Las concepciones de E. P.

Thompson acerca de las clases sociales y la conciencia de clase en la historia
.0000Hernán Camarero
Doctor en Historia, FFyL, UBA. Prof. Adj. Sem. “Movimiento obrero e izquierdas en la Argentina, 1890-1945”. JTP de Historia Argentina III “A”, carrera de Historia, FFyL, UBA

El objetivo que nos trazamos en este artículo es el de explorar los aportes que el historiador socialista Edward P. Thompson (1924-1993) realizó en torno a las nociones de clase social, conciencia de clase y lucha de clases. Estas cuestiones han suscitado polémicas y reelaboraciones permanentes. En primer lugar, dentro de la cultura y la teoría marxista, en buena medida porque el propio Marx había dejado una serie de reflexiones dispersas, disímiles o ambiguas, y casi siempre aplicadas a casos históricos concretos. El concepto mismo de clase social fue expuesto por él, a veces como fruto de la moderna sociedad burguesa, otras veces como un fenómeno presente en toda la historia postribal; asimismo, desde algunos de sus textos, se la puede entender como una construcción analítica para comprender fenómenos que sin ella serían inexplicables (en términos puramente “estructurales”), mientras que desde otros se la puede descubrir como un conjunto humano que lo es a partir de que demuestra

tener conciencia de sus intereses, actúa en tanto tal y es visto de ese modo por los otros. Pero, en verdad, estos debates acerca de las definiciones de clase y conciencia de clase abarcaron el amplio campo de las ciencias sociales. Por ello, volver a examinar estos tópicos resulta una tarea útil y productiva para el desarrollo de la historiografía. En el recorrido detallado que hacemos de las obras en las que Thompson trató el problema de las clases, encontramos una condena a los planteos economicistas y estructuralistas que afectaron al marxismo, un rescate del olvido de facetas como las de la voluntad, la cultura y la autoconstrucción en el momento de definir las clases, una crítica de la concepción de “falsa conciencia” y del sustituismo vanguardista, en suma, una revalorización plena del papel de la subjetividad en el proceso de conformación o reconstitución de las clases. Pero esas apuestas, como veremos, no estuvieron exentas de ciertos riesgos y dificultades. Las concepciones

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ESPACIOS

P. expresado con claridad en el prefacio de su reconocida obra La formación de la clase obrera en Inglaterra. no abandona la perspectiva materialista. es decir. la conciencia de clase no lo está. entiendo un fenómeno histórico que unifica una serie de sucesos dispares y aparentemente desconectados. La conciencia de clase surge del mismo modo en distintos momentos y lugares. sistemas de valores.3 Efectivamente. fundamentalmente la de Gran Bretaña. es su concepción de que una clase social se define no previa o exclusivamente a partir de sus determinaciones “objetivas”. en última instancia. cuando comenzó a orientar todos sus esfuerzos al examen histórico de la clase obrera. tanto por lo que se refiere a la materia prima de la experiencia. En la que quizás sea su definición más conocida y explícita de clase y conciencia de clase.”2 Perry Anderson. no tiene todavía ninguna especie de identidad histórica. pero no podemos formular ninguna ley. en este punto. Podemos ver una cierta lógica en las respuestas de grupos laborales similares que tienen experiencias similares. 11. p. Crítica. La interpretación. no es o no es todavía una clase. Si bien la experiencia aparece como algo determinado. Esto fue remarcado por el intelectual marxista inglés en textos muy posteriores a La formación. E. Anderson. pues concibe a dicha experiencia como algo determinado por las relaciones sociales de producción. cursivas en el original. la experiencia y la conciencia de clase se hallan inextricablemente unidas y son. De hecho.. Clase como producto de la conciencia de clase El primer elemento fundamental que observamos en el planteo thompsoniano. E.. Thompson. para Thompson la conciencia de clase es la verdadera dadora de sentido y clave de entrada al propio concepto de clase social. Thompson dice: “la clase cobra existencia cuando algunos hombres. P. Historia 137 . Siglo XXI. El autor introduce en el momento de la construcción del concepto de clase las dimensiones de acción y subjetividad. ha caracterizado el planteo de Thompson como portador de un “criterio de conciencia”. P. La experiencia de clase está ampliamente determinada por las relaciones de producción en las que los hombres nacen. La conciencia de clase es la forma en que se expresan estas experiencias en términos culturales: encarnadas en tradiciones. sienten y articulan la identidad de sus intereses a la vez comunes a ellos mismos y frente a otros hombres cuyos intereses son distintos (y habitualmente opuestos a) los suyos. política e historia. las verdaderas portadoras del concepto de clase. versión mimeo. 4. XIII-XIV. ideas y formas institucionales. Perry. La formación de la clase obrera en Inglaterra (2 vols. Thompson. De lo contrario. donde llegó a sostener: “Una clase no puede existir sin una especie cualquiera de conciencia de sí. p. a realizar una intensa experiencia en talleres de enseñanza e investigación sobre y para las clases populares y a practicar una militancia independiente en el movimiento socialista y antinuclear. Madrid. en tanto la existencia de la clase pasa a depender de la presencia de una “expresión colectiva (sentimiento/articulación) de intereses comunes en oposición a los de una (o varias) clases antagónicas”. no es todavía ‘algo’. Íbid. en inglés: 1977. de resultas de sus experiencias comunes (heredadas o compartidas). o en las que entran de manera involuntaria. pero nunca surge exactamente de la misma forma. 3. 1989 (1ª ed. “Algunas observaciones sobre clase y ‘falsa conciencia’”. ha llegado a afirmar: “si el proletariado está verdaderamente privado de la 1...de Thompson se desarrollaron tras su ruptura con el estalinismo en 1956. como a la conciencia. en un plano analítico móvil dado por la temporalidad histórica: “Por clase. p. Un debate con E. Teoría. 43. deteniéndose en la primera oración de este último párrafo. Barcelona.. invalida al segundo si no se halla presente el primero.). Thompson. en inglés: 1963). 2. Veamos a continuación cómo se desplegaron estas posiciones. XIII.”4 Acerca de realidades históricas de la clase obrera..”1 En la definición thompsoniana de clase. p. en inglés: 1980). 1ª ed. 1985 (1ª ed.

De allí que lucha de clases. 167. por el otro. sino una dudosa existencia como clase. P. Thompson. Miseria de la Teoría. por un lado. Para expresarlo claramente: las clases no existen como entidades separadas. a pensar y a valorar en términos clasistas”. p. 1981 (1ª ed. al asegurar que estas surgen “porque los hombres y las mujeres. 6. junto a los elementos materiales objetivos. lo que es. podemos afirmar la existencia de la clase.6 Uno de los aportes centrales de Thompson es la relevancia que le concede a la voluntad de la clase. al fin y al cabo. entonces no se puede definir como tal. p.. experimentan la explotación (o la necesidad de mantener el poder sobre los explotados). Con precisión. Thompson intentó un replanteo de la teoría marxista. 8. entre lo objetivo y lo subjetivo. se ha prestado una atención teórica excesiva (gran parte de la misma claramente ahistórica) a ‘clase’ y demasiado poca a ‘lucha de clases’. En realidad. al reordenar jerárquicamente y recombinar el lugar y la relación de los conceptos de clase.”7 La experiencia de la lucha de clases como determinante Entonces.. o lo que es lo mismo. resulten conceptos inescindibles en el enfoque thompsoniano. Thompson sobredimensionó aún más el papel de la conciencia como verdadero arquitecto de la conformación de las clases. bajo determinadas relaciones de producción. Por el contrario. Thompson. identifican sus intereses antagónicos y son llevados a luchar. “Algunas observaciones. desde la experiencia. que miran en derredor.Las concepciones de E.. la consecuencia de esta concepción thompsoniana es el postulado que quita legitimidad teórica y política a los que sostienen que tal o cual clase en su conjunto tiene una conciencia “verdadera” o “falsa”. La “libre volición” aparece como el atributo decisivo en el proceso de constitución de una clase. en relaciones de producción). Creía que solo desde ella. y llegan a conocer este descubrimiento 5. cuestionando toda interpretación estructuralista o economicista: “En mi opinión. P. En su obra de polémica con el intelectual marxista francés Louis Althusser.. Thompson llegó a la definición y a la existencia misma de la clase no a partir de una realidad objetiva independiente de la voluntad. 138 ESPACIOS . P. en inglés: 1978). Principio que se extiende hasta la propia definición de clase: “La clase la definen los hombres mientras viven su propia historia y. E. Y la experiencia no es otra cosa que la lucha de clases. esta es su única definición. atribuir el término de ‘clase’ a un grupo sin conciencia de clase o de cultura de clase y que no responde a una dirección de clase.. E.. encuentran una clase enemiga y empiezan luego a luchar. p. conciencia de sí mismo como proletariado. y clase y conciencia de clase. XV. identifican puntos de interés antagónico. La formación. lucha de clases es un concepto previo así como mucho más universal. comienzan a luchar por estas cuestiones y en el proceso de lucha se descubren como clase.. Anderson lo denominó “principio de codeterminación”. pero que. 7. Barcelona. simplemente. Crítica.. pero no exclusivamente. sino a través de la evidencia de la acción histórica. P. pues toda conciencia de una colectividad tan amplia como una clase. en donde encontró factible usar el concepto de lucha de clases a pesar de percibir que uno de los polos de esta (el de los productores primarios).. Para un historiador. las gentes se encuentran en una sociedad estructurada en modos determinados (crucial. es.”. no solo evidenciaba una conciencia de clase débil. Thompson arribó a esta revalorización del concepto de lucha de clases a partir de sus estudios sobre la sociedad inglesa del siglo XVIII. Thompson acerca de las clases sociales.. es una afirmación sin significado”. De este modo. conciencia y lucha de clases.5 Como veremos luego. Thompson. en definitiva. y espero decir que vale sobre todo para un historiador marxista.. el primero tenga primacía causal sobre los segundos. E.

. tiempo después. E. estos sucesos históricos descubren regularidades en las respuestas a situaciones similares. Estudios sobre la crisis de la sociedad preindustrial. p. el concepto de clase no solo permitiría organizar y analizar la evidencia. partidos o culturas “de clase”). según Thompson. Las clases acaecen al vivir los hombres y las mujeres sus relaciones de producción y al experimentar sus situaciones determinantes. 37. Es decir. Sabemos que hay clases porque las gentes se han comportado repetidamente de modo clasista. “La sociedad inglesa del siglo XVIII: ¿Lucha de clases sin clases?”. es una categoría histórica.”9 En la conformación de las clases también hay un papel para los procesos de “socialización” y educación en términos de “cultura de clase”.”8 Como parte de esta operación argumentativa. el historiador inglés recusaba todo principio determinista: “no hay examen de determinantes objetivos (y desde luego. p..”10 Clase como categoría histórica En Thompson percibimos la convicción de que las clases pueden ser definidas solo como fenómenos concretos. Ibid. La formación. no las primeras fases del proceso real histórico. 10. P. Thompson. según mi uso del término. 9. cursiva en el original. ni siquiera como una ‘categoría’.. con una cultura y unas expectativas heredadas.. dentro ‘del conjunto de relaciones sociales’. a través de un proceso de lucha (que comprende una lucha a nivel cultural). generarse tradiciones o costumbres de antagonismo de clase que no corresponden más a un antagonismo de intereses”. se puede utilizar el concepto de clase referido a un contenido histórico real. que pueden (y deben) acompañar la dinámica de la autoconstitución: “Una vez que una madura conciencia de clase ha crecido. aclara: “No veo a la clase como una ‘estructura’. sino como algo que tiene lugar de hecho (y se puede demostrar que ha ocurrido) en las relaciones humanas.”.Hernán Camarero como conciencia de clase.. en este sentido. Cuando las define como “un fenómeno histórico”.. los jóvenes pueden ser ‘socializados’ en sentido clasista y las instituciones de clase pueden prolongar las condiciones para su formación. Pero el autor nunca pierde de vista el rol de la experiencia: “La cuestión es que no podemos hablar de clase hasta que la población. en Tradición. empleando el concepto de categoría histórica: “Clase. modelo teórico obtenido de él) que pueda ofrecer una clase o conciencia de clase en una ecuación simple. y en un momento dado (la formación ‘madura’ de la clase) observamos la creación de instituciones y de una cultura con notaciones de clase.. P. Thompson. este término puede resultar una herramienta útil para organizar la evidencia histórica de 8.“ Algunas observaciones. Historia 139 . sino que estaría “presente” en la evidencia misma (como instituciones.. P. empíricamente observable. en inglés: 1979). está derivada de la observación del proceso social a lo largo del tiempo. p. 1984 (1ª ed. Este sería el uso moderno de clase que surge a partir de la sociedad industrial capitalista del siglo XIX. no son más que casos especiales de las formaciones históricas que surgen de la lucha de clases. Las clases. En este caso. 39. La clase y la conciencia de clase son siempre las últimas. E. Thompson. cursiva en el original. Todavía más. aunque proclives a generar confusión.. Barcelona. 34. y al modelar estas experiencias en formas culturales (...”11 El intelectual inglés precisó aún más. revuelta y consciencia de clase. P. es decir. 11. ambos pertinentes. además.. esta puede ser empleada por los marxistas en dos sentidos distintos.12 Comprendida la clase como categoría histórica. su noción de clase. Crítica. En un primer sentido. Thompson. Como cualquiera otra relación es un proceso fluido que elude el análisis si intentamos detenerlo en seco en un determinado momento y analizar su estructura. las concibe como productos necesariamente historizables. p.”.). E. E. 7. entra en relación o en oposición con otros grupos bajo forma de clase o modifica las relaciones de clase heredadas que ya existían.. p. 12. que admiten comparaciones transnacionales”. XIII. En un segundo sentido.. la noción de clase entraña la noción de relación histórica. “La sociedad inglesa.

Raphael Samuel). 15. plenamente histórico (en donde la teoría no aplastaba a la Historia. XIII. c) se desarrolla la lucha de clases.. 14. P. son siempre dinámicas e históricas. pero no real... la clase es definida como aquello a lo que la gente cree pertenecer en su respuesta a un formulario. en los que la clase emerge como un concepto dinámico. p... P. En el primer caso. se hace necesario extremar el cuidado para no leer retrospectivamente nociones posteriores de clase y tener siempre presente que si utilizamos el concepto de clase con tanta amplitud histórica es por falta de otras categorías que permitan analizar el proceso histórico.. 36. Thompson. también “marxista”).13 Thompson ejerció una crítica implacable contra todos las interpretaciones que construyeron categorías. cursiva en el original. Eric J. en lugar de surgir su existencia de la lucha. Cristopher Hill.”15 La operación teórica de Thompson impugna la ecuación lineal: a) existen determinadas relaciones de producción. a veces. 140 ESPACIOS . sino que ambas se interpelaban y enriquecían dialécticamente). podían ser usadas. para Thompson: “Ni el entramado sociológico mejor engarzado puede darnos una muestra pura de la clase..Las concepciones de E. p. P.”. “La sociedad inglesa.”.. según Thompson. se hallan las clases.. que nos remitirían a una situación de estasis ideal. sociedades anteriores a la revolución industrial. cursiva en el original 17. desde una perspectiva generalmente positivista (y. P. 16. E. 4. En este caso. “órdenes” o “estamentos”. en función del número de personas en determinada relación con los medios de producción. 38. En el segundo caso... Una.. La formación. En esta concepción. Esas categorías. y que luchan porque existen.”. independientemente de relaciones y luchas históricas. era la que se inspiraba en los textos histórico-políticos escritos por Marx hasta mediados del siglo XIX (como El dieciocho brumario de Luis Bonaparte). p. ya que nunca dejan de encontrar obreros que no se comportarían de acuerdo con su condición proletaria o que al ser interrogados dicen pertenecer a la clase media o no saben definirse. en dos sentidos: sociológico y heurístico. E.. la clase era reducida a una pura y simple medida cuantitativa. Thompson. pp. Thompson acerca de las clases sociales. E.. la que reivindicaba como propia y de una generación de historiadores socialistas británicos (Rodney Hilton. encuentra una concepción completamente errónea y antidialéctica: “que las clases existen. Thompson. empero. que él denomina idealismo marxista-estructuralista. E. dialéctico.. En definitiva. pero siempre teniendo en cuenta que aquí la categoría tiene una correspondencia mucho menos directa con la evidencia. Hobsbawm. La otra. conceptos o muestras de clase predeterminados y estáticos. una de las mayores distorsiones que el historiador marxista 13. que desestima el verdadero proceso experimental histórico de la formación de las clases”. listos para “operar” sobre realidades humanas que. “que solo halla su definición dentro de una totalidad estructural altamente teorizada. Thompson.”16 En Thompson podemos encontrar el análisis de una puja dentro de la tradición marxista entre dos concepciones en torno a las clases. “La sociedad inglesa. “Algunas observaciones. b) instantáneamente derivadas de ellas.14 Lo que permanecía ausente en estas visiones era la observación del comportamiento del grupo humano a través del tiempo y en su contexto real. La relación debe estar siempre encarnada en gente real y en un contexto real. p.. del mismo modo que no nos puede dar una de la deferencia o del amor. esta es la tendencia frecuentemente usada por los investigadores funcionalistas yanquis para criticar la noción marxista de clase. P. la que había alcanzado su sofisticación en el pensamiento althusseriano. 36-37.17 Precisamente. en la que clase se revela como una categoría estática. Ibid. y que estos se consideraban a sí mismos y libraban sus batallas en términos de “estados”.. Recordemos que clase y lucha de clases no eran conceptos asequibles dentro del propio sistema cognoscitivo de la gente de la época preindustrial.

entonces debemos introducir el concepto de ‘falsa conciencia’: la clase está allí. caracterizó irónicamente como “leninismo platónico”. sostuvo: “Estos ‘atrasos’ culturales y esas distorsiones son un fastidio. p. 10. Ibid. Para decirlo en forma más elaborada. 1965. 351..). E. pues ‘Ella’ no existe. pero ahora condenando explícitamente ciertas 18. la clase obrera. E. Thompson.”22 En 1977. que se puede definir de una forma casi matemática: tantos hombres que se encuentran en una determinada relación con los medios de producción. Londres. y que a esta idea se arribaba a partir de una equivocada concepción de la clase como una “cosa”. P. Ibid. XIV. p. p. P... ni para yacer como paciente en la mesa de operaciones del ajustador. tiene una existencia real. Especialmente. la secta o el teórico que desvela la conciencia de clase..”23 Un año después expresó la misma idea de otro modo. no tal y como es. XV. pero está mistificada. p.”. y si la evidencia es contraria. 12. Historia 141 . ni para tener un interés o una conciencia ideal. en verdad. no solo para el análisis historiográfico. y de allí la conciencia de clase surgiría como una sobreestructura “derivada”. Thompson. 22..”21 Thompson realizó frecuentes críticas a las concepciones sustituistas y vanguardistas.. las fuerzas productivas y las relaciones de producción supondrían la “base real y objetiva”. o se quita la parte válida o se introduce la falsa conciencia. Acerca de la “falsa conciencia” y el “sustituismo” Thompson creía que a partir de conceptualizaciones marxistas ahistóricas y estáticas de clase se llegaba a violentas distorsiones acerca de la conciencia de clase. esto puede dar lugar a una teoría de las clases que recuerda a Platón: ofrece un modelo de desarrollo por grados de la formación de clase con la cual la historia debiera conformarse. que luego se traduce en conciencia de clase –o ‘clase para sí’– si es que desemboca a nivel de sobreestructura. Según esta analogía de la realidad. ella no se conoce a sí misma ni a sus propios intereses. “Algunas observaciones. es posible deducir qué conciencia de clase debería tener ‘ella’ (pero raras veces tiene) si fuese debidamente conciente de su propia posición y de sus intereses reales. p. en R. Si ella no desemboca en una dirección suya propia.”.. E. en su afán polémico. En sus palabras: “Esta analogía nos presenta una clase –o una ‘clase en sí’– a nivel de ‘base’. P. Thompson. la más nociva de las cuales era la de la “falsa conciencia”. Saville (comps.”18 A Thompson la relación “base/superestructura” le resultaba desafortunada al poseer una intrínseca tendencia reduccionista y llevar a lo que. P. The Socialist Register: 1965. las consecuencias de esta operación analítica eran devastadoras. el de la “falsa conciencia”. la dialéctica de un proceso social cambiante. pues la consideraba “inadecuada para describir el flujo del conflicto.”20 Para Thompson. sino como debería ser.Hernán Camarero inglés encontraba para examinar la cuestión de las clases y su conciencia estaba originada en la utilización de la relación “base/superestructura”. Thompson atacó desde siempre “esta metáfora procedente del campo de la construcción”. 23. 19. 20... a la cual ellos suben y guían porque poseen la verdadera teoría.. es la ‘falsa conciencia’ de la burguesía intelectual. 21.. Thompson. “Algunas observaciones. condenaba toda práctica “sustituista” que conspirara contra la autoactividad libre y democrática de la clase obrera. E. “The peculiarities of the english”. no es sino una “relación histórica”: “Se supone que ‘ella’. En 1963.”19 Estas observaciones nos sirven para introducirnos en el último tópico a tratar. sino sobre todo para la acción política presente de los trabajadores. afirmó: “los intelectuales a menudo sueñan una clase que sea como una motocicleta con el asiento vacío. verdadero pilar teórico del análisis althusseriano.. Esta es una característica ilusión. La formación. XIV. preexistente y observable analíticamente cuando. de modo que es fácil pasar desde esta a alguna teoría de la sustitución: el partido.. p. Una vez asumido esto. Miliband y J.

Thompson. sobre todo. concepciones leninistas: “es decir.”24 Una reapropiación crítica del enfoque thompsoniano ¿Cuáles son las críticas que pueden formularse a estos planteos acerca de los conceptos de clase. el empirismo y el culturalismo.”25 Sin embargo. existencial y teórica sobre las clases. 25. 35-36. para oponerse a una imagen antropomórfica de la clase con una voluntad y una conciencia definidas. entendida más como la percepción de la misma por los obreros que como la extracción de plusvalía (concepto clave del universo teórico marxista que ni siquiera aparece mencionado en la obra). precisamente. Entonces. conciencia y lucha de clases? Solo apuntamos algunos elementos. tal como fue formulado en sus últimos años: transitar desde la consideración de la complejidad de la vida con sus múltiples determinaciones.. E. podría decirse que el exceso de celo antieconomicista y antiestructuralista le dificulta a Thompson reconocer el fundamento económico de las clases –y de las sociedades clasistas– que se halla en la base de la interpretación de Marx y que constituye un fundamento sólido para abordar la historia desde una posición materialista. Veamos un ejemplo de ello: consideremos el capítulo más “estructuralista” de La formación de la clase obrera en Inglaterra.. Si ocurriera que ‘esta’ no tuviera conciencia alguna. formación de clases es independiente de determinantes objetivos. P. “La sociedad inglesa. sea lo que fuere lo que tenga.. Hay una amenaza general que afecta a todo el proyecto historiográfico thompsoniano. Frente a la postura thompsoniana que. Ibid. p. es una ‘falsa conciencia’. El propio historiador inglés se refirió a esta impugnación: “Espero que nada de lo escrito anteriormente haya dado pábulo a la noción de que yo creo que la 24. lo que disuelve en última instancia tanto a las clases como a la lucha de clases. Algunas de estas críticas y de ciertos planteos alternativos a los de Thompson merecen un estudio detenido. el número seis. poniendo en peligro el principio mismo de la causalidad y deslizando su visión hacia el terreno del subjetivismo. Se corre el riesgo de identificar una voluntad humana libre de determinación. la ‘vanguardia’ que sabe mejor que la clase misma cuáles deben ser los verdaderos intereses (y conciencia) de esta. afirma que la lucha de clases tiene primacía analítica.. una evaporación de los factores estructurales: la explotación aparece en escena en términos subjetivos. Thompson acerca de las clases sociales. pp. se disuelven los criterios sobre los que elaborar la historia social. 38.. son muchos los señalamientos que permiten discutir esta última afirmación. hasta la negación de cualquier determinación.”. P.. que podrá ensayarse en otro artículo.. Lo que hay allí es. es posible argumentar que si no se reconoce la base material última de la explotación económica de donde surge la lucha de clases. 142 ESPACIOS . Edward Palmer Thompson.Las concepciones de E. llamado sugestivamente “Explotación”. que clase puede definirse simplemente como una formación cultural.

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