Las concepciones de E. P.

Thompson acerca de las clases sociales y la conciencia de clase en la historia
.0000Hernán Camarero
Doctor en Historia, FFyL, UBA. Prof. Adj. Sem. “Movimiento obrero e izquierdas en la Argentina, 1890-1945”. JTP de Historia Argentina III “A”, carrera de Historia, FFyL, UBA

El objetivo que nos trazamos en este artículo es el de explorar los aportes que el historiador socialista Edward P. Thompson (1924-1993) realizó en torno a las nociones de clase social, conciencia de clase y lucha de clases. Estas cuestiones han suscitado polémicas y reelaboraciones permanentes. En primer lugar, dentro de la cultura y la teoría marxista, en buena medida porque el propio Marx había dejado una serie de reflexiones dispersas, disímiles o ambiguas, y casi siempre aplicadas a casos históricos concretos. El concepto mismo de clase social fue expuesto por él, a veces como fruto de la moderna sociedad burguesa, otras veces como un fenómeno presente en toda la historia postribal; asimismo, desde algunos de sus textos, se la puede entender como una construcción analítica para comprender fenómenos que sin ella serían inexplicables (en términos puramente “estructurales”), mientras que desde otros se la puede descubrir como un conjunto humano que lo es a partir de que demuestra

tener conciencia de sus intereses, actúa en tanto tal y es visto de ese modo por los otros. Pero, en verdad, estos debates acerca de las definiciones de clase y conciencia de clase abarcaron el amplio campo de las ciencias sociales. Por ello, volver a examinar estos tópicos resulta una tarea útil y productiva para el desarrollo de la historiografía. En el recorrido detallado que hacemos de las obras en las que Thompson trató el problema de las clases, encontramos una condena a los planteos economicistas y estructuralistas que afectaron al marxismo, un rescate del olvido de facetas como las de la voluntad, la cultura y la autoconstrucción en el momento de definir las clases, una crítica de la concepción de “falsa conciencia” y del sustituismo vanguardista, en suma, una revalorización plena del papel de la subjetividad en el proceso de conformación o reconstitución de las clases. Pero esas apuestas, como veremos, no estuvieron exentas de ciertos riesgos y dificultades. Las concepciones

136

ESPACIOS

La conciencia de clase es la forma en que se expresan estas experiencias en términos culturales: encarnadas en tradiciones. o en las que entran de manera involuntaria. fundamentalmente la de Gran Bretaña. De hecho.. E. La conciencia de clase surge del mismo modo en distintos momentos y lugares. a realizar una intensa experiencia en talleres de enseñanza e investigación sobre y para las clases populares y a practicar una militancia independiente en el movimiento socialista y antinuclear. la conciencia de clase no lo está. no es o no es todavía una clase. 1989 (1ª ed. Clase como producto de la conciencia de clase El primer elemento fundamental que observamos en el planteo thompsoniano. las verdaderas portadoras del concepto de clase. XIII-XIV.. Perry. en un plano analítico móvil dado por la temporalidad histórica: “Por clase. Un debate con E. 4. Íbid. p. ideas y formas institucionales. La formación de la clase obrera en Inglaterra (2 vols. deteniéndose en la primera oración de este último párrafo. P.. p. 43. Anderson. Podemos ver una cierta lógica en las respuestas de grupos laborales similares que tienen experiencias similares. no es todavía ‘algo’. la experiencia y la conciencia de clase se hallan inextricablemente unidas y son. De lo contrario. XIII. Barcelona. pero no podemos formular ninguna ley. cuando comenzó a orientar todos sus esfuerzos al examen histórico de la clase obrera. en inglés: 1980). no abandona la perspectiva materialista. 11.). sistemas de valores. Thompson. Si bien la experiencia aparece como algo determinado. “Algunas observaciones sobre clase y ‘falsa conciencia’”. P. donde llegó a sostener: “Una clase no puede existir sin una especie cualquiera de conciencia de sí. Historia 137 .. 3. 2.. La experiencia de clase está ampliamente determinada por las relaciones de producción en las que los hombres nacen. expresado con claridad en el prefacio de su reconocida obra La formación de la clase obrera en Inglaterra. 1985 (1ª ed. Veamos a continuación cómo se desplegaron estas posiciones.”1 En la definición thompsoniana de clase. Madrid.3 Efectivamente. P. invalida al segundo si no se halla presente el primero. pues concibe a dicha experiencia como algo determinado por las relaciones sociales de producción. tanto por lo que se refiere a la materia prima de la experiencia. como a la conciencia. Esto fue remarcado por el intelectual marxista inglés en textos muy posteriores a La formación. ha caracterizado el planteo de Thompson como portador de un “criterio de conciencia”. es decir.”4 Acerca de realidades históricas de la clase obrera. p. entiendo un fenómeno histórico que unifica una serie de sucesos dispares y aparentemente desconectados. Siglo XXI. en este punto. en inglés: 1977. 1ª ed. Thompson. para Thompson la conciencia de clase es la verdadera dadora de sentido y clave de entrada al propio concepto de clase social. en inglés: 1963). política e historia. Teoría. La interpretación..de Thompson se desarrollaron tras su ruptura con el estalinismo en 1956. versión mimeo. sienten y articulan la identidad de sus intereses a la vez comunes a ellos mismos y frente a otros hombres cuyos intereses son distintos (y habitualmente opuestos a) los suyos. no tiene todavía ninguna especie de identidad histórica. Crítica. cursivas en el original. pero nunca surge exactamente de la misma forma.”2 Perry Anderson. de resultas de sus experiencias comunes (heredadas o compartidas). en tanto la existencia de la clase pasa a depender de la presencia de una “expresión colectiva (sentimiento/articulación) de intereses comunes en oposición a los de una (o varias) clases antagónicas”. ha llegado a afirmar: “si el proletariado está verdaderamente privado de la 1. es su concepción de que una clase social se define no previa o exclusivamente a partir de sus determinaciones “objetivas”. En la que quizás sea su definición más conocida y explícita de clase y conciencia de clase. E. p. en última instancia. Thompson dice: “la clase cobra existencia cuando algunos hombres. Thompson. El autor introduce en el momento de la construcción del concepto de clase las dimensiones de acción y subjetividad.

por un lado. 167.. identifican puntos de interés antagónico. conciencia de sí mismo como proletariado. En realidad. comienzan a luchar por estas cuestiones y en el proceso de lucha se descubren como clase. 7.. y llegan a conocer este descubrimiento 5. junto a los elementos materiales objetivos. en donde encontró factible usar el concepto de lucha de clases a pesar de percibir que uno de los polos de esta (el de los productores primarios). Con precisión. bajo determinadas relaciones de producción. Thompson llegó a la definición y a la existencia misma de la clase no a partir de una realidad objetiva independiente de la voluntad. identifican sus intereses antagónicos y son llevados a luchar. P. Creía que solo desde ella. De allí que lucha de clases. Barcelona. es. 1981 (1ª ed. sino una dudosa existencia como clase. La formación. se ha prestado una atención teórica excesiva (gran parte de la misma claramente ahistórica) a ‘clase’ y demasiado poca a ‘lucha de clases’.. al fin y al cabo. E.. Thompson acerca de las clases sociales. lucha de clases es un concepto previo así como mucho más universal. Por el contrario. E. Y la experiencia no es otra cosa que la lucha de clases. resulten conceptos inescindibles en el enfoque thompsoniano. 8.”7 La experiencia de la lucha de clases como determinante Entonces. la consecuencia de esta concepción thompsoniana es el postulado que quita legitimidad teórica y política a los que sostienen que tal o cual clase en su conjunto tiene una conciencia “verdadera” o “falsa”. Thompson arribó a esta revalorización del concepto de lucha de clases a partir de sus estudios sobre la sociedad inglesa del siglo XVIII. entonces no se puede definir como tal.6 Uno de los aportes centrales de Thompson es la relevancia que le concede a la voluntad de la clase. y clase y conciencia de clase. P. Miseria de la Teoría. P. pues toda conciencia de una colectividad tan amplia como una clase. en relaciones de producción). XV. Thompson sobredimensionó aún más el papel de la conciencia como verdadero arquitecto de la conformación de las clases. pero no exclusivamente. encuentran una clase enemiga y empiezan luego a luchar. en inglés: 1978). p.5 Como veremos luego. E.. en definitiva.. entre lo objetivo y lo subjetivo. 138 ESPACIOS . al asegurar que estas surgen “porque los hombres y las mujeres. el primero tenga primacía causal sobre los segundos. Thompson. simplemente. experimentan la explotación (o la necesidad de mantener el poder sobre los explotados). En su obra de polémica con el intelectual marxista francés Louis Althusser. las gentes se encuentran en una sociedad estructurada en modos determinados (crucial. lo que es.. que miran en derredor. a pensar y a valorar en términos clasistas”.. es una afirmación sin significado”. podemos afirmar la existencia de la clase.. pero que. La “libre volición” aparece como el atributo decisivo en el proceso de constitución de una clase. De este modo. conciencia y lucha de clases. Principio que se extiende hasta la propia definición de clase: “La clase la definen los hombres mientras viven su propia historia y. sino a través de la evidencia de la acción histórica. atribuir el término de ‘clase’ a un grupo sin conciencia de clase o de cultura de clase y que no responde a una dirección de clase. o lo que es lo mismo. Para expresarlo claramente: las clases no existen como entidades separadas. “Algunas observaciones.”. Crítica. Thompson intentó un replanteo de la teoría marxista. al reordenar jerárquicamente y recombinar el lugar y la relación de los conceptos de clase. 6. P.Las concepciones de E. y espero decir que vale sobre todo para un historiador marxista. Anderson lo denominó “principio de codeterminación”. por el otro. Para un historiador. p. esta es su única definición. cuestionando toda interpretación estructuralista o economicista: “En mi opinión.. Thompson. Thompson.. no solo evidenciaba una conciencia de clase débil. desde la experiencia. p.

Thompson. aunque proclives a generar confusión. Como cualquiera otra relación es un proceso fluido que elude el análisis si intentamos detenerlo en seco en un determinado momento y analizar su estructura. su noción de clase. las concibe como productos necesariamente historizables. En este caso. que admiten comparaciones transnacionales”. “La sociedad inglesa. entra en relación o en oposición con otros grupos bajo forma de clase o modifica las relaciones de clase heredadas que ya existían... P. p.. E. Las clases. 12. los jóvenes pueden ser ‘socializados’ en sentido clasista y las instituciones de clase pueden prolongar las condiciones para su formación. 7. 37. E.”8 Como parte de esta operación argumentativa. la noción de clase entraña la noción de relación histórica. cursiva en el original. Barcelona. en inglés: 1979). 34. P. cursiva en el original.”.. que pueden (y deben) acompañar la dinámica de la autoconstitución: “Una vez que una madura conciencia de clase ha crecido. 1984 (1ª ed... este término puede resultar una herramienta útil para organizar la evidencia histórica de 8. ambos pertinentes.. La clase y la conciencia de clase son siempre las últimas.. se puede utilizar el concepto de clase referido a un contenido histórico real. Thompson. Todavía más. dentro ‘del conjunto de relaciones sociales’. Las clases acaecen al vivir los hombres y las mujeres sus relaciones de producción y al experimentar sus situaciones determinantes. el historiador inglés recusaba todo principio determinista: “no hay examen de determinantes objetivos (y desde luego.12 Comprendida la clase como categoría histórica. Thompson. Cuando las define como “un fenómeno histórico”. según mi uso del término. estos sucesos históricos descubren regularidades en las respuestas a situaciones similares. p. generarse tradiciones o costumbres de antagonismo de clase que no corresponden más a un antagonismo de intereses”. En un primer sentido. en Tradición. 39. está derivada de la observación del proceso social a lo largo del tiempo.. E. y al modelar estas experiencias en formas culturales (. Pero el autor nunca pierde de vista el rol de la experiencia: “La cuestión es que no podemos hablar de clase hasta que la población. P. 11.Hernán Camarero como conciencia de clase. Crítica. modelo teórico obtenido de él) que pueda ofrecer una clase o conciencia de clase en una ecuación simple. sino como algo que tiene lugar de hecho (y se puede demostrar que ha ocurrido) en las relaciones humanas. Historia 139 .. no son más que casos especiales de las formaciones históricas que surgen de la lucha de clases. aclara: “No veo a la clase como una ‘estructura’. esta puede ser empleada por los marxistas en dos sentidos distintos. partidos o culturas “de clase”). p.). Sabemos que hay clases porque las gentes se han comportado repetidamente de modo clasista. Estudios sobre la crisis de la sociedad preindustrial. a través de un proceso de lucha (que comprende una lucha a nivel cultural). p.”9 En la conformación de las clases también hay un papel para los procesos de “socialización” y educación en términos de “cultura de clase”. ni siquiera como una ‘categoría’.”. Thompson. empleando el concepto de categoría histórica: “Clase. es decir.”11 El intelectual inglés precisó aún más. 10. P.”10 Clase como categoría histórica En Thompson percibimos la convicción de que las clases pueden ser definidas solo como fenómenos concretos. revuelta y consciencia de clase. tiempo después. en este sentido. sino que estaría “presente” en la evidencia misma (como instituciones. empíricamente observable. según Thompson. 9. La formación. el concepto de clase no solo permitiría organizar y analizar la evidencia. p. Es decir.. es una categoría histórica. “La sociedad inglesa del siglo XVIII: ¿Lucha de clases sin clases?”. con una cultura y unas expectativas heredadas. Este sería el uso moderno de clase que surge a partir de la sociedad industrial capitalista del siglo XIX... XIII. no las primeras fases del proceso real histórico.“ Algunas observaciones.. además. y en un momento dado (la formación ‘madura’ de la clase) observamos la creación de instituciones y de una cultura con notaciones de clase. Ibid. E. En un segundo sentido.

P. encuentra una concepción completamente errónea y antidialéctica: “que las clases existen. ya que nunca dejan de encontrar obreros que no se comportarían de acuerdo con su condición proletaria o que al ser interrogados dicen pertenecer a la clase media o no saben definirse. En el primer caso. XIII. Thompson. en lugar de surgir su existencia de la lucha. b) instantáneamente derivadas de ellas. esta es la tendencia frecuentemente usada por los investigadores funcionalistas yanquis para criticar la noción marxista de clase. Thompson.. desde una perspectiva generalmente positivista (y. P. en dos sentidos: sociológico y heurístico. Ibid.. En esta concepción.. la que había alcanzado su sofisticación en el pensamiento althusseriano. “que solo halla su definición dentro de una totalidad estructural altamente teorizada. una de las mayores distorsiones que el historiador marxista 13. P. conceptos o muestras de clase predeterminados y estáticos. Thompson. en la que clase se revela como una categoría estática. cursiva en el original. La otra. Recordemos que clase y lucha de clases no eran conceptos asequibles dentro del propio sistema cognoscitivo de la gente de la época preindustrial. para Thompson: “Ni el entramado sociológico mejor engarzado puede darnos una muestra pura de la clase. p. p. p.. y que luchan porque existen. Raphael Samuel).”16 En Thompson podemos encontrar el análisis de una puja dentro de la tradición marxista entre dos concepciones en torno a las clases. la clase era reducida a una pura y simple medida cuantitativa. En definitiva. plenamente histórico (en donde la teoría no aplastaba a la Historia. pp. E. listos para “operar” sobre realidades humanas que. P. Esas categorías. P. Eric J.. 4. pero siempre teniendo en cuenta que aquí la categoría tiene una correspondencia mucho menos directa con la evidencia. “Algunas observaciones. se hallan las clases. son siempre dinámicas e históricas. 16. Thompson. según Thompson.”15 La operación teórica de Thompson impugna la ecuación lineal: a) existen determinadas relaciones de producción. c) se desarrolla la lucha de clases. 140 ESPACIOS .. dialéctico.. la que reivindicaba como propia y de una generación de historiadores socialistas británicos (Rodney Hilton.. 15. “La sociedad inglesa.17 Precisamente. En este caso. era la que se inspiraba en los textos histórico-políticos escritos por Marx hasta mediados del siglo XIX (como El dieciocho brumario de Luis Bonaparte). E. se hace necesario extremar el cuidado para no leer retrospectivamente nociones posteriores de clase y tener siempre presente que si utilizamos el concepto de clase con tanta amplitud histórica es por falta de otras categorías que permitan analizar el proceso histórico.”.14 Lo que permanecía ausente en estas visiones era la observación del comportamiento del grupo humano a través del tiempo y en su contexto real. y que estos se consideraban a sí mismos y libraban sus batallas en términos de “estados”. Una.. empero. que desestima el verdadero proceso experimental histórico de la formación de las clases”. 36-37. que él denomina idealismo marxista-estructuralista. que nos remitirían a una situación de estasis ideal. en los que la clase emerge como un concepto dinámico. la clase es definida como aquello a lo que la gente cree pertenecer en su respuesta a un formulario. 14. “La sociedad inglesa.. del mismo modo que no nos puede dar una de la deferencia o del amor. sino que ambas se interpelaban y enriquecían dialécticamente)... La formación. La relación debe estar siempre encarnada en gente real y en un contexto real.. en función del número de personas en determinada relación con los medios de producción. podían ser usadas. a veces. “órdenes” o “estamentos”. independientemente de relaciones y luchas históricas..Las concepciones de E.. En el segundo caso. también “marxista”). Hobsbawm. E. cursiva en el original 17.. 38. Cristopher Hill. p. 36. Thompson acerca de las clases sociales. E.”..13 Thompson ejerció una crítica implacable contra todos las interpretaciones que construyeron categorías. pero no real. sociedades anteriores a la revolución industrial.”.

las fuerzas productivas y las relaciones de producción supondrían la “base real y objetiva”. Miliband y J. Para decirlo en forma más elaborada. es posible deducir qué conciencia de clase debería tener ‘ella’ (pero raras veces tiene) si fuese debidamente conciente de su propia posición y de sus intereses reales. preexistente y observable analíticamente cuando. Historia 141 . las consecuencias de esta operación analítica eran devastadoras. Esta es una característica ilusión. XIV. pues ‘Ella’ no existe... En sus palabras: “Esta analogía nos presenta una clase –o una ‘clase en sí’– a nivel de ‘base’. “Algunas observaciones. En 1963. Según esta analogía de la realidad. p. que se puede definir de una forma casi matemática: tantos hombres que se encuentran en una determinada relación con los medios de producción. Thompson atacó desde siempre “esta metáfora procedente del campo de la construcción”. p. no es sino una “relación histórica”: “Se supone que ‘ella’. Thompson. Thompson. La formación.”22 En 1977. p. E. pero está mistificada. la clase obrera. o se quita la parte válida o se introduce la falsa conciencia. XIV. que luego se traduce en conciencia de clase –o ‘clase para sí’– si es que desemboca a nivel de sobreestructura. caracterizó irónicamente como “leninismo platónico”. Londres. en su afán polémico. la secta o el teórico que desvela la conciencia de clase. la más nociva de las cuales era la de la “falsa conciencia”.”19 Estas observaciones nos sirven para introducirnos en el último tópico a tratar. tiene una existencia real... sostuvo: “Estos ‘atrasos’ culturales y esas distorsiones son un fastidio. ni para tener un interés o una conciencia ideal.. P. no solo para el análisis historiográfico. 1965. 22. P... Saville (comps. The Socialist Register: 1965. Acerca de la “falsa conciencia” y el “sustituismo” Thompson creía que a partir de conceptualizaciones marxistas ahistóricas y estáticas de clase se llegaba a violentas distorsiones acerca de la conciencia de clase. entonces debemos introducir el concepto de ‘falsa conciencia’: la clase está allí. pero ahora condenando explícitamente ciertas 18. de modo que es fácil pasar desde esta a alguna teoría de la sustitución: el partido.. Especialmente.”.”21 Thompson realizó frecuentes críticas a las concepciones sustituistas y vanguardistas. no tal y como es. Thompson.Hernán Camarero inglés encontraba para examinar la cuestión de las clases y su conciencia estaba originada en la utilización de la relación “base/superestructura”. es la ‘falsa conciencia’ de la burguesía intelectual. 10. esto puede dar lugar a una teoría de las clases que recuerda a Platón: ofrece un modelo de desarrollo por grados de la formación de clase con la cual la historia debiera conformarse. afirmó: “los intelectuales a menudo sueñan una clase que sea como una motocicleta con el asiento vacío. Una vez asumido esto. E. Si ella no desemboca en una dirección suya propia. P.). Ibid. 351. el de la “falsa conciencia”. ella no se conoce a sí misma ni a sus propios intereses. p..”20 Para Thompson. “The peculiarities of the english”. verdadero pilar teórico del análisis althusseriano.”23 Un año después expresó la misma idea de otro modo.”. Ibid. 20. 12. sino como debería ser. en verdad. XV. p.... y de allí la conciencia de clase surgiría como una sobreestructura “derivada”. 23. y que a esta idea se arribaba a partir de una equivocada concepción de la clase como una “cosa”. 21. p. E. E. en R. a la cual ellos suben y guían porque poseen la verdadera teoría. pues la consideraba “inadecuada para describir el flujo del conflicto. y si la evidencia es contraria. condenaba toda práctica “sustituista” que conspirara contra la autoactividad libre y democrática de la clase obrera. 19. la dialéctica de un proceso social cambiante. P. sino sobre todo para la acción política presente de los trabajadores.. Thompson. “Algunas observaciones. ni para yacer como paciente en la mesa de operaciones del ajustador.”18 A Thompson la relación “base/superestructura” le resultaba desafortunada al poseer una intrínseca tendencia reduccionista y llevar a lo que.

formación de clases es independiente de determinantes objetivos.”. concepciones leninistas: “es decir. se disuelven los criterios sobre los que elaborar la historia social.”25 Sin embargo. Veamos un ejemplo de ello: consideremos el capítulo más “estructuralista” de La formación de la clase obrera en Inglaterra... Se corre el riesgo de identificar una voluntad humana libre de determinación. el número seis. hasta la negación de cualquier determinación. poniendo en peligro el principio mismo de la causalidad y deslizando su visión hacia el terreno del subjetivismo. entendida más como la percepción de la misma por los obreros que como la extracción de plusvalía (concepto clave del universo teórico marxista que ni siquiera aparece mencionado en la obra). 38. una evaporación de los factores estructurales: la explotación aparece en escena en términos subjetivos. p.. afirma que la lucha de clases tiene primacía analítica. pp. sobre todo. el empirismo y el culturalismo. Edward Palmer Thompson. Thompson acerca de las clases sociales.”24 Una reapropiación crítica del enfoque thompsoniano ¿Cuáles son las críticas que pueden formularse a estos planteos acerca de los conceptos de clase. Algunas de estas críticas y de ciertos planteos alternativos a los de Thompson merecen un estudio detenido.. El propio historiador inglés se refirió a esta impugnación: “Espero que nada de lo escrito anteriormente haya dado pábulo a la noción de que yo creo que la 24. es una ‘falsa conciencia’. existencial y teórica sobre las clases. 142 ESPACIOS . E. que clase puede definirse simplemente como una formación cultural. para oponerse a una imagen antropomórfica de la clase con una voluntad y una conciencia definidas. Thompson. Frente a la postura thompsoniana que. son muchos los señalamientos que permiten discutir esta última afirmación. llamado sugestivamente “Explotación”. podría decirse que el exceso de celo antieconomicista y antiestructuralista le dificulta a Thompson reconocer el fundamento económico de las clases –y de las sociedades clasistas– que se halla en la base de la interpretación de Marx y que constituye un fundamento sólido para abordar la historia desde una posición materialista. la ‘vanguardia’ que sabe mejor que la clase misma cuáles deben ser los verdaderos intereses (y conciencia) de esta. 35-36.Las concepciones de E. es posible argumentar que si no se reconoce la base material última de la explotación económica de donde surge la lucha de clases. sea lo que fuere lo que tenga. Lo que hay allí es.. lo que disuelve en última instancia tanto a las clases como a la lucha de clases. “La sociedad inglesa. P. precisamente. Entonces.. Si ocurriera que ‘esta’ no tuviera conciencia alguna.. que podrá ensayarse en otro artículo. P. tal como fue formulado en sus últimos años: transitar desde la consideración de la complejidad de la vida con sus múltiples determinaciones. 25. conciencia y lucha de clases? Solo apuntamos algunos elementos. Ibid. Hay una amenaza general que afecta a todo el proyecto historiográfico thompsoniano.