus ropas sucias. La habis cuidado cuando ha tenido fiebre y le habis limpiado la nariz. Ella es vuestra hermana, vuestra hija, vuestra amiga. Qu ms querrais que fuese? Jenna observ lentamente el mar de rostros que la rodeaban. No poda leer lo que estaba escrito en ellos. Concentrndose en s misma, comenz con los cnticos respiratorios y una vez ms sinti aquella extraa ligereza. Abandonando las ataduras de su cuerpo, se elev por el aire para observar a aquellas que discutan abajo. En aquel otro estado, todo estaba en silencio y ella poda ver a cada mujer en forma pura. Y lo que con ms claridad vea era a s misma. Su cuerpo era como el de las dems, y sin embargo en el ncleo haba una diferencia, un punto blanco y sosegado. La converta eso en una salvadora, una encarnacin, la Anna? No lo saba.

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Pero lo que ahora pareca claro era que Petra tena razn. Los sucesos se produciran tanto si crea como si no crea en ellos. Poda ser arrastrada, posiblemente ahogada como una nia en el Halla. O poda cavar un canal para controlar las aguas como haban hecho los pobladores de Selden con la inundacin. Era as de simple. Jenna volvi a deslizarse en su cuerpo y abri los ojos. Avanzando hasta el centro del semicrculo alz la mano derecha. Skada hizo lo mismo. Hermanas comenz con voz temblorosa. Escuchadme. Yo soy la Anna! Soy la mano derecha de la Diosa. Ir a advertir a las Congregaciones que el momento del final, el momento del comienzo, es inminente. Soy la Anna. Quin ir conmigo? Durante un largo momento todas guardaron silencio. De pronto, Jenna temi que la sacerdotisa hubiese ganado quedando ella aislada de todas, ahora y para siempre. Entonces Pynt dijo: Si fuera capaz, ira contigo, Anna. Pero mi lugar est aqu, ayudando con las nias incluso mientras me curo. Yo ir contigo, Anna exclam Petra, pues conozco la profeca, aunque no s cmo utilizar una espada. Y yo dijo Catrona. Junto con mi hermana. sta asinti con la cabeza. Nosotras tambin iremos dijeron Amalda y Sammor. Jenna las mir y sacudi la cabeza. No, mis queridas madres. Vosotros debis quedaros. La Congregacin Selden necesita prepararse para lo que vendr pronto. El tiempo del final. Vuestros brazos son necesarios aqu. Yo ir con Petra y con Catrona y, cuando haya luna, tendremos a nuestras hermanas sombra con nosotras. Despus de todo, somos mensajes, no una turba. Entonces se volvi hacia la sacerdotisa. Marcharamos con tu bendicin, Madre, pero partiremos con o sin ella. Hundida en su silln, de pronto Madre Alta pareci vieja. Agit la mano en una dbil seal que pudo haber sido una bendicin. El movimiento de su hermana fue ms dbil an. Ninguna de las dos habl. Conozco el camino a casi todas las Congregaciones dijo Catrona. Y s dnde hay un mapa. Y yo conozco todas las palabras que deben ser dichas agreg Petra. Jenna ri. Qu ms puede querer una salvadora? Una espada podra serle til dijo Skada. Y tal vez un cierto sentido del absurdo. No se necesit ms de una hora para que estuvieran armadas y aprovisionadas, y Donya se super a s misma con los fardos y paquetes. Pareca dispuesta a alimentar a todo un ejrcito, pero nadie poda decirle

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que no. Skada se acerc a Petra mientras observaban cmo envolvan la comida. No es extrao que Madre Alta no conociese esa segunda parte de la profeca? murmur. Petra sonri. En absoluto. Yo misma la invent. En la Congregacin Nill era famosa por recitar poemas improvisados. Entonces abandonaron la Congregacin y salieron al camino que las inscribira en la historia. Un camino iluminado por la luna menguante en una noche clara donde brillaban cientos de miles de estrellas. Cuando las cinco se alejaron por el sendero, las mujeres de la Congregacin Selden emitieron el largo sonido ululante que era en parte plegaria, en parte canto fnebre y en parte despedida.

EL MITO:
Entonces Gran Alta deposit sobre la tierra a la reina de las sombras y a la reina de la luz ordenndoles que partiesen. Y vosotras dos llevaris mi rostro dijo Gran Alta. Hablaris con mi boca. Y obedeceris mis rdenes para siempre. Donde una pisaba, se encenda el fuego y el suelo quedaba abrasado bajo sus pies. Donde pisaba la otra, caa la lluvia anhelada y crecan los capullos. As fue y as ser. Bendita sea.

Aqu finaliza el Libro I: Hermana Luz, Hermana Sombra.

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LA MSICA DE LOS VALLES

The babe as white

as snow,

A maid - en tall shall

grow, And ox and hound bow low.

And bear and cat al

so

Ho ly,

ho ly,

ho ly.

Profeca
La criatura blanca como la nieve se transformar en una alta doncella /Al buey y al

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sabueso doblegar. Al oso y al puma har inclinar / Santa, santa, santa.

Lord Gorum Plaintively

O where have you been all day, Go -rum, my son?

The

bull,

the

bear , the

cat and the hound, (2.)

Where have you been all day, my pret - ty one?

And the

broth - ers have pull - ed me

down.

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1. Ive been far afoot, with my staff in my hand, The bull, the bear, the cat, and the hound, I have been out walking my dead father's land, And the brothers have pulled me down.

2. I looked in the mountains, I looked in the sea, The bull, the bear, the cat, and the hound, A-looking for someone a-looking for me, And the brothers have pulled me down.

3. What have ye for supper, Lord Gorum, my son? The bull, the bear, the cat, and the hound, What have ye for supper, my pretty young one? And the brothers have pulled me down.

4. The nothing for supper and nothing to rise, The bull, the bear, the cat, and the hound, But fed on the look in my own true love's eyes, And the brothers have pulled me down.

5. What will ye leave to that true love, my son? The bull, the bear, the cat, and the hound. What will she leave you, my handsome young one? And the brothers have pulled me down.

6. My kingdom, my crown, my name, and my grave, The bull, the bear, the cat, and the hound, Her hair, her heart, her place in the cave, And the brothers have pulled me down.

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Lord Gorum
Dnde has estado hoy, Gorum, hijo mo?/ El toro, el oso, el puma y el sabueso, /Dnde has estado hoy, hermoso hijo?/ Y los hermanos me han hecho caer.

Lejos me he marchado sosteniendo mi cayado, / El toro, el oso, el puma y el sabueso, / He andado por las tierras de mi difunto padre, / Y los hermanos me han hecho caer.

He buscado en las montaas, he buscado en el mar, / El toro, el oso, el puma y el sabueso, / Buscando a alguien que me buscase a su vez, / Y los hermanos me han hecho caer.

Qu has cenado esta noche, Lord Gorum, hijo mo?/ El toro, el oso, el puma y el sabueso, / Qu has cenado esta noche, hermoso pequeo mo?/ Y los hermanos me han hecho caer.

No he tomado nada en la cena, ni tampoco al despertar, / El toro, el oso, el puma y el sabueso, / Pero me he nutrido en la mirada de los ojos de mi amor verdadero, / Y los hermanos me han hecho caer.

Y qu le dejars a ese amor verdadero, hijo mo? / El toro, el oso, el puma y el sabueso, / Y qu habr de dejarte ella a ti, hermoso pequeo mo?/ Y los hermanos me han hecho caer.

Mi reino, mi corona, mi nombre, mi tumba, / El toro, el oso, el puma y el sabueso, / Su cabello, su corazn, su sitio en la gruta, / Y los hermanos me han hecho caer.

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Cancin de cuna para el beb del puma

Calla, pequeo puma. / Duerme en tu cubil. / Yo cantar sobre tu madre, / que acun a la hermosa Jen. Yo cantar sobre tu madre, / Que cubri la piel dejen. / Carne de tu carne, / Para que duerma la dulce Jen.

Duerme, pequeo gatito, / Acaso vayas a soar / Con conejos y faisanes / Y truchas en el arroyo. Pero Jenna soar / con las sombras y la luz. / Tu madre la proteger / De la noche fra.

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The Ballad of White Jenna


With Spirit

Out of the morn - ing, in - to the night, Thir - ty and

three rode off to the fight To put the dread ed

foe to flight Led by the hand of Jen -na..

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Thirty and three rode side by side, And by the moonlight fortified. "Fight on, my sisters," Jenna cried. "Fight for the Great White Alta." The blood flowed swift, like good red wine, As sisters took the battle line. "This kingdom I will claim for mine And for the heart of Alta!" Thirty and three rode out that day To hold the dreaded foe at bay, But never more they passed this way, Led by the hand of Jenna. Yet still, some say, in darkest night, The sisters can by heard to fight And you will see a flash of white The long white braid of Jenna.

La balada de la Blanca Jenna


Partiendo de maana y adentrndose en la noche / Treinta y tres cabalgaron dispuestas al combate. / Al temible adversario haran huir al galope, / Guiadas por la mano de Jenna. Treinta y tres cabalgaron una junto a otra. / La luz de la luna les proporcionaba vigor. / Luchad, hermanas mas, les gritaba Jenna, / Luchad por la Gran Blanca Alta. La sangre fluy rpida, como un buen vino tinto, / Y las hermanas formaron un frente de combate. / Reclamar como ma la posesin de este reino, / Y lo har por el corazn de Alta! Treinta y tres hermanas partieron ese da, / Para acorralar al temible enemigo en la baha. / Pero nunca ms recorrieron este camino, / Guiadas por la mano de Jenna. Sin embargo, algunos dicen que, en las noches oscuras, / Puede orse a las hermanas luchar. / Y vers un reflejo de intensa blancura: / La larga trenza blanca de Jenna.

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The Ballad of the Selden Babe


with great expression A maiden went to Seldentown, A maid no more was she, Her hair hung loose about her neck, Her gown about her knee, A babe was slung upon her back, A bonny babe was he. "And will ye have your way wi' me, Or will ye cut me dead, Or do ye hope to take from me My long-lost maidenhead? Why have ye brought me far from town Upon this grass-green bed?" He never spoke a single word, Nor gave to her his name, Nor whence and where his parentage, Nor from which town he carne, He only thought to bring her low And heap her high with shame. She went into the clearing wild, She went too far from town, A man carne up behind her And he cut her neck around, A man carne up behind her And he pushed that fair maid down. But as he set about his plan, And went about his work, The babe upon the maiden's back Had touched her hidden dirk, And from its sheath had taken it All in the clearing's mirk.

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And one and two, the tiny hands Did fell the evil man, Who all upon his mother had Commenced the wicked plan. God grant us all such bonny babes And a good and long life span.

La balada del beb de Selden


No vayis al claro, jvenes doncellas / de vestidos dorados, / No vayis al claro, / de Seldentown. / Pues malvados son los hombres que os aguardan /para derribaros sin piedad. Una doncella fue a Seldentotun / y dej de ser doncella. / El cabello suelto alrededor del cuello, / el vestido en las rodillas, / Un beb penda de su espalda, /era un hermoso y rollizo beb. Fue sola basta el claro; /se alej demasiado del pueblo. / Un hombre se le acerc por detrs / y de un tajo cort su cuello. / Un hombre se le acerc por detrs / y derrib a la hermosa doncella. Y t hars lo que quieras conmigo? / O me matars de un tajo? / O lo que esperas es quitarme / mi virginidad hace tiempo perdida? / Por qu me has trado tan lejos del pueblo / hasta este lecho de hierbas verdes? El no pronunci palabra, jams dijo su nombre, / Tampoco habl de su origen, / ni del pueblo del que haba venido. / Slo pensaba en derribarla /y arrastrarla en su vergenza, Ya presto a cumplir su plan, / y cuando comenzaba a hacerlo, / El beb a espaldas de la doncella / alcanz la daga oculta / Y la cogi de la vaina / en la oscuridad del claro. Y una y dos, las pequeas manos / derribaron al hombre malvado / Que ya en el vientre de su madre / haba concebido su perfidia. / Dios nos conceda a todas bebs tan hermosos / y que nuestra vida sea tan larga como dichosa.

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Alta's Song
With great feeling But from that mother I was torn, Fire and water and all, And to a hillside I was borne, Great Alta take my soul. And on that hillside was I laid, Fire and water and all, And taken up all by a maid, Great Alta save my soul. And one and two and three we rode, Fire and water and all, Till others took the heavy load, Great Alta take my soul. Let all good women hark to me, Fire and water and all, For fostering shall set thee free, Great Alta save my soul.

La cancin de Alta
Soy una nia, una nia nica, / Fuego, agua y todo lo dems, / En el seno de mi madre creada, / Gran Alta se lleve mi alma. Pero de esa madre arrancada fui, /Fuego, agua y todo lo dems, / A la ladera me condujeron, / Gran Alta se lleve mi alma. Y en esa ladera me abandonaron, / Fuego, agua y todo lo dems, / Donde me recogi una doncella, / Gran Alta salve mi alma. Y una y dos y tres caminamos, /Fuego, agua y todo lo dems, / Hasta que otras tomaron la pesada carga, / Gran A la se lleve mi alma. Que me escuchen todas las buenas mujeres, / Fuego, agua y todo lo dems, / Ya que la hermandad las har libres, / Gran A la salve mi alma.

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Venid vosotras, las mujeres


Venid vosotras, las mujeres de las islas, / Venid y escuchad mi cancin, / Ya que si slo contis trece aos, / No hace mucho que mujeres sois. Y si tenis tres veces veinte y diez ms, / Ya no sois mujeres a esa edad, / O al menos eso dicen los hombres alegres, / Que cuentan con tanta crueldad. Pero mujeres somos desde que nacemos, / Y lo seremos hasta la muerte, /Nosotras contamos de otra forma / Para permitir a los hombres mentir. Venid vosotras, las mujeres de las islas, / Venid y escuchad mi canto, / Ya que seremos mujeres toda la vida, /Donde la vida y el amor duran tanto.

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NOTA SOBRE LA AUTORA


Jane Yolen es una autora muy querida y apreciada por los lectores de fantasa de todas las edades. Con ms de un centenar de libros en su haber, ha escrito relatos y novelas para adolescentes, poesa, ensayos y tambin, ms recientemente, ciencia ficcin y novelas de fantasa para adultos. Ha obtenido gran cantidad de galardones por su obra, como el Premio Mundial de Fantasa en 1987 por su trabajo como editora, y los premios Kerlan, Daedalus, Golden Kite, la medalla Christopher y el premio Asan de la Mythopoetic Society. Uno de los ms recientes es la medalla Caldecott por su libro para nios OWL MOON (ilustrado por John Schienhorn), que ha sido un gran xito de ventas en la literatura infantil de 1988. Ha sido presidenta de la SFWA (Science Fiction Writers of America [Sociedad Norteamericana de Escritores de Ciencia Ficcin]) desde 1986 hasta 1988. Ha sido tambin profesora de literatura infantil en el Smith College y da muchas conferencias en escuelas y bibliotecas norteamericanas. Tiene gran fama como narradora de cuentos y especialista en relatos y msica popular. Desde 1988 dirige una coleccin de libros para nios y adolescentes en la editorial Harcourt Brace Jovanovich. La serie se titula A Jane Yolen Book/HBJ, en claro reconocimiento a la fama alcanzada por esta autora. Vive en la Granja Phoenix, en el oeste de Massachusetts, con su esposo, el doctor David Stemple, profesor de la universidad de Massachusetts, y con el menor de sus tres hijos. Es uno de los nombres ms respetados y apreciados de la literatura fantstica norteamericana. En su obra para adultos destacan TALES OF WONDER, CARDS OF GRIEF y MERLIN'S BOOK junto a la serie iniciada con HERMANA LUZ, HERMANA SOMBRA (1988), que finaliza en WHITE JENNA (1989). Otros de sus libros ms conocidos son THE PIT DRAGN TRILOGY y numerosos libros ilustrados, como DREAM WEAVER (con Michael Hague), NEPTUNE RISING (con David Wiesner) y THE GIRL WHO CRIED FLOWERS (con David Palladini). Tambin ha escrito un libro de ensayos sobre fantasa y folclore titulado: TOUCH MAGIC: FANTASY AND FOLKLORE in LITERATURE FOR CHILDREN. La ms reciente es Dove Isabeau (1989), un libro ilustrado por Denis Nolan, dirigido al pblico femenino adolescente.

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