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DEFINICION: Para ocultar la diversidad de hardware que puede usarse en un entorno de red, TCP/IP define una interfaz abstracta

a travs de la cual se accede a dicho hardware. Esta interfaz ofrece un conjunto de operaciones que son las mismas para todos los tipos de hardware y bsicamente trata con el envo y la recepcin de paquetes.

Tiene que estar presente en el ncleo la correspondiente interfaz para cada dispositivo perifrico de red.

Por ejemplo, las interfaces Ethernet se llaman en GNU/Linux con nombres como eth0 y eth1; las interfaces PPP se denominan ppp0 y ppp1; y a las interfaces FDDI se le da nombres como fddi0 y fddi1.

Antes de ser usada en una red TCP/IP, a una interfaz se le debe asignar una direccin IP que sirve como su identificador cuando se comunica con el resto del mundo.

Se pueden seleccionar otros parmetros de dispositivo como el tamao mximo de los datagramas que pueden ser procesados por una parte del hardware determinada, a lo que se le denomina Maximum Transfer Unit (MTU). Hay otros atributos que se introducirn ms tarde. Afortunadamente, la mayora de esos atributos tienen valores por defecto muy acertados.

Las tarjetas para red Token Ring han cado hoy en da casi en desuso, debido a la baja velocidad y elevado costo respecto de Ethernet. Tenan un conector DB-9. Tambin se utiliz el conector RJ-45 para las NICs (tarjetas de redes) y los MAUs (Multiple Access Unit- Unidad de mltiple acceso que era el ncleo de una red Token Ring).

Las tarjetas para red ARCNET utilizaban principalmente conectores BNC y/o RJ-45.

Las tarjetas de red Ethernet utilizan conectores RJ-45 (10/100/1000). El caso ms habitual es el de la tarjeta o NIC con un conector RJ-45, aunque durante la transicin del uso mayoritario de cable coaxial (10 Mbit/s) a par trenzado (100 Mbit/s) abundaron las tarjetas con conectores BNC y RJ-45 e incluso BNC / AUI / RJ-45 (en muchas de ellas se pueden ver serigrafiados los conectores no usados).

Tambin son NIC las tarjetas inalmbricas o wireless, las cuales vienen en diferentes variedades dependiendo de la norma a la cual se ajusten, usualmente son 802.11a, 802.11b y 802.11g. Las ms populares son la 802.11b que transmite a 11 Mbit/s (1,375 MB/s) con una distancia terica de 100 metros y la 802.11g que transmite a 54 Mbit/s (6,75 MB/s).