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Ramas Asociadas La La Biotecnol

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Concepto y breve historia de la biotecnología La biotecnología, en un sentido amplio se puede definir como la aplicación de organismos, componentes o sistemas biológicos para la obtención de bienes y servicios. Esto significa que desde hace miles de años, la humanidad ha venido realizando biotecnología, si bien hasta la época moderna, de un modo empírico, sin base científica: La domesticación de plantas y animales ya comenzó en el período Neolítico. Las civilizaciones Sumeria y Babilónica (6000 años a.C.) ya conocían cómo elaborar cerveza. Los egipcios ya sabían fabricar pan a partir del trigo hacia el 4000 a.C. Antes de la escritura del libro del Génesis, se disfrutaba del vino en el Cercano Oriente: recuérdese que, según la Biblia, Noé "sufrió" (o disfrutó) accidentalmente los efectos de la fermentación espontánea del mosto de la uva (primera borrachera con vino). Otros procesos biotecnológicos conocidos de modo empírico desde la antigüedad: fabricación de queso cultivo de champiñones alimentos y bebidas fermentadas: salsa de soja, yogur, etc. tratamiento de aguas residuales Por supuesto, hasta la llegada de la moderna biología, y en muchos casos hasta el siglo XIX, la base de muchos de estos procesos era desconocida. De hecho, solamente en el siglo XVIII cobra cuerpo la idea de que la materia viva puede ser estudiada como la materia inanimada, es decir, usando el método experimental, con lo que se inicia el lento declive de las ideas vitalistas (creencias erróneas de que "la vida depende de un principio vital irreducible a otras ramas de la ciencia"), que aún darían sus últimos estertores casi al final del siglo XIX. Algunos hitos científicos que sentarían la base de la biotecnología contemporánea: Los primeros microscopistas, como van Leeuwenhoek y Hooke (siglo XVII) describen los "animálculos" que están fuera del alcance del ojo, si bien se tarda aún un par de siglos en captar la importancia de estas minúsculas criaturas. El descubrimiento de que las fermentaciones se debían a microorganismos se debe a la gigantesca figura de Louis Pasteur, en sus estudios realizados entre 1857 y 1876. En la última parte del siglo XIX existían ya instalaciones industriales para obtener etanol, ácido acético, butanol y acetona, aprovechando fermentaciones al aire libre en condiciones no estériles A finales del siglo XIX, la "edad de oro de la bacteriología" permite: mejoras importantes en las técnicas microscópicas el desarrollo de técnicas asépticas, la esterilización y la pasteurización la posibilidad de cultivar cada cepa microbiana sin mezclas con otras: cultivos puros en medios de cultivo de laboratorio. A comienzos del siglo XX la bioquímica y la microbiología convergen, estableciendo las bases enzimáticas y metabólicas de muchos procesos de fermentación. Se desarrollan procedimientos industriales para producir enzimas (invertasa, proteasas, amilasas, etc.). Desde la década de 1940, las técnicas de ingeniería química, aliadas a la microbiología y a la bioquímica, permiten la producción de antibióticos, ácidos orgánicos, esteroides, polisacáridos y vacunas. La penicilina comenzó a fabricarse en plena II Guerra Mundial, como resultado de avances importantes en técnicas de esterilización a gran escala, mejora de las instalaciones de fermentación (incluyendo la cuestión de la aireación), cultivo del hongo, etc. A partir de entonces se diseñaron estrategias para mejorar genéticamente las cepas microbianas industriales. Las décadas siguientes fueron de eclosión de producción de antibióticos así como de transformaciones de esteroides y de cultivo de células animales para la producción de vacunas antivirales. Las décadas de los 60 y 70 vieron la mejora de procesos de obtención de pequeños metabolitos como nucleósidos, aminoácidos y vitaminas. Los procesos de fermentación experimentaron mejoras con las técnicas de inmovilización de células y enzimas en soportes, y con la fermentación continua para obtener proteína de células sencillas (biomasa microbiana). Polímeros microbianos como xantanos y dextranos se obtuvieron industrialmente, con apliaciones en el campo de la alimentación (como aditivos).

se caracteriza por su capacidad de cortar y empalmar genes o fragmentos de ADN de organismos distintos.1. y en el uso de lenguajes y paradigmas comunes. creando nuevas combinaciones no existentes en la Naturaleza. La Ingeniería Genética (I. y para la mejora de la salud aditivos alimentarios Medio ambiente . etc. rayos X) o químicos. retrocruzamientos (un proceso largo y lento). cuando la Genética había resuelto el misterio de la naturaleza del material de la herencia. selección de los individuos con rasgos deseados.2.G. Son técnicas y herramientas con las que se puede modificar el ADN de acuerdo a diseños previos y objetivos concretos (de ahí el nombre popular de Ingeniería Genética). La biotecnología es intrínsecamente interdisciplinar La actual biotecnología es una empresa intensamente interdisciplinar. así como en que cada tipo de especialista comprenda los logros y limitaciones de las otras ramas biotecnológicas. La biotecnología presenta muchos campos de aplicación Dejando aparte el hecho ya reseñado de que las técnicas biotecnológicas (principalmente las genéticas) encuentran su primera utilidad en el avance de las propias Ciencias de la Vida. para nuestro provecho. podemos decir que el campo de utilidad es inmenso: Aplicaciones terapéuticas productos farmacéuticos: antibióticos vacunas hormonas terapias génicas Diagnósticos diagnósticos para salud humana diagnósticos para agricultura y ganadería ensayos para calidad de alimentos ensayos para calidad ambiental Alimentación mejora de procesos tradicionales de obtención de alimentos y bebidas nuevos alimentos y bebidas nutracéuticos: alimentos con perfiles determinados de nutrientes. 1. las posibilidades que había para actuar sobre dicho material eran limitadas: cruces entre plantas y animales de la misma especie (o de especies similares).). caracterizada por la reunión de conceptos y metodologías procedentes de numerosas ciencias para aplicarlas tanto a la investigación básica como a la resolución de problemas prácticos y la obtención de bienes y servicios.Pero incluso bien avanzado el siglo XX. 1. mejor llamada tecnología del ADN recombinante in vitro. Algunas de las ramas de conocimiento implicadas en la biotecnología: Microbiología Bioquímica Genética Biología celular Química Ingeniería (bio)química Ingeniería mecánica Ciencia y Tecnología de alimentos Electrónica Informática El avance de la biotecnología dependerá cada vez más de esta colaboración entre disciplinas. Debemos esperar a la década de los 70 para que surja un conjunto de técnicas de laboratorio revolucionarias que por primera vez permiten "tocar" de modo racional el sancta sanctorum de la vida. con ulterior búsqueda (selección o rastreo -screening) de alguna variante de interés (algo tedioso y frecuentemente infructuoso). mutaciones con agentes físicos (rayos UV. combinaciones que ponemos a trabajar en el interior de una variedad de organismos hospederos. desde el punto de vista de su aplicación comercial e industrial.

que hoy sigue pujante. ya que deben diseñar fermentadores de gran tamaño. muchos procesos biotecnológicos. habrá más cepas disponibles con propiedades potencialmente útiles para los humanos . Los altos costes (económicos y ecológicos) de las energías tradicionales pueden suponer un incentivo para buscar en la biotecnología procesos de producción más rentables. residuos celulósicos) es una gran promesa para evitar la dependencia de combustibles fósiles en ciertas partes del mundo. La obtención de energía de biomasa (p ej.. solo hemos investigado una pequeña parte de ella. La tecnología de fermentación cobró ímpetu a partir de los años 40 del siglo XX. y que se puede beneficiar de los nuevos enfoques. temperatura. la mayor parte de las otras áreas biotecnológicas requieren producir grandes cantidades de sustancias. como diagnósticos y productos terapéuticos. De cualquier manera. se incluyen en los procesos industriales los costes ecológicos (hasta ahora tenidos como "externalidades" por la teoría económica tradicional). en forma de nuevos fármacos y de plantas transgénicas con características novedosas. hormonas. con productos destinados a mejorar la salud y calidad de vida de la población. sobre todo microorganismos. tienen un triple núcleo: obtener el mejor catalizador biológico para una función o proceso específico obtener el mejor ambiente para la función de ese catalizador biológico. por lo que uno de los principales aspectos es el del "escalado" a esas grandes cantidades. la producción y uso de biomasa puede presentar muchas ventajas. oxígeno y otros gases. Esto supone un gran reto a los ingenieros. en los trópicos). uno de los pilares de la biotecnología es precisamente la microbiología (entendiendo esta en sentido amplio de biología microbiana). ya estamos viendo la entrada de nuevos productos. del orden de kilogramos a toneladas. De hecho. Dejando aparte las tecnologías de fabricación de vacunas. Parte de lo que hemos aprendido sobre el manejo de microorganismos se puede aplicar. Por ello. no podemos olvidar que ya antes existía otra biotecnología. pueden contribuir a una economía más "verde" (ecológicamente sustentable). al usar catalizadores biológicos que funcionan a bajas temperaturas y materias primas renovables. polisacáridos. consistente en separar y eventualmente purificar el material biológico producido Veamos cada uno de estos tres componentes: En la mayoría de los casos. muchas de las innovaciones que se están produciendo no son tanto de nuevos productos cuanto de mejoras en los procesos. y que en ellas se está logrando una fase de madurez auspiciada por los nuevos adelantos técnicos (p. para las que las biotecnologías permiten abrir nuevos mercados muy atractivos. de hecho. etc) por medio de microorganismos. Si además. 1. especialmente los que se realizan en entornos cerrados industriales. con modificaciones. Varias son las características que hacen atractivos a los microorganismos: la biodiversidad microbiana es gigantesca. que cada vez son más importantes en la biotecnología. la tecnología de las fermentaciones). como pH. Por lo tanto. Conforme los biólogos básicos aprendan a recuperar más biodiversidad y a conocerla.ej.. mediante una serie de diseños técnicos en los que es fundamental la ingeniería química procesamiento del material. ej. En los paises con condiciones climáticas apropiadas (p. al manejo de células de animales y plantas. agrícolas e industriales biorremedio y biorreparación producción de energía a partir de biomasa No podemos olvidar que muchas de las biotecnologías de las que nos beneficiamos son muy antiguas. Se espera que puedan sustituir a procesos químicos contaminantes. aunque la atención pública se ha centrado en la moderna biotecnología que usa técnicas de ADN recombinante. Los incentivos son aún mayores en el caso de la producción de sustancias de alto valor añadido.3 Los tres núcleos de la biotecnología Según John Smith (1996). enzimas. el catalizador biológico son células vivas. cuando se comenzaron a fabricar antibióticos y otras moléculas (ácidos orgánicos. Las biotecnologías. etc.tratamiento de residuos urbanos. las alternativas de base biológica pueden ser más favorables que muchas contaminantes que se están empleando. donde hay que controlar diversos parámetros.

sometida a controles rigurosos según normativas nacionales e internacionales. En Suecia eliminan los desechos contaminantes del . Por ejemplo. hoy en Europa la percepción pública ha logrado prácticamente una parada en las plantas transgénicas. de modo que las regulaciones estrictas desincentivan ciertos desarrollos biotecnológicos. consumidores. pH. De hecho este factor es tan importante que se puede convertir en limitante.1 Materias primas Las materias primas para alimentar los procesos biotecnológicos industriales pueden ser muy variadas. 2. de tubérculos como la tapioca o la patata. Esto hace que sea relativamente fácil usarlos como factorías microscópicas para obtener productos útiles en tiempos relativamente cortos. los microorganismos crecen rápidamente. pero el hecho de que en su mayoría se trate de materias naturales biodegradables las hace muy atractivas. como la producción de jarabes ricos en glucosa o fructosa. El segundo componente o núcleo de las biotecnologías estriba en el entorno industrial en que ponemos a funcionar las células o las enzimas.las capacidades metabólicas de los microorganismos. es importante que tales regulaciones sean realistas. ecologistas. Lo ideal sería emplear subproductos de otras empresas. Algunos aspectos clave en las biotecnologías 2. A todo esto tenemos que añadir que un factor importantísimo en el desarrollo de la biotecnología es la evaluación de la seguridad del producto. El ideal sería permitir todo aquello que aporte beneficios sin aumentar riesgos. pero no caer en el error de prohibir usos positivos solo bajo vagas ideas de riesgos no sustanciados. las regulaciones reflejan la percepción pública de los riesgos y promesas de la biotecnología. y para que sus características útiles sean estables en muchos casos. etc. etc. y no exijan más de lo que la evidencia científica sugiere. En Brasil usan la caña de azucar para fabricar bioalcohol (Gasohol) como biocombustible desechos ricos en almidón: de granos como el maíz. En esta parte de la biotecnología se requiere la colaboración estrecha entre los biólogos y los ingenieros de bioprocesos. y por otro regule adecuadamente aquellos ámbitos donde las dudas razonables hagan recomendables más restricciones. queda el área quizá más desconocida y compleja. empresas. y en muchos casos son fáciles de manipular desde el punto de vista genético. son las más amplias de todos los seres vivos. en buena parte imaginaciones y tergiversasiones de grupos de presión que pueden esconder agendas políticas ocultas. que por un lado no impida aplicaciones benéficas sin riesgos. una vez que se van complentando sus mapas y secuencias (actualmente existen varias decenas de genomas secuenciados). manteniendo en todo momento la preservación de la salud y el medio ambiente. recuperación eficiente del producto buscado. a pesar de los informes científicos que dicen que en la mayor parte de los casos. Habrá que llegar a un diálogo racional entre los diversos actores (científicos. con lo que el proceso se abarata y se eliminan problemas ambientales: se usan mucho desechos ricos en carbohidratos de ciertas industrias: melazas procedentes del procesamiento de caña de azúcar y remolacha azucarera. usados como endulzantes en alimentos y bebidas. en lugar del microorganismo. se puede recurrir a aislar alguna o algunas de sus enzimas. un entorno cerrado y controlado para que nuestros catalizadores biológicos hagan lo que queremos con la máxima eficiencia. etc). como conjunto. pero ciertos procesos biotecnológicos son ya competitivos. y se las pueden poner a trabajar en condiciones ventajosas y rentables. y ahora de modo más rápido. Se trata de diseñar biorreactores o fermentadores. Por todo ello. Una parte esencial del aprovechamiento de los microorganismos reposa en nuestra capacidad para conservarlos viables durantes largos periodos de tiempo. Esto nos lleva al concepto de biorreactor. purificación. Las actividades biosintéticas y degradativas de estos microorganismos presentan oportunidades extraordinarias para numerosas aplicaciones. incluyendo los ingenieros químicos. pero que se van revelando poco a poco. Finalmente. especies de cubas cerradas diseñadas para controlar diversos parámetros que condicionan la buena producción: temperatura. sus riesgos son similares a las plantas convencionales. Los genomas microbianos esconden tesoros aún ocultos. El problema aquí es que el almidón debe primero ser degradado a monosacáridos u oligosacáridos antes de la fermentación industrial. aireación. A su vez. para asegurar el correcto empleo de estas tecnologías. el procesamiento de la biomasa o de la sustancia producidas: separación de las células respecto del medio acuoso en que han funcionado.

o que sea más sensible a factores ambientales) lo anterior obliga a trasladar la mutación "positiva" a un fondo genético distinto (normalmente una cepa silvestre o que ya había sido seleccionada como buena en un programa anterior). Algunos inconvenientes de estas técnicas tradicionales de mejora: los programas de mejora suelen ser muy largos y tediosos. etc). frecuentemente los organismos seleccionados para la producción acumulan mutaciones desconocidas que no se caracterizan muchos microorganismos industriales carecen de ciclos sexuales. mientras que los metabolitos se sintetizan por rutas complejas donde intervienen varias enzimas. haciendo que crezca más lentamente. en los protocolos de selección. cada una sintetizada por un gen diferente. Además. la lignocelulosa es la materia renovable más abundante de la biosfera. seguida de selección o rastreo de los mejores mutantes. sería estupendo poder aprovechar otros desechos de las actividades humanas como materias primas para los microorganismos industriales. pero algunas tienen fenómenos parasexuales como la conjugación. e incluso en algunos organismos no se logra la adecuada introgresión de ese rasgo en la cepa deseada. 2. Raramente se dan mutaciones que conducen a la aparición de propiedades nuevas positivas. creando productos útiles y riqueza adicional. en detrimento del resto de microorganismos en los protocolos de rastreo (screening.procesamiento de la patata con un método a base de levaduras. elimando así problemas de polución ambiental. y podremos aprovecharla al tiempo que evitamos problemas ambientales. ej. y sin que los costes totales sean elevados (aunque ya el hecho de eliminar una fuente de contaminación de puede considerar como algo positivo) ya se usan desechos procedentes de las industrias papeleras igualmente se aprovechan los lactosueros (residuos ricos en lactosa) procedentes de las queserías El empleo de metanol puede ser útil en ciertos procesos. la mayor parte de las cuales son negativas para su supervivencia. Desgraciadamente. el proceso de su búsqueda es a menudo muy complicado. Existe un gran interés en usar como materia prima desechos agrícolas e industriales ricos en celulosa. incluso cuando se selecciona un tipo estimado adecuado. y a menudo no dan los resultados deseados el efecto principal de la mutagénesis es originar mutaciones aleatorias en el organismo. tendremos una materia prima abundante. y la esperanza es poder aprovecharla en un próximo futuro. o de especies compatibles . y su asociación con la lignina hace que aún no existan procesos industriales operativos. De hecho.2 Mejora genética: Ingeniería genética Tradicionalmente. Pero si en un futuro logramos superar las barreras técnicas. la mejora por recombinación genética está limitada al cruce entre razas de la misma especie. aminoácidos. que se pueden aprovechar para transferir material genético de unas cepas a otras). que produce biomasa potencialmente valiosa. dejando como única alternativa la mutagénesis y selección en las especies dotadas de sexualidad. y en todo caso. o empeoran algunas de sus características originales. y con regulaciones a menudo complicadas. antibióticos. pero se pueden identificar las variantes deseadas sobre la base de que presentan ciertas características que las diferencian de las demás la mezcla de genomas mediante fenómenos de sexualidad. La búsqueda de mejoras en la producción de proteínas (incluyendo enzimas) es más fácil que la de la producción de otras moléculas (polisacáridos. ya que el metanol es "limpio" y se puede obtener fácilmente a partir del abundante metano.. en inglés) crecen todos los microorganismos. o parasexualidad (las bacterias no tienen sexo. Esto complica y alarga la mejora genética. la celulosa es compleja. se suele aplicar una presión selectiva que favorece el crecimiento del tipo de mutantes buscados. la manera de mejorar genéticamente los organismos industriales reposaba en la inducción de mutaciones (con mutágenos). La idea sería acoplar una industria que crea efluentes contaminantes con una bioindustria que pueda aprovechar los residuos de la primera. lo que dificulta e incluso impide transferir rasgos útiles de modo sencillo. a menudo presenta otras mutaciones que son negativas (p. porque cada proteína depende normalmente de un solo gen. En un futuro podría ser rentable para fabricar alimentos para animales. De la misma manera.

citosina (C) y timina (T).Pero la llegada de la Ingeniería genética ha supuesto la superación de muchos problemas que tenía la mejora clásica. es decir cada gen se expresa como una determinada proteína. En 1951 un joven biólogo estadounidense. hasta que entre los años 40 y primeros 50 una serie de autores (Avery y colaboradores. 2. El modelo explicaba simultáneamente la herencia y la expresión del material genético. En 1920 Morgan y Muller establecen su Teoría cromosómica de la herencia: los genes. las cuatro bases nitrogenadas adenina (A). un "desembarco" de físicos y cristalógrafos en el abordaje de cuestiones biológicas. En los 40 y 50 se produce. En sus famosos experimentos con el guisante. una visionaria fusión de la Teoría de la Información con la Biología. Allí se une al inglés Francis Crick. En 1909 se acuña el término "gen" (o gene) para referirse a la entidad hipotética responsable de los rasgos observables. Por esos mismos años. Los hallazgos de Mendel permanecieron en el olvido hasta 1900. en efecto. James Watson. Schrödinger escribe su influyente libro ¿Qué es la vida?. el molde. al revés de lo que se venía haciendo desde Mendel (la observación de la transmisión del genotipo permitía inferencias sobre el genotipo). es decir. A continuación se abre un decenio llamado a menudo la "Edad de Oro de la Biología Molecular". Además. Se abría en principio una nueva manera de estudiar la base genética de los seres vivos: de dentro (genotipo) a fuera (fenotipo). la herencia presenta un doble aspecto: el de la transmisión de los caracteres (estudiado por las leyes de Mendel) y el de la expresión. transfiriendo genes de cualquier origen al organismo donde queremos expresarlos. De Vries y Tschermarck. permite mejoras menos aleatorias y más precisas. y 18 meses más tarde (primavera de 1953) publican en Nature su modelo tridimensional de la doble hélice del ADN. la ultracentrifugación y la cromatografía. Desde entonces. etc. Hershey y Chase. Veamos esquemáticamente algunos eventos esenciales para entender el surgimiento de la tecnología del ADN recombinante: A partir de 1865. cuando sus leyes son redescubiertas por Correns. El desciframiento del código genético: el lenguaje del ADN consta de "palabras" de tres letras . llega al laboratorio Cavendish de la Universidad de Cambridge. el genotipo (conjunto de genes) determina el fenotipo (rasgos observables). Beadle y Tatum proponen la teoría conocida como "un gen-una enzima". para pasar una estadía postdoctoral.2. localizados en los cromosomas. tanto unidades de variación como unidades de transmisión. y su "mezcla" en el aporte materno y paterno. que correlaciona cada unidad genética con el producto de su expresión. Pero la naturaleza del material genético fue objeto de polémicas durante mucho tiempo. se produce la definitiva unión de la genética con la bioquímica. En 1913 se obtiene el primer mapa genético. con 6 genes.) establecen firmemente que el material de la herencia reside en el ácido desoxirribonucleico (ADN. DNA). que iba a contribuir poderosamente a la naciente biología molecular. que pone las bases de la comprensión de los procesos básicos de la herencia y de la expresión genética: replicación del ADN: papeles de la ADN-polimerasa. inspirando a profesionales procedentes del campo de las ciencias químico-físicas. el mensaje lineal del ADN se convierte en el mensaje tridimensional de la configuración de la proteína El "Dogma Central" de la Biología Molecular: la información fluye unidireccionalmente en sentido ADN -> ARN -> proteína. Éste consiste en un lenguaje basado en cuatro "letras". sobre todo en aquellos microorganismos que carecen de sexualidad. Es la época del florecimiento de técnicas como la difracción de rayos X. descubrió el modo de transmisión de ciertos caracteres desde una generación a las siguientes. su desarrollo como ciencia es de los más tardíos. guanina (G). Transcripción: una de las cadenas de ADN es copiada por la ARN-polimerasa hasta un ARN mensajero El ARN mensajero es leído (traducido) por los ribosomas para dar una proteína. son las auténticas unidades de la herencia.1 Antecedentes y surgimiento de la Ingeniería Genética Aunque la Genética es la base de toda la Biología. los cebadores (primers). Es decir. En 1945. Mendel establece las bases de la genética. De este modo.

pero no podían hacerlo en otras (se dice que están "restringidos" en determinadas cepas). "capicúas" (nota: la ´ señala el punto de corte).(nucleótidos). El código genético está "degenerado". Las dianas de la mayoría de las restrictasas de este tipo son secuencias palindrómicas. . Werner Arber. de unos pocos pares de bases. pero en 1970 Hamilton Smith. como unidad de expresión y regulación a nivel de transcripción. A finales de los 60. aislándolo físicamente de los demás?. Ej: 5'-G´GAACC-3' 3'-GGTTG´G-5' Muchas de estas restrictasas cortan en cada cadena en lugares separados del centro geométrico de la diana (como en el ejemplo anterior). que es demasiado grande para su manipulación inmediata. Otras restrictasas reconocen secuencias de 6 pares de bases. Pero no se habían descubierto nucleasas específicas capaces de cortar en puntos determinados del ADN para generar fragmentos discretos y homogéneos. para estudiar genes había que ser capaces de aislarlos uno a uno a partir del cromosoma. Cada codón tiene un equivalente en el lenguaje de la proteína. consideraron que los problemas básicos de la biología molecular estaban resueltos. ¿cómo determinar su secuencia de bases? Durante mucho tiempo. Este proceso de maduración del ARN se denomina corte-y-empalme (splicing). y en vez. Como tantas veces ocurre en la ciencia. a finales de los años 60. seguía pendiente de plasmación una de las expectativas abiertas por el descubrimiento de la estructura del ADN: ¿cómo llegar a "tocar" el ADN?. coli podían desarrollarse en ciertas cepas de esta bacteria. que es convertido a ADN por una enzima llamada reversotranscriptasa. Algunas restrictasas reconocen como secuencia diana un trecho de 4 pares de bases (pb). tienen tendencia. algunos líderes de la Edad de Oro. Tras la "Edad de Oro". Algunos virus (retrovirus) poseen material genético de ARN. tiene cierto grado de redundancia: algunos de los aminoácidos pueden venir determinados por más de un codón. significando uno de los 20 aminoácidos. Se han descubierto restrictasas que cortan tras reconocer secuencias más largas. El material genético es más dinámico y cambiante de lo que se había sospechado. Pero aparte de estos avances básicos. fue una humilde línea de investigación básica la que abrió definitivamente el camino a la manipulación del ADN: En 1953 se descubrió el fenómeno llamado de restricción: ciertos fagos (virus bacterianos) que parasitan a E. y decidieron migrar a otras áreas de conocimiento (biología del desarrollo. lo único que se podía secuenciar era ARN: desde 1964 se secuencian algunos ARN transferentes. en Basilea. que constan de 75 a 85 bases. neurobiología. de modo que generan extremos protuberantes. y de cortar en ambas cadenas en lugares concretos. es decir. Existen 64 codones. de los cuales tres carecen de sentido: no tienen equivalente aminoácido. Ante este estado de cosas. Se confirman los tempranos (y semiolvidados) estudios de Barbara McClinctock: hay segmentos del material genético capaces de moverse de un lado a otro de los genomas (elementos genéticos transponibles). de modo que en 1975 se pudo conocer la secuencia de un minúsculo genoma: el ARN del virus bacteriano Fi-X-174 (unos 4000 nucleótidos) Sin embargo. descubre un nuevo tipo de enzima de restricción totalmente específica: capaz de reconocer una determinada secuencia de ADN. en Baltimore. llamadas codones. es decir. descubre las enzimas de restricción responsables de ese fenómeno: la cepa de bacteria restrictiva produce unas endonucleasas ("enzimas de restricción. empiezan a surgir algunas sorpresas que desafiaban ideas fuertemente establecidas: Los genes eucarióticos son "discontinuos": están compuestos por una alternancia de segmentos que entrarán a formar parte del ARNm maduro (exones) y segmentos que se eliminan (intrones). sirven como señales de parada de la traducción del mensajero. o restrictasas") que escinden el ADN del fago crecido en otra cepa diferente. ¿cómo estudiar cada gen por separado. al mezclarlos. Esas primeras enzimas de restricción eran inespecíficas en cuanto al sitio del ADN donde cortaban. etc). a emparejarse entre sí por puentes de hidrógeno (siguiendo las reglas de emparejamiento A-T y G-C). Los extremos protuberantes de distintos fragmentos de ADN generados con la misma restrictasa (incluso de fragmentos de especies distintas). Jacob y Monod estudian en profundidad un sistema de expresión y regulación genética en la bacteria Escherichia coli: desarrollan su concepto del operón. Los métodos se fueron perfeccionando.

se repararán los enlaces fosfodiésteres. En el caso de bacterias se recurre a una técnica sencilla denominada transformación.2. Así. por lo que las colonias bacterianas no producirán la sustancia coloreada. En los modernos vectores se ha introducido un trecho de ADN. podría ser como sigue: Se corta por separado el ADN del organismo a estudiar y el ADN del vector con la misma restrictasa. propagar. provisto de varias dianas únicas para diferentes enzimas de restricción. es inerte. Se vio que era factible hacer toda clase de experimentos en los que se recombina ADN de organismos totalmente diferentes (bacterias. 2. Se juntan ambos ADNs y se les añade ADN-ligasa: de esta forma. hay que caracterizarlo lo más detalladamente posible: . 2. Ahora hay que introducir las moléculas generadas en el organismos huésped. el "retrato robot" de un experimento de I. las uniones entre ADN pasajero y ADN del vector se sellan covalentemente. Si insertamos el gen a aislar dentro de ese marcador. de modo que tras su introducción en un organismo hospedero el ADN híbrido (recombinante) se pueda multiplicar. por medio de la inserción de un ADN de interés en un vehículo genético (vector). Pero este ADN recombinante. y eventualmente expresarse. de modo que en cada experimento se pueda elegir la que más convenga. necesitamos un vehículo genético para transportar y replicar ese ADN: lo llamamos vector. con material genético de diferentes especies.G. plantas. pues. Dianas únicas para al menos una enzima de restricción.2 La receta básica de un experimento de Ingeniería Genética Vamos a ilustrar el concepto de la ingeniería genética con el caso bastante fácil de lograr bacterias que hospeden nuevas combinaciones de ADN: Partimos de ADN que queremos aislar y estudiar: vamos a llamarlo ADN pasajero Por otro lado. se trata de un replicón). y enseguida se dan cuenta de que ello podía constituir la base para la producción de moléculas recombinantes in vitro. A menudo este es el paso más laborioso. generándose moléculas híbridas (quiméricas o recombinantes). o de integración en el genoma del hospedero. Marcadores seleccionables: se trata de genes que confieren algún rasgo que se puede rastrear o seleccionar fácilmente en laboratorio. Esto nos lleva ya a la idea de lo que es la Ingeniería Genética: la formación in vitro de nuevas combinaciones de material genético. Finalmente.G. que permite la entrada del ADN a través de las envueltas del microorganismo. hay que localizar las bacterias que han captado y han establecido establemente las moléculas híbridas. Se dice entonces que hemos clonado (=aislado) dicho ADN.Si ahora añadimos la enzima ADN-ligasa a la mezcla de fragmentos de ADN de orígenes diferentes. no es más que una macromolécula híbrida que por sí sola no hace nada. muchos vectores incorporar un gen marcador que produce alguna sustancia coloreada.2. Finalmente. Para localizar los transformantes recombinantes. pero hoy es posible modificar animales y plantas. El resultado del experimento es la obtención de al menos una colonia (clon) de bacterias que portan la combinación buscada de vector con el inserto de ADN pasajero. lo rompemos. hay que introducirlo en células vivas que sean capaces de expresar su información genética. generado en el tubo de ensayo. Esto es lo que realizaron por primera vez Mertz y Davis en 1972. Si queremos que el ADN recombinante haga algo. de modo que se generan extremos compatibles entre sí (mutuamente cohesivos). El primer experimento de este tipo lo realizaron en 1973 Stanley Cohen y Herbert Boyer en la Universidad de California.3 Caracterización del ADN clonado Una vez que se ha clonado un gen o trozo de ADN. En los primeros tiempos de la I. pero el hecho de que el vector posea uno o varios genes de resistencia favorece al menos la eliminación de las bacterias que no han recibido ADN del vector: basta añadir al medio de cultivo el antibiótico para el que el vector confiere resistencia. animales). sino que permanecen incoloras o blancas. denominado polilinker. contamos con el organismo anfitrión o huésped. Los vectores son igualmente moléculas de ADN con capacidad de replicarse por sí mismos o de insertarse una vez que se introducen en el organismo adecuado. se manipulaban casi exclusivamente bacterias. He aquí una lista de lo que debe poseer idealmente un vector genético: capacidad de replicación autónoma (es decir. Unos de los más usados son los genes que confieren resistencia a algún antibiótico.

Luego la mezcla se vuelve a calentar hasta casi ebullición.2 Reacción en cadena de la polimerasa (PCR) No cabe ninguna duda de que la técnica más revolucionaria de los últimos 15 años ha sido la reacción en cadena de la polimerasa (PCR). Al bajar la temperatura. Como alguien ha dicho. revelándose en forma de bandas visibles bajo luz UV. supuesto que se conocen las secuencias que lo flanquean. La cantidad de partida puede ser minúscula (<1 microgramo de ADN genómico). que ha dado nuevas alas a la propia Ingeniería genética y a toda la biología molecular. determinando un mapa donde se van colocando las localizaciones relativas de las distintas dianas de las restrictasas.4. Cada cebador es un corto oligonucleótido. . Esencialmente la técnica permite la amplificación selectiva de cualquier trecho de ADN. Sin embargo. a partir de los respectivos cebadores. Una modificación del método de Sanger permite la secuenciación automática mediante lectura fluorimética computerizada. El principio que sustenta la PCR El ADN de cadena doble que se quiere amplificar se calienta casi hasta ebullición. ver apartado 2. es posible ensamblar el rompecabezas del fragmento.2. se produce la síntesis de las respectivas cadenas complementarias de cada molde. A partir de los tamaños de las bandas generadas por las distintas enzimas y combinaciones de enzimas. 2.1). En los primeros tiempos se usaba sobre todo el "método químico" de Maxam y Gilbert Pero el más usado actualmente es el método de terminación de cadena mediante didesoxinucleótidos (método enzimático de Sanger). 2. y sobre todo para producir los cebadores usados en la reacción en cadena de la polimerasa. y obligará a la ADN-polimerasa a comenzar la copia de esa cadena molde complementaria (por supuesto. Fue inventada por Kary Mullis a mediados de los años 80.2.4. Como ya sabemos. lo cual va generando en paralelo un "mapa genético". Al final de esta fase. al tiempo que produce un pajar de agujas por amplificación selectiva". ya que permite en principio producir in vitro grandes cantidades de una secuencia de ADN concreta sin recurrir a la clonación en un organismo huésped. "es una técnica que consigue encontrar la aguja en el pajar. Se usan a menudo para generar sondas moleculares en la búsqueda y caracterización de determinados segmentos de ADN.4 Otros métodos básicos 2. esas técnicas son a menudo largas y tediosas. Se añaden dos cebadores (normalmente fabricados por síntesis química. correspondiente a una de las secuencias que flanquean el trozo a amplificar. Si repetimos el protocolo n ciclos. La PCR ha venido a cambiar el panorama. de modo que se separan las dos cadenas. es posible. al final del cual tendremos el cuádruple de ADN.Lo primero que se suele hacer es realizar un "mapa físico". que en su forma de cadenas sencillas sirven para iniciar otro ciclo idéntico al anterior. muestras independientes del ADN clonado son sometidas a distintas enzimas o combinaciones de enzimas de restricción. muchas de las técnicas clásicas de la Ingeniería genética estaban encaminadas a resolver el complejo problema de cómo clonar o localizar un gen o un segmento de ADN concreto "perdido" en la inmensidad del genoma. el resultado será 2 n copias a partir de las originales.4. y los fragmentos resultantes se separan por tamaños usando la electroforesis en gel de agarosa con la sustancia fluorescente bromuro de etidio. y no es raro que no den resultados. De hecho se puede amplificar a partir de una sola molécula de molde.2. las cuales van a servir de moldes más adelante. tenemos el doble de cadenas de ADN de doble cadena respecto a las de partida. en algunos casos. cada cebador se empareja por puentes de hidrógeno con la secuencia complementaria de una de las cadenas del molde. A partir de la subclonación de fragmentos del trozo original. La técnica básica de la PCR El ADN a usar no precisa ser purificado. en sentido 5'->3') Al añadir la ADN-polimerasa y los 4 tipos de desoxinucleósido-trifosfato (dNTPs). Para ello. con lo que se vuelven a separar la cadenas. ir adjudicando funciones a cada subfragmento. El último nivel (el más detallado) de caracterización física es la misma secuenciación del ADN.2.1 Síntesis química de ADN Actualmente existen máquinas programables para sintetizar rápidamente secuencias determinadas de más de 100 nucleótidos.

El método de PCR fue patentado en 1987.El empleo de ADN-polimerasas termorresistentes.R y J. evita tener que añadir polimerasa nueva en cada ciclo de amplificación. el experimento suele realizarse según este orden: En un tubito se mezcla el ADN molde. Las ganancias de este método tan universalmente empleado son astronómicas. (1993): Biotecnología. Prohibida la reproducción comercial y el uso fraudulento. generándose las correspondientes cadenas sencillas. con lo que se separan las cadenas del ADN molde a amplificar. los dos cebadores (oligonucleótidos). si bien desde 1991 los derechos fueron adquiridos por Hoffman-La Roche y Perkin Elmer. Se baja la temperatura en torno a los 60ºC. como la Taq (procedente de la bacteria Thermus aquaticus descubierta junto a los géiseres de Yellowstone). En resumidas cuentas. . tiempo durante el que se está produciendo la síntesis in vitro de las cadenas complementarias de cada hebra molde. y en principio fue comercializado por la empresa Cetus. Se sube la temperatura hasta 72ºC (la óptima de funcionamiento de la Taq).J. suficientes para separar la cadena recién sintetizada respecto del molde original. Lecturas recomendadas La bibliografía sobre biotecnología e I. (1999): Ingeniería genética y transferencia génica. Manual de Microbiología Industrial. Las cadenas sencillas generadas entran ahora en un nuevo ciclo (pasos 1 al 5). recomiendo: CRUEGER. Acribia. M. de modo que tras 30-60 ciclos obtenemos una amplificación del ADN original de millones o miles de millones de veces. de modo que cada cebador se empareja con el extremo correspondiente de una de las cadenas del molde. permite muchos estudios de expresión genética secuenciación directa de secuencias amplificadas detección de mutaciones seguimiento de la efectividad de tratamiento de enfermedades diagnósticos de enfermedades genéticas e infecciosas en ciencia forense: identificación de restos biológicos. SMITH. determinación de paternidad. Se dice que ahora tenemos los moldes cebados. Ed. Para un acercamiento a su alcance y principales técnicas. y se deja durante 5 min. J.G. Cambridge: Cambridge University Press (ISBN: 0521-44911-1). Todo este proceso se realiza en unos aparatos automáticos llamados termocicladores.G. es inmensa. GLICK. CRUEGER. A. IZQUIERDO ROJO. ASM Press (ISBN: 1-55581-136-1). Última actualización: jueves 24 de mayo de 2001 © Enrique Iáñez. y así sucesivamente. PASTERNAK (1998): Molecular Biotechnology. W. Se sube la temperatura a 94ºC durante 20 segundos. B. los cuatro dNTPs y la ADN-polimerasa termorresistente. (1996): Biotechnology (3ª edición). Zaragoza. en los que se pueden fijar los parámetros de tiempos y temperaturas de cada paso del ciclo.E. Principles and Applications of Recombinant DNA (2ª edición). pruebas periciales en criminalística en arqueología y paleontología 3. Madrid: Ediciones Pirámide (ISBN: 84-368-1312-X). Se calienta a 94ºC durante 5 min. Las aplicaciones de la PCR y de sus numerosas variantes son prácticamente ilimitadas: simplifica sobremanera muchos experimentos de I.

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