Las concepciones de E. P.

Thompson acerca de las clases sociales y la conciencia de clase en la historia
.0000Hernán Camarero
Doctor en Historia, FFyL, UBA. Prof. Adj. Sem. “Movimiento obrero e izquierdas en la Argentina, 1890-1945”. JTP de Historia Argentina III “A”, carrera de Historia, FFyL, UBA

El objetivo que nos trazamos en este artículo es el de explorar los aportes que el historiador socialista Edward P. Thompson (1924-1993) realizó en torno a las nociones de clase social, conciencia de clase y lucha de clases. Estas cuestiones han suscitado polémicas y reelaboraciones permanentes. En primer lugar, dentro de la cultura y la teoría marxista, en buena medida porque el propio Marx había dejado una serie de reflexiones dispersas, disímiles o ambiguas, y casi siempre aplicadas a casos históricos concretos. El concepto mismo de clase social fue expuesto por él, a veces como fruto de la moderna sociedad burguesa, otras veces como un fenómeno presente en toda la historia postribal; asimismo, desde algunos de sus textos, se la puede entender como una construcción analítica para comprender fenómenos que sin ella serían inexplicables (en términos puramente “estructurales”), mientras que desde otros se la puede descubrir como un conjunto humano que lo es a partir de que demuestra

tener conciencia de sus intereses, actúa en tanto tal y es visto de ese modo por los otros. Pero, en verdad, estos debates acerca de las definiciones de clase y conciencia de clase abarcaron el amplio campo de las ciencias sociales. Por ello, volver a examinar estos tópicos resulta una tarea útil y productiva para el desarrollo de la historiografía. En el recorrido detallado que hacemos de las obras en las que Thompson trató el problema de las clases, encontramos una condena a los planteos economicistas y estructuralistas que afectaron al marxismo, un rescate del olvido de facetas como las de la voluntad, la cultura y la autoconstrucción en el momento de definir las clases, una crítica de la concepción de “falsa conciencia” y del sustituismo vanguardista, en suma, una revalorización plena del papel de la subjetividad en el proceso de conformación o reconstitución de las clases. Pero esas apuestas, como veremos, no estuvieron exentas de ciertos riesgos y dificultades. Las concepciones

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ESPACIOS

E. El autor introduce en el momento de la construcción del concepto de clase las dimensiones de acción y subjetividad. La conciencia de clase surge del mismo modo en distintos momentos y lugares. es decir. 1989 (1ª ed.3 Efectivamente. 3. tanto por lo que se refiere a la materia prima de la experiencia. La experiencia de clase está ampliamente determinada por las relaciones de producción en las que los hombres nacen. deteniéndose en la primera oración de este último párrafo. fundamentalmente la de Gran Bretaña.. Siglo XXI. no es o no es todavía una clase. Esto fue remarcado por el intelectual marxista inglés en textos muy posteriores a La formación. 1ª ed. pero no podemos formular ninguna ley. en inglés: 1980). La conciencia de clase es la forma en que se expresan estas experiencias en términos culturales: encarnadas en tradiciones. p. La interpretación. ideas y formas institucionales. Veamos a continuación cómo se desplegaron estas posiciones. De lo contrario. las verdaderas portadoras del concepto de clase. la experiencia y la conciencia de clase se hallan inextricablemente unidas y son. Un debate con E.”4 Acerca de realidades históricas de la clase obrera. 2. P. 1985 (1ª ed. ha caracterizado el planteo de Thompson como portador de un “criterio de conciencia”. en última instancia.. en inglés: 1963).. Podemos ver una cierta lógica en las respuestas de grupos laborales similares que tienen experiencias similares. para Thompson la conciencia de clase es la verdadera dadora de sentido y clave de entrada al propio concepto de clase social. en tanto la existencia de la clase pasa a depender de la presencia de una “expresión colectiva (sentimiento/articulación) de intereses comunes en oposición a los de una (o varias) clases antagónicas”.de Thompson se desarrollaron tras su ruptura con el estalinismo en 1956. de resultas de sus experiencias comunes (heredadas o compartidas). En la que quizás sea su definición más conocida y explícita de clase y conciencia de clase. pero nunca surge exactamente de la misma forma. P. en inglés: 1977. no tiene todavía ninguna especie de identidad histórica. XIII. o en las que entran de manera involuntaria. “Algunas observaciones sobre clase y ‘falsa conciencia’”. en este punto. p. De hecho. donde llegó a sostener: “Una clase no puede existir sin una especie cualquiera de conciencia de sí. Thompson dice: “la clase cobra existencia cuando algunos hombres. p. como a la conciencia. pues concibe a dicha experiencia como algo determinado por las relaciones sociales de producción. sistemas de valores. Anderson.”1 En la definición thompsoniana de clase. a realizar una intensa experiencia en talleres de enseñanza e investigación sobre y para las clases populares y a practicar una militancia independiente en el movimiento socialista y antinuclear. la conciencia de clase no lo está. 4. Madrid.. 43. entiendo un fenómeno histórico que unifica una serie de sucesos dispares y aparentemente desconectados. versión mimeo. en un plano analítico móvil dado por la temporalidad histórica: “Por clase. cuando comenzó a orientar todos sus esfuerzos al examen histórico de la clase obrera. ha llegado a afirmar: “si el proletariado está verdaderamente privado de la 1. Crítica. es su concepción de que una clase social se define no previa o exclusivamente a partir de sus determinaciones “objetivas”. 11. Clase como producto de la conciencia de clase El primer elemento fundamental que observamos en el planteo thompsoniano. sienten y articulan la identidad de sus intereses a la vez comunes a ellos mismos y frente a otros hombres cuyos intereses son distintos (y habitualmente opuestos a) los suyos. no abandona la perspectiva materialista. Barcelona.”2 Perry Anderson. Íbid. cursivas en el original. Historia 137 . E. Thompson. invalida al segundo si no se halla presente el primero. no es todavía ‘algo’. Thompson. Si bien la experiencia aparece como algo determinado.. La formación de la clase obrera en Inglaterra (2 vols. política e historia. Thompson.. expresado con claridad en el prefacio de su reconocida obra La formación de la clase obrera en Inglaterra. XIII-XIV. Perry. Teoría. p.). P.

p. P. identifican puntos de interés antagónico. Thompson. esta es su única definición. Principio que se extiende hasta la propia definición de clase: “La clase la definen los hombres mientras viven su propia historia y. al fin y al cabo. es una afirmación sin significado”.. pero no exclusivamente. entonces no se puede definir como tal. conciencia y lucha de clases. De este modo. Para un historiador. pero que. 8. que miran en derredor.. y espero decir que vale sobre todo para un historiador marxista. desde la experiencia. E. 138 ESPACIOS . Thompson.. Thompson sobredimensionó aún más el papel de la conciencia como verdadero arquitecto de la conformación de las clases.. en inglés: 1978). Thompson llegó a la definición y a la existencia misma de la clase no a partir de una realidad objetiva independiente de la voluntad. por un lado. Por el contrario. En realidad. no solo evidenciaba una conciencia de clase débil. E. por el otro.. P. Thompson. el primero tenga primacía causal sobre los segundos. Crítica. lo que es. Thompson acerca de las clases sociales. identifican sus intereses antagónicos y son llevados a luchar. p. Thompson arribó a esta revalorización del concepto de lucha de clases a partir de sus estudios sobre la sociedad inglesa del siglo XVIII.. o lo que es lo mismo. y clase y conciencia de clase. p. Con precisión. en donde encontró factible usar el concepto de lucha de clases a pesar de percibir que uno de los polos de esta (el de los productores primarios).”. 6. en relaciones de producción). Thompson intentó un replanteo de la teoría marxista..”7 La experiencia de la lucha de clases como determinante Entonces. La “libre volición” aparece como el atributo decisivo en el proceso de constitución de una clase. la consecuencia de esta concepción thompsoniana es el postulado que quita legitimidad teórica y política a los que sostienen que tal o cual clase en su conjunto tiene una conciencia “verdadera” o “falsa”. 7.6 Uno de los aportes centrales de Thompson es la relevancia que le concede a la voluntad de la clase. a pensar y a valorar en términos clasistas”. al reordenar jerárquicamente y recombinar el lugar y la relación de los conceptos de clase. XV. entre lo objetivo y lo subjetivo.. pues toda conciencia de una colectividad tan amplia como una clase. La formación. Anderson lo denominó “principio de codeterminación”. E.Las concepciones de E. comienzan a luchar por estas cuestiones y en el proceso de lucha se descubren como clase. cuestionando toda interpretación estructuralista o economicista: “En mi opinión. resulten conceptos inescindibles en el enfoque thompsoniano. Barcelona. al asegurar que estas surgen “porque los hombres y las mujeres. simplemente. Creía que solo desde ella. lucha de clases es un concepto previo así como mucho más universal. sino a través de la evidencia de la acción histórica. junto a los elementos materiales objetivos.5 Como veremos luego. De allí que lucha de clases. las gentes se encuentran en una sociedad estructurada en modos determinados (crucial. se ha prestado una atención teórica excesiva (gran parte de la misma claramente ahistórica) a ‘clase’ y demasiado poca a ‘lucha de clases’. P. encuentran una clase enemiga y empiezan luego a luchar.. podemos afirmar la existencia de la clase.. 167. Para expresarlo claramente: las clases no existen como entidades separadas. P. atribuir el término de ‘clase’ a un grupo sin conciencia de clase o de cultura de clase y que no responde a una dirección de clase. En su obra de polémica con el intelectual marxista francés Louis Althusser. Y la experiencia no es otra cosa que la lucha de clases. es. conciencia de sí mismo como proletariado. en definitiva. sino una dudosa existencia como clase. Miseria de la Teoría.. “Algunas observaciones. y llegan a conocer este descubrimiento 5. experimentan la explotación (o la necesidad de mantener el poder sobre los explotados). bajo determinadas relaciones de producción. 1981 (1ª ed.

a través de un proceso de lucha (que comprende una lucha a nivel cultural). tiempo después. E. En un segundo sentido..Hernán Camarero como conciencia de clase.. Thompson. Las clases acaecen al vivir los hombres y las mujeres sus relaciones de producción y al experimentar sus situaciones determinantes. Thompson. no las primeras fases del proceso real histórico. Barcelona... Estudios sobre la crisis de la sociedad preindustrial. Todavía más.12 Comprendida la clase como categoría histórica. su noción de clase. generarse tradiciones o costumbres de antagonismo de clase que no corresponden más a un antagonismo de intereses”. cursiva en el original. Ibid. entra en relación o en oposición con otros grupos bajo forma de clase o modifica las relaciones de clase heredadas que ya existían. La formación. que pueden (y deben) acompañar la dinámica de la autoconstitución: “Una vez que una madura conciencia de clase ha crecido..). este término puede resultar una herramienta útil para organizar la evidencia histórica de 8.”11 El intelectual inglés precisó aún más.”. P. aunque proclives a generar confusión. en Tradición. 11. es una categoría histórica. estos sucesos históricos descubren regularidades en las respuestas a situaciones similares. Crítica. 10. Sabemos que hay clases porque las gentes se han comportado repetidamente de modo clasista. p.. p. y en un momento dado (la formación ‘madura’ de la clase) observamos la creación de instituciones y de una cultura con notaciones de clase. 1984 (1ª ed. E.”8 Como parte de esta operación argumentativa. empíricamente observable. “La sociedad inglesa del siglo XVIII: ¿Lucha de clases sin clases?”. además. p. ambos pertinentes. según mi uso del término.. p. es decir. 12. Thompson. Pero el autor nunca pierde de vista el rol de la experiencia: “La cuestión es que no podemos hablar de clase hasta que la población. esta puede ser empleada por los marxistas en dos sentidos distintos. E. Thompson. según Thompson. empleando el concepto de categoría histórica: “Clase. E. cursiva en el original. P. con una cultura y unas expectativas heredadas. aclara: “No veo a la clase como una ‘estructura’.. 37. no son más que casos especiales de las formaciones históricas que surgen de la lucha de clases. dentro ‘del conjunto de relaciones sociales’. Es decir. en inglés: 1979). el concepto de clase no solo permitiría organizar y analizar la evidencia. XIII. P. En un primer sentido. y al modelar estas experiencias en formas culturales (. partidos o culturas “de clase”). Cuando las define como “un fenómeno histórico”. p. el historiador inglés recusaba todo principio determinista: “no hay examen de determinantes objetivos (y desde luego.. “La sociedad inglesa. Este sería el uso moderno de clase que surge a partir de la sociedad industrial capitalista del siglo XIX. 9. sino como algo que tiene lugar de hecho (y se puede demostrar que ha ocurrido) en las relaciones humanas.”10 Clase como categoría histórica En Thompson percibimos la convicción de que las clases pueden ser definidas solo como fenómenos concretos. Como cualquiera otra relación es un proceso fluido que elude el análisis si intentamos detenerlo en seco en un determinado momento y analizar su estructura. 7. 39. La clase y la conciencia de clase son siempre las últimas.”9 En la conformación de las clases también hay un papel para los procesos de “socialización” y educación en términos de “cultura de clase”. En este caso.“ Algunas observaciones. Historia 139 . en este sentido. revuelta y consciencia de clase. P. la noción de clase entraña la noción de relación histórica.. ni siquiera como una ‘categoría’. Las clases. 34....”.. modelo teórico obtenido de él) que pueda ofrecer una clase o conciencia de clase en una ecuación simple. está derivada de la observación del proceso social a lo largo del tiempo. los jóvenes pueden ser ‘socializados’ en sentido clasista y las instituciones de clase pueden prolongar las condiciones para su formación. sino que estaría “presente” en la evidencia misma (como instituciones. se puede utilizar el concepto de clase referido a un contenido histórico real. que admiten comparaciones transnacionales”. las concibe como productos necesariamente historizables.

P. “La sociedad inglesa.. que desestima el verdadero proceso experimental histórico de la formación de las clases”. La relación debe estar siempre encarnada en gente real y en un contexto real.”. P.”16 En Thompson podemos encontrar el análisis de una puja dentro de la tradición marxista entre dos concepciones en torno a las clases. se hallan las clases. la clase era reducida a una pura y simple medida cuantitativa.. 16. p.”. La otra. plenamente histórico (en donde la teoría no aplastaba a la Historia. que nos remitirían a una situación de estasis ideal. En definitiva. E.. En el segundo caso.. pp. esta es la tendencia frecuentemente usada por los investigadores funcionalistas yanquis para criticar la noción marxista de clase. P. una de las mayores distorsiones que el historiador marxista 13. 36-37. desde una perspectiva generalmente positivista (y. “La sociedad inglesa. E. son siempre dinámicas e históricas. P. Ibid. y que estos se consideraban a sí mismos y libraban sus batallas en términos de “estados”. En el primer caso. En este caso.”. sino que ambas se interpelaban y enriquecían dialécticamente). Thompson. 36. podían ser usadas.. La formación. cursiva en el original. p.”15 La operación teórica de Thompson impugna la ecuación lineal: a) existen determinadas relaciones de producción. c) se desarrolla la lucha de clases. la clase es definida como aquello a lo que la gente cree pertenecer en su respuesta a un formulario.17 Precisamente. del mismo modo que no nos puede dar una de la deferencia o del amor. empero. a veces. encuentra una concepción completamente errónea y antidialéctica: “que las clases existen. Thompson.. pero siempre teniendo en cuenta que aquí la categoría tiene una correspondencia mucho menos directa con la evidencia. cursiva en el original 17.. E. era la que se inspiraba en los textos histórico-políticos escritos por Marx hasta mediados del siglo XIX (como El dieciocho brumario de Luis Bonaparte). en lugar de surgir su existencia de la lucha. Una.Las concepciones de E. Hobsbawm. 38. la que reivindicaba como propia y de una generación de historiadores socialistas británicos (Rodney Hilton. En esta concepción. sociedades anteriores a la revolución industrial. y que luchan porque existen. listos para “operar” sobre realidades humanas que. 4. Esas categorías. pero no real. Cristopher Hill. “que solo halla su definición dentro de una totalidad estructural altamente teorizada. según Thompson. conceptos o muestras de clase predeterminados y estáticos. se hace necesario extremar el cuidado para no leer retrospectivamente nociones posteriores de clase y tener siempre presente que si utilizamos el concepto de clase con tanta amplitud histórica es por falta de otras categorías que permitan analizar el proceso histórico. 140 ESPACIOS . p. “Algunas observaciones. Thompson. para Thompson: “Ni el entramado sociológico mejor engarzado puede darnos una muestra pura de la clase. p.14 Lo que permanecía ausente en estas visiones era la observación del comportamiento del grupo humano a través del tiempo y en su contexto real.. Recordemos que clase y lucha de clases no eran conceptos asequibles dentro del propio sistema cognoscitivo de la gente de la época preindustrial. b) instantáneamente derivadas de ellas. independientemente de relaciones y luchas históricas. Eric J. en la que clase se revela como una categoría estática. ya que nunca dejan de encontrar obreros que no se comportarían de acuerdo con su condición proletaria o que al ser interrogados dicen pertenecer a la clase media o no saben definirse. E. Raphael Samuel). también “marxista”).13 Thompson ejerció una crítica implacable contra todos las interpretaciones que construyeron categorías.. que él denomina idealismo marxista-estructuralista. en función del número de personas en determinada relación con los medios de producción. en los que la clase emerge como un concepto dinámico. en dos sentidos: sociológico y heurístico.. 15.. P.. XIII... la que había alcanzado su sofisticación en el pensamiento althusseriano. dialéctico... Thompson. Thompson acerca de las clases sociales.. 14. “órdenes” o “estamentos”.

..”. y que a esta idea se arribaba a partir de una equivocada concepción de la clase como una “cosa”. The Socialist Register: 1965. P.”. ni para yacer como paciente en la mesa de operaciones del ajustador. En sus palabras: “Esta analogía nos presenta una clase –o una ‘clase en sí’– a nivel de ‘base’. Ibid.. 351. E. 12. En 1963. P. p. p. pues la consideraba “inadecuada para describir el flujo del conflicto. 19.Hernán Camarero inglés encontraba para examinar la cuestión de las clases y su conciencia estaba originada en la utilización de la relación “base/superestructura”. la secta o el teórico que desvela la conciencia de clase.. la dialéctica de un proceso social cambiante. o se quita la parte válida o se introduce la falsa conciencia. sostuvo: “Estos ‘atrasos’ culturales y esas distorsiones son un fastidio. a la cual ellos suben y guían porque poseen la verdadera teoría.”20 Para Thompson. pero está mistificada. afirmó: “los intelectuales a menudo sueñan una clase que sea como una motocicleta con el asiento vacío.. no tal y como es. no solo para el análisis historiográfico. el de la “falsa conciencia”. que se puede definir de una forma casi matemática: tantos hombres que se encuentran en una determinada relación con los medios de producción. E. Miliband y J.. “The peculiarities of the english”. 1965.”21 Thompson realizó frecuentes críticas a las concepciones sustituistas y vanguardistas. 20. en su afán polémico.. que luego se traduce en conciencia de clase –o ‘clase para sí’– si es que desemboca a nivel de sobreestructura. la más nociva de las cuales era la de la “falsa conciencia”. E. La formación. pero ahora condenando explícitamente ciertas 18. sino sobre todo para la acción política presente de los trabajadores. entonces debemos introducir el concepto de ‘falsa conciencia’: la clase está allí. y de allí la conciencia de clase surgiría como una sobreestructura “derivada”. es posible deducir qué conciencia de clase debería tener ‘ella’ (pero raras veces tiene) si fuese debidamente conciente de su propia posición y de sus intereses reales. “Algunas observaciones. la clase obrera. Especialmente. Saville (comps. de modo que es fácil pasar desde esta a alguna teoría de la sustitución: el partido. E. las consecuencias de esta operación analítica eran devastadoras. Esta es una característica ilusión. Londres. 10. no es sino una “relación histórica”: “Se supone que ‘ella’. Thompson. Thompson atacó desde siempre “esta metáfora procedente del campo de la construcción”.”18 A Thompson la relación “base/superestructura” le resultaba desafortunada al poseer una intrínseca tendencia reduccionista y llevar a lo que. p. P. sino como debería ser. es la ‘falsa conciencia’ de la burguesía intelectual. 21... condenaba toda práctica “sustituista” que conspirara contra la autoactividad libre y democrática de la clase obrera. en verdad. preexistente y observable analíticamente cuando. Para decirlo en forma más elaborada. verdadero pilar teórico del análisis althusseriano.). ella no se conoce a sí misma ni a sus propios intereses. p. Thompson. 22.. 23. Historia 141 . XIV. en R. XV. esto puede dar lugar a una teoría de las clases que recuerda a Platón: ofrece un modelo de desarrollo por grados de la formación de clase con la cual la historia debiera conformarse. y si la evidencia es contraria. Thompson. las fuerzas productivas y las relaciones de producción supondrían la “base real y objetiva”. p.”19 Estas observaciones nos sirven para introducirnos en el último tópico a tratar.. caracterizó irónicamente como “leninismo platónico”. Thompson. Ibid. Si ella no desemboca en una dirección suya propia. p.”23 Un año después expresó la misma idea de otro modo. XIV. P. tiene una existencia real.”22 En 1977. pues ‘Ella’ no existe.. ni para tener un interés o una conciencia ideal. Acerca de la “falsa conciencia” y el “sustituismo” Thompson creía que a partir de conceptualizaciones marxistas ahistóricas y estáticas de clase se llegaba a violentas distorsiones acerca de la conciencia de clase. “Algunas observaciones.. Una vez asumido esto. Según esta analogía de la realidad.

hasta la negación de cualquier determinación.. Edward Palmer Thompson. 35-36.. 25.. Frente a la postura thompsoniana que. la ‘vanguardia’ que sabe mejor que la clase misma cuáles deben ser los verdaderos intereses (y conciencia) de esta. Ibid. tal como fue formulado en sus últimos años: transitar desde la consideración de la complejidad de la vida con sus múltiples determinaciones. que podrá ensayarse en otro artículo. Algunas de estas críticas y de ciertos planteos alternativos a los de Thompson merecen un estudio detenido. el empirismo y el culturalismo. P. Thompson. existencial y teórica sobre las clases. sea lo que fuere lo que tenga. el número seis. son muchos los señalamientos que permiten discutir esta última afirmación. p. Se corre el riesgo de identificar una voluntad humana libre de determinación.”24 Una reapropiación crítica del enfoque thompsoniano ¿Cuáles son las críticas que pueden formularse a estos planteos acerca de los conceptos de clase.. 142 ESPACIOS . entendida más como la percepción de la misma por los obreros que como la extracción de plusvalía (concepto clave del universo teórico marxista que ni siquiera aparece mencionado en la obra). Entonces. pp. se disuelven los criterios sobre los que elaborar la historia social. formación de clases es independiente de determinantes objetivos.Las concepciones de E. podría decirse que el exceso de celo antieconomicista y antiestructuralista le dificulta a Thompson reconocer el fundamento económico de las clases –y de las sociedades clasistas– que se halla en la base de la interpretación de Marx y que constituye un fundamento sólido para abordar la historia desde una posición materialista. para oponerse a una imagen antropomórfica de la clase con una voluntad y una conciencia definidas. conciencia y lucha de clases? Solo apuntamos algunos elementos. llamado sugestivamente “Explotación”. Veamos un ejemplo de ello: consideremos el capítulo más “estructuralista” de La formación de la clase obrera en Inglaterra. concepciones leninistas: “es decir. 38. “La sociedad inglesa. poniendo en peligro el principio mismo de la causalidad y deslizando su visión hacia el terreno del subjetivismo. Thompson acerca de las clases sociales. que clase puede definirse simplemente como una formación cultural. precisamente.. Hay una amenaza general que afecta a todo el proyecto historiográfico thompsoniano.”.. lo que disuelve en última instancia tanto a las clases como a la lucha de clases. es una ‘falsa conciencia’. E. Lo que hay allí es. una evaporación de los factores estructurales: la explotación aparece en escena en términos subjetivos.. afirma que la lucha de clases tiene primacía analítica. sobre todo. es posible argumentar que si no se reconoce la base material última de la explotación económica de donde surge la lucha de clases.”25 Sin embargo. P. Si ocurriera que ‘esta’ no tuviera conciencia alguna. El propio historiador inglés se refirió a esta impugnación: “Espero que nada de lo escrito anteriormente haya dado pábulo a la noción de que yo creo que la 24.