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Bajo las estrellas

ANA ITURGAIZ

A Carlos, Amaia e Iratxe, os quiero.

A todas las compis del curso, por su apoyo y por su ejemplo.

A ngeles, Hosanna, Laura y Pilar, por las largas y divertidsimas charlas. Y, por supuesto, por las crticas.

A Nekane, por las sugerencias y su eterna amistad.

Pero, sobre todo, a mi madre, que reposa ya mecida por las olas.

Villa de Estella, Reyno de Navarra, febrero de 1296

El muchacho estaba paralizado. Desde el borde del camino, contemplaba con ojos sobrecogidos al hombre que yaca a sus pies. No era la primera vez que la muerte y la sangre le enturbiaban las pupilas, pero s la que le haba pillado ms desprevenido. Gabriel! Gabriel! implor el hermano Roger, arrodillado en el suelo junto al cuerpo an caliente de su compaero. Muchacho! Volved en vos! demand de nuevo, tirando con insistencia del borde inferior de su ropaje. El religioso tuvo que insistir un par de veces ms hasta que consigui que el fiel mozo reaccionara. Gabriel se agach junto a l an conmocionado. Poned las manos aqu orden el religioso. El muchacho dud unos instantes antes de colocarlas donde le indicaba. La herida del hermano Pablo pareca muy grave, muy profunda a tenor de la cantidad de sangre que manaba. Apretad con fuerza. No bien el joven haba hecho lo que su mentor le indicaba, este sac el cuchillo, dio un tajo a su tnica y tir de ella para desgarrar un largo trozo de lienzo que aplic con firmeza sobre la cuchillada. No volvi a dirigirse al chico hasta que estuvo seguro de que sus manos compriman con fuerza el profundo corte. La villa est un poco ms adelante. Corred hasta all. Atravesad la primera puerta, pasad la judera lo ms rpido que podis y, al otro lado de la Puerta de la Tintura, encontraris la ra de las

Tiendas. Preguntad por el maestro Rojo, Roux se corrigi, el orfebre. Explicadle que el hermano Pablo est malherido. Que busque un carro. Traedlo lo ms rpido que podis! Gabriel, desorientado, se mir las palmas llenas de sangre, pero al volver a ver la cara de padecimiento de su superior, las limpi con presteza en las ajadas calzas y ech a correr sobre los gastados adoquines sin volver la vista atrs.

Margheritte, entrad y ayudad a vuestra madre. Pero, padre, vos sabis que madre no necesita a nadie que le... Margheritte! Pero... El orfebre le ech aquella mirada intimidatoria que su hija conoca tanto y esta se dio por vencida. Saba bien que cuando su padre se pona firme no haba nada que hacer. Dej caer los hombros en seal de derrota y se dispuso a obedecer. Se encamin hacia la puerta que su padre sealaba. Sin embargo, antes de cruzar el umbral, se volvi en un ltimo intento de buscar la compresin paterna. En vano. Este ya haba regresado a la conversacin que mantena con un posible cliente. El orgullo herido de su hija era la menor de sus preocupaciones. Por ms que su madre se lo haba intentado explicar, Margheritte segua sin entender las razones que su padre esgrima para desterrarla de su lado. Ella haba pasado toda la vida sin salir de aquel taller. All haba dado los primeros pasos, all haba dicho las primeras palabras, all haba aprendido a leer, all haba escrito las primeras letras y, sobre todo, all se haba sentado horas y ms horas observando cmo los giles dedos de su progenitor creaban las obras

de arte que tanto admiraba. l siempre haba agradecido su compaa, pero haca ya varios meses que cada vez que un desconocido apareca en la puerta la expulsaba lejos de su vista. Su madre insista en que ya era una mujer y, por lo tanto, no poda mostrarse en pblico ante cualquier hombre de la forma en la que lo haba hecho hasta entonces, pero Margheritte, a sus trece aos y a pesar de la mancha que apareca puntualmente cada luna llena, se senta la misma nia de siempre. Entr en la estancia enfadada. La cocina ocupaba el resto de la planta baja que el taller dejaba libre. Y era all donde su madre tena su feudo. Su padre mandaba en la parte delantera, su madre lo haca en la trasera y a ella la obligaban a mantenerse detrs cuando en realidad quera estar delante. Si se pasaba la vida fuera del taller nunca tendra trato con el resto del mundo. Cuando lo que quera era precisamente eso, conocer a la gente, escucharla cuando hablaban de sus trabajos, de sus ciudades, de sus familias. Era tan interesante todo lo que contaban! Pero sus padres, en vez de permitrselo, hacan todo lo contrario. La ocultaban. Qu injusta era la vida! Un rato despus, se limpiaba con la punta de su vestido los ojos enrojecidos. Lo que ms odiaba de los quehaceres diarios era picar cebollas. Por suerte, la tortura ya haba finalizado. Adems, acababa de escuchar cerrarse la puerta de la calle. Se levant deprisa, deposit la tarea cumplida en las manos maternas y se aproxim al taller. Ya se ha marchado? De dnde era? Ha comprado algo? pregunt impaciente, mirando hacia todos los lados para comprobar si faltaba alguna de las piezas que su progenitor haba creado tan minuciosamente bajo su atenta supervisin. Hija, ya sabis que la mayora de las veces la gente tiene que pensarse las cosas antes de tomar una decisin. No ha comprado.

No, el desconocido no se haba llevado nada. La caja de plata con filigranas y la cruz con la imagen de la Virgen con la cara hecha de cristal de roca seguan sobre la mesa. Tambin estaban la arqueta con granates incrustados y las dos palmatorias que el orfebre haba acabado apenas dos semanas antes. Una enorme desilusin se reflejaba en su an infantil rostro. El hombre pas el brazo sobre los hombros de la nia y la condujo hacia dentro. No os preocupis. Veris como regresa. A punto estaban de entrar en la cocina cuando se oyeron unos gritos procedentes del exterior. Rojo, Rojo, abrid!

Margheritte reconoci la voz. Era el seor Nicols, el carpintero, el vecino de la casa de al lado. Y, por la urgencia, aquella no era una visita de cortesa. Qu habra sucedido? Quedaos aqu. Padre... Alienor Roux volvi a dirigir a su hija una de aquellas miradas de advertencia y retrocedi para reabrir la puerta que acababa de cerrar. Sin embargo, esa vez, la muchacha no estaba dispuesta a que la dejaran a un lado, sigui a su padre y se escondi detrs de l. Quin llama? Aqu fuera hay un mozalbete que pregunta por vos. El orfebre abri.

Era cierto. En medio de la calle, doblado en dos y con las manos apoyadas en las rodillas, un chaval, que tendra ms o menos la misma edad que Margheritte, intentaba recobrar el resuello. El hombre sali al exterior cuando comprob que no iba a ser fcil que el muchacho se acercara hasta l. Dicen que me buscis. Qu deseis? le increp. Gabriel elev un poco la cabeza, lo justo para que sus ojos se toparan con un hombre bastante ms alto de lo que esperaba. Asinti con la cabeza mientras se esforzaba por recuperar la respiracin. Lo consigui unos instantes ms tarde. Por suerte para l, el orfebre segua a su lado. Haba tenido a bien esperar a lo que tena que decirle. Se incorpor dolorido, con las manos sujetndose la parte inferior de la espalda. Un conjunto de cabezas de hombres, mujeres y nios lo rodeaban por todas partes, tal era la expectacin que su llegada haba causado. Me manda el hermano Roger. Nos han atacado. El hermano Pablo est malherido. Hay que ir a ayudarlo narr apresurado. El hombre que tena delante se puso plido. Ech una mirada nerviosa a los vecinos all congregados y le hizo un gesto rpido. Esperad un instante. El chico lo oy hablar con alguien dentro de la casa y, un momento despus, sali con un atado debajo del brazo. Muchacho, sealadme el camino.

Haca ya mucho rato que Margheritte se haba acostado, sin embargo, segua despierta. Aquel da, ms que nunca, hubiera deseado quedarse en la cocina al terminar la cena, sentarse en el suelo y ayudar

a su madre a remendar los puos desgastados de las camisas de su padre. Aquella era la nica manera de enterarse de algo. Pero no se lo haban permitido. Cuando su cuchara reba la ltima gota de la sopa, la haban enviado a su alcoba. Si hasta le haban excusado de las obligaciones diarias! Quin se habr encargado de llenar el cntaro de agua? Le divirti pensar que el muchacho habra tenido que realizar el trabajo. Que se fastidiara! Era un zafio y un mentiroso y si no, a qu haba venido que una de las veces que se haba cruzado con ella en la escalera le dijera que tena los ojos del color del mar? Ella? El muy bobo, seguro que ni en sus mejores sueos haba soado con verse junto al ocano. Cmo sera el mar? Cuando sea mayor, ir y lo ver con mis propios ojos, se prometi. Haba sido un da extrao. Desde que aquel chico haba aparecido en medio de la calle en busca de su progenitor, su casa no era su casa, su padre no era su padre y su madre gastaba todos los minutos del da en atender al herido y a unos desconocidos que an no saba qu hacan all. Nada de lo que ocurra era normal. Aunque todos ellos hicieran lo imposible por simular que lo era. Conversaciones por los rincones que cesaban en cuanto ella apareca, enigmticas miradas por encima de su cabeza y silencios, mudos silencios, a todas horas. Y todo para conseguir que ella no se enterase de nada, claro que el muchacho tampoco pareca muy informado de lo que suceda. Se comportaban con l de la misma manera que cuando ella estaba presente. Se alegr de no ser la nica a la que mantenan al margen. Dio una vuelta en la cama para cambiar de posicin, aunque saba que mirar al techo no iba a facilitarle la tarea de coger el sueo. Se concentr en los sonidos que llegaban hasta sus odos. Era absurdo preguntarse qu estaba sucediendo abajo. Saba la respuesta: hablaban. Los poda or. El eco de las voces atravesaba las caas del cielo raso de la cocina y se colaba entre las rendijas del suelo de su habitacin. Solo haba un problema, no consegua entender lo que decan.

En algunas ocasiones, las voces masculinas suban de tono y ella se concentraba en poder descifrar un par de frases, pero, cuando comenzaba a comprender alguna de las palabras, los sonidos se perdan de nuevo. Si al menos su madre hubiera seguido en la cocina, poda haber bajado con cualquier excusa inventada, a riesgo de toparse con la mirada contrariada de su padre. Sin embargo, ni siquiera tena aquella opcin, ya que estaba velando al hermano Pablo en el taller. Un rato antes, la haba escuchado subir por la escalera y despedir al muchacho a la puerta del desvn, donde le haban dispuesto un lecho; un hatajo de paja, una sbana y una manta haban sido suficientes para fabricarle una confortable cama. Los haba odo puesto que el sobrado era la estancia contigua a la suya. Margheritte sonri en la oscuridad. Estaba segura de que el sencillo que descansis con el que su madre se haba despedido del muchacho haba sido toda una advertencia. Solo fue un leve crujido, pero ella lo escuch a la perfeccin, tan claro, tan evidente, que le hizo abrir los ojos. Se qued atenta en espera de que quien fuera diera el siguiente paso, porque aquello eran unos pasos. Este no se produjo hasta minutos despus. Esa vez fue ms un roce que un crujido. Alguien arrastraba los pies al otro lado de la puerta. El muchacho, sin duda. Las pisadas se dirigan hacia la escalera. Se atrevera a bajar? Si l lo haca, ella, desde luego, no se quedara all arriba. Apart la frazada que la cubra y se levant. Estaba tan excitada que ni not que la madera estaba helada. Descalza, recorri con sigilo la distancia que la separaba de la salida y coloc la oreja. Ni un solo sonido lleg hasta ella. Los hombres del piso inferior haban detenido la conversacin. Se decidi. Si la descubran siempre poda alegar que la bacinilla no se encontraba debajo de la cama. Levant el pasador, que su madre haba insistido en que corriera, abri la hoja lo ms despacio que pudo y sac la cabeza.

La escasa claridad que ascenda de abajo le permiti intuir lo que ya haba imaginado. Tumbado en el suelo, con la cabeza asomando por el hueco de la escalera, el chico se esforzaba por enterarse de lo que tena lugar en la cocina. Margheritte se acerc con cautela. Os van a or farfull Gabriel, con la voz tan baja que apenas entendi lo que deca. Tumbaos! Ella obedeci. Qu hacis? susurr despus de agacharse. No lo veis? Pareca enfadado. Espiar. No estoy espiando. Solamente me estoy enterando de lo que sucede. Ya. Habis averiguado algo? Shhh... le exhort l y, con un gesto, le insisti en que se callara. Ambos se quedaron en silencio, atentos a las palabras que provenan de abajo. Creo que sera mejor que pasara de nuevo a vuestras manos, Alienor. Aquella era la voz del hermano Roger. Esa era la razn por la que nos dirigamos hacia aqu; para intentar convenceros. Hace aos que decidimos que no era seguro. Este sera el primer sitio en el que buscaran. La voz del orfebre son ms brusca de lo que Margheritte le haba odo nunca. Ya lo hicieron en el pasado y por eso no se les va a ocurrir venir de nuevo. Quedasteis limpio aquella vez. No es probable que

imaginen que est de nuevo en vuestro poder. Ya os he explicado por qu no podemos seguir custodindolo. El chico se puso tenso cuando se oy el ruido de un asiento al arrastrarse. Ella le puso la mano sobre el brazo para tranquilizarlo. Los pasos de su padre, que recorran la cocina a uno y otro lado, le confirmaron que estaba en lo cierto. An estaban a salvo, la conversacin no haba finalizado. No lo quiero conmigo. S a la perfeccin a qu responde vuestra fatiga coment el hermano Roger. Pensis en vuestra familia. Margheritte percibi cmo su padre detena su camino. Ellas son todo lo que tengo afirm con tono afligido. Habr gente a quienes les parezcan necias vuestras palabras. Sabis que las cosas podran ser de otra manera. Antao me negu a luchar por algo que no era mo y no lo voy a hacer ahora. Ni siquiera por vuestra hija... Precisamente por ella. No se merece vivir rodeada de intrigas y falsedades, donde el amigo ms cercano acaba siendo el enemigo ms voraz, y donde las palabras confabulacin, conspiracin, maquinacin y perfidia se susurran por las esquinas antes de que amanezca y despus de que anochezca. Margheritte estaba confundida. De qu estaba hablando su padre? Comprendo vuestras razones, pero creo que no tenis otra alternativa contest el templario. Puedo acudir al padre Guillelmet. El monasterio de Irache no es peor sitio que otros.

Sabis que no comparto vuestra simpata por ese hombre. Har lo que me parezca ms apropiado. La voz del orfebre volvi a sonar tensa. Lo s, estis en vuestro derecho. Un largo silencio acompa a las palabras del religioso. Deberamos velar al hermano Pablo fue lo siguiente que escucharon de boca del dueo de la casa. Vayamos accedi el religioso. El eco de los pasos les dijo a los furtivos observadores que los hombres se encaminaban hacia el taller. Lo que no consiguieron or fueron las ltimas palabras del hermano. Pensroslo durante esta noche, lo tengo conmigo.

25 de octubre de 1307 Once aos despus

Margheritte sali del edificio con paso seguro. Saba que el mayoral se haba quedado a la puerta de la cofrada observndola marchar. Se ci la prenda que se haba echado sobre los hombros para combatir el fro del otoo y se oblig a caminar con decisin. Recorri los soportales de la Plaza del Mercado Nuevo, como haba hecho tantas veces a lo largo de la vida. Al pasar junto a la iglesia de San Juan, se santigu un par de veces y continu andando. Gir por la primera calle que encontr a la derecha y que la hizo desaparecer de la vista del hombre. Solo entonces se permiti aflojar el ritmo. Se haba preparado para ello. Haba estado durante varios das repitiendo lo que iba a decir, pero lo cierto era que no le haba resultado nada fcil. Abandonar el nico hogar que uno ha conocido no era algo que se hiciera todos los das. Demasiada suerte haba tenido durante aquellos meses. El gremio de orfebres le haba permitido quedarse con la casa durante todo ese tiempo a pesar de que no tena ningn derecho a hacerlo. Despus de la muerte de su padre, Simn Learza, el mayoral de la cofrada, le haba indicado que no haba prisa. La casa todava no haba sido asignada y poda continuar en ella hasta que el futuro propietario la reclamara. Ms tarde, haba tenido la fortuna de que el pobre hombre al que le haba tocado en suerte la plaza que su padre haba dejado libre se astillara una pierna en una mala cada desde un rbol y no haba podido tomar posesin an del hogar que por derecho le perteneca. Y as continuaba la situacin por el momento. Al final, la decisin de aceptar la invitacin de su prima haba salido solo de ella. Haba acallado el antiguo deseo de emular a las mujeres que pasaban a menudo por el barrio de los francos camino

del sepulcro del Apstol, se haba negado la posibilidad de conocer nuevas tierras y nuevas gentes y haba atendido a lo que el raciocinio le dictaba. Es lo mejor que puedo hacer, se repiti al tiempo que se incorporaba a la marea humana que inundaba la ra Mayor. Aquel fro y soleado da de octubre era una jornada muy especial para la villa de Estella. Sus habitantes se haban superado. Todas y cada una de las casas que tena al alcance de su vista estaban engalanadas. Los ms pudientes haban hecho colgar de los balcones pendones, banderas o enseas. El color rojo, emblema del Reyno de Navarra, y el azul y el amarillo, divisa de la monarqua francesa, aparecan por todas partes. Hasta los menos privilegiados haban adornado los miradores: cientos de ramas de laurel y de olivo convertan las balaustradas en autnticos vergeles. La ciudad estaba preparada para dar la bienvenida a Luis I, infante de Francia y recin coronado rey de Navarra. Mar empez a caminar, pero apenas haba dado tres pasos cuando algo se aferr a sus piernas y poco falt para que acabara en el suelo. Teresa! Casi me tiris! Una nia de unos seis aos, morena, con el pelo muy rizado y sonrisa encantadora, la miraba con cara de ser un angelito recin cado del cielo. Hola, Mar. Dnde est vuestra madre? La nia se limit a encogerse de hombros. Por ah coment con vaguedad. Teresa era la nieta de la seora Manuela, la mujer del carpintero y su vecina ms cercana. El da en el que su padre muri tan repentinamente y la dej sola en el mundo su madre haca ya aos

que haba sido llamada ante la presencia del Seor, haba sido Manuela, con ayuda de su hija, la que se haba hecho cargo de todo. Haba avisado al prroco de la iglesia del Santo Sepulcro, haba aseado al orfebre, lo haba amortajado, lo haba velado y haba estado con ella para recibir las condolencias de los amigos y conocidos. Y todava haba tenido tiempo para consolarla. Adems, Mar llevaba ms de seis meses durmiendo en la cama con Teresa. La seora Manuela haba sido inflexible en esto. De ninguna de las maneras voy a permitir que pasis las noches a solas, le haba dicho sin necesidad de aadir el resto de las palabras que pensaba: no sera decente. Y a esas alturas, se poda decir que los Alvar eran su segunda familia. Ya os habis escapado otra vez. Venga dijo al tiempo que la coga de la mano, volvamos a casa. Comenzaron a recorrer la ra Mayor, camino del Puente de San Martn, sin embargo, entre la gente con la que se cruzaban y a la que tenan que saludar y las veces que Teresa se detena para mirar cualquier cosa que le llamaba la atencin, apenas si conseguan avanzar cuando se paraban de nuevo. Mar, mirad all! grit la nia antes de soltarse de un tirn y correr hacia donde se haba formado un corrillo de gente. Margheritte la sigui intentando no perderla de vista. La nia se haba fundido con un grupo de gente y admiraba las cabriolas de un pequeo perro blanco con manchas negras que bailaba sobre las patas traseras al son que su dueo tocaba en una pandereta. Al parecer, era muy gracioso porque la gente rea sin descanso. Estir el cuello para ver por dnde se haba colado Teresa y la descubri sentada en la primera fila, muy concentrada en lo que estaba sucediendo delante de ella y con una inocente expresin de adoracin por el animal. Tena prisa, solo le quedaban un par de das antes de abandonar definitivamente su hogar y todava le faltaban muchas cosas que recoger, pero no fue capaz de obligar a Teresa a abandonar aquello que

tanto le subyugaba. As que se dispuso a esperar a que la representacin finalizara. Mar! exclam una voz femenina a su lado. No habris visto a...? Isabel, la madre de Teresa, apareci de improviso con cara de preocupacin. La joven portaba entre los brazos a su hijo ms pequeo. El beb se entretena jugueteando con las cuerdas con las que su madre sujetaba la capucha que ocultaba su pelo. Mar seal a la parte delantera del corrillo. Voy a matarla, llevo media maana detrs de ella. En cuanto me doy la vuelta, desaparece como un rayo. Sujetadme a Santiago. Antes de que se diera cuenta, Mar tena al nio entre los brazos. El pequeo extra el cuerpo de su madre y se rebull inquieto. Un instante despus, Isabel apareci con su hija sujeta por la oreja. Ay, ay, ay, ay! se quejaba la nia, que andaba de puntillas en un intento de aminorar el dolor. A ver si aprendis de una vez a no escaparos! Mar se apiad de la chiquilla. Volvi a entregar al pequeo a su madre, a la que no qued ms remedio que soltar a su hija mayor. La nia se apresur a esconderse detrs de su salvadora. Dejadla, que hoy es un da especial. No todos los das el rey de Navarra llega a Estella. Eso, eso core Teresa an oculta detrs del vestido de su salvadora. Isabel opt por no hacer caso de su hija y centr toda la atencin en la joven. Os habis puesto muy elegante esta maana insinu.

Mar haba sacado su mejor ropa. Adems, el color violeta siempre le haba sentado bien, o al menos eso era lo que le deca su madre; que el azul profundo de sus ojos en ocasiones pareca transformarse en el color de las lilas. Vengo del gremio explic escueta. No tuvo que aadir nada ms. Isabel saba de qu hablaba. Voy a casa de mi madre poltica, queris acompaarnos? S, s, s! grit Teresa mientras daba saltos a su alrededor. Acompaadnos, acompaadnos! Pero es que... Por favor, por favor! rogaba la nia con las manos unidas y mirndola a los ojos. Mar no pudo negarse. Al fin y al cabo, con toda seguridad, aquella iba a ser la ltima vez que estuviera con ella. Bueno, pero solo me acerco hasta la puerta y despus me marcho a casa. En buena hora se le ocurri decir aquello. Seis horas despus segua sentada en el suelo del patio de la casa de la suegra de Isabel jugando a las tabas con Teresa.

Gabriel oblig al caballo a aligerar la marcha. Siempre que llegaba al monasterio le gustaba hacerlo con tranquilidad. Aquellos viejos edificios le hacan sentir un orgullo singular, algo especial que le costaba describir con palabras. Imaginaba que sera como ser el propietario de un castillo y asomarse a las almenas a observar las propiedades. Solo que, en este caso, nada de lo que vea era suyo. l no era ms que un simple husped de los hermanos. Eso s, un husped

de lujo, se dijo, al tiempo que recordaba la gentileza con la que lo trataban cada vez que regresaba. Se dio el gusto de pasar, montado en el caballo como estaba, por debajo del pequeo puente que haca de unin entre la iglesia de Santa Mara de los Huertos y el hospital de peregrinos. Aquello era algo que de nio siempre soaba con hacer y que se apresur a llevar a cabo en cuanto tuvo ocasin de subirse a su propio rocn. Cuando alcanz la hospedera vio a uno de los hermanos salir de ella y encaminarse a la iglesia. No lo reconoci. Con la tnica blanca, la cruz roja bordada sobre ella, la capa nvea, el pelo rapado y la barba crecida era difcil saber quin era de todos. Adems, haca aos que l haba dejado el convento y en ese tiempo se haban incorporado nuevos monjes a los que apenas conoca. Contest amablemente a la inclinacin de cabeza que le dirigi el religioso y sigui adelante. Descabalg delante de la muralla exterior del convento. La enredadera, que amenazaba todos los aos con engullir aquellos recios muros, exhiba con descaro su color rojo antes de que las hojas comenzaran a caer. A Gabriel se le escap una sonrisa cuando sus ojos se posaron sobre la campana. Aquella era una de sus travesuras ms comunes: escaparse a las horas de los rezos y tocar la campana con la misma urgencia que si llamara el Gran Maestre en persona. Ver al hermano portero atravesar el patio con los andares de pato era uno de los mayores placeres que tena un nio de once aos. Se contuvo de volverlo a hacer. Sera mejor portarse como el adulto que era si no quera correr el riesgo de soportar la reprimenda que estaba seguro de que el hermano Roger le echara. Pas por debajo del arco de entrada con las riendas en la mano. Como supona, el convento estaba en plena ebullicin. El patio que daba acceso al monasterio no era grande y continuaba dedicado a los caballos en su totalidad. Varias personas se movan por el interior realizando distintas labores. Todos eran criados de la orden. La cruz roja bordada a un lado del pecho los identificaba como tales. Gabriel

los observ con curiosidad. En la herrera, situada a su diestra, el herrero luchaba por conseguir que un animal le permitiera revisar una de las pezuas posteriores. A la siniestra, dos de los domsticos se esforzaban en partir varios enormes troncos de quejigos que, supuso, se haban secado aquel trrido verano. Despus de trocearlos, ordenaban los leos debajo de un tejadillo que se haba construido para albergarlos. La pila de troncos estaba bastante crecida; los monjes se preparaban para la llegada del invierno. Pensar en los prximos meses le record que tena que tomar la decisin de hacia dnde se encaminara en cuanto partiera de all, aunque, por suerte, la aparicin de uno de los escuderos le salv por el momento. El muchacho se acerc con rapidez. En cuanto lo vio, solt la horquilla con la que estaba echando el forraje dentro de las caballerizas y se aproxim hacia l. Seor, si me permits le dijo sin quitarle la vista de encima. Gabriel vio su propio reflejo diez aos antes. La misma altura, el mismo pelo, la misma constitucin. Conoca muy bien aquella mirada de excitacin cuando alguien ajeno a la orden apareca por all. Saba a la perfeccin qu significaba aquel brillo. Imaginaba, sin lugar a confundirse, el nico deseo que llenaba el entendimiento de aquel muchacho. Todo se resuma en una sola, pero peligrosa, palabra: aventura. Y saba tambin que nadie, hiciera lo que hiciese y dijera lo que dijese, iba a conseguir quitarle de la cabeza la idea de que fuera de aquellos muros haba un mundo excitante esperando su llegada. Y lo saba porque era lo mismo que haba experimentado l haca ms de una dcada en sus propias carnes. Claro. Cuiddmelo bien contest, tendindole las riendas. Le hubiera gustado quedarse a charlar un rato ms con el chico y contestar a todas las preguntas que estaba seguro que le hara, pero no tuvo tiempo. El hermano portero apareca por la puerta principal del edificio con los andares de pato.

Gabriel Etayo exclam cuando lo reconoci. Haca mucho tiempo que no nos visitabais. Hermano Jos le salud Gabriel con una inclinacin de cabeza. Pasad le invit mientras le observaba de arriba abajo. El hermano Roger estar encantado de veros. Gabriel se revolvi incmodo, aunque se abstuvo de contestar. Saba lo que el portero insinuaba: que los andrajos que vesta no seran del gusto de su antiguo tutor. Y saba lo que vendra despus: una nueva y contenida reprimenda por el tipo de vida que llevaba. Se encogi de hombros antes de echar a andar detrs del religioso. Al fin y al cabo, ya estaba acostumbrado a la censura del hermano Roger. Haban vivido demasiados aos juntos. Atravesaron la portera y salieron al claustro. Recorrieron dos de los lados bajo las viejas arqueras que Gabriel conoca tan bien. Se cruzaron con varios de los monjes. Algunos eran viejos conocidos, otros apenas le sonaban. Hermano Juan, hermano Santiago, hermano Benjamn, hermano Clovis,... saludaba segn se acercaba a ellos. Llegaron a la puerta que daba acceso a los aposentos del comendador y los de los hermanos. Gabriel se detuvo un segundo y se estir la camisa. Una cosa era no tener otra ropa que ponerse y otra muy distinta no intentar estar lo ms decente posible. Se ech hacia atrs los mechones de pelo que le caan sobre los ojos, afirm el cinturn de dnde colgaba el cuchillo y se puso derecho. Solo entonces indic con los ojos al hermano portero que estaba listo y, solo entonces, este abri la puerta. Gabriel entr en una sala bien iluminada. Por fortuna, haca un da soleado y la luz del sol penetraba por los pequeos ventanales, que se disponan regularmente en una de las paredes laterales. Varios

monjes se repartan por la estancia, sentados en pequeos y toscos bancos, enfrascados todos ellos en la lectura. Al notar la nueva presencia, algunos de ellos elevaron la vista y pudieron ver a una figura alta y bien plantada que, con la mirada templada, entraba en la morada como si fuera la suya propia. Gabriel tard en localizar al que haba venido a visitar. Lo descubri al fondo, junto a una de las ventanas. Una oleada de ternura se le agarr al pecho. Las canas le haban poblado la cabeza aquellos ltimos meses y tena los ojos cansados. Hasta tuvo la seguridad de que haba encogido. Se forz a controlar el gesto y se dirigi hacia l con decisin. Al acercarse, uno de sus pies tropez contra un taburete abandonado, que se precipit al suelo. El ruido hizo elevar la vista al religioso. Gabriel, hijo! La fuerza con la que el religioso le sujet las muecas y el brillo hmedo que asom a sus ojos le dijeron a Gabriel todo lo que sus palabras callaban.

Veo que habis llevado una vida agitada en estos ltimos tiempos coment el hermano Roger con gesto severo. Lo decs por la herida de la espalda? No fue nada, apenas un rasguo. Por suerte, el aragons no tuvo la fortuna de acertarme de pleno. Los hombres estaban en la celda del monje. Gabriel se haba soltado el cinturn que sujetaba el vestido y se haba deshecho de l. El religioso haba pedido a uno de los criados que llevara una jofaina con agua y prendas limpias para el joven. Haba intentado tambin llamar al hermano barbero para que le cortara la mata de pelo, pero Gabriel se haba negado en redondo.

No habis cambiado de vida le recrimin el monje sentado en el jergn relleno de paja que haca las veces de cama. Gabriel acab de pasarse las manos mojadas por el cuello y procedi a enjugarse el agua, que le caa por el pecho y la espalda, con el pao que le haba entregado el monje. Mir por encima del hombro para observar el corte que le recorra la espalda desde el hombro derecho hacia la columna. Tena mejor aspecto que los das anteriores; la hinchazn haba cedido y la piel pareca menos amoratada. nicamente le dola cuando haca algn movimiento brusco. Se acerc al entrante de la pared donde haba colocado la ropa limpia. En unos das estar curada coment sin darle importancia mientras se secaba las manos. No pensis que vais a conseguir distraerme. A Gabriel se le escap una media sonrisa. El hermano Roger era cada vez ms anciano, pero, como buen soldado, no se le escapaba nada. Y nunca bajaba la guardia. En las ltimas escaramuzas de los sangesinos contra los aragoneses, el nuevo monarca envi a la caballera de la Guardia Real. Al tipo con el que me cruc en aquella taberna no pareca hacerle mucha gracia que el estandarte real de Aragn ondee en este momento en Sangesa. Ni que yo estuviera en Aragn siendo navarro. Gabriel se meti por la cabeza la camisa que le haba enviado el hermano paero. As que segus igual escuch sin dejar de notar el spero matiz con el que haban sido dichas aquellas palabras. No se dio la vuelta. Cogi la saya marrn de lana y se la puso. Le quedaba pequea. Estaba claro que el domstico para el que estaba dirigida era al menos un palmo ms bajo que l; la cruz roja, que

identificaba al que portaba aquel vestido como miembro del monasterio, apareca ms cerca del hombro que del corazn, donde deba estar. Despus, cogi el cinturn y comenz a ponrselo. Solo cuando hubo finalizado el ltimo nudo, contest al anciano. No me conocis an? El hermano Roger call durante unos instantes. Y ahora, adnde os dirigs? Gabriel se encogi de hombros. Saba que lo que iba a decir no agradara al hermano, pero no era de los que mentan para ahorrarse una reprimenda. A cualquier sitio en el que obtenga unas monedas. Buscar por aqu y por all. Seguro que consigo algo. Gracias a vos y a todas las enseanzas que me disteis en el monasterio, suelo salir adelante sin problema. No era esa nuestra pretensin. Lo s. Pero vos tambin comprendis que no se puede atar a un caballo salvaje. Gabriel escuch un suspiro de resignacin mientras se deshaca de sus ajadas calzas. Tena la esperanza de que los aos os hubieran hecho cambiar de parecer. Ya no sois el chiquillo que erais. Rezo por vos todos los das aadi el hombre mayor. Le pido a Dios que os ilumine para que encontris vuestro lugar en este mundo. Le imploro que os haga topar con una buena mujer, que os d una familia y que os obligue a asentaros. Pero, por si nada de esto sucede, sobre todo, le ruego para que ponga en vuestro camino una piedra lo bastante grande como para que no la podis mover y os tengis que detener el tiempo suficiente para reflexionar sobre el siguiente paso. Gabriel solt una carcajada.

Una mujer, unos hijos? Una casa? Vos mejor que nadie sabis lo que me gusta dormir a descubierto. Todo lo que necesito es una manta y el cielo cuajado de estrellas. Se volvi para seguir vistindose. Gabriel, no seis blasfemo. De acuerdo, si lo prefers, una manta y el Seor en el firmamento. Sois feliz con lo que hacis? La pregunta le pill por sorpresa. Se qued callado, sin saber qu contestar. Nunca lo haba pensado. Llevaba aos vagabundeando por la regin y no se le haba dado mal. Trabajaba en lo que encontraba, dorma en donde le dejaban y se diverta cuanto poda. La mayora de las mujeres con las que haba tenido contacto no eran de las que se casaban y tenan hijos, y, por si esto fuera poco, l nunca se haba prendado de ninguna de ellas lo suficiente como para plantearse cambiar de vida. Qu pretendis exactamente? Conoca lo suficiente a los templarios como para saber que nunca hablaban si no tenan algo importante que decir. Me podis enumerar algunos de los oficios que habis desempeado en los ltimos tiempos? Gabriel se concentr para recordarlos. He ejercido de herrero en Tafalla, de carpintero en Viana, de albail en Artajona, he vendido tapices por los caminos, he sido ayudante de cocina en Larraga, acompaante de peregrinos, vendimiador en todas partes, he recogido olivas, he hecho de secretario para un rico comerciante de Obanos, y un poco de todo en Sangesa aadi evitando parecer orgulloso.

El monje se qued pensativo. Estaba a punto de comentar algo cuando son la campana de la comida. El hermano Roger interrumpi la conversacin con un gesto. La emocin de ver aparecer a su antiguo escudero le haba hecho olvidarse de atender las obligaciones. Se levant, uni las manos y comenz a rezar los sesenta padrenuestros preceptivos antes de acudir al refectorio; treinta por los muertos y el resto por los vivos. Gabriel no tuvo ninguna duda de que adems aadira alguno ms por su salvacin. Despus de un rato de observar a su preceptor, decidi que sumarse a las oraciones no le hara ningn mal. Lo cierto era que haca tiempo que no oraba. Se situ al lado del anciano y comenz a entonar el eterno soniquete en latn que haba repetido en innumerables ocasiones y que haca tanto tiempo que no escuchaba.

Cuando Mar oy las campanas de la iglesia de San Miguel, supo que no sera fcil llegar a su casa. Se haba entretenido demasiado y, a aquella hora, las calles estaran completas. Acall a besos los lamentos de Teresa ante su partida, se demor en un emotivo abrazo con Isabel, agradeci la hospitalidad de la duea de la casa y sali con prisa. Antes de comenzar a descender la calle, mir a la lejana. Por encima de San Martn, su barrio, el barrio de los francos, se alzaba la fortaleza de Zalatambor, que sera la residencia del monarca en los das en los que este permaneciera en Estella. La rpida despedida de su amiga y de la pequea haba hecho que a su boca regresara el regusto amargo con el que haba amanecido. Desde que las encontrara en la calle aquella maana, no haba vuelto a pensar en el escaso tiempo que faltaba para que llegara el momento de su partida. En menos de veinticuatro horas dira adis a todo lo que haba conocido hasta entonces y se embarcara hacia un lugar y una

familia desconocidos. Inspir aire para darse nimos. Se envolvi en el manto y se decidi. Comenz a bajar la cuesta. Retrasar la tarea no ayuda a que desaparezca, le haba dicho su padre una vez. Evit posar la vista sobre la muralla que rodeaba la iglesia de San Miguel. No era el momento de que le sobrepasaran los sentimientos, an le quedaba todo por recoger y deba darse prisa si quera llegar a cenar a casa de la seora Manuela. Ya dedicara el da siguiente a despedirse de los sitios y de la gente. Alcanzar la ra Mayor no fue difcil, lo complicado fue decidir hacia dnde dirigirse. Lo lgico hubiera sido girar hacia la izquierda y cruzar el ro por el Puente de la Crcel, puesto que era el camino ms corto hasta su casa. Pero, en cuanto descubri que la causa de que la multitud no avanzara era una carreta que se haba quedado atascada en medio de la calle, cambi de idea. Cruzara por el de San Martn y entrara en la ra de las Tiendas desde la parte contraria. Con un poco de suerte, llegara antes de que el monarca asomara siquiera por la hostera de los Unzaga, ms all del barrio de los judos. Pero estaba claro que aquel da la suerte no estaba de su parte. Cuando emboc el puente, le pareci que la gente que cruzaba para acercarse a aclamar al nuevo seor de Navarra no era demasiada. Podra pasar entre ellos sin mucho problema. Pero unos metros ms adelante, cambi de opinin. El paso de los curiosos se haba hecho ms lento hasta detenerse en el centro del puente. Mar se par al lado de cuatro labriegos, sus mujeres y una retahla de nios. Se hizo a un lado y a otro en un intento de localizar un resquicio entre las personas que se le interponan en el camino. Se colara por el costado de uno de los hombres. Pero cambi de idea al momento, cuando este se movi para tapar el hueco por el que ella se iba a meter. No le qued ms remedio que colocarse detrs de l y contener la impaciencia. Un rato ms tarde, cuando ya por fin la multitud comenzaba a avanzar, un murmullo, originado en las ltimas filas, le alcanz. Paso a la autoridad! Paso a la autoridad! proclamaban los

gritos. La marabunta se ech a un lado y Mar se vio arrastrada hasta el pretil del puente. El golpe de su espalda contra el borde de la piedra la dej sin aliento. Dej escapar un silencioso quejido al tiempo que la oronda mujer que la haba empujado hasta all le pisaba uno de los pies. Tard unos minutos en quitrsela de encima y en buscar un hueco para poder respirar. Aprovech el sitio que haba dejado vaco un nio, al que su padre haba subido a hombros, para salir del encierro. Un par de empellones ms y se coloc en primera fila. Justo a tiempo para ser aplastada por las enormes patas de una manada de rocines. Se hundi entre las personas que haba dejado atrs mientras los grandes hombres de la villa al completo desfilaban ante sus ojos sobre sus monturas. El primero de todos iba el baile, seguido de los fieles, aunque no demasiado amados, recaudadores de rentas. Un poco ms atrs, apareci el almirante de la ciudad, acompaado por los fiscales y los agentes policiales. Los seguan los representantes de los gremios, con el mayoral de los curtidores a la cabeza y los flancos protegidos por los dos veedores. Y, en ltimo lugar, el cofrade mayor de San Pedro de Lizarra se ergua sobre su jamelgo con la misma altanera que si encabezara la marcha. Todos a caballo, todos en formacin, todos engalanados con sus mejores ropajes y sus brillantes espuelas. Y todos acompaados por su propio squito. La multitud se cerr a su paso, como las aguas del Nilo detrs del pueblo israelita en busca de la tierra prometida, y Mar tuvo que disputarse de nuevo el espacio en el que pona cada uno de los pies. Tard tiempo en conseguir llegar al otro lado del puente. Y an le quedaba la peor parte. Tena la mala suerte de que su casa estuviera

en el medio de la calle por la que el rey hara aparicin. Con dificultad, se aproxim a la fachada de la Casa de Juntas y se asom a la ra de las Tiendas. Un ocano de cabezas y una empalizada de espaldas le dieron la bienvenida. Imposible acercarse a varios metros de su hogar. Mir hacia todas partes para ver si se le ocurra alguna idea que no la obligara a quedarse all, bloqueada, durante varias horas en la ltima tarde en la villa. La fachada del templo que encontr en lo alto le dio la solucin. Subira hasta la iglesia y pasara por las traseras de las casas colindantes hasta el extremo opuesto de la calle. Si llegaba a la casa de los paeros y bajaba por la costanilla de la izquierda, solo tendra que organizarse para cruzar la calle principal y alcanzar la suya. Se las apa para cruzar la plaza. Para ello, tuvo que pasar por debajo de un carro, en el que se haba subido una veintena de personas para poder observar con claridad lo que iba a suceder, y comenz a ascender hacia San Pedro de la Ra, patrn del barrio. Una vez arriba, se dispuso a rodear el casero del distrito. Toc la bolsa que portaba colgada del cinturn y en donde llevaba la llave de su casa. Todava estaba all. El mayoral del gremio haba insistido en que la guardase hasta el da siguiente. Caminaba con tiento para no mancharse su mejor calzado con los terrones que pisaba. Cada vez que los muros de una casa finalizaban, se detena un minuto y escudriaba por la calleja anexa lo que aconteca en la arteria principal del barrio de los francos. Despus de recorrer el exterior de la tercera vivienda, se empezaron a escuchar los vtores procedentes del gento. En la cuarta, un Viva el rey! le lleg hasta los odos con toda claridad. En la quinta, los de Que Dios le guarde muchos aos! eran contestados por el clamor popular. Al pasar por detrs de la sexta, pudo entender un Vive le roi! Y, cuando los gritos aislados se convirtieron en un fragor general, Mar supo que el monarca estaba a punto de entrar en la calle.

La curiosidad pudo ms que el deseo por llegar a su destino y descendi por la calleja ms prxima, la ms estrecha de todas, con cuidado para no tropezar con las piedras del camino. Ya casi alcanzaba el final de la misma cuando la oscuridad se le ech encima. Elev los ojos para descubrir la causa de que la luz hubiera abandonado aquel rincn y se encontr con una figura que tapaba la entrada de la calle. Al principio no lo reconoci. La luz entraba en la va desde la espalda del desconocido y la cara quedaba oculta en la penumbra. Pero no tuvo duda de que era un hombre. Vaya, vaya. Si es la vecina de enfrente. De qu estis escondindoos? El hijo del paero. El abominable hijo del paero. El detestable hijo del paero. El odioso hijo del paero. El despiadado hijo del paero. Apenas tena diecinueve aos, cinco menos que ella, pero, cada vez que lo vea, una sensacin de temor se apoderaba de su mente. No era que su tamao la amedrentara ni que el gesto de su boca se transformara en una sonrisa prfida demasiado a menudo ni que, cuando se lo encontraba por casualidad, la mirara como si ella formara parte de su comida de aquel da, sino que su alarma ante aquel energmeno se deba a que lo haba visto ms de una vez torturando a algn pobre gato vagabundo, que haba sido ms lento que el resto y haba tenido la desgracia de caer en las garras de aquel detestable aprendiz de ser humano. Dejadme pasar. Mar cruz los brazos sobre el pecho y se puso lo ms derecha que pudo, no saba si para intimidar a aquel bruto o para reafirmar su propia serenidad. Sin embargo, su actitud no tuvo ningn efecto en aquel animal. Lo vio apoyar la espalda en la pared, relajado. Con la punta del

calzado levantaba las piedrecillas de la calle y las lanzaba hacia delante. Se puede saber adnde vais con tanta urgencia? inquiri, mirndola de soslayo. El chico esboz aquella perversa sonrisa suya que tanto le desagradaba y Mar supo que haba perdido la posibilidad de escabullirse. La calle era muy estrecha y, si echaba a correr e intentaba pasar por delante, l no tendra ms que alargar un brazo para capturarla. Gritar tampoco le servira de nada puesto que el vocero era atronador. El rey cada vez estaba ms cerca y la muchedumbre coreaba el nombre del monarca. Nadie la oira, ni siquiera aquellos cuya espalda se distingua desde la calleja. La nica salida que le quedaba era dar marcha atrs y escaparse por cualquiera de las otras costanillas. No creo que eso sea de vuestra incumbencia le espet ella en un intento de entretenerle y que no se moviera de donde estaba. l comenz a limpiarse las uas de la mano izquierda con una astilla que haba sacado no se saba de dnde. Podra serlo... si pensara que vos me interesis. Mar se qued lvida. A vos? atin a decir. Por qu no? A vuestra edad, no creo que vayis a encontrar nada mejor que lo que yo os ofrezco. Y, segn parece, no sois un mal partido. Dicen que vuestro padre era algo ms que un simple orfebre. El joven se irgui y comenz a caminar hacia ella con paso felino. Mar estaba tan confusa que no fue capaz de reaccionar. Le estaba proponiendo matrimonio aquella alimaa? Cuando se recobr, lo tena a su lado. Y era demasiado tarde. Antes de que ella se diera cuenta, l la aferr por los brazos y la aplast contra la pared.

Mar temblaba por dentro, pero saba que no poda demostrar cunto la atemorizaba. Aquello era lo que l pretenda, aterrarla lo suficiente para tenerla a su merced. O acaso creis que no estoy a vuestra altura? susurr junto a su boca. Un olor a sudor rancio y a residuos ptridos le aneg los sentidos. Mar apart la cara todo lo que la forzosa posicin le permita. Otra nueva bocanada de su aliento y estaba segura de que acabara vaciando el estmago. Soltadme mascull con los dientes apretados y los ojos fijos en la comitiva real que vea pasar unos pasos ms abajo. En ese mismo momento, un rubio jovenzuelo, de unos quince aos, cruzaba el espacio que las dos casas dejaban libre montado en un engalanado corcel. La altura del caballo haca que el joven se elevara por encima de la gente. Era el nico que tena el ngulo suficiente para observar lo que estaba sucediendo. Mar clav la esperanza en l. Solo con que volviera un poco la cabeza..., sin embargo, no lo hizo. No se volvi, no la mir. Mar lo vio desaparecer detrs del edificio que estaba a su lado. O...? Se rio el agresor, con el tono de quien se sabe ganador en el combate. Mar saba que era intil, pero se resisti a dejarse cazar como un conejo desvalido. Se rebull todo lo que pudo para intentar conseguir que aquel salvaje la liberara. Soltadme! repiti con furia. La solt. Le solt los brazos y la agarr por el cuello. Con una mano y una fuerza descomunal la mantena ahogada contra el muro, mientras que con la otra comenz a recorrer su figura por encima de la ropa. Empez por las piernas, ascendi por las nalgas, le recorri la cintura y sigui subiendo. Le aferr uno de los pechos y comenz a

sobrselo. Con fuerza. Y Mar tuvo la certeza de que, en ese momento, ella era para l como uno de aquellos gatos a los que torturaba. Ese mero pensamiento hizo que se le erizara el vello de la nuca. Dispuesta a hacer cualquier cosa que llamara la atencin a la multitud que se amontonaba a pocos pasos de ella, se volvi de nuevo hacia all. Y esta vez tuvo suerte. Uno de los componentes del squito del rey los mir. La vio. La vio con la boca abierta, los ojos desencajados y la garra de aquella bestia en su garganta. Y, cuando Mar ya se haba convencido de que estaba salvada, vio cmo una sonrisa cmplice asomaba a la boca del desconocido y cmo todo l desapareca por el mismo sitio por el que lo haba hecho el monarca en persona un poco antes. Debi de ser aquel gesto lo que le alent la valenta y le dio la fuerza para hacerlo, aquel gesto de desprecio y la certeza de que su seguridad dependa nicamente de ella. No se lo pens dos veces, subi la rodilla lo ms rpido que pudo y, con toda su fuerza concentrada en aquel punto, le golpe en la entrepierna. El animal cay pesadamente como si estuviera herido de muerte. Y Mar sali corriendo hacia la seguridad del gento. No tard ni un segundo en mezclarse con la muchedumbre. Los escoltas del soberano continuaban pasando y ella no poda cruzar al otro lado, a menos que quisiera ser pisoteada por las patas de sus caballos. Nerviosa, intentaba escudriar por encima de la gente por ver si aquel desfile acababa pronto. En uno de los saltos choc contra un cuerpo robusto. Se le hizo un nudo en el estmago solo de pensar que el hijo del paero la haba localizado de nuevo. Chiquilla! Estis enloquecida! Nunca se haba alegrado tanto de ver a la seora Manuela.

Aquel medioda, cuando las campanas taan a Sexta, el hermano Roger se march a la iglesia dejando a Gabriel en la celda. Descansa un rato, le aconsej. Gabriel no desaprovech el consejo. Se tumb sobre el jergn, coloc las manos bajo la cabeza y se puso a pensar. Volver le traa a la memoria antiguos recuerdos. Haba llegado al monasterio siendo apenas un beb. Segn le haba contado el hermano Roger, su padre se haba quedado viudo y haba buscado trabajo en la seguridad de la encomienda templaria, trayndolo con l. Gabriel apenas contaba con cinco aos cuando el ro se lo llev de su lado. Como haca siempre que pensaba en ello, apart de la mente aquella cara hinchada y deformada, y se centr en la del hermano Roger. Y es que aquel hombre, que ya se adentraba en la vejez, haba sido siempre, y sera en el futuro su nico linaje. Evit pensar en la conversacin que un rato antes haba mantenido con el monje. Mucho tiempo despus, cuando el estmago le pidi algo ms que seguir tumbado, se levant y sali del aposento del religioso. Los oficios ya deban de haber finalizado. Encontr a su mentor saliendo de los aposentos del comendador. Este le entregaba un escrito que el hermano Roger escondi entre los pliegues de su tnica. Qu se traeran entre manos? Cuando el anciano se volvi para marcharse, descubri a Gabriel. Como siempre, llegis a la hora precisa dijo con una sonrisa mientras le sealaba la fila de monjes que se dirigan al refectorio. Gabriel asinti. Era cierto, cuando nio tena la costumbre de pasar las maanas perdido y aparecer siempre en el momento en el que iban a sonar las campanas que llamaban al almuerzo.

Eso parece. Adelantaos vos. Yo an tengo que acercarme hasta mi cmara. Necesito hacer algo coment. Gabriel not cmo el monje se llevaba una mano a la cintura, justo al lugar donde haba guardado la misiva que acababa de recibir. Tal y como esperaba, la comida result frugal una sopa de pan y un guisado de carne eran suficiente alimento para aquellos soldados y extraa. Y no era por comer de espaldas al resto de los comensales ni tampoco por hacerlo en una mesa con mantel ni siquiera por usar una escudilla propia sino por tener una multitud de criados, pendientes de que solicitara la bebida con un silencioso gesto. El resto de la tarde transcurri sosegadamente. Gabriel recorri el monasterio sin que nadie le detuviera ni le impidiera el paso. Se detuvo bastante rato en las caballerizas para solazarse con la vista de los animales. Los caballos seguan siendo la prioridad de los monjessoldado. Los corceles vivan casi con toda seguridad en mejores condiciones que los dueos. La llamada a Nonas le hizo replantearse la estancia en el monasterio y decidi acompaar a sus anfitriones en sus obligaciones. Se encamin a la capilla. Entr de los primeros y se detuvo a un lado de los pilares centrales, a la espera de ver aparecer a su mentor. Ya haban acudido gran parte de los monjes cuando lo vio. Llegaba apresurado, con las manos bajo la tnica blanca. Cuando el religioso pos la vista en l, le hizo un gesto y lo envi hacia delante. Gabriel obedeci y se acerc hasta donde el anciano se haba detenido. El capelln comenz a repetir el primero de los pater noster, el resto lo sigui y, un instante despus, un murmullo rtmico ascenda hacia la techumbre que coronaba la nave. Gabriel junt las manos y baj los ojos. Intent seguir el comps de los rezos, pero, sin ser

consciente que lo haca, elev la vista hacia el altar y dej de escuchar. Las tinieblas empezaban a invadir el templo. Los gruesos cirios, colocados a los lados del sagrario, no conseguan iluminar ms all de los tres escalones que separaban el bside de la nave central. A un costado, Gabriel pudo intuir la talla, antao tan familiar, de la Virgen de los Huertos. Se imagin, ms que lo vio, al Nio Jess sentado en el regazo con la mano levantada en seal de bendicin. Un ruido a la espalda le hizo volver a la realidad. El arrullador murmullo que antes le haba parecido tan tranquilizador haba pasado a ser un alarmante rumor que llegaba del exterior. Gabriel se dio la vuelta justo cuando las puertas de la iglesia se abran de par en par y una patrulla de soldados invada el sagrado sitio. Se interrumpieron los rezos, se deshicieron las hileras y se acallaron los sonidos. Un silencio abrumador se adue del interior del templo.

Hermano! se escuch una voz por detrs de las cotas de mallas con las que los soldados se protegan. Estos... El comendador dio un paso al frente. Como responsable del convento le corresponda a l solucionar cualquier problema que surgiera. El hermano Clemente era un hombre mayor, ms an que el hermano Roger. A Gabriel siempre le haba impresionado su altura; su altura y la dignidad con la que revesta su figura. A pesar de la edad, de las canas que le poblaban la barba y de la permanente humedad en la que estaban inmersos sus ojos, sobrecoga el halo de majestad que irradiaba. La tnica negra, que vesta como responsable del monasterio, incrementaba an ms su sensacin de seoro. Seores salud con semblante severo. Uno de los militares, que se encontraba en el centro de la

primera fila, se acerc a l y le tendi un documento. Il est le mandat du roi. 1 El comendador extendi una mano y lo cogi. Mantuvo durante unos segundos la mirada del portavoz de los soldados, que osaban interrumpir la tranquilidad del convento, antes de proceder a abrirla. Ley despacio, sin que un solo gesto revelara la naturaleza de las noticias. Cuando finaliz, hizo una seal al hermano Roger para que se acercara. El religioso acudi a la solicitud, tom la carta que le ofreca y pos los ojos en el escrito. Gabriel lo vio abrir la boca para decir algo, pero el comendador lo detuvo con un gesto. Podis traducir mis palabras? pregunt este. El hermano Roger asinti. Cuando queris. Gabriel not cmo el prior inspiraba antes de empezar. Me gustara que me informarais sobre cules son las rdenes exactas que trais. El monje tradujo al francs las palabras que el comendador acababa de pronunciar. On nous a command de vous conduire la ville dOlite cet aprsmidi contest el soldado.
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El hermano Roger disimul la desazn que aquellas palabras le provocaban y las transmiti al comendador.

rdenes del rey. Se nos ha ordenado que os conduzcamos hasta la ciudad de Olite esta misma tarde.

Permitidme unos minutos antes de que os acompaemos respondi el monje. El traductor repiti las palabras en francs. El soldado contest algo exaltado. El pnico se adue de la cara del hermano Roger, que dio un paso atrs. El hermano Clemente sujet el brazo del monje y le oblig a explicarle lo que el militar acababa de decir. Gabriel supo que algo iba mal cuando el soldado toc la empuadura de la espada. Lo vio volverse hacia la tropa que lo acompaaba y ordenarles algo con rudeza. Los soldados se desplegaron con rapidez y antes de que Gabriel pudiera descubrir qu era exactamente lo que estaba sucediendo ya los haban rodeado. Pero qu...! exclam cuando aparecieron dos hombres con la espada desenvainada detrs de l. No tena ni idea de qu era lo que estaba ocurriendo all, pero si algo tena claro era que no se iba a dejar matar sin defenderse. Instintivamente, ech mano al cuchillo que siempre llevaba a la cintura, sin recordar que sus escasas pertenencias se haban quedado en la celda del monje junto a la ajada ropa. Mir a su alrededor en busca de un resquicio al que poder agarrarse, pero los soldados eran muchos y no pareca fcil escapar del crculo en donde los haban confinado. Gabriel supo que aquellos hombres no solo saban defenderse sino que estaban bien organizados y, por su siniestra expresin, no era difcil deducir que no eran de los que dejaban escapar una presa. Y para su desgracia, la presa eran ellos. Calcul el riesgo que haba de que sus captores saltaran sobre l si se acercaba hasta el comendador y el hermano Roger. Desde donde estaba no consegua enterarse de qu era lo que suceda. Pero no le hizo falta moverse porque la autoridad principal del convento se

volvi hacia el resto de los monjes. No son buenas noticias anunci. Los hermanos se apiaron en torno a l. Estos hombres traen una orden de nuestro nuevo rey, Luis I, para llevarnos hasta Olite. Nos arrestan? pregunt alguien con voz temblorosa. El comendador asinti en silencio. Un murmullo de pnico se elev entre los religiosos. Sabamos que esto poda suceder intervino de nuevo. Las noticias que llegaban de Francia no eran esperanzadoras. Nuestros hermanos de ms all de Ultrapuertos hace ya das que sufren en las mazmorras. Ahora, el Seor ha querido que seamos nosotros los que les acompaemos en sus padecimientos. Gabriel era incapaz de creer lo que estaba escuchando. Observ con espanto cmo uno a uno los religiosos iban bajando las cabezas en seal de sumisin y se resignaban a su destino. No se pudo contener. Os marcharis con ellos sin oponer resistencia? Os vais a dejar apresar sin hacer nada para evitarlo? Sabis mejor que nadie que podramos reducirlos. Llamad a vuestros criados! Sacad vuestras espadas! Dnde est vuestro arrojo? Por Dios, tambin sois soldados! El mejor ejrcito de Occidente. Los salvadores del cristianismo. Sois caballeros de Dios, no de los hombres. No os debis al poder real, os debis solo al mandato de la Iglesia. Miradlos bien, no es imposible. Podremos con ellos! Fue entonces cuando se desat la tormenta. A un leve gesto del capitn, dos de los soldados reales se abalanzaron sobre Gabriel y lo redujeron. El terrible golpe que uno de ellos le propin en la cabeza con la empuadura de la espada lo dej tambaleante y a punto de desplomarse. Lo arrastraron hacia la oscuridad asido por los brazos.

Cuando el hermano Roger se dio cuenta del peligro que corra Gabriel, dese acudir en su ayuda. Le fue imposible. Ante el alboroto, el resto de las huestes se haba cerrado en torno a los monjes espada en mano. Pero no solo era aquella la causa de su impotencia. Los monjes no podan defenderse. Ellos eran soldados, era cierto, soldados de la cristiandad, soldados y monjes. La regla lo dejaba muy claro: jams podan herir a un cristiano. Aquella era una de las razones por las que Gabriel nunca hubiera podido entrar en el Temple. Una de las cosas que nunca haba comprendido. Una de las que nunca haba aceptado. Del rincn ms sombro del templo, all donde haban llevado a Gabriel, llegaron unos golpes secos seguidos de unos gemidos ahogados. El pnico apareci en la cara del anciano. Mir aterrado al comendador mientras se debata entre sus temores ms oscuros y la obligacin debida a la regla. El comendador se hizo cargo de la angustia del monje. Traducid le orden. Os acompaaremos de buena fe, sin oponer resistencia. Nuestra nica peticin es que dejis de golpear al joven. El hermano Roger se apresur a trasladar la solicitud y esper angustiado la respuesta. El sargento tard en contestar. El silencio se apoder del aire y todos parecieron contener la respiracin. Un aullido casi inhumano lleg hasta sus odos. Laissez-le partir! 3 bram el capitn. En el mismo instante en el que se volvi para dictar la orden, el hermano Roger se abalanz hacia donde procedan los sonidos. Ni vea por donde pisaba. Una estrecha abertura, por la que apenas conseguan entrar los pocos rayos de luz que todava escapaban del atardecer, le permiti llegar hasta ellos sin tropezarse. Los hombres no haban acatado la orden de detenerse y seguan pateando a Gabriel sin piedad.

Soltadlo!

Este haba intentado protegerse la cabeza con los brazos, pero cuando uno de los carceleros le haba acertado de lleno en la parte baja de la espalda se haba encogido de dolor con la nica esperanza de continuar respirando despus de que terminaran con l. El religioso lo encontr tendido en el suelo, doblado por la mitad. Intentaba hacer frente a la lluvia de golpes que le llegaba por doquier. Al ver que la tortura no finalizaba, el monje se tumb sobre l en un vano intento de protegerlo. Encaj un golpe seco sobre la sien y se apret an ms contra el cuerpo que auxiliaba. Como si fundirse con l ayudara a que se obrara el milagro que esperaba. Todava soport un par de impactos ms antes de saber que el capitn estaba a su lado. Mareado como estaba desde que sintiera el primer porrazo no escuch cmo el capitn repeta la orden que haba gritado un momento antes y que los hombres no haban cumplido. La paliza se detuvo. Gabriel no not cmo el hermano Roger le buscaba el pulso en los pliegues de su cuello ni cmo lo sacaron a rastras de la iglesia ni escuch los infructuosos intentos del monje para explicar que aquel joven, al que le haban dado la paliza, no formaba parte de la orden. Gabriel no percibi cmo la humedad del suelo del patio se filtraba por su ropa ni se enter cmo, horas despus, lo sacaron del monasterio. Ni, por supuesto, lleg a ver a la pareja de cuervos que, posados sobre la cruz dorada de la capilla del templo, observaba con inters cmo se alejaba la triste comitiva.

La cena en casa de la seora Manuela haba finalizado. Los hombres haban abandonado la mesa y se encontraban al lado del fuego, alejados de la conversacin de las mujeres. La duea de la casa y ella misma eran las nicas que seguan sentadas. Mar observ a Teresa

con cario. La nia, agotada despus de todas las emociones del da, haba apoyado la cabeza en su regazo y se haba quedado dormida. Isabel, que haba finalizado de dar de mamar a su beb, se acerc con l en brazos y se dej caer en el banco. Aquel era el momento preciso para comunicarlo. A punto estaba de abrir la boca para empezar a hablar cuando la seora Manuela se adelant. Explicadme de nuevo cmo vais a llegar hasta all le urgi la duea de la casa mientras se levantaba y comenzaba a recoger. Isabel y Mar se lanzaron una mirada cmplice. Aquella era la tercera vez que le contaba los detalles del viaje. Pasado maana parto con los monjes benedictinos y un grupo de peregrinos franceses desde el monasterio de Irache. El prior me ha dicho que la mayora de ellos nos dejan en Burdeos, pero los religiosos llegarn conmigo hasta Nantes. Despus, tendr que encontrar la manera de llegar a Rennes resumi. No creo que sea difcil aadi al ver el gesto de preocupacin de la seora Manuela. All es donde reside vuestra prima. Mar asinti. Me lo habis explicado muchas veces, pero sigo sin entenderlo. Contino sin saber por qu ese sacerdote, que se dice amigo de vuestro padre, os ha animado a cometer semejante locura. Adems, est esa pariente vuestra. Si es tan poderosa como decs y tiene tantas ganas de que acudis a ella, no entiendo cmo permite que recorris sola miles de leguas sin tener en cuenta el peligro que vais a correr. Mar no quiso decirle que aquello era precisamente lo que ms le apeteca del viaje. La parte en la que conocera otra gente, otras tierras, otros pueblos. Probablemente sera lo ms excitante que le sucedera en la vida. Supona que en Francia pasaba lo mismo que en Navarra; una vez que llegara a la casa de su prima, su vida se limitara, con un poco de suerte, a ser una ms de sus acompaantes.

Madre... coment Isabel elevando la voz, sabis que Mar ha esperado al enviado demasiado tiempo y no ha llegado nunca. No es la primera mujer que viaja sola. Hizo un gesto con la mano y seal al exterior. Vos misma las veis pasar por delante de vuestra casa camino de Santiago. La seora Manuela hizo caso omiso de lo que su hija le indicaba prefera no decir lo que opinaba de aquellas mujeres y tom las manos de Mar con dulzura. Quedaos con nosotros insisti. Sabis que en esta casa siempre habr un sitio para vos. Mar llevaba toda la noche intentando controlar la emocin y no pudo contenerse por ms tiempo. Las pupilas se le inundaron ante el emotivo ruego de su vecina. Isabel vio sus esfuerzos por mantener la serenidad y le roz el hombro con suavidad para infundirle nimos. Madre! No veis que la estis poniendo nerviosa? Adems, Mar es toda una mujer y no podis pretender retenerla a vuestro lado durante el resto de su vida. La mujer pase lentamente la mirada por las caras de las dos jvenes. Llevis razn. Ya tiene aos suficientes para saber lo que hace. Las dos los tenis. Yo a vuestra edad ya haba parido cinco hijos aadi mientras meta las escudillas sucias en un cubo, como si la debilidad de haca un momento no hubiera tenido lugar. Aquella era la ocasin que Mar haba estado esperando. Hoy dormir en mi casa. Quiero pasar la ltima noche en ella. Nadie sabr que est sola la apoy Isabel antes de que su madre pudiera abrir la boca. La seora Manuela se detuvo. Mar not que sus manos temblaron durante un instante sobre la jarra que estaba a punto de

retirar. Isabel se prepar para volver a acudir en ayuda de su amiga. Bien fue la escueta contestacin de la mujer. Nicols, id a la casa del orfebre y encended la lumbre. Mar e Isabel se echaron una mirada de triunfo. El carpintero se levant pesadamente de la banqueta y se dirigi hacia la puerta. No os molestis, de verdad. No hace falta. Solo ser una noche. Id insisti la mujer a su marido, y a vos no se os ocurra abrir la puerta a nadie aadi, sealando en direccin a Mar.

Mar hizo caso a la advertencia de la seora Manuela; se cercior de que el madero que fijaba la puerta quedara bien encajado y ech la llave. Aunque no solo fueron las palabras de la mujer las que le instaron a tomar esas precauciones. Desde que haba entrado en su casa, no se le quitaba de la cabeza el desagradable encuentro con el hijo del paero aquella tarde. Menos mal que no lo haba mencionado en el hogar de la vecina. Si lo hubiera hecho, no habra podido despedirme de la casa, pens mientras se aseguraba tambin de que el hueco de la gatera quedara bien cerrado. Se apoy en la puerta un instante. Necesitaba coger fuerzas antes de comprobar por ltima vez que tena todo preparado. Al fin ha llegado el momento. Haba metido todas sus pertenencias en una pequea arca. Veinticuatro aos de su vida en tan breve espacio. Y es que, en el fondo, pens con tristeza, el resumen de su existencia se limitaba a cuatro cosas. Abri la tapa del arcn. Dos vestidos, una camisa, unos zapatos, un cinturn, la capa y una manta, confirm mientras levantaba una esquina de cada una de las prendas. Volvi a dejarlo todo en su lugar. Se acerc a la mesa. Sobre ella haba dejado el morral de cuero que llevara siempre encima. Dentro de l, guardaba las nicas cosas de valor que posea. Introdujo una mano y comenz a sacarlas. En primer lugar, cogi la bolsa donde haba depositado el dinero y la agit. El alegre sonido de las monedas le confirm que todo estaba en orden. Dej rodar el contenido sobre la tabla. La mayora eran dineros sanchetes, la moneda local. Algunas mostraban una media luna y una estrella; en otras, se poda apreciar un castillo junto a la

luna, pero la mayora de ellas estaban tan gastadas que el dibujo no se distingua. Acudira al da siguiente a la tabla de cambios para intentar conseguir dinero francs. Le vendra bien para cuando cruzase la frontera. Lo extendi con cuidado. All estaban todos los ahorros de la familia y lo que ella haba ganado con la venta del trabajo que su padre haba dejado finalizado cuando muri. Esperaba que fuera suficiente para poder abordar el viaje en el que se embarcaba al da siguiente. Recogi el dinero y lo volvi a guardar. Del morral, sac un objeto alargado protegido por un trozo de tela y lo fue desenvolviendo con cuidado. Es una obra de arte, se dijo cuando lo destap del todo. Eso era al menos lo que a ella le pareca aquella lmina de cobre con un precioso esmalte firmado por su progenitor. Lo haba encontrado en el arcn de la habitacin de sus padres, entre los pliegues de una vieja sbana. Mar se haba olvidado por completo de su existencia. Su padre lo haba comenzado siendo ella una chiquilla, tendra... doce o trece aos. Ms o menos cuando ocurri el trgico suceso con el monje, calcul. Pas los dedos por la superficie para sentir su relieve. Acerc la vela, situada en el otro lado de la mesa, para apreciar su belleza. El fondo estaba cubierto por diferentes bandas en varios tonos de azules. Sigui la lnea de color turquesa con la yema del dedo ndice. Una pequea sonrisa le asom a los labios. Poda ver a su padre inclinado sobre el metal, excavando las distintas celdillas con el buril y rellenndolas despus con pasta de vidrio. A veces, era ella misma la que le sugera los colores que quera que pusiera, y, en los ltimos tiempos, hasta realizaba las mezclas: plomo y plata para los amarillos, hierro para el rojo, cobalto para el azul, manganeso para el violeta, cinc para el blanco..., record al tiempo que acariciaba las figuras que completaban la lmina. Los dos ngeles, a los lados, y el pantocrtor, en el centro, eran de lo mejor que haba hecho su padre nunca. Aquellas imgenes de bronce dorado tenan una sutileza fuera de lo comn. No saba a ciencia cierta por qu, pero le resultaban ms reales, ms autnticas que otras que hubiera visto nunca. Las figuras eran

inusualmente ms pequeas que las de otros esmaltes, pero ello se deba a que las piedras sobre las que aparecan encaramadas limitaban el espacio. Mar palp la suavidad de los guijarros y se deleit en su color rojo vivo. Cuando encontr la tablilla, lo primero que pens era que tena que haber otras como aquella. No pareca una obra en s misma, sino ms bien uno de los lados de un pequeo cofre, pero por ms que busc no localiz nada parecido en la casa. Retorn la lmina a su envoltorio con delicadeza y la pos al lado de las monedas. Le toc el turno a la otra joya que se llevaba consigo. El anillo que le haba entregado su padre; un sencillo aro de plata engastado en una pequea cazoleta tallada con flores de lis que sujetaba un zafiro azul intenso. Del color de tus ojos, le haba dicho. No lo pierdas. Es tu nica herencia. Mar apret el puo mientras contena el dolor que aquel recuerdo le causaba. No solt ni una lgrima. No poda dejar escapar ni una sola o corra el riesgo de que su llanto se convirtiera en un torrente. Cuando abri la mano, en su palma se apreciaban cuatro profundas medias lunas que las uas haban dejado sobre la piel. Deposit la sortija sobre el esmalte. Haba dejado para el final lo que quiz fuera lo ms importante; las cartas que le haban hecho tomar la decisin de marcharse. Desat el lazo con el que haba unido los manuscritos y separ el primero. Una escritura recta y prctica se despleg ante ella. La haba descubierto haca ya varios meses, junto a la tablilla, y haba tenido que revisarla un par de veces para asimilar el contenido. Tena familia, tena familia en Francia. Al menos una prima, llamada Blanche de Dreux, hija de uno de los hermanos de su padre.

En la misiva, su prima se presentaba a su padre indicando que recientemente haba descubierto que este exista. No haca mucho, contaba ella, en una comida que se haba celebrado en honor de su padre, el conde de Bretaa, un religioso espaol, perteneciente a la Orden del Cster, haba asegurado que conoca a un orfebre navarro de origen francs que tena un aire muy familiar al conde. El hombre insista en que el parecido entre ambos era asombroso y manifestaba a todo el que quisiera escucharle la sorpresa ante tamaa semejanza. Cuando alguien le indic que probablemente solo era imaginacin suya, el religioso se haba ofendido y haba reiterado que el parecido no era fruto de su mente. Al parecer, el orfebre haca no mucho que haba realizado un crucifijo esmaltado para su monasterio y an tena muy presente su semblante. Cuando se quedaron a solas, segua narrando su prima, su padre haba expresado a su hija la inquietud de que fuera realmente su hermano la persona que el religioso mencionara. Y, a pesar de que todos los datos: nombre, sobrenombre y detalles fsicos coincidan y de que no haba indicio alguno para dudar de la palabra del religioso, Blanche confesaba que haba aconsejado a su padre un poco de cautela ante aquel sorprendente descubrimiento. Sin embargo, la cautela haba dado paso al dolor cuando el conde falleci de repente unos meses despus, en noviembre del A.D. de 1305. La figura de su to habra sido totalmente olvidada, aada ella, si no hubiera sido porque de nuevo la presencia de aquel monje la haba obligado a recordar el deseo de su padre de tener noticias de su hermano menor. Confiaba aquella carta al religioso para que la entregara a su regreso a su tierra con la esperanza de que llegara a las manos adecuadas. El resto era una mera descripcin de los acontecimientos que haban sucedido en la familia en los ltimos tiempos, nacimientos, bodas y fallecimientos de algunos familiares que Mar no pudo situar. La epstola finalizaba con el deseo de que la familia volviera a estar unida en los prximos tiempos tal y como su padre ansi, desde que conoci la posibilidad de abrazar a su hermano.

Mar no saba si le haba desconcertado ms saber que su padre no era hijo nico, tal y como les haba hecho creer a su madre y a ella todos aquellos aos, o enterarse de que adems era de familia noble. No haba ms cartas, no le constaba que su progenitor hubiera enviado respuesta alguna ni que sobrina o to hubieran intercambiado ninguna misiva ms, por eso Mar se lo pens tanto antes de atreverse a escribirle. Haban pasado ya dos meses de la muerte de su padre cuando un da, en el que estaba especialmente desmoralizada, determin que su aspiracin a encontrar un futuro ms excitante que acabar siendo una mujer casada no era ms que una idea infantil y se decidi a hacerlo, sin ninguna esperanza de obtener respuesta. Pero, para su sorpresa, su prima contest con toda gentileza dando gracias al Seor por haberla encontrado despus de tantos aos, expresando su deseo de que acudiera a su lado y ratificando una y mil veces la invitacin de que pasara el resto de sus das en su compaa. Asimismo, le insisti en que le enviara un dibujo con su retrato que, asegur, colgara delante de su tocador para tenerla presente en todas sus oraciones. Y, antes de que Mar hubiera resuelto cosa alguna, lleg otra carta. Una en la que su prima le indicaba que haba enviado a un mensajero para que la acompaara en la vuelta a casa. Cuatro meses despus, el mensajero no haba aparecido todava. Al principio, se haba alegrado poda regresar a su vieja pretensin de conocer mundo, pero despus lo haba sopesado con detenimiento. El dinero se acabara pronto. Por un lado, las mujeres no podan trabajar; los gremios no lo permitan solo algunas viudas conseguan con mucha suerte hacerse cargo de los negocios de sus maridos, e incluso para ellas era complicado, tanto que a menudo se casaban con uno de los cuados para poder mantener el comercio en su poder. Por otro, no tena intencin alguna de unirse en matrimonio con cualquiera por pura desesperacin. Y de esta manera, qu posibilidades tena? Ninguna. Conoca la situacin de algunas

mujeres y a lo que se tenan que dedicar para subsistir. Y haba que tener mucho arrojo para arriesgarse a que le sucediera lo mismo sin necesidad. Adems, en cualquier momento aparecera el nuevo orfebre y se quedara sin casa. Tampoco poda alojarse en casa de la seora Manuela durante ms tiempo; le avergonzaba abusar de la caridad de los Alvar. As que haba decidido aceptar el amparo de su propia familia. Y ya era hora de hacerlo; acortara el tiempo y saldra al paso del enviado. Esperaba encontrrselo en algn punto del camino, pero, si no era as, seguira el trayecto en cualquier caso. Estaba determinada a aprovechar la oportunidad que el abad del monasterio de Irache le brindaba al acompaar a algunos de los frailes hasta Nantes. Desde all encontrara la manera de llegar a Rennes de la forma ms segura posible. El viaje a Francia tendra que servir para satisfacer el viejo deseo de aventuras. Mar se qued un buen rato all sentada, tocando todo lo que haba desplegado sobre la mesa. Pocas cosas. Cosas sencillas, sin demasiado valor, pero vitales todas ellas para empezar su nueva andadura.

En cuanto se movi, sinti cmo si un centenar de caballos, uno tras otro y a paso lento, pasaran por encima de l. Intent volver la cabeza. Un punzante dolor se la atraves de parte a parte. Apret los dientes para hacerlo ms soportable. Ya despierta oy a su lado. A Dios gracias. Gabriel, Gabriel susurr otra persona. Os encontris bien? Qu si se encontraba bien? Buen Dios, si an no saba si estaba vivo. Le cost abrir los prpados. Se senta como si se hubiera

encargado l solo de la edificacin de la iglesia de Nuestra Seora de los Huertos. Cinco cabezas, que no pudo distinguir, se apelotonaban a su alrededor. Les oy emitir un suspiro de alivio. Dejadle respirar! Cuatro de las caras se retiraron. nicamente la faz del hermano Roger continu en su campo de visin. Qu... qu ha sucedido? No lo recordis? Gabriel estaba confundido. Tena que acordarse de algo importante? La cabeza le estaba a punto de estallar y de convertirse en polvo. Esper unos instantes a que el dolor aflojara y volvi a abrir los ojos. No confes. Los soldados franceses os golpearon. Not entonces que, fuera lo fuese en donde lo haban metido, aquello se mova, que haca fro y era de noche y que tena las manos atadas. Y fue entonces, nicamente entonces, cuando se dio cuenta de que estaba preso. Por si necesitaba alguna confirmacin, un jinete a caballo se acerc al carromato. Tais-toi! 4 grit el soldado enfadado mientras agitaba una antorcha dentro del carro. El hermano Roger lo mir un instante. Gabriel pens que iba a contestar, pero volvi a sentarse a su lado sin decir una palabra. Recorrieron ms de una legua sin intercambiar ni una sola palabra

Callaos!

ms, hasta que los nervios de Gabriel pudieron ms que su sensatez. Adnde nos llevan? susurr inquieto. Intent incorporarse. El monje se lo impidi; le puso una mano sobre el hombro y lo oblig a tumbarse de nuevo. Debis descansar, habis estado muchas horas sin sentido. Os dejasteis atrapar record confuso. Obedecimos. Sabis que era nuestro deber. Gabriel no supo qu contestar y se qued callado, perdido todava entre los entrecortados pensamientos. Cuando pudo concentrarse de nuevo, comenz a estudiar el sitio en el que les haban metido. En aquel carro haba seis personas, los cinco religiosos y l. Los monjes se haban sentado y apoyaban la espalda en los bastos maderos. La mayora de ellos tenan las manos unidas y la cabeza inclinada. No pudo verles las caras. Rezan, intuy. Tard bastante en descubrir que la cabeza no era lo nico que le dola. Cuando las palpitaciones comenzaron a remitir, descubri que tena el resto del cuerpo an ms magullado. Intent adoptar una postura ms cmoda, pero se pusiera como se pusiese le dolan todos los huesos sobre los que se apoyaba. Un rato ms tarde, cuando el silencio se hizo tan espeso que amenazaba con ahogarle, decidi actuar. A pesar de la tortura que fue sentarse, lo consigui sin dejar escapar sonido alguno. La tela que lo cubra se desliz hacia abajo. Se apoy como pudo sobre las manos atadas, mir a su alrededor y qued atnito con lo que vio. Venciendo a la helada humedad que empapaba el aire, los hermanos se haban desprendido generosamente de las capas y le haban tapado con ellas.

Al sentir los movimientos, el hermano Roger sali de la somnolencia. Por dnde calculis que podremos estar? pregunt Gabriel en un murmullo apenas audible, sin dejar de observar a los dos soldados que caminaban en las monturas detrs de ellos. El monje contest con la cabeza todava agachada. Cuando salimos de Villa Vtula ya haba anochecido y no creo que hayamos avanzado demasiado. Todava nos queda un largo camino por recorrer. Cuntos son? Nosotros cerramos la comitiva. Detrs llevamos a dos soldados. Los otros hermanos van delante. Y el resto de los soldados tambin murmur Gabriel. Not los crispados dedos del religioso cuando este le sujet el brazo. No podis hacerlo! musit alarmado. Os matarn. Esta tarde, casi lo consiguen. No me voy a quedar aqu a la espera de que me enjaulen como a un vulgar criminal mientras alguien decide qu hacer con lo que me resta de vida. Y vos vendris conmigo decidi. Sabis que eso es imposible. Me debo a la orden. Y ella nos manda que aceptemos nuestro destino. Dios no puede enviaros a un matadero! Su mentor se encogi de hombros. Pues yo no! No lo har. No seis loco. Tenis las manos atadas, apenas os mantenis en pie, no sabis dnde os encontris. Ellos van a caballo, armados, os darn caza como a un conejo y se divertirn hacindolo le exhort el monje. Todava tena grabada en la retina la imagen de Gabriel en el

suelo encogido sobre s mismo mientras los soldados lo pateaban sin un hlito de misericordia. No hay la ms mnima posibilidad de escapar. Quedaos rog. Cuando estemos en Olite, ante la Guardia Real, podris explicar que todo se debe a un malentendido. Ninguno de los criados ha sido aprehendido, no tendrn ms remedio que soltaros cuando descubran el error. Pese a que la conversacin transcurra en el mximo sigilo, los captores debieron notar algo porque se aproximaron al carruaje. El ligero golpe que dio uno de los monjes en los maderos del carro les sirvi de advertencia. Ambos se hicieron los dormidos. La estrategia funcion. Ceux-ci ne causeront pas de gne dans un temps long. 5 Gabriel los escuch rerse. Aguz el odo hasta sentir que los pasos de los caballos se atrasaban un poco. Tumbaos a mi lado indic Gabriel al hermano Roger al tiempo que se deslizaba hasta quedar de nuevo completamente tendido. El monje no entendi cul era la razn por la que le peda hacer aquello. Pero... Hacedlo insisti Gabriel impaciente. Meted vuestras manos debajo de mis ropajes e intentad soltarme las ataduras. Si los guardianes hubieran estado ms cerca de los prisioneros, habran notado movimientos sospechosos por debajo de las telas que

Estos no causarn ninguna molestia en un buen rato.

cubran al herido. Tambin se habran dado cuenta de que el resto de los religiosos se acercaba con cautela hasta el rincn donde este se encontraba. Pronto aquel ngulo del carruaje se fundi con la oscuridad reinante. Jai besoin duriner. Je vous atteins dans quelques instants.6 Uno de los soldados va a detenerse inform el monje. Al parecer necesita vaciar la vejiga. El corazn de Gabriel se aceler cuando se dio cuenta de que aquella podra ser la oportunidad para escapar. Hermano, daos prisa! exhort al religioso. El monje se esforzaba en intentar soltar la soga alrededor de las muecas de Gabriel. No era fcil con las manos anudadas como tena. Por fortuna, los soldados que haban atado las ligaduras del joven no se haban afanado demasiado. No era probable que un hombre inconsciente se fugara. Hago lo que puedo. Je vous accompagne. Ceux-ci ne bougeront pas dici. 7 El soldado que antes les haba gritado se adelant. Gabriel y el hermano Roger se quedaron inmviles. El militar simplemente dijo algo al postilln, que conduca el carro montado sobre el caballo que tiraba de l, y retrocedi junto a su compaero. Se detienen ambos explic el monje. Gabriel aguz el odo, los oy rerse en la lejana y supo que no poda perder aquel instante. Estaba a punto de volver a apremiar al hermano Roger cuando not que las ataduras se aflojaban. Se

Me estn entrando ganas de orinar. Ahora os alcanzo. Os acompao. Estos no van a moverse de aqu.

desprendi de ellas lo ms rpido que pudo y se incorpor. Nos vamos anunci. Diez pares de ojos lo miraron con ternura. No, Gabriel neg uno de los religiosos con la cabeza. Es vuestra ocasin. Con nosotros no tenis ninguna posibilidad. El tono de voz del monje no dejaba lugar a dudas, as como tampoco la expresin de la cara de los religiosos. Una enorme tristeza lo sobrecogi. Vuelven! Daos prisa! Deslizaos por la rueda y dejaos caer bajo los arbustos. En cuclillas y aguantndose el dolor que le martirizaba el cuerpo, se acerc al borde de la carreta. Un par de monjes, que se haban sentado delante de l, ocultaban su figura a los soldados. Antes de saltar, an tuvo tiempo para echar una mirada apesadumbrada a los hombres que abandonaba. Volver a buscaros prometi. Lo ltimo que vio antes de rodar por la linde del camino fue la bondadosa sonrisa de aquel que haba sido, y siempre sera, su ser ms querido.

Nunca hubiera imaginado que lo que era su mayor delicia de nio se convirtiera en la ms grande de las torturas. Y es que tirarse por el suelo y rodar en la oscuridad no tena nada de divertido. Menos an cuando fuera donde fuese, rozara donde rozase y chocara con lo que chocase mil agujas le atravesaban la carne y el dolor le suba hasta la base del crneo. Pero lo peor de todo era tener que morderse los labios para impedir que de la garganta le

saliera un msero alivio en forma de chillido. Cuando par de girar, comenz a arrastrarse. Y fue entonces cuando localiz sus costillas, y tal y como le dolan deban de estar todas rotas. Aun as, continu avanzando, serpenteando hacia ningn sitio, comiendo hierba, tragando tierra, enrollndose entre las ramas. Y cuando estuvo completamente seguro de que nadie lo segua, se detuvo al pie de unas rocas que ofrecan un resguardo. Una vez sentado, apoy la cabeza en las fras piedras. Necesitaba pensar. Pensar en qu hacer. En qu hacer de noche, sin ropa, sin dinero y sin armas. Y con fro, mucho fro. Una hora despus segua en el mismo sitio, sin llegar a ninguna conclusin. En realidad, s. Haba tomado una decisin. Y una decisin era mejor que nada. Y esta era que no se iba a quedar all esperando a que la mujer de la guadaa lo atrapara, que lo encontrara abrazado a s mismo y con el cuerpo cubierto de escarcha. l no era de los que ponan en bandeja de plata las oportunidades a los enemigos. Apenas poda moverse; las contusiones le dolan como demonios. A pesar de todo, consigui encontrar el camino. Algo era algo, no saba en donde se encontraba, pero por lo menos llegara a algn sitio habitado. Comenz a caminar doblado como estaba, con el brazo izquierdo cubrindose las costillas. Fue emprender la marcha y empezar a sentir de nuevo aquellos agudos pinchazos. Su paso se hizo ms vacilante. Un rato ms tarde, al sonido de la noche se uni otro ms preocupante. No tuvo que escuchar mucho para saber que eran unos caballos al galope. Se ocult entre la maleza. Si eran sus captores, nunca imaginaran que los segua; si eran unos maleantes, no se preocuparan por comprobar todos y cada uno de los matorrales del camino; si era un correo, no se detendra, aunque lo encontrara moribundo en medio; iban demasiado deprisa para que fueran

peregrinos y, en cualquier caso, era demasiado tarde para que fueran gente de bien. Cuando los cascos de los caballos retumbaron ms cerca, Gabriel se encogi an ms. No tuvo ocasin de comprobarlo, pero fueron dos los caballos y dos los caballeros, y, por el sonido de las espadas chocando contra las cotas, eran dos soldados. Los jinetes llegaron y desaparecieron en la negrura ms absoluta. l no sali del escondite hasta que el retumbar del galope se desvaneci. Seguira a salvo si aquellos patanes se empeaban en espantar a su presa con semejante ruido. Golpeado y dolorido, pero confiado y ms animado, emprendi de nuevo el oscuro viaje. Supo dnde estaba cuando lleg a un cruce conocido. Ante l se abran tres caminos, tres destinos. Uno, volverse por donde haba llegado, en direccin a Puente la Reina. Otro, dirigirse a Ayegui. Mir atrs, mir a la izquierda y descart ambas opciones. Se decidi por la tercera.

Aquella noche la suerte estaba de su lado. Nada como encontrarse a las puertas de la ciudad con un vinatero que alardeaba de haberse entretenido demasiado en el burdel de Villatuerta y con unos guardianes dispuestos a dejarse sobornar para dejarle entrar horas despus de que anocheciera. Colarse por detrs de los pollinos que transportaban los barriles no haba sido complicado. El da no haba resultado propicio, pero la oscuridad no le haba fallado. Adems, las tinieblas favorecan poder llevar a cabo lo que tena en mente. La ra de las Tiendas estaba completamente a oscuras. La nula claridad que se desprenda de la luna nueva le permita moverse con la reserva y el anonimato que necesitaba. Asom la cabeza por la calleja que desembocaba justo enfrente de la casa del orfebre. La va estaba desierta. Cruz veloz, con el cuerpo agachado, con el deseo de fundirse con el suelo, hasta el costado de la casa vecina. Rode la trasera y palp el muro que lo separaba de la huerta. Desde donde estaba poda escuchar la corriente del ro que transcurra un poco ms all. Aquella no era la poca en la que el curso estaba ms crecido ni la corriente flua ms fuerte, pero no estaba en sus planes, ni presentes ni futuros, darse un chapuzn en las fras aguas del Ega a aquellas horas. No quera correr riesgos, subira por all. Apoy las dos manos en la parte superior de la pared y busc algn hueco para uno de sus pies. En ese momento, algo espeso le roz el tobillo. Se asust y pate al aire. Un maullido lastimero le sac de dudas. Gatos!, pens con aversin al tiempo que el animal se alejaba de l. Regres a la tarea. Volvi a buscar el agujero en el muro, volvi a encajar el pie, volvi a colocar las manos en los apoyos y se impuls con fuerza. Una vez arriba, solo necesit un par de movimientos ms

para superar el obstculo. Cay con los dos pies a la vez y las rodillas flexionadas. Se mordi el labio inferior para evitar que se le escapara un gemido. El dolor era tan lacerante que hubiera jurado que parte de la carne de la espalda se le haba desprendido de los huesos. Se tom unos instantes para reponerse y para asegurarse de que nadie en la vecindad haba escuchado sus avances. Una vez que le qued claro que poda caminar y que todas las almas de los alrededores se cobijaban bajo el abrazo de Morfeo, continu con el plan. Abrir la puerta de acceso a la cocina fue fcil. Demasiado sencillo. Un fuerte empujn, y la madera cedi. Con un estridente chirrido. Demasiados ruidos, se dijo antes de decidir colarse por el estrecho hueco que se haba abierto. Ya estaba dentro. Tan solo las escaleras lo separaban de la meta. Abri los ojos alarmada. Algo la haba hecho despertarse. Esper un segundo y escuch mientras controlaba el impulso de incorporarse. La envolvi un profundo silencio. Haba sido un mal sueo. Volvi a cerrar los ojos aliviada. Se aferr a la estamea y tir hacia arriba hasta que prcticamente sumergi la cabeza entera debajo de ella. Cuando el corazn retom el ritmo normal, se concentr en volver a dormirse. Por ms que pensaba en verdes campos repletos de flores azules y amarillas, lo nico que se le presentaba en la mente era la ftida cara del vecino dicindole frases hediondas. Por ms que recordaba la risa cantarina de Teresa, solo escuchaba las malvolas risotadas de aquel sdico. Por ms que imaginaba que unas manos la cogan por los codos con suavidad, solo notaba las garras de aquella bestia. Por ms que... Mar abri los ojos asustada. Aquella vez no consigui dominarse y se sent angustiada. El corazn le retumbaba en la garganta. Haba alguien en la habitacin. Se abraz a las sbanas en busca de refugio. El rostro del hijo del paero le golpe la mente como el mazo de un herrero.

Quin est ah? consigui decir. Esper. No hubo respuesta. Trag saliva y se oblig a inspirar. Repiti la pregunta elevando la voz. Not que las palabras temblaban. Nadie contest. Sus ojos comenzaban a acostumbrarse a la oscuridad y, poco a poco, empez a distinguir los perfiles de la alcoba. Acot el lmite de la cama, el borde del arca y la mesilla donde haba dejado el cabo de vela. Ninguno de los rincones de la estancia ocultaba figura humana. All no haba nadie. Su respiracin se aliger por un instante, solo hasta que record que todava quedaba el resto de la casa para esconderse. Se volvi hacia la ventana. An poda abrirla y ponerse a gritar. En un par de minutos tendra a la mitad de la vecindad delante de la puerta. Pero y si solo era una mala sensacin provocada por la desagradable experiencia de aquella tarde? Despertara a todo el mundo para nada y quedara como una necia. En realidad, no haba escuchado ningn ruido, solo se haba despertado con aquel nefasto presentimiento. Mejor salir de dudas, decidi. Apart la ropa que la cubra y desliz las piernas hacia fuera. Comenz a caminar de puntillas, no sin antes echar un vistazo rpido bajo la cama. Saba que era intil comprobar sin una luz si un extrao se haba escondido all, pero no se resisti a hacerlo. Encontr lo que esperaba, la negrura ms absoluta. Y ningn peligro. Sali al pasillo y se dirigi hacia la escalera. Pas por delante de la habitacin de sus padres, que mantena la puerta cerrada desde que su progenitor faltaba. La luz que suba desde el piso inferior le indic que no haban transcurrido demasiadas horas desde que se durmiera; el fuego que haba encendido el seor Nicols, y que ella haba alimentado con abundancia antes de subir a la habitacin, an arda vivo. Comenz a descender. Baj los primeros cuatro escalones despacio y con mucha cautela, pero a partir de que abarc con la vista

el espacio de la cocina tal y como ella la haba dejado horas antes, la confianza volvi a ella. Cuando sus pies pisaron el suelo de tierra, decidi que todo se deba a los nervios de la partida. Y fue entonces cuando se le hel la sangre en las venas y la carcajada que haba estado a punto de escaprsele se le muri entre los dientes. Una leve corriente de aire hizo bailar el borde de la camisa de noche y sinti que un brazo le aprisionaba la garganta y acallaba su boca. No hagis un solo ruido le amenaz una voz en el odo. A Mar se le aflojaron las piernas. El hijo del paero! Estaba perdida. La visin de aquellos pobres e indefensos animales que aquel salvaje torturaba la hizo reaccionar. No tena ms ocasin de escapar que la que ella misma se buscara. Se debati con furia e intent herirlo con lo nico que estaba en su mano. Le pate las piernas y lanz puetazos a donde pudo. Un gemido agnico le confirm que haba acertado y se llen de esperanza. Continu peleando, sin embargo, cuando comprob que la presin de los brazos del asaltante aumentaba, supo que la oportunidad de salvarse se haba esfumado al decidir salir de la alcoba. Clam de impotencia, pero solo consigui que l se riera entre dientes de su estril esfuerzo. La arrastr hasta la chimenea. Encended una vela le orden, sealando la caja donde Mar guardaba los juncos baados en manteca. Saba dnde estaban las cosas, llevaba tiempo en la casa y la haba registrado. Mar lo imagin planeando el asalto, paladeando su botn, divirtindose con su terror, saboreando su victoria. Tembl an ms de lo que lo haba hecho hasta entonces. Quin hay arriba? pregunt l a la vez que aligeraba la

presin de los dedos sobre su boca. As que pensaba que haba alguien acompandola. No poda dejar escapar aquella oportunidad. El marido de la seora Manuela contest como pudo. Quin? Pareca sorprendido. El seor Nicols, el carpintero. Duerme con vos? Se estaba riendo aquel...? Pero qu os habis pensado? coment con furia. No pudo continuar. El animal la silenci de nuevo con su mano. Y vuestros padres? Aquello s que la que confundi. No saba a la perfeccin que ambos haban fallecido? Mar neg con la cabeza ya que no pudo hacerlo con palabras. Vamos a comprobarlo. Ella no tuvo ms remedio que subir. l caminaba un peldao por detrs. Y, aunque el hijo del paero no era mucho ms alto que ella, le sorprendi la facilidad que tena para continuar aprisionndola por el cuello. Era como si hubiera crecido en las ltimas horas. Al pasar por delante de la habitacin principal, le inst a abrirla. Mar cambi la palmatoria de mano e hizo lo que le ordenaba. La estructura de la cama sin jergn fue una clara muestra de que no haba mentido. Cuando l se hubo convencido de que la habitacin estaba vaca, la condujo hacia su propia alcoba.

Cada paso que l la obligaba a avanzar, ella batallaba por retroceder. Y as, a base de empellones llegaron ante la estancia. Al iluminarse el vano de la puerta, Mar volvi a luchar. Saba que l no necesitaba un cmodo lecho para ejecutar lo que haba venido a hacer, era absurdo sentirse ms amenazada ahora que antes, sin embargo, lo estaba. Pero no estaba dispuesta a desaparecer sin que aquel despreciable ser se llevara un buen recuerdo. Not cmo l la apretaba an ms por el cuello, pero consigui clavarle el codo en el estmago. Mar se sorprendi de su propia fuerza cuando sinti cmo se doblaba sobre s mismo. Por fin libre! Sin embargo, la alegra le dur poco. Demasiado poco. Ya que un soberano empujn la impuls hacia delante hasta chocar de bruces contra su propia cama. No te muevas de ah! escuch que le adverta al tiempo que, desde el suelo, l intentaba recobrar el resuello. La luminaria haba salido volando. La ltima vez que Mar la haba visto rodaba por el suelo del pasillo. Le escuch patear la puerta del desvn y cmo esta se abra con fuerza y chocaba contra la pared. Mar no haba conseguido ordenar las ideas cuando ya lo tena de nuevo all. Haba recogido la vela y se alzaba imponente en el umbral. Elev la vista hacia l y le entraron ganas de llorar. De alivio. No era l, no era el hijo del paero. Aquel hombre era bastante ms alto y de ms edad. Tena una desordenada melena que le llegaba a la altura de los hombros. Los largos mechones le tapaban parte de la cara y le conferan aspecto desaliado. Los ojos femeninos se desviaron un instante hasta la cruz roja que ostentaba sobre el pecho. El movimiento de la llama la hizo regresar hasta su rostro. Su gesto dejaba traslucir decisin y firmeza. Con las piernas separadas, una mano en la cintura y la luz en alto, Mar record una de las leyendas que su padre le contaba sobre un Coloso.

Quin era aquel individuo? La imponente figura y el consuelo de descubrir que la persona que tena delante no era quien ella tema le hicieron olvidar por un momento que no era un amigo y se levant del suelo confiada. Quin sois? Pero l no haba llegado hasta all para contestar preguntas. Y el hombre? El otro hombre? Mar lo mir confundida. Dnde est?! l se adelant un par de pasos y cerr la puerta con el pie mientras esperaba la respuesta. El seco sonido puso a Mar de nuevo en alerta. Se haba librado de la muerte solo para caer en el infierno. No... os acerquis tartamude mientras iniciaba la retirada. Dnde est vuestro amante? Si no fuera porque estaba a punto de ser ultrajada y asesinada por aquel individuo hasta se hubiera redo. No supo bien por qu, igual porque no tena nada que ganar, pero aquella vez dijo la verdad. No existe. El desconocido la observ durante un rato como si la viera por primera vez. Mar no se atreva a mover un solo msculo para no provocar de nuevo su clera. Pero, en vez de intentar atacarla, hizo algo que la dej confundida por completo. Apag la vela de un soplido. Asustada por lo que poda suceder a continuacin, Mar palp hacia atrs hasta que encontr el lecho. Lo atraves por encima de la ropa revuelta. Cuando pis el suelo otra vez, retrocedi hasta la ventana. Todo estaba a oscuras. Sus ojos todava no se haban

acostumbrado y no poda mirar qu era lo que l estaba haciendo. Lo escuch agitarse, emitir un gruido, colocar la palmatoria sobre el piso, y, despus, nada. Lo que Mar no vio fue cmo relajaba el ceo, las comisuras de sus labios se distendan y una media sonrisa asomaba a su boca deleitndose con la ltima imagen que se haba grabado en sus ojos. Dnde... dnde estis? Acostaos. La voz lleg desde la puerta. Ella se encontraba al otro lado de la estancia. Todava estaba a tiempo de abrir las contraventanas, arrancar el grueso lienzo que cubra el vano de la ventana y ponerse a gritar. Yo que vos no lo hara, Margheritte. No busco lastimaros, pero no permitir que descubris mi presencia. Se qued estupefacta. l la conoca. Saba cmo se llamaba. Las rodillas dejaron de sujetarla. Apoy la espalda en el muro, se dej escurrir hasta el suelo y se abraz las piernas. Qu pretendis? se atrevi a preguntar. Dormir, si vos me lo permits. Dormir? Preferirais que deseara otra cosa? Ella no contest. Qu iba a decir? Se mantuvo callada un rato. Os habis escapado de una encomienda templaria? No era la primera vez que Mar vea aquellas ropas. No era la primera vez que los caballeros de Dios aparecan en su casa con alguno de sus criados. Yo no dira tanto. Los hermanos no son los culpables de que yo me encuentre aqu esta noche.

Estis huyendo? Os habis aproximado bastante. Mar no se atrevi a preguntar quin era ni de qu se esconda, l tampoco lo explic. Ninguno de los dos volvi a decir una sola palabra. Pas un buen rato hasta que Mar se dio cuenta de que respiraba a intervalos regulares. Se haba dormido. Aquella era la oportunidad. Lo tena que intentar. Se levant con prudencia y, deslizndose con cuidado sobre la madera, fue acercndose hasta l con la esperanza de que no hubiera bloqueado la salida. El crujido del piso la oblig a detenerse varias veces y no continu hasta asegurarse de que no se mova. Ya deba de estar a punto de llegar cuando una garra la sujet por el tobillo. Volved a la cama dijo con voz cavernosa. Veo que no habis cambiado nada en todos estos aos. Segus sin acatar lo que se os manda. Mar se rindi. Se rindi al miedo, a los nervios, a la fuerza masculina, a lo inesperado. Se rindi al fro, a la soledad, a lo desconocido. Se rindi y obedeci. Se meti entre las sbanas y se encogi como una nia. El sueo la atrapaba solo a intervalos cortos. El resto de la noche no dej de pensar. Mil veces se pregunt por qu no se levantaba y se arrojaba de cabeza a la va, y mil veces no supo que contestarse. Se durmi al alba, cuando el gallo de la seora Clara anunciaba la llegada del nuevo da.

Mar no oy el sonido metlico de la aldaba ni se enter de los golpes sobre la puerta. No despert hasta que la seora Manuela se puso a chillar debajo de su ventana.

Teniendo en cuenta que adems no reaccion hasta la cuarta vez que escuch pronunciar su nombre, para cuando abri los postigos de la habitacin, los gritos amenazaban con echar abajo las casas colindantes. Estoy aqu contest atribulada, asomndose a la ventana. La mujer elev la vista hacia donde proceda la voz de la joven. Se le distendi el semblante. Pareca aliviada. Os esperbamos a desayunar. A Mar, aquellas palabras le sonaron a reproche. Me dorm se disculp. Ahora bajo. No, no dijo la mujer con impaciencia cuando vio que Mar se retiraba. Ando con prisa. Os lo dejo aqu. Mar descubri entonces que la mujer llevaba la enorme cesta con la que siempre acuda al mercado y otra ms pequea, que deposit delante de la puerta. Muchas gracias contest avergonzada al darse cuenta de lo tarde que era. Pero la seora Manuela ya no la escuchaba. Con sus pequeos y apresurados pasos ya haba llegado a la casa contigua y pronto desapareci en la esquina de la Casa de Juntas. Era jueves y los jueves se celebraba el mercado en la Plaza de San Juan. Con lo que a su vecina le gustaba husmear en todos los puestos y regatear con los comerciantes tardara un par de horas en regresar a casa. Volvi a meterse entre las sbanas en busca del calor que su cuerpo haba acumulado durante la noche. Se tap hasta la barbilla con intencin de amodorrarse un rato ms a riesgo de que el desayuno desapareciera en manos de algn desaprensivo o de algn peregrino

hambriento. Un estrpito en el piso de abajo la devolvi a la realidad. El asaltante! El corazn se le aceler. Se incorpor para constatar lo que ya saba. l no se encontraba en la habitacin, la haba abandonado sin hacerle ningn dao. Se levant de un salto, se cambi la camisa, cogi el vestido que haba dejado sobre el arcn y se lo meti por la cabeza. No se detuvo ni para ponerse el cinturn ni para mirarse al espejo. Asi las cuerdas del calzado y, con l colgando de la mano, sali del cuarto. Nadie se lo impidi. La puerta estaba abierta de par en par, tambin lo estaba la de sus padres y la del desvn. Baj las escaleras sin detenerse, sin pararse a pensar en lo que poda encontrar en el piso de abajo y sin plantearse que era una inconsciente al meterse en la boca del lobo por propia voluntad. De hecho, todas las ideas se le borraron en cuanto lo vio desnudo en medio de la cocina. Estaba de espaldas, delante de la chimenea, al lado de un charco que se apuraba en secar. Agachado, con una rodilla en el suelo, e inclinado hacia delante, Mar pudo apreciar la herida que le iba desde el hombro derecho hasta la columna. Adems, en uno de los costados, una importante extensin de piel comenzaba a teirse de prpura. Contuvo la respiracin cuando l se incorpor para escurrir el trapo con el que limpiaba el suelo. Despus, lo vio echarse hacia atrs y estirar los hombros. El que tena delante era un hombre acostumbrado al ejercicio duro. Los msculos de la espalda y los brazos as lo demostraban. La noche anterior no habra tenido nada que hacer si l hubiera decidido agredirla. Y tuvo la seguridad de que ninguno de los golpes que ella le haba conseguido encajar haba hecho mella alguna en su fortaleza ni en sus intenciones. El desconocido cogi el atizador y se ayud con l para

introducir en el fuego la ropa que se haba quitado y que haba utilizado para recoger el lquido derramado. Estaba quemando la saya y la camisa con las que haba llegado a aquella casa. Antes de que las llamas se las tragaran, Mar pudo vislumbrar una esquina de la cruz bordada en rojo. Intent hacer entonces lo que deba haber hecho antes de bajar, evaluar la situacin. Si no fuera tan impulsiva a veces! Pens en volver a subir y encerrarse en la alcoba, pero l, como si hubiera escuchado sus sigilosos pensamientos, se volvi y la descubri. Y por tercera vez, como siempre le suceda cada vez que la vea, Gabriel se sorprendi con lo que encontr. Margheritte apoyaba un hombro en la pared de la escalera y lo observaba con inters. Haba cambiado mucho. Tena los cabellos ms largos, la nariz ms afilada, la boca ms sugerente y la figura ms esbelta. Pero los ojos eran los mismos. Los mismos astros brillantes que prometan llevar a quien los mirara a lugares indescriptibles. Los mismos cielos tormentosos y sus estremecedores relmpagos. Los mismos. Sin embargo, aquella maana, an le pareci ms fascinante. Con el sueo todava pegado a las pestaas y el pelo enmaraado. Y dese haber sido l el causante de su sugerente aspecto. Mir con avidez las abarcas que se bamboleaban prendidas de su mano y baj la vista hasta sus pies descalzos. Volvi a ambicionar ser l el que la calzara. Y el que... No, no tena tiempo de sumar una mujer a sus problemas actuales. Ser un fugitivo de la justicia ya era lo suficientemente grave. Tena que jugar bien sus bazas para conseguir que ella no lo delatara despus de que prcticamente la haba secuestrado en su propia casa. Y ya de paso... haba unas cuantas incgnitas sobre ella que tena inters en resolver.

Ech un vistazo a la ropa que haba tomado prestada y que haba dejado sobre un taburete. Confo en que no os importe mi atrevimiento al coger la ropa de vuestro... marido aventur. Hace ya tiempo que nadie se la pone contest Mar sin sacarle del error. l comenz a vestirse ante ella, sin volverse. Si esperaba que ella se amedrentara, no lo consigui. A aquellas alturas, Mar ya haba resuelto que el desconocido no era tan peligroso como le haba parecido la noche anterior. En cualquier caso, y mientras se sentaba en uno de los escalones con intencin de calzarse, repas mentalmente el sitio donde guardaba los cuchillos. Sus miradas no se cruzaron a pesar de que ninguno de los dos apart la vista del otro. Mientras que Mar recorra el pecho y el vientre masculino hasta la lnea del calzn, Gabriel segua con inters los giles movimientos con los que ella sujetaba los zapatos a sus bien delineadas piernas. Ella fue la primera en terminar y decidi acabar con aquella situacin. Se acerc hasta l con los brazos en jarras. Esper a que sacara uno de los brazos por la manga de la camisa antes de hablar. Al hombre le costaba ms de lo normal, pareca tener problemas para vestirse a juzgar por lo lento que lo haca. No tuvo dudas de que las lesiones que tena no le facilitaban los movimientos. Me conocis coment, aparentando ms seguridad de la que senta. Ayer me llamasteis por mi nombre. A l le hizo gracia la resolucin de la que haca gala. El mismo carcter de antao. En vez de sentirse cohibida, enfrentaba el problema con decisin. En efecto. Os vi una vez, aos ha confes.

Dnde? En esta misma casa. Ella intent rescatarlo de alguno de sus antiguos recuerdos. Frunci el entrecejo y aproxim el dedo ndice a sus labios. Gabriel control una sonrisa. Conoca aquel gesto. Haca ms de doce aos que no se lo haba visto hacer a nadie. Y la ltima haba sido ella. Decidi prolongar un poco ms aquel entretenido juego. Vais a perder el desayuno. Cmo decs? l hizo un ademn en direccin a la puerta del taller. Vuestro desayuno. Va a desaparecer como no hagis algo por recuperarlo. Haba escuchado los gritos de la seora Manuela, claro, imposible no hacerlo. Mar tard un par de segundos en calcular si deba dejarlo solo. Casi se rio de ella misma. Qu iba a perder si lo haca? Haba tenido tiempo para revolver sus cosas, encontrar sus tesoros y desaparecer de all antes de que ella se hubiera levantado y no lo haba hecho. O s? Lleg al taller con ms prisa de lo que el disimulo obligaba. El morral segua sobre la mesa de trabajo de su padre. Se acerc con urgencia, abri la solapa y meti la mano. Palp el contenido. Le pareci que no faltaba nada, pero, por si acaso, lo dej caer dentro de un cesto que contena las abarcas y la ropa vieja que su padre se pona cuando trabajaba. Lo tap bien sin dejar de mirar el hueco que la separaba de la cocina por si l la hubiera seguido. Cuando finaliz, se aproxim hasta la puerta ms tranquila. A su regreso, el desconocido ya se haba vestido por completo y haca desaparecer entre las brasas el ltimo resto de su presencia en aquella casa. Mar permiti que el deseo fugaz de haberle visto cambindose las calzas asomara a su mente. Sonrea mientras se diriga a la mesa con la cesta.

La seora Manuela haba sido muy generosa. Un poco de leche y un trozo de pan era suficiente para empezar el da en casa del carpintero, pero aquella maana, adems, haba incluido una cebolla, un trozo de queso y dos manzanas. Mar estaba evaluando la posibilidad de compartir todo aquello con el visitante cuando volvieron a llamar a la puerta. Elev la vista hasta l, que se haba detenido en medio de la cocina. Con un apenas perceptible gesto, Gabriel le indic que abriera. Pero, cuando lo hizo, unos chiquillos salieron corriendo calle abajo entre carcajadas. Regres a la cocina extraada solo para descubrir que su invitado ya no estaba. Haba desaparecido con parte del desayuno. Se haba largado por la huerta. Malhumorada, se fij en que sobre un estante haba abandonado una vieja navaja de su padre que haba utilizado no saba para qu. Esper unos minutos, sin embargo l no regres, no tena ninguna razn para hacerlo, ya haba conseguido de ella lo que quera: ropa, cobijo y comida, y no la necesitaba para nada ms. Era el jueves 26 de noviembre, era da de mercado, y el rey de Navarra y su squito se alojaban en Estella. Sin duda, la villa era un sitio inmejorable para desaparecer. Mar se sent en el banco, parti un pedazo de pan y comenz a desmigarlo sobre la leche.

Gabriel recorri la calle confundindose entre los clientes, que entraban y salan de las tiendas y los talleres, mientras mordisqueaba la manzana que haba cogido de casa de Margheritte. Ya haba dado buena cuenta del trozo de queso que se haba llevado apresuradamente. No haba sido su intencin salir corriendo de aquella manera, pero no poda descartar la posibilidad de que lo estuvieran buscando. As que cuando escuch que alguien golpeaba la puerta, decidi desaparecer. Y al parecer la villa es la mejor opcin, pens al pasar delante de una hospedera de la que salan tres peregrinos con su hatillo, su cayado y su calabaza que se unieron a los transentes. El hospital de peregrinos y el resto de las tiendas volvieron a aportar nuevos viandantes a la agitacin de la va. Con ese movimiento de gente entrando y saliendo de cada uno de los barrios, nadie reparara en un desconocido ms. Al llegar a la esquina, a la izquierda, pudo ver la silueta de la iglesia encargada de velar por las almas del barrio de los francos y, por encima de ella, en lo alto de una roca, el castillo. Una fila de soldados guardaba la subida hasta l. El nuevo rey de Navarra estaba bien protegido. Gabriel baj los ojos al suelo y pas a su lado sin detenerse. Solo despus, cuando ya llegaba al Puente de San Martn, se dio cuenta de que era imposible que alguno de aquellos hombres hubiera estado el da anterior en el monasterio templario, que hubiera llegado a Olite y ahora se encontrara de vuelta en Estella. El pensamiento lo puso de buen humor. An ms que la conversacin con Margheritte, pens, al tiempo que arrojaba al ro el rodo corazn de la fruta.

Mar se quit el velo al salir del tempo del Santo Sepulcro y descendi los siete escalones que la separaban de la calle. Elev la vista hasta el sol para verificar la posicin y supo que se le haba hecho tarde. Haba pospuesto la despedida para el ltimo momento y ahora resultaba que no le iba a dar tiempo a hacer las visitas que tena pensadas. Guard la tela con la que se haba cubierto el cabello en la bolsa que le colgaba de la cintura. Visitar las nueve iglesias de la villa le llevara el resto del da, as que tendra que bastar con la que ya haba realizado. Orar ante el crucifijo que, segn contaba la leyenda, haba remontado el ro hasta aquel lugar y cuya hermosura su padre tanto admiraba, sera suficiente. El Seor sin duda entendera su prisa. Ascendi el Puente de la Crcel a la vez que las matronas de Estella volvan del mercado con las cestas a rebosar. Salud a la seora Clara y a la seora Mara Irigoyen, que, desde que estaba viuda ejerca de cestera con ms eficacia de lo que su difunto marido haba hecho nunca. Cuando alcanz la zona ms alta de la pasarela, se asom al Ega. Podra pasar el da entero viendo fluir la corriente y siguiendo con la vista el incesante viaje de las ramas que el agua arrancaba a su paso. Pero no poda quedarse. Subir hasta San Miguel fue fcil, pasar por los puestos de pescado y saludar a sus propietarios, ms complicado, y conseguir salir de all, casi imposible. Todo el mundo se haba enterado de que parta al da siguiente. Mar perdi la cuenta de los besos que daba, las manos que rozaba y los alimentos que rechazaba. Lo malo, se dijo mientras regresaba por la empinada calle, era que todava le quedaba pasar por los puestos de la Plaza de San Juan y cambiar el dinero. Encontr a la seora Manuela entre repollos, espinacas, alcachofas e higos. Ni hablar! No entris ah a hacer negocios en medio de los hombres le reprendi cuando la joven le cont que tena que pasar

por la tabla de cambios. Mar inspir para serenarse. Ya no saba qu hacer para hacer entender a su vecina que en unos das estara en Francia y que tena que conseguir moneda francesa. Pero no veis que es necesario? Adems continu la mujer sin atender a lo que Mar le estaba diciendo, no deberais ir con tanto dinero encima. Os exponis a que cualquiera os lo robe aadi en voz baja. Y si no tengo a nadie que lo haga por m? La mujer pens durante un segundo. Dejadme. De lo que habl la seora Manuela con el vendedor de pollos, gallinas y conejos Mar nunca se enter. Pero el resultado fue que las dos mujeres acompaaron al hombre hasta la puerta de una casa particular, le entregaron la bolsa, lo esperaron en la calle y, un rato ms tarde, las monedas se haban transformado en unas bonitas libras francesas. Mar se despidi de ellos despus de darles las gracias. Aleg que an le quedaban unas cuantas personas por saludar, pero la realidad era que quera estar sola. Sola para recorrer aquellas calles, para escuchar la algaraba y para observar a los vecinos por ltima vez. Sola para solazarse con el bullicio del da a da, los gritos de los vendedores y las voces de los clientes. Quera estar sola para pensar. Para pensar en el pasado y en el futuro. Y en todo lo que le haba sucedido en la ltima jornada. Llevaba toda la vida soando con poder conocer otros lugares y ahora que le llegaba el momento senta que estaba a punto de quedarse sin sus orgenes. Deambul por la villa hasta que el taer de las campanas avis

del medioda. Haca ya tiempo que los compradores haban abandonado la plaza y apenas quedaban algunos propietarios con la mercanca a medio recoger. Haba llegado la hora de marcharse a casa. Aquel da no tena la cabeza para conversar con nadie. Demasiados pensamientos y demasiados sentimientos a flor de piel como para ofrecer la mejor de las conversaciones. Haba avisado a la seora Manuela de que no llegara a tiempo a comer. Aunque saba que, a pesar de haberle comentado que no era necesario que preparara nada para ella, la mujer le tendra algo reservado a su vuelta. Regresara por el mismo sitio por el que haba salido aquella maana. El camino estara tranquilo. La mayora de la gente habra vuelto ya a sus labores. Lo ms probable era que no se encontrara con nadie. Llegaba al puente cuando, al pasar por una de las callejas que descendan hasta el ro, se anim a acercarse al agua y tocarla por ltima vez. En ningn momento del recorrido, desde que el dinero regresara a sus manos, haba descubierto la presencia de alguien que segua sus movimientos con suma atencin.

Aunque era la primera vez que caminaba por aquellas calles, Gabriel decidi que le gustaba el sitio. En su deambular, en ms de una ocasin haba encaminado los pasos hacia Estella, pero por una u otra razn, al final, siempre se haba dirigido en otra direccin. Gabriel haba salido de la casa del orfebre con intencin de descubrir si su presencia en la villa era conocida por los guardias y ya haba determinado que no. Nadie se haba extraado al verlo, a nadie le haba sorprendido su figura, ningn hombre haba posado la vista en l ms tiempo del necesario. Tambin se haba cerciorado de que no lo seguan. Era cierto que ser ms alto de lo normal y llevar el pelo con una largura fuera de lo comn no era lo mejor para pasar

desapercibido, pero en aquella ciudad no pareca llamar la atencin. Estella reciba a diario innumerables personajes, todos ellos de diversa ndole, y sus gentes estaban ms que acostumbradas a verlos. Vag hasta que se cans. Recorri las calles y las plazas, observando a cualquier individuo que se cruzaba en su camino. Mir y pens. Pens en lo que iba a hacer a continuacin. Reflexion en la promesa que haba hecho a los hermanos: liberarlos de donde los hubieran encerrado, para siempre llegar a la misma conclusin: lo primero era llegar hasta Olite y despus... no tena ni idea. Por eso, cuando descubri a Margheritte en medio de la plaza charlando con una gruesa mujer, encontr la excusa perfecta para hacer un descanso en sus cavilaciones. Se apoy en una de las columnas de los soportales y se dispuso a observar sin ser visto. Era una oportunidad nica para contemplarla sin que ella lo advirtiera. Lo que vio le gust, mucho ms de lo que haba podido apreciar la noche anterior y aquella misma maana: temerosa y altiva. Y atractiva, muy atractiva. Tena que reconocer que reparar en su reaccin cuando lo encontr desnudo en la cocina le haba divertido bastante. Cualquier otra mujer hubiera desviado los ojos, sin embargo, ella los haba mantenido prendidos a su pecho. Se le escap una sonrisa cuando record la expresin de su cara. No era sorpresa, sino inters. Estaba claro que ya tena edad suficiente como para no ser una doncella inocente. A sus aos, estar casada y criar a varios hijos era lo ms normal, aunque no pareca que fuera el caso. Aquella idea le alegr sobremanera. Margheritte continuaba hablando en medio de la plaza, ajena a ser el objeto de inters de alguien. Gabriel la vio mover las manos, apartarse un mechn de la frente, apretar la boca preocupada cuando entreg la bolsa al hombre, marcharse, regresar, sonrer y posar la mano sobre el saquito que haba vuelto a su cintura. Contempl cmo,

de cuando en cuando, se estiraba la tela de la falda en un gesto nervioso y la observ despedirse. La espi mientras paseaba absorta y lo sigui haciendo cuando se sent al sol en un banco de madera a la puerta de un edificio de tres plantas. El tiempo fue pasando. Las calles se vaciaron y se volvieron a llenar. Por las ventanas de los hogares se poda apreciar la vuelta al trabajo de los hombres. Artesanos y tenderos comenzaban a ocupar sus puestos dentro y fuera de las casas. La vida de la ciudad se haba detenido y vuelto a empezar de nuevo. Y Margheritte ni siquiera se haba enterado. Gabriel ya empezaba a creer que tendra que llamarle la atencin para que regresara a casa cuando ella reaccion. La sigui. Caminaba detrs de ella, pendiente de sus movimientos. A mitad de la ra Mayor, un borracho, que sala de una taberna, se le ech encima de repente. Gabriel lo sujet justo a tiempo para evitar que el hombre acabara en el suelo. Lo enderez y esper a ver si se sostena por su propio pie. Perdonadme, caballero se disculp aquel. Tena los ojos vidriosos. Estis bien? El hombre no contest. No consegua mantener la cabeza quieta y hubiera sido un milagro que pudiera pensar algo con cierta lucidez. Gabriel regres a Margheritte. Esta segua su camino concentrada solo en lo que suceda a pocos metros delante de ella. Gabriel retom la ruta. Buena moza. Pese a que apenas era capaz de mantener el equilibrio, el borracho lo haba seguido. Gabriel resopl con resignacin. Lo mejor

sera seguirle la corriente. S. Y buenas posaderas insisti. A Gabriel no le qued ms remedio que darle la razn. El hombre iba ebrio, pero no estaba ciego. S, muy buenas. La conocis? S, no. Bueno s confirm finalmente. No estis muy seguro dijo, sujetndose a su brazo para no caer. Creo que vos la conocis, pero que ella no quiere conoceros. Probablemente mascull Gabriel entre dientes, enfadado por tener que aguantar a aquel hombre. Aceler un poco y se adelant unos pasos. Sin embargo, el borracho lo alcanz otra vez y se volvi a colocar a su lado. Eh, eh! Nos os molestis pidi. Ji, ji, ji comenz a rerse, colocando las manos sobre las rodillas. Gabriel se detuvo irritado. De qu os res? De la cara que ponis cuando hablis de vuestra damisela. No es mi... El empujn que recibi el borracho lo lanz contra la pared. Gabriel acudi en su auxilio tan rpido que apenas pudo ver a los dos individuos que se alejaban calle abajo. Os deberais ir a casa le aconsej cuando lo ayud a ponerse en pie.

El hombre le palme un brazo. Tenis razn. Prefiero la clera de mi mujer a la de otros dijo antes de moverse. Lo vio encaminarse calle arriba. Se apoyaba en el muro de los edificios con ms seguridad de lo que Gabriel haba previsto. Tena aspecto de que esa no era la primera vez que iniciaba la ascensin en aquellas condiciones. No le cupo duda de que se las apaara para llegar a su casa sin problemas. Regres al objeto de su inters. Margheritte haba desaparecido de su vista. No quedaba mucho para llegar al ro, con seguridad lo estara atravesando en aquel momento. Corri para alcanzarla. Cuando acab la calle, gir a la derecha y comenz a subir el puente. Se sorprendi cuando no vio ni rastro de ella. Haba adelantado ms de lo que l esperaba. Lleg a la parte superior. Tampoco la vio al otro lado. La haba perdido. Un asomo de decepcin apareci en su mente, pero lo apart de un zarpazo. Enojado, se aproxim al pretil y se apoy en l. Ver pasar el agua por debajo le provoc un estremecimiento. Como siempre. Despus de tantos aos an no haba podido controlar aquella escalofriante sensacin que le ocasionaban los ros. Cerr los ojos un instante para olvidar lo que tena delante y huir de aquella pesadilla y fue entonces, cuando los volvi a abrir, cuando la encontr. Margheritte no haba llegado a su casa, ni siquiera haba cruzado a la otra orilla. Segua en el lado izquierdo del ro, en la ribera, al lado mismo del agua. Y no estaba sola. Hablaba con un individuo un poco ms alto que ella, aunque visiblemente ms voluminoso. Otro tipo, que se encontraba ms atrasado, apoyaba uno de los pies en el muro de la casa ms cercana a la espera de que la pareja acabara la conversacin. Gabriel los observ con curiosidad. Quin sera aquel hombre?

Alguien de confianza, supuso cuando lo vio acercarse a ella con aquella soltura. Pero no tuvo que ms que echar un vistazo a Margheritte para darse cuenta al instante de que no pareca demasiado contenta de tenerlo delante. De hecho, cualquiera dira que no le haca ninguna gracia estar all, con l. Una oscura sensacin se le incrust en el estmago y dirigi los pasos hacia ellos. Desanduvo el camino sin apartar la vista de la escena que tena lugar delante de l y a espaldas de la ciudad. Caminaba despacio, poco a poco, pero cuando el hombre sujet a Mar por el brazo y la zarande, ech a correr. Cuando an le faltaba un trozo para llegar a la altura de la calle, no esper ms. Margheritte! llam, al tiempo que brincaba por encima del pretil. La confusin de los dos hombres al saberse descubiertos le dio a Gabriel unos segundos para reponerse de los efectos del salto. Inspir hondo, apret los dientes y acall el dolor que le traspasaba por completo. Estuvo seguro de que todas las costillas se le haban movido de lugar. Al fin y al cabo no haca ni un da que haba recibido la mayor paliza de su vida. Una vez hubo retomado el control de su propio cuerpo, se acerc con decisin. El alivio de los ojos femeninos le confirm que haba acertado en su premonicin. Ella no estaba con aquellos hombres por propio gusto. Os estaba esperando en vuestra casa enfatiz, mirando con firmeza a los ojos del chico que la estaba importunando. Volvamos. Ella se aproxim a l y le roz el brazo al descuido. Gabriel supo que lo haca para dejar patente que entre ellos haba una intimidad fuera de lo normal. Le sigui el juego. Le apoy la mano en la espalda y la condujo de nuevo hacia el puente con seguridad. Gracias musit ella sin detenerse y sin volver la vista.

Os encontris bien? Hasta que no embocaron la calle principal del barrio de San Martn, Mar no contest. S. An le temblaba la voz.

Gabriel desapareci antes de que alcanzaran la casa de la seora Manuela. Mar no tuvo nimos suficientes para saludar a la vecina y se dirigi a su hogar directamente. Cuando sac la llave de la bolsa y abri la puerta, todava no controlaba el movimiento de las manos. La soledad del taller la recibi con frialdad. Traspas la estancia deprisa y entr en la cocina en busca de refugio. Volver a encontrarse cara a cara con el hijo del paero haba resultado escalofriante. Record las palabras que acababa de dirigirle, aquella vez se haba llevado a un amigo para asegurarse de que no se escabullira como el da anterior. Gabriel traspas la puerta de atrs antes de que le diera tiempo a pensar en nada ms. No pidi permiso, simplemente abri, entr y se acerc hasta el fuego. Esper a que Mar se desprendiera de la capa antes de hablar. Quin era? inquiri mientras apilaba unos palitos sobre las brasas ya casi extinguidas. Nadie importante contest ella mientras soltaba el lazo con el que haba cerrado el abrigo. Mar no quera tratar aquel tema con l. No hasta que aquella sensacin de inseguridad le desapareciera. De hacerlo, corra el riesgo de tener el mismo anhelo que cuando lo haba visto aparecer, corra el

riesgo de desear refugiarse entre sus brazos. Y en ese momento, a punto de alejarse para siempre de aquella tierra, lo ltimo que quera era necesitar sentirse protegida. Colg la capa de un gancho situado al lado de la puerta y se acerc al fuego. Se haba quedado helada. Parecais asustada. No es una compaa que me agrade confes mientras se frotaba las manos para entrar en calor. Gabriel se levant y cogi la yesca, situada sobre el estante de la chimenea. El fuego no pareca estar dispuesto a prender. El hogar y ella misma tendran que esperar para calentarse. Ahora vuelvo dijo mientras desapareca por las escaleras. Mar se qued confundida. Adnde...? No tuvo que esperar mucho a que su pregunta fuera contestada. Un instante despus, volva a aparecer con un puado de paja que haba cogido de los ltimos restos que quedaban en el desvn. Es vuestro marido? continu l a la vez que arrojaba la paja en la chimenea. Mar se alter solo de pensar en aquella posibilidad, pero control la voz. No. Gabriel comenz a golpear el slex contra el metal para hacer prender la hierba seca. Saltaron algunas chispas. Vuestro prometido? No.

Ms relmpagos. Algn familiar? No. Ms centellas. Amante? Mar explot. Qu era aquella insolencia? Acaso la estaba interrogando? Estis intentando fiscalizarme? No tenis ningn derecho a hacerme esas preguntas y yo no tengo ninguna obligacin de contestaros. Creo que merezco una explicacin cuando me he jugado la vida por salvaros. La vida? Salvarme? Si pensis que el riesgo que habis corrido hoy es el mayor que podis sufrir en esta vida, es que no estis hecho para este mundo. Mejor os recogis en un convento. Aquello alter a Gabriel mucho ms de lo que Mar hubiera podido imaginar. Nunca, desde que haba salido del monasterio, haba huido del peligro. Se levant furioso y se plant delante de ella. Se sac la saya y la camisa y se qued desnudo ante ella. Seal los moratones de su cuerpo, que ya comenzaban a cambiar de color. Os pensis que esto es fruto de una cada accidental? Los cardenales que Gabriel exhiba la hicieron retroceder. Haba dejado que sus nervios dominaran sus palabras. Perdonad mi impertinencia se disculp. Vos mejor que nadie comprenderis que estas ltimas horas han sido excepcionalmente complicadas para m. Ayer mismo tuve otro encuentro poco... fortuito con el salvaje del que me habis librado hace un rato. Se le escap un escalofro. Y ahora, si no llega a ser por

vos, a estas horas estara ultrajada y abandonada en medio de cualquier quejigal de los que rodean Estella. Anoche, cuando me atacasteis, pens que erais l. Gabriel la mir con firmeza. Mar pens que iba a salir definitivamente de aquella casa, pero en vez de ello, se visti de nuevo y regres a su intento de encender la chimenea. l decidi cambiar de tema. An haba muchas cuestiones de Mar que no comprenda. Vivs sola constat sin dejar de soplar. Ella dio unos pasos atrs y se sent en el primer peldao de las escaleras. Mi padre muri la primavera pasada. Mi madre hace ya aos que nos dej. No deberais quedaros aqu sola. Vuestro padre no lo hubiera permitido. Ella record entonces lo que le haba dicho aquella misma maana. Cundo lo conocisteis? Dijisteis tambin que sabais quin era yo. Estuve en esta casa hace muchos aos revel. Acompaaba a dos templarios. Uno de ellos muri en la habitacin contigua. El escudero del hermano Roger? El chico del desvn? Gabriel se volvi para mirar su reaccin. Sus ojos daban fe de su extraeza. En efecto. Habis cambiado mucho constat ella cuando consigui

reponerse de la sorpresa. Sin pararse a pensar en si aquella era la mejor decisin, Gabriel decidi sincerarse. Se volvi, se sent en el suelo y deposit el pedernal entre las piernas. Os preguntaris cmo un escudero acaba escondido en una casa ajena. Ella no dijo nada. Esper a que se explicara. Y Gabriel lo hizo. Se lo cont todo. O casi todo. Todo menos cules eran sus intenciones. Al fin y al cabo a nadie ms que a l le importaba saber que tena el propsito de acudir en auxilio de los hermanos. As que os escapasteis coment ella al terminar el relato. Gabriel la not molesta. La incomodara tratar con un fugitivo? Exacto. Y cuando descubr que estaba tan cerca de Estella, me acord del orfebre. No quiso aadir y de vos y de vuestros ojos, a pesar de ser cierto que aquella imagen infantil le haba pasado por la cabeza. Recordasteis nuestra casa. As es. E irrumpisteis en ella porque... ... porque llamar a la puerta principal hubiera sido como un toque de trompeta. En unos segundos hubiera tenido a todo el vecindario con los ojos sobre mi espalda. Ya. Al fin y al cabo os buscaba la Guardia Real evidenci ella con frialdad. Tanta calma le dio a Gabriel mala espina, sin embargo, le sigui la corriente.

Exacto. Y no se os ocurri pensar que nos ponais en peligro?! grit Mar a la vez que se levantaba y se diriga hacia l. Era intil evitar lo inevitable. Gabriel opt por la certeza y se enfrent a ella. No, no lo pens. Lo nico que pasaba por mi cabeza era la idea de que los dueos de la casa podan haber cambiado. Y en lo que hara en ese caso. La vio endurecer la mirada y algo incontrolable le impeli a avivar su clera. Pero vos enseguida me mostrasteis que mi intuicin no me haba fallado. Seguais aqu. En el mismo sitio... y con el mismo vestido atestigu en clara alusin a la ropa de noche. Canalla! l se peg a ella y se rio ante su cara. Llamadme como deseis, pero pensis que un necio egosta iba a arriesgarse por vos? Permitidme que os diga que vos s que sois una desagradecida. Y sin mediar palabra, la cogi por el brazo y tir de ella para obligarle a dirigirse a la puerta trasera. Soltadme! l no le hizo caso y continu arrastrndola hacia la huerta. A dnde me llevis? A donde aquellos individuos. Espero que todava sigan all esperndoos. Ella se agarr a la jamba de la puerta con todas las fuerzas. Os he dicho que me soltis ahora mismo! Abrid!!

El grito proceda de la calle. La lucha de Mar por librarse ces en ese mismo instante. Gabriel ya no la aprisionaba. Se enfrent a l con la mirada y esboz una sonrisa triunfal. Acababa de ganar aquella batalla. De un tirn, se solt y se encamin a la parte delantera de la casa contornendose victoriosa. Lo sinti seguirla y, cuando por fin abri la puerta, por el rabillo del ojo, lo descubri colndose detrs de ella. Era Isabel la que la buscaba. Habis tardado en abrir. Es que estaba en la huerta minti. Madre insista en venir ella misma y comprobar que todo estaba bien, pero yo la he convencido para traroslo yo. S que os apeteca estar sola. Si ella supiera, pens mirando de soslayo a la sombra escondida a su izquierda. Una idea malvada se le ocurri de pronto. Lo iba a hacer sufrir un rato, igual que l haba hecho con ella la noche anterior. Os lo agradezco mucho dijo con la puerta an entornada. Pero no os quedis ah parada, pasad adentro. Not cmo Gabriel se pegaba an ms a las bisagras y se rio en silencio. Me es imposible. El nio est a punto de despertar y prefiero estar con l cuando lo haga. Mar se lament de que el primer intento le hubiera salido mal. Probara otra cosa. Sac la cabeza a la calle y mir en ambas direcciones. Hay muchos guardias por la calle, verdad?

La voz de Isabel son sorprendida. No s. Vos habis estado esta maana en la villa y los habris visto. Por all pasan unos. Deben de estar buscando a alguien, no creis? Isabel volvi la cabeza en todas direcciones sin acertar a ver lo que su amiga le indicaba. Dnde? Yo no veo a ninguno. Mar exhal un suspiro, estaba claro que no iba a poder contar con el inocente apoyo de Isabel. Decidi dejar de torturarle. Decid a vuestra madre que antes de irme me pasar a despedirme. A qu hora os marcharis? Antes de la cada del sol. Uno de los criados del monasterio de Irache vendr a buscarme. Entonces no os ver ms explic Isabel, abalanzndose sobre ella. Se fundieron en un fuerte abrazo. Tan fuerte, tan prximo, tan emotivo que la figura de Gabriel y el rencor hacia l qued olvidado por completo. Y su nico propsito fue despedirse de su amiga. Antes de que Isabel se diera la vuelta y se marchara, volvieron a mirarse. Ambas luchaban por dominar las lgrimas. Mar no pudo contenerse y le acarici la mejilla por ltima vez. Isabel le roz el dorso de la mano. Y despus, sin decir nada ms, se fue. Mar mantuvo la puerta abierta unos momentos ms, hasta que consigui serenarse. Cuando al fin la cerr, cogi la cesta de la comida del suelo y se encamin hacia dentro sin esperar a Gabriel.

Os habis divertido? Ella se volvi con gesto violento. Menos de lo que hubiera querido le espet. No os habrais atrevido a denunciarme afirm l. No? Vuestra propia reputacin quedara en entredicho. Ella solt una carcajada hiriente. No lo habis odo? Dentro de unas horas, desaparezco de esta ciudad. Francia queda demasiado lejos para que me alcance la maledicencia de esta villa. De un golpe, coloc el canasto sobre la mesa y comenz a sacar lo que la seora Manuela le haba enviado con tanto amor. Gabriel hubiera aadido algo ms a su comentario. Algo as como que respirara ms tranquilo en cuanto se viera separado de ella por unas cuantas millas, pero se call. Lo cierto era que estar con ella era de lo ms entretenido. Algo llam su inters. Algo que se aferraba al borde de su saya y tiraba de l. Baj la vista dispuesto a dar una patada a aquel chucho callejero que deba de haberse colado en la casa atrado por el olor de la comida. Y se encontr con la seductora sonrisa de una nia con la cabeza llena de rizos. Se qued atnito. Sois el pretendiente de Mar? le preguntaron unos ojos oscuros y brillantes. Cmo? Os vais a casar con ella? insisti la chiquilla.

A Gabriel le entraron unas ganas enormes de comenzar a rer. Ahora s se lo iban a pasar bien. Teresa! Mar estaba estupefacta. Cmo habis entrado? La nia ampli la atrevida sonrisa todava ms. La gatera estaba abierta contest con descaro sin prestarle demasiada atencin. En aquel momento, todo su inters estaba centrado en aquel desconocido que discuta con la amiga de su madre. Ella saba, porque les haba visto a sus padres, que cuando los mayores rean, la mayora de las veces despus se besaban. Y ella quera que el hombre del pelo largo besara a Mar. As se casara y no se marchara a otro pas, se quedara a vivir siempre all y ella podra refugiarse en su casa siempre que su madre la riera. Lo estoy pensando contest l mientras se agachaba para ponerse a la altura de la pequea. Creis que me conviene? Cmo os atrevis! Ni siquiera Mar supo si se diriga a Gabriel, a Teresa o a ambos a la vez. Aquella conversacin era grotesca. Qu hacan una nia y un... extrao discutiendo sobre su vida amorosa como si ella no estuviera? Ambos la ignoraron. La queris? sigui la nia. Continu sin esperarse a escuchar la respuesta. Mi madre dice que el hombre que consiga enamorarla se llevar la relumbrante luz de los luceros y las ardientes llamas del sol. Sabis qu quiere decir eso? Gabriel llev a la nia con l, se sent en el banco y la acomod junto a l. Creo saberlo. Y es bueno?

Mar decidi que ya haba escuchado suficiente. Se acab. Teresa, marchaos de aqu ahora mismo le orden, extendiendo el brazo en direccin a la puerta. El rostro de la nia se oscureci y un amago de puchero asom a su boca. Dejad que se quede un rato dijo l con ojos joviales. Teresa y yo estamos teniendo una conversacin muy interesante. La pequea se abraz al cuello de su protector. Y Mar no tuvo ms remedio que claudicar. Al fin y al cabo, los inocentes comentarios de una nia no le iban a perjudicar demasiado. Sin embargo, concluy que tena bastante con lo que haba escuchado y que no se iba a quedar all para or lo que Teresa pudiera decir alentada por el mayor necio que haba conocido hasta entonces. Ech a Gabriel una mirada de advertencia antes de salir hacia el taller. All, se acerc hasta la mesa y se sent sobre ella de un salto. Y se dispuso a esperar a que se le pasara el mal humor.

Me lo explicis? insisti la nia, obligando a Gabriel a apartar la mirada de la estela que Mar haba dejado a su paso y hacindolo regresar de nuevo con ella. Me explicis qu quiere decir mi madre? Teresa, cmo habis llamado a Margheritte? Mar respondi la nia con naturalidad. Es bueno brillar como las estrellas? Gabriel le revolvi el pelo con una amplia sonrisa. Desde luego, si aquella nia tena alguna particularidad era la de ser insistente. Y vos, qu creis?

A m me gustan las estrellas. Y a vos? A m tambin. Sabis una cosa? continu l con los ojos de Teresa expectantes ante sus palabras. No hay nada mejor que pasar la noche en medio del campo y dormirse mirndolas colgando sobre ti. A veces se apagan y despus se vuelven a encender constat la pequea. S, sabis por qu se apagan? La nia neg con la cabeza. Para que os d tiempo a parpadear le coment al odo como si fuera un importante secreto. Y ahora vais a contestarme a una pregunta? Y como el sol? Es bueno brillar como el sol? Por qu Mar se parece al sol? Gabriel inspir. Al parecer, averiguar por Teresa lo que estaba sospechando desde que la oy llamarla Mar no iba a ser tan sencillo como haba previsto. Porque quema cuando se enfada, supongo. S, s! confirm la chiquilla. Le salen chispas de los ojos. As y comenz a abrir y a cerrar los dedos de las manos muy deprisa. Gabriel no pudo controlar una carcajada. Tal y como haba podido comprobar haca un rato, aquel gesto infantil reflejaba a Mar a la perfeccin. Sabis lo que creo yo? Gabriel saba cmo mantener la atencin de su entusiasta pblico femenino. Que lo que le aparece en los ojos a Margheritte cuando se enfada son las estrellas reflejadas en el mar. Se volvi hacia la puerta del taller. Haba sido imaginaciones suyas o se haba escuchado una exclamacin ahogada? Teresa le dio unos golpes en la mano para llamarle la atencin.

Ya no se llama Margheritte. Antes s, pero ahora se llama Mar. Cundo se ha cambiado el nombre? La nia se encogi de hombros. Mi madre dice que cuando era pequea tena nombre de flor, pero que alguien se la llev y le dej el mar, que es mucho ms grande, sabis? S, y muy azul. Como los ojos de Mar. Teresa baj la voz y mir a hurtadillas en direccin al taller. Fue un chico confirm con un profundo misterio y la cara muy seria. Quin? El que se llev el nombre viejo y le dej el nuevo. Y luego se march. Se fue por ah. Mi madre dijo una vez que ahora l tambin ser un monje. Gabriel estuvo a punto de besarla. Aquella nia era una joya. Prcticamente le haba confirmado lo que l supona, que sus palabras de haca ms de diez aos haban hecho mella suficiente, y que gracias a ellas se haba acortado el nombre. Y no saba por qu, pero aquella tontera le alegraba ms de lo que habra imaginado. Mar no lo haba podido soportar y haba decidido entrar. Entrar e interrumpir, fuera lo que fuese lo que estuvieran bisbiseando aquellos dos. Habis dejado de cuchichear? Teresa, creo que tenis que iros. Vuestra madre os estar buscando. Teresa baj del banco obediente. Haba dado por concluida la conversacin. Se estir la falda del vestido para quitar los pliegues que se le haban formado, pero, antes de darse la vuelta para marcharse, se

acerc a Gabriel. Este le sostuvo la mirada y le susurr: Prometedme una cosa. Ella asinti. No le hablis nunca a nadie de m ni digis que Mar tiene un prometido. Entonces, os vais a casar? l le gui un ojo por toda respuesta. La nia se march encantada.

Estaris contento? La verdad, s confes. Y muy, pero que muy divertido. Vergenza os deba dar, sonsacar de esa manera a una nia. Y por qu sabis vos que yo le he estado sonsacando? Igual poda haberle preguntado por sus juegos infantiles. Me tomis por tonta? No, os tomo por lo que sois, una espa. No soy una espa, solo me estaba enterando de lo que suceda. Gabriel lanz una carcajada. Sin embargo, al ver el serio semblante de Mar, decidi que sera mejor afanarse en la tarea que haba abandonado antes de la llegada de Teresa. Se aproxim a la chimenea de nuevo, recogi el pedernal del suelo y comenz a golpearlo. Las campanas de la iglesia avisaron de que la hora de comer haca ya mucho rato que haba pasado, pero a Mar le haba desaparecido el apetito. Me duele la cabeza. Creo que voy a descansar un rato anunci mientras se diriga a las escaleras. Queris que os prepare un emplaste de rbanos? Ella ni se dign a contestar. Ni qu decir tena que ni le dola nada ni tena sueo. Simplemente estaba agotada. Agotada, excitada, alterada y exhausta. Y no saba si todo aquel cmulo de sensaciones le agradaba o le

disgustaba. Vestida como estaba, se acost sobre el jergn de la cama, ahora despojado de las sbanas, y empez a pensar. Aquello fue lo peor que pudo hacer. No bien comenz, las preguntas quin?, qu?, cmo? y, sobre todo, por qu? le martilleaban la mente una y otra vez. Por qu a m? Por qu ahora? Por qu l? Haba pasado mucho tiempo desde la ltima vez que el estmago le haba dado un vuelco por culpa de un hombre. Desde que su prometido haba muerto. Y ni siquiera recordaba que le hubiera sucedido entonces. Luis viva en la casa de enfrente y haban crecido juntos, era natural que cuando se hicieron mayores acabaran de la misma manera. Era un buen chico, aunque demasiado conformista, record. Ella inventaba historias de mundos lejanos y l le llamaba soadora y se rea cuando ella le aseguraba que algn da lo hara, se marchara a conocerlos. Pero Luis ya no estaba, haca ya muchos aos que ni siquiera pensaba en l, y ahora haba llegado Gabriel y le haba removido hasta los recuerdos. Le haba hecho recordar que era una mujer, una mujer con aspiraciones, con ilusiones y con deseos. Margheritte, se reprendi, ver un hombre desnudo te est afectando ms de lo razonable. Pero no eran solo sus hombros, sus brazos o su pecho, eran tambin sus ojos, su voz y, sobre todo, su sonrisa lo que la afectaba tanto. Un rato despus, el ficticio dolor de cabeza se haba convertido en una jaqueca en toda regla. Hubiera matado por aquel emplaste de rbanos, por otro de cebolla o por una buena tortilla de verbena que ponerse sobre la frente. En algn momento, Gabriel debi de pensar que prefera la distante compaa a la insensible soledad y subi tambin a tumbarse un rato. Al pasar por delante de su habitacin, Mar cerr los ojos y contuvo la respiracin. Se pregunt si se atrevera a entrar. No lo hizo. En el fondo de su ser, se sinti decepcionada.

El ruido que haca la puerta del desvn era inconfundible. Siempre haba sonado como las cigarras en verano. En unas horas me habr alejado de l, fue el ltimo pensamiento de Mar antes de que una inquietante neblina la envolviera entre su aliento.

Se le haba acabado el tiempo. Lo decan las sombras que se colaban entre las caas y la tela que tapaba la ventana de su aposento. No deba de faltar mucho para que el criado del monasterio de Irache llegara a buscarla. Mar se desperez lentamente. Porque al final se haba dormido. A pesar de todo. La casa estaba silenciosa, triste. Se arrepinti de haber sido tan insociable y haber preferido pasar el ltimo da a solas. Lament no haberse permitido acabar el da escuchando las risas de Teresa, los gritos de Isabel y la cara que la seora Manuela reservaba para las ocasiones especiales en las que saba que ya todo estaba perdido. Sin embargo, lamentarse por algo que no tena remedio no solucionara nada, resolvi. Ya era hora de comenzar a prepararse. No quera hacer esperar a quien fuera que el abad del monasterio enviara. Cuando sali al pasillo, las piernas se empearon en guiarla hasta el desvn, a pesar de que la cabeza intentaba dirigirlas hacia la escalera. Gabriel tambin dorma. Su expresin no se pareca en nada a la que mantena cuando estaba despierto. El rictus de la boca era mucho ms amable, hasta asemejaba un hombre cordial. Por primera vez desde que lo viera, not que el color de su pelo era ms claro de lo que pareca en un principio. La luz que entraba a travs del hueco de un pequeo ventanuco as lo indicaba. Nunca antes haba visto un hombre con una melena como esa. Acostumbrada a los hombres con el

cabello corto, rapado o calvos, ver a uno que se ha dejado crecer el pelo hasta cubrirle el cuello era francamente especial. Le entraron unas ganas enormes de tocarle los mechones que se le escapaban por detrs de las orejas, pero se refren en el ltimo instante. Not la sangre seca que haba supurado de una herida reciente que tena debajo de la mandbula. Y supo qu era lo que haba hecho con la roma navaja que haba encontrado en el estante de la cocina. Haba intentado afeitarse. Cuando Gabriel cambi de postura, Mar huy de aquel lugar. Lo ltimo que le apeteca era tener que darle explicaciones de lo que haca all, con l, espindole. Se lo imagin abriendo un ojo y enarbolando una sarcstica sonrisa. A tiempo, se dijo cuando lleg al cuarto escaln y escuch unos fuertes golpes en la puerta. El criado haba llegado mucho antes de la hora prevista. Tendra que mandarlo un rato a la taberna ms cercana, la que separaba la linde del barrio de los francos con la judera. Mar atraves el taller apresurada y, apresurada, abri la puerta. En buena hora. Dos hombres, vestidos de oscuro y cubiertos con una capa, aparecieron ante ella. Los prietos capirotes con los que tapaban la cabeza hicieron pensar a Mar que el abad haba enviado a dos de los monjes para acompaarla. Sin embargo, si algo dejaba traslucir el primero de los rostros no era precisamente amistad. Mar se dej llevar por el instinto e intent cerrar la puerta para impedirles el paso. Pero la fuerza con la que se abri la hoja, la dispar contra el suelo. Los hombres penetraron en su hogar con la rapidez de perros de presa. Arrasaron con todo lo que encontraron. Pinceles, buriles, piedras pmez, cinceles, martillos, punzones y todas y cada una de las herramientas de su padre, que ella haba ordenado con tanto cario y

de las que no haba podido desprenderse, fueron saqueados sin miramiento alguno y esparcidos por el piso. Mar, todava sentada en el suelo, no se atreva a moverse. Pero cuando uno de los hombres se cans de destruir, se volvi hacia ella con los ojos inyectados. Ella retrocedi con los prpados apretados sin dejar de sentir cmo el hombre avanzaba hacia ella. Dnde lo tenis? bram el asaltante. Haban descubierto a Gabriel. Qu sera ahora de ella? Qu sera de ambos? No s a qu os refers minti sin atreverse a encararse con l. Rezaba para que ocurriera un milagro, lo que fuera, pero que hiciera que aquellos hombres desaparecieran. No os hagis la tonta conmigo! sise, clavndole los dedos por debajo de la mandbula y obligndole a levantar la cabeza. Hablad! Lo vamos a encontrar, aunque tengamos que estropear este bonito rostro que Dios os ha concedido. Mar supo que no olvidara aquella cara fcilmente. Que un tipo al que le faltaba una oreja y la punta de la nariz estuviera a punto de arrancarle la garganta no era un recuerdo fcil de olvidar. Dejadle un buen recordatorio! Una flor de lis en medio de la mejilla quedara bien. De esa manera siempre recordar el sitio de dnde procede le anim el compaero, un hombre moreno y desaliado. No os preocupis, que este pjaro cantar en breve. De eso me encargo yo. De un tirn, la separ de la pared y la arroj dentro de la vivienda. Mar no encontr nada a lo que aferrarse y en un par de empujones estuvo en medio de la cocina.

Por vuestro bien, espero que hayis recapacitado. Ya habis visto que mi amigo tiene ganas de utilizar vuestra piel para hacer un dibujo le repiti Nariz Cortada en voz baja mientras daba vueltas a su alrededor. Esper su respuesta, pero Mar continuaba sin denunciar la presencia de Gabriel. La cuarta vez que pas por delante de ella se le acab la paciencia. Dnde est?! Con aquellas garras apretando sus mejillas le resultaba del todo imposible decir palabra. No habra podido ni aunque hubiera querido. Pero el movimiento de los ojos debi de traicionarla, porque el hombre elev la vista hacia arriba y una sonrisa victoriosa le asom a la boca. Qu pasa? pregunt el otro. Arriba, est arriba. Traedlo. El otro asaltante subi las escaleras de dos en dos. Mar contuvo la respiracin a la espera del momento en el que descubriera a Gabriel. Advirti entonces que no haba hecho ningn intento de avisarle, que lo haba dejado encerrado como un pjaro en una jaula a merced del gato. Pero si de su garganta estaba a punto de salir un sonido de advertencia, se qued apagado cuando el agresor intuy lo que estaba pensando y le tap la boca. En la habitacin de sus padres, las cosas empezaron a caer. Mar no pudo reconocer todos los sonidos, pero s el rodar de las palmatorias que descansaban sobre el arca, el golpe de la banqueta al chocar contra el suelo, el estrpito de los miles de trozos en los que se haba deshecho el espejo y el impacto de la tapa del arcn contra la pared al ser abierta. No pudo localizar de dnde proceda el resto del estruendo. Supuso que sera el contenido del arcn al ser vaciado y el crucifijo al estrellarse contra el suelo. Lo habis encontrado? pregunt Nariz Cortada desde

abajo cuando los ruidos se detuvieron. Aqu no est! Seguid buscando! Tiene que estar ah! Efectivamente, estaba, pens Mar. A menos que hubiera huido. La idea de que Gabriel hubiera desaparecido, le eriz el vello de la nuca. La haba dejado sola el muy canalla?

Si Gabriel hubiera sabido lo que Mar pensaba de l en aquel momento, habra saltado por la ventana y se habra largado. Por desagradecida. Lo cierto era que le haba atrapado el sueo y no se haba enterado de casi nada. Para cuando despert, Mar ya se haba levantado, bajado, abierto la puerta a los dos asaltantes y hasta los haba dejado entrar; estos haban destrozado el taller y haban invadido la intimidad del hogar. Y todo haba sucedido bajo el mismo techo en el que dorma plcidamente sin tener la ms mnima sospecha de la amenaza que lo acechaba a menos de diez pasos. Por fortuna, el peligro vena acompaado de muy poca discrecin. Las palmatorias lo despertaron, la banqueta le abri los ojos, el espejo lo puso en pie, el jergn lo espabil y la tapa del arca lo oblig a moverse. Pero lo que hizo sonar todas sus alarmas fue escuchar las voces de los asaltantes. Volvi a ver la imagen de los dos hombres acosando a Mar junto al ro. Mir a su alrededor en busca de cualquier objeto que pudiera servirle de arma y el desnimo lo envolvi. Una vieja vasija medio rota

y un montn de paja no eran utensilios con los que uno pudiera defenderse en un atraco. Record entonces el espejo que haba escuchado hacerse aicos un par de habitaciones ms all. Si poda llegar hasta ella, igual tena suerte y consegua hacerse con un fragmento lo suficientemente grande como para amedrentar a alguno de los agresores. Se asom a la vez que uno de ellos entraba en la alcoba de Mar. Aprovech que el hombre entornaba la puerta para cruzar el pasillo. En la habitacin grande, encontr lo que buscaba. Alrededor del arcn, esparcidos por el suelo, estaban los trozos del espejo. Un par de ellos llamaron su atencin. Eligi el ms estrecho y afilado. Un pedazo del marco se haba quedado enganchado en la parte ms ancha y le permitira asirlo sin lastimarse. Sali de la habitacin de puntillas, con cuidado para no clavarse en los pies desnudos alguna de las esquirlas que brillaban desperdigadas por el piso. El asaltante sali de la habitacin en el mismo momento en el que Gabriel pisaba las tablas del corredor. Pero qu tenemos aqu? As que estabais oculto como un vulgar forajido farfull su contrincante. Gabriel frunci los labios. No iba a permitir que aquel hombre lo intimidara. No era la primera vez que tena que defenderse en una pelea de taberna, aunque nunca lo haba hecho con un arma tan poco apropiada. Mir con envidia el pual que sujetaba su enemigo. En comparacin, la suya era mucho ms corta y menos mortfera. Observ de nuevo a la figura que tena delante e hizo un clculo rpido. El tipo era bastante ms bajo que l. La largura de sus brazos le dara la ventaja necesaria, pens y se dispuso a comenzar la pelea. Abri las piernas, flexion las rodillas, separ los brazos del torso y lo mir con firmeza. No pronunci ni una sola palabra. No hizo falta, todos los gestos retaban al hombre. Este cogi posicin, tens sus propios msculos y se dispuso a presentar batalla.

Al principio, ninguno pareca atreverse a ser el primero en atacar. Caminaban en crculo sin dejar de mirarse a los ojos a la espera de que fuera el otro el primero que asestara el primer mandoble. Pero despus de la tercera vuelta, el asaltante se impacient y se abalanz sobre l asestndole una cuchillada. Gabriel dio un salto hacia atrs y encogi el estmago, justo a tiempo de esquivar el filo del arma del adversario. Gabriel, sin pensrselo dos veces y antes de que al hombre le diera tiempo a retirar el brazo, le asest un corte en el antebrazo. Lo alcanz a la altura de la mueca. La resistencia de la carne al ser seccionada le dijo que haba acertado de pleno. Se llen de orgullo. Las peleas fortuitas de todos aquellos aos lo haban puesto en forma. El agresor pareci dudar un instante y Gabriel aprovech para retirarse de nuevo fuera del alcance de su cuchillo. Qu pasa ah arriba? Acabad de una vez. El francs puede impacientarse y largarse sin pagar. Si el otro hombre segua en la casa, lo ms seguro era que Mar tambin lo hiciera. Gabriel sinti un alivio que no dej aflorar y se concentr de nuevo en su enemigo. Aqu hay alguien que no est dispuesto a salir de la madriguera sin pelear. No os movis de aqu escuch Gabriel que deca el tipo del piso inferior u os mataremos a los dos: primero a l y despus a vos. Gabriel supo que si dejaba pasar aquella ocasin, las cosas se complicaran demasiado. Contra uno tena alguna posibilidad, pero ninguna contra dos hombres armados. No lo pens ms. Acumul en las piernas todas las fuerzas y se lanz contra l. Lo derrib sin esfuerzo y lo arrastr hasta el fondo. Ambos chocaron contra la pared y cayeron al suelo. La lucha comenz. Si en algn momento Gabriel haba pensado que aquel tipo era una presa fcil, se equivoc por completo. El hombre luchaba como un

experimentado gladiador. Estaba claro que no era un aficionado y, desde luego, aquella no era su primera pelea. Se debata como un jabal para intentar escurrirse del peso que le haba cado encima. Gabriel haba perdido la rudimentaria arma, que haba salido despedida cuando impact sobre el asaltante, y puso toda la concentracin en un nico punto: la mano que sostena la daga. Aquello fue lo que le perdi. El hombre consigui soltar la otra mano y le propin un puetazo a la altura de los riones, justo en medio del hematoma. Gabriel se arque hacia atrs del dolor. Y cambiaron sus opciones. El atacante se zaf de su abrazo y consigui ponerse encima. Gabriel patale para intentar desembarazarse de l, pero el hombre se aferraba como una lapa a una roca azotada por el oleaje. La corpulencia de Gabriel sola jugar a su favor en algunos momentos, pero aquel no era uno de ellos. Pese a que los dedos de Gabriel estaban anclados en la mueca del adversario, senta cmo el brazo de aquel aumentaba su potencia. El pual penda a menos de un palmo de su entrecejo y se le aproximaba peligrosamente al rostro. Qu sucede ah arriba? Por instinto, el malhechor volvi la cabeza al hueco de las escaleras de donde procedan las voces. Aquel error le cost la vida. Gabriel le arranc el arma de la mano, le dio la vuelta y, un instante despus, haba clavado al hombre al suelo por la base de la garganta. Este lo miraba fijamente, sorprendido an por lo que haba sucedido. Pero lo comprendi en un instante. El bandido le hizo un leve gesto apelando a su piedad. Gabriel not que su mirada se ablandaba. Dejarlo as solo retrasara el momento de la muerte. Empu el arma de nuevo y la extrajo con un movimiento

limpio. La sangre man como un manantial en temporada de deshielo. Sentado sobre l, observ cmo el hombre entornaba los ojos poco a poco hasta cerrarlos por completo. Not los estertores y, despus, cmo los miembros se relajaban. No era la primera vez que contemplaba lo sencillo que era morir. Y confirm justo a tiempo lo difcil que era vivir. Una figura haba aparecido detrs de l. Con un hacha en una mano y un cuchillo en la otra, el recin llegado observ durante un segundo el cuerpo de su compaero, pero pronto se olvid de l y se concentr en Gabriel. Este se oblig a levantarse de un salto, busc el refugio de la pared y se forz a ponerse en guardia de nuevo. No le sorprendi el aspecto poco humano del nuevo agresor. Saba que la guerra y la vida no siempre eran fciles. Respiraba pesadamente a la vez que se esforzaba en evaluar sus opciones. Ninguna. Se encontraba fatigado y se enfrentaba a un hombre descansado que portaba una mortfera arma. A poco que supiera manejarla, sin duda, acabara con cualquier golpe que l pudiera asestar con el pual, an sanguinolento, que haba arrancado de la garganta del otro asaltante. Sin nada que perder, apel al truco ms viejo del mundo. Despistar al contrincante. Mir por encima del hombro de su enemigo hacia el inicio del pasillo y exclam: Golpead con todas vuestras fuerzas! Una risa estentrea sali de la garganta del segundo asaltante. Pensis distraerme con ese engao? No pudo decir ms. Se qued mudo y sordo cuando recibi un tremendo porrazo en el centro del crneo que lo hizo trastabillar. No sabis pegar ms fuerte? increp Gabriel a Mar, que an mantena sujeto con fuerza entre las manos el tronco con el que

haba atizado a Nariz Cortada, y que haba sacado del montn de la lea. Gabriel tena razn, no haba cargado suficiente fuerza en el golpe y el asaltante se estaba recuperando. Mar dio un paso atrs al tiempo que levantaba de nuevo el madero. El hombre se volvi y decidi cambiar de objetivo. Se centr en el oponente ms dbil. Levant el hacha y avanz en su direccin. Maldita zorra francesa! sise. No tuvo tiempo de dar muchos pasos ms. Gabriel le asest una pualada en el hombro derecho. Al principio, el hombre pareci no acusar el golpe y continu andando, pero al cabo de un instante, el hacha se desplom en el suelo por su propio peso y el asaltante se dej caer de rodillas mientras se sujetaba el brazo herido. Gabriel se acerc con decisin y propin una patada al arma para alejarla. El hierro se desliz por el piso hasta los pies de Mar, que la observ con cierta aprensin. Gabriel la rescat de nuevo y la dirigi contra el malhechor. Este, al ver que estaba en desigualdad de condiciones, deposit el cuchillo en el suelo. Buscad algo para atarlo! urgi Gabriel a Mar, que continuaba petrificada en medio del pasillo. Ella reaccion ante la urgente peticin y desapareci en la habitacin de sus padres. Tard en salir ms tiempo del que Gabriel consideraba razonable. Cuando por fin apareci, portaba en las manos algo que pareca un cinturn. Fabricado con un grueso cordn de cuero, Mar haba pensado que sera suficiente para inmovilizar al asaltante. Sin embargo, Gabriel no pareci ser de la misma opinin a tenor por la cara que puso. De todas maneras, extendi la mano y lo cogi.

Sujetad esto dijo impaciente a la vez que le pasaba el arma . Si se mueve, no dudis en golpearle con ella. Nerviosa como estaba, Mar tuvo que sujetarla con las dos manos. El asaltante not su temblor al sostenerla y dej entrever una sonrisa socarrona. Pero si se le haba pasado por la mente la posibilidad de escapar, el fuerte tirn que Gabriel le propin en el brazo herido, lo sac del error. Antes de que se diera cuenta, tena ambos miembros bien sujetos a la espalda. Solo entonces Mar se permiti relajar los msculos y dejar de amenazar al herido. Si hubiera podido se hubiera sentado para acabar con la flojera de piernas que le haba entrado, pero la determinacin que exhiba la acusadora mirada de Gabriel le advirti que no era el mejor momento para flaquear. Al primero que metieron en el desvn fue al difunto. A Mar le toc cogerle por los pies. Pesaba ms de lo esperado y tuvo que sujetarlo con firmeza para que no se le escurriera. Lo depositaron al fondo, en uno de los rincones ms oscuros, donde el tejado tena tanta cada que casi rozaba con el suelo. Cuando sali de all, Mar solo pensaba en cmo hacer desaparecer aquel reguero de sangre.

Cuando Gabriel baj, Mar ya haba llenado el caldero y se afanaba con desesperacin en conseguir que la lea prendiera. Necesitaba agua caliente para poder limpiar toda aquella cantidad de sangre. l le quit el pedernal de las manos y continu con la tarea. No hablaron hasta que, un rato despus, las llamas hicieron crepitar la paja y comenzaron a lamer la rama de una encina seca. Quines eran esos hombres? pregunt ella, todava con la

voz agitada. Y me lo preguntis vos? Cmo han entrado? Mar tard en contestar y, antes de hablar, ya imaginaba lo que iba a suceder. Abr la puerta confes. No se confundi. Cmo?! Por la ira de su mirada y la fuerza con la que Gabriel apretaba los puos, Mar supo que si hubiera sido un hombre, sus manos no habran permanecido fijas a los lados de su cuerpo; las hubiera estrellado contra su rostro. Pens que era el sirviente del monasterio de Irache se disculp. Estoy esperando su llegada. Me marcho a Francia. Aquella explicacin pareci contribuir a rebajar la furia de Gabriel. Lo dijisteis antes. Cundo? Cundo le haba contado que se marchaba? Haba sido despus de la marcha de Isabel, cuando se haban enzarzado en aquella disputa verbal. Apenas lo haba mencionado y pens que se mereca una explicacin ms honesta. Al fin y al cabo, l se haba sincerado al contarle la situacin en la que se encontraba, incluso exponindose a que ella lo entregara a los guardias. Y por si esto fuera poco, acababa de matar a un hombre para defenderla. Decidi contarle la verdad. Me marcho a Francia a casa de una prima. No ha mucho que descubr que tena familia all y me voy a vivir con ellos. No pareca muy entusiasmada.

Por eso est todo recogido. Mar mir a su alrededor. Lo cierto era que la casa pareca compartir la tristeza. Con las paredes vacas y los suelos sin cubrir no resultaba muy acogedora que se dijera. Asinti. S, as es. Sals esta misma noche? pregunt l mientras se acercaba a la puerta. No, hoy pernocto junto a otros viajeros en el monasterio de Irache y maana, a primera hora, parto con ellos. En ese caso, deberamos recoger coment, haciendo un gesto hacia el desastre que los asaltantes haban causado en el taller. No les cost demasiado reunir los utensilios desparramados por el suelo. Mar no se detuvo a examinarlos en detalle, pero not que varios de ellos haban quedado seriamente daados. Ech una mirada al cesto donde haba ocultado el zurrn y se acerc a l con discrecin. Lo haba tapado a conciencia y tuvo que escarbar para localizarlo. Lo escondi a la espalda y se peg a la pared y as, como si fuera una vulgar ratera, se fue desplazando hasta que lleg a la puerta y pudo escabullirse con aquel bulto pegado detrs de ella. Gabriel sonri entre dientes cuando desapareci. As que Margheritte tiene algo que ocultar, pens divertido ante su desconfianza. An tuvieron que enjabonar y cepillar los listones del suelo del piso superior hasta que el blanco de la madera reemplaz al siniestro color de la sangre. Despus de acabar, Mar se frotaba las manos con un trozo de jabn de sosa que quedaba en la casa en un mero intento de terminar con aquel dulzn olor a sangre que se le haba metido por

todos los poros de la piel. Mucho tiempo despus, daban cuenta de las viandas que la seora Manuela haba enviado con Isabel. Gabriel coma y Mar finga que lo haca. En realidad, lo observaba a hurtadillas sin dejar de preguntarse cmo poda pensar siquiera en meterse algo a la boca cuando acababa de terminar con la vida de un hombre. Fue Mar la que rompi el silencio. Qu vais a hacer? Despus de que os vayis? No lo he pensado todava minti. Lo saba, claro que lo saba. Robar un caballo, algo de comida, de ropa y marcharse a Olite. El resto ya lo pensara por el camino. No podis quedaros aqu. Esta misma tarde tengo que entregar esta casa al gremio de orfebres. Gabriel enarc una ceja. Supongo que sois consciente de que la cerradura de una puerta no es un obstculo muy difcil de salvar. Sonri orgulloso al pensar en cmo haba entrado a aquella casa las veces anteriores. Me quedar aqu por esta noche y maana me marchar. Espero no sufrir ningn otro contratiempo en las prximas horas. Mar se estremeci al pensar en los bultos que guardaban en el desvn. Qu vamos a hacer con ellos? No tuvo que explicar a quin se refera. Antes de que amanezca intentar deshacerme de l. Y por qu no ahora mismo? Porque, con vuestra propensin a meteros en los, seguro que

aparece el criado ese y nos encuentra con el cadver entre las manos se burl. Adems, el ro no tiene demasiado caudal. Prefiero hacerlo desaparecer cuando ni vos ni yo estemos cerca. Y el herido? A ese lo dejaremos tal y como est, atado. Ya se encargar l solito de que alguien lo encuentre. Creis que volvern a por vos? Gabriel contest con una pregunta. Qu sucedi en realidad? Preguntaron por m? Mar hizo memoria. No pronunciaron vuestro nombre, pero qu otra cosa podan venir a buscar? Gabriel se concentr en el muslo de la paloma que tena entre las manos. Era mejor aquello que contar a Mar que los soldados que le custodiaban cuando se escap no saban nada de espaol, que no era normal que unos vulgares malhechores buscaran a un cautivo huido de la Guardia Real, y que Nariz Cortada no tena ni idea de quin era l. Haba dos cosas de las que estaba seguro; una, que aquellos dos bandidos eran mercenarios al servicio de un tercero; y la otra, que ese tercero no era del rey. Si perseguan a alguien, desde luego, no era a l.

Haca ya rato que Mar haba dejado de fingir que tena hambre. Alej la escudilla hacia el centro de la mesa y se limit a observar el apetito insaciable de Gabriel. Matar a un hombre y apualar a otro no le haba afectado demasiado. Supuso que los hombres como l estaban acostumbrados a ejercer ese tipo de violencia. Las heridas que tena en el cuerpo lo

dejaban muy claro. En contra de lo que sus padres haban intentado, ella no haba vivido encerrada en una concha todos aquellos aos; conoca a la perfeccin las miserias y la crueldad a la que estaba expuesta la existencia humana. De hecho, lo haba experimentado en sus propias carnes. Ver morir al hermano templario, solo fue la primera leccin. Ver desfilar a la persona amada, alegre, junto con el resto de los reclutas, para no regresar nunca ms, fue la segunda y la que consigui abrirle los ojos definitivamente. Aunque todava, de vez en cuando, recordaba la envidia que haba sentido al verlo marchar. Yo nunca tendr la posibilidad de hacer cosas tan excitantes, haba pensado. Despus, cuando lleg la noticia de que haba cado en la frontera de Aragn, haba aprendido la leccin: la vida no era tal y como se la haban pintado. Era mucho ms brutal, y no se apiadaba de nadie. Y el hombre que tena delante se haba adaptado a la perfeccin. Se le ocurri de repente. Aquella poda ser una forma fcil de que l pudiera salir de la villa... y de que ella... No, era una locura. Por qu no os vens conmigo? Por qu no os acompao?, era lo que haba pensado en realidad. Gabriel elev los ojos hacia ella, todava sosteniendo un pedazo de pan en una mano y parte de una cebolla en la otra. A Francia? No, gracias dijo, dando otro bocado y sin notar el grado de excitacin de Mar. La desilusin borr el desagradable olor dulzn que desprendi el tubrculo. No, no. Hasta Irache. Cuando venga el criado le diremos que formis parte de la caravana y que tambin pasaris la noche en el convento junto a los otros peregrinos. Y por qu creis que vuestra propuesta puede interesarme? Qu gano yo con eso?

Tena razn. Estaba loca si pensaba que un hombre como ese permitira que lo acompaara. Estaba loca si supona que un hombre como ese querra complicarse la existencia. Volvi a la realidad; su futuro se encontraba en un palacio en algn lugar de Rennes. Salir de Estella sin levantar sospechas. Si os persiguen indic con la voz ms fra que encontr, que marchis de la ciudad acompaado y camino de un monasterio puede ser una manera de despistar a vuestros perseguidores. Adems, el abad del monasterio, el padre Guillelmet, seguro que os puede auxiliar. l tambin conoca al hermano Roger. Mi padre tena amistad con ambos y s que se haban tratado en alguna ocasin. Es una posibilidad, pens Gabriel con sorna. Sobre todo si tena en cuenta que no crea que nadie lo estuviera buscando a l. La aparente conviccin de Mar le oblig a tragarse el cinismo. A punto estaba de dar otro mordisco a la comida cuando la imagen le lleg como una descarga. Maldita zorra francesa!, haba gritado el bandido. Aquel hombre conoca a Mar. Saba quin era. No lo buscaban a l, la queran a ella! Aquella certeza lo cambi todo. Tal vez no sea tan mala idea acept sin permitir que la tenebrosa sensacin le asomara al rostro. Acaso tenis alguna mejor? Una llamada en la puerta lo hizo saltar del banco y le libr de reconocer que no, que no tena otra idea mejor. En realidad, apenas tena otra idea.

No corrieron ningn riesgo. Gabriel no dej que Mar abriera la puerta antes de que l hubiera echado un vistazo a la calle desde las ventanas del piso superior. Se asom con discrecin y comprob que ninguno de los ciudadanos que recorran la calle estaba interesado en nada de lo que suceda en aquel hogar. Ante la casa del orfebre, un hombre de mediana edad sujetaba un polvoriento pollino de color pardo y esperaba a que tuvieran a bien atenderle. Gabriel baj deprisa y le bast un simple gesto para que Mar comprendiera que no haba peligro. Me manda el abad... comenz el hombre cuando le abrieron la puerta. Ella no lo dej terminar. En un momento estoy lista. Esperad aqu dijo y le cerr la puerta en las narices. Gabriel comenz a organizar la partida. Necesitis recoger algo? Lo tengo todo preparado explic Mar, sealando el pequeo arcn que esperaba sobre la mesa del taller. Escuchadme bien. Le relatis al criado la historia que hemos inventado. Yo aguardar en la puerta del hospital de peregrinos, me sumar a vosotros en cuanto pasis a mi lado. Sonaban Completas cuando Mar se envolva en el manto y se lo cea al cuerpo. Una sensacin de abandono le haba cubierto el corazn desde que el criado haba llamado a la puerta. Antes de dar el ltimo paso que la separaba de la calle, se le escap un profundo suspiro.

Gabriel observaba todos los pasos escondido en una de las callejas del otro lado de la ra. El sirviente ya haba atado el arca a un costado del mulo cuando ella hizo girar la llave. Le vio santiguarse antes de volverse y enfrentarse a su incierto porvenir. Not el bulto debajo de la capa de Mar. Record el zurrn que ella haba sacado a escondidas del taller cuando pens que l no la miraba. Sonri. Era una chica previsora. l, sin embargo, solo contaba con las manos y los pies como nicos bienes y, en sus circunstancias, siendo ambos objeto de persecucin, no saba si seran suficientes. Haba sopesado la posibilidad de llevarse el hacha de casa de Mar, pero no haba querido arriesgarse a pasear notoriamente armado por la ciudad. As que se haba limitado a esconder entre la ropa los cuchillos que haba arrebatado a los asaltantes. Con la Guardia Real merodeando por las calles, pasara ms desapercibido desarmado. Aunque, si era correcta su corazonada y aquellos bandidos buscaban a Mar en vez de a l, no saba cmo la iba a proteger. Para empezar, no tena ni idea de qu o quin la amenazaba. Mar no tuvo que golpear la puerta de la seora Manuela, esta se abri con mpetu en cuanto se acerc. La mujer que Gabriel haba visto con Mar en el mercado la abrazaba, con tal fuerza que estuvo seguro de que al da siguiente le doleran todos los huesos, y lloraba desconsolada. Y Mar con ella. Cuando se separaron, Gabriel supo que la despedida llegaba a su fin, sin embargo, esper hasta el momento en que la vecina plasm un beso en la frente de Mar, como lo habra hecho una madre con su hija, acall la punzada de nostalgia que amenazaba con salirse del rincn en el que la haba ocultado todos aquellos aos y comenz a caminar. Pararemos un momento a recoger a otro peregrino que nos acompaar avis Mar al criado cuando se pusieron en marcha.

El hombre se encogi de hombros y frunci la boca en un gesto de desinters. No era la primera vez que un hombre y una mujer partan juntos sin encomendarse antes a la bendicin de la Santa Madre Iglesia. Conoca demasiados supuestos peregrinos que huan con la excusa de buscar la redencin divina como para creerse aquel cuento. Tal y como haba prometido, Gabriel sali del hospital en cuanto pasaron por delante. Si el criado se sorprendi por la falta de equipaje, no dijo nada, aunque una sonrisa burlona se instal definitivamente en su boca. No necesitaba ms que ver lo buen mozo que era para confirmar todos sus pronsticos. A Mar, recorrer la ra de las Tiendas y despus la de San Nicols se le hizo interminable. No contaba con que se encontrara con tanta gente conocida a la que tener que saludar. La mayora se daba por satisfecha con un leve movimiento de cabeza y una sonrisa, pero hubo unos pocos que se acercaron hasta ellos para decirle adis. Y todos, todos sin excepcin, clavaban la mirada en Gabriel. Este observaba con paciencia, aunque sin disimulo alguno, la despedida. Si la intencin haba sido pasar desapercibidos, no lo haban conseguido de ninguna manera. Aquello era algo que dara mucho que hablar en los prximos das. Al da siguiente, las conversaciones del barrio de los francos en pleno trataran de una sola cosa: de la partida de la hija del orfebre y del hombre que la acompaaba. Pese a todo, en su fuero interno, Mar agradeci la presencia de Gabriel. Le ayudaba a sentirse ms segura y le obligaba a seguir avanzando. Llegaban a la Puerta de Castilla, un ltimo paso los separaba del exterior, cuando tropezaron con un pequeo tumulto. Una pelea de borrachos, pens Gabriel cuando se acercaron. En efecto, dos hombres se gritaban improperios a la salida de una taberna ante las caras divertidas del resto de los viandantes. Uno de los espectadores era el hijo del paero.

Gabriel lo reconoci al instante. Entre todos los rostros, el suyo era el nico que no prestaba atencin a la disputa sino que lo miraba a l. De frente, retndole con sus saltones ojos de rata. Gabriel le sostuvo la mirada desafindole a hacer un solo movimiento. El otro pronto desvi la suya, para dirigirla hacia Mar, pendiente de que el pollino no se alejara. El hijo del paero se pas la lengua por los labios, relamindose, mientras diriga la mano a la entrepierna en un gesto obsceno. Gabriel supo que la siguiente vez que se lo encontrara, lo matara, aunque tuviera que hacerlo con sus propias manos. Unos jvenes acudieron a toda prisa hacia donde se haba concentrado la gente y chocaron contra Gabriel, que se desestabiliz y perdi de vista a su contrincante. Detrs de los muchachos, aparecieron los soldados. Mar los descubri despus de que la hubieran rebasado y casi se le para el corazn cuando los vio dirigirse derechos a la puerta de la muralla. Como la cerraran estaban perdidos. Ninguno de los dos hombres que la acompaaba pareca ser consciente de la gravedad de la situacin. El criado estaba tan interesado en la pelea que se haba metido entre el tumulto para no perder detalle de los improperios que se cruzaban los contendientes. Y Gabriel... Gabriel no se saba dnde estaba, pens a tenor de cmo sus ojos saltaban por los rostros de las personas prximas a ellos. Al final, fue ella la que tuvo que espolear al asno para que avanzara. Quedarse all dentro, encerrados, aquella noche era demasiado arriesgado. Adems, nada ni nadie le convencera de dormir al lado de un cadver. Mar ni se dio cuenta de que el criado haba regresado puesto que solo tena ojos para uno de los guardias que no dejaba de observar a Gabriel. Apenas faltaban unos pasos para atravesar la puerta cuando los soldados se abalanzaron contra ellos. Se le encogi el estmago y se olvid de respirar. Se acab. Record al hombre muerto en el desvn de su casa y se despidi de la libertad. Pero para su alivio, los militares no los detuvieron. Pasaron de largo y se metieron en medio de la

contienda. Se oy cruzar un ruido de hierros y las voces aumentaron de volumen. La pelea les dio la oportunidad que buscaban. Gabriel dijo algo al criado y este volvi a hostigar al pollino. Nadie se fij en las tres ltimas personas en salir por la Puerta de Castilla el 26 de octubre de 1307. Una vez que se hubieron alejado, Mar volvi la cabeza. Los gruesos muros de la ciudad no dejaban traslucir ninguna luz, solo en las almenas del castillo brillaban las antorchas y, en el cielo, las primeras estrellas comenzaban a salir.

Adelante. Padre Guillelmet coment en voz alta el fraile que la acompaaba. La joven que esperabais ha llegado. La puerta se abri y Mar se encontr ante los agudos ojos del superior del monasterio de Irache. El abad era un hombre de unos cincuenta aos. Delgado en exceso en su juventud, los aos y el poder lo haban ayudado a engrosar poco a poco hasta convertirse en una persona voluminosa. Haca aos que el hombre haba dejado de hacer intento alguno de peinarse, aunque tena la costumbre de atusarse el poco pelo que le quedaba por debajo de la tonsura. Mar nunca haba comprendido cul era la razn por la cual su padre haba cultivado la amistad con ese hombre durante tantos aos. De vez en cuando, avisaba a su madre y a ella de que pasara la tarde en el monasterio y siempre regresaba de peor humor que cuando haba marchado. No haba vuelto a pensar en l desde que este acudi al funeral de su padre a rendirle el ltimo tributo; sin embargo, un da le haba enviado una nota en la que la convocaba a Irache para interesarse por su futuro. Aquella conversacin haba sido providencial ya que haba coincidido con la llegada de la carta de su prima en la que le rogaba que acudiera junto a ella. Y el padre Guillelmet haba tenido la gentileza de ofrecerle realizar el viaje acompaando a unos religiosos de la orden. Padre salud Mar al tiempo que se postraba ante l. Este le extendi la mano. Mar la bes y se qued inmvil hasta que sinti una breve presin que le otorgaba el permiso de incorporarse.

Podis retiraros concedi el abad al monje que la haba conducido hasta all. Padre repiti este a modo de despedida. El superior no contest y se volvi hacia la visitante. Pasad, Margheritte. Algn contratiempo durante el camino? Ninguno. Mar se aclar la garganta, aquel hombre siempre la pona ms nerviosa de lo razonable. Solo quera reiteraros de nuevo mi agradecimiento por la amabilidad que habis tenido conmigo al ofrecerme la posibilidad de acompaar a... No pudo continuar. El religioso se lo impidi con un gesto. Sabis que no es ninguna molestia. No poda hacer menos por la hija de mi querido amigo. Mar apenas pudo parpadear. Por qu aquellas palabras no la conmovan? Deba de ser el tono de su voz, fro, calculador. Por la voz y por la mirada. Vena tambin... Me han dicho que... Mar tom aire para calmar los nervios y se decidi. Mi presencia tambin se debe a la entrega de la cantidad estipulada para el sustento durante el viaje aadi mientras meta la mano en el zurrn, sacaba una pequea bolsa, separaba diez monedas y las colocaba sobre la mesa tras la que se haba refugiado el monje. El abad las cont con la mirada, despus, entrelaz las manos y se acomod en la silla, cubierta por una gran almohada de terciopelo granate. Llevis mucho dinero. No temis, me cuidar de l. Portis otras cosas de valor?

Mar se qued muda. Eso s que no se lo esperaba. Nada demasiado valioso coment con desconfianza. Solo unos recuerdos personales. Vuestro padre debi dejaros alguna de sus creaciones sugiri su oponente. Estaba completamente desconcertada. Le estaba ese hombre invitando a que le entregara sus nicas pertenencias? Apenas un par de cosas sin demasiado atractivo para otros insisti. Podis mostrrmelas? Mar vio bailar su futuro en la palma que aquel hombre extenda ante ella. No le qued ms remedio que meter la mano en el zurrn, sacar el esmalte y entregrselo. El abad lo desenvolvi con lentitud y lo observ con detenimiento. Sin duda, se trata de un magnfico trabajo. Vuestro padre era uno de los mejores orfebres del reino aun cuando ese no fuera su destino. Mar estaba cada vez ms confundida. Qu quera decir con aquello? No le dio tiempo a preguntrselo. El abad haba dejado la tablilla sobre la mesa y de nuevo alargaba la mano hacia ella. Habis hablado de dos cosas. Ser posible! Y ese era el hombre que deca ser amigo de su padre, uno que a la menor oportunidad intentaba despojar a su hija de sus nicos y ms preciados bienes? De mala gana, volvi a introducir la mano en la bolsa que le colgaba del hombro. Tuvo que rebuscar un poco hasta localizar el anillo y se lo entreg con ms mpetu del que la educacin le indicaba

que era razonable. El abad lo acerc a la vela, que titilaba sin descanso sobre la mesa. Cuando la luz atraves el zafiro, el reflejo se extendi por la estancia. El examen fue exhaustivo. Le dio varias vueltas y lo reconoci por todos los lados, como si buscara algo que no apareci. En cuanto Mar intuy que el padre Guillelmet ya haba satisfecho su inters, alarg la mano. No se calm hasta que la tablilla y el anillo volvieron de nuevo a su lugar. An no haba cerrado el zurrn cuando el abad retom la conversacin. He sido informado de que no habis llegado sola. No confirm ella. Durante todo el camino haba estado pensando en cmo explicar la presencia de Gabriel en el monasterio, pero no haba llegado a ninguna conclusin. Y all estaba sin un argumento razonable para pedir a ese hombre que le diera cobijo durante unos das. Los ojos del superior del convento le dijeron que no se iba a conformar con un embuste. Se arm de valor y decidi contarle la verdad. Casi toda la verdad. Se trata del antiguo escudero del hermano Roger. Aguard a que las palabras hicieran el efecto esperado. Al fin y al cabo el templario tambin era un viejo conocido de aquel hombre. Continuad le urgi l mientras se enderezaba en el asiento. Al menos haba captado su atencin. Confiaba en hacer lo mismo con su conmiseracin. Estaba en Villa Vtula cuando un grupo de soldados los apres esgrimiendo una ordenanza real.

La cara del abad se tens y sus manos se apretaron. Los aprehendieron? Ella asinti. Al parecer los han detenido a todos. Gabriel... el escudero corrigi acudi a Estella sin saber que mi padre... Yo le he recomendado que hable con vos resumi sin dar ms detalles. Era mejor no mencionar que Gabriel haba huido de los captores, y no una sino dos veces. El abad cambi de actitud de repente. Volvi a recostarse en el respaldo del asiento y las manos regresaron al regazo, justo debajo de una gran cruz de oro con incrustaciones de rubes y granates que luca en medio del pecho. Tenis que descansar, partiris al amanecer. La despeda. Y el escudero? Hablar con l dijo secamente. Cuando la puerta se cerr tras ella, la sensacin de que acababa de salir ilesa de la madriguera del zorro se le qued adherida a la piel.

Gabriel no haba vuelto a ver a Mar desde que llegaran al monasterio, ni siquiera haban atravesado juntos la puerta de acceso. En cuanto se acercaron, un monje apostado en la entrada hizo un gesto rpido al criado que les haba conducido hasta Irache. Este haba invitado a Gabriel a seguirle mientras que el vigilante haca pasar a Mar dentro del convento. A l le haba tocado descargar el arca en un pequeo porche y esperar a la intemperie a que alguien se acordara de

que estaba all. Acercarse a las cuadras haba sido solo una de las cosas en las que haba invertido parte del tiempo. Hablar con los criados, el resto. Mucho rato despus, cuando ya pensaba en hacerse un hueco entre la paja que serva de cama y comida a los jamelgos, lo vinieron a buscar. El abad se interesaba por l. Toda una deferencia para un don nadie como l. La conversacin haba sido de lo ms esclarecedora. Le haba quedado perfectamente claro que en adelante se tendra que apaar como pudiera, que el abad de aquel convento, por muy conocido de la familia de Mar y muy correligionario del hermano Roger que fuera, no iba a hacer un solo gesto para ayudarle. La situacin del monasterio no es buena. La orden ha perdido influencia y posesiones y no puede permitirse ninguna circunstancia que lo enfrente al poder real. Estaremos encantados de ofreceros refugio esta noche, hasta que el alba apunte de nuevo haba apuntillado. Vamos, que se marchara con viento fresco en cuanto se hiciera de da. Como si aquello fuera nuevo para l. Cuando Gabriel haba apelado a la amistad con el hermano Roger, el abad le haba relatado todos y cada uno de los temas en los que haban estado en desacuerdo a lo largo de los aos de relacin. Gabriel, aburrido, se haba entretenido recorriendo con la vista las paredes de la estancia en la que se encontraba. Solo cuando escuch la mencin del nombre del padre de Mar, regres al monlogo del hombre que tena delante. Como conclusin, no solo no le haba brindado ayuda para auxiliar a los templarios, sino que le haba recomendado que se cuidara muy mucho de realizar cualquier tipo de treta como la haba calificado que fuera contra las disposiciones reales si no quera acabar como ellos. Pero Gabriel siempre haba preferido fiarse de la intuicin antes

que de los consejos ajenos. Lo que s haba conseguido del fraile era una comida decente. Despus de la gentil conversacin, haba tenido la atencin de hacerle conducir a las cocinas; de all acababa de salir con la cabeza fra y el estmago caliente.

Hospital de peregrinos rezaba el cartel que apareca en la puerta, pero la estancia en la que haban metido a Gabriel para que disfrutara de un bien merecido descanso poco tena de hospital. Se trataba de una enorme sala dividida en seis espacios cuadrados por unos gruesos pilares, que sujetaban otras tantas bvedas. Las grandes teas situadas de tanto en tanto, y que no alcanzaban a iluminar aquella desmesurada estancia, tiznaban las paredes a la vez que saturaban de humo el ambiente y contribuan a llenar las paredes de sombras. A las mujeres y a los nios los haban alojado en la zona ms alejada de la entrada, a los hombres en la ms prxima y, en el centro, unas telas, profusamente remendadas y colgadas de unas sogas, generaban la privacidad necesaria entre unos y otros. Gabriel se acerc al muro ms alejado de la salida y se sent en el suelo. Cuando uno de sus compaeros de fatigas le explic que all dentro paraban todas las personas que a la maana siguiente se pondran en camino hacia Ultrapuertos, Gabriel supo que Mar se encontraba a poca distancia de l. Aunque la seguridad le lleg cuando el lienzo ms prximo a l se movi y dej asomar la cabeza de una joven. La chica preguntaba por uno de los hombres, el padre, supuso, hasta que vio que Mar la acompaaba.

l tena una mejor perspectiva de la zona en la que estaban situadas las dos mujeres. Adems, la umbra jugaba a su favor. Mar estaba de pie, debajo de una de las antorchas, y se esforzaba por distinguir algo desde aquella distancia. Lo estaba buscando. Se levant y se acerc a una de las columnas para dejarse ver. Cuando ella lo descubri, dijo algo a la otra chica y ambas se dirigieron a la calle. Gabriel dej pasar unos minutos y se encamin tras ellas. A su paso, escuch algunos comentarios sobre la suerte que tenan algunos. Sonri en la oscuridad, satisfecho de ser el receptor de aquellos halagos. Mar lo abord en cuanto sali. La joven que la acompaaba se alej unos pasos, siguiendo la fachada del slido edificio y se perdi en la oscuridad. Qu os ha dicho? Quin? El abad. No ha hablado con vos? Me sugiri que lo hara. Gabriel se separ de la puerta y se mezcl entre las caballeras. Mar lo sigui. Lo ha hecho confirm. Y bien? Nada. Palme el flanco de uno de los mulos, que volvi la cabeza hacia l. Nada? Qu suponais que iba a decirme? pregunt, pasando la mano por la grupa. Bonito animal aadi en un intento de cambiar

de conversacin. Mejor liarla con su verborrea antes de confesar que la decisin de acompaarla la haba tomado al sospechar que alguien intentaba atentar contra ella. Mejor que creyera que haba sido una tentativa de salvarse l mismo antes de que supiera que era ella la que estaba amenazada. Total, al fin y al cabo, en unas horas partira hacia Francia, l se dirigira a Olite y sus miradas no volveran a cruzarse. Nunca ms admirara el fondo del mar en sus ojos. No os ha ofrecido ayuda? insisti Mar. Gabriel se volvi hacia ella y dej escapar una carcajada cnica. Sois demasiado cndida. Yo no soy ms que un vulgar villano y l el gran seor de este monasterio, que, por si no lo sabis, es el propietario de todas las vias, montes, tierras, hombres, fuegos, iglesias y resto de conventos desde aqu hasta mucho ms all de lo que vuestra mente pueda imaginar y vuestros ojos puedan abarcar en varios das. En resumen: yo no tengo nada que perder y l no tiene nada que ganar. La conclusin es que tendr que aparmelas solo, tal y como he hecho hasta ahora. Qu haris entonces? Mar lo vio enarcar una ceja y esbozar una sonrisa torcida. Volver a mi oficio anterior y como ella lo observaba con un interrogante en los ojos, aadi: buscar trabajo. Mar no pudo decir palabra. Acababa de darse cuenta de que all terminaba su vnculo, su relacin o lo que fuese que haban tenido las ltimas veinticuatro horas. Descubri tambin que quera llevarse de l algo ms que un simple adis. Le cogi una de las manos, se aproxim a l y se puso de puntillas. Un carraspeo a su espalda la sac del aturdimiento. Antoinette, la chica que la haba acompaado, la esperaba.

Hace fro coment abrazada a s misma y con la callada sugerencia de que deban entrar. Mar ni se haba enterado del viento helado que se le colaba por la abertura del cuello y por el hueco de las mangas. Se volvi hacia l. Entonces... comenz. Gabriel no la dej continuar. Entonces, hasta maana se apresur a contestar. Las vio partir. Si todo iba bien, al da siguiente desaparecera antes de que ninguno de los que estaban en el improvisado dormitorio abriera los ojos. Sera mejor as.

No hubo suerte. Lo peor de todo era que haba sido solo por su culpa. Cuando Mar y la chica regresaron a la zona de las mujeres, l estaba completamente desvelado y sin la energa necesaria para tumbarse en un rincn y dialogar consigo mismo y con sus pensamientos. Y lo haba solucionado con rapidez. Solo tuvo que tener un poco de paciencia, esperar a que la oscuridad se hiciera ms profunda y la vida noctmbula comenzara a emerger. Al principio, solo fueron unas voces. Despus, el resplandor de una luz le indic que no se haba equivocado. Y, un rato ms tarde, se encontraba alrededor de una hoguera y ganaba los primeros sanchetes. Perdi la nocin del tiempo bebiendo vino de la tierra, agitando los dados sobre el tablero de tric-trac y participando en las soeces conversaciones de los mozos de cuadras y de los honrados peregrinos.

As que, cuando consigui abrir los ojos a la maana siguiente, todas las mujeres, incluida Mar, ya se haban puesto en marcha y recogan sus enseres. Esto ya est coment Gabriel despus de tirar con fuerza de una de las cuerdas con las que haba fijado el arcn de Mar a la trasera de la nica carreta que les acompaara en el viaje. Los monjes aprovechaban la ocasin para transportar unas mercancas hasta el monasterio de San Salvador de Urdazubi, prximo a Ultrapuertos, y el abad haba tenido la atencin de permitir que Mar colgara sus pertenencias en el carro en lugar de sobre una de las bestias. Gracias. No me las deis. No ha tenido ninguna importancia asegur mientras comprobaba el ltimo nudo que acababa de apretar. No, no solo por esto, sino por todo. Por salvarme del hijo del paero, por protegerme de los otros hombres y... Por salvaros de m mismo? brome. Gabriel intentaba rebajar parte de la emocin que amenazaba con subirle a la garganta. Se aferr a la soga para vencer la tentacin de rozar la mejilla de Mar con los nudillos, pasar la mano bajo su barbilla, dibujar el contorno de sus labios con la yema de los dedos y reclamar el beso que ella haba estado a punto de darle unas horas antes. Se concentr en la mano femenina que reposaba sobre la tapa del arca. Ahora que estaba a punto de partir, Mar se arrepenta de no haber insistido la tarde anterior en la idea fugaz de marcharse con l. Solo tena que haberse olvidado de la respetabilidad y haberse dejado llevar por sus deseos. Por los ideales y los carnales. Con l, no tena duda, hubiera podido conocer lo que haba ms all de las murallas de Estella. Se arrepinti, pero saba que uno no permanece en donde no le quieren. Y Gabriel, se lo haba dejado entrever en varias ocasiones, era

de los que viajan sin hatillo y sin mujer. Tambin, y por salvarme de m susurr ella a la vez que, con uno de los dedos, segua el contorno de una hoja de vid tallada sobre la madera. Fue el sedoso tono de su voz lo que oblig a Gabriel a mirarla de nuevo. Los labios de Mar iniciaban un ascenso en pos de una sonrisa esperanzadora y Gabriel la cogi de la mano y la arrastr con l. Sortearon a una familia que discuta a voz en grito sobre la mejor manera de conseguir acarrear todos los enseres en dos mulos; evitaron a un grupo de frailes benedictinos que sala de la iglesia despus de rezar Laudes y de venerar la dorada imagen de Santa Mara; dejaron paso a uno de los criados del monasterio que intentaba cargar sobre un animal un par de bidones de vino ms grandes que la propia bestia; y casi pisaron a un grupo de nios que jugaban a hacer saltar unas ramas arrojando piedras sobre ellas. Y all por donde pasaron arrancaron ms de una mirada socarrona de las caras de los hombres y otra de censura de las mujeres. A punto estaban de entrar de nuevo en el dormitorio comn cuando Gabriel se detuvo. Antoinette, la chica con la que Mar haba hecho amistad el da anterior, y su madre salan en aquel momento. Gabriel dio un paso atrs y oblig a Mar a ponerse detrs de l sin aflojar la presin de la mano. Por suerte, la mujer estaba demasiado ocupada en sacar junto a la hija un voluminoso hatillo, que contena los jergones donde haban descansado ella y sus cuatro hijos, y ni les mir. Solo Antoinette pase sus desconcertados ojos por la cara de ambos antes de seguir a su progenitora. El contraste de la oscuridad interior con la luminosidad del apenas incipiente da dej a Mar ciega por un instante. Sus sentidos solo percibieron las risas infantiles y las pisadas apresuradas de varios nios que jugaban al escondite en el fondo del almacn. Eso y el calor que desprenda la mano que aprisionaba la suya.

Gabriel se detuvo sin avisar. Mar choc contra l, aunque apenas pudo analizar lo que suceda ya que, en ese mismo instante, not cmo l la haca girar, la empujaba contra una de las columnas, le sujetaba la cara con las dos manos y apresaba su boca. Por completo. Fue fuego y pasin, fue verde y frescor, fue agua, fue vino, fue tierra, fue blanco y roco, fue rojo y fue brillo, fue sol, fue luna, fue mar. Pero sobre todo fue abierto deseo. Y Mar se dej llevar por la misma refrescante corriente. Los labios se buscaban, las lenguas se encontraban, los besos contaban todo aquello que las mentes no haban acertado a pronunciar. Las manos se atrevieron a explorar aquello que hasta entonces solo haban alcanzado a rozarse con los ojos. Rostro, pelo, nuca, cuello, espalda, pecho y otra vez la cara. Y solo se detuvieron cuando se quedaron sin aliento. No esperaba esto de una doncella acert a decir Gabriel mientras jadeaba con las manos apoyadas sobre el yeso descascarillado de la columna. Ser doncella no significa haber vivido en un convento toda la vida respondi Mar, recobrndose del estallido de pasin apenas satisfecho. l se inclin hacia delante y descans la frente sobre la de ella. Supongo que sabis que esto es una despedida murmur. No imagino otra mejor musit ella en su odo. Creo que a vuestro padre no le hubiera gustado saber que... Y yo creo que al hermano Roger tampoco le agradara saber que vos... A Gabriel se le escap la risa, que se perdi en aquel inmenso espacio.

Mar? La delicada llamada de Antoinette lleg desde la entrada. Nios! Daos prisa! La caravana parte ya! grit otra voz femenina. Las voces y los ecos de las carreras infantiles los hicieron volver a la realidad. No podais haberme preparado ayer una fiesta de bienvenida? susurr Gabriel justo antes de inclinarse para darle el ltimo y ms tierno beso. Mar solo acert a pasarle la mano por la rasposa mejilla. Despus, se col por debajo de su brazo y desapareci para siempre. Fue como perderla sin haberla conocido. La comitiva ya parta cuando ella sali al exterior. Se sujet los bordes de la capa y ech a correr para alcanzar al ltimo de los peregrinos que caminaba renqueante, apoyndose en un cayado. Cuando lleg hasta l, avanz un poco ms para situarse junto a Antoinette, que le dio la bienvenida con una tmida sonrisa. No mucho ms atrs, Gabriel recorra el mismo camino. Los seguira hasta el cruce, el mismo sitio en donde apenas da y medio antes se haba detenido y decidido el siguiente paso. Una vez all, ellos iniciaran el viaje hacia el pas vecino y l... l retomara la promesa que haba dejado olvidada durante aquellas ltimas horas. Se encaram a la cima de la colina. Arranc una brizna de hierba y se la meti entre los labios mientras los observaba girar en direccin a Puente la Reina primero y a Pamplona despus. Aunque marchaban agrupados, ya se adivinaba la tendencia de la fila a estirarse y de los nios a perderse entre los campos. Si no conseguan organizarse, no tardaran mucho en detenerse para esperar a algn rezagado. Se demor hasta que la silueta de Mar se perdi entre la masa parduzca

del resto de los viajeros. Y solo entonces reemprendi el camino.

La entrada de Gabriel en Estella fue igual de sencilla que la salida el da anterior. No haba ninguna razn para preocuparse y, confiado, se anim a saludar como a un viejo amigo a uno de los guardias que custodiaban la subida a la residencia real. El sorprendido francs apenas le correspondi con un gesto, tan forzado que sinti lstima por aquel muchacho. Se apiad de su desgracia al verse obligado a acompaar al infante de Francia para ser coronado nuevo rey de Navarra. Seguro que hubiera preferido quedarse en su pas. Francia, la nueva patria de Mar. Sera mejor que borrara de la memoria todo lo que le haba sucedido el ltimo da y medio. Sin embargo, no iba a ser fcil, y menos teniendo a dos tipos, uno muerto y otro vivo, encerrados en el desvn de la casa de Mar. No saba cmo lo iba a hacer, pero tena que librarse de ellos. Despus, se largara de una vez de aquella ciudad y llegara a Olite como fuera. Ya era hora de cumplir la promesa que haba dado a los hermanos. De ninguna de las maneras terminara sus das llevando sobre la espalda el peso de que el hermano Roger muriera en prisin sin que l hubiera hecho nada por evitarlo El camino para entrar en el hogar del orfebre estaba despejado. Comenzaba a resultar rutinario saltar la tapia de la huerta, abrir la puerta de la cocina y colarse dentro. Y... tambin comenzaba a ser repetitivo encontrar sangre en el suelo de aquella casa. Problemas. La ltima vez que haba estado all, el piso reluca. Adems, la lucha haba sucedido en la planta superior y no en la cocina. Gabriel se acerc hasta el montn de lea y sac el hacha que haba escondido el da anterior detrs de los maderos. Si estaba en lo cierto y Nariz Cortada haba conseguido soltarse de las ataduras, no se habra entretenido demasiado en buscar un arma.

Confirm que tanto el taller como la cocina estaban desiertos. Las habitaciones del piso superior tambin lo estaban. Desiertas, abiertas y revueltas, tal y como haba obligado a Mar a dejarlas. Y el desvn vaco. Hasta el muerto haba desaparecido. Cualquiera que pasara por delante de la casa del orfebre en aquel instante habra escuchado las carcajadas de Gabriel al imaginar a un Nariz Cortada renqueante mientras trasladaba a su poco recomendable compaero como si fuera un vulgar borracho. Y segn lo imagin, se olvid de l. Un problema menos que solucionar. Tard ms de seis horas en volver a salir de la ciudad. Poda haber partido mucho antes, pero contuvo la impaciencia. Llamara menos la atencin si no se marchaba al poco de haber entrado. Aprovechara la hora ms prxima al medioda, cuando muchos de los campesinos regresaban a sus casas despus de haber vendido parte de la cosecha. Destin aquel tiempo a pertrecharse de algunas cosas que necesitaba las dos capas que cogi del arcn del cuarto del orfebre le vendran francamente bien y de otras prescindibles, aunque siempre bien recibidas, como un par de cuchillos y una escudilla. Abandon en un rincn las dos manzanas que la vecina haba incluido en la cesta de la comida el da anterior. Los ratones me lo agradecern. Y, despus, se dedic a pasear por la ciudad. Cuando se aburri, ech mano de las monedas que haba ganado la noche anterior benditos dados, entr en varias tabernas, bebi, comi, brome con parte de la clientela, rio con las bromas de las camareras y dej pasar el tiempo. Seis horas ms tarde sala por la Puerta de Castilla por segunda vez en menos de veinticuatro horas. Sin volverse, elev un brazo y dijo adis a los soldados, a los borrachos, al hijo del paero, a la seora Manuela, al muerto, al tuerto y hasta al nuevo rey. No crea volver a entrar en aquella ciudad, ahora ya no le quedaba ninguna razn para

hacerlo.

Sooooooo! Gabriel se apart del camino de un salto. Una cara conocida, el criado que los haba acompaado hasta Irache, lo miraba divertido. Sin duda debis de haberos perdido. Los peregrinos salieron esta maana en direccin a Pamplona. Lo s. Los dej a salvo hace unas horas contest Gabriel siguiendo con la chanza. Adnde os dirigs? A donde me lleven los pies. Y vuestros pies, adnde se dirigen? Por ahora, por vuestro mismo camino. En ese caso, igual podra hacerles un favor y dejarlos descansar un rato. Gabriel no necesit que se lo repitiera; se encaram a uno de los animales que tiraba del carro lleno de barriles. Se dispuso a dar la conversacin que fuera necesaria para que el hombre, que montaba a su vez sobre la mula aledaa, no se arrepintiera de haberlo invitado. Por lo que veo, a vos tambin os toca estar todo el da en el camino. Ya veis. Soy el recadero de los frailes coment mientras azuzaba de nuevo a las bestias y las instaba a continuar. No me puedo quejar, es preferible este trabajo que cavar en la huerta o limpiar el establo. Vais hasta muy lejos? Un rato ms adelante apunt el sirviente sin dar ms

detalles. Muy lejos? El hombre hizo un gesto vago con la mano. Ms all de Oteiza. No era mucho, apenas dos leguas y media, tres con suerte. Bueno, era mejor que nada. Mir de reojo los barriles que el criado trasladaba. Estaban claramente vacos a tenor de la forma en la que se bamboleaban y chocaban contra s segn avanzaban. A cargar vino? Exacto. Hasta Oteiza? Seguro que el monasterio posee otras vias ms cercanas. Las tiene, y la mayora de los frailes beben el vino que se saca de ellas. Pero en Oteiza tienen un par de ellas. Apenas son cuatrocientos codos, pero el vino que se extrae es de mucha mejor calidad. Solo se utiliza para personas distinguidas revel el criado. Como el abad. El hombre se encogi de hombros. No he sido yo el que lo ha dicho. Gabriel solt una carcajada. Despus de todo iba a tener que envidiar al artero y taimado padre Guillelmet, que le haba dejado muy claro que no trataba con humildes como l. Hay gente con suerte. Lo malo es que nunca le sucede a uno. No sois vos uno de ellos? Ayer me pareci que lo erais puesto que os hacais conducir por tan buena dama. Lo decs por...? Solo era una... cmo definir a Mar?,

vecina le pareci demasiado fro, amante hubiera sido la palabra perfecta, falsa, pero perfecta conocida. Una conocida que os ha dejado plantado en cuanto ha podido. Se ha marchado a Francia la disculp mientras agachaba la cabeza para evitar chocar con una rama que sobresala sobre la calzada. Donde sin duda encontrar a un partido con la bolsa ms llena que vos. De repente, a Gabriel le entraron ganas de convencer a aquel tipo de que Mar no era la mujer que l pensaba, sin embargo, se contuvo a tiempo. El viaje a lomos de aquella bestia, por corto que fuera, bien vala el esfuerzo de seguirle la corriente. Adems, despus de todo, el hombre igual no estaba demasiado desencaminado, pens cuando record cmo, despus del beso, ella lo haba abandonado sin mirar atrs. Puede ser. Aunque uno sabe cmo hacer para que la bolsa se le llene cuando lo necesita confes con arrogancia mientras palmeaba sobre la capa, bajo la cual guardaba el dinero que haba ganado la noche anterior. Anoche tuvisteis suerte con los dados. Estabais all? Imposible no hacerlo. Acaparasteis la atencin. No advert que estuvierais entre los que observaban. Es normal declar el criado, vos no tenais ojos para nada que no fueran los dados y las monedas. Y no pensis que era yo el nico que estaba pendiente de lo que hacais. Haba un tipo a mi lado, justo detrs de vos, que os miraba con cara de pocos amigos. Un tipo? Uno muy elegante. Cuando os retirasteis, lo vi seguiros. Pens

que saldrais del monasterio sin el dinero que bailaba en vuestra mano. Aunque, por lo visto aadi, echando un vistazo significativo en direccin a la bolsa que abultaba sobre la pierna de Gabriel, me equivoqu, claro que supongo que ellos pensaban que partirais con la caravana esta maana. Ellos? l y el otro con el que hablaba, uno deforme al que le faltaba un trozo de la nariz. El cerebro de Gabriel se neg a procesar nada que no fuera la imagen de Nariz Cortada abalanzndose hacia Mar. Si lo que aquel hombre le estaba contando y si lo que l crea sobre a quin perseguan aquellos hombres resultaba ser cierto, ella nunca llegara a su destino. De hecho, lo ms probable era que no saliera del Reyno de Navarra, igual ni siquiera alcanzaba a ver el perfil de las murallas de los burgos de Pamplona. Comenz a mirar a su alrededor en busca de una salida. Pero la inmensidad del terreno, los vaivenes del camino, las colinas oscilantes, las cepas alineadas, los quejigos, las encinas y los terrones de los campos recin arados lo atraparon sin darle la respuesta que buscaba. Era imposible salir de all.

Haca ya mucho rato que haban dejado atrs el puente sobre el Arga, la iglesia de Santiago y el convento de los Trinitarios. Atrs haba quedado la villa de Puente la Reina y atrs haba quedado tambin la desviacin hacia Eunate. Y tena que ser precisamente entonces, cuando no haba carpinteros a los que acudir, que la rueda de la carreta resbalara sobre una de las irregulares losas que cubran la carretera y se precipitara a un lado del camino. Se haban quedado parados en medio de la nada. Pronto corri la voz de que sera imposible reparar la rueda sin

las herramientas adecuadas y con la nica ayuda de los brazos de los pocos hombres que iban en la caravana. Estos se agruparon para estudiar todas las probabilidades. Varias voces se alzaron y expusieron el temor a pasar la noche fuera de una poblacin. No todos los personajes que vagabundeaban por los caminos eran gente de buena voluntad; y que aquella fuera la ruta principal de peregrinaje a la tumba del apstol Santiago no la haca ms segura. Pero volver significaba buscar alojamiento no solo para las personas sino tambin para los animales y los enseres; y los monjes benedictinos no fueron muy receptivos ante la sugerencia de abandonar el carro y la mercanca. La posibilidad de dejar a los religiosos y que el resto del grupo continuara el camino ni se mencion. Mar estaba agotada despus de cinco horas de caminata, as que busc una buena roca y se sent en ella a esperar la decisin. Agradeci la llegada de su nueva amiga. Antoinette era la compaa perfecta. Su charla ligera y sus divertidos comentarios sobre cada una de las personas que los acompaaban haban obligado a Mar a distraerse de sus propios pensamientos. Por qu no nos acercamos hasta aquel bosquecillo? sugiri la muchacha en un momento en el que la conversacin decay entre ambas. Pronto se har de noche y va a llover anunci Mar al vislumbrar los amenazadores nubarrones que cubran los montes de Mendigorra. Falta un rato antes de que anochezca y la tormenta todava tardar en caer insisti la joven. Mar no estaba demasiado animada a moverse del sitio, pero cedi al final. Imposible no hacerlo, Antoinette pona el mismo gesto de desamparo que Teresa. Sortearon un terrero arado y atravesaron un erial cubierto en parte por hierbajos. En el camino, se cruzaron con la madre de la chica

que regresaba junto con la mujer del tonelero y los tres pequeos hijos de esta. Tened cuidado! No os alejis! les grit mientras agitaba la mano como saludo. No os preocupis, madre! Regresamos enseguida! Se metieron en el bosque, pero, nada ms traspasar la segunda fila de rboles, la luz disminuy considerablemente y decidieron rodearlo por el exterior. Sabis que la mujer del tonelero tiene casi cuarenta aos menos que el marido? No cre que fueran tantos, pero es notorio que l es bastante mayor que ella. Yo no me casara con un hombre as anunci la muchacha. As, cmo? As de viejo explic la chica con un estremecimiento y un gesto que dejaba pocas dudas sobre la repugnancia que le provocaba la idea. Y vos? Mar fue ms cauta en su respuesta. Lo cierto es que no lo s. No puedo asegurarlo. Pero cuando la imagen del hijo del paero regres a ella, no tuvo ms remedio que aadir: A veces, un hombre joven puede ser peor opcin que otro con unos aos de ms dijo sin terminar de crerselo. Pues yo no creo que vos seis capaz de casaros con un viejo como el tonelero. En cambio, con vuestro enamorado... As que era eso. Era eso por lo que haba insistido tanto en separarse del resto, para tener una conversacin comprometida fuera de los atentos odos de las dems mujeres.

No es mi enamorado ratific Mar con vehemencia. Pues lo pareca cuando os besaba esta maana. Y vos... Mar esper a que llegara lo inevitable, vos tambin parecais estar disfrutando. Qu decirle ahora a una chiquilla que todava suea con ideas romnticas? Sali del paso como pudo. No digis tonteras. Pero Antoinette no se dej engaar con aquello. Y bien? Disfrutasteis? Ella se rindi. No le qued ms remedio despus de notar cmo el rubor se le suba a las mejillas. Est bien, lo hice, disfrut confes de mala gana mientras intentaba soltar el bajo del vestido de las ramas en las que haba quedado trabado. Era cierto, lo haba hecho, haba disfrutado. Ms de lo que hubiera imaginado, ms, ms de lo que hubiera querido. Cuando Gabriel la agarr de la mano y la arrastr consigo hasta dentro del dormitorio comunal, saba lo que iba a suceder. Y lo deseaba. Con todas las fuerzas. Lo deseaba desde la noche anterior cuando Antoinette los haba interrumpido, en realidad desde la maana anterior cuando lo haba encontrado nada ms despertarse en la cocina de su casa sin camisa. Antoinette dio unos saltos de regocijo. Lo saba, saba que estarais de acuerdo conmigo. Saba que era estupendo, a pesar de lo que cuentan las otras mujeres. Mar empez a preocuparse, tema la reaccin de los padres de la chica si se enteraban de la charla que estaban teniendo. Vamos a ver, supongo que sabis que no podis ir besndoos

con cualquier hombre que os atraiga. De verdad estaba diciendo aquello?. Solo es correcto en vuestra casa, con vuestro marido y en la intimidad. Y, mientras lo deca, ahogaba sus propios pensamientos. Entonces vos? Eso... eso era algo especial. Record las palabras de Gabriel. Era una despedida. Antoinette estaba disfrutando. Por completo. Pues ya me habra encantado a m que el sobrino del tabernero de Viana me hubiera despedido de ese modo. Se rio la muchacha, que ech a correr monte abajo avergonzada de su propio atrevimiento. Mar la sigui despacio, sin intencin de alcanzarla. Cuando se separ de Gabriel con tanta premura y se march corriendo en pos de la caravana que parta, no tuvo tiempo para reflexionar en el beso. Fue despus, durante el viaje, en un momento en el que Antoinette se haba alejado de ella para entretener a sus hermanos ms pequeos, cuando volvi a pensar en ello. Haba sido maravilloso sentir cien mil hormigas recorriendo su cuerpo. Haba sido maravilloso notar la humedad de su boca, la suavidad de sus labios y la dureza de su lengua. Haba sido maravilloso. Y se haba sentido feliz. Pero ella se haba alejado de l sin volverse. Saba que Gabriel habra salido de su vida, aunque ella no hubiera partido hacia Francia. No haba ms que verle para darse cuenta de que no era un hombre normal, no era de esos que se establecan en un sitio, no era de los que se casaban, no era de los que siempre hacan lo correcto. No, no lo era. Y ella, a pesar de sus locas ilusiones, s. Ahora se daba cuenta de que la educacin cristiana que le haban dado sus padres le pesaba demasiado. Haba deseado ser la nica en manejar su voluntad, pero no haba tenido la valenta suficiente para enfrentarse a un incierto porvenir ni siquiera para hacer un hatillo con sus cosas y seguir el

camino hacia la tumba del Apstol como siempre haba soado hacer. Ella era una cobarde y Gabriel no. Ella se marchaba y l se quedaba. Era mejor as.

La vieron bajar de la colina agazapados detrs de una roca. Primero, descendi la joven que la acompaaba y, despus, ms tranquila, abrazada a s misma y apretando la capa, ella. La siguieron con la mirada durante todo el trayecto. La vieron pisotear las malas hierbas que nacan en una de las tierras baldas y, cuando comenz a cruzar el campo recin arado, salieron del escondite y la acecharon en la distancia. Mar no sospech que varios metros ms atrs haba alguien especialmente interesado en su persona. Cuando se acerc al carro accidentado, comprob las nubes que se acercaban con rapidez. A no mucho tardar las tendran encima. Desde la parte trasera de la caravana, se escucharon las alegres voces de los nios. Mar abandon la idea de acercarse a ver cmo seguan los trabajos para el arreglo de la rueda partida y se encamin hacia all. Aguardaremos aqu. La tormenta no tardar en llegar y dentro de un rato la oscuridad nos dar la oportunidad que esperamos explic uno de los hombres que la seguan. Su acompaante asinti sin decir palabra. El que haba hablado frunci el ceo. No le haca ninguna gracia que el hombre que le haba contratado hubiera decidido acompaarle ahora que su compaero estaba muerto. Los franceses no le gustaban, aunque aquel pagaba mejor que otros.

Llova, claro que llova. En realidad, diluviaba, como si las nubes hubieran absorbido toda el agua de los ros y la estuvieran arrojando de una vez. Llova tanto que los viajeros se haban tenido que refugiar debajo de la carreta. Al menos, los hombres haban conseguido equilibrarla al amontonar una pila de piedras en el lugar de la rueda rota. Y all estaban, ms de quince nios y mujeres sentados sobre el suelo cada vez ms mojado. Mar estaba colocada prxima al exterior. Al principio, cuando an la lluvia caa sin demasiado bro, se haba situado bajo el centro del vehculo para evitar que las gotas la salpicaran, pero segn el resto de los componentes de la expedicin fue llegando, prefiri ponerse en una de las esquinas. Escondi los pies dentro del ruedo del vestido para no mojrselos demasiado. Al menos ah podra respirar. Respir, claro que respir. Estudi las sbanas de agua que el cielo arrojaba contra ellos, verific cmo las gotas se volvan ms finas y ms distantes y confirm finalmente cmo las nubes se haban vaciado por completo y comenzaban a desgajarse poco a poco. Haba dejado de llover. A pesar de todo, las personas que se agolpaban junto a ella esperaron a estar seguros de que el diluvio no iba a volver a descargar. Nadie se movi hasta que una luz procedente de una antorcha los ilumin por debajo del carro. Ya se puede salir anunci uno de los monjes, asomando la cabeza por debajo de los gastados maderos. Mar se apoy en las manos para ayudarse a desplazarse fuera del refugio. Cuando sali de la proteccin de las tablas, se puso en pie. El viento, que haba obligado a que las nubes se alejaran, la envolvi y le agit la ropa. Comenz a tiritar. Estaba congelada, calada hasta los huesos. Le hubiera gustado envolverse con la capa para darse algo de calor, pero cualquier parte de esta que tocaba estaba ms mojada an

que la anterior. Necesitaba cambiarse de ropa o corra el riesgo de caer enferma. Y el viaje no haba hecho ms que empezar. A la escasa luz del prematuro anochecer, intent localizar la voz de alguien conocido. Un par de teas brillaron ms adelante. Comenz a caminar hacia all. No os agradara salir a dar un bonito paseo? Aquellas palabras, con tan inocente significado, llegaron a sus odos cargadas de vileza y le provocaron un mudo respingo. Pero el grito qued acallado en el fondo del pecho cuando sinti la punta de un cuchillo atravesar los hilos de la ropa y llegar hasta la piel, por debajo de las costillas. Ni un solo comentario, o ese galn que os acompaa se quedar sin que nadie le caliente la cama esta noche. Apoyaos en el carro! Lo reconoci. Reconoci aquella voz nasal. Era el mismo hombre que la haba retenido el da antes en su casa, el mismo que ella haba golpeado con el tronco y al que haban dejado maniatado en el desvn. Lo que no le dio tiempo a plantearse fue cmo y por qu haba llegado hasta all. Nariz Cortada se peg a ella y la empuj contra las tablas sin dejar de apretar el arma contra su cuerpo. La testa del eje de la rueda se le clav en medio de la espalda provocndole un agudo dolor que se le extendi por toda la columna hasta la base del crneo. Cuando pudo respirar, lo primero que not fue una mano colndose por dentro de su capa y recorriendo todo su cuerpo con vida codicia. No, otra vez no! Asqueada ante el ultraje con el que aquel tipo estaba intentando atropellarla, se prepar para hacer frente al violento ataque, pero se percat entonces de que el inters del asaltante se centraba en el zurrn. La punta del cuchillo se haba despegado de Mar e intentaba seccionar la cinta de cuero por la que lo sujetaba a su hombro.

Ya es mo murmur con avidez. Con la certidumbre de que no era ella la que se encontraba en peligro y dispuesta a no dejarse robar, empuj al ladrn con todas las fuerzas, pero apenas consigui que este se apartara de la tarea durante un segundo. Tirone entonces del morral para intentar conservar sus nicas posesiones valiosas. Y en esas estaba cuando escuch un fuerte golpe y el agresor pareci desvanecerse. Not un bulto caer a sus pies. Sin perder un minuto, salt por encima de l. Solo para chocar contra un slido muro que se alzaba ante ella. Quiso correr, pero alguien con una fuerza muy superior a la suya la sujet por la cintura, aferrndola como si la hubiera atrapado con una barra de hierro. Quiso gritar, pero alguien le tap la boca apretndola para que ni un soplo de aire se le escurriera entre los labios. Quiso quedarse, quiso patalear y quiso desasirse, pero alguien con una fuerza sorprendente la coloc por delante de l y la impeli a salirse del camino. No gritis le susurr al odo el hombre. Ser mejor no alarmar al resto. La oblig a internarse por una de las lneas de la via ms cercana. Atravesarla se le hizo eterno. Camin en la oscuridad hundindose entre los terrones mojados, notando cmo el barro se le colaba en los zapatos y le enfangaba los pies. El hombre no la solt en ningn momento ni afloj la presin sobre su cuerpo ni sobre su boca. No saba hacia dnde la obligaba a dirigirse, solo se enter de que las vides finalizaron porque sus pies volvieron a pisar tierra dura. An tuvo que esperar un buen rato hasta que las manos del secuestrador dejaron de aprisionarla y Mar se sinti libre. Libre y prisionera a la vez. Agredida y perdida en medio de las tinieblas.

Por lo que veo, no habis llegado muy lejos en vuestro viaje le dijo el asaltante en tono jocoso. Mar lo reconoci. Y no pudo creer que fuera cierto. Se volvi furiosa. Vos? Qu estis haciendo aqu? Pasaba por aqu, os vi en apuros y resolv ayudaros se burl Gabriel. Empieza a ser una costumbre en vuestra vida. Ayudarme? Acabis de secuestrarme! Esa es solo vuestra opinin. Yo, en cambio, creo que acabo de rescataros de entre las garras de vuestros asaltantes. Mar frunci el entrecejo. Asaltantes? Perdonadme si no me qued a comprobar dnde poda estar el otro, pero os aseguro que el que os atac no estaba solo. Os buscaban a vos! A m? pregunt Gabriel sardnico. Al menos, os mencion. Pues para buscarme a m se haban desviado un poco de mi camino, no creis? Devolvedme con mis amigos! Amigos decs! No me pareci que ninguno de ellos se preocupara por vos. Si no llega a ser porque yo me encontraba all, ahora no seguirais con vida. Ni estarais ofendindome en vez de agradecerme haberos salvado.

Os equivocis. Solo le interesaba mi bolsa confes ella. Estaba intentando robarme. As que es eso, pens Gabriel. Lo que buscan es algo que lleva encima. Me da igual la razn, el caso es que os atac. Os libr de l y todava no me lo habis agradecido. Despus de haber robado un caballo y cabalgar ms de dos horas seguidas hasta casi reventar el animal, se encontraba con aquello. Al llegar, la vio en la colina con la chica con la que estaba la noche anterior y tambin vio a los hombres. Luego, sin saber cmo, los haba perdido de vista. Cuando comenz a llover, se coloc a un lado del camino, y dej que la lluvia lo empapara por completo mientras la vigilaba; si vigilar era poder reconocer nicamente la silueta del carro, del animal y unos bultos humanos que se apretaban debajo de l. La milagrosa aparicin del monje con la luz hizo que la volviera a localizar. El resto solo haba sido esperar un poco y no perder de vista su figura. No hubierais tenido que salvarme de nadie si no hubierais irrumpido en mi casa perseguido por la Guardia Real. Y ahora la tena delante acusndole de ser el culpable de todos los problemas. Era un completo necio. Se largara de all por el mismo sitio por el que haba llegado y dejara que ella se las apaara sola con sus asuntos. l no era de los que se quedaban all donde no le queran. As pues, sin pensrselo dos veces, ech a andar. Mar lo escuch alejarse. Adnde vais? Me largo por donde he venido. La voz le lleg de ms lejos de lo que esperaba. Observ a su alrededor, pero solo se encontr con unas ttricas sombras proyectadas por los arbustos que la rodeaban. Mir al cielo. La luna asomaba por la

esquina de una nube. Vais a dejarme sola? dijo, infundiendo un deliberado tono afligido a la pregunta. Acabis de decirme que os encontris mejor sin mi compaa. Se estaba alejando. Mar cambi de tctica. Devolvedme al sitio del que me habis sacado a la fuerza le conmin exigente. Volved vos. Solo tenis que esperar unas horas a que amanezca y retroceder por este mismo camino. Despus de un rato, veris la caravana en la lejana. No creo que para entonces hayan podido arreglar esa rueda partida. Os dar tiempo a regresar junto a ellos y podris continuar con vuestra excitante vida. Las nubes se abrieron y la luna apareci en lo alto. Mar lo vio alejarse por delante de ella. Corri para alcanzarlo. Y cuando ya estaba a punto de atraparlo, l se meti detrs de una colina y desapareci sin dejar rastro.

Llevaba ya un buen rato sentada sobre una piedra, pero Gabriel no haba regresado. No haca mucho que le haba parecido escuchar el golpeteo de los cascos de un caballo alejndose. Era evidente que Gabriel se haba largado. La haba dejado sola. Y calada hasta los huesos. Se convenci de que por mucho esperar l no iba a emerger de la oscuridad; aprovech la oportunidad en que la luna apareca de nuevo y busc un lugar para protegerse. Estaba claro que tena que pasar la noche all, en medio de la nada. Por fortuna, el lugar en el que Gabriel la haba abandonado no era una zona boscosa. Saber que no la atacara

ningn animal salvaje era un alivio, ya tena suficiente con huir de las alimaas de dos patas que la rondaban ltimamente. Un poco ms adelante, a un lado mismo del camino, se encontr con unas rocas. La ms grande de ellas sobresala sobre las otras dos a modo de techumbre. No pareca muy estable, pero tendra que valer. Las ms pequeas se disponan debajo de aquella a modo de columnas y formaban una pequea cmara. Era el mejor sitio que encontrara para guarecerse. Adems, parte del suelo que cubra an estaba seco. Todo un milagro. Se acurruc con los pies encogidos bajo la falda mojada y los brazos rodeando las piernas y se peg todo lo que pudo a la pared. Cuando se hubo acomodado si es que a estar doblada como un ocho se le poda llamar comodidad, apoy la frente en las rodillas y se puso a temblar. De fro. Temblaba cada vez que intua que las gotas volvan a caer. Temblaba cada vez que el viento dejaba pasar su aliento entre las piedras y ululaba junto a su odo. Tembl durante minutos y durante horas. Lo hizo hasta que se le cerraron los prpados consumida por el cansancio y se qued profundamente dormida. La despert una clida mano posada sobre su hombro izquierdo. Se contrajo ante la posible amenaza y estuvo a punto de saltar. Soy yo murmur una presencia a su lado, mientras la aproximaba a l. Ella se relaj al escuchar aquella voz. Se acurruc contra su pecho en busca del calor que su propio cuerpo haba perdido mucho rato antes. Sinti cmo le desprendan de la pesada capa cargada de agua y la cubran con un rgido pao seco. Sin ser consciente, se le escap un suspiro y, confiada, se volvi a dormir. Una hora despus, cuando el amanecer ya rayaba el horizonte,

Gabriel an se preguntaba por qu, si no albergaba ninguna duda de que Mar encontrara de nuevo la caravana por la maana en el mismo sitio en el que la haban dejado, haba regresado para buscarla. Cuando cerr los ojos y su cabeza se pos sobre la de ella, todava no haba encontrado ninguna respuesta sensata. Lo nico que apareca en su mente era aquella vez en la que haba fantaseado con dormir con ella bajo las estrellas.

10

No. No voy a volver para acompaaros hasta ellos. Ya os he dicho cul es la direccin que tenis que tomar para alcanzarlos. No os perderis si segus mis indicaciones. Yo tambin os he repetido una y mil veces que vos fuisteis quien me trajo aqu a la fuerza y, por lo tanto, sois quien me va a devolver. Gabriel acab de recoger el lienzo encerado con el que se haban cubierto aquella noche, gracias al cual haban conseguido llegar al nuevo da sin mojarse, y lo introdujo en el morral que colgaba del caballo. Palme la grupa del animal. Era un buen corcel. Demasiado corpulento para su gusto, pero obediente como pocos. Lament en silencio no haberlo podido atender la noche anterior como se mereca un compaero de esa categora. l saba mejor que nadie la diferencia entre pasar una noche tan desapacible como aquella al relente o hacerlo en un establo seco y rodeado de paja. Vuestro problema radica en que imaginis que ya han partido y queris ahorraros veros obligado a acompaarme hasta alcanzarlos aadi Mar, mirando al sol elevarse por encima de las colinas circundantes. Mi problema es que ya he perdido demasiado tiempo farfull l entre dientes. Tiempo? Mar lo haba escuchado a la perfeccin. Se puede saber qu es esa cosa tan importante que tenis que hacer y que os impide portaros con ms nobleza? Nobleza decs? buf y volvi el rostro hacia ella con brusquedad. Os parece poca nobleza recorrer ms de cinco millas en plena noche bajo una tormenta del demonio para venir a rescataros

en cuanto descubr que estabais en peligro? Pese a que Gabriel no se haba despegado del flanco del caballo, su rostro dejaba traslucir que sus palabras acerca de su poca generosidad lo haban agraviado en lo ms hondo. Mar acus el golpe y dio un paso atrs. De qu estis hablando? Y todava me lo preguntis cuando acudo a salvaros cada vez que alguien os ataca? Lo de ayer fue un intento de robo. Sin duda un ladrn de los que amenazan el camino. Gabriel dud si hacer partcipe a Mar de sus sospechas. No estaba preguntando? Pues que se enterara de una vez. Era uno de los bandidos que entraron en vuestra casa proclam. Os busca a vos. A m? Se rio ella. Aquellos hombres venan a por vos. Gabriel elev una ceja e hizo un gesto con la cabeza para negar aquella suposicin. Su semblante no dejaba lugar a dudas de que aquello iba en serio. A Mar se le paraliz la mueca de la boca. En Estella, ya sospech que yo no era la vctima y, despus de anoche, estoy seguro de que sois vos la persona a la que persiguen. Pero si yo no tengo... Se llev la mano al zurrn, que apenas unas horas antes haba estado a punto de perder. El gesto no le pas desapercibido a Gabriel, sin embargo, se cuid de hacer ningn comentario sobre el posible contenido. Condujo al rocn alrededor de las rocas en las que se haban refugiado y, sin pensrselo dos veces, se subi a l con agilidad.

Vens? la invit por ltima vez, ofrecindole la mano para ayudarla a subir. Mar lo mir ausente, como si lo que estuviera observando se encontrara ms all de l. Se senta como si un espejo con otro detrs hicieran reverberar su propia figura hasta el infinito; como si estuviera atrapada en el centro de aquella repeticin interminable y no pudiera moverse. Que se fuera con l. De nuevo aquella disyuntiva. De nuevo la posibilidad de cambiar su perspectiva. De nuevo la posibilidad de cruzar el horizonte y abandonar la seguridad. De nuevo. Y de nuevo con l. Gabriel le ech una ltima y definitiva mirada. Ninguno de los msculos de la cara de Mar le envi una leve respuesta afirmativa, as que azuz al animal y este comenz a andar. Mar lo vio marchar. Al contrario que la vez anterior, que ella era la que parta, ahora era la que se quedaba. Algo le dijo que aquella era la definitiva, la ltima vez que podra elegir lo que hacer con su vida, la ltima opcin. Sin pensarlo siquiera, sustituy en la mente las palabras cautela, prudencia, decencia, reserva, normalidad, decoro y soledad por hazaa, peligro, imprudencia, riesgo, intrepidez, valenta y pasin. Y la ardiente despedida en Irache se hizo un hueco junto a ellas. Esperadme! No haba elevado la voz lo suficiente como para que l la oyera. Pero Gabriel lo hizo. Sin embargo, ni se dio la vuelta ni detuvo el paso. Lanz una mirada socarrona hacia el horizonte, sus labios se fruncieron en una mueca maliciosa al tiempo que se inclinaba hacia delante y acariciaba las crines del cuello del animal. Amigo, hemos ganado esta batalla. Le complaca la idea de verla caminar en pos de l, pero

tampoco era cuestin de desanimarla demasiado. As que tir de la brida del corcel para atenuar el paso y esper a que la segunda llamada se produjera. No se equivoc. Esperadme! Gabriel sinti los pasos apresurados acercndose por detrs, se apiad de ella y detuvo el caballo. Cuando lleg a su lado, le tendi la mano de nuevo. Mar no la cogi. Prefiero caminar anunci y, segn lo dijo, lo hizo. l la alcanz. No podis llegar andando. Mar elev la vista hacia l. Puedo. Ayer lo hice. No pienso ir a la velocidad de vuestros pies. Ya os he dicho que tengo prisa. Ahora que lo mencionis, vais a tener la amabilidad de informarme hacia dnde nos dirigimos? A Olite. Por la forma en la que ella lo mir, con aquellos profundos ojos azules clavados en l, Gabriel supo que haba intuido su intencin. Estis loco? Subid le conmin de nuevo. He dicho que voy andando. Gabriel se acerc an ms para incitarla a encaramarse, sin embargo, en cuanto Mar vio los ollares del caballo pegados a ella, dio un brinco y se apart espantada. Gabriel no pudo controlar una sonrisa maliciosa.

Os dan miedo los caballos. No sabis montar. Se rio de ella, hasta casi caerse de espaldas. Mar lo miraba ofendida, retndole a volver a decir otra sola cosa sobre sus miedos personales. S hacerlo. Trasladarse en un burrito no es montar. Cualquier nio pequeo lo hace indic Gabriel cuando los estertores se lo permitieron. Y qu? Vivo en una villa. Nunca lo he necesitado. l se oblig a controlarse. Pues yo creo que esta es una buena ocasin para que aprendis dijo mientras pasaba la pierna izquierda por encima de la grupa y se dejaba caer a un lado. Que no se os pase por la mente que voy a consentir montarme en ese... en esa torre. No os preocupis. Lo mo no es cuestin de imaginacin, sino de fe consigui decir antes de volver a estallar en carcajadas.

Y all estaba ella, sentada a horcajadas delante de Gabriel, aterrorizada y sujeta a las crines de aquel caballo para no despearse y romperse el cuello. Se le haba quedado la columna rgida debido a la postura. l, en cambio, pareca hasta descansado, con las piernas colgando a varios pies del suelo. Claro que, adems, iba cmodamente sentado en la montura y sujeto con los barrenes que impedan que se cayera, mientras que ella concentraba todos los esfuerzos en intentar no resbalarse. Mar haba intentado convencerlo de que ira mejor a la espalda, de esa manera podra sujetarse a su cintura, pero no haba

tenido xito. As que no le haba quedado ms remedio que ponerse delante de l. Espi a hurtadillas las manos que sujetaban las riendas. Enfundadas en aquellos duros guantes de cuero, apretaban las cintas que sujetaban la cabeza del caballo. De dnde habra sacado todo aquello? Cuando ella lo dej en Irache no tena nada ms que la ropa que vesta e incluso aquello se lo haba proporcionado ella. Mar se rebull en el inestable asiento en busca de una postura ms cmoda. Relajaos, no estis tan rgida, moveos con el caballo le musit l al odo. Vuestras posaderas os lo agradecern dentro de un rato. Es muy fcil para vos, no? Mar volvi la cara hacia atrs con brusquedad y se desequilibr por completo. Se aferr de nuevo al caballo e intent tranquilizarse. Despus de haber tomado por fin la decisin de cambiar su vida, lo ltimo que quera era acabar sus das rompindose el cuello en medio de un camino cualquiera, en un lugar desconocido entre Puente la Reina y alguna parte en direccin a Olite. Un sonido gutural le inform de que Gabriel se estaba divirtiendo a su costa. S, es fcil. Haber pasado toda la niez y parte de la juventud siendo el escudero de un caballero templario favorece algunas cosas. Os movis aqu arriba con toda seguridad. El hermano Roger me oblig a subirme en un caballo cuando yo apenas rozaba con la cabeza el vientre de los rocines. Al principio me infundan mucho respeto, pero no era un hombre que se conformara con una negativa. As que os ense a montar.

Y a todo lo dems. Vendimiar no tiene ningn misterio para m, ni tampoco arar, segar, trillar o cribar y no creo que haya algn rincn del monasterio al que yo no haya lavado y sacado brillo al menos un par de veces cada mes. Me oblig a trabajar, a aprender a guerrear, a escribir y, por supuesto, a estudiar las Sagradas Escrituras, en latn. Creo que en su fuero interno siempre ha esperado que yo decidiera entrar en la orden. Pero no lo hicisteis. No. Ella haba hecho el comentario anterior con la esperanza de que Gabriel le explicara algo de su vida, de que le esclareciera a qu se dedicaba en realidad, qu era lo que haca para sostenerse, cul era la ocupacin de cada uno de sus das. Pero no tuvo suerte. Gabriel dio por zanjada la cuestin con su rotundo comentario. Pas ms de media legua hasta que alguien pronunci las siguientes palabras. Tenis hambre? pregunt Gabriel. A decir verdad, s. El da anterior no haba cenado, ni desayunado aquel da. Un almuerzo, aunque fuera ligero, se presentaba como el mejor de los placeres. Tendris que esperar un poco ms, pero pronto llegaremos a un lugar en el que podris descansar. El camino recorrido se le haba hecho largo a Mar, sin embargo, aquel ltimo tramo le pareci eterno. Intent relajarse mirando al cielo. Despus de la tormenta de la noche anterior, la maana haba amanecido sorprendentemente luminosa. Los rayos del sol les alcanzaban desde el costado izquierdo y paliaban parte de la frescura del aire. Sin embargo, tena que frotarse las manos de tanto en tanto

para evitar que el fro se las agarrotara. Adems, cuando divisaron a lo lejos la ermita de Nuestra Seora de Andin, sinti cmo la humedad del ambiente aumentaba y la sensacin de fro se hizo ms acuciante. Aprovech ese pequeo pretexto para apoyarse sobre el pecho de Gabriel. A pesar de que la silla se interpona entre ambos, un extrao bienestar se apoder de ella. Gabriel se movi para acomodarla. La idea de rechazarlo qued completamente desterrada y tuvo que esforzarse para no soltar un suspiro de alivio. Lo saba. Gabriel saba que tarde o temprano se iba a recostar contra l. Lo saba desde que la haba convencido para que se subiera y ella se haba inclinado hacia delante, lejos de l, en busca de otra sujecin menos peligrosa. A la muy cabezota le haba costado mucho, demasiado. Despus de tantos aos, segua teniendo el mismo carcter. Todava recordaba su cara de enojo cuando l le dijo aquello de los ojos y el mar, y su ceo adusto la noche cuando, an vivo el hermano Pablo, sus padres la enviaron a la cama. Y no era lo nico de lo que se acordaba. Tampoco haba olvidado la pequea figura en camisa de noche tumbada junto a l para enterarse de lo que trataban los adultos en el piso de abajo y, despus, su aire altanero mientras caminaba por el pasillo hacia la habitacin. La llegada al borde del bosque hizo salir a Gabriel de sus pensamientos. Conoca un pequeo recodo del ro al otro lado de los rboles en el que podran descansar un rato y reponer fuerzas. El rocn tambin necesitaba beber y alimentarse. Aunque no le haca ninguna gracia que el caballo bebiera de aquellas aguas, no tena ms remedio que dejarle. No era la primera vez que vea a un hombre o a un animal retorcindose en el suelo mientras que parte de su existencia se escapaba en forma de asquerosa secrecin. Pero no haba otra opcin, al menos por el momento. Podan haber entrado en Mendigorra y llegado hasta alguna posada. En el pueblo, tanto ellos como el corcel

estaran a salvo de aguas infectas, pero no quera que nadie viera a Mar con l. No mientras estuvieran solos. No estaban demasiado lejos de Estella y a ninguno de los dos les interesaba tropezarse con un conocido. A ella, porque su reputacin se pondra en entredicho y, a l, por... por si acaso. Uno nunca puede prever cundo puede aparecer un buen samaritano dispuesto a meterse en los asuntos ajenos, se dijo. Salieron de entre los rboles. Los cantos rodados, redondos y suavizados durante aos por el ro Arga, se apilaban donde la crecida los depositaba cada primavera. Ms adelante, otra fila de altos arbustos y maleza variada separaba la franja pedregosa del agua. No se vea ningn lugar por el que acercarse al ro. Nos quedamos aqu dijo al tiempo que afianzaba la mano sobre la silla, sacaba la pierna por encima de la grupa y se dejaba caer. Mar se enderez cuando not que desapareca su apoyo. Gabriel la observaba con mirada cautelosa desde el suelo. Se estaba haciendo a la idea de lo que vena a continuacin. l le sujetara una mano, ella se deslizara, l la agarrara por la cintura y acabaran pegados, uno contra el otro y mirndose a los ojos. Su boca a menos de un palmo de la suya. Y l no se resistira. Sucedi tal y como lo pens. Le pareci que Mar lo estaba deseando. l ni siquiera tuvo que insistirle en que descendiera. Tan pronto como vio que la estaba esperando, ella se solt y se precipit a sus brazos.

Mar se escurri sin que pudiera hacer nada por evitarlo. Fue como si las manos estuvieran agotadas de mantener la tensin durante tanto tiempo y hubieran decidido tomarse un descanso. Simplemente, se soltaron.

Y ella cay en sus brazos. Con los ojos a la altura de la parte superior de su pecho, Mar advirti cmo Gabriel respiraba pesadamente y su garganta se hunda a cada inspiracin. Junto al frentico ritmo de su propio corazn, escuch el bronco sonido de la saliva resbalando por su garganta. El brillo de su mirada cargada de avidez le dijo que no estaba equivocada. l la deseaba. Igual que ella a l. Dispuesta a reanudar la despedida de ayer? se burl Gabriel mientras la apretaba contra s como si fuera una vulgar manceba. Las hirientes palabras y el injustificable gesto fueron para Mar como recibir una bofetada en plena cara. Humillantes. Cualquier cosa, lo que fuera, hubiera sido mejor que escucharle rindose de ella. Hubiera aceptado de mejor grado el desdn, la indiferencia y hasta el desprecio. Pero no que pisoteara su confianza y su seguridad. No que menospreciara su soledad, su melancola, sus miedos y sus anhelos. Y mucho menos que se riera de sus sentimientos. Cogi fuerzas antes de revolverse entre sus brazos y empujarlo con todo el vigor que pudo. Puso el alma en aquel rechazo; sin embargo, Gabriel no dio muestra alguna de que le afectara. Ms bien lo contrario, un paso atrs fue la nica reaccin a la violenta furia; un paso atrs y la mirada sardnica de quien est convencido de ser irresistible. Cmo os atrevis? Si hubiera tenido un cuchillo en la mano, sin duda lo hubiera usado para borrarle de un tajo la expresin burlona de la cara. Ya veo que no. Que vuestra actitud ha variado en las ltimas horas. Habr tenido que ver con algn otro mozo de la caravana, ms dispuesto que yo a serviros en vuestros mandatos? Esa vez s, esa vez Mar no se contuvo. Le cruz la cara. Sin

mediar palabra. Con toda la rabia que pudo acumular, le golpe primero en una de las mejillas y luego en la otra. Pero si ella pensaba que despus de aquello iba a salir indemne, se equivoc. De lleno. Antes de que se diera cuenta, l haba interceptado el gesto. La apretaba tanto que dola. Mar tir hacia abajo para soltarse sin conseguirlo. Lo golpe en el pecho como ltimo recurso, aunque solo le alcanz un par de veces ya que l volvi a obstaculizar sus intenciones. Le sujet las dos muecas y le dobl los brazos hacia atrs. Y as, inmovilizada, la oprimi contra l y la bes. Con furia. Hasta que ella gimi de dolor. Aquel beso, completamente ajeno a l y a la ternura con que la haba despedido apenas veinticuatro horas antes, la hizo sentirse agredida, asaltada, herida. Un desconsuelo la llen por dentro y se mezcl con el dao fsico que Gabriel le infliga en su intento de humillarla, tal y como ella haba hecho con l instantes antes. Mar no tuvo ninguna oportunidad. Un segundo ms tarde, Gabriel la solt con brusquedad, se dio la vuelta y se march. Cuando, a grandes zancadas, se adentr en el bosque que acababan de atravesar, maldeca aquel funesto momento en el que, despus de escaparse de la Guardia Real, rememor sus ojos color mar.

Pese a la clera que lo ahogaba, no se alej demasiado. En vez de ceder a sus instintos y abandonarla a su suerte, camin por el bosque mientras se dedicaba a golpear todo lo que encontraba a su paso. Leos secos, pequeas ramas y la hojarasca que yaca a sus pies sali volando en miles de ocasiones esparcindose hacia todas direcciones. Hasta que por fin, cansado de luchar contra s mismo, se dej caer, se apoy en un viejo tronco cado cubierto de musgo e hizo caso de las enseanzas que el hermano Roger haba pretendido inculcarle desde nio: cambiar la fuerza por el juicio.

Era consciente de que solo cuando Mar desapareciera de su vista y l se desprendiera de aquella maldita responsabilidad podra centrarse en llegar a Olite y cumplir la promesa que haba hecho. Ya haban pasado dos das desde que capturaran a los hermanos y solo Dios saba qu penurias habran pasado a esas alturas. Rog porque la indigna disposicin, que el nuevo rey se haba apresurado a ordenar, hubiera pillado a los oficiales de la casa real lo suficientemente confundidos como para no haber tomado an ninguna medida en contra de los templarios detenidos. Reneg contra las horas que todava tardara en recorrer las ms de siete leguas que separaban Mendigorra de Olite si segua con Mar. Por qu no la haba llevado de vuelta a la caravana? Por qu la haba raptado y obligado a que siguiera con l? Saba la respuesta; porque desde que la haba visto partir hasta que la tuvo de nuevo entre los brazos no haba tenido ni un instante de descanso, todos y cada uno de sus pensamientos haban sido para ella. Pero aquello no poda seguir as. No poda dejar que la necesidad de estar con una mujer comprometiera la vida de los religiosos. Tena una misin que cumplir. Regres al claro con paso firme. Cuando se haba marchado, el sol todava no sobrepasaba las copas de los rboles que se alzaban a su alrededor. A la vuelta, toda la explanada estaba baada por los rayos, pero no haba ni rastro de Mar ni del caballo. En cambio, dos desconocidos acampaban sobre el terreno y se disponan a preparar el almuerzo. Ahog la ansiedad que le presionaba la boca del estmago y se acerc a los dos hombres. Buenos das salud con tranquilidad, pero con la mano derecha sospechosamente cerca del cinturn de donde colgaba el arma. Los hombres se sorprendieron. No se percataron de su presencia hasta que lo tuvieron encima. Gabriel saba que la mayora de las veces la gente tomaba su alta estatura y su melena como una amenaza. Aprovech aquella ventaja. Separ las piernas, apoy los puos en la

cintura y esper la respuesta. Nos d Dios contest el mayor. Gabriel observ su semblante. Haba conseguido justo lo que pretenda, que se sintieran intimidados. Ambos se parecan sobremanera. Por la diferencia de edad, Gabriel sospech que eran padre e hijo. El hombre fue el primero en reaccionar. Se levant de inmediato, sin soltar el cuchillo con el que limpiaba las entraas de uno de los peces que deban de haber pescado en el ro instantes antes. Tanto tiempo haba estado fuera? Buscis algo? gru, colocndose ante l y tapando al muchacho, que tambin se haba puesto en pie. As que el tipo estaba dispuesto a plantar cara. Gabriel mir de reojo un poco ms all y vio una pareja de mulos que cargaban con unos abultados sacos. Mercaderes ambulantes. Y por la desconfianza, no era la primera vez que se encontraban con problemas en los caminos. Sera mejor cambiar de estrategia. Separ las manos de la cintura y las alz en son de paz. El hombre le mir fijamente durante unos segundos y, despus, pareci relajarse un poco. Busco a mi compaero y a mi montura coment Gabriel mirando hacia todos los lados. Los he dejado aqu hace un rato. No haba nadie cuando llegamos mascull el hombre. La cabeza del muchacho sali por detrs de la espalda del padre. Se habr largado con vuestro caballo. La sola idea de imaginar a Mar subindose en el caballo arranc a Gabriel una sonrisa. Muchacho, creedme si os digo que no lo creo posible. Aqu no haba nadie insisti el padre. Y como podis ver,

hace ya rato que llegamos coment, sealando los peces. En ese mismo instante, como si hubiera estado pendiente de la conversacin, lleg el sonido del relincho de un caballo. Deben de ser ellos seal Gabriel, volvindose a la derecha. Ser mejor que vaya a buscarlos. Ech a andar hacia los arbustos ms cercanos al agua. Le cost encontrar un paso. Se enganch un par de veces y tuvo que detenerse a separar las pas de las zarzamoras y los espinos, que se le haban clavado en la capa. Pero cuando se liber de ellas y pas al otro lado, ni Mar ni el caballo aparecieron. Esper hasta que volvi a escuchar bufar a la cabalgadura y se dirigi hacia all. El espacio que separaba los matorrales, que acababa de atravesar, del ro no era muy amplio. Caminaba con tiento para no dar un resbaln y caerse dentro. Tuvo que rodear por completo una lengua de tierra, que sobresala y se adentraba en el agua, para encontrarlos. El caballo estaba. Sin embargo, Mar no apareca por ningn lado. Se acerc al animal. Pareca tranquilo. Beba plcidamente, inclinado sobre las aguas. Chasque la lengua para llamar su atencin. El rocn elev la testa y dio unos pasos en su direccin. Buen chico le tranquiliz mientras le examinaba los flancos. No tena ningn rasguo. Por dnde habra pasado? Desde luego no por el sitio por el que l se haba colado. Mir en todas direcciones. Dnde se habr metido esa cabezota y malhumorada mujer? gru. Se separ del caballo y decidi avanzar. Mar no poda haber ido muy lejos. Y tena razn. Sobre el tronco de un chopo viejo, que se inclinaba sobre el agua, vio la capa, el vestido y los zapatos. Y encima de todo ello, el zurrn del que nunca se despegaba. Todo cuidadosamente colocado y lo bastante apartado como para que no corriera el peligro de mojarse. Pero ni rastro de ella. Con cuidado, se sujet en el tronco y se

inclin hacia el ro. No mucho, solo lo necesario para abarcar bastante terreno. Ote detenidamente en una y otra direccin en busca de algn movimiento sobre la superficie que delatara que Mar haba tenido la espantosa idea de nadar un rato. Despus, cuando no hubo rastro alguno que revelara su presencia, se asust. Y si se haba ahogado? Una antigua y olvidada imagen de un querido aunque apenas reconocido rostro, lvido e hinchado hasta la monstruosidad, le estall en el cerebro. La idea de lo que le poda haber sucedido a Mar le aterr. Ms de lo que esperaba. Comenz a correr. Y comenz a llamarla, sin dejar de rastrear el temible caudal que discurra paralelo a l y pareca acompaarlo en su frentica carrera. Ya haba dado ms de una treintena de zancadas cuando a su espalda escuch un pequeo sonido que lo hizo detenerse y volverse bruscamente. No os acerquis! Gabriel exhal un suspiro. Era ella. Era Mar. Estis herida? Volveos! Por el Seor, contestad! No tenis de qu preocuparos. Estoy bien. Los hombros de Gabriel se relajaron. Y ahora, tened la bondad de acercarme la ropa. La tentacin fue demasiada para l y dio unos pasos en direccin al lugar de donde proceda la voz. Cmo habis conseguido entrar ah? No deis un paso ms! Ahora s, ahora s que se detuvo. Ahora que ya la vea perfectamente. En efecto, era ella. Un bulto blanco, entre unos matojos,

igual o ms tupidos que los del lugar por donde l haba atravesado antes. Se agach hasta hacer coincidir sus ojos con los de ella. Estis bien? insisti. Ella afirm con la cabeza. Cmo os habis metido ah? O unos pasos... haba visto a los hombres que llegaron despus de que vos os fuisteis. No es problema vuestro! le espet despus, enfadada consigo misma porque la hubiera encontrado de aquella guisa. Se qued callada unos instantes. l se ech a rer al ver su enojo y, mucho ms tranquilo por haberla encontrado sana y salva, se irgui de nuevo con las manos en la cintura. Despus de todo no se haba ahogado. Segua vivita y coleando. Y peleando. Tal y como a l le gustaba. S, lo es. Si yo soy el que os tiene que rescatar de ah dentro, es mi problema. Haced el favor de acercarme el vestido. El tono de ella haba descendido de intensidad. Y despus venid a ayudarme. Mi pelo se ha quedado enganchado en estas zarzas y es imposible soltarlo. En cuanto ella acab de explicar que estaba aprisionada entre la maraa de ramas, se le ocurri la idea. Siempre haba una primera ocasin para pillar al oponente desprevenido. Mar lo observ mientras se daba la vuelta y se encaminaba hacia el tronco donde haba dejado la ropa. Pero lo que ella no pudo ver, porque la postura se lo impeda, fue que Gabriel pasaba junto a la ropa sin detenerse y llegaba hasta la montura. La asi por la brida, que colgaba desde la testa del animal mientras que este pastaba tranquilamente, y lo azuz para que lo siguiera. A pesar de que Mar se senta ridcula, respir cuando lo vio

regresar. Lo vio llegar, lo vio detenerse junto al agua y lo vio acercarse. Con las manos vacas. Y mi vestido? Se cay al agua minti l mientras pisaba un arbusto para poder alcanzarla. Mar no le crey. Se estaba vengando de ella por las dos bofetadas. Adems de rencoroso, resultaba ser ruin y tramposo. Ay! gimi ella la tercera vez que le tir del cabello. Esto no hay quin lo suelte. No entiendo cmo habis conseguido enredaros de este modo. Y, antes de que Mar se diera cuenta, sac el cuchillo y, de un tajo, le cort la mitad de la melena, por encima de los hombros. Pero qu hacis?! Mar ech mano al hueco que haba dejado el cabello sin poder creer lo que le haba hecho. Ahora ya podis salir constat l con toda la tranquilidad del mundo. Sois un brbaro! grit ella mientras se mesaba el resto del pelo que an segua intacto. Qu habis hecho? Cmo voy a ir por ah de esta manera? Tenis razn afirm Gabriel torciendo la cabeza para observarla mejor. Estis un poco extraa. Habr que solucionarlo de otro modo. Y, sin mediar palabra, salv los pasos que la separaban de ella, cogi el resto de la melena, calcul con rapidez la longitud del pelo seccionado y cort a la misma altura.

Mar se llev la mano a la zona que le acababa de despejar y, cuando se encontr con el vaco por debajo de las orejas, aparecieron chispas en sus ojos. Pero...! Gabriel no la dej continuar. Tena que conseguir cambiar de tema. Cualquier cosa con tal de que no abriera la boca. Si suceda, saba lo que vendra. Ella se pondra furiosa y arremetera contra l y l acabara enfurecido, excitado y desesperado. Y la volvera a besar. Y no quera. Agit la cabeza para despejarse. No haca ni un rato que haba concluido que tena que sacarla de su vida y era volverla a ver y abandonar sus propias decisiones. No tenis fro? pregunt, sealando la camisa que ella vesta como nica prenda. Mar haba olvidado por completo que estaba casi desnuda. Se haba quitado la ropa para poder meterse en el agua y remojarse un poco, aunque no fuera ms que piernas, brazos, cuello y cara. Necesitaba desprenderse del polvo que se le haba quedado pegado en el camino. Por instinto, se cubri los pechos con las manos, pero, en cuanto vio la intensa mirada de Gabriel, supo que era tarde. l ya haba disfrutado de lo que se entrevea a travs de la tela mojada. La ropa! exigi ella. No creo que... Os estoy diciendo que me entreguis el vestido! Gabriel se dio por vencido. No le iba a escuchar as que sera mejor hacer lo que ella deca. Se acerc a la orilla y cogi la tela verde oliva. Cuando regres, Mar ya saba que algo iba mal. Aquello que le

colgaba de la mano era un trapo, sin gracia, sin forma. Gabriel estir el brazo y se lo tendi. Aqu lo tenis. Ella lo toc sin llegar a cogerlo. Qu ha sucedido? Se cay al ro. Ya! Y los zapatos?, y mi bolsa? Gabriel mantuvo los labios apretados para que la sonrisa de satisfaccin no lo delatara. Desde luego, no era de las que se dejaban engaar con facilidad. El orfebre se habra sentido orgulloso de ella. Puso aire inocente. Solo fue el vestido minti. Otra vez aquellos destellos de furia tan incitantes. Y cmo es eso posible cuando estaba debajo del resto de las cosas? Gabriel obvi la pregunta y se dio la vuelta. Del zurrn que colgaba del caballo, sac la ropa de recambio que haba conseguido en el establo de la taberna de Oteiza, en el mismo lote que la montura y el resto de sus nuevas posesiones. Ponoslo, hasta que se seque. Mar estuvo a punto de replicar otra vez, pero se lo pens mejor. En realidad, no le quedaba otra opcin. El vestido estaba empapado y, a pesar de que el sol brillaba, los rayos no eran ni de lejos tan potentes como haca dos o tres semanas. Adems, no a mucho tardar, el astro desaparecera en el ocaso y tendra que esperar al menos un da completo antes de que se secara. Descalza como estaba y sin dejar entrever el dolor que le

provocaban algunos de los guijarros al caminar sobre ellos, se aproxim a Gabriel. Le arranc las prendas de la mano y continu andando lo ms firme que pudo. No par hasta verse al otro lado del corcel. Ni loca volva a meterse entre los matorrales. Ya le haba costado el cabello y no pensaba deshacerse de ninguna otra parte de su anatoma. Ech un vistazo por encima del lomo del caballo. Gabriel la haba seguido. Con los brazos cruzados sobre el pecho y las piernas separadas, se le vea relajado. Harais el favor de...? Mar hizo un gesto circular con el dedo ndice. Espero que no tardis demasiado en arreglaros mascull l mientras se daba la vuelta de mala gana. Pero Gabriel no era de los que obedecan. Se dio la vuelta, s, pero la vuelta entera. Y se plant de nuevo en la misma posicin. Mar no fue consciente de que mientras se deshaca de la larga camisa y se meta en otra bastante ms corta, unos ojos color avellana recorran con avidez la suave piel de sus brazos y de sus hombros, la delicadeza de sus tobillos y la tersura de sus pantorrillas, al tiempo que se desataba su codicia por descubrir lo que se esconda ms arriba de sus rodillas.

11

Cubros la cabeza susurr Gabriel en relacin con un mechn de pelo que se le haba escapado de la capucha que le haba obligado a ponerse y seguidme la corriente. Pero por qu...? Al final, lo encontr! grit Gabriel en cuanto pisaron la explanada en la que se haban quedado los buhoneros. Mi compaero se haba acercado a la orilla para ver si pescaba algo. Pero, como podis observar, no se le ha dado tan bien como a vosotros. Mar haba notado el nfasis especial que haba puesto en la palabra compaero; sin embargo, le cost entender lo que Gabriel pretenda. Solo cuando record la nueva vestimenta, lo comprendi. Quera que se hiciera pasar por un muchacho. Ni el padre ni el hijo contestaron. Los ignoraron por completo; se comportaron como si estuvieran delante de un vulgar charlatn y su compinche y continuaron enfrascados en lanzar dentelladas a la apetitosa carne blanca que sobresala por debajo de la piel de las truchas. Las tripas de Mar comenzaron a agitarse ante la suculenta imagen. Por lo que veo continu Gabriel sin acusar el hecho de que nadie pareciera estar hacindole caso alguno, habis pescado bastante ms de lo que podis llegar a comer. Creo que podramos hacer un buen cambio. Tir de las riendas del caballo y abri la bolsa que le colgaba de la grupa. Un ms que apetecible queso y media hogaza de pan aparecieron en sus manos como por arte de magia. Y, por si aquello no fuera suficiente para convencerlos, tambin extrajo una buena bota con la panza bien firme.

El gesto de Gabriel tuvo dos rpidas consecuencias. La primera, los ojos del buhonero mayor se agrandaron hasta parecer una rueda de molino y, la segunda, Mar estuvo a punto de desmayarse. El hombre haca das que no probaba nada ms que lo que l y su hijo conseguan gracias a la generosidad de la naturaleza. Y el queso no era de esas cosas que aparecan corriendo por el campo o colgando de una rama. Pero por mucho que el buhonero deseara lo que Gabriel sostena en la mano, el sentimiento de Mar fue ms profundo y ms visceral. Lo odiaba por haberla tenido sin comer mientras que llevaba aquellas delicias colgadas detrs de ellos. Pero el chico fue ms rpido que ninguno. Si hacis el favor de acercaros, estaramos muy agradecidos de compartir nuestra comida con alguien que lo necesite. Aquello era justo lo que Gabriel quera or y se apresur a sentarse junto a los hombres antes de que se arrepintieran. No nos vamos a negar a vuestra amable solicitud. Chico! se dirigi a Mar, venid, que tambin hay para vos. A Mar le cost reaccionar. Todava no haba asumido la situacin en la que Gabriel la haba metido. En un solo da se haba quedado sin casa, haba dejado pasar la oportunidad de vivir con su familia francesa, haba perdido la ropa y el resto de sus pertenencias, estaba lejos de los amigos, viajaba con un hombre al que no comprenda y ante el que se debata entre las ganas de asesinarlo o las de besarlo, la perseguan unos delincuentes con quin saba qu intenciones y, por si todo aquello no fuera suficiente, ahora se tena que hacer pasar por un muchacho. No tiene hambre constat el hombre mayor. Es un poco tmido se disculp Gabriel mientras le tiraba de la manga de la saya para que se sentara junto a l.

Pero lo que despej todas las dudas de Mar fue el aroma que lleg hasta ella. Se acomod al lado de Gabriel, extendi la mano en direccin al bocado que le ofrecan y se dispuso a escuchar las mentiras que l estaba a punto de contar. Y eso es lo que hizo: atender y callar. As fue como descubri que l, es decir, ella, era hijo del hermano de un pariente de Gabriel. Su padre se haba puesto muy enfermo debido a unas fiebres que haba contrado despus de que una culebra le mordiera en una pierna mientras araba. As pues l, es decir, Gabriel, que recorra la zona en busca de buenos mercados Mar not cmo evitaba especificar a qu se supona que se dedicaba exactamente y que casualmente estaba pasando unos das en Estella, se haba ofrecido a acompaarlo hasta Olite. Y quin decs que es el padre del chico? pregunt el buhonero. Hemos estado muchas veces en Olite y conocemos a mucha gente, pero no recuerdo haberle visto nunca. Con esa cara tan... aniada creo que lo hubiera reconocido si lo hubiera visto antes. Mar perdi la concentracin y el lquido de la bota se le derram por el rostro. Se apresur a limpiarse el vino con el dorso de la mano. De Juan oy que l contestaba mientras ella se apresuraba a ahuecarse la saya para disimular las turgencias de los pechos, el de la plaza. Estaba claro que Gabriel tena buenos reflejos y era un hombre de recursos. Juan? Padre intervino el hijo, deben de referirse a Juanchn, el Alto, no? Todas las miradas se dirigieron a Mar. Ella cabece para asentir. Como los buhoneros les estuvieran tendiendo una trampa... Una pregunta ms sobre algn otro ciudadano de Olite y estaban perdidos.

Mar temi lo peor, pero, si tenan algo ms que preguntar, lo dejaron olvidado cuando Gabriel cort dos buenos pedazos de queso y se los tendi. Aquel gesto amistoso puso fin al peligro. Los hombres continuaron con sus bocados y la comida finaliz en completo silencio. Hacia dnde se dirigen? se interes Gabriel cuando, satisfecho, apoy un brazo en el suelo y se recost sobre l. A Tafalla respondi el chico bajo la seria mirada de su progenitor. No se fa de nosotros, pens Gabriel. Al menos no de m, rectific. S de ella. Haba notado que, cuando miraba a Mar, los ojos del hombre perdan la tensin que asomaba las veces que se diriga a l. Est en nuestra ruta. Y los caminos no son demasiados seguros en estas fras y oscuras noches de invierno. Cierto coment el hombre tajante. Gabriel ech una larga e intencionada mirada al cuchillo, que haba preferido apartar a un lado. Nunca est de ms una buena proteccin insisti. Uno nunca sabe con quin se puede encontrar en una revuelta del camino. El hombre no despeg los ojos de l. Gabriel saba que estaba analizando sus palabras y evaluando los riesgos y los beneficios de dejarse acompaar. Veremos fue la ltima palabra del buhonero. Pero Gabriel se apunt una victoria. Ya haba abierto un resquicio, ahora solo quedaba ahondar un poco ms en la grieta. A no mucho tardar, lo tendra convencido. En ese momento, padre e hijo decidieron apartarse para aliviar sus necesidades ms urgentes. Eso le dara tiempo para preparar el

segundo asalto, pens Gabriel a la vez que desviaba la mirada y observaba a Mar. Descansaba tumbada sobre las piedras caldeadas por el sol. Desde luego, era el muchacho ms hermoso que nunca nadie haba visto. Con las manos entrelazadas y posadas sobre el estmago, la forma del pecho era perfectamente reconocible. Dio gracias a Dios porque los buhoneros se hubieran ido y no pudieran contemplarla. As tendida, con el rostro relajado, pareca ms nia y ms dulce. Aunque l saba que bajo aquel rostro apacible se esconda una clera formidable. Se roz la mejilla en el mismo punto en el que ella le haba abofeteado unas horas antes. Y se oculta tambin una pasin desmedida, pens cuando record el beso arrebatador que haban compartido en Irache. Sus ojos descendieron de nuevo desde la cara hasta el torso. Los senos suban y bajaban siguiendo el ritmo armnico de la respiracin. Gabriel se retorci inquieto. Tendra que avisarla de que fuera ms cuidadosa en adelante. Viajar acompaada as lo requera. La compaa de los buhoneros sera lo mejor. Al menos, por ahora.

Mar abri los ojos a la oscuridad. Le dola todo. Despus de dos das de dormir en el duro suelo, haba descubierto en el cuerpo rincones desconocidos para ella hasta entonces. Quiso darse la vuelta en un intento de encontrar en la tierra cualquier pequeo agujero dispuesto a albergar el magullado hueso de la cadera izquierda, pero algo se lo impidi. Algo que la noche anterior cuando se haba retirado a dormir, apartada del resto de los hombres, no estaba all. Alarmada, se apresur a desligarse de lo que la tena aprisionada. Tocar la mano de Gabriel la sumergi en la confusin ms absoluta. Porque era su brazo el que se apoyaba en su cintura y la sujetaba dispuesto a no dejarla escapar; porque era su acompasada respiracin la que se enredaba con su cabello; porque era su calor el

que la haba calentado aquella noche. Esper unos segundos con los dedos apoyados sobre su mueca. Dorma. Una idea disparatada pas como un rayo por su mente. Con cuidado para no despertarlo, se volvi hasta colocarse boca arriba. Gabriel se movi un instante, solo hasta que volvi a coger postura y apoy la frente sobre la sien de Mar. Esta dej pasar unos segundos y rot de nuevo sobre s misma. Ahora s, ahora lo tena donde quera. Frente a ella e indefenso. La tarde anterior, mientras caminaban en silencio al lado de los buhoneros, se la haba pasado pensando en cmo vengarse de l. En cmo hacerle pagar la afrenta que le haba infligido con aquel beso, amargo y lacerante. Y en por qu lo acompaaba. Qu era lo que le impeda darse media vuelta y alejarse de l para siempre? La caravana ya habra partido de Puente la Reina, pero la puerta de la seora Manuela estara abierta para ella. Volvi a repasar todas las causas que le haban llevado a tomar la decisin de aceptar la solicitud de cobijo de su prima. Regresar a Estella significaba el fin de su recin conseguida libertad ya que su futuro en la villa pasaba por casarse con algn viudo que buscara una buena madre para hacerse cargo de los hijos que haba dejado su joven difunta esposa. No sera la primera mujer en la tierra que se uniera a un hombre por necesidad. Pero el intento de convencerse a s misma de lo que acababa de pensar se olvid cuando el hombre que descansaba a su lado suspir y la hizo retornar junto a l. Gabriel murmur algo entrecortado que no logr entender. Mar desliz la yema de los dedos por la superficie de sus labios. Los tena agrietados, llenos de pequeos pellejitos que la intemperie, el fro, el viento y el sol haban levantado. Algo completamente irracional se apoder de ella y la impeli a currselos. Con la boca. Con la punta de la lengua, volvi a recorrer el mismo camino que un instante antes haba hecho su mano. Sentir la respiracin de Gabriel penetrando en ella y fundindose con su propio aliento la

excit sobremanera. Poda haberse detenido, cualquier mujer honrada en la misma situacin lo habra hecho. Pero ella no. Le ocurri lo mismo que le haba sucedido la maana en la que se haban despedido en Irache. Quera ms, ms de l. Sin embargo, el recuerdo del agresivo segundo beso consigui nublar el momento y se detuvo. No, no se arriesgara a volver a ser denigrada como le haba sucedido el da anterior. As que se dispuso otra vez a darle la espalda y a olvidar aquel loco arrebato. No lo hagis susurr l. No os alejis. Mar not el aleteo de las pestaas antes de que abriera los ojos. La haba descubierto. Contuvo la respiracin mientras que l frotaba la nariz contra la suya y la aproximaba an ms con el brazo con el que la tena sujeta. Me he despertado anunci Mar como si aquello explicara la conducta de unos segundos antes. La noche estaba fra fue el nico comentario que Gabriel hizo ante el hecho de haberse acostado pegado a ella. Ella pudo intuir el movimiento del brazo antes de notar cmo suba el encerado, con el que ambos estaban arropados, para abrigarle la espalda y parte del cuello. De veras? Ya os habais dormido cuando la noche se empe en enfriar. Pens que podramos compartir el abrigo. El abrigo y algo ms. Empieza a convertirse en costumbre. Os molesta acaso? Gabriel deposit un delicado, y apenas perceptible, beso sobre sus labios. Mar tard en contestar.

No. No se pudo contener e hizo lo que el corazn le gritaba desde que haba despertado, a pesar de que la mente lo haba rechazado apenas unos minutos antes. Se aferr a sus hombros, busc ansiosa su boca y se fundi con l. Gabriel se repleg pillado por la sorpresa, pero, cuando sinti la humedad de la lengua de Mar demandando ansiosa una respuesta, no se hizo rogar y se uni a ella. Pudo ser un breve instante o pudieron ser horas las que sus manos y sus bocas se buscaron con codicia. Rodaron por el suelo. Gabriel se coloc sobre ella y la aprision con las piernas. Mar reconoci la dureza que se apretaba contra su vientre y se movi para alojarla. Saba lo que aquello significaba: l la deseaba tanto como ella a l. La euforia la inund. Aquella no era la primera vez que yaca con un hombre. La difusa cara de Luis, su prometido, apareci un instante en su mente, pero desapareci de repente. Un extrao burbujeo se apoder de ella. Mar imagin que se podra quedar all el resto de la vida a poco que se esforzara. Gabriel se separ de ella para coger aire y la mir con firmeza. No poda hacer nada para evitarlo. Todos los esfuerzos por alejarse se volvan arena en cuanto la tena cerca. Hundi la cara en su cuello. El ruido de unas ramas pisadas no demasiado lejos acab con el momento. El da est a punto de asomar dijo Gabriel recuperando el control. Los hombres ya estn amaneciendo. Ser mejor que no nos encuentren. No os olvidis que sois un muchacho aadi mientras le acariciaba el cabello cercenado. Mar no tuvo opcin de replicar. Gabriel rod sobre s mismo y se distanci de ella, dejndola cubierta con el pesado lienzo encerado y

una sensacin de soledad difcil de explicar.

Pero la sensacin le dur poco. Solo hasta que avistaron las almenas de la muralla de Artajona y al grupo se uni una nueva acompaante. El hijo del buhonero fue el primero en verla. Padre, mire oy Mar que deca el muchacho. Una mujer morena y rolliza estaba tranquilamente sentada al borde del camino. Recostada sobre un montculo, pareca estar esperndoles. Cuando la avistaron, a Mar le pareci que sera ms o menos de su edad, el cabello descubierto indicaba que era joven, pero cuando se aproximaron y la mujer se incorpor, se dio cuenta de que era mayor de lo que haba imaginado. La cintura ya haba perdido la curva de la juventud, los pechos colgaban ms bajos de lo que debieran y, aunque el lozano rostro no dejaba entrever las arrugas que delataban el paso de los aos, las bolsas que se intuan debajo de los ojos atestiguaban que haba vivido todo tipo de situaciones. Buen da salud ella a su paso. Mar hizo ademn de pararse, pero al ver que el resto de sus acompaantes seguan adelante sin decir palabra, se limit a echar una mirada de disculpa y continu andando. La mujer, por el contrario, no pareci acusar el desplante. Se levant con rapidez, cogi un pequeo atado que yaca a sus pies y trot hasta ponerse al lado de aquel jovencito tan atractivo que al menos haba tenido la deferencia de saludarle. Adnde llegis? Por un momento, Mar no supo qu contestar. Hasta Artajona,

estuvo a punto de mentir. No saba si era seguro desvelar su destino a un desconocido. Aunque al fin encontraba a alguien que le diriga la palabra y no la trataba como a otro mulo ms. Gabriel no haba vuelto a hablarle desde que haba huido de ella aquel amanecer, a pesar de que llevaba toda la maana adelantndose con el caballo y regresando un rato despus, como si quisiera comprobar que todava segua all. Y a ella le estaban entrando ganas de obligarlo a bajarse del rocn, de acorralarlo contra un rbol y de pedirle explicaciones por el inslito comportamiento. Volvi a pensar en la mujer que caminaba a su lado y se dijo que no haba ninguna razn para faltar a la verdad. Unos a Tafalla y otros a Olite. Entonces, haremos juntos el camino coment la recin incorporada con naturalidad, sin especificar hacia dnde se diriga ella. Y as fue como Feliciana Erri, una mujer sola y de la que nadie cuestion cul era su destino, se uni a la dispar comitiva. No llegaron muy lejos. Los negocios de padre e hijo los obligaban a hacer una parada en la villa, cuya muralla se avistaba en la lejana. No se quedaran mucho tiempo puesto que la prioridad era llegar a Tafalla antes del anochecer, pero no podan dejar pasar la oportunidad de hacer negocio, por pequeo que este fuera. Gabriel decidi no seguirles dentro de la poblacin y se ofreci a quedarse en un bosquecillo cercano con parte de las pertenencias para que los buhoneros no tuvieran que deambular por las calles con los animales. El padre dud ante la oferta. Un comentario del hijo al odo termin por decidirle. Separaron uno de los mulos y lo dejaron a cargo de Gabriel. Se encaminaron al interior de la ciudad sin molestarse en comprobar si alguien los segua. Mar y Feliciana se acomodaron tranquilamente al pie de una

encina. No es muy hablador, no? pregunt la mujer en referencia a Gabriel, que se encontraba apoyado en otro rbol. Las dos mujeres tenan los ojos fijos en l. Gabriel se volvi en su direccin y Mar supo que haba escuchado cmo Feliciana preguntaba por l. La discrecin no era uno de los fuertes de aquella mujer. Mar le sostuvo la mirada hasta que finalmente Gabriel se desentendi de ellas. Arranc una hierba del suelo y comenz a mordisquearla. No, no mucho acept Mar. Y vos sois su...? Por la cara que puso, Mar supo al instante lo que rondaba por la cabeza de aquella mujer. Se pensaba que ella, que l, era el... protegido de Gabriel. Se trata de un amigo de mi familia que ha tenido la generosidad de acompaarme hasta mi casa se apresur a asegurar, continuando con el engao que el propio Gabriel haba inventado. La risotada que se le escap a la mujer provoc que Gabriel se volviera de nuevo y les lanzara una severa mirada. Creedme coment Feliciana en un susurro, s perfectamente qu es lo que busca un hombre como ese cuando mira como l lo hace con vos. Y no tiene nada de desinteresado. Mar ech una mirada de soslayo al hombre que provocaba que sus instintos tuvieran vida propia. Pero cuando not que volva a ser el objeto de atencin de Gabriel, se concentr de nuevo en la mujer que tena a su lado. Cansada de estudiar los sentimientos que la llevaban una y otra vez hasta l, decidi cambiar de conversacin. Habis estado dentro? pregunt Mar con la vista posada

en las almenas de la muralla que rodeaba la ciudad. En Artajona? Mar asinti. Ms que eso. Podra hablaros de la mezquindad de sus hombres y de la intolerancia de sus mujeres. Podra contaros todo sobre la falsedad de sus comportamientos y sobre el fanatismo de sus dirigentes. Podra sealaros con exactitud a los borrachos, a los adlteros y a los farsantes; a los calumniadores, a los impostores y a los charlatanes; a los ladrones, a los asesinos, pero... mejor cierro la bocaza. Os he asustado. Asustarme? No, no. Al fin y al cabo, yo tambin he nacido y crecido en una villa. Eso s, no habis dejado demasiado bien parados a sus pobladores. Feliciana solt una carcajada al tiempo que se levantaba con ms mpetu de lo que sus gruesas carnes sugeran permitirle. Al igual que en otros lugares, hay mala gente y la hay buena. Sin embargo, como en esos sitios, tambin aqu la buena gente se esconde en las casas, fuera del alcance de la mirada de los peores aadi en voz baja inclinada sobre Mar. Pero por qu mejor no entramos en la villa y los conocis en persona? Mar asinti animada, Feliciana asi el hatillo y se acerc hasta Gabriel. Mar la sigui. Nos acercamos a la villa dijo la mujer simplemente, dej caer el fardo y se qued a la espera de que Mar se desprendiera del zurrn. Pero esta lo apret an ms contra ella. Creo que mejor lo llevo conmigo se disculp. Estis segura? El tono burln en la voz de Gabriel la puso en guardia. No me va a suceder nada se apresur a decir ella. Y

menos acompaada por Feliciana aadi con un deje de esperanza. Os recuerdo que no es la primera vez que pretenden arrebataros lo que es vuestro y alguien tiene que intervenir para impedirlo asever l, enarcando una ceja. Mar clav los ojos en el rostro burln. Hablaba de lo que con tanto afn guardaba en su bolsa o, por el contrario, estaba haciendo alusin al ataque del hijo del paero? Le hubiera gustado haber tenido en la mano algo distinto de sus posesiones ms preciadas para poder arrojrselo a la cara. Yo tambin pienso que harais mejor dejndolo aqu, con vuestro... protector. Mar se puso como la grana, ms an cuando vio asomar en los ojos de Gabriel una sonrisa socarrona. Conteniendo la ira, se lo sac por la cabeza y se lo tendi. Tuvo que morderse la lengua para no advertirle que ni se le ocurriera hurgar en l.

12

Mar no recordaba el tiempo que haca que no se rea tanto. Feliciana haba resultado ser mucho ms divertida de lo que haba imaginado. De cada persona con la que se haban cruzado en su vagabundear por la villa haba sealado algo. No se haba guardado ningn defecto para s, ninguna habladura ni ningn secreto. Segn su amiga, el nmero de hijos bastardos, de hombres adlteros, de mujeres mancilladas, de barraganas encubiertas y de curas amancebados que se encontraban en aquella ciudad superaba con mucho el de Sodoma y Gomorra. En efecto, conoca a la perfeccin a todos los pobladores de la villa. Y ellos a ella. Dejando aparte el hecho de que Feliciana no la haba conducido por la calle principal de la poblacin y de que haba observado las miradas de desprecio de las mujeres y las de deseo de sus maridos cuando las miraban, el paseo haba sido de lo ms entretenido. Eso s, ambas haban evitado hablar de s mismas. Feliciana por falta de costumbre, haca ya muchos aos que sus pensamientos ms ocultos haban dejado de interesar a alguien; y Mar, por miedo a que su acompaante descubriera que en realidad era una farsante. Mientras salan de la ciudad por detrs de los buhoneros, con los que se haban encontrado justo al abandonar la villa, Mar no pudo controlar la curiosidad que aquella mujer le provocaba. Y ahora, Feliciana, hacia dnde se encaminan vuestros pasos? La mujer se limit a encogerse de hombros. Es hora de volver a Olite. All tengo unas amigas. Ms adelante, quin sabe? A cualquier otro sitio, siempre que sea en buena

compaa aadi, guindole un ojo a la vez que pasaba una mano por la espalda de Mar. Eso s, si un hombre como ese coment, examinando el bosquecillo en donde se haba quedado Gabriel me mirara como l lo hace con vos, no dudara en perderme con l y acompaarlo sin importarme adnde se dirigiera. Mar se dio cuenta de que Feliciana se diverta intentando escandalizar al jovenzuelo que crea que ella era. Era fcil saber a qu se dedicaba; aquellas clarificadoras palabras, el hambriento brillo de sus ojos y su sonrisilla burlona bailando en la comisura de los labios le indicaron a la perfeccin cul era la profesin con la que se procuraba la subsistencia. Nunca hasta entonces haba tratado con una mujer de mala vida. Y lo cierto era que no pareca mucho peor que algunas mujeres honradas. La curiosidad y la sensacin de poder traspasar la lnea que la moralidad fijaba pesaron ms en Mar que el recato con el que haba sido educada. Se acord de Antoinette y de sus incansables preguntas cuando la interrogaba por el beso de Gabriel. En ese preciso momento se estaba comportando como ella, pero no le import. Veo que no buscis esposo. Esposo? pregunt Feliciana asombrada. Acaso os estis ofreciendo vos? Las mejillas de Mar se arrebolaron ante su descaro. Ni en un milln de aos se hubiera imaginado que fuera a malinterpretar sus palabras de aquella manera. Pero la mujer pronto la sac de su estupor. No temis rio dejndole claro que estaba de broma. Hace unas horas que he tomado la decisin de buscarme un buen hombre y no enredarme con el primero que pase. Aunque el primero sea tan delicado como vos o tan apuesto como vuestro amigo. Mar no saba por qu, pero aquella conversacin ya no la cohiba. No dudo de que lo encontraris. Otras lo han hecho antes que

vos. Su compaera torci la boca. Ocurre a veces, aunque yo todava estoy por conocer alguna pareja de esas. Un consejo, buscad una buena mujer. Un hombre, aunque sea como el vuestro, no es compaa para un joven como vos. Siempre ser mejor montar a una mujer que ser montado por un hombre. Le acarici la lnea de la mandbula. Yo os podra mostrar muchas cosas. Acabis de decirme que yo no os intereso. Adems, prefiero dejarme ensear por alguien ms... Hurao. Y apuesto, tal y como vos acabis de indicar. Padre e hijo se volvieron cuando las risas de Feliciana se alzaron con tal fuerza que hasta fueron contestadas por el mulo. Y as, entre bromas y risas, llegaron al lugar de encuentro. Pero ni Gabriel ni el caballo aparecieron por ningn lado. El resto s. Estaban el mulo y la carga, y tambin el hatillo de Feliciana. Estaba todo, todo menos el zurrn de Mar.

Dnde est? La voz de Mar contena la urgencia y el temor que le haba sacudido al descubrir la desaparicin de Gabriel. No temis le aconsej Feliciana alcanzndola. Lo encontraremos borracho en cualquiera de las tabernas de Artajona. La explicacin de Feliciana poda ser cierta. Al fin y al cabo, ella no tena ni idea de si Gabriel era de los que desperdiciaba el dinero por

las bodegas. Poda ser; sin embargo, Mar tuvo la seguridad de que se haba ido llevndose sus cosas con l. Record su determinacin de liberar a los templarios. Se haba ido, estaba segura. Le cost tragar saliva. No saba si le dola ms que le hubiera robado o que hubiera partido sin ella. Pero si se haba marchado con el zurrn era solo porque conoca a la perfeccin lo que haba en el interior. El atado de Feliciana se haba quedado en el mismo sitio y en la misma posicin en la que la duea lo haba dejado. No, no. Se ha marchado. Es que no lo veis!? Feliciana no dio un paso atrs a pesar de la violencia del muchacho sino que lo cogi por un brazo y se lo llev detrs de un rbol. Nadie tena por qu ver cmo el joven perda los papeles. Uno nunca deba mostrar su debilidad ante extraos. Esa era solo una de las enseanzas que ella haba aprendido a lo largo de los aos a base de descalabros. Tranquilizaos! Se lleva mi dinero y mis...!, y todava me peds que me calme? Son vuestras cosas lo que os inquieta? Yo dira que la prdida de vuestro amigo pesa ms que la preocupacin por vuestras pertenencias. Creedme, que desaparezca es lo mejor que os puede suceder. Los contactos entre dos hombres no son demasiado populares entre la gente. Os lo vuelvo a repetir, ser mejor que os busquis una buena moza que os ensee lo que an os falta por saber. Mar no lo pens dos veces y se arranc el capirote que le cubra la cabeza desde el da anterior. No soy un hombre! sise. Soy una mujer, igual que vos. Feliciana, que durante su parlamento haba puesto una mano sobre el hombro de Mar, se apart como si una descarga le hubiera

atravesado el brazo y dio un paso atrs. La examin durante unos segundos y despus se ech a rer. Ahora me explico la furia en sus ojos cada vez que me acercaba a vos. El silencio se instal entre las dos mujeres unos instantes, los suficientes para que unas voces desconocidas llegaran hasta donde estaban. Ha vuelto! Feliciana le impidi que cediera al impulso de rodear el tronco tras el que se ocultaba y se diera a conocer. No es l observ mientras escudriaba entre los rboles. Un par de hombres charlaban con los buhoneros, que se afanaban en repartir entre los dos mulos la carga que no haban podido vender en Artajona. Entonces, quin...? Quedaos aqu. Y cubros el cabello le advirti antes de partir. Feliciana no tuvo mucho tiempo para observar a los desconocidos; el ruido de sus pasos sobre la alfombra de hojas secas la delat al momento. Los cuatro hombres se volvieron. La mujer coloc las manos en la cintura y prepar la mejor de las sonrisas. Aunque esta no le dur demasiado, apenas el momento que tardaron sus ojos en posarse sobre el primero de los visitantes. Haba visto cosas desagradables en la vida, pero pocas como aquella cara deformada y con una herida reseca y apergaminada en lugar de nariz. Qu deseis? Preguntan por alguien farfull el padre.

El de la cara desfigurada se aproxim a ella. Buscamos a una mujer joven. Viaja acompaada por un hombre. Aqu la nica mujer que hay soy yo. No es cierto? pregunt al buhonero ms joven. El muchacho asinti. Ella es delgada y no muy alta, morena insisti el recin llegado, sin hacer caso a lo que le acababan de decir. l es un tipo muy alto y con el pelo largo. No viaja entre nosotros. Y aquel? le interrumpi a la vez que sealaba la figura de Mar, que asomaba por detrs del tronco. Feliciana ni se volvi. Aquel es un jovenzuelo. Como este asegur, sealando al buhonero ms joven. Estis segura? La mujer ignor la pregunta. Por qu los buscis? No es asunto vuestro mascull el otro de malos modos. Qu sucede? El otro hombre hablaba con un acento extrao. Sea quien sea el que los quiere atrapar, es de los que pueden pagar pao de la mejor calidad, se dijo Feliciana mientras miraba con envidia la capa color azul con la que tapaba sus vestiduras. Nada que no pueda solucionar contest el de la cara mutilada. Pero parece que no los conocen.

Allons-y! Allons-y! 8orden el otro dndose la vuelta. Tenis razn. Aqu no hay nada que merezca la pena. Ni un solo msculo se contrajo en el rostro de la mujer. nicamente cuando los hombres ya haban partido, inspir, movi la boca levemente y escupi al suelo. Con todas sus ganas. Gentuza. Tan pronto como los desconocidos desaparecieron, los buhoneros retomaron la tarea y ella se dio media vuelta y regres junto a Mar. La mujer se haba equivocado en una cosa. Mar s se haba atrevido a asomarse. Y los haba visto. Y haba reconocido al hombre que la haba atacado en su casa y al que Gabriel haba reducido. Haba visto a Nariz Cortada. Otra vez. Feliciana se la encontr sentada en el suelo. Tena la capucha entre las manos y la apretaba nerviosa. Ya se han ido anunci. Me buscaban. Se agach junto a Mar y coloc una mano sobre la suya para infundirle un poco de sosiego. Por qu, ahora que l se ha marchado, no regresis a vuestra casa? Creedme, ser mejor enfrentar la ira de vuestro padre que afrontar lo que os espera por esos caminos de Dios. Mar salt como el resorte de una ballesta y se puso en pie. Si no os molesta, os acompaar hasta Olite.

Vmonos! Vmonos!

13

En cuanto la chica de la posada cerr la puerta de la habitacin, Gabriel arroj los dos zurrones sobre el inmundo catre y se acerc al ventanuco. A pesar de su altura, tuvo que ponerse de puntillas para abrirlo y conseguir ver algo. Una desconchada chimenea se alzaba ante sus ojos. Por detrs de esta pudo vislumbrar la cubierta de la iglesia de San Pedro, al lado de la que haba pasado varias veces aquella tarde. Haba recorrido las calles de Olite durante horas en busca de alojamiento. Pero o no haba nada disponible o lo que le ofrecan era demasiado caro. Haba tenido muy poca fortuna al llegar a la ciudad el mismo da que el rey acuda para confirmar los privilegios de la villa y coincidiendo con la celebracin de la feria del dos de noviembre. As que en ninguna de las tabernas haba encontrado ni un simple jergn donde pasar la noche. Y haba acabado all: en un cuartucho de mala muerte de una fonda inmunda en el barrio menos recomendable de Olite. Ech un ltimo vistazo al espeso cielo y se volvi para enfrentarse a lo inevitable. Esto es un asco, pens mientras recorra con la vista el diminuto hueco que quedaba entre las cuatro paredes que lo rodeaban. Un desigual jergn, un asiento con tres patas notoriamente dispares y un cubo situado en medio de la estancia eran el nico mobiliario. Elev los ojos al techo y percibi el frescor de la noche por una ranura que se adivinaba entre los maderos. As que por eso tena el barreo a sus pies. Lanz un suspiro y rog para que no lloviera antes de abandonar aquel lugar. Pagar para terminar calado como si se le hubiera hecho de noche en medio del campo era lo ltimo que le poda suceder. Se solt la capa con un gesto brusco y la deposit al lado de los bultos que haba tirado cuando lleg. La bolsa de Mar llam su atencin. Desech una punzada de culpabilidad con la misma rapidez

con la que un halcn alcanza su presa. Cuando Mar le haba dejado el zurrn para que se lo guardara, no haba podido contener la curiosidad de ver qu era aquello que esconda con tanto celo y que los que la perseguan tenan tantas ganas de conseguir. Y se haba dado de bruces con aquellas dos joyas. Y con el dinero. Gabriel dio la vuelta al saco y el contenido se desperdig sobre la cama. Aunque ya las haba examinado, no se resisti a volver a hacerlo. El esmalte era un delicado trabajo. No le caba ninguna duda de que era obra de su padre. Pero lo que ms le haba llamado la atencin era el anillo. Y ms que el anillo en s, la decoracin en torno a la piedra. Saba que la flor de lis era el emblema de la monarqua francesa. Qu tena que ver ella con la realeza de aquel pas?, se pregunt mientras pasaba el dedo ndice por la pulida superficie del zafiro. La tonalidad de la piedra hizo que su pensamiento vagara hacia otro lado. Era del mismo color azul profundo que tomaban sus ojos al anochecer. Un ruido en el exterior del cuarto lo salv de rememorar el rostro de Mar y de que le atrapara la culpa por haberla dejado en un camino con unos desconocidos y sin dinero. Recogi lo que haba extendido sobre el lecho y comenz a pensar dnde guardar todo aquello. El dinero ya se haba visto mermado. Haba tenido que dejar el caballo en un establo a la entrada de la villa mientras l permaneca en ella, pero aun as quedaba lo suficiente como para ser un buen reclamo a avariciosos de lo ajeno. No quera llevarlo encima. Cualquier feria atraa a individuos de toda condicin. Y no era raro ver por las calles a decenas de mendigos, falsos enfermos, prostitutas, juglares descarados, peregrinos desubicados o a antiguos frailes que an no se han desprendido de la labor mendicante y de la escudilla en la mano. Y todos ellos con la idea de reunir el dinero que les permitiera subsistir los prximos meses. Y, adems, estaban los ciudadanos que no

desperdiciaban ninguna oportunidad para engrosar su propio patrimonio. Al atravesar la puerta de entrada, lo primero que haba hecho el mesonero fue lanzar una mirada ladina a sus bolsas. Estaba seguro de que en cuanto abandonara el edificio, alguien, probablemente hasta la misma chica que le haba conducido hasta all arriba, hara una visita a aquel cuarto. Mir a su alrededor sin encontrar ningn hueco en el que esconder aquello. Cogi el asiento, lo aproxim a la ventana y se subi a l. Demor unos segundos hasta conseguir mantener el equilibrio. Despus, se puso de puntillas, sac un brazo y comenz a palpar la pared por el exterior. Una grieta recorra la fachada en direccin al tejado por encima del estrecho vano. Y era suficientemente ancha como para que pudiera introducir la mano. Le servira. La tablilla, el anillo y unas cuantas monedas no abultaban demasiado. Baj del banco y se puso manos a la obra. Introdujo las joyas en la bolsa del dinero y se asegur de que quedaba bien cerrada. A punto estaba de meterlo todo en la hendidura cuando se percat de que si era tan profunda como le haba parecido haba una gran probabilidad de que el saquito se deslizara por ella lejos de su alcance. A falta de otra cosa, cogi el cuchillo del zurrn de Mar y lo introdujo en la abertura hasta que qued firmemente sujeto. Desliz la cuerda que cerraba la bolsa con mucho cuidado por la empuadura. Detuvo el empuje cuando encontr resistencia. No quera que el esmalte se rozara ni sufriera ningn dao. Al parecer, haba llegado hasta el fondo de la grieta. Palp para asegurarse de que el bulto no sobresala del perfil de la pared, no fuera que alguien lo percibiera desde la calle. Trabajo perfecto, pens al tiempo que alejaba el asiento de la ventana. Y ahora a por lo que me ha trado aqu, aadi empujando la contraventana. El golpe que dio esta al cerrarse impidi que las voces de

Feliciana y de Mar alcanzaran sus odos.

Ya hemos llegado proclam Feliciana delante de la cuarta puerta de la calleja en la que estaban. La va estaba al lado mismo de la muralla y Mar no ignoraba que aquello solo poda significar una cosa: que el barrio en el que se encontraban no era precisamente el ms selecto de Olite. Elev la vista hacia arriba con disimulo. El ramo de flores secas que colgaba sobre el dintel de la puerta proclamaba a gritos el tipo de mujeres que habitaba en aquel lugar. Es aqu? Se arrepinti de haber hablado. No haba conseguido controlar el tono de voz y haba dejado entrever la reserva que tena a pasar la noche en aquella casa. Por fortuna, Feliciana no pareci haberla escuchado. O, si lo hizo, no se molest en responder ni perdi el tiempo en golpear la puerta para hacerse notar. Simplemente empuj y entr. Estaba claro que aquel era su territorio. El estrecho y oscuro portal y la angosta escalera intimidaron un poco a Mar, que se ech a un lado para dejar pasar por delante de ella a sus acompaantes. Pese a que an vesta ropas de hombre y que haba tenido la precaucin de continuar con la capucha puesta para que nadie pudiera identificarla, ech un vistazo a los lados de la calle. El fuerte golpe de una ventana al cerrarse se escuch desde algn lugar por encima de ella. Entr apresurada, justo antes de que la puerta le diera en las narices.

Feliciana y los dos saltimbanquis, con los que haban coincidido a la salida de Tafalla cuando ellas se despedan de los buhoneros, ya haban desaparecido en la parte superior de la escalera. Corri para alcanzarlos. Chicas! Mirad quin ha venido! grit una voz femenina. En el piso de arriba, se escucharon los ruidos de pasos apresurados y el barullo de voces de mujer. No pas mucho tiempo antes de que cinco figuras se recortaran en el vano que daba acceso a la vivienda. Apartaos o voy a tener que decir a mis invitados que se vayan a descansar a otro lado dijo Feliciana, empujando sin ningn miramiento a una de las chicas. Las muchachas se hicieron a un lado. Todas, menos una; una con el pelo claro y enmaraado, que vesta una camisa que haba pasado por mejores momentos. La mujer se qued en medio del corredor con las manos en jarras interrumpiendo el paso. Qu sorpresa! Si pensbamos que a estas alturas la Gran Feliciana estara en la cmara de algn seor principal cubierta de presentes. Verdad, chicas? Supongo que estarais saboreando haberos quedado con mi alcoba. Me equivoco, Elvira? La tal Elvira atraves con la mirada a su contrincante; sin embargo, no se movi del sitio. Pero Feliciana estaba acostumbrada a tratar con su resentimiento y su envidia. No se amilan y sigui adelante como si no hubiera obstculo alguno que pudiera detenerla. Cuando lleg al lado de su rival, la empuj con un fuerte golpe en un hombro y la desplaz contra la pared. Despus, sin mirarla siquiera, hizo un gesto al resto de las mujeres animndolas a que la siguieran. Vamos, chicas. Dad la bienvenida a mis amigos tal y como vosotras sabis.

Mar y los dos msicos se vieron rodeados por cuatro mujeres de distintas edades que los empujaban entre risas hacia el fondo de la vivienda. Pasaron por delante de dos estancias que Mar apenas entrevi, aunque, entre las sombras, pudo notar que contenan poco ms que un jergn posado en el suelo. Feliciana se detuvo a la puerta de la cocina al tiempo que una de las mujeres, la ms joven, una chica de piel blanca, ojos hundidos y mirada triste, se aferr a la cintura de Mar. A esta no le dio tiempo a reaccionar cuando sinti que el capirote, que le ocultaba el pelo y la condicin, le desapareca de la cabeza. Feliciana haba aparecido a su lado como por arte de magia. Ya es hora de que dejis de esconderos. Se dirigi al resto y aadi: Esta es Margheritte. Compartir mi recmara. La muchacha que an rodeaba la cintura de Mar se apart de ella como si quemara. El resto se qued paralizado un instante para proseguir con su charla inmediatamente despus, como si nada hubiera sucedido. Con seguridad, esa no era la cosa ms extraa que se haba visto entre estas paredes, pens Mar antes de estudiar la habitacin en la que la haban introducido. La cocina era pequea; pequea y pobre. En apenas dos estantes caban todos los utensilios de las seis mujeres contando a Feliciana que habitaban en aquella casa. Unas escudillas apiladas, unas cucharas, unos cuchillos y una olla eran todos los utensilios que haba. Ni rastro de tazas, ningn asador, plancha alguna, ni siquiera un almirez a la vista. Cuando Mar localiz el primer agujero en el adobe de la pared que daba a la calle, al lado de una de las vigas que sujetaban la fachada, dej de buscar nada ms. Tuvo claro que all no se poda quedar por mucho que Feliciana quisiera. No haba que estar muy lcido para darse cuenta de que si

aquellas mujeres no tenan ni tan solo para sobrevivir ellas mismas, mucho menos les daba para mantener invitados. Ni aunque fuera por un solo da. Pero cualquier decisin que Mar tuviera que tomar en ese momento se vio interrumpida por un fuerte portazo y pasos en la escalera. Las chicas se cruzaron varias miradas interrogadoras al tiempo que en el pasillo se escuchaban unos susurros y en la puerta de la cocina apareca la cara sonriente de Elvira. Tenis suerte, Feliciana. Acabis de llegar y ya habis atrado a uno de vuestros mejores clientes anunci irnica. Lo vais a atender vos o vais a pedir a vuestra nueva amiga que os ayude en el servicio?

Sea lo que sea lo que estis haciendo, debe de ser algo importante puesto que llevis media maana sin desviar la mirada del mismo punto. Gabriel observ a la chica que acababa de dejar el almuerzo ante l. Supuso que sera la hija del mesonero. Era joven, casi una nia a tenor de los rasgos infantiles, la baja altura, el pecho incipiente y la estrechez de sus caderas; sin embargo, se senta lo suficiente mayor como para coquetear con los clientes. Pero l no tena ninguna gana de sonrer a la primera rapaza que se le pusiera al lado. Baj la vista para alejarse de su mirada alegre, de sus mejillas arreboladas estaba seguro de que acababa de pellizcrselas y de sus labios encarnados con certeza recin mordidos y se concentr en el almuerzo, haciendo caso omiso de la conversacin que la mozuela intentaba mantener. El plato contena un lquido ambarino con unos corpsculos flotando sobre l, que Gabriel no pudo reconocer. Sin embargo, no se lo

pens dos veces y comenz a comer. No saba a otra cosa ms que a sebo rancio, pero, al menos, estaba caliente, pens con el primer trago de lquido que le pas por la garganta. Ya es algo. Y algo era mucho mejor que nada. La chica todava permaneci junto a l unos instantes ms, hasta que tuvo la conviccin de que aquel desconocido, que tanto le haba llamado la atencin cuando entr en la taberna unas horas antes, no tena ninguna intencin de centrar su inters en ella. Gabriel sinti la corriente de aire que provocaba la joven al volverse con desenvoltura y alejarse. Volvi a elevar la vista para posarla en el mismo punto en el que la tena antes de que la chica lo interrumpiera. Ms all de la puerta de la taberna, al otro lado de la Plaza de los Teobaldos, se encontraba el sitio en el que tena que colarse. Todava no saba cmo ni por dnde, pero de lo que s estaba seguro era de que aquella misma tarde, o al da siguiente a lo ms tardar, estara dentro de aquellos recios muros en busca de los hermanos templarios. El Palacio Real de Olite era un edificio rectangular. No demasiado grande, no demasiado alto, no demasiado impresionante. En realidad con un aspecto mucho menos intimidante que otros si no fuera por las cinco torres que se alzaban hacia el cielo, como amenazadores vigilantes. En la parte delantera, a la izquierda, se encontraba la Torre de la Cigea y, a la derecha, otra ms pequea; en el centro del edificio, la Torre de los Milagros, la ms grande de las cinco; y en la parte trasera, a un lado, la de San Jorge, que segn le haban informado albergaba a sus pies la capilla palatina, y, en el otro extremo, la nica que le importaba en ese momento, la Torre de la Prisin. El edificio estaba situado en la zona ms alta de la villa. Y, si bien desde all el palacio quedaba integrado perfectamente en el casero de la villa, por la parte trasera el terreno caa en un no demasiado escarpado desnivel hacia los bosques que rodeaban el ro Cidacos. Lo haba apuntado bien en la memoria. Poda ser un buen

lugar para ocultarse si las cosas se complicaban. La llegada del rey a Olite haba generado un gran movimiento alrededor del palacio y, por la puerta principal y las dos posteriores, entraba y sala un abundante elenco de personajes dispares. En general, eran criados encargados de calentar y acondicionar las estancias para la corte y ciudadanos y campesinos dispuestos a proveer de todo tipo de comodidades y viandas al nuevo monarca y a la corte. El gran nmero de personas que se movan en torno al castillo era un punto a favor del xito de su misin. Aunque la presencia real haba trado consigo una grave dificultad: la villa estaba plagada de soldados. Gabriel se inclin sobre la mesa sin apartar los ojos de los vaivenes de la plaza. Dos vigilantes, colocados a los lados de la puerta, interceptaban a todo aquel que intentaba acceder al recinto. En aquel momento, un hombre se acercaba a los guardianes con una jaula colgando de cada mano. Unos pasos por detrs de l, un chiquillo saltaba despreocupado sin parar de hablar con el ave que, a su vez, transportaba. El hombre se detuvo un instante y le urgi a que se diera prisa. El muchacho corri hasta ponerse a su altura y lo pill casi en la puerta de acceso. Pero los soldados los mandaron rodear los muros del palacio con un gesto. Gabriel sigui con la vista puesta en aquellas figuras hasta que desaparecieron camino de la parte posterior del edificio. Son mi to y uno de mis primos. Absorto como estaba en lo que suceda fuera de la taberna, Gabriel no haba advertido que la hija del mesonero haba vuelto a situarse a su lado y desplegaba de nuevo su amplia sonrisa en torno a l. Acuden a palacio? Van a ofrecer palomas a la corte. Mi to es uno de los mejores criadores de la zona, sabis?

Y esta es una buena oportunidad para hacer negocio. La mejor. El palacio est lleno de cientos de bocas que alimentar y de caballeros que distraer. En estas ocasiones es cuando hay que aprovechar. Seal a su alrededor. Veis, todas las mesas estn llenas. Y mi padre y yo nos vamos a encargar de que siga as hasta que pase la feria. A Gabriel le sorprendi que una chiquilla tan joven como aquella hablara con palabras ms propias de un adulto que de alguien de su edad. Os veo muy interesada en la marcha del negocio. Lo dice mi padre. Y tambin mi to aadi, sealando hacia la esquina por la que haban desaparecido sus familiares. Habis terminado? Gabriel impidi que la muchacha se llevara la escudilla. Aquella conversacin era muy interesante. Todos los parroquianos estn ya servidos indic haciendo un gesto hacia el resto de las mesas en las que solo se vean cabezas agachadas sobre las pitanzas. Dio un trago a la jarra que contena el mismo vino aguachado que llevaba bebiendo toda la maana y se hizo a un lado. Por qu no os sentis? Ella ech una ojeada en busca de su padre. El hombre haba desaparecido por una puerta al fondo de la taberna, tras la que Gabriel supuso que estaran los fogones. Est bien, pero solo unos minutos, para descansar un poco aadi ella y agit las pestaas con coquetera antes de dejarse caer sobre el banco. Gabriel esboz una sonrisa. Las oscuras nubes comienzan a abrirse, pens y se dispuso a prestar toda la atencin a aquella mujercita.

Lo tena! Tena la manera de colarse en palacio! Rayaba la noche cuando el plan empez a coger forma. Le haba costado varias horas de vigilancia, pero al final las cosas comenzaban a encajar. Ahora que estaba ms animado, la idea de pasar otra noche en aquel tugurio a merced de las chinches no le pareca tan mal. Con la mente despejada y el corazn animado, se dispuso a salvar los ltimos metros que lo separaban de su hospedaje. La calle estaba casi a oscuras, solo la temblorosa claridad que se escapaba de una de las ventanas abiertas del burdel pona un poco de luz en el camino. Not que la puerta del prostbulo estaba entornada. Una de dos, o el ltimo visitante tena prisa por encontrarse entre los acogedores brazos de aquellas damas, o ellas mismas la haban dejado abierta con la esperanza de que algn viajero errante como l no se resistiera a los placeres que se prometan y cruzar el umbral. Gabriel dud si aceptar la llamada que la oscuridad le haca desde el otro lado de la cancela. Haca tiempo que no estaba con ninguna mujer, demasiado tiempo como para desdear la invitacin de pasar un rato sin pensar en nada ms que en el clido momento. El eco de las alegres voces de las chicas lleg hasta l como urgindolo a tomar una decisin. Palp la abultada bolsa que esconda debajo de la capa. Tena dinero y tena tiempo. Por qu no lo haca entonces? Por qu no entraba en la casa y suba las escaleras sin preocuparse de nada ms? La contestacin era sencilla. Gabriel lo saba, aunque no lo quisiera reconocer. Solo tena que cerrar los ojos para verla. Solo tena que pensar en ella para sentir las curvas de Mar adaptndose a su cuerpo mientras se besaban, la suavidad de sus cabellos hacindole cosquillas en la mejilla mientras l permaneca acostado a su lado, la

placentera sensacin al notar el clido aliento de su respiracin mientras finga dormir y la furia de su mirada. Solo eso. Solo tena que pensar. Maldita cabeza. Ech una ltima mirada a la ventana abierta antes de volverse y entrar a toda prisa en el hostal en busca del refugio de la habitacin. Subi las escaleras de dos en dos. Los carcomidos escalones crujan bajo su peso. No se cruz con nadie por el camino. Mejor, as no tendra que molestarse en saludar. Ni se enter de que haba subido dos pisos hasta que se encontr arriba. Tan absorto estaba en intentar apartar las visiones que lo haban asaltado en la calle que se acerc a la puerta de la habitacin sin percatarse de que la joven criada lo segua apurada. Seor! Hace un rato... No hubo ms tiempo. Gabriel abri la puerta. De espaldas a l, un tipo encapado hurgaba por dentro de la tela rasgada del jergn. Brazadas de paja se esparcan por el suelo. Pero quin...? No pudo decir ms. Ni siquiera not el fuerte golpe que lo dej sin sentido. El suelo retumb como si del cielo hubiera cado un fardo lleno de piedras. Aidez-moi! 9 orden el que haba reducido a Gabriel. Nariz Cortada sali del cuarto justo cuando la mujer se inclinaba. Largaos de aqu, entrometida! vocifer.

Ayudadme!

La chica se encogi aterrorizada. El seor... tartamude. Fuera! bram de nuevo. O acaso queris acompaarlo? Aquellas palabras acabaron con el arrojo de la muchacha, que comenz a caminar hacia atrs sin perder de vista a aquellos hombres. Estos no se movieron hasta que la vieron desaparecer escaleras abajo. Entonces, cogieron a Gabriel por los pies, lo arrastraron dentro de la habitacin y cerraron la puerta. Pero Gabriel no permaneci en el suelo mucho tiempo; sin embargo, fue el suficiente, puesto que cuando volvi en s, le haban revisado a fondo las escasas pertenencias y se haban largado. Seor, seor escuch a la vez que senta que alguien le humedeca las mejillas. Era como si le hubieran trepanado el crneo con un punzn y la existencia se le estuviera escapando por aquel agujero. Hizo un esfuerzo por abrir los ojos a pesar del dolor. Y se encontr con una rolliza y sonrosada cara inclinada sobre l. Quin...? logr balbucear. No me reconoce? Menos mal que ha vuelto en s. Pens por un momento que acabara en el camposanto parlote la criada. Qu ha sucedido? Unos hombres vinieron y registraron la habitacin. Usted los sorprendi y lo golpearon. Quise avisarlo. Se encuentra mejor? le pregunt cuando vio que intentaba incorporarse. Gabriel hizo un gesto de dolor. Ayudadme pidi. Cuando sinti que su espalda se apoyaba en la pata de la cama,

dej caer la cabeza hacia atrs y cerr los ojos. Todo le daba vueltas. No hable ahora le aconsej la chica. Ha sido un buen porrazo. Los visteis? pregunt. Cuando llegu ya estabais en el suelo se limit a contestar . Os mojo la cara un poco ms? l alz una mano para impedirle que lo abrumara. Ella pareci decepcionada; sin embargo, se qued de rodillas y con las manos unidas sobre el regazo. Pas un buen rato antes de que Gabriel fuera capaz de ponerse en pie y de pensar en condiciones. Habis avisado al mesonero? No lo creo necesario. Cmo que...? Me han atacado y vos no pensis que...! Se call de golpe porque acababa de descubrir que su bolsa colgaba del mismo sitio en el que l la llevaba y pesaba lo mismo que antes de entrar all. Creedme, no servira de nada indic ella con cara de resignacin. Lo vi hablando con los hombres antes de que llegarais. Canalla! Seguro que hasta le han pagado por ello. La mirada de la chica no dejaba lugar a dudas. El mesonero haba aceptado de buena gana una gratificacin por indicarles cul era la habitacin y por hacer la vista gorda ante cualquier incidente. Os falta algo? inquiri ella al notar que examinaba a su alrededor. Gabriel record las joyas que haba escondido en la grieta de la fachada. Lo cierto era que no lo saba. Instintivamente sus ojos volaron

hasta el ventanuco. Estaba abierto, aunque l lo haba asegurado firmemente cuando sali aquella maana. Se puso en pie de un salto, pero tuvo que sujetarse al lecho para no caer. Se irgui como pudo. Ser mejor que os vayis antes de que vuestro amo descubra donde estis y os eche dijo impaciente por quedarse solo y confirmar las peores sospechas. La muchacha dej escapar una carcajada. No lo creo sencillo. Gabriel enarc una ceja sin comprender. Soy su mujer aadi ella con tristeza antes de desaparecer por la puerta y marcharse escaleras abajo.

14

Desde aqu os dirigs a la izquierda y tomis la primera calle que os encontris a vuestra diestra. Cuando lleguis a la muralla, la segus en direccin sur y os encontraris con el Portal de Tudela. Sals de la villa, esperis en el exterior durante un rato y volvis a entrar. Yo os aguardar en medio de la ra Mayor, en la esquina con la de San Pedro. Cuando me veis, no os acerquis. Manteneos alejada de m. No quiero que nadie piense que me acompais. En la cocina, vestida al fin con ropa de mujer y con un pauelo tapando su corta melena, Mar escuchaba las indicaciones de Feliciana bajo las risas burlonas del resto de las chicas. Desde que llegaran a Olite no haba dado un solo paso fuera de aquella casa. Feliciana no lo haba permitido; no quera que nadie la relacionara con las chicas del burdel. Pero ella haba insistido en salir de all. Quera deambular por las callejas de la ciudad y ver cmo era, quera saber a qu se dedicaba la poblacin de aquella urbe. Al menos eso era lo que haba contado a Feliciana. Y no le haba mentido del todo. Aunque lo que se haba callado era que lo haca para conocer de primera mano el lugar en el que iba a ponerse a trabajar. Porque necesitaba dinero. No poda seguir por ms tiempo viviendo de la caridad de unas mujeres que bastante tenan con vender sus favores para conseguir un mendrugo de pan duro que llevarse a la boca. Adems Gabriel estaba en aquellas calles. Y necesitaba encontrarlo, necesitaba encontrarlo antes de que los soldados lo apresaran. Nadie, ni siquiera la Guardia Real, iba a privarle de la satisfaccin de sacarle las entraas con sus propias manos. Por ladrn. Por traidor. Por mentiroso. Por pisotearla como a una despreciable araa. Me estis escuchando?

Mar volvi en s. S, claro minti. Feliciana la observaba con cara de pocos amigos, plantada delante de ella con los brazos en jarras. Sals de la ciudad y volvis a entrar. Nadie tiene que enterarse de que estis en esta casa. Os ha quedado claro? Mar iba a contestar que s, que haba entendido a la perfeccin, pero Elvira desvi su atencin. Se haba levantado. Pareca enfadada. Lo que tiene que hacer, ya que est aqu alojada sin soltar un solo sanchete, es volver a vestirse de varn y dejarse ver saliendo y entrando de esta casa todo lo que pueda. Se volvi para mirar al resto de sus compaeras. Los clientes atraen a otros clientes. Si los hombres de esta ciudad descubren que estamos muy ocupadas, vendrn en tropel a solicitar nuestros favores. Pues yo no veo que las visitas que te hace todos los das ese miserable del vinatero sirvan para algo que no sea para alejar a otros clientes dijo Feliciana al tiempo que sealaba una mancha azulada en la mejilla de Elvira. Un silencio invernal cay sobre la cocina; silencio que Feliciana aprovech para hacer un gesto a Mar y salir de la cocina. La odio! fue lo ltimo que escuch Mar mientras abandonaba la estancia detrs de su amiga.

Un rato ms tarde, entraba en la ciudad con una cesta colgada del brazo. Atraves el puente que salvaba el foso y penetr por debajo del Portal de Tudela, tal y como Feliciana le haba indicado. Sin embargo, hizo caso omiso a los consejos de comportarse lo ms

discreta que pudiera y camin por la ra Mayor sin dejar de examinar a los viandantes con los que se cruzaba. Haba algunos hombres, pocos. La mayora forasteros, supuso por los ropajes. Pero, en general, eran mujeres que volvan del mercado con los canastos llenos. Tambin haba nios, que caminaban junto a ellas asidos a las faldas, y mozuelas cogidas del brazo que cuchicheaban divertidas, atentas a todo lo que suceda. No tuvo que andar demasiado hasta ver a Feliciana en el sitio convenido. Aceler el paso. Pero cuando la mujer vio su intencin de acercarse a ella, se volvi y comenz a caminar. Mar se detuvo entonces, esper a que la mujer se adelantara unos pasos y, despus, continu detrs de ella, con cuidado para mantener cierta distancia entre ambas. La villa no le sorprendi en absoluto. Las calles no tenan nada que las diferenciara de las de Estella: iguales zaguanes, iguales balconadas, iguales casas e iguales gentes. Por eso le impresion tanto cuando la va finaliz. Aquello no se pareca a nada de lo que hubiera visto nunca, pens haciendo caso omiso del agrio aroma que alcanzaba sus fosas nasales. Delante de ella se encontraba una torre coronada por un enorme reloj. Mujeres y hombres, cristianos y judos pasaban de un lado al otro de la ciudad por debajo de la misma. Era como si dentro de la ciudad hubiera otra ciudad, con sus murallas, sus iglesias y sus casas. Pero antes de penetrar en ella, tena que salvar otro puente. Uno enorme, bajo el que circulaban personas y animales como si de la calle se tratara. Se acerc al borde para confirmar que lo que estaba observando era cierto y no una mera ilusin. En efecto, el foso estaba seco por completo y dentro de los ojos, que sostenan el puente, dos comerciantes haban instalado sus negocios. A sus pies, haba una enorme polea sostenida por un hierro que se clavaba en la tierra. Ms abajo, un hombre ayudaba a un pobre

animal a tirar de la cuerda para conseguir alzar hasta pie de calle una inmensa piedra cuadrada con los lados perfectamente alineados. Mar vio asombrada cmo la roca apareca y se elevaba hasta el borde. Ahora subo! grit el cantero al tiempo que aseguraba la cuerda para que la piedra no se precipitara al vaco. Cualquier da vais a descalabrar a un viandante! No habis visto a la dama? Mil aos vivis, mil aos tendris algo de lo que acusarme! No os podis callar por una vez? Otro hombre, apoyado sobre un barril, increpaba al tallista. Mar descubri entonces qu era ese olor cido y fuerte que haba notado al abandonar la proteccin de la ra. El otro negocio que estaba junto a la cantera era una bodega. Curioso sitio, pens mientras observaba cmo el cantero haca un gesto grosero a su compaero de local y comenzaba a trepar por la escalera que conectaba el foso con la calle. Dnde os habais metido? escuch a su espalda. Hace rato que he dejado de veros. Mar se dio la vuelta. Al parecer, Feliciana haba abandonado la cautela inicial y se haba decidido a hablarle en pblico. Es la primera vez que veo negocios debajo de un puente. Feliciana se asom a su vez y ech un vistazo a lo que Mar sealaba. No son los nicos que hay. En total son cinco. Supongo que cuando la ciudad creci tanto que se sali de la antigua muralla, vaciaron el foso. Imagino que sera entonces cuando se empezaron a utilizar los tneles que quedaron debajo de los puentes. Si no fuera por ellos, habra desaparecido aqu como ha sucedido en otras partes de la ciudad.

Mar dirigi la vista hacia donde la mujer indicaba. A su izquierda, en el sitio en el que deba estar la continuacin del agujero que tena a los pies, se abra una plaza alargada. El desnivel se haba rellenado hasta conseguir ponerlo al nivel de la calle. Y sobre ese terreno se concentraba un gento. Al fin y al cabo, era da de mercado. Hemos venido a comprar, no?, a qu esperamos? Detrs de m, como os he indicado. Pero si ya hemos... Feliciana ya no la escuchaba. Acercarse a la explanada fue como entrar en un palacio alfombrado de colores. Castaas, avellanas y nueces ocupaban una parte muy importante del suelo. El resto estaba cubierto por las verduras propias del momento. Verdes alcachofas, naranjas calabazas, blancas coliflores, rojos pimientos, moradas cebollas y otras hortalizas multicolores pintaban el suelo de los colores de la estacin otoal. Se divirti de lo lindo. Feliciana era una buena compradora; tocaba todo lo que le interesaba. Y discuta. Por todo. No se callaba nada. Que si estas castaas tienen ms picadas que mi ta Dios la tenga en su Gloria cuando muri de la viruela, que si estos agujeros parece haberlos hecho el Diablo en persona se santigu, que si estos pimientos son tan grandes y estarn tan duros que seguro puedo hacerme un vestido con la piel... Mar se mantena todo el rato un par de clientas ms all, lo suficientemente lejos como para que nadie la relacionara con Feliciana, pero lo bastante cerca como para escuchar lo que la mujer deca y poder disfrutar con sus ocurrencias. En las ocasiones en las que alguno de los tenderos se diriga a ella, haca un gesto vago que indicaba que solo miraba y segua caminando. Despus, cuando Feliciana abandonaba la cruzada que haba entablado y continuaba por el mercado, la segua de nuevo.

Mar estaba tan absorta en los avances de su amiga que no se enter de que en la plaza haba alguien ms a quien no interesaban ni frutas ni verduras ni hortalizas. Ni las personas que all se encontraban. Solo haba una persona a la que segua con atencin y sin perder de vista. Y esa persona era ella. Gabriel la haba descubierto haca rato. Que Mar estuviera en Olite entraba dentro de lo posible. Entre Olite y Tafalla apenas haba legua y media, una distancia que se salvaba con facilidad en un par de horas de camino. La observ con detalle. Por un lado, se alegraba de que hubiera dejado atrs los ropajes masculinos; no haba duda de que los vestidos de mujer le sentaban mucho mejor. Aunque no poda negar que la forma en la que las calzas marcaban sus curvas haba alegrado la vista... y algo ms. Sin embargo, segua creyendo que sera ms seguro que siguiera pareciendo un jovenzuelo en vez de la damisela que era. En ese momento, Mar se acerc a dos msicos callejeros, que actuaban en medio del mercado, y Gabriel la perdi. Estir el cuello para volver a localizarla. Necesitaba tenerla en el campo de visin. Fue entonces cuando Feliciana lo descubri siguindolas. La mirada de odio que la mujer le dirigi result ms eficaz que si le hubieran arrojado a las aguas del Ega en poca de deshielo. Se qued rgido y fijo en el suelo, observando cmo asa a Mar por un brazo y la arrastraba lejos de l. Por su parte, la protectora de Mar rezaba para que Gabriel se diera por enterado de que no iba a permitir que volviera a acercarse a aquella chica y continuara hacindole dao. Como que se llamaba Feliciana Erri. Habis decidido dejar a un lado eso de la prudencia que antes predicabais? inquiri Mar estupefacta ante la reaccin de la mujer. Feliciana se qued sin palabras por un instante. De ninguna de

las maneras iba a contarle que si se daba la vuelta se encontrara con el culpable de todos sus problemas. Ni hablar. Es simplemente porque os habis parado ante una mujer que detesto, una vulgar estafadora que siempre cobra ms de lo que despus os echa al cesto. Vos y vuestros afectos rio Mar ajena a la alta figura masculina que se alzaba no muy lejos de ella. Volvamos a lo nuestro la cort Feliciana al tiempo que echaba a andar. No pudo dar muchos pasos. Los juglares haban finalizado la actuacin y se aproximaron a Feliciana muy excitados. Maana en palacio... escuch Mar. Nosotras? grit Feliciana loca de contento. Y tan absorto estaba Gabriel en Mar, Mar en Feliciana y Feliciana en lo que fuera que le estaban contando que ninguno se enter de que en la plaza haba dos personas a las que no preocupaban ni frutas ni verduras ni ninguno de los individuos que haba en aquel lugar. Ninguno, excepto un hombre de una altura fuera de lo comn y la chica que despertaba todo su inters.

Ms tarde, Gabriel segua dando vueltas a lo sucedido en el mercado. Segua los pasos del criador de aves cuando se haba encontrado con ellas de repente. Y todava estaba aturdido. Aturdido por el vaco que se le haba abierto en medio del pecho al ver a Mar. Era la misma aterradora

sensacin que le recorra el cuerpo cuando se saba rodeado de agua; como si lo que fuera a suceder no dependiera de l sino de una fuerza desconocida que llegaba de no saba dnde. Estaba aturdido. Aturdido por saber que su sola presencia provocaba en l una impresin tan fuerte. La habra podido rozar con solo estirar el brazo. Lo habra hecho si no llega a ser por... cmo se supona que se llamaba aquella mujer?. De una cosa estaba seguro, de que Mar estaba mejor defendida con ella que si hubiera llevado a su lado el sabueso ms feroz del reino. No poda haberla dejado con mejor proteccin, aunque haba un punto en su contra si su intuicin no le fallaba. Y esta le deca que la mujer no era precisamente un dechado de virtudes. Sin embargo, Mar era ya adulta y poda tomar sus propias decisiones. Si haba tomado la determinacin de marcharse a Francia, no crea que hubiera nadie que la obligara a quedarse junto a aquella mujer. Record de nuevo que la haba despojado del dinero que llevaba y que probablemente la haba puesto en una situacin complicada. Por fortuna, los ladrones que lo haban atacado en la pensin no haban dado con el paradero de la bolsa. Se encargara de devolverle todas sus pertenencias cuando aquello acabara. Pero an no haba llegado el momento. No hasta que estuviera seguro de que los hombres que las ambicionaban hubieran desaparecido. Mientras tanto, Mar estara mejor sin ellas. Lo haca por su propia seguridad. La hija del mesonero lo sac de sus cavilaciones. Ayer debi de gustaros la comida cuando habis decidido volver hoy por aqu. Gabriel reaccion con prontitud. No os puedo negar que saciasteis mi hambre con vuestro estupendo guiso, as que he decidido volver a disfrutar de l y de vuestra grata presencia.

Se sinti satisfecho cuando vio que el rubor apareca en las mejillas de la joven. Haba llegado dispuesto a conseguir toda la informacin posible. Y, al parecer, no le iba a resultar demasiado trabajoso. Voy a por la comida coment ella, intentando controlar el nerviosismo. Tard ms de lo previsto. Gabriel la vio deambular por el comedor atendiendo a las no siempre amables exigencias del resto de la clientela. La vio servir vino, limpiar mesas, repartir escudillas, ignorar piropos y eludir obscenos azotes en el trasero. Su impaciencia ya estaba llegando al lmite cuando la vio acercarse con un cuenco humeante en la mano. Comenzaba a pensar que os habais olvidado de m. De vos? Nada de eso. El guiso estaba en el fuego. Le faltaban unos minutos. Adems, estaba acabando con algunos parroquianos antes de venir a serviros aadi con voz insinuante mientras colocaba la comida ante l. Perfecto, as podris disponer de ms tiempo y acompaarme mientras almuerzo. Espero tenerlo contest ella sentndose a su lado, al igual que haba hecho el da anterior. Gabriel asi la cuchara y comenz a comer ante la atenta mirada de la chica. Qu tal los negocios de vuestro to? En palacio, me refiero explic ante la extraeza de la chica. Ayer los vimos entrando en l. Ella pareci recordar. Ah, s! Ya os habais ido cuando regres para anunciarnos que ser el que provea de pollos y gallinas a la cocina del castillo.

Obtendr un buen beneficio, habida cuenta del nmero de personas que acompaan al monarca. La chica lanz un silbido al tiempo que agitaba la mano arriba y abajo. Imaginaos. Mi to da botes de contento. Sabis por un casual hasta cuando se queda nuestro nuevo rey? Espero que por muchos das dijo ella sin dejar de vigilar a los comensales que llenaban el saln. Claro, claro. Cuantos ms das permanezca en la villa, mejor ir el negocio familiar. De todas maneras aadi como si acabara de caer en la cuenta, en las calles no se ven muchos hombres de armas. Acompaan al rey muchos soldados? La chica se encogi de hombros. No lo s. En cualquier caso, mi padre no dejara que me acercara a ninguno de los franceses. Y menos a un soldado. Es natural coment Gabriel sin dejar de pensar en que si el mesonero saliera de la cocina en aquel momento, tambin la obligara a alejarse de su lado. Yo tampoco lo hara, aunque pudiera. Deben de ser de lo ms raro, fijaos que hasta se han trado sus propias palomas. Cmo si en Navarra no tuviramos pichones iguales o mejores que los suyos! Pues eso s que habr sido una desilusin para vuestro pariente. Si no recuerdo mal, ayer entraba en el castillo con una jaula. Supongo que con intencin de ofrecer las aves como presa para los halcones reales. S, pero mi to no se ha dado por vencido. Tiene intencin de volver maana con una muestra de sus mejores trtolas.

Gabriel sonri de soslayo. Aquello era precisamente lo que haba estado esperando desde el principio. La muchacha le acababa de servir la posibilidad de entrar en el palacio en bandeja de plata. Ahora solo le faltaba saber una cosa ms. Si va a traer unas cuantas aves, tendr que necesitar ayuda para transportarlas. Espero que no habite muy lejos. Por suerte, no demasiado. Vive fuera de la ciudad, apenas a un cuarto de legua saliendo por el Portal de Tafalla. Su casa se reconoce enseguida por los cobertizos de los pjaros. Desde el camino, se oye de continuo el arrullo de las palomas. Aquellas palabras sonaron a msica celestial en los odos de Gabriel.

Cuando abri la puerta de la cabaa, pens que no iba a soportar aquella pestilencia y prefiri quedarse fuera. Pero un rato ms tarde, sus pies solo eran un trozo de piedra y no senta las manos. Adems, la nariz le goteaba cada vez que una bocanada de aliento sala de su boca. As pues, se rindi y entr. A pesar de que intent hacer el menor ruido posible, el aleteo de los pjaros asustados se oy como un trueno en la silenciosa noche. Avanzaba despacio, clavando el taln y asegurando la planta del pie antes de dar el siguiente paso. Caminaba con las manos extendidas, tanteando para no chocar. El tacto de los rugosos tablones de la pared del fondo lo detuvo. Avanz entonces hacia la izquierda. Alcanz el rincn y descendi hasta sentarse en el suelo. Estaba seguro de que cuando saliera de all nadie pondra en duda que l fuera el dueo de aquellos apestosos animales. Nadie en su sano juicio, a excepcin de alguien que viviera de ellos, aguantara aquel hedor. Utiliz el manto para cubrirse, enterr la cabeza dentro de

l en un intil esfuerzo de alejar de l aquel nauseabundo olor y se dispuso a pasar una noche caliente, pero despierto. Se equivoc. Cuando al amanecer se abri la puerta y el dueo del lugar entr, todava dorma a pierna suelta. Venid, venid, bonitas fue lo primero que oy y lo que lo oblig a despertarse de golpe. El hombre permaneca con los brazos extendidos; pareca un espantapjaros. Por fortuna, estaba demasiado ocupado en acariciar las plumas de los pjaros que se posaban en sus brazos como para fijarse en aquel bulto oscuro e inmvil que haba aparecido en el palomar. Entre la rendija de la capa, Gabriel espiaba los movimientos del to de la tabernera. No poda levantarse ahora. No estaba en condiciones de sorprenderlo. Sac el cuchillo de la bolsa y esper a que se presentara una ocasin ms propicia. El criador meti la mano en un saco que colgaba de su cintura y comenz a esparcir grano arrojndolo al aire. Todas y cada una de las palomas que haba all dentro comenzaron a volar en torno a l, haba tantas que por un momento la figura del hombre desapareci ante los ojos de Gabriel. Este no se lo pens dos veces y aprovech la oportunidad. Se coloc a su lado de un salto y, antes de que el tipo se diera cuenta de qu era lo que estaba sucediendo, lo tena a su merced; bien sujeto, con el filo del cuchillo por debajo de la oreja y el brazo izquierdo en torno al cuello. Un solo movimiento y sois hombre muerto susurr, ni os dar tiempo a ver cmo prendo fuego a vuestras amigas. Pese a sus palabras, Gabriel esperaba alguna clase de reaccin, un intento de defenderse o algo as. Nada sucedi. El hombre se qued inmvil y con los brazos extendidos, tal y como estaba cuando entr en

el palomar. Al parecer, tena demasiado apego a la vida... o a sus pjaros. Qu... qu deseis de m? Yo... yo soy un humilde criador de pjaros. No... no tengo riquezas. Dejad de hablar! orden girndolo para obligarle a salir de all. Encaminaos hacia la casa! Al igual que antes, no se resisti y comenz a caminar sin dejar de temblar. Sera el mejor criador de aves de la ciudad, pero la valenta no era una de sus virtudes. La puerta de la vivienda estaba abierta. Gabriel lo empuj dentro. Una palabra ms alta de lo normal y lloraris la prdida de vuestra familia el resto de la vida le advirti en cuanto traspasaron el umbral. Tal y como Gabriel esperaba, all no haba nadie a excepcin de los animales domsticos. La cuadra ocupaba uno de los lados del piso inferior del edificio. Un buey y una vaca los miraron con ojos tristes. Gabriel vio varios aros de hierro con cuerdas colgadas y supuso que no haca mucho tiempo que el puchero se haba llevado por delante a varios de los antiguos inquilinos del establo. Por el olor, intuy que la pocilga no estaba muy lejos. Esto es todo lo que tenemos. Podis llevaros a las bestias, pero no nos hagis dao, os lo ruego implor el hombre a punto de echarse a llorar. Llamad a vuestra mujer. No, no. Gabriel apret el cuchillo un poco ms y el prisionero dej de moverse. No tena intencin alguna de herirle, pero eso era algo que l no tena por qu saber.

Llamad a vuestra esposa repiti ms enfadado. Mujer dijo el hombre sin apenas voz. Gabriel no tuvo ms que apretar el arma de nuevo para hacerle entrar en razn. Mujer, bajad! Qu queris? contest una voz femenina desde arriba. Haced que baje! sise Gabriel. Bajad os he dicho! Se oyeron unos pasos. Podis decirme cul es la razn por la que no podis subir vos y tengo que ser yo la que...? A la mujer se le quebr el habla y se detuvo en medio de la escalera. Su marido la miraba con ojos aterrados y estaba prisionero de un desconocido que lo amenazaba con un cuchillo. Bajad orden Gabriel y entrad en la cuadra. No le pasar nada si hacis lo que os digo. La mujer obedeci, se acerc hasta la pared y se volvi. Se apretaba las manos con fuerza. A los nios... Callad, mujer! Sujetadla con esas cuerdas! conmin Gabriel al marido a la vez que lo soltaba. Una vez que la duea de la casa estuvo atada, Gabriel hizo lo mismo con l. Qu es lo que pretendis de nosotros? volvi a gemir. Llamad al chico aadi Gabriel sin darle ninguna explicacin.

Los esposos se miraron aterrados. Gabriel sonri levemente. Mejor as, el terror era la mejor arma. Cuanto ms miedo tuvieran, ms tiempo tardaran en reaccionar. Al chico? pregunt al fin el hombre con voz temblorosa. A ese que os acompaaba a palacio el otro da. Las miradas de confusin de los esposos fueron muy elocuentes. Qu quera aquel desconocido de ellos? Alberto, hijo, bajad de inmediato! En unos segundos, un chico moreno, de unos doce aos, miraba a Gabriel con los ojos como platos y la boca entreabierta. Todava tena el rastro del sueo nocturno en la cara. Dnde estn padre y madre? Gabriel volvi la cabeza hacia la cuadra. El muchacho sigui la mirada. Si deseis que no les suceda nada, ser mejor que hagis lo que os ordeno le amenaz Gabriel, asindole por el cuello. Me habis comprendido? S, seor susurr con los ojos fijos en el suelo. Entonces escuchadme. Coged las palomas que vuestro padre iba a llevar esta maana a palacio. Si os portis bien y todo sale segn lo previsto, en unas horas estaris de vuelta sano y salvo, y vos y vuestra familia os libraris de m para siempre.

15

Diez, nueve, ocho, siete, seis... Gabriel contaba los pasos que los separaban de la zona posterior del castillo, por donde el chico le haba indicado que su padre y l haban entrado la vez anterior. Gabriel sostena en una mano una jaula con tres de las aves que el muchacho haba elegido. El chico llevaba las otras dos. Lo haba aleccionado; no tena que salir de su boca otra historia que no fuera que su padre estaba enfermo y que el hombre que le acompaaba era uno de sus tos. Pero, por si acaso, lo sujetaba con firmeza por el hombro. Cinco, cuatro, tres, dos, uno. La puerta de la Torre de la Prisin estaba cerrada; sin embargo, Gabriel no hizo ni un solo gesto que delatara su decepcin. Haba otros dos accesos en la trasera del edificio. Aceler el paso. Chico y hombre llegaron a la esquina del palacio, giraron, y... se encontraron de bruces con cuatro soldados que les impedan el paso. Arretez! 10 exclam uno mientras les haca claros gestos para que retrocedieran. Gabriel reconoci a uno de ellos; formaba parte de la tropa que haba irrumpido en el convento y haba capturado a los templarios. Por fortuna, haba tenido la precaucin de ocultarse el cabello bajo una crespina que haba anudado bajo la barbilla. Se encogi de hombros todo lo que pudo con la esperanza de rebajar su altura unos centmetros y baj la vista al suelo.

10

Parad!

Nos espera el halconero menor para examinar a estos animales explic ocultando el rostro detrs de la jaula. Vous ne pouvez pas passer. 11 El muchacho hizo intencin de retroceder, pero Gabriel se lo impidi. Necesitamos ver al halconero menor insisti. No hubo ms palabras. Los soldados se adelantaron y los empujaron contra los muros del castillo. El ruido metlico de la jaula que llevaba Gabriel al chocar contra las piedras y el batir de alas de las asustadas palomas apag el que produjo la llegada de las caballeras. Ne bougez pas ! 12 Gabriel se qued quieto. Lo que vio lo dej petrificado. Los hermanos templarios descendan de las carretas que se haban detenido a su espalda. Los vio apearse y los vio pasar, uno detrs de otro, por delante de sus ojos. Estaban todos: el hermano Jos, el cillerero, el hermano Juan, el hermano Clovis, el hermano Benjamn, el hermano Santiago, el cocinero... Busc con avidez al anciano que haba sido un padre para l. Respir cuando lo encontr. El hermano Clemente lo ayudaba a caminar hacia la Torre de la Prisin. Cuando pasaron ante l, Gabriel pudo ver que su tutor se apoyaba en el comendador, y este lo sostena como poda habida cuenta de su

11

No podis pasar.

12

No os movis!

tambin lamentable situacin. No haba pasado ni una semana desde la ltima vez que los viera y pareca que el cielo hubiera arrojado varios aos sobre ellos. Alarmado, dio un paso adelante. Los cuatro guardias se juntaron automticamente y formaron una pared entre l y los prisioneros. Los ojos del hermano Roger se volvieron hacia los soldados y fue entonces cuando lo descubri. Gabriel lo vio abrir la boca y volver a cerrarla sin que hubiera salido de ella sonido alguno. Nadie, excepto Gabriel, fue consciente de la negativa que el anciano le dirigi antes de bajar la mirada y continuar la marcha. El monje estaba agotado. Tena la cara demacrada y los ojos hundidos. Y arrastraba los pies. Imgenes de los daos que les podan haber infligido en aquellos das en los que l los haba abandonado a su suerte atravesaron la mente de Gabriel y le dieron fuerzas para acabar lo que apenas haba comenzado. Entrara en el castillo y los sacara de all, costara lo que costase. Calcul las posibilidades que tena si coga el cuchillo y se liaba a navajazos con los cuatro hombres armados. Ninguna. No poda hacer nada. Pero quedarse inerte viendo pasar a los religiosos a menos de tres pasos por delante de l y sin poder auxiliarlos no entraba en sus clculos. As que quem los nicos cartuchos. Asi al chico por la mueca, dio un empujn a los militares que les impedan el paso y se dispuso a seguir a los templarios. No lleg muy lejos. Se qued clavado en el sitio cuando sinti la punta de una lanza en medio de la espalda. Se acab. Se le acab la aventura, se le acab la iniciativa, se le acab la libertad, se le acab la vida. Haba tenido seis das de tregua. Seis das gracias a que Mar se haba cruzado en su camino.

Qu tenemos aqu? Si es el muchacho que conoce por su nombre a todas las rapaces del reino! Veo que habis trado unos bonitos ejemplares de pichones, tal y como me prometisteis. Dejadme verlos. Una nueva y gruesa voz hizo aparicin. A Gabriel le hubiera gustado darse la vuelta. Lo hubiera hecho, si hubiera estado seguro de que aquel maldito francs no lo iba a ensartar con la lanza como tantas veces haba hecho l mismo con las liebres que cazaba. Preciosos animales, s seor. Vuestro padre, bien puede estar orgulloso de vos. Si segus as, en unos aos seris nombrado halconero mayor del reino. Su padre lo hara si estuviera seguro de que va a poder ver crecer al muchacho respondi Gabriel con voz cavernosa. Pero qu est sucediendo aqu? escuch al tiempo que dejaba de sentir la amenazadora presin. Intent darse la vuelta para hacer frente a lo que fuera que pasaba detrs de l, pero no pudo. Un fuerte empujn lo hizo avanzar. Qu...? atin a decir intentando mantener el equilibrio. No os volvis y seguid caminando susurr el halconero. Llegis tarde! Os estaba esperando! El rey est deseoso de salir a cazar estas maravillas que habis trado! Dejaron a un lado la puerta por la que haban desaparecido los templarios y siguieron adelante, hacia la entrada destinada a los domsticos del castillo. El primer da de su llegada a Olite, Gabriel haba visto entrar y salir a las criadas con los desperdicios de la cocina y arrojarlos a la sima que se abra detrs del palacio. Avanzaron pegados a la pared hasta que se encontraron con la entrada: un gran arco que albergaba la enorme puerta. Aqu? El hombre se adelant y peg tres fuertes golpes. Era exacto a la idea que Gabriel se haba hecho de l al escuchar su voz. Ahora se

explicaba por qu los soldados no haban hecho nada para detenerlos. Nadie en su sano juicio se atrevera a encararse a aquel hombre. Era casi tan alto como l, pero el doble de ancho. Solo con que ensanchara un poco ms no entrara por la puerta que tenan delante. Este volvi a golpear la puerta. Esa vez s tuvo xito. Un muchacho apareci de inmediato. El halconero se apart para que pasaran. Gabriel se volvi antes de entrar. Los soldados haban desaparecido. Malditos extranjeros! farfull el gigante a su vera antes de seguirle. La estancia en la que entraron no eran las cocinas, como Gabriel haba supuesto. Era, ni ms ni menos, parte de las caballerizas. En realidad, la antesala a las mismas. Montones de paja y de cebada se alternaban en el suelo por doquier. Unos cuantos muchachos se afanaban en trasladar con unas largas horcas los secos rastrojos hasta los establos situados al final de la estancia. Calcul que podra haber ms de una veintena de caballos. Bien, ya estaba dentro. Ahora deba andar con mucho tiento. Hablara con el halconero como si le interesara el negocio de las palomas para hacer tiempo. Tena que buscar la manera de quedarse all dentro. Aunque todava le faltaba superar el primer escollo. Y decidi salvarlo cuanto antes. Se acerc al muchacho, que se haba distrado con el movimiento que haba en torno a los corceles, y lo sujet por el cuello. El padre del muchacho, mi hermano mayor, ha cado enfermo con fiebres y me ha pedido que acompaara al chico con los animales. Perfecto. Ahora veremos si esas joyas que habis trado son tal y como vuestro hermano me prometi contest el otro, dirigindose hacia la siguiente estancia. Seguidme. Seguro que acabis satisfecho. Son unos excelentes animales

coment Gabriel, cruzando por el mismo hueco por el que haba entrado el halconero. El patio era rectangular y estaba completamente empedrado. Haban salido por la parte central de uno de los lados ms largos. Enfrente, una fila de columnas separaba el atrio de una galera que discurra a lo largo del otro lado. Gabriel no crea confundirse demasiado si aventuraba que detrs del corredor estaba la puerta principal, la plaza y la taberna en la cual haba pasado tantas horas de vigilancia. La llegada de una fila de guardias lo persuadi a desviar la atencin hacia otra cosa. En las losas del piso haba cuatro agujeros cubiertos por otras tantas rejas y, un poco ms all, el pozo. Gabriel elev la vista. El edificio solo se elevaba un piso por encima de sus cabezas. Imagin que all se encontraran las estancias de la corte y las habitaciones reales. Y supuso que ni el rey ni ninguno de los hombres principales que all se alojaban tenan intencin de ver, or o tocar a un prisionero. Limitara la bsqueda a la planta baja y a los stanos. Por aqu indic el halconero. Dejaron el pozo a un lado. Por delante de ellos, una criada se diriga hacia las cocinas con un cntaro apoyado en la cintura bajo la atenta mirada de varios soldados que la observaban desde ms all de las columnas. Gabriel sigui el movimiento de sus caderas. El ruido de un jarro hacindose aicos contra el suelo lo oblig a volver a la realidad. De lejos, le llegaron voces de mujeres que no pudo entender. No supo si fue que l haba aflojado la presin sobre el mozalbete o que la presencia de la hueste dio al muchacho la valenta que necesitaba, pero este se liber con una fuerte sacudida, solt la jaula y corri hacia los soldados. Es un impostor! gritaba sin detenerse. Ha atrapado a mi familia!

En un instante, Gabriel estaba rodeado por un crculo de lanzas que amenazaban con dejarle el cuerpo como un colador a nada que se moviera. Qui tes-vous? 13 Gabriel no tuvo que contestar. Otra persona se encarg de hacer las presentaciones. Gabriel!! El grito ahogado proceda de la puerta de la cocina; de la mujer que haba chocado con la que volva con el cntaro lleno; y ms precisamente de la nica que hubiera deseado que estuviera muy lejos de all. De Mar.

Estis loca? Feliciana haba arrastrado a Mar dentro de la cocina y le sujetaba los hombros contra la pared para evitar que regresara al patio. Hasta ese momento ni le haba dirigido la palabra segua con la idea de que nadie las relacionara, pero despus del grito no le haba quedado ms remedio que intervenir para que no se delatara. Acaban de detenerlo! Lo s, lo he visto a la perfeccin al igual que vos. Tengo que hacer algo para ayudarlo!

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Quin sois vos?

No lo comprendis? Es un prisionero del rey, y vos tambin lo seris si alguien se entera de que lo conocis coment sin dejar de mirar a su alrededor para ver si alguna de las chicas que deambulaban por all se haba dado cuenta de lo que haba sucedido fuera. La que no lo entendis sois vos. Lo encadenarn, lo metern en la mazmorra ms profunda y lo retendrn all por sabe Dios cunto tiempo. Por colarse en palacio con un chiquillo y unos cuantos pajarillos? Mar tard en contestar. Sopes la posibilidad de callarse y no mencionar nada de lo que Gabriel le haba confesado en Estella. Pero si algo le haba quedado claro en aquellos pocos das era que cuando aquella mujer decida hacerte de los suyos era para siempre y bajo cualquier circunstancia. Poda confiar en ella. Es un prfugo. Feliciana la solt y dej caer los brazos, aturdida. Cmo? Cuando lo conoc, hua de la justicia. Hua?, por ladrn?, por asesino?, por... por estupro? No, no, no. Por estar en el lugar equivocado. Por querer ayudar a sus amigos. Pues vais a tener que explicrmelo porque no entiendo que un hombre acabe en la crcel real cuando es tan buena persona como contis. Mar tom aire y empez. Al parecer, el rey ha mandado detener a todos los caballeros templarios de Navarra.

No me digis que era uno de ellos y...? pregunt. Se call de golpe. Mar imagin las palabras de Feliciana. Y vos con vuestras artes lo habis engaado para que abandonara la orden. Queris hacer el favor de escuchar sin interrumpirme? Est bien. Soy toda odos. Se encontraba de visita en el convento que los caballeros templarios tienen cerca de Puente la Reina cuando la Guardia Real los detuvo y se los llevaron a todos. Incluso a l. Y cmo es que estaba libre? Se escap cuando los trasladaban hacia aqu. Fue entonces cuando decidisteis fugaros juntos. No, no, no. Vino a mi casa en busca de refugio. Por eso lo conoc. Y cundo se supone que pas todo esto que me estis contando? Hace una semana. Una semana? Y estis dispuesta a jugaros la vida por un hombre al que apenas conocis, que os ha robado y os ha dejado en medio del campo a vuestra suerte. Feliciana se apoy en la pared junto a Mar. Si es que las mujeres nos merecemos todos los males que nos sucedan. No tenemos remedio. Cuando irrumpe en nuestra vida, lo dejamos pasar hasta la alcoba. Esto no tiene nada que ver con lo que sugers. Creedme, solo tuve que observaros un par de veces para saber de qu hablo. Y a l le suceda lo mismo con vos. No, no, no. No lo entendis. l me salv cuando el hijo del

paero quiso... y cuando entraron aquellos hombres en mi casa y cuando me atacaron en la caravana aadi aturullada. Aquellos hombres? Los mismos que aparecieron en el bosquecillo de las afueras de Artajona y que vos echasteis. Los que os persiguen por orden de vuestro padre. A Mar se le escap un suspiro. Mi padre no ha enviado a nadie a buscarme. Falleci hace meses. Lo mo con Gabriel no tiene nada que ver con lo que habis imaginado. No os engais. Las mujeres cuando estamos complacidas damos las gracias, pero no nos jugamos la vida como vos estis deseando hacer. Mar no supo qu responder y se qued callada. Habis dicho que se llevaron a los monjes? Los trajeron a Olite. Se encuentran en este castillo. Gabriel pretenda liberarlos. Con la ayuda de un chiquillo y unos pjaros? Aquello era demasiado. La mujer se sent en el escaln de la puerta. Est loco y os ha contagiado la locura. No hablis as. Y qu queris que diga de un hombre que se mete en un castillo que est custodiado por las tropas reales para sacar de las mazmorras a unos cuantos monjes por muy amigos que sean? Mar no contest. Feliciana se pregunt qu ms poda decir. Ella, que se caracterizaba por ser siempre la ltima en hablar, se haba quedado muda. Desde luego aquello no se lo esperaba. Nunca hubiera imaginado que Mar estuviera metida en semejante lo. Y no la crea cuando le hablaba de las causas por las que quera ayudar a Gabriel.

No haba ms que mirarle a los ojos cuando lo mencionaba para saber que no era agradecimiento precisamente lo que senta. Malditos hombres! Dios los haba creado solo para complicarles la vida a las mujeres. Probablemente no le suceda nada aventur. Nadie tiene por qu saber que es la misma persona que huy de los guardias ni qu intenciones tena al entrar aqu. Ahora fue a Mar a la que le toc esbozar una sonrisa irnica. Parecis haber olvidado qu aspecto tiene. Os lo recuerdo: la persona ms alta que conocis y con el pelo ms largo que habis visto nunca en un hombre. Se lo puede haber cortado. Mar la mir con el ceo fruncido. Pero no pudo decir nada ms porque un cicln en forma de cocinero bajo y rechoncho y con un carcter de perros interrumpi la conversacin. Qu hacis ah paradas? De quin habr sido la idea de meter mujeres en la cocina? Pensis que os van a pagar el jornal sin hacer nada? Ya estis espabilando. Vos aadi sealando a Mar ayudaris a Sancha a recoger los pedazos del jarro del patio y a secar el suelo. Despus, acabad de llenar todos estos cntaros aadi, sealando una fila de enormes recipientes que le llegaban ms arriba de la cintura. Y vos, venid conmigo. Acaban de avisarme de que tenemos ms bocas que alimentar, por si no tenamos bastante trabajo. Feliciana mir a la joven por ltima vez y sigui al hombre. En el fondo, se alegraba de la interrupcin. El trabajo le vendra bien a Mar. Con un poco de tiempo se dara cuenta de que intentar hacer cualquier cosa por Gabriel era imposible. Tendra que aparselas solo, tal y como haba hecho hasta entonces.

No puedo creer que me hayis convencido para hacer esto farfull Feliciana a Mar cuando una docena de cabezas se volvieron hacia ellas. Entre las dos, cargaban un caldero de lquido tibio en el que flotaban trozos de cebollas y otras verduras difcilmente identificables. El fro de la calle haba formado sobre la superficie de la sopa una poco apetitosa capa. Callaos susurr Mar con los ojos bajos y sin detenerse. Las indicaciones de la mujer que les haba entregado la racin diaria para los prisioneros haban sido muy precisas: no detenerse bajo ningn concepto, no mirar a los soldados, no contestar a sus comentarios. En definitiva, seguir adelante, directas a la puerta de la Sala de Guardias y despus de esta a la Torre de la Prisin; y pasar desapercibidas, cuanto ms mejor. Pero una cosa era querer y otra muy distinta poder. Y ellas siguieron las instrucciones hasta que pudieron. Hasta que tropezaron con unos pies con sus piernas, su tronco y sus fuertes brazos. Mar apret los dientes. Sin levantar la vista, rog para que Feliciana hiciera lo mismo que ella y para que aquel bruto que acababa de cortarles el paso se hiciera a un lado. Hoy estamos de suerte, nos envan a dos mozas en vez de a ese cuervo que suele venir. A Mar le sorprendi que los guardias no hablaran en francs. Gabriel le haba dado a entender que todos los soldados que acompaaban al rey eran franceses, pero ahora vea que estaba equivocado. Yo dira ms bien que a una moza y a su madre contest alguien desde algn lugar de la sala.

Se escuch un coro de risas masculinas. Pues que alguien se quede con la madre que yo me encargo de la hija aadi el que las haba hecho detenerse mientras sujetaba a Mar por el brazo. Ella olvid entonces la prudencia inicial y tir para desasirse. Sinti cmo la sopa le salpicaba los pies cuando el caldero se balance con el brusco movimiento. Soltadla! sise Feliciana y propin al gigante un fuerte empujn. Las risas de haca solo unos instantes se transformaron en absoluto silencio. La ira subi a la cara del soldado como un torrente. Y Mar vio que el torrente estaba a punto de desbordarse cuando su brazo se elev con furia. Iba a golpear a Feliciana. Quest-ce quil passe ici? 14 Mar y Feliciana se volvieron. Cuatro soldados acababan de hacer aparicin desde la galera. El que haba hablado pareca el jefe. Una cota de malla le cubra todo el cuerpo, los brazos y las piernas. Portaba en una mano las manoplas de anillas de hierro que acababa de quitarse y mantena la otra posada sobre la empuadura de la espada que le colgaba de la cintura. Qu est sucediendo aqu? pronunciando las palabras con dificultad. repiti de nuevo,

El hombre que acosaba a Mar y a Feliciana abandon el aire amenazador y se apart sin rechistar. Estas se miraron furtivamente, enderezaron el puchero y siguieron adelante. Nadie las detuvo, nadie les dirigi una sola palabra, nadie las

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Qu est sucediendo aqu?

mir siquiera. Pero Mar no respir hasta que no desaparecieron del patio, atravesaron la Sala de Guardias, llegaron a la base de la torre y comenzaron a bajar. Un animal, una bestia, una alimaa, eso es lo que es! recitaba Feliciana a cada escaln que descendan. Callaos implor Mar. Me estis poniendo nerviosa con ese soniquete aadi, apoyando de nuevo la mano en el fro y hmedo muro para evitar caerse. Feliciana le hizo caso, a pesar de que insultar a aquel energmeno le evitaba pensar en lo que les poda suceder detrs de la siguiente vuelta. Ya debemos de estar llegando. Esto me pesa ms que a algunos un pecado capital. Pues no ser por el alimento que han echado coment Mar sarcstica. Si de lo que se trata es de que se mueran de hambre, lo van a conseguir en pocos das aadi sin dejar de pensar en la formidable altura de Gabriel. Desde luego que la alimentacin que el monarca ofrece a los invitados no va a consumir las reales arcas. Haban llegado a una especie de descansillo. Una puerta cerrada y sin tirador era el nico acceso que haba hacia no se saba dnde. Ser por aqu? Quin baja? lleg de ms abajo. La comida para los prisioneros! contest Feliciana. Seguid bajando! Ya casi estaban. Los nervios que Mar haba estado conteniendo en el centro del estmago se le desbocaron. Un hormigueo le suba por las piernas, y los brazos se le quedaron sin fuerzas. En la penumbra,

mir a Feliciana. Esta llen sus pulmones, solt el aire con fuerza y asinti. Adelante. Comenzaba la funcin.

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Bajaron con decisin los quince escalones que restaban y se encontraron con que la escalera se abra a una zona ms ancha y con ms luz que en el pequeo rellano en el que se haban detenido antes. A Mar se le ilumin la cara. Estaban de suerte. Solo haba un guardia. Uno bajo, obeso y viejo, sentado en un asiento de madera, descansando contra la pared y con cara de aburrido. Dos lanzas yacan apoyadas en un rincn de la estancia, no muy lejos de donde l estaba. Mar observ el pasillo que sala desde all y se internaba en los cimientos del castillo. Prefiri no pensar en los aos que tendra la capa oscura que cubra las piedras del suelo ni en la humedad que sustentaba la herrumbre de las paredes ni en lo que encontrara en adelante. Traemos la comida de los prisioneros anunci Feliciana. Dejadla ah y marchaos orden el guardin, sealndoles el centro de la sala. Ambas se miraron asustadas. Fin de la funcin. Aquello haba sido todo? Para ganar tiempo, depositaron la olla en el suelo, tal y como el guardin les haba indicado. Mar se dirigi a Feliciana con mirada interrogante. Feliciana la tranquiliz en silencio antes de volverse. Nos han ordenado que no regresemos sin el puchero. El cocinero es muy exigente y necesitamos este trabajo se acerc hacia l con andares sinuosos, y estoy segura de que no deseis que este sea nuestro ltimo da en palacio. Mar vio como el rostro del soldado se transformaba de felicidad. Un momento ms y un hilillo de saliva resbalara por la comisura de

sus labios. Feliciana se aproxim an ms a l balanceando las caderas. No es la norma consigui balbucir el hombre. Podra conseguir encargarme de realizar todos los das esta labor. Creo que vos tambin estarais interesado en que fuera de esa manera. Me equivoco? Adems, igual hasta podramos convencer a mi compaera de que sea ella la que se encargue de repartir las viandas a los prisioneros. De esa manera, podramos tener un poco ms de tiempo para nosotros. No estis de acuerdo? Igual... Mar no supo si el hombre haba cedido a la sugerencia. Feliciana ya lo haba acorralado contra el muro. En ese caso, voy a ayudarle a transportar la comida hasta las celdas y ahora mismo regreso. No os marchis murmur junto a su odo a la vez que posaba una mano en la entrepierna del hombre y la apretaba con suavidad. Una risita feliz se escap de la boca del guardia. La mujer se dio la vuelta con rapidez y lleg hasta donde Mar esperaba. Daos prisa susurr. Intentar entretenerle todo lo que pueda. Pero... Coged el asa del caldero! No querais ver a ese hombre? Apuraos entonces! Mar obedeci. Asi el agarradero con fuerza y, juntas, penetraron en el corredor. No os pongis en peligro... le aconsej Mar cuando lo colocaron en el suelo. La mujer le pellizc la mejilla y le gui un ojo

No os preocupis, chiquilla, de peores situaciones he salido. Vos encontrad a Gabriel; de ese de ah fuera, me encargo yo aadi antes de volverse. Mar se oblig a no pensar en lo que su amiga estaba a punto de hacer por ella y se puso manos a la obra. Por la luz que llegaba desde la habitacin en la que estaba el guardia entrevi lo que haba en aquel pasillo. Se acerc a la primera de las puertas que quedaban a su izquierda. Gabriel! llam lo ms bajo que le permiti la voz. Gabriel! Oy un ruido apresurado al otro lado de la madera y not algo viscoso y fro que le rozaba la mejilla. Se apart de inmediato con un gesto de repulsin. Quin sois? pregunt alguien desde dentro de la celda. Entre las tinieblas, Mar intuy los dedos de una mano saliendo por el ventanuco, solo lo bastante grande como para que entrara la comida. Busco a Gabriel Etayo, sois vos? No. Yo... Mar no se par a escuchar lo que el hombre deca. Ahora le traer algo de comer aadi a todo correr y pas a la siguiente celda. Las revis una a una. Todas estaban vacas a excepcin de la que ocupaba el pobre hombre con el que haba hablado. Se apiad de l y volvi hasta la mazmorra. Dadme la escudilla le indic a la vez que meta la mano por la abertura esforzndose en no atender a los gemidos del soldado con el que se haba quedado Feliciana.

Le llen el tazn hasta arriba y se lo pas de nuevo. La escudilla desapareci de su mano en el mismo instante en el que la meti por el agujero. Mar le escuch sorber la sopa con ansiedad. Busco a un hombre que han apresado esta maana. El hombre succion otros cuatro sorbos antes de contestar. Pasaron por aqu. Se lo llevaron hacia el final del pasillo. Ella apoy la frente en la hmeda madera. No est en ninguna de las celdas. Sus gritos se oan de ms all. Ms all. El tnel continuaba. Retrocedi para coger la tea y la sac del soporte. Mir hacia atrs. Su amiga se las haba arreglado para alejar al soldado de la entrada del corredor. No vera nada de lo que hiciera. Corri por el pasillo. En efecto, haba un recodo al fondo, y, tras l, otra galera. Mar se volva a cada momento con miedo a que alguien la hubiera descubierto. El tnel no era demasiado largo, pero a Mar le pareci eterno. Pese a la antorcha, apenas vea ms all de los pies y caminaba con una mano apoyada en la pared. Encontr otra vuelta del muro al tiempo que le llegaban unas voces apagadas. Se detuvo en seco y se arrim a la pared, mientras se aseguraba de sostener la luz lo ms alejada posible de ella para que nadie la descubriera antes de tiempo. Tena que intentar averiguar quin era el que hablaba. Con cautela, se asom por la esquina. Y lo que intuy entre las tinieblas le dej el corazn encogido. El corredor se abra en un espacio ms ancho, apenas iluminado; un espacio suficiente como para albergar dos enormes celdas, una enfrente de la otra, separadas entre s por el pasillo y los gruesos

barrotes que penetraban en las entraas de la tierra. Cuando Mar se asegur de que no haba nadie vigilando a los prisioneros, se decidi a avanzar. Se aproxim a la celda de la derecha. Ninguno de los hombres que all se encontraban hizo intento alguno por levantarse. La mayora de ellos estaban sentados en el suelo, con la espalda apoyada en la pared. Un par de ellos yacan tumbados sobre unas brazadas de paja que alguien haba amontonado con la idea de paliar los rigores de su estancia. Mar solo poda vislumbrar sombras en vez de las facciones de los hombres. Introdujo la tea por los hierros y la movi a un lado y a otro. Los religiosos alzaron el brazo para resguardar los ojos de la luz cegadora. Gabriel! susurr Mar. Mar? Ella se volvi bruscamente llevndose la luz consigo. All estaba, en la otra celda. Tena el rostro sucio y el pelo pegado a la cara. Se aferraba a los barrotes como si el mismsimo arcngel hubiera descendido de los cielos para salvarlo. Menos mal que os encuentro confes ella, aliviada. Qu hacis aqu? Estoy sirviendo en la cocina y... Os vi, cuando os apresaron le explic ella mientras posaba una mano sobre las de l. Lo s. Yo tambin os vi. Pero qu hacis en la prisin? Cmo habis entrado? Os he trado comida. Ahora regreso. Solt a Gabriel y ech a andar. No os marchis!

Gabriel intent sujetarla. Pero Mar ya se haba internado en el corredor y corra en busca del caldero con el nico sustento diario de aquellos hombres. Lo alcanz en un instante. Lo sujet con fuerza por el asa y se dispuso a regresar. Lo habis encontrado? El prisionero, el que le haba indicado hacia dnde dirigirse, la observaba por el estrecho ventanuco. S, est al fondo, como dijisteis. Vuestra escudilla, acercarla de nuevo. Aquel pobre hombre bien mereca un poco ms de comida. Se la llen de nuevo y, despus, ech a andar todo lo deprisa que le permita el peso que transportaba. No se detuvo ni cuando pis algo blando que solt un agudo chillido antes de alejarse corriendo por el tnel. Y en un instante estaba de vuelta y tan apurada que no pudo analizar el gesto de descanso en el rostro de Gabriel cuando apareci por la galera. Vuestras escudillas se dirigi a los monjes de la primera celda que haba examinado. Uno de ellos, el nico que vesta de negro, se levant y se acerc a ella. No disponemos de ninguna. Ella se volvi y mir a su alrededor. Unos pasos ms all, varios cuencos de madera se apilaban de cualquier manera en el suelo. Recogi todos los que haba y comenz a llenarlas sumergindolas en el caldo ahora fro. El comendador las agarraba segn ella se las tenda y las entregaba al resto de los hermanos. Cuando acab con el primer grupo, continu con el de Gabriel. En

pocos minutos, el caldero estaba vaco y los monjes beban el nico sustento diario. Os encontris bien? pregunt, agachndose junto a Gabriel cuando vio que este ya haba dado buena cuenta de la comida. Os han maltratado? Un par de golpes nada ms. Nada fuera de lo normal. Los hermanos estn peor. Los han tenido casi una semana en el convento de San Francisco, interrogndolos, antes de traerlos aqu. El hermano Juan y el hermano Roger estn muy dbiles, agotados fsica y mentalmente. Y lo peor es que an no saben cules son los trminos de la acusacin. Y a vos? De qu os acusan? Gabriel pas por alto la alarma en la voz de Mar. De lo mismo que a ellos. El capitn de la guardia me reconoci cuando me apresaron. Supongo que soy fcil de identificar. A Mar se le paralizaron todos los msculos. Hasta ese momento haba tenido la secreta esperanza de que la nica acusacin fuera la de haberse colado en palacio hacindose pasar por otro hombre. Pero Mar no pudo pensar ms porque una figura apareci de repente por la galera. Menos mal que os encuentro! Tenemos que salir de aqu!

Mucho tiempo despus de que Mar hubiera desaparecido arrastrada por Feliciana, Gabriel todava mantena los ojos fijos en la oscuridad. Parece que la visita de la muchacha os ha turbado.

El hermano Roger se haba acercado hasta l en silencio. Se dej caer junto a su pupilo pesadamente. No deberais haberos movido. Estis mejor recostado le amonest Gabriel, acomodndose a su lado. Por una vez estoy de acuerdo con vos. Pero quien algo quiere... ... algo le cuesta finaliz Gabriel, al recordar el dicho que el anciano siempre le repeta cuando era nio. Si no fuera por el sitio en el que se encontraban, la situacin hasta habra sido divertida. El viejo se haba vuelto curioso. Lo hara sufrir un rato. Cerr los ojos, apoy la cabeza en el muro y se dispuso a esperar el siguiente movimiento. Conocais a la muchacha dijo el anciano despus de un rato. As es confirm sin dar ms explicaciones. Se ha convertido en toda una mujer. Gabriel abri los ojos a las tinieblas. Se ha convertido? La habis reconocido comprendi. Margheritte Roux, hija de Alienor Roux, orfebre principal de la villa de Estella. Imposible no hacerlo, es el vivo retrato de su progenitor. S, pero mucho ms atractiva. No me atrevo a preguntaros qu hace ella aqu. Segn mis ltimas noticias debera de estar camino de Francia. Sus parientes la esperan. Gabriel estaba confundido. Vuestras ltimas noticias? Habis estado espindola acaso?

Saba que el hermano Roger conoca al orfebre y a Mar, lo saba desde haca ms de diez aos, desde aquel aciago da en el que el hermano Pablo fue asesinado, pero de ninguna de las maneras se hubiera imaginado que el monje siguiera relacionado con ella. Menos an despus de la muerte de su padre. Digamos que me interesa lo que le suceda. Vais a contarme cmo Margheritte ha llegado a conoceros y por qu est de criada en este castillo? Gabriel se ech las manos a la cabeza y se mes el cabello. Por dnde comenzaba? Lo hiciera por donde lo hiciese no iba a librarse de los reproches de su tutor. Saba lo que le dira: que l era el nico responsable de que Mar no se encontrara a salvo al otro lado de los Pirineos. As que le cont los hechos. Cmo se haba colado en su casa con la sola intencin de buscar refugio; cmo la protegi cuando aparecieron los asaltantes; que no la abandon hasta estar en la caravana camino de Francia; cmo se enter de que la volveran a atacar; por qu haba tomado la decisin de llevarla consigo a Olite; y cmo la haba dejado a salvo en manos de Feliciana. Le cont los hechos y se call los sentimientos. La ansiedad sentida al tocarla la primera noche; el miedo cuando encontr al hijo del paero acosndola; la pasin desatada por sus besos; el aterrador vaco cuando supo que estaba de nuevo en peligro; la ternura al localizarla dormida entre las rocas; la ira cuando ella lo golpe; la diversin cuando tuvo que liberarla de las ramas; y el deseo, de nuevo el deseo, cada vez que la vea, cada vez que la ola, cada vez que la rozaba o, simplemente, cada vez que la imaginaba. No hubo recriminaciones. El hermano Roger estaba demasiado preocupado por otras cuestiones para reprobar su proceder.

Qu hay de los hombres que la persiguen? Decs que no han conseguido lo que buscaban, por qu lo sabis? Haba ansiedad en la voz del religioso. Porque est en mi poder. Lo tenis vos? Aqu? Gabriel se rio a su pesar. Me creis tan inconsciente? No, no. El anillo est a buen recaudo. Escondido en el sitio ms seguro de la ciudad. El anillo? El anciano pareca confuso. Alienor dijo que lo haba escondido en un esmalte, no en un anillo. Gabriel levant la vista del mugriento suelo cuando lo comprendi. As que era la tablilla. Da igual puesto que se encuentran juntos. Ella lo conoce? El lugar, queris decir? No. Me los llev conmigo. Era lo ms seguro. Ahora os perseguirn a vos. Ellos no cejarn en su empeo. Es demasiado valioso murmur el religioso. La clera de Gabriel lleg al monje con claridad. Me vais a contar qu es eso tan valioso y por qu esos tipos estn empeados en conseguirlo. El hermano Roger inspir hondo antes de comenzar, ahora era a l al que le tocaba confesarse. Alienor Roux era uno de los nietos de Teobaldo I El trovador.

El rey? pregunt Gabriel estupefacto. En efecto, rey de Navarra y conde de Champaa. Pues bien, Teobaldo I prometi ceder Navarra a su hija Teresa como dote por su enlace con Jean I Roux, conde de Bretaa. Pero no pudo ser. El rey de Francia, al que Teobaldo I deba vasallaje como conde de Champaa, ofendido por haber casado a su hija sin su consentimiento, inici una contienda con este. Hasta llegaron a intervenir el Papa, Gregorio IX, y Teresa de Castilla, su propia madre. Aos despus, Teobaldo II, el hijo que Teobaldo I haba tenido con su segunda esposa, consigui que el rey de Francia le vendiera los derechos sucesorios por 30.000 libras anuales y se coron rey de Navarra. Y la familia de Margheritte se qued sin el reino. No todos lo encajaron demasiado bien. Jean I Roux, el abuelo de Mar, luch durante aos para que el reino revertiera de nuevo sobre la familia, aunque se rindi al final de sus das. Sin embargo, tiempo despus otros retomaron sus aspiraciones. Alienor? El hermano Roger neg con la cabeza. No, l era el sexto hijo. Su hermano mayor, Juan. Y qu tiene que ver Mar en todo esto? Tened paciencia le aconsej el monje antes de continuar. Juan era consciente de que el trono de Navarra estaba fuera de sus posibilidades, as que decidi ser rey en la sombra. Cmo? La madre de Juan y de Alienor, Teresa, tena en su poder un sello. Un sello que en su da, cuando an era la heredera de Navarra, su padre le haba entregado en secreto y que nunca devolvi a su hermanastro Teobaldo II cuando este se hizo con el trono.

Eso es lo que esos tipos andan buscando. En efecto. Pero cmo se encontraba en poder de Alienor si l nunca fue aspirante al reino? El monje suspir. Esa es otra historia y ah es donde entro yo. Alienor Roux, el hermano Pablo y yo ramos amigos de la infancia. Amigos y confidentes. Conocamos las aspiraciones del viejo Jean por conseguir el trono de Francia y las tretas de la familia para hacerlo. Todos ramos hijos segundones, ninguno bamos a heredar ttulo ni tierra alguna y, por lo tanto, estbamos abocados al ejrcito o a la vida religiosa. Ya sabis lo que sucedi con Pablo y conmigo, pero Alienor era distinto. l no abrazaba ninguna de las dos opciones. No estaba dispuesto a morir a manos de supuestos enemigos a los que no conoca, ni a matar a ser alguno. La vida religiosa tampoco era una opcin para l; le gustaban demasiado las mujeres. Poda haber tenido ambas cosas constat Gabriel, haciendo referencia a no pocos religiosos que optaban por no privarse de los placeres terrenales. No Alienor, l no asegur el monje. Tena una rectitud moral fuera de lo comn. Por eso hizo lo que hizo. Que fue... Se march. Desapareci con el sello. Estaba asqueado de las intrigas palaciegas, de las conspiraciones polticas, de las confabulaciones en las que la palabra veneno sonaba ms veces que parlamentar. Y lo que ms le repugnaba era que miembros de su propia familia participaran en casi todas ellas. No poda evitar que su hermano mayor fuera uno de los impulsores de las mismas, as que hizo desaparecer una de las herramientas ms poderosas que Juan tena. Se fue y se llev el sello con l.

Se vino a Estella. Antes deambul por Francia unos aos. Pas por Conques y por Limoges. Fue en esas ciudades donde aprendi el oficio que tanto le gustaba y que durante tantos aos le proporcion el sustento. Poco a poco, fue siguiendo los pasos del Apstol y lleg hasta aqu. Un da apareci en Villa Vtula. Saba que Pablo y yo nos habamos hecho templarios. Segn nos dijo, visitaba todos los conventos que la orden tena por donde l pasaba con la esperanza de encontrar una cara amiga. Gabriel record entonces la muerte del hermano Pablo. Entonces, aquella vez... cuando nos atacaron...? Me temo que s. A punto estuvimos de perder el sello. Alienor lo haba dejado bajo nuestra custodia aos antes. No haca mucho, los campesinos nos haban advertido de la presencia de extraos merodeando por el convento. Ese da, el hermano Pablo y yo decidimos que era el momento de devolvrselo. La orden ya tena demasiadas fricciones con la corona francesa como para aadir otra ms. Y una de semejante envergadura. As que se lo entregasteis. Y l lo escondi en la tablilla. Por qu no lo destruy? La avaricia es uno de los pecados capitales ms comunes y la familia una de las limitaciones ms poderosas. Dinero, simple dinero, el dinero que se puede conseguir, las riquezas que se pueden obtener. Era la nica herencia que Alienor poda dejar a Margheritte. No se lo dijo a ella. Yo lo saba, el padre Guillelmet lo saba. Gabriel hizo un gesto de desagrado. No tena buen recuerdo de

la entrevista con el abad de Irache. Un hombre demasiado astuto para su gusto. Qu papel tiene el benedictino en esta historia? Poco despus de que Margheritte naciera, el monasterio de Irache encarg un cliz a Alienor. Su amistad comenz entonces y no ces hasta el fin de sus das. El padre Guillelmet y yo mismo estbamos autorizados a contarle la historia a Mar cuando llegara el momento. Cuando el abad me inform de que su prima, la hija de Juan, se haba puesto en contacto con ella y que esta haba decidido regresar junto a su familia, decidimos no decir nada por su propia seguridad. Era mejor que ignorara la posesin tan valiosa que llevaba encima. Aunque eso significara ocultar el peligro que poda acecharla y le costara la vida le recrimin Gabriel. Os confieso que esa posibilidad nunca pas por mi mente. Despus del ataque que mat al hermano Pablo, las cosas parecieron calmarse. El mismo Alienor me cont aos despus que no haba habido ningn intento ms de conseguir el sello. Supusimos que el tiempo de las intrigas haba terminado. Hasta ahora murmur Gabriel. Por eso continu el hermano Roger sin atender al comentario de su pupilo, cuando el padre Guillelmet me avis de que el to de Mar haba fallecido y de que una de sus primas la reclamaba, me alegr. La joven tendra un lugar en donde refugiarse y el sustento asegurado. No era necesario que supiera nada de la piedra ni de lo que significaba. Pero las cosas han cambiado en solo una semana. Eso parece. Margheritte debe saber dnde habis escondido el sello.

Por una vez, Gabriel estuvo de acuerdo. Aunque no fuera ms que para que Mar pudiera entregarlo a cambio de su propia vida. Si era necesario.

17

Haced el favor de centraros en lo que estis haciendo replic Feliciana a Mar. Es el tercer vaso de vino que echis a la masa. Vais a conseguir que nos echen. Mar se incorpor, estir la espalda y se pas el dorso de la mano por la frente. Una estela de harina se extendi sobre sus cejas. Perdonadme. No s lo que me sucede, pero no consigo concentrarme en la labor. Debe de ser porque no he podido dormir bien esta noche. Feliciana dej de mover las manos sobre los futuros dulces y se encar con ella. Que no sabis lo que os sucede? Yo os lo dir. Que tenis la cabeza puesta all explic, echando una significativa mirada hacia el suelo en vez de aqu aadi, dando una palmada en la superficie sobre la que trabajaban. Tenis razn. No paro de pensar en cmo conseguir abrir aquellos barrotes. Estis loca?! susurr Feliciana, alarmada ante la seguridad que emanaba de Mar. Se acerc a ella todo lo que pudo. Escuchadme bien, solo os lo repetir una vez: no-podis-hacer-nada-por-l. Hace un rato continu Mar sin atender a lo que su amiga acababa de decir, cuando he ido al pozo a por agua, he estado hablando con uno de los soldados y me ha dicho que... Que habis hecho qu? Hablar con uno de los guardias repiti molesta por la interrupcin y me ha contado que con seguridad interrogarn a Gabriel hoy. Tengo que sacarlo de all antes de que suceda.

Y con qu excusa vais a bajar? Sabis que sus raciones no estarn preparadas hasta el atardecer. Vos creis que estar el mismo guardia? No estaris pensando en distraerlo? Pero Mar segua sin escucharla. Si consigo bajar pronto, dispondr de ms tiempo puesto que no coincidir con el cambio de guardia, tal y como nos sucedi ayer. No creo que podis hacerlo. Qu? Entretenerlo un rato como vos hicisteis hasta encontrar el momento de incapacitarlo? Lo har. No tengis la menor duda. No es tan fcil como pensis. Hay que tener un buen hgado para consentir que un tipo como ese os ponga la mano encima. Mar se apoy sobre la mesa al tiempo que su rostro se pona rgido. Lo s. Os olvidis de dnde he estado viviendo estos ltimos das. Not el gesto de irritacin en el semblante de Feliciana y puso una mano sobre el brazo de su amiga para suavizar las palabras que acababa de pronunciar. Creedme si os digo que he aprendido ms de la valenta humana desde que os conoc que en el resto de los aos anteriores de mi vida. Ya he tomado la decisin. Y lo deca en serio. Os acompao. Ni hablar. No os voy a poner en peligro a vos tambin. Adems, os necesito aqu arriba, por lo que pueda pasar. Eso s, tendris que ayudarme a esconder bajo el vestido una gruesa vara de quejigo que he sacado de los establos.

Deberais meditarlo de nuevo. No tenis ninguna posibilidad de sacarlo de ah abajo. Pero Feliciana no tena nada que hacer. Nada de lo que dijera iba a convencerla. La noche haba sido muy larga y Mar haba tenido mucho tiempo para reflexionar. Y haba llegado a la conclusin de que, por mucho que lo pensara, nada de lo que se le ocurriera iba a ser medianamente eficaz. As que haba decidido actuar y dejar el desenlace a la gracia divina. Si le golpeo lo suficientemente fuerte en la base del crneo, caer redondo como un melocotn maduro. Feliciana se debata entre las ganas de asir a Mar por los hombros y agitarla con insistencia para que el juicio regresara a su cabeza y la de enorgullecerse ante la perseverancia de la joven. Nunca habra imaginado que bajo aquel aspecto de chica apacible hubiera una determinacin ms slida que la del tronco de un olivo centenario. Estis loca dijo al fin, derrotada ante la firmeza de la mirada de Mar. Pretendis arriesgar vuestra propia existencia por un hombre al que apenas conocis. Feliciana, hay poca gente en este mundo a la que yo deba algo. Y Gabriel es uno de ellos. Hago esto solo porque soy una mujer agradecida apostill a la vez que retomaba la labor que le haban asignado. Yo ms bien dira una mujer enamorada mascull Feliciana, enterrando sus manos en la harina mojada. Cuando Mar quiso enterarse de lo que haba dicho, Feliciana rezaba una oracin para encomendar a su amiga a santa Brgida.

Mar haba rescatado una olla de hierro de las de la cocina.

Haba aguardado a que el cocinero estuviera lo suficientemente atareado como para no enterarse de que una vulgar pinche como ella desapareca de su vista y, despus, haba acarreado la marmita hasta el pozo y la haba llenado de agua. Atraves el patio, directa a la Sala de Guardias, dispuesta a penetrar en el reino de los soldados. Tuvo suerte. Estaba vaca. Al parecer, la maana era ms propicia que la tarde para organizar salidas de vigilancia. Mientras caminaba sobre las cuadradas baldosas de barro cocido que cubran el suelo, pudo examinar los utensilios que se guardaban en aquella estancia y que el da anterior no haba podido apreciar. Las lanzas se disponan alineadas y apoyadas en un rincn. Las haba altas y cortas, con la punta en forma de hoja o completamente recta, con forma de cuchillo o acompaadas de un hacha. Unas daban ms miedo y otras menos, pero Mar no tuvo ninguna duda de que un encontronazo con cualquiera que llevara una de aquellas en la mano sera letal. Desvi la mirada hacia la otra pared y se encontr con el rincn de las ballestas. Amontonados en el suelo, haba varios de aquellos aparatos tan mortferos. Record las palabras de su padre cuando aseguraba que eran artefactos diseados solo para cobardes. Est claro que, en la guerra, todo est permitido musit mientras alejaba la vista de los mortales instrumentos y la posaba sobre una tosca mesa que se encontraba junto a la puerta que daba acceso a la Torre de la Prisin desde el interior del castillo. Pase con rapidez los ojos sobre las aterradoras mazas y sus temibles cuchillas, apenas prest atencin a los dardos que se usaban como proyectiles para las ballestas y se detuvo sobre dos montones de escudos. En uno, se apilaban los ms pequeos y redondos. En el otro, los

de forma cuadrada, aunque redondeados por uno de los lados ms cortos. Los colores rojo y azul del emblema de la corona de Navarra se distinguan con precisin. Pero Mar no estaba como para apreciar los detalles decorativos, cuanto ms deprisa se quitara de en medio, menos riesgo correra de que algn indeseable se cruzara en su camino. Penetr en la frialdad de la torre y una extraa euforia se apoder de ella. Haba cruzado la Sala de Guardias sin ningn contratiempo. Haba conseguido salvar triunfante la primera de las etapas. Dej la olla en el suelo para coger fuerzas antes de bajar. Confirm que la salida de la torre que se abra a la calle estaba cerrada como imaginaba. Gabriel tendra que recorrer el mismo camino que haba hecho ella para salir de all. Tendra que atravesar toda la parte del castillo en la que los soldados reales campaban a voluntad. Prefiri no pensar en ello. Lo primero era conseguir sacarlo de la celda y despus... despus ya se vera. Palp el palo que Feliciana le haba atado por debajo del vestido y que le recorra el muslo hasta la cintura. No se haba movido. Decidi esperar a estar en el primer stano para sacarlo, no fuera que alguno de los guardias apareciera de repente y le preguntara qu haca ella con aquel garrote. Asi de nuevo el caldero y comenz a descender. Pero cuando pis el primer descansillo, se encontr con algo que la confundi. La puerta, la misma que el da anterior se haban encontrado cerrada, estaba abierta. De par en par. Y Mar se hall delante de otro escalofriante corredor. Qu haba all dentro? Nada bueno, aventur a tenor de los gemidos que le llegaron desde el fondo. La imagen de Gabriel atado mientras sus captores lo golpeaban sin compasin le revolvi el estmago. Tuvo que hacer un esfuerzo mprobo para no penetrar por aquel pasillo y acudir en su ayuda. Deba mantener la

serenidad. No haba ninguna razn, aparte de su propia histeria, para pensar que Gabriel no estaba an en la mazmorra en la que lo haba dejado. Respir hondo un par de veces y dej que su corazn se calmara. Apresurada, se subi el ruedo de la falda, solt los lazos que lo sujetaban y desliz el palo por debajo. Haba cambiado de opinin, sera mejor estar preparada. Sentir el contacto de la rugosa aspereza de aquel tronco le sirvi para tranquilizarse. Tena la anchura justa para poder manejarlo con comodidad. Lo sopes varias veces hacindolo saltar sobre la palma. Puedo hacerlo, se dijo mientras cargaba de nuevo con el puchero y retomaba el descenso. No lleg al final. De los quince escalones que la separaban del soldado, le sobraron diez. Una luz temblorosa se aproximaba hacia ella. Apoy el madero contra la pared, oculto tras el cuerpo y, sin pensarlo siquiera, balance el caldero dispuesta a utilizar todas las armas que estaban en su mano para hacer frente al enemigo. Cuando sinti que alguien pona el pie en el primer peldao a la vuelta de la escalera, Mar le arroj el contenido del perol a la cara. Pero en vez de con el viejo y gordo guardia del da anterior se encontr con Gabriel. Con la cara empapada a menos de un palmo de ella. A partir de aqu, todo sucedi tan deprisa que a Mar no le dio tiempo ni a percibirlo. Sinti un tirn que casi le arranca el brazo y la olla desapareci de su mano. Gabriel se gir en redondo. Con el primer mandoble, hizo saltar la lanza de entre las manos del soldado que lo segua y, con el segundo, este desapareci de la vista de Mar. El seco sonido que hizo la cabeza del guardia cuando aterriz sobre las duras piedras del piso inferior no dej lugar a dudas de que la cada haba terminado con otro de sus problemas.

Un instante despus, los dedos de Mar peleaban con las cuerdas que sujetaban las muecas de Gabriel. El centinela haba arrastrado la tea con l y Mar luchaba a oscuras por aflojar los nudos. Le pareci que costaba ms de lo razonable, aunque al final lo consigui. El beso la pill desprevenida, sin embargo, tan pronto como sinti la dureza de los labios de Gabriel sobre los suyos, se peg a l en busca del calor de su boca. Fue como volver a casa. No hizo falta palabra alguna. Sus labios le dijeron que no se preocupara, que todo estaba bien, que aquella pesadilla estaba a punto de finalizar. Y su lengua, su vida lengua, le expres cunto la haba echado de menos. Nunca cre alegrarme tanto de volver a encontrarme con vuestros ojos susurr Gabriel cuando se separ de ella. Ni yo. Era cierto. Vamos, ya hemos perdido demasiado tiempo indic l a la vez que la coga de la mano y tiraba de ella. El carcelero estaba tumbado en el suelo, de costado y con las piernas en una extraa posicin. Una oscura mancha se extenda por debajo de la cabeza. El caldero y la lanza yacan a su lado. Gabriel empuj al guardia con la punta del pie. El robusto cuerpo se desplom sobre la espalda y se qued mirando al techo para siempre con la mirada vaca. Mar apart la vista de la cara sanguinolenta y la fij en las manos de Gabriel que lidiaban para sacar una llave de la bolsa que colgaba de la cintura del muerto. Otro tirn de Gabriel le record que no era momento para apiadarse de nadie ni para pensar en otra cosa que no fuera la urgencia con la que actuar. Se internaron en el primero de los pasillos, el que albergaba las seis celdas que Mar haba examinado el da anterior.

Gabriel cogi al vuelo la nica antorcha que iluminaba el tnel y corrieron hacia el fondo sin detenerse. Entraron en la segunda galera y Gabriel disminuy el ritmo de repente. Mar choc contra l. Pero qu... Bestias inmundas farfull l, agitando la tea a uno y otro lado en el nivel del suelo. Mar no tuvo que preguntar qu estaba haciendo. Los chillidos de varias ratas huyendo despavoridas ante las llamas que se aproximaban a ellas le dieron la contestacin. Se estremeci al pensar que haba pasado por ese mismo lugar a oscuras y sin ser consciente de la cantidad de alimaas que proliferaban a su alrededor. Hermano Clemente! grit Gabriel cuando alcanzaron la zona donde los templarios estaban encerrados. Gabriel! Qu hacis aqu? Dnde est el hermano Roger? pregunt el responsable de los religiosos, ponindose de pie y acercndose a los barrotes. No hay tiempo para explicaciones le cort mientras intentaba, sin mucho xito, introducir la llave que acababa de robar en la oxidada cerradura. No tard demasiado en orse el clic que anunciaba que haba ganado la partida. Nos vamos de aqu dijo al tiempo que separaba uno de los lados de los barrotes. Ninguno de los monjes hizo amago alguno de moverse. Todos permanecieron en el mismo sitio y en la misma posicin en la que estaban cuando Mar y Gabriel haban aparecido. Nos quedamos constat el comendador. Gabriel dio un paso atrs, como si lo hubieran golpeado con una maza. Despus, se ech a rer. Es una broma.

Marchaos, llevaos a la muchacha antes de que os descubran. Gabriel no estaba dispuesto a obedecer, y menos ahora que la vida de aquellos buenos hombres dependa de l. Se volvi e hizo saltar tambin el cerrojo de la segunda de las celdas. Con el mismo resultado. Es intil, hijo insisti el hermano Clemente ante la puerta abierta. Est decidido. Asumiremos nuestro destino. As lo quiere la orden y as lo quiere Dios. Acaso no lo veis! Os llevan al matadero. Vosotros mismos me habis narrado los horrendos crmenes de los que os acusan. De hereja, de adorar al becerro de oro y de sodoma! Sabis que no os concedern ninguna oportunidad para defenderos y, sin embargo, segus empeados en portaros como hroes. No es nuestra pretensin pasar a la historia como mrtires sino entrar en el reino de Dios como sus siervos en el momento en el que el Seor lo decida. Y si ese momento ha llegado, as sea. Amn corearon en voz baja el resto de los hermanos. Nuestros das de lucha han terminado continu el comendador ante la cara exasperada de Gabriel, quedaron en Tierra Santa. Si alguna vez matamos o herimos a alguien lo hicimos enarbolando la bandera de la fe y de la cristiandad. Somos los caballeros de Cristo y lo que hayamos de sufrir, lo haremos en su nombre. Una rplica asom en los labios de Gabriel, pero a Mar no le qued ninguna duda de que la decisin de aquellos valerosos hombres era definitiva y nada de lo que dijeran ninguno de los dos podra cambiar aquello. Si Gabriel no iba a tomar una decisin sensata, tendra que tomarla ella. Se acerc hasta l.

Vmonos murmur. Antes de que aparezca alguien. El religioso se volvi hacia ella. Gracias, hija. Id con Dios. Salid de aqu con vida. La bondad y la ternura que Mar vislumbr en los acuosos ojos del anciano la conmovieron hasta lo ms profundo de su ser. Mar no pudo decir nada y se limit a asentir. Trag saliva y respir hondo para controlar la congoja que amenazaba con brotar de su interior. Despus, sin pensrselo dos veces, desliz una mano en la de Gabriel, entrelaz sus dedos con firmeza, le arrebat la antorcha, dio media vuelta y se dispuso a sacarlo de all fuera como fuese.

18

Aunque para su fortuna no iba a ser ella la nica que decidiera los siguientes pasos, porque cuando llegaron a donde haban dejado al soldado muerto, Gabriel ya haba reaccionado. Nos llevamos esto dijo mientras se agachaba a recoger el arma del suelo, l ya no la necesita. Y para vos... Mar se fij en el rincn en el que el da anterior haba visto las dos lanzas, pero no estaban de suerte. De nuevo con las manos vacas. O no? Un poco ms arriba dej una vara que traa conmigo. No es muy grande. Tendr que servir aadi Gabriel, dirigindose hacia la salida. Mar record algo. Un momento se excus volviendo por donde haban llegado. Adnde vais? pregunt alarmado. A Mar le cost correr el pasador de la primera de las celdas. Demasiada humedad, se dijo mientras intentaba desplazar el cierre hacia atrs. Le cost, pero al fin se abri con un chirrido seguido de un golpe seco. Ayudadme pidi a Gabriel. Este contuvo la impaciencia y apoy la cadera para que la madera cediera. Seor! exclam cuando meti la cabeza en aquel lbrego

agujero. Mar se col en la celda. Estis ah? Me os? Algo fro y resbaloso le roz el cuello. Mar se ech hacia atrs por puro instinto y cay sobre Gabriel, que estaba pegado a su espalda. Un espectro apareci ante ellos. Pero qu...? balbuci Gabriel. Se liber de Mar y se dispuso a plantar cara a aquella espantosa aparicin. Sois la chica de ayer? La que trajo la comida? dijo el prisionero con voz rasposa. En contra de lo que a ella le haba parecido el da anterior, el hombre no era un viejo. Apenas un poco mayor que ellos, calcul con dificultad debido a la mugre que le cubra el rostro. Estis libre contest Mar. Y l? pregunt con desconfianza. Es tambin un prisionero. Y el guardia? Ese no nos molestar ms contest Gabriel. Por qu estis aqu? pregunt mientras lo examinaba a la luz de la antorcha. Por furtivo. As que era un pobre diablo. No sera ninguna amenaza, decidi. Igual hasta poda echarles una mano con quien fuera que se encontraran en adelante. Si vais a venir con nosotros, andando! orden.

El hombre no pregunt qu le haba sucedido al carcelero. Simplemente le ech una mirada y lo ignor. La subida fue corta. Gabriel iba el primero con la antorcha, Mar lo segua escoltada por el cazador, que cerraba la comitiva. Gabriel se detuvo a mitad del ascenso y un instante despus el palo que Mar haba abandonado regres a sus manos. Se sinti aliviada. Tener algo con lo que defenderse le devolvi parte de la seguridad que haba perdido en el ascenso. Tenan otra cosa a su favor: el silencio con el que se desplazaban. Los zapatos de cuero que tanto Gabriel como ella calzaban facilitaban un avance sigiloso. Ni qu decir del otro prisionero, que cubra los pies nicamente con su propia piel. Al alcanzar el primer descanso, la tensin de Mar aument y comenz a respirar atropelladamente. Con la puerta exterior de la Torre de la Prisin cerrada, llegar al piso superior significaba tener que entrar en la Sala de Guardias. Que ella la hubiera encontrado vaca antes haba sido una gran fortuna, que siguiera sin soldados sera un milagro de la misma magnitud que la multiplicacin de los panes y los peces. Pero Gabriel no tena la misma idea que Mar sobre cul era la manera mejor de salir de all. En vez de continuar ascendiendo, se meti por el corredor, por el mismo espantoso pasillo del que procedan los escalofriantes sonidos. Mar intent detenerlo sujetndolo por un brazo y haciendo un gesto en direccin hacia arriba, pero Gabriel no se dej convencer. Tena muy claro hacia donde se diriga. An le quedaba una cosa por hacer antes de salir de all. Dej la tea en un saliente de la pared y comenz a caminar pegado a ella. El resto de la comitiva le sigui con la misma cautela. Cuanto ms avanzaban, ms se aproximaban al sitio de donde

procedan los ruidos, y cuanto ms se acercaban ms ntidos se hacan los sonidos. Estos salan de una estancia que daba al corredor. Dentro haba varias personas. De este viejo no vais a sacar nada se oy. Por qu no probis con el Principal? Hissez-lui plus. 15 Si lo subo ms va a desmayarse y entonces s que no tendris nada que aadir a vuestra acusacin. Faites-le!16 Se oy el lento avance de las ruedas de una carreta cargada hasta los topes seguido de un plaido apenas audible. Mar rog para que aquel gemido no fuera humano. Por lo que significaba. Toc la espalda de Gabriel. Observ su rostro desencajado a la luz de las llamas. Tena la mirada acuosa y todos los msculos de la cara a punto de quebrarse de tan tensos. El hermano Roger? pregunt. No necesit contestacin, le bast ver aquella mirada herida. Viene alguien dijo una voz ms joven. Ser el gordo. Pues le ha costado subir. Hace rato que fue a buscar al otro coment el que haba hablado antes. A ver si con carne fresca este francs deja en paz al viejo durante un rato. Francs, traen al nuevo! Pero nadie pas bajo el arco de entrada. Gordo, sois vos?

15

Izadlo ms. Hacedlo!

16

Seguro que habis odo algo? insisti el ms joven. Alguien ha hablado ah fuera hace un momento. Sern vuestras ganas de salir de aqu y tomaros un buen vaso de vino! contest el compaero, mofndose de l. Creis que estoy loco? Ahora lo veris. Se escucharon unos pasos. Gabriel arrebat el garrote de las manos de Mar y le pas la lanza. Esta la cogi con soltura, como si sujetar un arma fuera lo que llevaba haciendo los ltimos veinte aos de su vida, y se ech hacia atrs. Gordo! Qu hacis que no...? El madero se estrell contra el rostro del soldado.

Adentro inst Gabriel. Mar haba dejado de pensar en lo que estaba sucediendo y se mova por puro instinto. Una mezcla de euforia e insensata intrepidez le haba caldeado los nervios. Si no salan con vida, al menos peleara para lograrlo. De un salto, salv al soldado que yaca en el suelo sin sentido. Ni se molest en comprobar los daos que el porrazo haba causado en l. Tena claro que, fueran quienes fuesen los que se encontraran all dentro, eran enemigos. Y no iban a tener ninguna conmiseracin ni con los prfugos ni con su salvadora, as que ella tampoco lo hara con ellos. Mar esperaba otra fra y minscula celda, pero se equivoc por completo. Estaban bajo tierra, s, pero la sala era grandiosa. Se necesitaran al menos tres hombres, uno sobre el otro, para alcanzar el techo. Los finos rayos de luz, que se colaban por los tragaluces excavados en el techo, no conseguan iluminar ms que una pequea

zona. El resto de la estancia continuaba tan tenebrosa y oscura como las mazmorras que ya conoca. Reconoci el sitio. Deban de estar justo debajo del castillo. Haba visto los agujeros en el suelo del patio. De hecho, la primera vez que la haban mandado al pozo a por agua, haba estado a punto de meter el pie entre los barrotes que los cubran. A pesar de la escasa claridad, observ los diversos utensilios que colgaban de las paredes y los que se ordenaban sobre varias mesas y se ech a temblar. Estaban en la sala de torturas del castillo. El centro lo ocupaba un largo asiento con varias filas de tablones llenos de pinchos. La rueda de uno de los extremos y las correas del otro le ilustraron sobre el tipo de dao que provocara. Por suerte, el hermano Roger no estaba sujeto al potro. De hecho, le cost localizarlo. Al fondo, donde la luz casi desapareca, vio unas figuras. Tres soldados y otro individuo los observaban sin comprender lo que estaba sucediendo. Gabriel se acerc a ellos y los amenaz con el garrote. Soltad al prisionero! Mar lo sigui y, mientras avanzaba, aprovech para examinar a sus enemigos. Respir ms tranquila cuando vio lo que tenan entre las manos. El individuo, que vesta lujosamente, sostena un libro abierto y una pluma. No haba rastro de armas. Uno de los soldados sujetaba una cuerda suspendida del techo. Los otros dos tambin estaban desarmados. Mar alz la mirada hacia lo que colgaba del otro extremo de la soga. Y se encontr con el hermano Roger, suspendido en el aire por las muecas a decenas de pies por encima de sus cabezas. Y entonces comenz el caos. El soldado solt lo que sujetaba. Mar vio cmo el cabo se deslizaba con rapidez hacia arriba al tiempo que un sibilante sonido llegaba hasta ella. El arma de Gabriel rod por el suelo y este se

abalanz sobre el cuerpo del religioso para evitar que el anciano se estrellara contra la piedra. El impacto del cuerpo inerte lo arrastr en la cada y ambos se desplomaron sobre las losas. Gabriel, que haba quedado debajo, se movi y se coloc sobre l a la espera de que el ataque llegara. Pero nada sucedi. Al parecer, ni el viejo ni su protector interesaban demasiado. Volvi al monje. Respiraba. Hizo caso omiso de los ruidos que le llegaban y, con cuidado, lo arrastr a una esquina de la zona ms oscura de la sala. Viva, pero sus brazos formaban un escorzo extrao. Tenan el aspecto elstico de la miel a medio solidificar. Quedaos aqu musit junto a l. Ahora estis a salvo minti. El anciano amag un parpadeo y Gabriel supo que estaba consciente y que haba escuchado sus palabras. Gracias a Dios. Pero lo que se encontr cuando se levant consigui que se le erizaran los pelos de la nuca. Mar estaba siendo atacada por dos de los soldados. Sostena con firmeza la lanza que l le haba pasado, pero se vea a las claras que no tena ni idea de cmo usarla. Y aunque lo hubiera sabido, Gabriel dudaba de que tuviera la fuerza necesaria para contener el embate de los soldados. Por suerte, se haba parapetado detrs de un silln de dura madera y, aunque el mueble no haba sido fabricado pensando precisamente en la comodidad del reo, el respaldo era lo bastante ancho como para servirle de escudo. Pelear contra una mujer no era algo que un hombre hiciera muy a menudo as que los soldados se limitaban por el momento a divertirse hostigndola con las lanzas entre risas socarronas. Gabriel barri el suelo con la mirada, pero no consigui localizar el garrote que haba soltado, en cambio, cuando levant la cabeza, sus ojos se posaron en unos cuantos arcos que colgaban de la pared. Mucho ms cerca haba unas enormes tenazas. Tendran que valer. Un

buen golpe con aquellos hierros sera mejor que nada. Antes de arrancarlas del soporte pudo vislumbrar a otro soldado y al individuo vestido de azul. Disfrutaban del espectculo pegados contra la pared. Segn pareca, consideraban que dos hombres eran suficientes para acabar con una simple mujer. El cazador furtivo haba desaparecido. Gabriel corri en auxilio de Mar. Pero una leve orden del secretario y tena al tercer soldado ante l. Por alguna extraa razn, este haba despreciado la lanza y se haba hecho con una daga. Mejor as, se dijo mientras apretaba con fuerza las tenazas. Su nica posibilidad radicaba en la lucha cuerpo a cuerpo. Embisti contra el enemigo al tiempo que lanzaba un bramido tormentoso. Le desplaz varios metros hasta que chocaron contra el potro, al que arrastraron varios palmos. Todo sucedi tal y como Gabriel deseaba. La preocupacin del soldado por no caer sobre el mortal aparato fue mayor que el temor ante el adversario. As que abandon el posible ataque y concentr todo el esfuerzo en que su espalda no rozara los afilados pinchos que sobresalan del instrumento de tortura. Esa era exactamente la intencin de Gabriel y su oportunidad ms segura. Dej caer todo su peso sobre l. El hombre se dobl hacia atrs como una vara de sauce. El alarido retumb bajo la bveda del techo. Gabriel no se detuvo a comprobar los daos del contrincante, le arrebat la daga de entre sus ahora dbiles dedos y se volvi. Justo a tiempo de ver que a los oponentes de Mar se les haba borrado la sonrisa de la boca. El grito del compaero les haba hecho ser conscientes de que aquello iba en serio. Y actuaron en consecuencia. Uno de ellos enganch con la lanza una de las patas de la silla que protega a Mar y la tir a un lado, el otro intercept a Gabriel en medio de la sala. El momento ha llegado, se dijo Mar al tiempo que interpona la lanza entre ella y el joven soldado. No os alejis demasiado de l! le advirti Gabriel. No le

deis esa oportunidad! Mar lo comprendi enseguida. Cuando ms separada se mantuviera, con ms fuerza podra atacarla el guardia y la herida sera mayor. Tena que controlar la distancia y apartarse solo lo suficiente para estar fuera del alcance de la lanza. l no se arriesgara a lanzrsela y perderla a menos que estuviera seguro del dao a infligir. Mar asegur la posicin, sujet la lanceta con las dos manos y la hizo oscilar hacia uno y otro lado, dispuesta a despejar cualquier mandoble que el soldado le lanzara. Buena chica, se dijo Gabriel antes de regresar a su propio problema. Le satisfaca la entereza con la que Mar enfrentaba la situacin. Las embestidas se sucedieron sin cesar. Gabriel saltaba de uno a otro lado esquivando todas las acometidas del nuevo enemigo. Intentaba seguir el consejo que haba dado a Mar y no se alejaba demasiado de l, pero mantener la situacin tena un precio y el corte que le haba conseguido encajar por encima de la rodilla comenzaba a dolerle. Rez para que a ella le fuera mejor que a l. Por suerte, Mar contaba con una lanza y podra mantener la distancia ms fcilmente. Sin embargo, Mar desapareci de su mente cuando un fogonazo azul intenso le lleg desde la derecha. El secretario o lo que fuera el otro individuo haba decidido que las cosas se haban vuelto demasiado difciles y que era hora de dar la voz de alarma. Adnde creis que vais? El cazador furtivo haba aparecido al fin. La mancha azul se detuvo. Gabriel no pudo apreciar con qu amenazaba al escribiente que haba interrogado al hermano Roger, pero fuera lo que fuese haba funcionado. Aquella distraccin fue su perdicin. Unos instantes despus, el soldado lo tena donde quera. Gabriel se supo vencido en cuanto not

que su espalda rozaba el helado muro. Haba desperdiciado la oportunidad y haba permitido que la balanza se desequilibrara en su contra. Comprendi que el soldado era un buen militar cuando lo mir a los ojos y observ la victoria en sus pupilas. l no desaprovechara la ventaja. Lo vio dar unos pasos atrs, empuar la lanza por delante del pecho y lanzarse contra l soltando un grito victorioso. Gabriel se aferr a la nica arma que an tena en su poder, como si unas simples tenazas pudieran servirle para salir de aquella situacin desesperada. Pero lo siguiente que descubri fue que Dios haba decidido trocar su suerte con la de aquel tipo. El soldado yaca en el suelo, desplomado, con una flecha sobresaliendo entre los omoplatos. Un poco ms atrs, el furtivo sostena un pequeo arco entre las manos. Un hueco en la pared sealaba el lugar de donde haba conseguido el arma. Lo dems fue sencillo. A Gabriel no le cost ms que diez zancadas, un cuchillo y un solo tajo para liberar a Mar de toda amenaza. Estis bien? le susurr con ternura mientras palpaba su rostro, cuello y brazos para asegurarse de que no haba sufrido dao alguno. Mar, en vez de contestarle, enterr la cara en su pecho. Gabriel la abraz y esper a que los latidos de sus corazones recobraran juntos la calma. Sin embargo, unos pasos apresurados y un brazo azul desapareciendo por la puerta de la sala le recordaron que aquel no era el momento adecuado para la ternura. Nos vamos de aqu dijo mientras la obligaba a separarse de l.

Mar corri tras Gabriel hasta el lugar donde yaca el hermano Roger. A pesar del lamentable aspecto del anciano, haba conseguido medio sentarse, utilizando la espalda como apoyo. Gabriel se arrodill y comenz a cortar la cuerda, que an ataba sus muecas, con una cuchilla que haba cogido de una de las mesas. Las facciones del religioso se desencajaban de dolor a cada movimiento. Hermano, creis que podris caminar? El suspiro que el monje exhal dej claro que no. No haba ms que mirarle para darse cuenta de la verdadera gravedad del dao que haba sufrido. Hasta el peso de su propio espritu era demasiado para l. Marchaos sin m dijo en un murmullo apenas audible. Mar saba que Gabriel no lo hara, que no lo abandonara. Lo saba. Se lo haba dicho l mismo. Pero, aunque no lo hubiera hecho, le habra quedado claro la firmeza de su intencin de sacarlo de all solo con mirarle el rostro. Se apiad del anciano y decidi concederle un poco ms de tiempo para que se repusiera. Toc el hombro de Gabriel, le hizo un gesto para que la acompaara y se separ unos pasos. Este la sigui a regaadientes. Qu sucede? Deberamos pensar primero en cmo vamos a salir de aqu. No creo que el hermano est en condiciones de hacerlo por su propio pie. Me lo cargar al hombro. Y por donde escaparemos? Por el mismo sitio por el que llegasteis. Habr que atravesar la Sala de Guardias. La puerta de la torre

que da al exterior estaba cerrada cuando baj. El cazador furtivo, que se haba quedado en principio apartado de ellos, se uni a la discusin. Adems, el hombre que escap ya habr dado aviso. No tardaremos en ver aparecer a los soldados. Entonces dijo Gabriel con entereza, no nos quedar ms remedio que hacerles frente. Mar no se par a analizar en qu momento la sensacin de miedo haba sido reemplazada por la necesidad de estar libre. Era como si las ltimas palabras del hermano Clemente junto a la tensin de la lucha hubieran desenterrado su antigua aspiracin de vivir intensamente. No si puedo evitarlo. Comenz a recorrer las paredes de la zona ms oscura de la estancia. Gabriel la sigui. Qu se supone que hacis? Buscando algo. Algo como qu? No s. Algo. Algo que no hayamos visto antes. Gabriel dio un bufido y se apart de ella. Vos! grit dirigindose al cazador. Cmo os llamis? Juan, seor. Bien, Juan, ayudadme con esto. Mar los vio derribar una de las mesas y arrastrarla cerca de donde estaba el hermano Roger. Se estaban pertrechando para hacer frente al ataque de los guardias, pero ella se negaba a pensar que haba

llegado el fin y continu con lo que haca. Ya no vea nada, avanzaba a tientas palpando la glida y resbalosa roca cubierta de musgo. Tena que haber algo, algo... Casi se cae al suelo. Delante de ella no haba nada. La pared haba desaparecido. Tena que ser aquello. Lo haba encontrado. Se volvi con rapidez, atraves corriendo la sala y sali por la puerta con una ruda imprecacin de Gabriel resonando en los odos. La antorcha que haban dejado en medio de la galera luca todava. El hombre de azul deba de tener mucha prisa por marcharse para no habrsela llevado, pens mientras la coga. Qu diablos...? Gabriel relaj el semblante cuando se top con Mar, a punto de entrar de nuevo. Acompaadme. Quiero que veis algo. Juntos comprobaron que la estancia continuaba ms all del final de la sala. Es una cueva. Han debido de aprovechar las grutas originales para instalar en ellas las mazmorras. Hasta dnde creis que llegarn? Si tenemos suerte lejos de aqu y si no... Salgamos por aqu. No tenemos nada que perder. Gabriel dud un instante. Al fin, se decidi. Se aproxim hasta el cazador, que husmeaba en los instrumentos de tortura ms mortferos. Al fondo hay una salida. Nos vamos anunci y, sin esperar respuesta alguna, se acerc hasta donde el hermano Roger descansaba. Mar tambin haba llegado hasta l. Gabriel podra manipular al religioso con ms cuidado a la luz de la antorcha.

Qu es eso? El cazador sealaba un hueco que se abra a menos de dos pies del suelo, por encima del hermano Roger. Gabriel arrebat la tea a Mar y la meti dentro del agujero seguida por su propia cabeza. Se trata de un pasadizo. No se distingue el final, pero parece que sigue adelante un buen trecho. Es ancho? No demasiado, pero suficiente para que una persona avance por l si camina agachada. Entonces...? La pregunta proceda del cazador. Por la cueva afirm Gabriel. Por la cueva confirm Mar. En ese mismo instante escucharon las voces. Los soldados ya estaban all. No haba tiempo para pensar. Se miraron en silencio y asintieron. Fue el cambio de opinin ms rpido de su vida.

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Mar todava no entenda cmo haban podido esconderse en tan poco tiempo. Primero haba entrado el cazador y despus ella. No hubo tiempo para preguntar cmo iba a conseguir Gabriel introducir al monje en el angosto agujero por el que haba que caminar apoyados sobre las manos y las rodillas. El caso era que all estaba. Detrs de ella. Por los tneles! se oy. Mar dej de respirar cuando escuch los pasos de los soldados dirigindose hacia ellos. Saba que no podan verlos fcilmente, pero, a pesar de todo, se encogi en la oscuridad. La nica arma con la que contaban era el arco que Juan, el cazador, se haba colgado al hombro. Y ni siquiera estaba segura de si tena flechas. Los guardias se acercaron tanto a la pared que la claridad de las antorchas ilumin el principio del reducido tnel. Por fortuna, los soldados estaban tan seguros de que haban huido por la cueva que no barajaron otra posibilidad. Ninguno se movi hasta que el ruido de las zancadas de los perseguidores se transform en un mero eco procedente del interior de la caverna. En buena hora decidimos meternos aqu murmur Mar ms para s misma que para el resto. No os deis demasiada prisa en alegraros. No sabemos cmo es la gruta de profunda. Volvern en cuanto la hayan revisado y entonces descubrirn por dnde hemos huido. Con un poco de suerte, estarn entretenidos bastante tiempo contest ella mientras rogaba para que sus palabras se convirtieran en realidad.

Silencio! farfull el cazador. Regresan! Callaron y pudieron escuchar nuevas voces. Al menos dos hombres haban vuelto a la sala. Y un buen rato despus descubrieron que lo haban hecho para quedarse. Tenemos que seguir. A Mar le cost entender lo que Gabriel haba dicho. Estuvo de acuerdo. No podan quedarse all. Si lo hacan, los cazaran como a ratones. No era ms que una cuestin de tiempo. Se acerc a Juan y le repiti lo que Gabriel haba indicado. El cazador no se lo pens dos veces y se adelant. Aunque Mar y el furtivo avanzaban con cierta premura, el hermano Roger apenas lo haca. Gabriel contena la impaciencia puesto que no quera arriesgarse a causarle ningn sufrimiento ms. El anciano no mova uno de los brazos y temi que lo tuviera descoyuntado. Ni siquiera se atreva a palprselo ya que cualquier sonido sospechoso alertara a quien fuera que se hubiese instalado en la boca del tnel. Mar ya haba perdido la nocin del tiempo transcurrido y, sin embargo, si miraba hacia atrs, an poda ver luz procedente de la entrada. Apenas haban progresado. El hermano Roger choc contra ella, que se haba detenido, y se le escap un gemido. Quest-ce que ctait? 17 Mar no alcanz a entender las palabras, pero comprendi el significado al instante. Los soldados los haban odo. El corazn le comenz a galopar. Aunque no por mucho tiempo. Solo hasta que la sangre se le hel en las venas cuando algo no muy lejos de ellos lanz un penetrante chillido.

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Qu ha sido eso?

Ce sont des rats. 18 Ratas. Nunca se podra acostumbrar a ellas. Vivir al lado del ro y estar habituada a verlas no lo haca ms fcil. Sin embargo, aquella era la primera vez que se alegraba de compartir espacio con semejantes alimaas. Esperaron otro rato a que los franceses se relajaran un poco antes de seguir. Cuando continuaron, lo nico que cortaba el espeso silencio era el siseo de la tnica del monje al rozarse contra el suelo cada vez que se mova. Para no volverse loca con la idea de que en cualquier momento los soldados descubriran por dnde haban huido y los apresaran, decidi ponerse a contar. Y ya haba contado una por una toda la produccin de uvas de Navarra de ese ao cuando determin que prefera enfrentarse a una horda de franceses con la lanza en alto que seguir callada. Avis al hermano Roger de que se iba a detener, se hizo a un lado como pudo y esper a que el monje pasara ante ella. Se justific con un tengo que hablar con... que apenas nadie oy y se puso detrs del religioso. Cmo creis que est el hermano? Sigue vivo, no? Pensis...? Gabriel la cort tajante. Se repondr. El brazo... Mar sinti a Gabriel pegado a ella, el calor de su aliento se le colaba por la abertura del cuello. Y se prepar. Se prepar para sentir

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Son las ratas.

sus labios. Pero nada sucedi. Si nos atrapan le dijo con voz ronca, prometedme que diris que os habis visto obligada a hacer esto. Pero... Tenis que convencerles de que vos solo habais bajado con la comida y que os hemos forzado a liberarnos. Prometdmelo! Lo har dijo Mar despus de un rato. Lo oy suspirar. La conversacin finaliz y Mar sigui avanzando mientras unas lgrimas mudas se fundan con el verdn de las losas sobre las que se arrastraba.

Juan confirm lo que el resto ya haba notado. Haban dejado de caminar en la ms espesa de las negruras para avanzar entre las sombras. La figura de los compaeros de fuga era visible. En cualquier caso, todava les cost un trecho llegar a una zona en la que sus rasgos fueron identificables, y, bastante ms, alcanzar un sector en el que ponerse en pie y estirar la espalda entumecida. Llegamos a algn sitio. Me duelen todos los huesos del cuerpo confes Mar mientras daba unos pasos con el fin de desentumecer las piernas adormecidas. Sus compaeros, sin embargo, deban de estar hechos de otra materia porque ninguno de los dos pareca demasiado afectado por el tiempo transcurrido en aquella postura. El cazador se apoyaba en el

muro despreocupadamente y examinaba el arco que haba sustrado. Y Gabriel... Gabriel tena todos los sentidos puestos en descubrir si el hermano Roger se encontraba en condiciones de continuar. Cuando los msculos de Mar reaccionaron, se acerc hasta el anciano. Cmo sigue? Agotado. Tendremos que esperar a que se reponga. Gabriel mir a su alrededor. En este lugar? De ninguna de las maneras. Y, antes de que Mar pudiera comentar nada ms, se dirigi al cazador. Juan, ayudadme a cargar con el hermano. El furtivo abandon el examen del arma, se la colg al hombro y se aproxim a ellos. Entre ambos, consiguieron poner en pie al religioso. Mar lo vio abrir los ojos. Estaba consciente. No pudo decidir si eso era una suerte o una desgracia para el hombre. Pero cuando lo vio esbozar una sonrisa en direccin a Gabriel y a este dedicarle una caricia, se alegr de que no hubiera perdido la lucidez. Les cost bastante mover al monje y acomodarle el brazo para que no sufriera ms de lo necesario. El religioso contena el dolor sin pronunciar palabra, pero el gesto de su cara dejaba traslucir la agona por la que estaba pasando. Adelante dijo Gabriel poco despus, cuando el hermano pareci reponerse. Los hombres abrieron la marcha. Mar prefiri guardar sus pasos desde retaguardia.

Segn caminaban, la claridad se hizo ms intensa y Mar observ cmo haba quedado la ropa del religioso despus de todas las penurias de los ltimos das. La parte inferior de la tnica estaba hecha jirones. No tuvieron que esperar demasiado tiempo para encontrar lo que buscaban. La va de escape estaba ante sus ojos. Tan real como que lo que brillaba al otro lado del agujero era la luz del sol. Solo que para salir de all tenan que solucionar varios problemas. Para empezar, tenan que pensar en cmo subir el pozo de ms de treinta pies que se alzaba sobre sus cabezas y, despus, en cmo pasar entre los barrotes que bloqueaban la salida. Eso, por no hablar de las nulas posibilidades que tenan de salir de aquel agujero sin que nadie notara que los fugitivos aparecan en medio del patio del castillo. Aqu hay unos soportes para trepar hasta arriba inform Mar despus de examinar las paredes. En realidad, apenas eran ms que unas hendiduras en la roca situadas a diferente altura unas de otras. Subir resultara trabajoso, pero no imposible. Y antes de que los otros pudieran darse cuenta, el cazador ya se haba encaramado y trepaba con la alegre agilidad de quien ve cerca la libertad. Por un instante, por la cabeza de Mar pas la idea de que, si tena la posibilidad, se largara y los dejara all, pero sus temores eran completamente infundados. El hombre descendi con la misma facilidad con la que haba subido. Ah arriba est el patio confirm. La reja est sellada, pero el candado est en muy mal estado. Un buen golpe podra hacerlo saltar. Ayudadme con el hermano. Creo que tengo algo. Los dos hombres volvieron a sentar al monje. Gabriel busc bajo

la vestidura y sac las tenazas con las que se haba enfrentado al soldado. Juan recibi el instrumento con satisfaccin. Servir asegur empundolas con la mano derecha. Ahora solo tengo que asegurarme de que las mujeres se han largado. Mujeres! Qu mujeres? Mar acababa de tener una intuicin. Las que charlaban encima de m contest el cazador, sealando hacia arriba. Podan ser las que trabajan en la cocina? No s. Supongo aadi el hombre, encogindose de hombros. Sin esperar un pice, Mar coloc un pie en la primera de las hendiduras, una mano en la superior y comenz a escalar. Tard un instante en respirar aire fresco. Y otro ms en escuchar la risa de Feliciana. La cabeza de Mar daba vueltas a toda velocidad en un intento de encontrar la manera de llamar la atencin de su amiga. Pero otra persona se le adelant. Qu hacis ah parloteando en lugar de trabajar?! Los gritos del cocinero atravesaron todas las estancias del castillo. Mar supo que los milagros existan cuando vio aparecer la rstica tela color azafrn de Feliciana por encima de su cabeza. No lo pens dos veces, sac una mano por entre los hierros y tir de ella. Todo lo que pudo.

Pero qu...? Otro tirn. Se me ha desatado el zapato se disculp Feliciana con la compaera. Adelantaos vos, ahora os sigo. Daos prisa que ese hombre es capaz de dejaros en la calle sin pagaros el jornal de hoy. Ya me cuidar yo de que ese malnacido no me haga una jugarreta contest mientras se agachaba y simulaba hurgarse en las cintas del calzado. Feliciana! susurr Mar. Mar! Sois vos? Feliciana, escuchadme! le cort Mar. Hablad. Estoy aqu abajo con Gabriel, el monje y otro hombre. Hemos conseguido escapar, pero tenemos que salir por aqu, no podemos volver atrs. Ya os lo explicar ms tarde. Necesito que el patio est despejado para que nadie nos vea cuando salgamos. Pero cmo...? Lo intentaremos, aunque el religioso est muy mal y apenas puede caminar. Habis comprendido todo lo que os dicho? A la perfeccin. Hace ya rato que no se ven hombres por aqu, pero me asegurar. Prometedme que no haris nada hasta que yo os avise.

La espera se hizo eterna. En cuanto Mar descendi hasta donde

los hombres la aguardaban, record de nuevo a los soldados que los perseguan. Cunto tiempo les quedaba antes de que descubrieran el tnel? Todos y cada uno de los sonidos que llegaban le parecan proceder del corredor que acababan de recorrer. Volva la vista hacia arriba a cada instante debatindose entre el deseo de que el ruedo del vestido de Feliciana volviera a tapar la luz que los iluminaba y el miedo a que alguien la descubriera. Sin poder aguantar por ms tiempo la angustia que le provocaba la sensacin de estar atrapada. Se levant de repente. Regreso arriba inform a quien quisiera orla. Id con cuidado contest Gabriel desde detrs del cuerpo del hermano Roger, al que mantena apoyado sobre el regazo. Juan apenas levant los ojos de la flecha con la que jugueteaba sin cesar. l tambin estaba nervioso. No haba ascendido ni un tercio del camino cuando algo cay desde el exterior y choc contra su espalda. Qu ha sido eso? pregunt cuando consigui asegurar todas las extremidades. Es una soga le contestaron al unsono desde abajo. Feliciana, pens Mar y comenz a subir lo ms deprisa que sus miembros le permitan. Lleg arriba sin resuello. Feliciana la esperaba en el mismo sitio y en la misma posicin en la que la haba dejado. La cuerda es para que subis al templario dijo mientras simulaba volver a atarse el calzado. Tenemos la forma de hacer saltar el cierre le inform Mar. No tuvo que explicarle cmo lo iban a hacer porque la mujer ya

volva a hablar. Perfecto, esa era una de las cosas para la que no tena solucin. An tendris que esperar un rato ms antes de que podis salir le advirti. Necesito algo ms de tiempo. Bien, pero daos prisa, los soldados nos estn buscando. Entonces es por eso por lo que el patio ha quedado desierto. Cmo sabremos que es el momento? No os preocupis, os enteraris. Tena razn, lo supieron. Y no les pill desprevenidos. Mientras esperaban, decidieron comenzar a izar al monje. Aquello sera lo ms trabajoso y todos estaban de acuerdo en que los cuatro tenan que estar arriba, preparados para salir de aquel agujero lo ms rpido posible. Gabriel fabric un arns que sujet alrededor de la cintura del religioso y despus lo pas entre sus piernas. El resto de la soga la utilizaran para alzarlo entre los dos hombres. Mar los seguira y se asegurara de que el hermano no se balanceara y chocara contra las paredes. Si ya era complicado que una persona alcanzara la salida por sus propios medios, hacerlo tirando de un peso muerto era una tarea casi imposible. La estrechez del pozo result ser toda una fortuna. Hubo momentos en los que Gabriel y Juan se tuvieron que apoyar uno en el otro para evitar caerse. Mar, preocupada por la seguridad de los tres hombres, sostena al anciano desde abajo en un intento de aliviar el peso a los que tiraban de l. Ya llegaban arriba cuando not que el templario suba de forma continua y sin demasiado esfuerzo. Qu ha sucedido? murmur con miedo a que las voces se

oyeran desde el exterior. Juan ha llegado arriba, ha pasado la cuerda por uno de los barrotes y estamos tirando de ella. Mar rez para que el patio siguiera desierto. Y para que Feliciana apareciera cuanto antes. No resistiran en aquella situacin mucho tiempo ms. Fue como si el cielo hubiera odo sus plegarias porque la salvacin lleg en forma de una lluvia de grano que los reg a los cuatro. Estpido! se escuch la voz de Feliciana. Os he avisado que tuvierais cuidado! Pero seora... intentaba excusarse un chico, que Mar supuso que sera uno de los pajes de las caballerizas. No os movis demasiado que se os va a desequilibrar la carga! Cuidado! Cui...! Ya os he advertido...! El resto de las palabras quedaron tapadas por un saco que cubri la boca del tnel por completo. Juan, ahora! Golpead el candado! grit Gabriel en cuanto comprendi que aquella era la oportunidad que esperaban. El saco de grano y las voces de la mujer ahogaran el sonido de los golpes sobre el cierre sin que alertaran a todo el castillo. Juan pas la soga a Gabriel. Este dio varias vueltas a la maroma alrededor del brazo y dej caer parte del cuerpo para conseguir mantener al religioso en la parte superior del pozo. Cuatro fuertes golpes fueron suficientes para que el hierro saltara y se precipitara al vaco. Mar lo escuch golpearse contra el suelo y la inund un rayo de esperanza. Apenas si se enter del resto. La luz entraba por el agujero,

alguien abra la reja, Feliciana diciendo deprisa, deprisa, la luz que le hera las pupilas. Alguien le tendi una mano, Mar se aferr a ella y, en un instante, se encontraba fuera bajo las rdenes de Feliciana. La mujer se quit un manto oscuro que llevaba encima y lo coloc sobre la espalda del religioso. El delantal tambin acab atado alrededor de la cintura del monje. Al menos, servira para tapar la caracterstica tnica de color blanco. Con una crespina le cubri el canoso pelo y parte de la rala barba. El hermano Roger, agotado como estaba, apenas sostena la cabeza y todos sus rasgos quedaban prcticamente ocultos a la vista de miradas curiosas. Tendra que valer con aquello. Vosotros, cargad con eso dijo a Juan y a Gabriel. Llevadlo a los establos! les orden, sealndoles la direccin que deban tomar. Mientras Mar y Feliciana se apresuraron a sostener al hermano Roger por la cintura para que no se cayera, los dos hombres cogieron lo que la mujer les haba indicado y desaparecieron bajo el peso de los mayores sacos de grano que Mar haba visto nunca. En el suelo, an quedaba otro, uno cuya carga se haba desparramado sobre las losas. Un enorme tajo lo recorra de arriba abajo. Mar no dud de quin era la culpable de aquel corte. Todos se pusieron en marcha. Los hombres delante, ellas detrs. Atravesaron la puerta que separaba el patio de la antesala de las caballerizas y se toparon con un muchacho. Feliciana no le dio tiempo al chico ni a respirar. Estis tardando demasiado! le grit. He tenido que acudir a dos pinches de la cocina para reparar el desastre que habis organizado. Juan y Gabriel no se detuvieron. Caminaban hacia un montn de grano fingiendo obedecer las rdenes de aquella malhumorada mujer.

Mar not que el resto de los pajes mantenan la cabeza gacha y se afanaban con la faena que tenan encomendada. Estaba claro que ninguno de ellos tena intencin de sufrir en carne propia la clera de aquella mujer. Es que... balbuci el chico. Recogedlo antes de que alguien se entere de que sacis grano de las caballerizas! Pero si fuisteis vos la que me dijisteis... Estis desafindome? inquiri Feliciana al tiempo que le diriga una mirada glacial, pero antes abrid la puerta. Como veis una de las cocineras se ha puesto enferma y necesita regresar a su casa aadi elevando la voz. A Mar se le aceler el corazn, si el paje se daba cuenta de que en realidad no era una mujer... Pero no, el muchacho, harto ya de ser el blanco de los aguijonazos de Feliciana, decidi que lo mejor era contentarla. As que se dirigi hacia la entrada sin atender a nada ms, solt el tronco que la bloqueaba, la abri hasta atrs de un tirn y la sostuvo con firmeza. Mar sinti que Feliciana avanzaba y comenz a caminar. Apenas les quedaban un par de pasos para atravesar la puerta cuando su amiga solt al monje de repente. Mar casi se cae arrastrada por el peso del anciano. Vos, y vos! oy a Feliciana. Ayudad a la muchacha con la cocinera. Cuidaos y mucha suerte le susurr a la vez que le apretaba el brazo. Ya sabis dnde encontrarme. A Mar apenas le dio tiempo a contestar un escueto gracias y, un instante despus, estaba en el exterior del castillo. La puerta se cerr detrs de ella con un fuerte golpe.

Estaba fuera. Y Juan y Gabriel, a su lado. 20

El descenso por la rampa a la que se arrojaban los desechos de la cocina real fue ms penoso de lo que Mar habra imaginado. Intentaba pasar sobre los desperdicios con la mayor rapidez posible. De vez en cuando senta que uno de sus pies se hunda hasta el tobillo y, cuando esto suceda, apretaba las mandbulas y segua caminando sin mirar al suelo, todo lo veloz que poda para no dejar a Gabriel atrs. El avance de Gabriel era mucho ms lento que el de sus compaeros de fuga puesto que cargaba con el hermano Roger. El anciano monje apenas se sostena en pie y lo llevaba prcticamente en volandas. Adems, cojeaba. La suavidad con la que lo sostena hizo recordar a Mar la conversacin que Gabriel haba mantenido con Teresa y la ternura con la que haba tratado a la nia. Haca ya tanto tiempo de aquello! Juan, en cambio, pareca tener ms prisa que los dems en alejarse cuanto antes de la prisin del castillo porque ya pisaba suelo firme cuando ellos an se encontraban en mitad de la pendiente. Mar exhal un suspiro de gozo cuando sus pies tocaron tierra dura. Esper a que Gabriel y el religioso acabaran el descenso y se unieran a ella. Se haban quedado los tres solos. El cazador haba desaparecido. Hacia dnde nos dirigiremos? Vos a ningn lado. Ahora mismo rodeis la villa y volvis a entrar en ella como si fuerais una ciudadana ms, como si nunca hubierais estado dentro de ese palacio. Mar no pudo creer lo que estaba oyendo: la estaba echando de su lado. A ella, que haba arriesgado su propia vida por salvar la de l!

Ni hablar. Yo os acompao. Me necesitis para atender al hermano. Gabriel se inclin hacia ella. Escuchadme bien, s que no hay nadie en este reino que os gane a testaruda, pero os aseguro que no vais a venir con nosotros. Os agradezco todo lo que habis hecho por m, sin embargo, aqu acaba nuestra relacin, aqu acaba nuestro vnculo. Volved junto a Feliciana. Ella os dar cobijo hasta que os podis marchar de Olite. Gabriel se call de repente, antes de que se le desgarrara la voz. Ya era suficientemente duro tener la seguridad de que, con el monje en aquellas condiciones, tenan poqusimas posibilidades de huir. De ninguna de las maneras iba a arriesgar la seguridad de Mar permitindole que fuera con ellos. En el burdel estara mucho ms segura. Nadie buscara a una de las criadas de palacio en la casa ms pblica de la ciudad. Clav los ojos en ella. Y as, con la cara manchada, el pelo salindole por debajo de la cofia y el vestido sucio y roto, supo que lo nico que hara el resto de su vida, si la suerte le acompaaba y consegua huir, sera deambular por los caminos rememorando aquella imagen. Mar le sostuvo la mirada. Tena los ojos brillantes. De furia, supuso. Estaba a punto de replicar cuando Gabriel se dio media vuelta y se alej de ella. Bamboleante por el peso del religioso, se encamin hacia la arboleda. Gabriel daba un paso tras otro consciente de que acababa de expulsarla de su vida, sabiendo que l mismo haba hecho estallar a su suerte, y con la conviccin de que todas las estrellas del firmamento se haban apagado para l.

No era el momento de lamentarse, no era el momento de detenerse, no era el momento de lamerse las heridas, no era el momento de mirar atrs. Se acababa de fugar de la crcel real, arrastraba a un hombre moribundo y le perseguan los soldados del Reyno de Navarra y parte de los de Francia. Concentr todo su esfuerzo en no frenarse. Sorte los troncos, que se le ponan delante cada vez con ms frecuencia; pis la hojarasca cada vez ms espesa; atraves los claros, cada vez ms escasos. Y olvid. Olvid y sigui adelante. A pesar de ser un hombre fornido, el peso del cuerpo del hermano le estaba pasando factura; se le estaban durmiendo los brazos. Al principio, el hermano Roger haba hecho el esfuerzo por caminar por s mismo, pero haca ya rato que Gabriel lo llevaba a rastras. Pensaba en hacer un descanso cuando se encontr con el barranco. Deposit al monje en el suelo mientras buscaba el sitio ms apropiado para descender los escasos veinte pies que tena delante. A la derecha, la pendiente se suavizaba levemente y los rboles estaban lo suficientemente separados como para no correr el riesgo de chocar contra ellos por accidente. La humedad del ro cercano se dejaba notar en el tipo y la cantidad de la vegetacin. Encinas y quejigos haban dejado paso a sauces y fresnos. Las lluvias de los ltimos das haban forrado el suelo con una capa de hojas hmedas que el liviano sol de noviembre no haba conseguido secar. Hermano, un poco ms inst al monje mientras intentaba levantarle. Podris descansar cuando lleguemos abajo. Hijo, no puedo ms. Dejadme aqu y marchaos vos, ahora que podis susurr el anciano sin apenas mover los resecos labios. Sabis que no lo voy a hacer afirm Gabriel, agarrndole con firmeza por la cintura.

El ladrido de los perros en la lejana termin por decidirle. Tendra que bajar por all. Tendra que bajar por aquella rampa sin tener las manos libres para hacer frente a cualquier contratiempo. El descenso result mucho ms lento de lo esperado. El peso del religioso lo desestabilizaba demasiado y tena que afianzar cada pie antes de dar el siguiente paso. La posibilidad de resbalarse o de tropezarse en algn agujero del terreno oculto bajo la hojarasca, lo haca ser an ms cuidadoso. Y mientras... los ladridos estaban cada vez ms cerca. Tanto que en el ltimo tramo abandon toda prudencia y dej que los pies se deslizaran. A punto estuvo de chocar contra unas races que sobresalan de la tierra. Por fortuna, las vio en el ltimo momento y pas por encima de ellas como pudo. Solo para encontrarse delante de lo que ms tema en esta vida. El ro Cidacos discurra ante l. Not un cosquilleo de terror recorrerle la nuca y subirle por el cuero cabelludo. Un sudor fro le humedeci las palmas. No pudo apartar los ojos del movimiento de las aguas mientras que en la mente volva a aparecer la imagen, tantas veces recurrente, del rostro hinchado y deformado de su padre el da en el que lo sacaron de otras de igual transparencia y aparente tranquilidad. A los ladridos de los perros se les sumaba ahora el sonido de voces humanas. Pero Gabriel no oa nada, no escuchaba nada, no era consciente de nada, aparte del apenas audible rumor de la aterradora corriente que flua ante l. Ni siquiera not que alguien le haba seguido. No not sus pasos ni tampoco su presencia. Hasta que ese alguien le toc, y el calor de una mano le traspas la ropa y se le col por los poros de la piel. Entrad en el agua! Estn a punto de llegar!

Gabriel mir a Mar como lo hara un demente, sin comprender lo que suceda. No entenda qu haca ella all, y mucho menos qu era lo que le deca. No hay otra alternativa. Gabriel! Los perros estarn aqu en breve insisti cuando vio que no se mova. Hacedlo por el hermano Roger, hacedlo por m! Gabriel volvi los ojos hacia ella, y de nuevo hacia el ro. Despus, pareci despertar de un sueo lejano y dio un paso atrs. No puedo. Mar lo mir sin llegar a creer lo que estaba oyendo. Lo tendra que hacer ella. Abraz al monje y se lo carg a la espalda. Se hundi en el agua sin pensrselo un momento. Estaba fra, muy fra, espantosamente fra. Iremos detrs de esos juncos susurr al anciano sin estar segura de si la escuchaba. Segn se acercaron a las caas, el fondo se hizo ms pastoso y los pies se le hundieron en el fondo. Mar comenz a sentir miedo. Se concentr en no perder pie. Cuando lleg al lugar planeado, descubri que las plantas no eran lo suficientemente altas como para ocultarlos por completo. As que no le qued ms remedio que hundirse en el agua hasta el cuello. Sostener al monje en alto para que mantuviera la cabeza fuera le cost un esfuerzo mprobo. Justo a tiempo. Los perros se detuvieron ante ellos. Saltaban y ladraban sin control. Dnde se habra metido Gabriel? Rog para que se hubiera alejado de la orilla. No escuch las voces hasta poco despus. Deban de ser al menos cuatro personas las que se acercaban.

Deben de haberse escondido por aqu coment una de ellas entre jadeos. Mar hundi la barbilla en el agua. Yo no he visto nada dijo otro, pero si los podencos han salido corriendo, no pueden andar muy lejos. El repicar de unos cascos acab con la tranquilidad de los cuatro hombres. Ser mejor que los encontremos o servirn nuestra cabeza en una bandeja de plata para la cena. Chuchos! A buscar, a buscar. Se oyeron ladridos seguidos de unos pasos apresurados. Los jinetes tardaron poco en llegar y, menos an, en marcharse. Pasaron de largo sin detenerse. Los ecos de las pisadas de los caballos haca tiempo que haban dejado de resonar y, sin embargo, Mar an permaneci en el mismo sitio un rato ms. Se puso en marcha cuando sinti moverse al hermano Roger. No poda dejarlo all metido por ms tiempo. Ya estaba llegando a la orilla cuando Gabriel sali de la nada y se apresur a ayudarla con el anciano desde la orilla. Lo tendieron en el suelo en cuanto lo sacaron. Tena la respiracin fatigosa y estaba lvido. Apenas abra los ojos. Gabriel le coloc una mano sobre el pecho. Est agotado. Necesita descansar. Tengo que llevarle a algn sitio en el que pueda reponerse, en donde haya alguien que le cuide. Y a vos? Quin os cuidar a vos? musit Mar en clara alusin a su reciente comportamiento.

Gabriel se puso en pie de un salto, como si acabara de ser mordido por una vbora. Qu hacis aqu? Por qu nos habis seguido? No os he dicho antes que os fuerais? grit fuera de s. Por qu estis aqu? Mar estuvo a punto de derrumbarse ante aquella ira tan irracional. Por vos!, quiso gritarle. Porque no soporto la idea de pasar un solo instante sin veros, porque no entiendo el mundo sin oros, porque quiero tumbarme a vuestra espalda y recorrer con los labios la herida que tenis en ella, porque quiero hundir mis manos en vuestra melena y notar vuestro pelo deslizarse entre mis dedos, porque quiero veros sonrer una vez ms, porque quiero haceros rer y que vos me hagis llorar, porque me alimento con solo miraros, porque me cuesta respirar cuando no estis, y, cuando miro las estrellas y estis lejos de m, me duele estar viva. Porque saba que el hermano necesitara pronunciaron sus labios con una tranquilidad pasmosa. ayuda

Gabriel no pudo lanzar la rplica que tena preparada. Alguien se le adelant. Para ser unas personas que se ocultan de los soldados, lo estis haciendo rematadamente mal.

Hemos llegado. Mar levant la cabeza. Despus de pasar por entre unos matorrales que Juan haba abierto como por encanto, se encontraban delante de un deteriorado refugio al que a duras penas se le poda llamar cabaa. Les haba conducido hasta all despus de que los encontrara discutiendo en medio del bosque. Al parecer, aquel era uno

de los cobijos que a lo largo de los aos como cazador furtivo haba ido construyendo para protegerse de las inclemencias del tiempo y para esconderse cuando era necesario. Segn les inform, haca ya mucho tiempo que la subsistencia de su abundante prole dependa de los alimentos que graciosamente donaban las arcas reales, ya que el ro Cidacos a su paso por Olite y las tierras que este baaba eran propiedad de la corona. Es segura? pregunt Gabriel ante la entrada de la choza. S, si estis atentos confirm Juan mientras despejaba las brazadas de ramas que ocultaban la boca del cobertizo. El ro transcurre a un paso, si las cosas se complican podris despistar a los perros metindoos dentro de l. Gabriel tuvo que agacharse para poder entrar. El peso del cuerpo del hermano Roger le venca hacia un lado. Apenas poda con l. El religioso haba perdido el sentido nada ms salir del agua. Solo gracias a la aparicin del cazador haban conseguido moverlo. Restos de una hoguera y pequeos huesos desperdigados a su alrededor le indicaron que Juan no haca mucho tiempo que la haba utilizado. Tumb al anciano sobre un lecho de hierba seca que encontr a un lado de la puerta. Aguantad, tenis que aguantar susurr al religioso pasando el dorso de la mano sobre la mejilla de este. Cuando sali al exterior, Juan ya se estaba despidiendo. Mar escuchaba con atencin las ltimas indicaciones sobre cmo dejar caer los troncos estratgicamente colocados para que los arbustos que impedan el paso al refugio se cerraran de nuevo y quedara oculto a ojos ajenos. Os vais coment Gabriel.

El otro hizo un gesto afirmativo. Cuatro das lejos de casa son suficientes para convencer a mi mujer de que est mejor conmigo que sola brome. Gabriel se adelant, le sujet el antebrazo y apret su mano en un gesto de reconocimiento a la ayuda que les haba prestado. Gracias por todo. El cazador se encogi de hombros. Se lo deba a la seora. Una ltima cosa dijo antes de desaparecer; escondido en una de las esquinas encontraris pedernal, aunque tendris que esperar al anochecer para prender fuego. No les dese suerte, no mereca la pena, los tres saban que el destino de todos no dependa de s mismos, sino de una voluntad ms elevada. Un instante despus, el cazador se haba marchado. Solos, de nuevo. Gabriel no tard un momento en alejarse de Mar. Esta lo encontr donde imaginaba, sentado en el suelo al lado del templario. Deberamos quitarle esos ropajes coment Chorreando agua como estn, no le harn ningn bien. ella.

Gabriel tuvo que darle la razn. Todos necesitaban desprenderse de aquellos vestidos mojados o, en caso contrario, en breve acabaran como el monje. Consiguieron sentar al hermano Roger entre los dos. La cabeza del religioso cay pesadamente sobre su pecho. Ni los dolores que le infligieron al sacarle el brazo descoyuntado de la tnica lo hicieron reaccionar. Les cost, pero al final, consiguieron dejarle solo con la camisa. Est ardiendo se alarm Mar cuando le toc la piel.

Solo necesita descansar. En unas horas, estar mejor. Mar no estaba nada segura de la posible recuperacin del monje, sobre todo si se tena en cuenta que no haba manera de encontrarle el pulso. Gabriel no lo quera reconocer, pero el hermano Roger se debata entre la vida y la muerte. Y ellos no podan hacer otra cosa ms que esperar. Gabriel sala y entraba de la choza, se sentaba y se volva a levantar. Mar se haba acomodado con la espalda apoyada en el lateral del fondo de la cabaa y lo observaba desde el suelo. Voy a encender fuego dijo Gabriel la quinta vez que entr. Juan ha dicho que no era conveniente. Nos podran localizar por el humo. No podemos seguir as de mojados. Cubriremos la chabola con la ropa que nos quitemos y el humo permanecer dentro. El sol todava tardar en desaparecer. Entre el calor de sus rayos y el de la hoguera podremos secar nuestros vestidos. Gabriel estaba en lo cierto, a partir de que las llamas comenzaron a crepitar en el refugio, estuvieron ms calientes. Demasiado calientes. Haca ya rato que Mar haba comenzado a pensar que aquello no era nada bueno para el enfermo. La pequea choza se haba llenado del humo que no poda escapar debido a que la rstica techumbre estaba cubierta por la capa y la tnica del templario, su propio vestido y la saya de Gabriel, incluso los zapatos aguardaban a secarse sobre sus cabezas. Mar estaba sudando, a pesar de que solo se haba quedado con la camisa, as que decidi de nuevo salir de la caseta. Salv los matorrales y se dirigi en direccin al ro. Llevaba en la mano la crespina que Feliciana haba colocado sobre la cabeza del anciano durante la huida. Aquella era la cuarta vez que la mojaba. No se le ocurra otro modo de bajar la estremecedora fiebre que mantena al religioso al borde de la muerte. Lo nico que faltaba por hacer era

sumergirle por entero en el Cidacos. Descalza, se acerc con cuidado al borde del ro. Gabriel segua sentado sobre una roca un poco ms lejos. Tena una rodilla en alto, el gesto adusto y los ojos perdidos por encima de los rboles que se alineaban en la margen opuesta. Meti el trapo en el agua, ech un ltimo vistazo a la figura de Gabriel y regres. l no hizo ningn gesto que indicara que la haba visto y Mar estuvo segura de que ni se haba percatado de su presencia. Se equivocaba de lleno. Gabriel saba que estaba all, a menos de veinte pasos de l. La haba odo bajar por el sendero antes de verla aparecer entre la maleza. No se haba vuelto; sin embargo, haba podido imaginar con toda claridad la preocupacin grabada en su rostro. Se haba tenido que ir, haba tenido que salir de aquel minsculo sitio, haba tenido que quitarse de en medio, haba tenido que alejarse de ella. O si no habra perdido la cabeza. Si hubiera vuelto a mirarla una sola vez ms, si hubiera vuelto a observar cmo la camisa mojada cea su cuerpo, si hubiera vuelto a apreciar el delgado cuello, la excitante nuca, los turgentes montculos de sus pechos, sus brazos, sus piernas, sus pies, su cara, su boca, sus ojos..., aquellos ojos... No, no habra podido contenerse y le habra hecho el amor all mismo. Sin pensar en nada ms. Sin importarle que su venerado tutor agonizara a su lado, sin preocuparse por los hombres que les perseguan, sin interesarle el futuro, sin recordar el pasado, pensando solo en aquel momento, en aquel instante. En ellos. Haba tenido que marcharse. Y lo haba hecho a un lugar que le provocaba escalofros. Haba preferido imbuirse en el mundo de sus propios terrores para olvidarse de aquel ardor que le recorra el alma cada vez que la vea. Lo haba hecho por ella y por el hermano Roger. Lo haba hecho por l.

Pero no, el engao no haba funcionado. Imposible quitrsela de la cabeza si a cada rato escuchaba sus pisadas, la adverta llegar, la vea agacharse y la observaba volverse. Y mientras tanto, entre viaje y viaje, solo pensaba en ella. De nada le serva escuchar el rumor del agua, puesto que en vez de estremecimientos le provocaba unas ganas inmensas de arrancarle la tela que la ocultaba a sus ojos, de nada le serva mirar a la corriente puesto que en vez de la imagen del hinchado cuerpo de su padre solo vea su cuerpo mojado tumbado sobre un lecho de hierba recin cortada. De nada me sirve gimi al tiempo que lanzaba un sonoro puetazo a la roca en la que se sentaba. De nada, pens mientras se frotaba los nudillos heridos. Mucho tiempo despus, Mar volaba angustiada en direccin al ro cuando se top con Gabriel, que, algo ms sereno, regresaba a la cabaa. El hermano jade, creo que est peor. Hace un rato volvi en s. Cmo no me avisasteis? Fue solo un instante y, enseguida, volvi a quedarse sin sentido. Gabriel ech a correr hacia el refugio. La respiracin del monje era agitada. Muy agitada. El pecho se alzaba bruscamente y la garganta se hunda a cada agnica y sibilante inspiracin, sin embargo, y a pesar del esfuerzo, era como si no consiguiera que el aire le alcanzara los pulmones. Hermano susurr Gabriel ponindose de rodillas junto a l, hermano, estoy aqu. La voz de su pupilo hizo reaccionar al religioso, que abri los ojos lentamente.

Gabriel musit. Este tuvo que acercarse al anciano para poder entender las palabras. No hablis. Siempre fuisteis como un hijo para m, nunca dej de quereros a pesar de vuestra rebelda. Gabriel intent deshacer el nudo que tena en la garganta. Ha llegado mi hora y me alegro de que vuestro rostro sea lo ltimo que vea. No digis eso. No vais a morir asegur con conviccin mientras apretaba la mano del templario. Dejad al menos que me marche en paz. No temis. Llevo muchos aos preparndome para rendir cuentas ante el Altsimo y vivir la vida eterna junto a l. Esa es la meta que me ha iluminado ltimamente. No, no, no. Todava os quedan muchos aos para reprenderme y muchos ms para censurar mis acciones. Pero de los labios del religioso solo sali una plegaria. Al igual que Jess ofreci su cuerpo por m, yo estoy dispuesto a ofrecer mi alma por mis hermanos. Despus, cerr los ojos y volvi a precipitarse en la inconsciencia. Mar haba entrado detrs de Gabriel y observaba la escena apoyada en el quicio de la puerta. Se limpi la lgrima que le caa por la mejilla. Lo ms doloroso era ver cmo Gabriel se negaba a s mismo lo que estaba a punto de suceder. Este mantuvo cogida la huesuda mano del religioso durante un momento, luego, la deposit con delicadeza sobre el pecho, se levant y sali al exterior.

All lo encontr Mar cuando atraves la entrada de la caseta. Se mantena de espaldas, firme e impvido, con los brazos cruzados y las piernas separadas. Se acerc hasta l, apoy una mano en su espalda y pronunci las nicas dos palabras que hubiera preferido no decir nunca. Lo siento. El templario acababa de expirar delante de sus ojos. l no dijo nada, pero ella sinti cmo se le tensaban todos los msculos del cuerpo. Lo oy respirar profundamente varias veces y despus entr en la cabaa. Mar se qued a la intemperie, con una profunda tristeza y la ltima palabra del monje balancendose en su memoria. Cuidadlo.

21

Gabriel desapareci en cuanto comprob que el hermano Roger haba abandonado la vida. Mar no le sigui, con toda probabilidad preferira estar solo. Al menos era lo que ella ms haba deseado despus de la muerte de su padre; que la dejasen en paz. As que hizo lo que la compasin le obligaba y le dej llorar su pena a solas, sin testigos. Pero ya haba pasado mucho tiempo y l no haba regresado. Las sombras del atardecer no tardaran en llegar. No podan quedarse all, tenan que marcharse. Pronto los soldados dejaran de buscarlos, si es que an lo hacan no haban vuelto a escuchar a los perros desde la inmersin en el ro, y aquella sera la mejor hora para huir. No podan esperar mucho ms ya que el sol no tardara en desaparecer por detrs de la villa, la oscuridad inundara el bosque y no podran orientarse. Comprob que el vestido estaba seco y tir de l. Se le cay encima y se lo meti por la cabeza. Los zapatos estaban a demasiada altura y no consigui alcanzarlos, decidi ir a buscar a Gabriel. Lo encontr en el mismo lugar y en la misma posicin en la que haba permanecido toda la tarde; haba vuelto a encaramarse a la roca. Mar se estremeci a pesar de estar vestida. Haca fro. All abajo, la humedad del ro se haca sentir en mayor grado. Se arrepinti de no haberse echado sobre los hombros la capa con la que Feliciana haba cubierto al religioso. Se acerc a Gabriel frotndose los brazos. Trep hasta donde l se encontraba y se sent a su lado. Gabriel ni se inmut. Deberamos marcharnos. Tenis razn afirm l sin hacer un solo gesto.

Cuanto antes. l todava dej pasar un buen rato antes de moverse y, cuando lo hizo, la ignor por completo y ech a andar. La rabia de Mar fue aumentando segn recorran el sendero. La estaba tratando como un cazador a sus lebreles. Se sinti como un perrillo faldero detrs del dueo. Se podra caer al ro y ahogarse y l ni se enterara. Cuando Mar atraves los matorrales que ocultaban la caseta, Gabriel ya se haba vestido. Lo vio coger sus zapatos y se los arroj. Ella los caz al vuelo. Gabriel no not la mirada de odio que le devolvi porque ya se haba vuelto, haba bajado de la techumbre la tnica del templario y se meta en la choza. Lo oy trastear dentro. No poda estar apagando la hoguera porque ya se haba encargado ella de cubrirla con tierra cuando descubri que los vestidos ya se haban secado. Qu estis haciendo? Ahora que las brasas haban desaparecido, apenas se vea nada all dentro. Venid y ayudadme. Mar se acerc titubeante. Qu estis...? Se interrumpi cuando palp el cuerpo an tibio del hermano Roger. Sus manos tropezaron con la cruz roja cosida sobre el pecho. La rabia que haba sentido contra Gabriel se le diluy en la sangre y las lgrimas le asaltaron los prpados. Gabriel lo estaba vistiendo, lo estaba amortajando. Le ayud, ms por tener unos minutos para reponerse que por

otra cosa. No quera ponerse a llorar, necesitaba tener la mente clara. An tenan que salir del bosque, an tenan que buscar un sitio donde pasar la noche. Y todava tena que decidir qu iba a hacer con su vida. Y con l. Cuando el monje estuvo cubierto, la confusin de Mar se hizo completa. Gabriel lo haba cogido en sus brazos y lo llevaba hacia el exterior. Qu pretendis hacer con el hermano? Nos lo llevamos. Os habis vuelto loco? S, lo haba hecho, haba perdido la razn. Es un templario! Un caballero de Dios! Acaso no lo veis? grit l fuera de s. Es un soldado que ha pasado media vida luchando para que Tierra Santa no caiga en manos de los infieles. Un hombre que ha vivido solo para ser la honra de la Iglesia y de la cristiandad misma. Estis muy equivocada si creis que voy a dejarlo aqu tirado para que las alimaas den cuenta de l. Me lo voy a llevar para darle la sepultura que merece un hombre como l. Mar se adelant hasta Gabriel y le cogi por la mueca. Es un gesto que os honra susurr. Lo haris, le daris descanso. Solo os pido que lo meditis. Vos solo no podis con el cuerpo del hermano. Y yo no creo ser de mucha ayuda. Cmo pensis transportarlo? Me lo echar al hombro. Si llevis al hermano con vos avanzaris demasiado despacio. No falta mucho para que caiga la noche. En apenas un par de horas no podremos continuar y tendremos que detenernos en medio de la arboleda. Y entonces s que estaremos los tres indefensos al acecho de las bestias. Pensadlo bien. Nos dar tiempo a salir del bosque si nos

vamos sin l. Maana podris volver a buscarlo con un mulo. Mar ni se plante en dnde iban a pasar la noche, de dnde sacaran el pollino ni lo difcil que sera para un fugitivo volver a un lugar en el que lo andaban buscando. Esper que Gabriel tampoco lo hiciera. Aseguraremos la cabaa y taparemos los agujeros para salvaguardarlo de las alimaas. De acuerdo. Marchaos vos. Yo me quedo con l insisti tozudo. No es lo que l querra musit Mar. Al hermano Roger no le gustara saber que con su muerte lo nico que conseguir ser que vos pasis el resto de vuestra vida encerrado en una mazmorra. Pensis que su ltimo deseo ha sido que os quedarais velando su cuerpo en vez de poneros a salvo? No creo confundirme si digo que l volvera a morir una y mil veces si con ello consigue salvaros a vos. Mar no supo cul de todos los argumentos lo haba convencido, pero Gabriel volvi a depositar el cuerpo del monje en el suelo. Traed el manto. Ella no pregunt para qu lo quera no fuera que se arrepintiera de lo que iba a hacer. Sali al exterior a todo correr y descolg la capa del techo. Aqu la tenis. Gabriel at los extremos de la misma a los cuatro gruesos troncos que sostenan la cabaa. Y construy una hamaca, que se elevaba ms de dos pies por encima del suelo. Ayudadme a izarlo. Lo colocaron sobre la tela. La figura del religioso se le antoj a Mar ms pequea que antes, como si en aquellas ltimas horas hubiera encogido hasta casi desaparecer.

Mar encabezaba la marcha, Gabriel la segua. En las ocasiones en las que ella mir atrs, lo encontr ensimismado en sus propias pisadas. Pero no transcurri mucho tiempo hasta que lo tuvo a su lado. Durante un rato caminaron juntos, tan juntos que si ella hubiera estirado la mano habra cogido la suya, y l ni se habra enterado. Estaba totalmente ausente. Haba dejado de contemplar la senda por la que transitaban y, ahora, sus ojos solo se detenan en las ramas ms bajas de los rboles al lado de los que pasaban. No pas mucho tiempo hasta que la dej atrs. Mar desisti de seguirle y desisti de entenderle. No hace ni un cuarto de hora que pretenda quedarse a velar el cuerpo del monje y ahora le entra la prisa por salir de aqu farfull al verle desaparecer en el siguiente recodo del camino. Alcanz el mismo punto en el que lo haba dejado de ver. Se encontr sola. Del todo. Me est gastando una broma, se dijo y mir a su alrededor escudriando los rboles ms prximos a ella. Haba desaparecido sin dejar rastro. Se sali del camino y se acerc a uno de los troncos. No estaba. Dio unos pasos y se asom a otro. Tampoco. El siguiente era demasiado estrecho. Imposible que se escondiera all. En el cuarto, tampoco se encontraba, ni en el quinto, el sexto y el sptimo. No tiene gracia alguna dijo en voz alta. Los nicos que se hicieron eco de sus palabras fueron un par de pajarillos que picoteaban por el suelo y que salieron volando hacia la proteccin de las ramas ms altas. Si pretendis asustarme, os aseguro que no lo estis consiguiendo repiti subiendo el tono.

Esta vez, ni las aves le hicieron caso. No se escuchaba ni un solo ruido. La floresta que la rodeaba pareca un cementerio. Empez a preocuparse. Gabriel, no tenemos tiempo para estas tonteras coment al aire, intentando contener un deje de inseguridad. Queris callaros de una vez? Dnde estabais? pregunt al tiempo que se volva hacia Gabriel, que haba aparecido junto a ella de repente. Comprobando algo dijo l sin dar ms explicaciones. Acaso os habais alarmado? Quin? Yo? Queris bajar la voz? Y vos queris dejar de decirme lo que tengo que hacer? Vais a conseguir que nos descubran. Mar mir hacia todos los lados. Quin? No vais a contestarme? No lo hizo hasta que la condujo monte arriba y la hizo esconderse tras el rbol ms ancho que haba a la vista. Creo haber escuchado ruidos le confes entonces. Los perros? Creis que despus de tanto rato seguirn rastreando el bosque buscndonos? No lo s, pero no podemos descartar ninguna posibilidad murmur junto a su cuello. Mar evit pensar en el cosquilleo que el aliento de Gabriel provocaba en su piel y se concentr en el peligro que anticipaba.

No se escucha nada. Shhhh... Ah fuera no hay nadie. Shhhh... No creo que sigan buscndonos. Shhhh... Creo que somos las nicas personas que hay en el bosque anunci al tiempo que se volva para encontrarse en brazos del nico ser humano a menos de dos leguas a la redonda. Sus cuerpos deban de estar separados por una capa de aire ms delgada que la cscara de un huevo de codorniz, ms fina que el ala de una liblula, ms ligera que el ptalo de una rosa, ms liviana que las semillas de un diente de len mecidas por el viento, ms... La mente de Mar se bloque. Nada que no fuera Gabriel existi para ella. Nada que no fueran aquellas manos pasendose por su pelo enmaraado, nada que no fueran aquellos dedos recorriendo el perfil de su boca, nada que no fueran aquellos ojos clavndose en sus pupilas, nada que no fueran aquellos humedecidos labios entreabiertos. Creo... balbuci, creo que no hay nadie. Shhhh obtuvo por toda respuesta. Y aquella fue la seal, la seal que arras con todo su juicio. Cruz las manos detrs del cuello de Gabriel y atrap sus labios con avaricia. Lo quera todo de l. Quera la luz de su mirada, la risa de su boca y su perfilada barba. Quera el brillo de sus ojos, la forma de sus orejas y su afilado mentn. Quera la curva de sus hombros, sus largos brazos y sus rugosas palmas. Quera su torso, su espalda y su vientre. Y verle caminar. Lo quera por entero, y lo que era peor, lo

quera solo para ella. Y ah acab todo, todos los pensamientos. Mar se sumergi en Gabriel y dej de pensar. Ya solo existi l, ella y l. Y su boca. Aquella clida boca, aquella hmeda lengua, aquel refugio que le haca perder la cabeza. De nuevo le asaltaron las sensaciones una vez vividas y tantas deseadas. No supo cundo, pero en algn momento se haba pegado a l, se haba abrazado a l, lo haba atrado hacia ella. Sentir la dureza de su cuerpo sobre el suyo fue como dar alimento al hambriento y agua al sediento, como dar apoyo al tullido y consuelo al desdichado. Aquel contacto colm un vaco que desconoca tener. Y eso la asustaba al tiempo que la llenaba de entusiasmo. Pero lo que ms le alegr fue saber que l tambin padeca aquella ansiedad que le coga las entraas y se las oprima con fuerza, que tambin senta aquella necesidad que amenazaba con ahogarle si no la saciaba y... Mar volvi a sumergirse en las sensaciones. Pero algo sucedi que acab con aquel instante de felicidad. Algo fcil de intuir y difcil de aceptar. Qu os parece con lo que se han tropezado los podencos? Dos piezas de caza mayor. Los haban encontrado. Los galgos saltaban excitados alrededor de la presa. Mar y Gabriel continuaban abrazados con la nica idea de que las fauces de los lebreles siguieran lo ms lejos posible de ellos. Traedlos aqu! grit alguien desde el camino. El hombre ms prximo a ellos, el que los haba descubierto, se

acerc y sujet a dos de los perros por el cuello para dejarles pasar. Ya habis odo, andando! Mar se separ de Gabriel para acatar la orden, pero este la sujet por la cintura con firmeza. Comenzaron a descender. Los animales saltaban en torno a ellos delante y detrs instigados por el cuidador. Mar se apret contra Gabriel. En el sendero no haba un hombre, sino tres ms. En la saya, a la altura del pecho, lucan el escudo rojo y azul con las cadenas y las flores de lis que los identificaba como servidores de palacio. Pero ninguno era soldado. A Mar se le escap un suspiro de alivio. Gabriel no relaj la tensin. Qu hacis aqu? les increp uno de ellos. Esto es territorio de caza del rey. Somos forasteros. Solo estamos de paso minti Gabriel. Y dnde estn vuestras cosas? respondi el hombre mientras daba vueltas a su alrededor. Yo no veo que llevis ningn enser. Sabis la pena que se aplica a los que como vosotros invaden la propiedad del rey? aadi dando un golpe a Gabriel en un hombro. Djalos, Garca! No veis que habrn escapado de sus esposos para venir a retozar al bosque? rio otro. De repente, dos de los perros, los ms nerviosos, se lanzaron en una carrera desenfrenada. El resto de los canes lo sigui en tropel. Estaban fuera de s. Uno lanz un aullido agnico. Todas las miradas se dirigieron hacia l. Un animal se alejaba por detrs de la primera lnea de rboles. Un ciervo! No lo dejis escapar! grit otro de los sirvientes.

Pero qu hacemos con estos? Djalos en paz, Garca! El rey no tardar en llegar y os gratificar ms si le ponis al venado delante del arco que si le entregis a este par de pichones. El tal Garca dud un instante. Largaos de aqu si no queris acabar en las mazmorras del castillo sise antes de salir corriendo en pos de sus compaeros.

22

Imaginad el jaleo que se mont! Al bribn le falt tiempo para acusarme delante de todo el que quiso escucharle, pero yo me defend bien. Asegur que haba sido un error, que lo que yo le haba pedido era que me ayudara con un saco de harina fina y que si l haba entendido comida fina y haba supuesto que era la de los caballos, era problema suyo. Y os creyeron? pregunt divertida una de las chicas del burdel a Feliciana. La mujer solt una carcajada. Vos qu creis? Es que no me veis aqu, vivita y coleando? Seguro que utilizasteis algo ms que la lengua para salir de esa aadi Elvira con voz acre desde la puerta. Feliciana ni se molest en levantarse del asiento. Mal que os pese, soy la mejor en este negocio contest con descaro. Y para qu? continu la otra con desprecio dirigindose a sus compaeras. Para salvar a sus amigos y poneros a todas vosotras en peligro. Creis...? Creis que vendrn a buscarlos aqu? Las palabras de Elvira haban hecho mella en el resto de las chicas. Sus rostros, antes alegres, reflejaban ahora temor. No le hagis caso alguno. Nadie aparecer a buscarlos. Han tenido oportunidad, pero no los han apresado. Sin embargo, Elvira no iba a dejar escapar la oportunidad de poner a Feliciana en un aprieto.

Eso ha sido porque no saban que eran fugitivos. Seguro que a estas alturas los soldados estn revisando todas las casas de la villa. Tenemos que entregarlos antes de que los encuentren entre nosotras. Feliciana se haba hartado de escuchar insensateces. Se levant de un salto y se encar con Elvira. A nadie de esta casa se le va a escapar una sola palabra sobre ellos. Me habis odo bien? Mantened la boca bien cerrada. Esta recalc Elvira a menos de un palmo de ella es una casa pblica. En cualquier momento puede aparecer cualquier ciudadano y descubrirlos. No ser culpa ma si alguien los reconoce. Correremos ese riesgo, pero vos mordeos vuestra lengua de vbora y guardaos de decir una palabra sobre mis invitados le amenaz, ponindole el dedo ndice a la altura de los ojos. Elvira saba cundo dar por perdida una batalla. Cambiara de estrategia. Ya llegara la hora de cobrarse todas las afrentas. Dnde vais a recibir ahora que os habis quedado sin alcoba? Eso no es asunto vuestro. Os aseguro que no voy a pediros a vos que me cobijis. La conversacin se interrumpi en ese punto. Al fondo del pasillo, Mar abra la puerta de la habitacin. Cuando lleg a la cocina, Elvira ya se alejaba por el pasillo y Feliciana haba vuelto a ocupar su asiento. Mar haba escuchado las voces de las mujeres. No haba conseguido averiguar el motivo de la discusin, pero se lo poda imaginar. Dese que la mujer no se metiera en problemas por su culpa. Vengo a por la olla explic para romper el silencio. Se acerc hasta el caldero que humeaba sobre el fuego y lo cogi con la ayuda de su propio vestido. Todas las cabezas la siguieron. Sali de la estancia tras esbozar una sonrisa de disculpa.

Traigo el agua anunci mientras empujaba la puerta con la cadera. Gabriel volvi la cabeza hacia ella un instante, pero regres a la ventana enseguida. Llevaba en la misma posicin desde que haban llegado, ausente, con los brazos cruzados y los ojos fijos en la grieta que se abra en la fachada de la posada. La estancia no era grande, pero, como Mar bien saba, era la mayor de la casa y la nica que contaba con un lecho en condiciones. La cama era una recia estructura de madera con un alto cabecero ricamente tallado y el colchn ms mullido que Mar haba visto. Feliciana le haba asegurado que haba sido el regalo ms valioso que haba recibido nunca. Al parecer, un mercader de vinos, que haba vivido en Olite ms de una dcada, se haba encaprichado de Feliciana cuando an era joven y la haba encargado especialmente para ella. Para m y para l, haba explicado entre risas. Hasta hizo traer un saco de plumas de ganso desde ms all de Ultrapuertos para rellenar el jergn. Aparte de la cama, la estancia no contaba con mueble alguno a excepcin de un arcn arrimado a la pared de la ventana ante la que Gabriel se encontraba. A los pies de la cama, en el suelo, estaban la cuba que Feliciana les haba prestado, un lienzo para secarse, una escudilla y un trozo de jabn. Una palmatoria con un junco prendido y situada sobre el bal era el nico punto de luz con el que contaba la habitacin. Mar se acerc a la tina y volc el contenido de la olla con cuidado para no salpicar. Una bocanada de vapor ascendi y le humedeci la cara. Ya est preparado anunci. Gabriel no movi ni uno solo de sus msculos y a Mar se le escap un suspiro. No haba vuelto a hablar desde que regresaron a Olite. En algn momento se haba roto el fino lazo que los una y ella

no saba cundo ni por qu. Se volvi para abandonar la habitacin. Regresara ms tarde, despus de que l hubiera finalizado el aseo. Apenas se haba vuelto cuando oy el golpe de la ventana al ser cerrada. Quedaos. Aquello haba sido una splica. Mar se volvi muy despacio. Quedaos conmigo esta noche. Gabriel dio unos pasos en su direccin, cogi el caldero que colgaba inerte de su mano y lo hizo a un lado sin soltarla. Comenz a juguetear con sus dedos. Por qu? musit ella. Porque os necesito. Mar contuvo un sollozo. Ella tambin lo necesitaba. Y l no saba cunto.

Gabriel continu acaricindole las manos sin decidirse a dar el primer paso. Cuando por fin levant la cabeza, se encontr con el rostro de Mar. Pequeas gotas se haban quedado prendidas en el cabello. A la luz de la vela, pareca como si las estrellas hubieran descendido para formar una diadema. Un mechn se haba soltado del resto y se adhera a la mejilla, justo en el sitio en el que una mancha de suciedad le oscureca la piel. Necesitis un buen bao le dijo mientras se lo apartaba de la cara. Ella sonri. Eso lo decs porque no habis podido veros bien. Vos lo necesitis ms que yo.

Esa es precisamente la razn por la cual debis ser vos la primera en meteros. Mi suciedad estropeara la posibilidad de que podis lavaros despus. No estoy de acuerdo. Si yo... Gabriel solt una carcajada. Y a Mar se le ilumin el corazn. Vais a pasaros el resto de la noche discutiendo? La referencia a lo que iba a suceder entre ellos a continuacin qued colgando en el aire un breve instante. Hasta que ella tom una decisin. Se agach y tent el agua. Demasiado caliente para m. Os toca a vos. Mar no quiso analizar si haba resuelto que Gabriel se lavara antes que ella debido al ansia por verlo desnudo o al miedo de que la viera sin ropa. Como no pareca que Gabriel estuviera muy de acuerdo, comenz a subirle la saya, pero no lleg muy arriba. Sus brazos no eran lo suficientemente largos como para sacrsela por la cabeza. No me valis como ayuda de cmara se rio Gabriel. Mar le agradeci la burla. Estaba muy nerviosa, mucho ms de lo que haba supuesto, y las bromas rebajaban la tensin. La camisa de Gabriel tampoco tard mucho en desaparecer y Mar pudo admirar de nuevo el musculoso cuerpo. Solo que aquella vez no tena que esconderse para hacerlo. Con el dedo ndice traz un arco por encima de su pecho y descendi lentamente hasta el ombligo. l la sujet impidiendo que continuara. Deteneos susurr inclinado sobre ella, a menos que queris que el agua se enfre antes de que nos metamos en ella. Ella se estremeci.

Entrad entonces accedi de mala gana. l se desprendi de los zapatos y de las calzas. Mar no pudo contenerse y su mirada inici el camino de descenso. Pero no lleg muy lejos. Gabriel la cogi por la barbilla y la oblig a mirarle a los ojos. Y as, con las pupilas clavadas en su retina, dio un paso atrs y la obedeci. Tal y como Mar haba indicado, el agua quemaba. A pesar de todo, se sent en la tina. Apenas caba. Estir un brazo para alcanzar el jabn, pero ella ya lo tena entre las manos. La arrebatadora sonrisa le confirm que la temperatura no rebajara el ardor que le corra por dentro. Nada le hara perder el deseo de tenerla debajo de l. As que cerr los ojos, se apoy en el borde del barreo y se dispuso a gozar. Y Mar, tambin. Al no tener su mirada pendiente de lo que haca, baarlo le resultaba ms fcil. Comenz frotndole de forma enrgica, con la aparente seguridad de quien lo lleva haciendo muchos aos, pero despus, despus, se rindi a su propio anhelo y decidi disfrutar del momento. Con toda la tranquilidad que pudo, recorri cada recodo del pecho, de los brazos y del cuello. Avanzaba con lentitud, despacio, intercalando leves pausas. Inclinaos hacia delante. Gabriel obedeci. Un chorro de agua le cay por la cabeza y le sigui otro por la espalda. Se le escap un suspiro. Not los dedos de Mar delineando la herida, aquella con la que haba llegado al monasterio das antes. Una punzada de dolor le alcanz al recordar las reprimendas del hermano Roger cundo se la haba visto. Pero sentir los labios de Mar besndosela consigui que se le nublara la mente a todo lo que no fuera ella. Necesitaba a aquella mujer y la necesitaba ya. Se levant sin avisar, cogi el lienzo y se sec con rapidez, lo suficiente para no gotear sobre el piso. Despus, arroj el pao al suelo

para que le sirviera de alfombra y sali de la tina. Creo que es vuestro turno indic con la voz ronca por el deseo. Mar dej que la desvistiera. Percibir la tela de la camisa deslizndose por su cuerpo fue un suplicio. Advertir su mirada acaricindole la piel, una tortura. Una gozosa tortura. Cuando estuvo desnuda, Gabriel dio un paso atrs. La luz de la vela le permiti ver lo que saba que encontrara debajo de la ropa que acababa de arrojar al suelo. Era tal y como la haba soado. Los hombros marcaban una recta perfecta desde el cuello; los pechos, pequeos y turgentes, se alzaban enhiestos. Tuvo que controlarse para no pasear la palma de la mano por su vientre y por la curva de la cadera, y apretarla contra l. No pudo evitar que su masculinidad se hiciera eco de sus pensamientos ms ntimos. Mar tambin aprovech el momento para contemplarlo por entero. El cosquilleo, que se le haba instalado en el estmago cuando l le haba rogado que se quedara, se convirti ahora en una tirantez voraz. Era ms que evidente que Gabriel estaba henchido de deseo por ella. Sois preciosa. No creo que con esta suciedad... La silenci colocando un dedo sobre sus labios. Eso lo solucionamos en un momento dijo al tiempo que la coga y la meta dentro del agua. No la dej sentarse. Al igual que ella haba hecho con l, cogi el jabn y comenz a frotarla. Demasiado deprisa, demasiado ansioso. No poda esperar, no le vala con acariciarla, necesitaba tenerla por entero, sentir aquellas piernas enredadas en las suyas y su pelo

acaricindole el pecho. Tan vido se le vea por terminar con el bao que a Mar se le escap la risa. Gabriel se qued paralizado. Lo siento dijo azorado. S que no debera... que vos... Se dio la vuelta para dejar de verla y poder respirar. Mar se enjuag deprisa y sali del barreo. Se acerc a l sin preocuparse por el reguero de agua que dejaba a su paso. Lo abraz por la cintura. No soy una inocente damisela. No necesit decir ms. Las palabras hablaban por s solas. No soy virgen, estoy aqu por propia voluntad, quitmonos las caretas, yo tambin os deseo. Gabriel apenas esper a que el sonido se diluyera en el aire. Se volvi de improviso, la atrap con su penetrante mirada y, despus, arras su boca. Con fuerza, con furia, con deseo, con desesperacin. Y Mar se uni a l. De puntillas, se aferr a su cuello y se fundi con l. De puntillas, se amarr a su lengua. De puntillas, anhel meterse en l y diluirse en sus huesos. Y all continu. Hasta quedarse sin aliento. Gabriel se separ de ella jadeante. Fue un instante, lo suficiente para coger aliento y reavivar el ataque. Quera absorber su esencia, quedarse con su energa, sumergirse en su cuerpo y que todo lo dems desapareciera de su mente. Quera que el mundo se detuviera y ellos continuaran girando en el universo. Los besos se sucedieron sin parar. En su afn por acercarse al lecho, Mar dio un paso atrs, Gabriel se fue con ella. Chocaron contra el barreo y el agua se desparram sobre sus pies descalzos. Acaso queris volver a baaros? protest Gabriel con la cara hundida en su hombro.

Ella rio sin soltarlo y sigui avanzando con los brazos de Gabriel rodendola por entero. All donde l la tocaba, provocaba un cataclismo. Mar se estremeca de gozo. Un paso ms y tropezaron de nuevo. Dnde est la maldita cama? gru esta vez. Mar solt una carcajada. Creo que es eso que tenis a vuestra espalda. Gabriel tante hasta colocarse a un costado del lecho, sin dejar de besarla. Y cuando estuvo seguro de que haba encontrado lo que buscaba, se sent y atrap a Mar entre las piernas. Ella supo al instante que aquel era su sitio, su lugar, su morada. All era donde quera estar el resto de la vida, entre aquellos brazos y con su cabeza apoyada en el regazo. Gabriel se tumb arrastrndola consigo. Un movimiento ms y la tuvo a su merced, debajo de l y con las manos sujetas sobre la cabeza. Estaba libre para disfrutarla por entero. Baj la cabeza sobre el pecho mientras se regocijaba al escuchar la pesada respiracin. Cuando atrap su seno, Mar dej escapar un gemido, que no hizo sino alentar su avidez. Solt una de sus muecas que sujet junto a la otra y, as, con la mano libre, pudo explorar cada recodo de su cuerpo. Mar se perdi en una nebulosa de placer. Hasta que su propio cuerpo le pidi ms. Forceje para liberarse de la prisin. Gabriel atendi la peticin y la solt. Ella se apresur a cogerle por las nalgas y apretarlo contra s. Se miraron un instante. Gabriel formul una muda pregunta, Mar contest con una sonrisa. Y l se introdujo en ella. Haba dicho la verdad, no era virgen, pero la nica relacin que haba tenido con su prometido no la haba preparado para lo que

sucedi despus. Cuando se desliz dentro de ella, tuvo miedo. Miedo de no saber cmo hacer, miedo de no poder reaccionar, miedo de fallarle. Pero los besos hmedos de Gabriel recorrindole el rostro despejaron cualquier duda que albergara. Busc su boca y la hizo suya. l tard un poco en volver a moverse. Encaj las manos en las de Mar, que lo acogieron gozosas, y empuj con suavidad. Las caderas femeninas se elevaron en busca de ms. Gabriel le ofreci lo que ambicionaba, y en unos instantes, se haba sumado a l. Notar que Mar daba rienda suelta a sus deseos, lo inflam de excitacin. Gabriel no poda detenerse, Mar no quera que lo hiciera. Los rtmicos movimientos aumentaron de intensidad. Los envolvi un delirio sin igual, entusiasmo, furia, un frenes que los oblig a seguir sin detenerse. Hubo un momento en el que Mar pens que ya no lo soportara ms, que su cuerpo y su mente estaban a punto de partirse, pero lo hizo; continu acompandolo hasta que not cmo los msculos de Gabriel se ponan en tensin y los espasmos de placer lo transportaban ms all de las estrellas. Debilitado, Gabriel se dej caer sobre ella. Tard en recobrarse, y en recuperar el control de los pensamientos. Era consciente de que las cosas no haban acabado como esperaba, estaba claro que Mar no lo haba acompaado hasta el final, que se haba quedado atrs en algn lugar del trayecto. Le solt una mano y se hizo a un lado, dispuesto a solucionarlo. Mar intent detenerle. Pero qu...? Confiad en m murmur Gabriel. Solo relajaos. Apenas fue un roce, un leve contacto en aquel ntimo lugar y Mar ascendi hasta el firmamento.

Fue como cabalgar en una planicie sobre un caballo desbocado con el viento azotndole la cara para caer despus por un precipicio interminable y aterrizar en un montn de hierba recin cortada. Y fue as, precisamente as, porque estaba con l. No dijeron nada, no se movieron hasta que, tiempo despus de que Mar dejara de temblar, el ritmo de sus corazones se normaliz. Os vais a enfriar susurr Gabriel, con la frente todava apoyada sobre la de Mar. Estaban sobre la cama, ni siquiera haban tenido tiempo para meterse entre la ropa. Al igual que vos. Gabriel dio un tirn y descubri el lecho. Mar se apresur a colarse dentro, sin poder acallar la sonrisa que luca. l la sigui complacido y volvi a colocar el cobertor sobre ellos. Ninguno not la aspereza de la tosca frazada. Ms caliente? susurr tumbado de costado, frente a ella. An no. l la bes con suavidad. Varias veces. Y ahora? Todava no contest ella, acercndose an ms. l la sujet por el trasero y la peg a l. Y as se quedaron, Gabriel acariciaba lnguidamente la curva de su cadera y ella le rodeaba con su brazo. Hasta que Mar sinti de nuevo la fuerza de su virilidad entre las piernas. Mejor as? retom la broma. No lo suficiente contest Mar, divertida, antes de responder con un beso.

Gabriel se coloc sobre ella. Y ahora? Mar no pudo evitar que un gemido ahogado ascendiera hasta su garganta y el fuego volviera a asolar todos y cada uno de los poros de la piel. Abri las piernas para acogerlo. Ahora, bastante mejor. En realidad, lo tena justo donde quera. Sabis? coment l con tono despreocupado mientras recorra con la lengua la base de su garganta, no entiendo como fuisteis tan desconsiderada el da que llegu a vuestra casa. Me obligasteis a dormir en el suelo. Y qu esperabais que hiciera si acababais de atacarme? Que os ofreciera pasar la noche a mi lado? continu ella el juego al tiempo que marcaba con los dedos los msculos de su espalda. Hubiera sido muy amable por vuestra parte. Yo os hubiera recompensado. De qu manera? As dijo l mientras depositaba un beso en el cuello. Mar enred las piernas entre las suyas. Y...? Y as aadi mientras sujetaba uno de sus pechos y le lama el pezn. Ella introdujo las manos entre su pelo con la respiracin agitada. Y...? Y as sigui l, mordisquendole el otro.

Mar no pudo controlar lo que su propio cuerpo le peda y se elev en busca de un mayor contacto. Y qu ms? jade. Y as agreg l al tiempo que haca descender su mano por debajo del ombligo de ella. La presin en su bajo vientre comenzaba a hacerse insoportable. Y as continu a la vez que enredaba los dedos entre el vello femenino. Y as prosigui el avance notando la clida humedad que brotaba de su anhelo por l. Y as insisti mientras trazaba crculos en el centro de su placer. Y as repiti por ltima vez con los dedos en su interior. La espalda de Mar se arque en busca de ms. Sus manos no eran suficientes. No lo quera lejos, no lo quera fuera. Lo quera sobre ella. Y dentro, muy dentro. Venid a m consigui decir. A Gabriel le sorprendi lo fcil que era deslizarse en su interior. Ella comenz a moverse antes que l. Alzaba las caderas exigiendo aquello que solo l poda darle. Pensar que lo deseaba tanto que haba apartado a un lado toda precaucin conmovi a Gabriel ms de lo que imaginaba. No hubo ms reflexiones. Sus cuerpos se unieron en una contienda en la que estaban destinados a entenderse.

23

El alba le haba atrapado despierto. No haba dormido en toda la noche. Demasiados pensamientos, demasiadas emociones, demasiadas decisiones, demasiados problemas. Le haba costado varias horas, pero, por fin, haba tomado una resolucin. Abandon el refugio del lecho y se levant. Se resinti del corte que haba encajado en la sala de torturas. Cojeando, se aproxim hasta donde la noche anterior haba quedado tirada la camisa, la cogi y se la puso. Volvi la cabeza hacia la cama; Mar segua dormida. Abri la ventana. Era un fro amanecer. La corriente de aire que se col en la habitacin lo hizo estremecer. Clav la mirada en la casa de enfrente y admiti para s que la decisin ya estaba tomada, antes de que l y Mar... Aun as le haba dado muchas vueltas, pero todo le llevaba al mismo lugar. Era lo mejor. Lo mejor para ella, lo mejor para todos. Escuch las campanas de la iglesia de San Pedro llamando a Maitines. No poda esperar ms. Cerr la ventana con ms fuerza de la deseada; el golpe son como el disparo de una ballesta y Mar se rebull dentro de la cama. Aguard unos instantes antes de volver a moverse. No tena mucho tiempo, no si quera dejarlo todo zanjado antes de que ella despertara. Termin de vestirse. Despus, se acerc a la puerta con sigilo y la abri. El pasillo estaba desierto, esperaba que las calles tambin. Por suerte, el resto de las habitaciones estaban cerradas y en la cocina no haba nadie. La casa an no haba despertado. Lleg hasta las escaleras y comenz a bajarlas a oscuras. Tanteando alcanz el portn y tir de l. Estaba atrancado. Palp hasta encontrar el madero que lo bloqueaba

y lo retir. La puerta se abri con un chirrido. La glida temperatura le record dnde se haba quedado la capa con la que el hermano Roger se haba abrigado el da anterior. Una punzada de dolor se sum a la pesadumbre que almacenaba en el corazn desde la noche anterior, cuando tom la determinacin de seguir el camino a solas. Cuando pos un pie en la calle, la puerta de la posada, la misma mugrienta fonda en la que se haba alojado y de la que se haba largado apresuradamente, se abri y de ella salieron dos figuras. Feliciana era una de ellas. Gabriel reconoci al hombre que se colgaba a la cintura de la mujer. Era uno de los juglares con los que las haba visto en la plaza el da que las sigui por el mercado. Parecan felices. La sonrisa de Feliciana se congel en cuanto lo vio. Gabriel not cmo alzaba una de las cejas y se le torca el gesto. La mujer no habl, l tampoco. No poda detenerse, tena cosas que hacer. Se dio media vuelta y comenz a recorrer la calle con los ojos de Feliciana fijos en su espalda.

Rescatar la bolsa de Mar fue fcil. Para su fortuna, el cantero no era un hombre desconfiado ni demasiado observador y las cosas seguan en el mismo agujero de la misma pared, detrs de la misma piedra tras la que las haba ocultado tres das antes. No falta nada, ni la tablilla ni el anillo ni las monedas, se dijo mientras haca saltar unos sanchetes sobre la palma de la mano, que guard despus para s. Unos ruidos en el exterior del taller le recordaron que la ciudad despertaba. Salt con precaucin de las moles de piedra sobre las que se haba encaramado, y que casi alcanzaban lo alto de la bveda, y

sali al exterior dispuesto a contar cualquier mentira que disculpara la osada de introducirse en propiedad ajena. El bodeguero acababa de llegar. Si le sorprendi ver salir del taller a un desconocido vecino en vez de a su ms fervoroso enemigo, no lo demostr en absoluto. No lo esperis hasta que el sol asome entre los tejados. No conozco ningn individuo ms holgazn que ese explic con desprecio. Gabriel farfull algo respecto del poco inters que algunos hombres tenan por su propio negocio y se dirigi a la escalera. Abandon el foso seco y, en un par de saltos, se encontr de nuevo en el nivel de la calle. En el breve espacio de tiempo en el que haba permanecido en el taller del cantero, la villa haba vuelto a la vida. Las puertas de la ciudad deban de haberse abierto y las mujeres de los labriegos comenzaban a llegar con el fruto de las huertas a la espalda. Aceler el paso. Tena que acabar antes de que Mar despertara. Y antes de que alguien lo reconociera. Evit andar por las ras principales y camin al borde de la muralla. Hizo bien. Ningn alma le sali al encuentro. Enfil la calle del burdel. Respir tranquilo cuando la vio desierta. Ni rastro de Feliciana. No saba por qu, pero se senta incmodo ante aquella mujer. Era como si pudiera leerle la mente. Con un poco de suerte se ha largado con el saltimbanqui, pens antes de empujar la puerta de la casa ms pblica de la villa. Las viejas escaleras crujieron a pesar de los esfuerzos que hizo por evitar hacer un solo ruido. Tampoco la madera del pasillo le ayud a mantenerse en secreto. El chasquido de los listones se escuchaba a cada paso que daba. Pese a todo, lleg hasta la puerta de la estancia en la que haba dejado a Mar sin que nadie hubiera salido de alguno de los otros cuartos.

Excepto por unos finos rayos de luz que la mal ajustada ventana dejaba pasar, la habitacin segua prcticamente a oscuras. El perfil inmvil de Mar debajo de la manta le indic que an no haba despertado. Rode la cama y se acerc al arcn. Solt la bolsa que se haba anudado a la cintura y la coloc sobre l con todo cuidado. Se dispuso a salir de all igual que haba entrado: como un furtivo, como un ladrn, como un delincuente. Pero al llegar a la puerta, no pudo evitarlo y se volvi. Se le encogi el estmago. La abandonaba. Y renunciaba a la nica posibilidad que tena de ser feliz. Lo saba. Lo aceptaba. Pero eso no haca que fuera ms sencillo. Cmo eran las palabras que el hermano Roger le haba dicho? Que rogaba para que encontrara una buena mujer que le obligara a establecerse. Lo que ya no sabr nunca el viejo es que la tengo. A mi lado y, sin embargo, tan lejos. Quin era l? Un don nadie. Qu tena? Nada en absoluto. Qu le poda ofrecer? Caminar errante de un sitio a otro en busca de un mal trabajo que le sirviera para conseguir el sustento diario. Dnde iban a vivir? En la calle; en el suelo; en gallineros prestados; debajo de los puentes; con suerte, en un pajar; y con la tierra por debajo y el firmamento como nica proteccin por encima de sus cabezas. Hasta entonces, los templarios siempre haban estado all. El monasterio haba sido un refugio cuando lo necesitaba. Los monjes no lo haban imaginado porque l nunca lo haba confesado, pero en ocasiones las visitas coincidan con momentos de necesidad. Nunca se quedaba ms que unos pocos das, los suficientes para calentar los huesos, caldear el estmago y aorar regresar a los caminos. Mar no se lo mereca, no se mereca aquella vida, su vida. Tendra muchas ms posibilidades de ser feliz sin l. El dinero que le devolva le dara para subsistir unos meses, podra volver a Estella, seguro que la familia vecina no la abandonara. Adems, estaba su familia, la francesa. Podra retomar los planes y marcharse a Francia, al

hogar de aquella prima, al sitio adonde se diriga cuando l la separ de la caravana. La imagen de los hombres que la perseguan reapareci en su memoria. Los haba olvidado por completo. Record la tablilla y lo que el hermano Roger le haba contado. Se supona que era lo que los asaltantes buscaban de ella. Volvi a dirigirse al arcn. Sac el esmalte y se lo meti por dentro de la camisa, sujeto con el cinturn. Si los tipos aparecan, Mar siempre podra explicar que se lo haban robado. Al ir a colocar la bolsa sobre el bal, se le resbal. Gabriel intent atraparla en el aire. El ruido debe de haber despertado a todos los gatos vagabundos de la vecindad, pens mientras recoga apresurado la bolsa del suelo. A todos, menos a Mar. Se agit, eso s, se volvi sobre s misma y se gir hacia l. Gabriel hubiera preferido una pelea en una taberna llena de aragoneses alineados contra l a volver a observar aquel rostro. No lo pudo evitar. Se acerc hasta la cama y se sent en ella. Verla de esa manera, dormida, abandonada al sueo, le provoc una emocin que nunca antes haba sentido. Solt lo que tena en la mano, alarg el brazo y le toc el cabello. Se arrepenta de haber sido tan cruel al habrselo cortado. Desliz los nudillos por la mejilla. Era tan suave. Dibuj el perfil de los labios y sinti el calor de su aliento escapndose entre ellos. No pudo, no quiso evadirse de aquel embrujo, se inclin hacia ella y la bes. Por ltima vez.

Gabriel no lleg lejos. El destino decidi que haba desafiado a la suerte demasiadas veces y lo detuvo en forma de una Feliciana contrariada.

Os marchis oy al pasar por delante de la cocina. Estaba claro que lo estaba esperando. La mujer se haba sentado justo enfrente de la puerta, y lo aguardaba con cara de irritacin, con los codos apoyados en la mesa y las manos unidas. Era la viva imagen de una loba encolerizada protegiendo a uno de sus cachorros. Gabriel opt por entrar. Por lo que conoca de ella, no era de las que permitan un no por respuesta. Adems, le deba que los hubiera sacado del castillo. S contest escueto. Sabis que vuestra ausencia le doler. No es la primera vez que resulto ser una decepcin para ella. No, no lo es confirm Feliciana al recordar que la haba abandonado en el camino llevndose todas sus cosas, pero ahora ser peor. Lo superar. Lo har, pero no es ese el problema. Vos lo sabis. Ser mejor as. Ni siquiera habis tenido el valor de decrselo aventur Feliciana. No era muy difcil imaginar que se estaba marchando a escondidas, solo haba que verle la cara. Hay cosas que es mejor no hablarlas si no van a ser entendidas se excus. Aunque en su fuero interno reconoca que lo que estaba haciendo era una cobarda. No es su caso. Ella es una mujer excepcional.

Esa es la razn por la que me voy mascull. Se merece algo mejor, algo mejor que vivir con un vagabundo que se vende al mejor postor para poder comer, algo mejor que deambular con un trotamundos que no sabe lo que va a encontrar a la vuelta del camino, que tan pronto vive como un seor como tiene que deslomarse para conseguir un trozo de tocino, algo mejor que compartir el suelo con un pcaro al que en una noche de suerte los dados le llenan las manos de monedas y dos das despus tiene que pedir cual mendigo. No dudo que sabr elegir su propio camino, pero vos le estis privando de poder escogerlo. Y os aseguro que a veces la felicidad no est en tener un techo bajo el cual guarecerse, el desvn lleno de paja, el huerto repleto de hortalizas y la cuadra abarrotada de bestias. Vos tenis que saberlo mejor que nadie, puesto que fuisteis vos mismo quien escogisteis la vida que llevis. Gabriel se puso tenso. Aquellas palabras le dolan ms de lo que nunca reconocera. Siempre se haba redo de las reprimendas que el hermano Roger le echaba por el mismo motivo. Sin embargo, ahora era distinto; aquella mujer le haba abierto los ojos. La vida que haba elegido era una porquera. Y le tocaba sufrirla en solitario. Y yo os aseguro que a veces uno se equivoca con respecto a dnde puede estar la felicidad y otros tienen que escoger por l contest con las muelas apretadas para no dejarse llevar por el lacerante dolor que le atravesaba el pecho. No es el caso de Mar. Eso es exactamente lo que sucede. Feliciana lo intent atacndole por otro flanco. Ayer arriesg su propia libertad por vos. A Gabriel se le hizo un nudo en la garganta y no pudo contestar hasta un rato despus.

Nunca lo olvidar. Pero no os debe de parecer suficiente. En verdad, lo que hizo ayer... es demasiado. Es precisamente por eso por lo que... Feliciana no lo dej continuar. Vos la queris. Y no lo saba solo por el timbre de su voz y por la confirmacin de sus palabras, sino porque los haba odo rer durante toda la noche. Ella cargaba sobre la espalda muchas noches pasadas con multitud de hombres y si de una cosa estaba segura era de que un hombre y una mujer que no estaban enamorados no se rean mientras hacan el amor. Eso no tiene importancia. No vais a cambiar de opinin. No. Feliciana se rindi. Marchad entonces, antes de que se levante. Gabriel lo hizo, se fue. La cuidaris? murmur, volvindose desde la puerta. Feliciana, que segua sentada en la misma posicin en la que la haba encontrado apenas unos minutos antes, asinti. Gabriel desapareci de su vista. Lo escuch llegar al piso de abajo y salir. Y me encargar de recoger los pedazos.

24

Mar se desperez debajo del cobertor. Haba dormido de maravilla. Haca meses que no se despertaba tan descansada. Descansada y dolorida, se dijo en cuanto se estir y sinti quejarse a todos y cada uno de sus msculos. Con los ojos an cerrados, se solaz recordando los detalles de la noche; Gabriel, su tacto, su calor, su piel, su ternura, su rudeza, su voz. Se volvi para volver a acariciarlo y encontr el sitio vaco. Se haba levantado ya. Qu hora sera? La ventana del cuarto no ajustaba y la claridad indicaba que el da estaba avanzado. Sinti hambre, sin embargo, se demor en levantarse. Se qued un rato bajo la manta deleitndose a solas con lo sucedido. Ya tendra tiempo ms tarde de compartirlo con Gabriel. Y con Feliciana. Sonri al recordar la excitacin de la mujer cuando llegaron y su viveza al cederles la alcoba para que se asearan. Perdida estaba en sus pensamientos cuando escuch que alguien se colaba en la habitacin. Sois vos, Gabriel? La persona que haba entrado tard unos instantes en contestar. No, Mar. Soy yo, Feliciana. Es demasiado tarde! exclam avergonzada de que su amiga hubiera tenido que entrar para sacarla de la cama. Ahora mismo me arreglo aadi echando la ropa que la cubra a un lado. Pero el frescor del ambiente le record que no llevaba nada sobre la piel y se tap de nuevo, azorada. Feliciana se acerc al vano y lo abri un poco. Lo imprescindible

para poder verse las caras. Inquieta, se acerc hasta el lugar donde haban quedado tirados la camisa y el vestido de Mar y se los tendi. Ser mejor que os vistis. Mar asinti mientras alargaba el brazo para recibir la ropa. Se sent con las piernas colgando del lecho y comenz a vestirse. Feliciana comenz a secar algunas zonas del piso en las que an brillaba el agua vertida la noche anterior. Yo lo har dijo Mar, apurada, mientras se agachaba. Feliciana tom aire. Era el momento. La ayud a levantarse y la condujo hasta la cama sin decir palabra. Tenemos que hablar. Malas palabras. Qu sucede? Se trata de Gabriel. Han venido a buscarlo! exclam, ponindose en pie. La mujer le tendi la mano y la oblig a volver a sentarse. No es eso. Le ha sucedido algo malo? Feliciana decidi que despus de todo no haba nada que explicar. No, no. No tiene que ver con lo que estis suponiendo. Si me dejis que os lo cuente... Se ha marchado solt de golpe. Las pupilas de Mar saltaban de los ojos a la boca de Feliciana en busca de una seal. Algo que indicara que lo que le estaba diciendo era una broma.

No entiendo a qu os refers. Se fue muy de maana explic. No va a regresar. Mar solt las manos de su amiga y comenz a frotrselas de forma insistente. Y vos lo sabis porque... Porque me lo ha dicho. Lo vi marcharse. Ya. Feliciana volvi a cogerle las manos. Las tena como los tmpanos que colgaban de los tejados en febrero. Creedme si os digo que intent convencerle. l no se dej. No. No es hombre que haga lo que no desea constat una Mar demasiado tranquila. Feliciana estuvo a punto de abrazarla, pero se contuvo. La joven estaba haciendo un esfuerzo mprobo por mantenerse serena y cualquier ademn de ternura desestabilizara esa contencin. As que simplemente se qued a su lado. Los sonidos de la casa las devolvieron a la realidad. Las chicas se haban levantado y trajinaban alegres, ajenas a todo. Habr que recoger la alcoba coment Feliciana despus de un rato. Mar se levant y rode el lecho para situarse al otro lado. Ambas cogieron la manta por las esquinas y la apartaron hacia atrs. Y all, encima del colchn, desparramadas sobre la sbana donde

Mar haba entregado su voluntad, yacan un montn de monedas al lado de un saquito. Feliciana se qued sin sangre. Vio a Mar extender el brazo y desplazar los sanchetes con cuidado hasta formar una fila. Despus, cogi la bolsa, le dio la vuelta. Unos cuantos sanchetes ms, una docena de libras francesas y el anillo que su padre le haba legado se unieron al resto del dinero. Esto es lo que valgo para l balbuci con voz apenas audible. No creo que su intencin fuera... Mar la mir furiosa. Me vais a contar ahora que su marcha es lo mejor que ha podido sucederme! No hace falta, ya lo digo yo por vos. Me lo tengo merecido, por dejarme engaar como una mozuela. Cogi un puado de monedas y las meti en el saquito con rabia. Dos puados ms y todas sus posesiones quedaron a buen recaudo. Las coloc sobre el arcn y se volvi resuelta. Al menos, acostarme con l me ha servido para algo apostill mientras asa el jergn y comenzaba a sacudirlo con fuerza. A punto estuvo Feliciana de contarle lo que l le haba confesado en la cocina. Sin embargo, no lo hizo. Olvidarlo sera menos doloroso si lo odiaba.

Haba sido una comida de lo ms desagradable. Todas las chicas saban lo que le haba sucedido con Gabriel a pesar de que ninguna lo haba mencionado. Se haban pasado todo el almuerzo afligidas, observndola. Mar no soportaba quedarse all aguantando las miradas

de conmiseracin. Se hubiera marchado si no llega a ser por el parloteo incesante de Elvira, que explicaba una y otra vez la suerte que haba tenido la noche anterior al tropezarse con uno de los nobles franceses que acompaaban al monarca. Sentada en la mesa de la cocina, Mar apur el bebedizo que Feliciana le haba obligado a tomar. Ambas saban que la consecuencia de la noche que haba pasado con Gabriel no se limitaba a un corazn roto sino que poda tener una secuela mucho ms grave, que se evidenciara meses despus. Feliciana no solo le haba cocido la infusin que acababa de beber sino que le haba entregado un paquete con la mezcla que una herbolera preparaba especialmente para las chicas, y que tena que tomar durante los prximos siete das. Mar no haba preguntado qu era. No le haba hecho falta. Entre otros aromas y sabores ms suaves, pudo distinguir el intenso olor y el toque picante de la ruda. Me vuelvo a Estella dijo en el mismo instante en el que la ltima de las chicas sala de la cocina. Se levant y se puso a ayudar a Feliciana con el fregado. Feliciana solt el trapo con el que frotaba las escudillas, que se hundi en el agua del barreo. Yo tambin creo que ser lo mejor. Y despus? Habis pensado qu vais a hacer despus? Mar cogi el cuenco que Feliciana le tenda y se encogi de hombros. No. Ni siquiera s cmo voy a llegar hasta all. Eso no es difcil. Es cuestin de encontrar a alguien que vaya en la misma direccin que vos. S, es cierto. Ahora que lo pienso... Feliciana dej la labor y se aproxim

a la puerta mientras se secaba las manos en la falda. Ana! Los pasos de la ms joven de la casa recorrieron el pasillo. Necesitis algo de m? Vos, que sois tan devota de santa Clara, necesito que preguntis a las monjas si conocen a alguien que salga en breve hacia Estella. Ana entr en la cocina seguida por Elvira. Por qu? Es que acaso vais a volver a recorrer los caminos? pregunt esta con sorna. Feliciana la ignor por completo. Esta tarde me acerco confirm la joven. No, no, necesito que lo hagis esta misma maana. Elvira volvi a inmiscuirse en la charla. Tanta prisa tiene ella por abandonarnos o es que va a ir en persecucin del amado? Mar, que haba permanecido de espaldas, se volvi con cara de disgusto. Queris hacer el favor de callar y marcharos!? No tenis nada que hacer aqu! grit Feliciana. La otra mujer hizo un gesto de burla y desapareci de su vista. Qu odiosa! A lo que bamos, Ana. Mar regresa a Estella y necesitamos encontrar a alguien a quien pueda acompaar. Mejor hoy que maana. Entiendo. Ahora mismo voy. Voy con vos se ofreci Mar.

Ni hablar. No ponis un pie en la calle hasta el momento de iros apunt Feliciana. No quiero que nadie os vea. Venga, muchacha, idos cuanto antes. Ahora mismo contest Ana y sali apresurada de la cocina. Es una buena chica, un poco alocada y demasiado charlatana, pero buena murmur Feliciana antes de volver a la tarea. Un rato despus, Mar pudo comprobar que el comentario de Feliciana sobre Ana estaba en lo cierto. Desde la ventana de la habitacin observ que la joven apenas haba dado dos pasos por la calle y ya se haba entretenido. Hablaba tranquilamente con una mujer que barra la calle delante de la posada. Al parecer, tenan muchas cosas que decirse porque ambas haban abandonado sus quehaceres. Mar continu mirndolas desde la ventana hasta que se despidieron. Pero Ana, en vez de seguir y desaparecer por la esquina de la calle, dio media vuelta y volvi a entrar en la casa. Feliciana! Mar! gritaba mientras suba las escaleras. Ya habis vuelto? Imposible, no habis tenido tiempo de llegar hasta el convento coment Feliciana que haba salido a su encuentro. No, no jade Ana en medio del corredor. Qu os ha pasado? La posadera me ha dicho que maana acompaar a su hermana parturienta a la casa de sus padres. Y qu tiene que ver eso con nosotras? Que al parecer viven en Villatuerta. Y eso est cerca de Estella, no? Qu sucede? pregunt Mar que acababa de unirse a las mujeres.

Todo arreglado. Maana os marchis le explic Feliciana. Es lo que deseabais. S. Aunque era lo que quera, saba que alejarse del lugar donde haba ofrecido su cuerpo y su corazn a Gabriel y donde haba compartido con l las horas ms intensas de su vida no lo iba a hacer ms fcil. 25

Era noviembre y el da estaba cayendo; sin embargo, Gabriel sudaba como si estuviera segando la mies bajo el sol de julio. Le dolan los brazos. Ahora que el agujero era bastante profundo y se haba metido dentro para seguir cavando, lanzar la tierra por encima de la cabeza era una tortura para sus hombros. Pero no poda parar. Os juro por mi honor que esta noche ocuparis el puesto que os corresponde junto al Altsimo, farfull mientras reanudaba los esfuerzos. Una hora ms tarde ya haba finalizado. Subi a la superficie ayudndose de la pala. El hermano Roger yaca en el suelo. En la paera haba encontrado la capa rota de uno de los templarios y la haba utilizado como sudario. Acerc al religioso hasta el borde de la fosa y, despus, salt dentro. Desde all, consigui cogerlo en brazos y lo deposit boca abajo sobre la tierra, tal y como mandaba la orden que se hiciera. Se demor unos instantes en salir de all, le costaba separarse de l. Una vez fuera, arroj la pala a un lado y se arrodill. Comenz la letana de los trece padrenuestros, pero en algn momento su propio cerebro le traicion y abandon la seguridad de las salmodias repetidas para saltar al riesgo de los anhelos ms ntimos. Y rez. Como nunca antes lo haba hecho. Pidi por aquel hombre que lo haba

tratado como a un hijo, por haberlo dejado morir ante sus ojos, por el resto de los hermanos abandonados a su suerte, por su padre ahogado, por la madre que nunca conoci. Rez por Mar, por su seguridad, por su futuro y su felicidad. Y rez por s mismo, por su propia salvacin, para poder soportar la soledad de las noches y el dolor de los das. Rez, rez y rez hasta que dej de reprimir el desconsuelo y los sollozos quebraron la serenidad del camposanto. Ya se haba hecho de noche cuando recobr el aplomo suficiente para acabar con la labor que haba comenzado. Prcticamente a oscuras, devolvi la tierra al mismo lugar de donde la haba extrado. A la maana siguiente, antes de atravesar la puerta del convento por ltima vez, buscara la manera de poner una cruz sobre la tumba. El hermano Roger no descansara en una sepultura annima. Entr en la iglesia por la puerta que la comunicaba con el cementerio. Cogi la antorcha del lugar donde la haba dejado abandonada horas antes y se dirigi a la entrada principal del templo. Abrir todas las puertas del monasterio abandonado haba sido una temeridad, lo saba, pero no le importaba. El nuevo rey de Francia poda dar todas las rdenes que quisiera, sin embargo Villa Vtula era su hogar y aquel jovenzuelo imberbe que se proclamaba rey no iba a prohibirle caminar por all. Atraves el espacio que separaba la iglesia del monasterio y entr en l. Asegur el portn con un tabln, tal y como los monjes lo llevaban haciendo ms de cien aos, y se acerc al establo. Qu, amigo? le dijo al caballo, que haba recuperado del establo de Olite en el que lo haba dejado, mientras le daba unas palmadas en la grupa. El animal le agradeci la visita y volvi la cabeza hacia l sin dejar de rumiar. Gabriel sonri por primera vez aquel da cuando vio las briznas de heno que sobresalan de entre sus dientes. Le pas la mano por la testa. Veo que os habis situado. Si os parece, voy a ver si encuentro yo tambin algo para alimentarme.

La cocina fue la primera parada. Estaba toda revuelta. Todos los utensilios haban desaparecido. Faltaban las ollas y las tinajas, las jarras, todas las escudillas y las cucharas, las palas, las tenazas, los cucharones, las sartenes de hierro, la pala del horno, los almireces, los cestos, el fuelle, los dos braseros que se reservaban para cuando los hermanos enfermaban... Se acerc hasta la despensa. Vaca por completo. Fuera quien fuese el que haba saqueado el convento, no haba dejado nada. A ese paso, no encontrara ni un solo puado de avena que echarse a la boca. Tropez con algo que sali despedido contra un rincn. Aproxim la tea y vio una escudilla partida en dos. Se acerc hasta la cantarera. De los seis jarros que siempre se mantenan llenos de agua, solo quedaba uno, y estaba roto; exhiba una enorme raja hasta debajo de la panza. Dos cacharros rotos. Aquellos eran todos los vestigios que quedaban de los caballeros de Cristo que haban habitado all hasta haca siete das. Cogi el recipiente y lo agit. Estaba de suerte, al menos por aquella noche no tendra que acercarse hasta el aljibe para paliar la sed. Apur con alegra el contenido del cacharro, acall la peticin de algo slido que le hicieron las tripas cuando el lquido lleg hasta ellas y se dispuso a seguir explorando. Haba decidido abandonar Villa Vtula antes del amanecer. Por ahora, nadie le haba visto acercarse ni trepar por las enredaderas para colarse dentro, pero no iba a arriesgarse a permanecer ms tiempo del imprescindible. Si los tesoreros, los sndicos o quien llevara las cuentas reales no haban aparecido ya para hacer inventario de todas las supuestas riquezas que los templarios almacenaban, no tardaran en hacerlo. Y l no iba a estar all para esperarlos. Se largara tal y como haban hecho los domsticos que haban servido a los monjes. Qu ser ahora de esos desgraciados?

El eco de las palabras se propag por el corredor del claustro hasta dispersarse en la profundidad de la noche. Abrir la sala de monjes y saber que nunca ms vera las figuras blancas de los hermanos inclinados sobre el Evangelio le doli con viveza. Recorri el recinto con lentitud, saboreando la angustia que le provocaba no haber tenido la valenta ni el atrevimiento necesario para sacar a todos los hermanos de su encierro. Y solo cuando se hubo castigado repetidas veces por su propia cobarda, continu con la labor. Primero, examin las dependencias comunes: el refectorio, la biblioteca, la paera, la farmacia... Todo estaba tal y como imaginaba, vaco. Despus, sigui con las celdas de los hermanos. El lienzo que deba de cubrir el jergn haba desaparecido en la mayora de los casos y la paja del relleno estaba esparcida por el suelo. Estuvo seguro. Aquello haba sido obra de los lugareos, de la gente normal y corriente que como l se las vea y se las deseaba para comer y para los que cualquier herramienta, cacharro, pertrecho o tejido, fuera de la clase que fuese, era un regalo del cielo. Se alegr de que fuera as, de que las sencillas pertenencias de los monjes hubieran acabado en manos de los servidores y los vecinos y no engrosando las arcas de algn agente real ms avispado que el resto. Dej la habitacin del hermano Roger para el final. Pasara la noche en ella. La estancia no tena nada de especial, nada que la diferenciara del resto, pero en ella se senta ms cerca del monje. Aquellas seran las ltimas horas que compartira con el anciano. Cuando entr en ella, vio que los ladrones tambin haban pasado por all. Junt la paja y las ramas del antiguo colchn de su mentor, las extendi en el suelo y se tumb sobre ellas. Nada ms cerrar los ojos, la palabra que haba estado luchando por arrinconar en la cabeza durante todo el da le golpe con fuerza en sus recuerdos. Mar.

Gabriel tom aire, se dio la vuelta y se dispuso a pasar otra noche en vela. Se despert en medio de la noche. Si no supiera que en aquel recinto solo contaba con la compaa de su montura, hubiera credo que alguien haba pronunciado su nombre. La luz de la luna penetraba por el ventanuco, que se deba de haber abierto con el viento. Gabriel ignor la rfaga de aire que lo obligaba a encogerse de fro y se acurruc de cara a la pared. De nada sirvi. Un rato ms tarde an no haba conseguido conciliar el sueo de nuevo y, por si fuera poco, temblaba de fro. Se levant a regaadientes. O cerraba aquella ventana o amanecera con el cabello cubierto de escarcha. Apenas haba dado unos pasos cuando algo cruji bajo sus pies desnudos. El viento haba empujado dentro de la celda las hojas secas de la higuera del huerto. Pero el siguiente paso le confirm que aquello que pisaba no era una hoja, no al menos de las que se caen de los rboles. Reconoci la fina textura de la piel de cabra suavizada hasta lo indecible para convertirla en un pergamino. Este an contaba con la cinta que lo ataba. La solt y se acerc a la ventana. Lo despleg con impaciencia. Sin duda era la letra del hermano Clemente. Le dio la vuelta y escudri la firma. La cruz templaria dibujada junto al nombre del comendador le despej todas las dudas. Y atrajo otras nuevas. Qu haca aquella nota en la celda del hermano Roger? Cualquiera de los soldados poda haberla sacado de los aposentos del comendador y haberla abandonado all. O poda haber sido uno de los lugareos mientras expoliaban el convento. Record entonces que en la ltima visita haba descubierto al hermano Clemente entregando una misiva al hermano Roger y que este la haba escondido entre la ropa cuando l haba aparecido. Sera

la misma? Otra rfaga de viento, que casi le arranca el escrito de la mano, le record cul era la prioridad en aquel momento. Cerr el tragaluz y se dispuso a conciliar el sueo. Al alba averiguara de qu trataba la misiva. Las horas pasaban, Gabriel segua dando vueltas en el camastro y la aurora pareca haberse puesto de acuerdo con la luna para no alcanzar el da. Y no era el fro lo que le impeda quedarse dormido; la culpa de que no consiguiera volver a coger el sueo era de aquel documento. No le qued ms remedio que levantarse y volver a abrir la ventana. El pliego deca as:

Anno Domini millesimo trecentesimo septimo et quot vigesimoquinto kalendas october. Al abad del monasterio de Iranzu.

Gabriel se salt las frmulas de alabanza y no par hasta que sus ojos se detuvieron en su propio nombre.

... ruego a vos que atendis esta solicitud en favor del portador de la misiva, Gabriel Etayo...

A pesar de que las enseanzas en las que los hermanos le haban instruido contemplaban leer y escribir en latn, tuvo que repasarla dos veces para comprender lo que pona. Cuando lo hubo hecho, se refugi de nuevo en el rincn del que se haba levantado con la carta apretada sobre el pecho.

Al final, se cumplan los peores pronsticos, aquella era la segunda noche que pasaba en blanco. Mar esperaba en medio de la calle a que la tabernera saliera de una vez. Feliciana y el resto de las chicas haban insistido en despedirla y estaban con ella. Hoy no saldr el sol coment Ana, mirando los nubarrones que asomaban en el trozo de cielo que los aleros de las viviendas dejaban a la vista. Pero para algunas eso no es impedimento para conspirar farfull Feliciana. Todas las miradas se dirigieron al final de la ra justo a tiempo para ver a Elvira desaparecer por la esquina. Mujer, ser que acude a un servicio urgente se mof una de las muchachas. A casa de alguno que no ha podido dormir esta noche rio otra. Sea lo que sea, me quedara ms tranquila si la vecina bajara cuanto antes y se marcharan de una vez respondi Feliciana en voz baja para que Mar no lo escuchara. Pensis...? A estas alturas pienso cualquier cosa, pero desde luego no me creo que los franceses salgan a solazarse con unas desgraciadas como nosotras. Si hasta se han trado a sus concubinas! Las he podido ver con mis propios ojos. Pues yo no me quedo sin saber qu se trae Elvira entre manos. Ana! clam Feliciana para intentar detenerla. Sin embargo, la muchacha trotaba ya lejos de su control. La mujer se maldijo por haber expresado las sospechas en voz

alta y por no haber podido controlar a la joven. No quera ningn encontronazo con Elvira y menos estando Mar delante. No se fiaba de aquella mujer. Sospechaba que las peleas dialcticas eran un acicate para cualquier maniobra que pudiera imaginar con tal de herirla. Y cuanto antes desapareciera Mar, mejor. Una persona menos a la que lastimar. La exclamacin de Feliciana sac a Mar de sus propios pensamientos. Adnde va Ana? Ha ido a saludar a unos conocidos que ha visto pasar contest. Pues ha sido rpido, porque ya regresa. Era cierto, la joven se acercaba de nuevo cindose la toquilla que se haba echado sobre los hombros. Cuando lleg hasta ellas, se coloc al lado de Feliciana con expresin inocente. Y bien? susurr la mujer en cuanto Mar se volvi hacia la puerta de la taberna. Tenais razn. Est en la esquina de la ra de San Pedro con dos hombres. Uno debe de ser el caballero del que hablaba ayer porque viste con ricas ropas. Y el otro? El otro estaba de espaldas, pero por los agujeros que llevaba en las calzas no era un caballero. Pudisteis escuchar algo? Ana neg. No me atrev a asomarme demasiado. El cuchicheo acab cuando la mirada de Mar cay sobre ellas.

No tendramos que volver a llamar? Subid y preguntad a esa mujer si nos va a tener toda la maana a la puerta orden Feliciana a Ana sin dejar de escudriar la esquina de la calle por la que haba desaparecido Elvira. Pero para alivio de todas, la tabernera apareci en el umbral con un hatillo en la mano. Ya estoy presta. Ya era hora! Feliciana se desentendi de la recin llegada sin mediar otra palabra, se volvi hacia Mar y la estrech entre los brazos. No podis imaginar lo que estos das han significado confes Mar a punto de estallar en sollozos. No olvidar nunca lo que habis hecho por m. Feliciana sonri emocionada. Lo haris, lo olvidaris aadi la mujer a la vez que despejaba las lgrimas que Mar no haba podido contener y que le corran por las mejillas. No. No lo har. Si no por completo, al menos lo suficiente para que no os duela tanto aadi haciendo alusin a la desgraciada relacin con Gabriel. Recordad lo que os digo, todo es cuestin de tiempo. Vos solo tenis que concentraros en seguir respirando el minuto siguiente, la hora siguiente, el da siguiente y, al cabo de los aos, hasta los peores recuerdos acaban provocando una sonrisa cuando regresan a la mente. Nos vamos? se impacient la posadera. No hubo tiempo para ms. Ana dio un empujn a Feliciana y se col para poder abrazar a Mar y, despus, lo hicieron tambin el resto

de las chicas. Cuando las viajeras emprendieron la marcha, las mujeres retornaron al burdel. Feliciana demor el ltimo paso para verlas desaparecer por la esquina de la calle. De vuelta a la realidad, pens mientras suba las escaleras y escuchaba el parloteo de las muchachas en la cocina.

No bien hubieron salido de Olite, la hermana de la posadera comenz a hablar y ya no se detuvo en todo el viaje. Era una muchacha alegre y jovial y con una vitalidad que el avanzado estado de gestacin no haba podido paliar. Su marido haba preparado un pequeo carro tirado por un pollino para que se desplazara ms cmodamente, pero ella insista en que se encontraba a la perfeccin y fueron innumerables las ocasiones en las que se bajaba y le ceda el sitio a su hermana, a Mar o al pequeo criado que las acompaaba con el cometido de protegerlas de cuales fueran los peligros que se encontraran. Y as, entre bromas fraternales, habladuras locales, remedios caseros, recetas de cocina y comentarios sobre los trotamundos y sinvergenzas que se alojaban en la fonda, el da se pas sin que Mar apenas tuviera tiempo de compadecerse de s misma. Contad otra vez lo de ese hombre al que golpearon el otro da. Pero si ya sabis lo que sucedi. Relatadlo de nuevo. Hermana, que tenis un esposo joven que cumple su cometido a la perfeccin! fingi escandalizarse la posadera. Callaos y empezad insisti la embarazada. Es el hombre ms guapo y alto que he visto nunca comenz

para solaz de su hermana. Y lo mejor es que lo tuvisteis a vuestros pies por un momento. No seis cruel! Lo haban golpeado y estaba sin sentido en el suelo. Eso es lo mejor que puede sucederle a una mujer. Tener a la galanura en persona, inconsciente y a merced nicamente de los deseos propios. Mar no tuvo ms remedio que sonrer ante los nada recatados comentarios de la futura madre. Por desgracia dur poco, volvi en s enseguida y se apur a mandarme abajo. Describidlo. Otra vez? S, que nuestra compaera de viaje no ha tenido el honor de escucharlo. A pesar de la cara de resignacin de la posadera, Mar pudo apreciar que estaba encantada de hacerlo. Ya he dicho que era alto y guapo. Tena los ojos muy finos, del color de la tierra en invierno; la nariz recta y larga; los labios bien formados, rojos como una fresa madura; la barbilla puntiaguda; llevaba la barba sin afeitar, el pelo como las castaas y, lo ms sobresaliente, los largos mechones del cabello le cubran el cuello de un modo muy atractivo. No me extraa que os faltara tiempo para acudir en su auxilio. Mar perdi el hilo de la conversacin. Saba a la perfeccin a quin se estaba refiriendo aquella mujer. Haca dos noches lo haba tenido entre los brazos, se haba derretido entre sus piernas, lo haba besado, lo haba abrazado, lo haba amado, habra hecho lo que fuera

por l, hasta bajar al mismsimo infierno para traerlo de vuelta si hubiera sido necesario. Y l la haba rechazado. La haba usado de medicina para quitarse la afliccin por la muerte del monje, de tratamiento para combatir el fro que provoca la prdida de un ser querido y que penetra hasta los huesos. La haba utilizado de remedio contra la tristeza. No haba sido para l ms que una mera enfermera, se dijo por milsima vez aquella tarde. Tuvieron que hacer noche por el camino. Haban recorrido ms de cinco millas desde que salieran por la maana y todava les quedaban otras cuatro hasta Villatuerta. Y otra ms hasta Estella. Tumbada sobre el suelo, mirando al oscuro infinito, evit pensar qu hara cuando llegara a su destino, al mismo sitio del que haba salido una semana antes. Volva, s, pero derrotada, desencantada, rota. Enamorada y abandonada. Qu lejos quedaban las infantiles ideas de buscar un futuro ms excitante! Se aferr a la imagen bondadosa de la seora Manuela y de Isabel, y descart por el momento las explicaciones que tendra que dar. Ya lo afrontara como pudiera cuando llegara el momento, se dijo mientras se daba la vuelta y se encoga para hacer frente a otra larga noche. Despert mucho antes que el resto. Las hermanas yacan abrazadas bajo el manto que se haban echado por encima. El muchacho, que se haba refugiado tras las ruedas del carro, an dorma. No obstante, la suerte estuvo de su parte ya que el improvisado campamento se puso en marcha muy temprano y no tuvo tiempo para pensar. La jornada transcurri igual que el da anterior y las leguas se sucedieron con rapidez bajo el jolgorio de las chanzas de las hermanas. Mar comenz la marcha meditabunda, pero ante la tercera pregunta socarrona de sus compaeras de viaje decidi seguirles el juego. Era una buena manera de hacer desaparecer sus propios problemas. As

que retard el paso para ponerse a su lado y se dispuso a entretenerse con la compaa. Y lo consigui. Hasta que el pueblo de Villatuerta apareci en el horizonte y el temor al incierto porvenir se carg sobre sus hombros. Los caminos se separaban en aquel punto. Nuestra madre estar encantada de poder saludaros asegur la posadera despus de atravesar el puente sobre el ro Iranzu. Os agradezco la invitacin, pero estoy deseosa de llegar minti Mar. Dejadla ir aadi la embarazada, guindole un ojo. Seguro que alguien estar a las puertas de Estella aguardando con ansia veros aparecer. Mar fingi ruborizarse con aquel comentario y les dio dos besos apresurados a cada una de ellas. No poda haber encontrado mejores compaeras de viaje afirm con la certeza de que el comentario era verdad. Os deseo todos los parabienes para cuando llegue el nacimiento dijo a la futura madre. Las hermanas le dirigieron una sonrisa sincera y Mar cogi el camino de salida de la poblacin. No lo hagis esperar demasiado! escuch justo cuando llegaba al recodo de la calle. Las risas de sus compaeras de viaje le acompaaron durante el descenso del pueblo al tiempo que las piedras de los cimientos del castillo de Olite se le asentaban en el estmago. Una legua, trescientas brazas y una yarda despus, los pedruscos le haban subido hasta la garganta y amenazaban con ahogarla. Veinte pasos ms y habra regresado. A punto estuvo de

darse la vuelta. Pero huir era absurdo, ya no tena ningn sentido. Se apart a un lado cuando un hombre que conduca una mula cargada con dos canastos repletos de nueces tropez con ella. El rstico ni se disculp. Advirti que los soldados de la puerta la observaban con inters y se despreocupaban de los otros transentes que atravesaban el umbral de la Puerta de Castilla. En ese instante, una gota de lluvia le moj la mejilla. Mar elev los ojos hacia el oscuro cielo, exhal un suspiro y se decidi.

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Atraves la ra de San Nicols con la cabeza cubierta por la capucha de la capa y la vista puesta en los adoquines del suelo. Si se cruz con alguien conocido, ni se enter. Lleg a la plaza de la Casa de Juntas en un suspiro. Todava no haba reunido el valor para llamar a la puerta de la seora Manuela y enfrentarse a ella, as que tom el mismo camino que el da en el que el regente entr en Estella. Tena la esperanza de que el nuevo orfebre no se hubiera recuperado an de la lesin y ella pudiera refugiarse en su antiguo hogar por unas horas. No peda ms que tener un poco de tiempo para pensar en cmo iba a explicarles que estaba de vuelta y qu parte de todo lo que le haba sucedido desde que se marchara iba a contar y qu iba a callarse. Rode las moradas de los habitantes de la ra de las Tiendas por el exterior. Dej pasar cada una de las callejas que bajaban hasta la va en la que haba habitado todos aquellos aos y no se detuvo hasta chocar con la muralla que separaba el barrio de los francos del de los judos. Ahora s que no le quedaba ms remedio que descender hasta la calle principal. Rez para que el seor Nicols ya hubiera cerrado la carpintera y estuviera en la cocina a la espera de que su mujer tuviera a bien servirle el sustento. Por suerte, la ra estaba casi desierta. El atardecer se haba echado, las puertas de la villa estaran a punto de cerrarse y la mayora de los habitantes haban terminado la jornada y se haban recogido en su morada. Todos menos el seor Nicols, que permaneca en el taller, trabajando incesante, bajo la titilante claridad de una vela. Mar cambi de planes cuando vio abierta la puerta de la carpintera. Retrocedera hasta la plaza y volvera a coger la calle desde

la Casa de Juntas, de esa manera no tendra que pasar ante l. Gir en redondo y huy del peligro lo ms deprisa que le permitieron las piernas. No lleg lejos. La figura del hijo del paero regresando por el Puente de la Crcel la oblig a replantearse de nuevo la decisin recin tomada. No poda dejar que aquel holgazn la viera. No perdera la oportunidad de acosarla. Volvi a recorrer el mismo camino sobre las losas hmedas hasta que lleg a la esquina de la carpintera y se col por el cantn que llegaba hasta el ro. Se escondi entre las sombras y se ci la capucha para ocultarse an ms. Solo con atravesar la huerta de la seora Manuela y saltar el muro de la suya propia estara en casa. Eso suponiendo que Dios hubiera escuchado sus plegarias y la casa no hubiera sido ocupada. Pero era demasiado arriesgado. Saba que la puerta de la cocina de la madre de Isabel permaneca abierta de continuo, con ms razn si la olla estaba sobre el fuego, como sucedera por la hora que era. La nica posibilidad de entrar en el huerto de los vecinos era si quisiera que la invitaran a cenar. Y, desde luego, no era el caso. Esper unos instantes, pero el hijo del paero no pas ante la calleja. Esper otro poco. Y un poco ms. Nada sucedi. Decidi asomarse. No pudo evitar hacer un gesto de disgusto cuando lo vio, un poco ms all, antes de llegar a donde ella estaba. Aquel repulsivo hombre se haba detenido a charlar con una persona que Mar no se par a identificar. Se refugi de nuevo en la oscuridad. Un rato despus an seguan all. Todos ellos. Los hombres en medio de la calle, ella en el sendero y la seora Manuela en la cocina. Abuelo! Dice la abuela que si no entris de una buena vez va a tener que venir a buscaros al taller. Mar no pudo evitar sonrer cuando escuch el grito de Teresa saliendo de la cocina. De inmediato, oy cmo el seor Nicols cerraba de un golpe la puerta que daba a la calle. Un problema menos. Ya

poda pasar por delante de la casa sin peligro. Ahora solo le quedaba que el hijo del paero desapareciera. Pero, como comprob mucho tiempo despus, aquel bruto no tena ninguna intencin de ponrselo fcil. l y el compinche seguan enzarzados en la conversacin y lo peor de todo era que de vez en cuando echaban unas miradas de soslayo en la direccin en la que ella se encontraba. Descart salir corriendo sin que los hombres la vieran. Chiquilla, decid a vuestra madre que baje y venid a comer! volvi a escuchar a la seora Manuela. Mar recibi la noticia con regocijo. Aquella era la oportunidad que esperaba. Desde donde estaba situada la familia apenas vera una esquina de la parcela. Esper hasta que los chirridos del banco al arrastrarse le indicaron que ya se haban acomodado y, ayudada de unas piedras que se haban desprendido de la parte exterior, salt el muro y se col en la huerta. Pas sobre las coles y las borrajas con cuidado para no aplastarlas a la vez que echaba fugaces miradas hacia dentro por si alguien se levantaba y la descubra. Tuvo suerte. Aterriz en la siguiente calleja sin que nadie se lo impidiera. Ahora solo queda saber si la casa contina deshabitada, se dijo ante la pared de su propio huerto. Solo haba una manera de averiguarlo que no fuera dar la vuelta al edificio y golpear la puerta. Repiti el proceso que le haba permitido llegar hasta all y, en un instante, estaba dentro. Mar observ la fachada trasera de la casa que haba sido su hogar hasta haca una semana. La oscuridad y el silencio ms absoluto la envolvieron. Aquella era la mejor de las seales. Solo tuvo que esforzarse un poco y en un par de empujones haba conseguido entrar en la vivienda. A tientas, alcanz a coger unas finas maderas y la yesca y poco despus unas pequeas llamas crepitaban ante sus ojos. Sac uno de los palos de la chimenea y, con l en la mano, observ lo que la rodeaba. Todo estaba tal y como ella lo

haba dejado. No haba presencia humana alguna entre aquellas paredes. Se desprendi de la capa mojada, que colg de la repisa de la chimenea, fij las puertas y las ventanas con cuidado para que ningn resquicio de luz se escapara por ellas. Aliment de nuevo el fuego arrojando otros tres troncos sobre l y, despus, busc algo para comer. Dos manzanas abandonadas yacan en el suelo del rincn donde se almacenaba la lea. Las manchas oscuras en la piel de ambas indicaban que estaban a punto de ser ms aptas para los cochinos que para ser consumidas por un humano. Las limpi con la falda dicindose que no estaba en condiciones de elegir, arrim uno de los taburetes al hogar y se sent en l dispuesta a dar buena cuenta del banquete. Saba que podran descubrirla por el humo de la chimenea, pero eso sera a la maana siguiente, cuando la villa volviera a la vida. Ahora lo nico que deseaba era tener la noche para organizar los pensamientos y para analizar la situacin con serenidad, se dijo a la vez que daba una dentellada a la pieza menos estropeada. Mar no haba llegado a la mitad de la manzana cuando escuch el ruido. No haca ni cinco minutos que haba revisado la casa y la haba encontrado vaca. Aguz el odo para descubrir de dnde procedan los sonidos. Con suerte, un gato callejero haba convertido el desvn en su lugar de caza. Solo que los gatos no mueven picaportes ni tampoco empujan puertas. Se puso en pie con cautela y aferr el atizador cuando vio que la puerta del taller se abra lentamente. No os escondis habl una oscura figura recortada en el quicio. S que sois vos.

Mar se qued conmocionada cuando escuch la voz infantil. No reaccion hasta que las gorditas manos se le colgaron del cuello. Teresa! Se apresur a abrazar a la nia. Dej caer el gancho al suelo, que se estrell con mucho ms estruendo del deseado. Habis vuelto! exclam la chiquilla mientras soltaba una risa nerviosa. Se irgui entre los brazos que la protegan y se puso muy seria. Madre dijo que no ibais a regresar nunca ms. Eso era lo que pensbamos todos. Yo tambin confes Mar, ahuecando los rizos de la nia que se le haban aplastado al estrecharla. Se os ha olvidado algo? Vais a volver a marcharos con l? Con l? Con vuestro prometido. Con Gabriel. Me gusta. Gabriel poda ser el ms encantador de los hombres si le interesaba. Le haba visto en accin, con ella, con la nia. Un hombre de xito. Las haba engatusado por completo y ambas haban cado a sus pies. S, lo supongo farfull con retintn. Ha venido con vos? Est aqu? aadi la chiquilla, mirando a su alrededor. Mar la deposit en el piso. No, no ha venido. He venido yo sola. Se ha muerto? Cmo? Uno de mis tos se muri y mi ta se volvi a casa con el

abuelo. Mar suspir, recogi el hierro del suelo y acerc otro asiento junto al fuego. Venid a sentaros. Teresa se dej llevar. Mar comenz a hablar sin soltarle las manos. Gabriel no se ha muerto, solo se ha marchado. Adnde? No s. Se ha ido sin vos? Un prometido nunca se marcha sin su novia. Cuando se van, se casan y tienen hijos. A veces las cosas de los mayores son un poco complicadas y suceden cosas que hacen que la gente cambie. l ha cambiado y ya no os quiere. Algo as aadi Mar, encogindose de hombros. La nia volvi a abrazarla. Oh, Mar! No estis triste. Yo quera que os casarais con l, pero me alegro de que no lo hayis hecho porque as habis vuelto y ya no os marcharis nunca ms. A hurtadillas, Mar se limpi la lgrima que amenazaba con escaparse. Tena que controlarse o acabara siendo consolada por una nia de seis aos. Inspir hondo, compuso su mejor sonrisa y separ a Teresa. Habis cenado? La nia asinti. La abuela ha hecho sopa de col. Ahora est limpiando los cacharros y el abuelo se ha dormido sobre la mesa. La abuela dice que ronca como los gorrinos del seor Elas aadi entre risas.

Teresa! le reprendi Mar mientras se esforzaba por controlarse y no acabar rindose como la nia. Y vos habis aprovechado para escaparos de casa. Os vi pasar por el huerto cuando se me cay la cuchara. Se lo habis dicho a la abuela? Teresa hizo un gesto tajante. No. Mar suspir. An tena unas horas para planificar la versin que iba a contar y tena que recordar la informacin que le haba dado a la nia para no contradecirse. Buena chica. La otra vez se me escap. Mar no entenda a qu se refera la nia. Qu es lo que se os escap? Gabriel me pidi que no contara a nadie que le haba visto, pero lo hice. A quin se lo dijisteis? A madre. Y ella se lo cont a la abuela y se enfadaron mucho explic con un mohn. Conmigo? S. Mar se llev la mano a la frente. Ay, Dios mo! Me preguntaron muchas cosas.

Qu cosas? Cmo se llamaba, cmo era, de dnde haba salido, de qu lo conocais... Y vos qu le dijisteis? Que era muy alto y muy guapo. Y qu ms? La nia volvi a rerse. Y que tena el pelo largo como las chicas, pero que era un chico porque se iba a casar con vos. Mar no pudo evitar resoplar varias veces. Las cosas cada vez se estaban complicando ms. Ahora tambin tena que explicar la presencia de Gabriel. Y ellas qu dijeron? La abuela gritaba que os habais vuelto loca y madre le contestaba que no se preocupara porque ya os habais marchado y que seguramente ningn vecino se habra enterado. Y me hicieron prometerles que no contara nada a nadie. Y lo he cumplido. Mar le acarici el cabello. Buena chica. Ambas se quedaron en silencio mientras observaban cmo las llamas devoraban la madera. Mar reanud la frugal cena. No tenis ms comida? pregunt Teresa en cuanto se dio cuenta de que no haba ninguna cazuela sobre el fuego. No. Cuando he llegado, solo he encontrado esto. Teresa no se lo pens un momento y sali trotando.

Voy a pedirle a la abuela comida para vos! grit desde el taller antes de agacharse para volver a salir por la gatera. Mar se incorpor alarmada y las manzanas rodaron por el piso. No! Teresa! No os vayis! insisti mientras se abalanzaba hacia la puerta de la calle. Luch con el cierre hasta que record que la casa estaba cerrada con llave. Y la llave estaba en poder de la seora Manuela. Ella misma se la haba entregado antes de marcharse para que la hiciera llegar al gremio de orfebres. Fuera quien fuese quien la tuviera en ese momento, no pasara mucho tiempo desde que la nia llegara a casa de su abuela y explicara lo sucedido hasta que alguien se presentara en la casa. Se rindi a la evidencia. El tiempo haba finalizado. As que regres a la cocina, recogi las manzanas y se sent a esperar a que la sacaran de su escondite. Las voces no tardaron en llegar desde la calle. Una voz femenina sobresala sobre las dems. Mar atendi a los sonidos. No era de la seora Manuela sino de alguien ms joven. Isabel, se dijo. Cuando escuch el sonido metlico de la llave encajando en la cerradura, se levant, se acerc a la entrada y compuso su mejor sonrisa. Los sorprendera. Los recibira como lo hara la digna heredera de la corona de Francia, aunque solo fuera la pariente ms pobre del conde de Bretaa. Pero la sorprendida fue ella. Y no solo porque tan pronto como se abri el portn se encontr cara a cara con la seora Manuela sino porque a esta la acompaaba una muchacha. El candil que portaba se elev a la altura de la cara de Mar. Margheritte Roux? pregunt la joven. Mar asinti y la chica se hizo a un lado.

Una vistosa mujer, que haba permanecido oculta, apareci ante sus ojos. Vestida de verde esmeralda, se cubra con una capa azul a la que le haban aadido unos remates dorados. El tocado, del mismo color que el vestido, estaba sujeto con una delicada cinta por debajo de la barbilla. Pero lo que ms le llam la atencin a Mar fue su semblante emocionado. Querida prima! exclam antes de abalanzarse sobre ella y estrecharla entre los brazos ante la mirada atnita de la seora Manuela.

27

El mpetu de la mujer oblig a Mar a dar un paso atrs. La desconocida aprovech la oportunidad y se col en el interior del taller seguida de la criada. La mirada aturdida de Mar se paseaba del rostro de la seora Manuela, que continuaba en la calle sin decidirse a entrar, a la elegante figura que acababa de irrumpir en su casa. Llevaba dos das pensando en qu iba a ser lo primero que dijera cuando tuviera que explicar su presencia en Estella y cuando tena delante a la vecina se quedaba sin palabras. Vais a continuar ah parada sin agasajar a vuestra invitada? se adelant la mujer con gesto adusto. Maana habr tiempo para todo le advirti al tiempo que la llave que Mar le haba entregado una semana antes volva de nuevo a manos de esta. Claro respondi intentando actuar con serenidad, maana os contar lo sucedido. La seora Manuela no respondi. Mala seal. Mar se demor todo lo que pudo. Si aquella mujer era la persona que crea, no entenda qu haca en su casa cuando se supona que deba de estar esperndola en Rennes. Y si no lo era... Prefiri no pensarlo y cerr la puerta a la humedad exterior. El ruido al dar vuelta a la llave se le antoj como la pluma del inquisidor que rubrica la sentencia de culpabilidad. Y lo peor era que ella misma se encerraba con el posible enemigo. Pero, a la vez, la idea de que aquella mujer poda ser su pariente ms prximo le estimul la curiosidad y la forz a volverse. La sirvienta y la duea ya haban dejado atrs el taller y penetrado en la cocina. Se dirigi hacia all.

La mujer se soltaba la lazada con la que ataba la capa, moteada con las gotas de la lluvia que an caan. Mis bales orden a la criada mientras alargaba la prenda hmeda a la joven sirvienta. La chica la acomod junto al fuego para que se secara y sali apresurada. Cuando pas al lado de Mar, esta le entreg la llave avergonzada. Se haba quedado tan sorprendida con la visita que ni se haba detenido a pensar que su prima llegaba con equipaje. Perdonad mis modales al llegar a vuestro hogar sin una nota de aviso comenz a hablar la mujer en castellano, pero con una fuerte carga de acento francs. En verdad, sois vos? Vuestra prima, queris decir? S. Por supuesto, querida asegur mientras luca una sonrisa radiante y apretaba las manos de Mar para tranquilizarla. Soy Blanche de Dreux y he venido a buscaros para llevaros conmigo. Sin soltarla, la recin llegada condujo a Mar hasta los asientos situados ante el fuego, los mismos en los que Mar y Teresa haban estado charlando haca un rato, y la oblig a sentarse. Se cambi al francs y empez a narrar los hechos tal y como haban sucedido. El enviado que haba mandado a buscarla haba enfermado antes de salir de Francia y haba muerto por el camino. Pero ella, Blanche, no haba recibido la noticia hasta tiempo despus y, cuando fue informada de tan desgraciado suceso, decidi que no poda esperar ms para tener a la prima amada a su lado para siempre. Enterada de que el infante de Francia haba partido para ser coronado monarca de Navarra, solicit una autorizacin a la corte francesa para viajar con el cortejo real. Parti con urgencia no bien el salvoconducto estuvo en sus

manos. Haba alcanzado a la comitiva real cuando esta ya haba salido de Burdeos. Y desde entonces la he acompaado con el nico afn de que llegara el momento de encontraros asegur Blanche emocionada mientras la ahogaba de nuevo entre los brazos. Mar apenas consigui balbucear unas pocas palabras de agradecimiento y la abandon para apresurarse a organizar las cuestiones domsticas. Mucho tiempo despus, bien entrada la noche, daba vueltas en la cama sin poder conciliar el sueo. Se senta culpable. No saba por qu, pero el celo del nico miembro de la familia que tena inters en conocerla no consegua conmoverla. No, no lo haca. En los ltimos siete das le haban sucedido tantas cosas, haba conocido a tantas personas y se le haban removido tantos sentimientos que no saba qu era lo que deseaba. Su prima haba venido a buscarla, pero ella no quera acompaarla. Se haba dado cuenta en cuanto fue consciente de quin era la persona que tena ante ella. Adems, desde que Blanche haba finalizado el relato solo aparecan en su mente extraos interrogantes, a los que no haca ms que dar vueltas y vueltas. Dnde haba aprendido a hablar castellano? Si el rey y todo el squito real se haban alojado en el castillo de la villa una semana antes, por qu no haba aprovechado ese momento para buscarla? Tambin resultaba demasiada casualidad que la aparicin de Blanche hubiera coincidido con su regreso. Aunque el asunto que ms le intrigaba era conocer la razn por la que una grande de Francia prefera establecerse en casa de la hija de un artesano por muy pariente que esta fuera antes que buscar una morada ms acorde con su posicin.

Una semana despus tena contestacin para todas las preguntas. Su prima le haba contado que tena especial inclinacin por conocer lenguas nuevas y que, cuando se enter de que el hermano menor de su padre se haba establecido en la Pennsula, le surgi un gran inters por aprender aquel idioma. Con respecto a la segunda cuestin, Blanche le haba hecho una precisa descripcin de los deberes y quehaceres diarios de los integrantes de las cortes europeas y le haba dejado claro que le haba sido imposible escabullirse de los compromisos oficiales mientras se encontraba en Estella. Tambin le haba explicado que las obligaciones del monarca en Navarra haban finalizado y que en breve, dos semanas a ms tardar, partira de regreso hacia Francia con ellas como integrantes de la comitiva. Pero la ltima cuestin segua en el aire, con el agravante de haber aadido unas pocas ms a la lista de incgnitas sin resolver todava. Cul era el lugar al que se diriga cuando desapareca durante varias horas sin ms compaa que la sirvienta que la acompaaba? Ella insista en que recorra uno por uno los nueve templos que se alzaban en Estella; citas que completaba con la visita a la iglesia del monasterio de las Clarisas, ya que su fervor era tan grande que la obligaba a postrarse sin remedio a los pies de la santa antes de regresar al domicilio de la ra de las Tiendas. Y haba otras cosas que hacan a Mar dudar de que sus afirmaciones fueran ciertas. En una ocasin, en la que las tres mujeres estaban inclinadas sobre las labores que Mar haba desempolvado del fondo del bal de sus padres, Blanche le haba confesado con mucha afliccin el

desconsuelo que la haba invadido cuando el abad de Irache le haba hecho llegar la misiva en la que le explicaba que la hija de Alienor Roux haba abandonado a los monjes que la acompaaban y haba desaparecido en medio de la nada. Mar se haba quedado atnita por lo que aquella declaracin significaba. Qu haca el padre Guillelmet ponindose en contacto con Blanche sin consultarlo con ella? Adems, cundo y dnde le haba entregado aquella supuesta nota si cuando Gabriel la separ por la fuerza del campamento, su prima viajaba de un sitio a otro de Navarra? Y lo que resultaba ms intrigante, cmo saba el benedictino que Blanche de Dreux se encontraba en Navarra? Aquella noche, y despus de dar muchas vueltas al asunto, Mar haba llegado a la conclusin de que ambos se conocan de antiguo y de que el abad la haba mantenido informada de los detalles del viaje a sus espaldas. La pregunta era por qu se lo haban ocultado? Por otro lado, Blanche no haba sido ms explcita con respecto a la familia de Francia. Los detalles que conoca una semana despus de su llegada eran los mismos que ya saba por la correspondencia mantenida con su padre y con ella misma, a pesar de que Mar preguntaba por el resto de los miembros cada vez con ms frecuencia. Por el contrario, Blanche aprovechaba todas las ocasiones para insistir en lo que le entristeca que su to no hubiera dejado a Mar como herencia ms que unas simples cartas y un puado de monedas. Pero ella, aunque a veces se senta culpable, nunca mencionaba la tablilla que Gabriel le haba robado ni el anillo que an tena en su poder. As que cada da que pasaba, estaba ms incmoda con su presencia, ms molesta por sus silencios, ms enojada por sus demandas y ms inquieta por la resolucin de su propio futuro. Y por si esto fuera poco, Blanche haba tenido la nefasta idea de contratar al hijo del paero como sirviente, caballerizo y guardin.

Es que no podis entenderme? exclam Mar exasperada. Os aseguro que ese hombre es indigno de que depositis vuestra confianza en l. Aquella era la cuarta vez en el ltimo minuto que haca la misma pregunta sin que su prima diera la mnima muestra de atender a la peticin de que no quera que tuviera trato alguno con semejante infame. No entiendo por qu le tenis en tan poco aprecio repiti Blanche al tiempo que dejaba a un lado la costura y se aproximaba a la ventana de la habitacin. En estos tres das que lo tengo a mi servicio ha resultado ser de gran ayuda. Mar se acerc el dedo ndice a la boca para chuparse la herida que acababa de hacerse con la punta de la aguja. Estoy segura de ello farfull entre dientes. Decais? Deca, s apostill, abandonando definitivamente la tela sobre el regazo, os deca que no es de fiar, que su maldad no tiene lmites y que en cuanto pueda olvidar la lealtad que os debe. Y que habra disfrutado de m si yo no hubiera detenido los avances de una forma un tanto... abrupta y si Gabriel no me hubiera rescatado de sus zarpas al da siguiente. Blanche desvi la mirada de lo que fuera que suceda en la ra y se dio la vuelta. Creo, querida prima, que os ciegan vuestros rsticos prejuicios. Las campanas de San Pedro ya tocan a Nonas, es la hora de hacer las visitas vespertinas anunci en tono alegre, dirigindose hacia la puerta. Mar se qued sola y abrumada mientras se repeta la pregunta que la seora Manuela le haba hecho el da anterior y que ella haba

dejado sin respuesta. Muchacha, an quieres abandonar tu casa y a tus amigos para acompaarla?

Gabriel haba dejado Villa Vtula al da siguiente de dar sagrada sepultura al hermano Roger. Se haba detenido en Puente la Reina lo estrictamente necesario para visitar el templo de Santiago y encargar la tarea de alimentar a un pobre durante cuarenta das en honor de su tutor. Despus, haba vagado sin rumbo fijo con la carta de recomendacin del hermano Clemente debajo de la vestidura. Mil veces haba sacado la misiva, mil veces la haba ledo y mil veces la haba vuelto a guardar sin tomar una decisin. Sin embargo, el atardecer de aquel mismo da le haba alcanzado en el sendero que daba acceso al monasterio de Iranzu. Desde el primer instante en el que la cabalgadura se acerc a ese lugar tuvo un presentimiento; presentimiento que no hizo sino aumentar cuando descabalg de la montura y, andando, como si fuera un humilde peregrino, atraves el angosto paso hacia el convento que la Orden del Cster tena a menos de tres leguas de Estella. El abad de Iranzu poda haber hecho caso omiso de la solicitud que el hermano Clemente haba dejado escrita para que buscara una buena ocupacin a Gabriel, ms si se tena en cuenta la delicada situacin en la que se encontraba la orden de los caballeros templarios. En vez de ello, le haba acogido con amabilidad, le haba dado un techo bajo el que refugiarse y le haba proporcionado un trabajo relacionado con la administracin de las cuantiosas propiedades urbanas del monasterio. Incluidas las de Estella. Una punzada de dolor le atraves una parte del pecho cuando el nombre de la villa cercana se col en sus cavilaciones. Haca ya ms de

dos semanas que haba visto a Mar por ltima vez y todava no haba podido apartarla del pensamiento. Sera mucho ms fcil si se hubiera subido al caballo y hubiese cabalgado sin descanso hacia cualquier lugar lejos de all; al norte, sur, este u oeste; a otros sitios, a otros reinos. Poner distancia, recorrer yardas, leguas y ms leguas, solo con la idea de establecer un ocano de tierra entre ambos. Por primera vez en la vida se arrepinti de no haber atendido los deseos del hermano Roger, de no haber seguido el camino trazado por su mentor. Guerrear en Tierra Santa contra los infieles se le antojaba una existencia ms amable que la lucha sin cuartel que mantena contra su propio espritu. Y en vez de huir y alejarse de ella lo ms que pudiera, se haba quedado all corriendo el riesgo de verla aparecer en cualquier recodo del camino, en cualquier esquina de la villa, en cualquier puesto del mercado. Expuesto a encontrrsela un da del brazo de un hombre normal y corriente, con el pelo cubierto y una recua de nios a su alrededor. Y sufriendo, sufriendo por no hacerlo, por no verla, por no encontrarla, porque transcurriera el resto de la vida y no volviera a hallarla. Y ambicionando hacerlo, con toda el alma. Ya estis de nuevo perdido en vuestras propias reflexiones. Las palabras del hombre que lo acompaaba lo devolvieron a la realidad. Perdonadme. Me gustara saber qu es lo que os abstrae tan a menudo. Nada fuera de lo comn minti. Decais que tendremos que detenernos a pasar la noche? Lo creis necesario? Su compaero de viaje asinti. Ser lo mejor. No quiero arriesgarme a continuar avanzando con la carga que llevamos. Adems, conozco una posada que sin duda ser del agrado de un hombre sin compaa como vos.

Un rato ms tarde, atravesaron el arco apuntado que daba entrada al pueblo de Cirauqui y comenzaron a subir la calle. Pasaron sin detenerse por delante de la Casa de Hospedaje, que provea de albergue a los peregrinos, viajeros y comerciantes que recorran el reino. Su compaero se persign ante la bella portada de la iglesia de San Romn y sigui adelante descendiendo ahora por una estrecha calleja. No tardaron en encontrar lo que buscaban. En la parte ms alejada de la villa, de espaldas a la mayora de las casas, se alzaba una destartalada fonda. Ya hemos llegado confirm el hombre al tiempo que empujaba la desgastada puerta. Gabriel dio un paso atrs cuando el calor y el olor del ambiente de la estancia llegaron hasta la calle. Ver a las mujeres que servan las mesas y escuchar las carcajadas de los hombres le confirm la clase de sitio en el que estaban a punto de entrar. Aqu? Y decs que el dinero de las rentas estar ms seguro aqu que a merced de los bandidos? No sabis que ms vale un mal amigo que un buen desconocido? No os inquietis, los monjes no van a desprenderse de los rditos. Maana por la maana saldremos con el mismo peso con el que ahora entramos. A menos que deseis aligerar parte de vuestra propia bolsa aadi, dndole una palmada y forzndole a que pasara. Eh, t, mozalbete! exclam en direccin a un sucio muchacho que acababa de hacer aparicin en el comedor. Haceos cargo de nuestras cabalgaduras! Los acomodaron no lejos de la puerta, en la nica mesa que quedaba vaca. No tardaron en ser servidos. Buena moza, eh? coment mientras segua a la muchacha, como si formara parte de la cena. Gabriel se limit a farfullar una respuesta y se centr en el guiso

humeante que le haban colocado delante. Pero estaba claro que aquella no era la noche apropiada para encerrarse en s mismo. No haba probado ni dos cucharadas de la comida cuando dos figuras entraron en la fonda y se dirigieron a la nica mesa en la que quedaba sitio libre. La suya. La pareja que se sent con ellos eran un hombre y una mujer. Gabriel se sorprendi al ver que el hombre no le era desconocido. Se trataba del trovador con el que haba encontrado a Feliciana saliendo de la posada de Olite. No tuvo que desviar la vista para notarlo, no tuvo que verle los ojos para darse cuenta de la inquina con la que la recin llegada clavaba la mirada en l. Acababa de encontrarse con lo ms parecido a un enemigo con el que se haba cruzado en los ltimos tiempos. Feliciana Erri estaba a menos de dos palmos de l y lo observaba con odio.

Mar regresaba a casa de la seora Manuela con Teresa de la mano. La mujer las haba enviado a casa de la suegra de Isabel a recoger una cntara llena de chorizos, resultado de la fiesta que la familia haba organizado la semana anterior para sacrificar el marrano que con tanto mimo haban alimentado durante los ltimos meses. Mientras recorra la ra Mayor, la nia se entretena saltando y tarareando una cantinela a la que Mar apenas prestaba atencin. No me estis haciendo caso! exclam Teresa con un contundente tirn, aburrida de distraerse ella sola. Mar regres junto a ella. Tenis razn. Qu es lo que cantis? pregunt haciendo un esfuerzo por parecer animada.

No importa. Ya me he aburrido. Os echo una carrera! A ver quin llega antes a lo alto del puente. Sin dar a Mar un solo instante para reaccionar, se solt de su cuidado y comenz a correr. Teresa! Esperad! Pero la nia ya no la escuchaba. Sois una tramposa! rio al tiempo que se precipitaba tras ella. Como era de esperar, Teresa fue la primera en culminar la subida del Puente de la Crcel. Pero cuando Mar consigui alcanzarla, la nia ya se haba olvidado del reto y se distraa observando a los peces que nadaban tranquilos por debajo de ellas, ajenos al examen de los ojos infantiles. Mirad all! Aquel s que es gordo! Mar dirigi la mirada hacia donde Teresa apuntaba. En efecto, al lado de la orilla, justo por debajo de la superficie, flotaba una de las truchas ms grandes que haba visto nunca. Pero lo que le alarm fue lo que vio fuera del agua. Agachaos! le urgi mientras le obligaba a agazaparse detrs del pretil de piedra. Pero por qu...? Shhh. Jugamos a escondernos? No era mala idea. S, nos estamos ocultando de unas personas que estn ah detrs. Podis verlas? La nia se puso en pie. De aquellos hombres? Mar le baj la mano.

Disimulad! Vale. Podis decidme qu estn haciendo? Estn hablando. A ese lo conozco! Mi madre no me deja acercarme a l. A Mar no le extra. Isabel comparta con ella la repulsin por aquel individuo. S, es el hijo del paero. Qu ms veis? Otro... Ajj! grit la nia, que abandon la posicin y se acurruc junto a ella. Qu ha sucedido? Es el hombre ms feo que he visto nunca! Parece el demonio. Eso mismo le haba parecido a ella la primera vez que haba estado frente a Nariz Cortada. Tenis razn, pero podis volver a mirar y contarme qu hacen ahora? La nia atendi al pedido. Estn mirando hacia vuestra casa y a la de la abuela. Mar se encogi an ms. Vienen hacia aqu? No. Qu hacis ah escondidas? Hace ya tiempo que debais estar de vuelta! La seora Manuela suba veloz la pendiente del puente por el lado contrario. Iba en su busca. A Mar no le qued ms remedio que

levantarse. Estbamos... jugando se disculp azorada mientras asa la tinaja con los chorizos y la apoyaba en la cadera. Eso, eso. Jugbamos a escondernos de... Pero la seora Manuela no estaba para juegos infantiles. Tom a la nieta de la mano y la arrastr con ella. Vamos, que ya es hora de estar en casa! Est a punto de anochecer. Parece mentira, Mar, que seis tan mayor y tengis tan poco seso farfullaba la mujer de regreso a casa. Sin embargo, esta no atendi a las protestas de su vecina ni tampoco sigui a la mujer. No pudo, puesto que los pies se le haban quedado fijos en el suelo y la vista clavada en la espalda de una figura que acababa de unirse a los hombres a los que vigilaba.

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El compaero de Gabriel parloteaba sin cesar, sin importarle a quin impona sus poco afortunados comentarios. Un hombre no necesita a una mujer si no es para que guise, limpie la casa, lave la ropa y caliente la cama. Hombre, yo no dira tanto coment el trovador con cautela. Gabriel, que haba dejado de escuchar la conversacin haca un rato, despeg los ojos de la escudilla y se tropez con una pared ms ancha y ms dura que los muros de Jeric. Feliciana lo observaba con semblante severo. Opt por volver a su plato y a su silencio. Lo digo y lo afirmo. Y lo mejor es que todas necesitan a un hombre a su lado. Pues le puedo contar que... Gabriel no quera, sin embargo la mir otra vez. All estaba de nuevo, con las retinas clavadas en l. No pronunci una sola slaba, pero pudo or la acusacin con claridad. Esper a que la mujer le expusiese lo que estaba pensando. Fue en vano, as que regres de nuevo a la cena. Os puedo asegurar que si no fuera por nosotros, ninguna de ellas tendra agallas suficientes para seguir adelante. Yo, en cambio, os garantizo que conozco a muchas que... Imposible comer con aquellos ojos arrojando en silencio la palabra culpable sobre l. Ya era suficiente. Con un movimiento brusco, elev la cabeza y la ret con la mirada. Feliciana no se inmut. Se vea a la legua que estaba furiosa y que se aguantaba las ganas de soltarle unas cuantas cosas, pero se contena. Ya era mayor para recibir lecciones de moral de nadie y menos de aquella mujer, as que prefiri

olvidarse de ella y de sus mudas recriminaciones. Pamplinas! Eso lo decs por las voces que dan, pero no es ms que mera fachada. Lo nico que buscan es proteccin. No valen ms que las palabras que les dedicamos y la distraccin que les proporcionamos. Deberan de agradecer al Seor que las reguemos con nuestra semilla y las dejemos preadas. Y ni siquiera todas sirven para eso. Solt una carcajada antes de inclinarse hacia delante como si fuera a contar un secreto. Pondra la mano en el fuego si encontrarais a una sola que estuviera dispuesta a arriesgar su propia seguridad por vos. La voz de Feliciana se alz por primera vez aquella noche. Pues ser mejor que busquis una buena untura de calndula para las quemaduras porque os garantizo que un da de estos vais a necesitarla. Eso, si tenis suerte y dais con alguna de esas mujeres sin coraje que tenga a bien conservaros a su lado. Aquello fue demasiado. Demasiadas referencias, demasiados reproches, demasiados recuerdos. Gabriel golpe la mesa con violencia y se volvi contra su compaero. Queris hacer el favor de dejar de decir necedades? El hombre se qued de piedra. Pero qu mosca os ha picado? No contest. Asi el vaso con mpetu desmedido y tom un largo trago de vino sin atender a las gotas que se haban desparramado por la superficie de madera. Luego, se levant, arrastrando el banco con l, y se march. El comedor se qued en silencio cuando las bisagras temblaron por el impacto de la puerta al cerrarse. Gabriel se sinti mejor en la calle. El fro le sirvi de revulsivo. Dio unos pasos hasta encontrar un muro y se apoy en l. Se frot los

ojos y se llev la mano a la cabeza. Siempre haba dicho que el silencio y la oscuridad le tranquilizaban, y lo hubieran hecho si no llega a ser porque aquellas malditas lucecitas colgadas del firmamento no hacan otra cosa que obligarle a rememorar otros das, otras noches. Permaneci fuera ms de una hora. De vez en cuando, se abra la puerta y alguno de los clientes del local sala o entraba en l. En ese instante, volvan las risas, volvan las voces, volva el calor. Pero lo que Gabriel necesitaba era silencio, fro y soledad. Cuando entr de nuevo, nada haba cambiado a excepcin de que su compaero haba desaparecido. Decidido, se aproxim a la mesa que haba abandonado con tanta vehemencia un rato antes. Feliciana y el trovador continuaban sentados en ella. Dnde est? se dirigi a la mujer. Pensaba que lo que le sucediera no era de vuestro inters. Vais a contestarme? Debera? Feliciana vio cmo los dedos de Gabriel se crispaban sobre la mesa. Bien. No le hara ningn dao que probara un poco de su propio bebedizo. Se fue. Regres a Estella? Vos que creis? Los puos de Gabriel se apretaron con ms fuerza. Yo no creo nada sise entre dientes, simplemente os estoy preguntando por ella. Hace unos das no parecais tan preocupado por la direccin

que pudiera tomar. Gabriel echaba chispas por los ojos. Queris hacer el favor de contestarme? No os lo imaginis? Ha vuelto a Estella afirm Gabriel aliviado. Feliciana vio cmo se le relajaban los nudillos. A pesar de vos dijo enigmtica. Explicaos. Feliciana se puso en pie y apoy las manos en el tablero. Quiero decir que no fue gracias a vos que sali indemne de Olite, que no fuisteis vos el que la protegi por el camino y que adems fuisteis tan rastrero como para arrebatarle hasta los recuerdos. Lo decs por la tablilla. Os habl de ella. Apenas la mencion, pero resultaba patente su pesadumbre. Gabriel no iba a explicar ahora cul era la razn por la que se haba quedado con el esmalte. Sabis si est bien? Feliciana esboz una sonrisa burlona. Si tanto inters os despierta, por qu no lo comprobis vos mismo? Eso mismo se repeta l. Por qu? Y volvi a darse la respuesta que llevaba dos semanas repitindose. Por su bien. Por el de los dos.

Cmo os han ido las visitas? pregunt Mar con amabilidad cuando Blanche penetr en la cocina. Como siempre. En dnde habis estado hoy? insisti mientras la prima esperaba a que la criada le atendiera. Ya conocis los templos que frecuento. Y... habis estado en todos ellos? Dnde si no? contest la francesa notoriamente molesta ante el interrogatorio al que Mar le estaba sometiendo. Seguro? Pas un segundo antes de que Blanche contestara. S. Por qu lo preguntis? Por nada, por nada coment al aire y se dispuso a examinar las irregulares puntadas que Teresa haba dado en el viejo trapo que Mar le haba proporcionado para que se distrajera. Os gusta? pregunt la nia. Lo estis haciendo muy bien, pero ahora debis marcharos a casa. Teresa se levant de mala gana. Mar se call hasta que la nia sali de la estancia y volvi a su prima. Ha comenzado a llover? No. Por qu lo preguntis? Esta maana, vos misma habis afirmado que sera un da benigno. Entonces, os habis acercado a alguna fuente? No. En ese caso, os habis aproximado al Ega. Al ro? Y qu iba a hacer yo all?

La boca de Mar se torci en una mueca irnica. No lo s. Lo comento porque trais el ruedo del vestido mojado. A la luz del fuego, dio la sensacin de que la tez de Blanche se haba vuelto ms plida de repente. Una mujer dej caer un jarro de agua sobre mis pies logr balbucear. Contdselo vos se apresur a ordenar a la sirvienta. Eso, eso, contdmelo vos, contadme dnde y con quin habis pasado la tarde en realidad. Mar se levant para poder escuchar las explicaciones de la muchacha con claridad, pero esta se limit a retroceder sin dejar de apretarse las manos. El airado tono de Mar indicaba que no iba a conformarse con cualquier vaguedad. La criada se volvi hacia la dama a la que serva. Seora, creo que deberais decir la verdad. Callaos! No sois ms que una necia! Y cul es esa verdad si puede saberse? Mar estaba fuera de s. Que habis estado engandome todos estos das desde que llegasteis a mi casa? Que no habis venido aqu con la nica idea de que os acompae a Francia? Que tenis una intencin oculta para hacerlo? O vais a confesarme ahora que ni siquiera sois mi prima? No tuvo que seguir interrogndolas, sus caras ya haban respondido. No lo sois? No sois Blanche de Dreux? Mar tuvo que tomar aire para poder asimilar aquella muda revelacin. Despus, aprision el brazo de la farsante que se haba hecho pasar por su pariente y la arrastr con ella. La criada las sigui avergonzada, con la vista fija en el suelo. Salid ahora mismo de mi casa! orden al tiempo que abra la puerta a la ra desierta. La impostora no dio un solo paso. Se limit a rer mientras la

desafiaba con la mirada. Creo que tendris que volver a invitarme a entrar aadi con sorna. A Mar no le dio tiempo a preguntar qu quera decir con aquello porque una sombra se alz ante ella, le arrebat el portn de un tirn y la calle desapareci. Me temo, querida vecina, que tendris que convidarnos tambin a nosotros. Aquella voz, aquella figura. El hijo del paero y Nariz Cortada acababan de colarse de nuevo en su existencia. Para su infortunio.

Sentada en el suelo, con las manos sujetas y la boca cubierta por un trapo, Mar escuchaba a las tres personas que discutan en medio de la cocina en un intento de comprender algo que pudiera servirle para salir del atolladero en el que se haba metido. A qu estamos esperando para deshacernos de ella? pregunt Nariz Cortada a la vez que echaba a Mar una mirada de odio. A encontrar lo que hemos venido a buscar aadi la mujer con brusquedad. Buscad el sello! Daos prisa! Ahora que no tena que comportarse como una gran dama, Mar pudo apreciar que los modales de la mujer se haban vuelto ms vulgares. Cmo haba podido estar tan ciega para engaarla con aquellos fingidos y refinados ademanes? Ahora tenemos que encontrar en un momento lo que vos no habis podido localizar en dos semanas rezong el ladrn mientras se diriga a las escaleras seguido por el hijo del paero. Los hombres desaparecieron en el piso superior. Los golpes que

se escuchaban indicaron a Mar que el registro no estaba siendo delicado. No tardaran mucho en regresar con las manos vacas, al fin y al cabo en aquella casa ya no quedaba nada que mereciera la pena. Las pocas cosas que tena se haban quedado en la caravana de la que Gabriel le haba obligado a separarse. Y de Olite solo haba trado unas cuantas monedas y la sortija que su padre le haba dejado. Fue entonces cuando cay en la cuenta. El anillo con el zafiro! Aquello era lo que queran. Hasta donde saba, la sortija no era una joya demasiado valiosa, pero no poda tratarse de otra cosa. No tena ninguna otra posesin que justificara que los malhechores que la haban apresado hubieran mantenido aquella farsa durante tantos das. Ni siquiera estaba segura de que la joya mereciera el esfuerzo. Desde el momento en el que su padre se lo entregara, se haba convencido de que su valor era meramente emocional. Eso en su caso, que era la hija del orfebre. Cul era el inters que tena aquella mujer y cul era la causa que le haba movido a hacerse pasar por pariente con tal de hacerse con l? Arriba no hay nada anunci Nariz Cortada mientras descenda. Imbciles, en alguna parte ha tenido que guardarlo! Y por qu no se lo preguntamos a ella? sugiri el hijo del paero desde detrs del hombre. No creo que tarde mucho en convencerla para que nos d la informacin. La falsa prima se acerc a Mar y le arranc la mordaza de un tirn. Esta solt un grito cuando sinti los latigazos de la basta tela. Decidme ahora mismo dnde lo guardis! No s a qu os refers. La mujer se agach delante de ella y le sujet el rostro. Los afilados dedos se clavaron en las mejillas doloridas.

El sello sise. No vamos a marcharnos de aqu hasta que no nos lo entreguis. Tendris que encontrarlo vosotros mismos farfull. Los ojos de la mujer centellearon con odio y la abofete. La cabeza de Mar choc contra la pared debido a la fuerza del impacto. Volved a registrarlo todo! Lo ha tenido que ocultar en alguna parte. Pero si ya hemos revisado... Lo hacis de nuevo! El sello tiene que aparecer antes de que llegue Su Excelencia. Hoy al atardecer finalizaba el plazo para encontrarlo. Mar lleg a la conclusin de que fuera quin fuese Su Excelencia era un hombre temible ya que la mera mencin hizo estremecer a Nariz Cortada, que volvi a empujar al hijo del paero escaleras arriba. Escuch los pasos de los asaltantes sobre el piso del desvn y todos los sentidos de Mar se centraron en aquel punto de la casa. Estaba tan concentrada de lo que suceda en el piso de arriba que no not la corriente de aire que se colaba por la puerta entornada del taller y que le agit el cabello. Lo he encontrado! Lo tengo! El sello! He encontrado el sello! El hijo del paero haba encontrado la bolsa. Mar se sinti aliviada. Ya tenan lo que buscaban, ahora se marcharan y terminara la pesadilla. Ddmelo! exigi la mujer que haba salvado la mitad de los escalones de un salto. Pero el hijo del paero no se iba a retirar sin conseguir la

recompensa que se le haba prometido. Apret los dedos de la mano y enterr el tesoro en el puo. Me la ofrecisteis. Es vuestra por completo dijo la mujer. Ech una mirada de desprecio a Mar y extendi la mano para recibir el anillo. Mar comprendi cul era el futuro que aquellos malhechores haban planeado para ella. El pnico la inund y no consigui hacer nada ms que pegar la espalda a la pared y elevar las rodillas hasta el pecho en un desesperado intento por protegerse de la hedionda codicia del hijo del paero, que se relama ante la idea de conseguir tan ansiado premio. Unos golpes en la puerta detuvieron el avance del agresor. Su Excelencia ha llegado. Justo a tiempo. Podris disfrutar de ella ms tarde aadi mientras se apresuraba hacia la entrada de la casa de Mar. El hombre que entr en la cocina tena el mismo gesto de enojo con el que Mar lo haba visto en el bosquecillo de las afueras de Artajona. Sin duda formaba parte de la corte. No haba ms que verle para darse cuenta. Los ropajes, el porte, todo en l deca que en la comitiva real aquel hombre no cabalgaba muy lejos del monarca. Voil. 19 El noble cogi lo que la mujer le tenda. Ech a Mar una rpida mirada cuando pas a su lado en busca de la luz de la chimenea. Dio unas vueltas a la sortija antes de hablar.

19

Aqu lo tenis.

Un cuchillo reclam la mujer. Nariz Cortada sac de entre la ropa una tosca navaja, la restreg por las calzas y se la entreg. El caballero no necesit ms que un par de intentos para separar la piedra del enganche. Se agach con la gema sobre la palma, acerc las manos a la lumbre y la examin de cerca. Estuvo en pie de inmediato. Vous plaisantez?20 se dirigi a la falsa prima con las mandbulas apretadas. Una broma? Qu estis diciendo? El hombre no contest, simplemente alarg el brazo y ofreci la gema a la mujer para que la examinara. Esta la tom en su palma. Qu se supone que es esto que me entregis!? explot ella al tiempo que estrellaba la piedra contra el suelo. Los dos ladrones se miraron confundidos. El sello se atrevi a contestar Nariz Cortada, tal y como pedisteis. Eso no es ms que una baratija! Seal el zafiro que haba rodado por el suelo hasta debajo de la mesa. Una piedra vulgar, sin talla alguna en ninguna de las caras. Y lo que buscamos es el sello verdadero de la corona de Navarra. La mente de Mar giraba a toda velocidad, pero no consegua encajar las ideas. Si no era el anillo lo que queran, qu era? Tena el cerebro enterrado en una nebulosa. Lo nico que tena claro era que deba desembarazarse de aquella gente.

20

Es una broma?

No est en la casa dijo. Todas las cabezas de la estancia se volvieron hacia ella. Est... est escondido en un sitio, lejos de aqu improvis. La francesa se agach junto a ella con la cautela de un gato en un palomar lleno de aves. Dnde? susurr. El perverso brillo de aquellos ojos despej todas las dudas de Mar sobre la naturaleza cruel de la mujer a la que haba cobijado durante las ltimas dos semanas. En... en... Mar buscaba con toda celeridad un lugar conocido y que estuviera lo suficientemente lejos de la villa. Con la hora que era, tendran que esperar al amanecer para salir de la ciudad. La noche era larga, se quedaran dormidos y ella podra pensar en cmo escapar. No tena ms que conseguir que en la casa vecina notaran que suceda algo extrao. Se acord de Teresa y de que todas las maanas le haca una visita, pens en Isabel, su amiga de la infancia y madre de la pequea, y despus record dnde solan baarse de jovencitas. En el molino de Ordoiz solt de golpe. Tres pares de ojos se clavaron en el hijo del paero. S donde est. Lo conozco a la perfeccin. Alors allons-y. 21 La falsa prima acat la orden de Su Excelencia al instante. Aferr el brazo de Mar y la oblig a levantarse. La impuls hacia el taller de un empujn.

21

Entonces, vamos.

Vos os vens con nosotros.

29

Gabriel estaba furioso. Furioso consigo mismo y furioso con los soldados. Consigo por haber seguido el impulso del corazn y haber obviado el que le dictaba la razn, por seguir amndola a pesar de las veces que se haba repetido en aquellas dos ltimas semanas que haba hecho bien al apartar a Mar de l. Y con los soldados por no haberle dejado entrar en Estella por la Puerta de Castilla, aunque les haba jurado que acuda junto al lecho de un to moribundo. Ellos se haban limitado a rerse de l y a indicarle que nadie que no tuviera un salvoconducto real, como al parecer haba sucedido diez minutos antes con un caballero, traspasaba la muralla. As que haba cambiado de estrategia y de entrada. En la Puerta de San Agustn haba mostrado la credencial que los cistercienses de Iranzu le haban entregado para la realizacin de su trabajo y haba asegurado que en el Colegio de Navarra, donde se encontraba el estudio general de los monasterios cistercienses del reino, se le necesitaba con urgencia. No le haba costado nada convencer a los soldados de que era el nuevo galeno del convento. Todo hubiera ido bien si uno de los militares no se hubiera empeado en acompaarlo. Solo se haba despedido de l cuando haba visto cmo el caballo de Gabriel entraba en el establo que los monjes tenan al lado del colegio. El problema era que este estaba en el barrio de San Juan y la casa de Mar en el de San Martn, en la punta opuesta de la ciudad y al otro lado del ro. Y ahora recorra las calles de la urbe para conseguir llegar a casa del orfebre cuanto antes. Salv el Puente de la Crcel de dos zancadas y a punto estaba de embocar la ra de las Tiendas cuando pens que la visita de un hombre en casa de una mujer soltera no era lo ms adecuado para su virtud pblica. Comenz a caminar por el centro de la calle sin mostrar ningn

indicio del lugar hacia el que se diriga. Por fortuna, el otoo ya estaba bien metido, la noche haba cado y la mayora de los ciudadanos se haban cobijado en su casa con la puerta cerrada. Alcanz la casa de la vecina de Mar. Record que haba vivido los ltimos seis meses con ella; lo ms lgico era pensar que lo hubiera vuelto a hacer a su regreso. Pero confesar que quera pasar el resto de la vida con ella delante de media docena de desconocidos no era precisamente lo que tena en mente, as que implor al cielo para que Mar se encontrara sola en su propia vivienda y se dirigi hacia all. Se colara por el costado de la casa del orfebre, entrara por el huerto y la sorprendera. Salt por encima del muro y supo que no haba tenido suerte. La corazonada se cumpli en cuanto abri la puerta de la cocina. All no haba nadie, pero ver el fuego crepitando con alegra le dot de una nueva esperanza. Estar en la habitacin, pens y se le escap una sonrisa. Comenz a ascender por la escalera con sigilo. No se le ocurra mejor manera de decir a Mar que la quera que arrojndola sobre la cama y hacindole el amor. La imagen de aquel cuerpo desnudo, mojado y de pie en la alcoba de Feliciana le nubl la vista y le aceler la sangre. Alcanz el descansillo del piso superior e intuy que aquello no iba a ser tan fcil cmo haba previsto. Declararme delante del vecindario dijo en voz alta soltando una carcajada. El hermano dira que es la penitencia que el Seor me impone por mi mala conducta con Mar. Y yo estara de acuerdo con l. Baj las escaleras de dos en dos y cruz la estancia en direccin al taller. Tan enfrascado estaba en su felicidad que ni siquiera not el leve roce de la gatera al cerrarse. Abri la puerta de un tirn y sali a la calle satisfecho por asumir su destino. Golpe la casa del carpintero con la seguridad de que una de las

voces que se escuchaban al otro lado era la de Mar. Sonri al imaginar el rostro de la mujer que amaba cuando lo viera aparecer. Sus ojos, su sorpresa, su sonrisa, su gozo, sus brazos, sus besos. Quin llama? pregunt la voz de una mujer desde dentro. Busco a Mar... a Margheritte Roux. Quin sois y por qu la buscis? interpel la voz con desconfianza. Su enamorado, el hombre que la quiere, su amante, su compaero, su deudor, su protector, su amigo. Soy... Todava buscaba las palabras ms apropiadas para ser pronunciadas en medio de la calle, rodeado de ventanas y de puertas mal ajustadas, cuando la seora Manuela se plant ante l. Al parecer tambin era de la opinin de que las cuestiones personales no necesitaban ser aireadas en pblico. Para qu queris localizarla? inquiri la mujer con rudeza. Gabriel se puso a la defensiva ante actitud tan agresiva. Se trata de un asunto personal. Sea quien sea el que os ha informado, lo ha hecho mal. La familia del maestro Roux habita en la vivienda de al lado. Gabriel esboz una ligera sonrisa al escuchar la palabra familia. La seora Manuela y sus desesperados intentos por proteger a Mar. Pertenezco al monasterio de Iranzu anunci tranquilizar un tanto a la mujer. Ella no est en la casa. No os habr odo. No hay nadie dentro insisti Gabriel con ms brusquedad para

de la que esperaba. No era cuestin de dar detalles sobre la forma en la que haba entrado en la vivienda y por qu aseguraba que la casa estaba desierta. No puede ser. Yo misma he escuchado a su prima cuando lleg esta tarde. Gabriel estuvo a punto de decir que si no le crea no tena ms que dar dos pasos y empujar la puerta de la casa de Mar, pero una vocecilla lleg desde detrs de la seora Manuela. Se han marchado. Teresa? Gabriel! exclam la nia al tiempo que se arrojaba sobre l. La seora Manuela no sala de su asombro cuando descubri que su nieta no solo conoca a aquel gigante de la melena, sino que incluso lo trataba como si fuera un miembro ms de la familia. Chiquilla, volved a la casa! le orden con una actitud que indicaba que no aceptara un no por respuesta. La nia se solt a regaadientes. Me permits entrar? sugiri Gabriel, haciendo un gesto hacia las ventanas del edificio de enfrente. La mujer se lo pens un momento antes de acceder. Gabriel se col por el resquicio de la puerta, que se cerr tras l. Se volvi hacia la nia. Qu habis querido decir? Quin se ha ido con Mar? La prima francesa y una sirvienta intervino la seora Manuela. Blanche de Dreux musit perplejo.

Aquello s que no se lo esperaba. Estaba a punto de conseguir a la mujer que amaba y se le escurra como arena entre los dedos. Se mes el cabello. Aquella relacin era como el agua y el aceite, siempre tan cerca y sin poder llegar a unirse nunca. Tambin haba tres hombres. Se la llevaron ellos. Iris a buscarla? No me gustan esos hombres. Tenan cara de malos y gritaban a Mar. Y esa bruja, tambin le gritaba. Hombres? Qu hombres!? El pnico de la seora Manuela era el pnico de Gabriel. La mujer se inclin y sacudi a la nia por los hombros. Haceros cargo de que si estis mintiendo...! Teresa hizo un puchero. Yo no estoy mintiendo! Digo la verdad, o si no que la Virgen Santsima venga y me lleve con ella. Chiquilla, qu cosas decs! exclam la mujer al tiempo que esbozaba la seal de la cruz sobre el pecho. Porque nunca me creis! Gabriel ya estaba lo suficientemente nervioso como para esperar a que la discusin entre abuela y nieta finalizara. Teresa dijo con dulzura. Vais a contarme cmo eran esos hombres y adnde llevaron a Mar. Necesito que me digis todo lo que recordis. No me gusta esa mujer, por eso cuando quiero hablar con Mar entro por la gatera y me escondo en el taller hasta que se queda sola. As es como has visto a los hombres. La nia asinti. Ella gritaba y Mar abri la puerta y le dijo que se fuera, pero no se march. Entraron esos hombres.

Cmo eran? le interrumpi Gabriel angustiado. Uno era muy feo, horrible, y le faltaba la nariz. Nariz Cortada! Haba regresado. Y l que haba pensado que alejando el esmalte de Mar solucionaba el problema. Cmo haba sido tan estpido? Acaso los ladrones saban que ella ya no lo tena consigo? No tena ms excusa para justificar aquella torpeza que los ltimos quince das haba estado demasiado ocupado en lamentar la muerte de su tutor y la prdida de la mujer que amaba, hasta el punto de convertirse en el culpable de la situacin en la que se encontraba. Y el otro? La nia se volvi hacia la abuela y le cuchiche algo al odo. Es el hijo de uno de los vecinos anunci la seora Manuela despus de escuchar a su nieta. El hijo del paero. Lo conocis? He tenido el gusto de tenerlo delante en una ocasin mascull Gabriel y no fue precisamente agradable. Ese chico nunca ha tenido buenas intenciones murmur la mujer Y despus, qu sucedi despus? Luego, la mujer grit mucho y los hombres buscaron algo. Pero yo me met debajo de la mesa del taller, detrs de un cesto, y no me vieron aadi mientras echaba a Gabriel una mirada de orgullo. Al rato, lleg el otro hombre, el de la ropa bonita continu al notar la impaciencia de los adultos, y les dijo que lo que ellos haban encontrado no vala. Y Mar, dnde estaba ella mientras tanto? pregunt Gabriel angustiado. Sentada en el suelo. Pero cuando lleg el hombre rico se

fueron. Adnde? Adnde se la llevaron? Me daban miedo llorique la nia, me qued debajo de la mesa y me tap los odos para no escuchar los gritos. No sal hasta que se marcharon. Teresa sac de detrs de la espalda la mano derecha que mantena apretada. Encontr esto. Gabriel cogi lo que la nia le ofreca. El anillo de Mar, el que el orfebre le haba entregado. Estaba desmontado, el aro por un lado y la gema por otro. Lo examin unos instantes y, despus, fue cerrando los dedos sobre l poco a poco hasta que desapareci dentro de la mano. Sabis cundo ha sucedido todo esto? Ha debido de ser hace poco porque la nia apenas haba regresado cuando vos golpeasteis la cancela contest la seora Manuela. Hace ya rato que anocheci y las puertas de la ciudad estn cerradas. Todava queda la posibilidad de que an se encuentren en el interior de la villa. Creis que podris encontrarla? Os aseguro que lo har afirm Gabriel antes de desaparecer en la oscuridad. La seora Manuela todava temblaba cuando empuj a su nieta hacia el interior del hogar. El seor Nicols acababa de despertarse. Quin era ese joven? La mujer no tena ni idea, ni siquiera se lo haba planteado. El novio de Mar. Ha venido a casarse con ella contest Teresa satisfecha de ser la primera en dar la noticia. Abuela, no

creis que hace fro para darse un bao en el ro? Espero que no se os haya ocurrido meteros en el agua esta tarde! Yo no! Pero esos hombres dijeron que iban a llevar a Mar a nadar. Cualquier vecino que se hubiera asomado a la ventana habra visto a la seora Manuela, que atravesaba la ra de las Tiendas con las faldas remangadas, corriendo desesperada en pos de un desconocido.

Gabriel apenas haba llegado a la Puerta de Castilla cuando la seora Manuela lo alcanz y le cont lo que Teresa acababa de confesar. Trat de mantener la calma a pesar de que al recibir la noticia el estmago se le haba reducido al tamao de una avellana. Lo primero fue confirmar con los guardianes que por all no haba salido ningn grupo con las caractersticas que Gabriel describa. No desde que el acceso se hubiera cerrado a la cada del sol. Retrocedi junto a la mujer. Marchaos a vuestra casa le indic cuando llegaron a la altura de la nica taberna de la calle. Ni hablar. Os informar de lo que descubra. Yo tambin la quiero. Os lo aseguro confes l. Algo en la voz de aquel hombre y en el brillo de su mirada convenci a la mujer de que era sincero. Esperar vuestras noticias con desazn. Gabriel la vio partir con la cabeza gacha.

Pero nadie haba visto a Mar o a los secuestradores. Ni en la cantina ni en el Puente de San Martn ni en los alrededores de la Plaza Nueva ni en la ra Mayor ni en las cercanas del Puente de la Crcel ni en la judera ni en el barrio de los curtidores. Ninguno de los vecinos a los que asalt por la calle ni ninguno de los borrachos a los que interrog pudo darle noticia alguna de Mar y la alarma de Gabriel se convirti en autntico miedo. Lo nico que le aliviaba la angustia era el hecho de que tampoco nadie haba visto a personas merodeando por la orilla del ro Ega, y menos an se haba escuchado chapoteo alguno. Gabriel se convenci de que si aquellos maleantes estaban decididos a acabar con Mar no lo haran en medio de la villa en donde cualquier habitante poda descubrirlos sino que la llevaran fuera de la urbe. Aquello le otorgaba un poco ms de tiempo de vida. Tiempo que, por otra parte, Gabriel acababa de perder recorrindose la ciudad para nada. Haba dado la vuelta a la villa sin ningn resultado y estaba de regreso al Puente de la Crcel. A punto estaba de volver al Colegio de Navarra en busca del caballo cuando percibi un bulto. Mar? pronunci con temor. El cuerpo tumbado se agit al escuchar la llamada. Gabriel se abalanz hacia delante. Estaba viva! No bien puso las manos sobre ella, esta se levant como una exhalacin. Era cierto, estaba viva y era una mujer. Pero... no era su altura, no era su tacto, no era su olor. No era Mar. Quin sois vos? La figura de la chica se apret contra el puente. Gabriel la solt y se ech hacia atrs para salir de la oscuridad y que esa chica viera que no tena intencin de hacerle dao. Perdonadme. Estoy buscando a una mujer a la que unos desaprensivos se han llevado de su casa esta noche.

La joven no dijo nada, aunque Gabriel escuch con claridad el ruido de su respiracin. l ya estaba dndose la vuelta para marcharse cuando oy la respuesta. Buscis a Margheritte Roux? La conocis? Sabis algo de ella? La encontraris ro abajo. Gabriel hubiera preferido pasar lo que le quedaba de vida atado a un potro de tortura y ser desmembrado una y mil veces antes que escuchar aquellas palabras. En... en el agua? Si os dais prisa, igual llegis a tiempo. Al parecer, a algo ms de una milla de aqu siguiendo el ro hay un molino. Es ah a donde se dirigen. Quin sois? La muchacha tard en contestar y, cuando lo hizo, Gabriel pudo escuchar el miedo ante su reaccin. Soy la criada de la... prima francesa. Me abandonaron cuando se fueron y no tengo adnde ir. Pero... marchaos con prontitud, el ms joven no apartaba los ojos de ella aadi con la esperanza de que aquel hombre dirigiera su furia contra el hijo del paero en vez de contra ella. Sin embargo, lo que la criada no saba era que nada de lo que dijera desatara la ira de Gabriel. Menos an si le contaba que Mar tena muchas posibilidades de estar viva. Ya es suficiente escarmiento para una muchacha de esa edad quedarse sola y sin sustento, pens Gabriel mientras corra sobre el empedrado en busca del caballo. Todava tena que lograr que las puertas de Estella se abrieran a

su paso, aunque eso no era algo que le preocupara. Porque nada ni nadie que se pusiera ante l conseguira detenerle. Ni aunque fuera el mismsimo diablo.

Llevaban ms de media hora caminando a paso ligero. El hijo del paero encabezaba el grupo con una antorcha en la mano y diriga los pasos de Mar, a la que todava mantenan con las manos anudadas. Por fortuna, haban atendido sus ruegos y le haban destapado la boca en cuanto se hubieron alejado de Estella. Por detrs de ella, Nariz Cortada contribua a iluminar el terreno con otra tea. El noble, montado sobre un elegante caballo, y la impostora, que tambin diriga su propio corcel, salido de no se saba dnde, cerraban la siniestra comitiva. Mar conoca a la perfeccin el terreno por el que avanzaban. El camino del ro era uno de los lugares preferidos de algunas jvenes de la ciudad en los das ms calurosos del verano. Ms deprisa! gru la falsa prima mientras azuzaba a Mar para que no se detuviera. Es qu no vamos a llegar nunca a ese maldito sitio? Enseguida lo veremos aparecer. Era cierto. Ya no quedaba nada, el hijo del paero lo saba tan bien como ella, aunque al resto del grupo no pareca importarle demasiado lo lejos que llegaran. Ni Nariz Cortada ni el caballero haban hecho el ms mnimo comentario durante todo el trayecto. No tardaron en verlo. El sendero finaliz unos cientos de pasos ms adelante y dej paso a una explanada baada por el agua estancada que la presa retena. El ruido de la corriente se escuchaba a la perfeccin.

El edificio tena mucha peor pinta de lo que Mar recordaba. La techumbre de la cuadra, adosada al edificio principal, haba desaparecido casi por completo y las piedras de la parte superior de los muros haban comenzado a caerse. El establo estaba tan deteriorado que el flaco pollino, que deba ayudar al molinero en el acarreo del grano, prefera vivir en el exterior antes que permanecer dentro. El burro volvi la cabeza cuando pasaron ante l. El molino no estaba en mejores condiciones. Para empezar, la pared luca varios agujeros y los trozos que faltaban se amontonaban en el suelo a la espera de que alguien tuviera a bien volver a colocarlos en el mismo sitio del que se haban desprendido. La puerta yaca en el suelo arrancada de los goznes. Fue por ello que no encontraron ningn obstculo que les impidiese entrar. Por eso y porque el custodio de la propiedad roncaba a pierna suelta tirado en el piso. Eh, vos, despertad! voce el hijo del paero. Pero como viera que el grito no causaba reaccin, le propin una patada para espabilarlo. El molinero se despert de golpe y se levant asustado. Se tambale al ponerse en pie y a Mar no le cost suponer que estaba borracho. El hombre tard un instante en adaptarse a la luz de las antorchas. Su cara se relaj cuando reconoci a la persona que tena delante. Haca tiempo que no me hacais una visita. Os echaba de menos coment el hijo del paero con sorna y he pensado que ya era hora de volver a veros. Trais ms compaa de lo normal. La sonrisa siniestra del molinero dej a la vista una boca desdentada. Y por lo que veo, al menos una de ellas, viene de buena gana aadi en alusin a la francesa. Mar contuvo un escalofro cuando imagin las desgraciadas

circunstancias en las que el hijo del paero llegara hasta all con una chica. Nariz Cortada interrumpi la charla desde la puerta. Nos vamos a quedar de conversacin toda la noche? Largaos orden el ms joven. El hombre no se movi. Sabis que para que mi cuerpo descanse bajo otro techo necesita cierta ayuda. La mano extendida del individuo no dejaba lugar a dudas de lo que reclamaba. Pero aquella vez no tuvo suerte. La amenazadora actitud de Nariz Cortada se lo dej muy claro. El bandido no tuvo ms que acercarse la antorcha al rostro, mostrar las secas heridas y sacar un cuchillo de debajo de la capa. El molinero levant las manos en son de paz y se hizo a un lado invitndoles a entrar. Vale, vale, vale. No era necesario que me lo pidierais de esa manera. Largo! grit Nariz Cortada sin mirarle siquiera. No regresis hasta el amanecer! El molinero se agach, sac una bota de vino de detrs de unos bultos, les ech una mirada huraa y desapareci, trastabillando, en compaa de su amiga ms fiel. Con l se alejaba la ltima esperanza de Mar de salir de aquel atolladero. La francesa se march detrs del borracho y Mar se qued sola con Nariz Cortada y con el, ms temible an, hijo del paero. Nariz Cortada haba entregado la antorcha a la francesa. El hijo del paero tambin se haba desembarazado de la suya; la haba fijado junto a la viga central del molino. Y as, con las manos libres y la mirada lasciva

brillando en las pupilas, Mar supo que no tena escapatoria. No poda confesar que no tena el sello porque entonces no tendran ninguna razn para conservarle la vida, ni poda ayudarles a encontrarlo porque en realidad no tena ni idea de cmo era ni dnde estaba. Sin embargo, el instinto de supervivencia pudo ms que cualquier otro sentimiento. Alargara la situacin todo lo que pudiera. Cualquier cosa con tal de prolongar la vida unos minutos ms. Pero la impostora volvi a aparecer antes de que Mar pudiera decir o hacer nada ms. Su Excelencia se quedar fuera. Comienza a impacientarse. La corte parte maana de Navarra y es imperioso que la piedra est en su poder para entonces. La conseguiremos asegur el hijo del paero. Salid de aqu. La mujer debi de pensar que la visin de la sangre no estaba hecha para ella y acat la peticin. Vos tambin. Yo me encargar de sacarle la informacin aadi vuelto hacia Nariz Cortada. Ni hablar. La desconfianza era patente en el desfigurado rostro del malhechor. Os aseguro que s lo que me hago insisti con orgullo. Permitidme que lo dude. No es la primera vez que consigo de una mujer mucho ms de lo que ella est dispuesta a ofrecerme. No lo dudo, pero creo que por ahora lo que les habis arrebatado se limita a unos gritos y a su castidad. Nos os creo capaz de ir ms all. Nariz Cortada pareca muy seguro de que el hijo del paero no era ms que un vulgar violador. Mar no lo estaba en absoluto. Pensaba saba que la crueldad de aquel hombre superaba a la mera

diversin de apoderarse de la inocencia de las hijas de los vecinos. Soy capaz de hacer lo que la seora acaba de mandar. No necesito a nadie que me ayude a finalizar el trabajo. Nariz Cortada solt una carcajada. Mar aprovech la distraccin para ocultarse de los hombres. Se agach para esquivar una enorme viga que atravesaba la estancia de lado a lado, pero la claridad de las luces no era suficiente para iluminar aquella zona y, un momento despus, se golpeaba la rodilla derecha con uno de los maderos de la estructura que protega la muela. Se cobij junto al muro trasero, cojeando y con los sentidos puestos en la discusin que estaba teniendo lugar en el interior del molino y que creca en intensidad y virulencia. Os conozco y vos no atendis ms que a los mandatos de vuestra entrepierna. S lo que pasa por vuestra mente cada vez que ella aparece ante vuestros ojos. No sois ms que un sujeto que se deja dominar por lo que tiene dentro de las calzas dijo Nariz Cortada con desdn al tiempo que haca un gesto de desprecio. Y vos no? Acaso estis ciego? Debe de ser que el mismo que os arrebat la nariz y las orejas acab con vuestra vista o..., tal vez os cortaron otras cosas. Lo siguiente que Mar escuch fue el ruido de unos pies arrastrndose sobre la polvorienta madera y el ruido metlico de las hojas de dos cuchillos chocando entre s. El corazn le dio un salto en el pecho. Lo nico que poda salvarla era que aquellos canallas se pelearan entre s. Y lo estaban haciendo. Asom la cabeza lo suficiente para verles moverse en crculos con el fin de evitar al contrario. Decidi que tambin ella tena una tarea que acometer y reanud los esfuerzos para soltar las ataduras. Un chillido de dolor dio alas a su resolucin e intensific su

tarea. Dos cuchilladas ms y el hijo del paero no volvera a hostigar a nadie nunca ms. Si Mar alentaba en silencio la furia de aquellos hombres y rezaba para que acabaran por cortarse el cuello uno al otro, los franceses que aguardaban en el exterior no pensaban igual que ella. Qu est sucediendo aqu! Los ruidos dejaron de escucharse. Sois unos imbciles! En vez de hacer vuestro trabajo y sacarle la informacin cuanto antes os converts en contrincantes. Vos! chill la impostora al hijo del paero, que se sujetaba el brazo derecho con un gesto de dolor, largaos de aqu! Pero seora... De inmediato! Desde su escondrijo, Mar lo vio vacilar durante unos instantes para, despus, acatar la orden y desaparecer de la estancia: Y vos, poneos a lo que hemos venido a hacer. Su Excelencia est irritado y no es de los que perdonan los retrasos ni los fallos. Ya os ha dado demasiadas oportunidades. Creo que vos tampoco le habis servido muy bien en estas semanas farfull el bandido. La mujer lo mir con inquina; sin embargo, prefiri no contestar. Tambin ella quera acabar con aquel asunto y largarse de aquel apestoso lugar cuanto antes. Dnde est ella? pregunt cuando se dio cuenta de que Mar haba desaparecido. No puede andar muy lejos gru Nariz Cortada. Por aqu no est se escuch a la mujer. Mar lo vio llegar y se encogi todo lo que pudo, cerr los ojos y dej de respirar. Sin embargo, no pudo hacer nada para evitar que la descubriera.

No busquis ms. La palomita ya es ma dijo Nariz Cortada, asomando la cabeza por encima de los fardos tras los que se haba escondido. El hombre estir el brazo y la enganch por el pelo. Mar dio un respingo y se mordi los labios en un vano intento de silenciar un gemido de dolor. La violencia con la que la arrastr hacia la entrada le dej claro que estaba furioso. Y ella todava no haba conseguido soltar las ataduras. Las cosas se volvan negras por momentos. La mujer los recibi con una sonrisa en la boca. En silencio, Mar maldijo a aquella traidora que encima se deleitaba de verla en aquella situacin. Ya sabis qu es lo que tenis que hacer. No me importa cmo, pero conseguid ese sello. Ya! Nariz Cortada asinti y apret el cuchillo con el que haba herido al hijo del paero y que todava sostena en la mano. La mujer se volvi con brusquedad y se dirigi hacia la entrada. La dejaba sola ante la inquina de aquel salvaje. Reaccion al instante. Os lo entrego con una condicin. La francesa solt una carcajada antes de volverse. Por si no os habis dado cuenta, no estis en situacin de establecer normas. Os lo entregar solo si me explicis por qu es tan importante. La falsa prima acerc el rostro a menos de un palmo de Mar. Nadie, me escuchis bien?, nadie va a explicaros nada. Entonces, tened la seguridad de que os vais a quedar sin lo que tanto anhelis. La bofetada hizo a Mar bambolearse.

Cest fini! Ahora vais a enteraros de quin es Solange de Vigny! Y solo entonces se dio cuenta Mar de que el miedo que haba soportado hasta ese momento no era nada en comparacin con el que iba a padecer en manos de aquella mujer.

30

Haca ya rato que Gabriel se maldeca por no haber preguntado a la criada si el grupo haba partido caminando o si, por el contrario, llevaban algn tipo de cabalgadura. Haba perdido mucho tiempo. Primero recorriendo parte de la ciudad en busca de su caballo y, luego, discutiendo con los soldados de la Puerta de San Agustn para que lo dejaran salir de nuevo. Haba cruzado el ro por el Puente de la Merced, fuera ya del casco urbano, y haba seguido las instrucciones de la muchacha al tomar el camino que transcurra a lo largo del ro. Segn sus clculos ya debera de haber llegado al molino. La noche estaba clara y el caballo responda a las seales que Gabriel le haca. Aun as, no poda obligarlo a cabalgar a la velocidad que hubiera deseado y estaba comenzando a desesperarse. Qu sucede? susurr al corcel cuando este ralentiz la marcha. La bestia movi la cabeza a uno y otro lado y resopl por toda respuesta. Gabriel ote con cautela a su alrededor. Algo haba puesto nervioso al animal. Un hombre yaca tumbado a los pies de un rbol. Decid a vuestros amigos que no me olvidar de esto dijo el que estaba en el suelo con el habla vacilante. Gabriel descabalg a toda prisa y se agach junto a l. No tuvo que comprobar el contenido de la bota para saber que el hombre la haba vaciado dentro del estmago. Han pasado por aqu tres hombres y dos mujeres? La boca del hombre se torci en una mueca, que en otras

condiciones podra haber sido una sonrisa. Buenas mozas. Ese chico no tiene mal gusto. Las trata peor que a las bestias, pero las escoge bien. Hoy viene con dos. Claro que tendr que compartirlas con los otros. Se le escap una risita estpida. Yo me quedara con la chica, la ms elegante no pareca tener buen carcter. Gritaba demasiado. Dnde estn? El molinero hizo un gesto vago en la misma direccin hacia la que Gabriel se diriga. En el molino. Queda lejos? Lo encontraris enseguida. Gabriel no esper a seguir hablando. Ya saba todo lo que necesitaba. Los he encontrado, pens mientras meditaba los pasos a seguir. El borracho haba cerrado los ojos. Calcul que en aquel estado no sera ningn peligro para l as que at las riendas de la montura a un rbol cercano y se prepar para salvar el ltimo tramo. En cuanto el edificio estuvo a la vista, lo primero que descubri fue a dos hermosos caballos. Pastaban con toda tranquilidad junto a un esculido pollino. Un poco ms all, sentado en un banco de piedra, haba un hombre. A aquella distancia no pudo precisar ni la edad ni la corpulencia del sujeto y mucho menos si estaba armado. Se escuchaban voces por encima del incesante rumor del agua. Varias voces. De hombre. Y de mujer. Se concentr en ellas. Eran de dos mujeres distintas. Se apoy en un tronco al tiempo que inspiraba con fuerza y notaba cmo el corazn le volva a latir vigoroso dentro del pecho.

Mar estaba viva. Por ahora. No se vea ninguna luz en el interior del ruinoso edificio. La escasa claridad proceda de detrs de este. Era all donde deban de estar. Observ el borde de la explanada. Era bastante grande ya que el bosque quedaba retirado de la orilla. No haba ninguna posibilidad de que se acercara hasta el tipo del banco sin que l lo descubriera. Tir de las cuerdas de la capa y la arroj a un lado. Necesitaba tener el menor estorbo posible cuando comenzara la lucha. Que iba a ser pronto. De entre la ropa, sac un cuchillo que asi con la mano izquierda y otro ms grande que empu con la derecha. Decidi aprovechar la ventaja y se intern en el prado con la rapidez de un galgo. Tuvo suerte. El hombre estaba ms pendiente de s mismo que de lo que la noche le pudiera deparar en un lugar tan solitario como aquel. No lo vio hasta que lo tuvo delante. Pero era bueno. Reaccion con rapidez, en cuanto intuy la inesperada presencia. Cogi el pual que haba dejado sobre el asiento en el que descansaba y se levant de un salto. Y tena buena memoria. Gabriel not la sorpresa en su mirada cuando lo reconoci. Ha llegado el hroe a rescatar a la chica ironiz el hijo del paero sin quitarle la vista de encima. Parecis sorprendido. En verdad que lo estoy. Pens que alguien como vos se limitaba a desplegar sus artes amatorias para seducir a las doncellas y a devolverlas a su casa cuando se cansaba de ellas. Gabriel acus el golpe y apret las muelas para no lanzarse sobre l. Eso era lo que el otro estaba deseando.

Debis de estar refirindoos a vos mismo contest con serenidad. Solo que no creo que lo que vos hacis sea encandilarlas con vuestros encantos, ms bien dira que os limitis a extender vuestras garras y a apoderaros de aquello que no se os ofrece de buena gana. El hijo del paero frunci el ceo ante la acusacin. La tctica de Gabriel comenzaba a hacer efecto. La idea era que su contrincante fuera el primero en atacar, y que lo hiciera llevado por la ira. Esa era la manera de pillarlo con la guardia baja. Por lo que veo no estis al tanto de las, llammoslas as, actividades a las que vuestra antigua concubina se ha aplicado por propia voluntad con mi persona estos ltimos das. Gabriel fingi una carcajada mientras senta las astillas de la empuadura de los cuchillos clavndose en las palmas. Con vos? No me cabe ninguna duda de que no consegus lo que ambicionis si no es con ayuda ajena. Ni siquiera reuns el valor suficiente para hacerlo solo aadi haciendo clara referencia a la vez en la que haba librado a Mar de la emboscada que le haban tendido a la orilla del ro. Y como viera que el rostro de su oponente palideca a la luz de la luna, dispar: No sois ms que un cobarde! La flecha acert en el centro de la diana. El hijo del paero se lanz hacia l como un jabal herido contra el cazador que sostiene el arco. Gabriel dio un salto y se apart a tiempo para verlo pasar de largo. El otro se detuvo cuando vio la facilidad con la que lo haba esquivado. Aquello lo puso an ms furioso y se abalanz de nuevo contra Gabriel mientras asestaba pualadas a uno y otro lado. Gabriel despej las dos primeras con contundencia, sin embargo, a la tercera embestida not que el rival no se mova con la firmeza que debiera. Se fij entonces en la sangre que empapaba la manga de la saya

por debajo del codo y cmo el brazo derecho colgaba inerte pegado al cuerpo. Advirti tambin la dificultad con la que manejaba el arma con la mano izquierda. Aquel indeseable ya haba tenido una trifulca con alguien antes de su llegada. Alguien que no haba tenido tanta paciencia para aguantarle. Fuera quien fuese, Gabriel le dio las gracias. Aunque se arrepenta del tiempo que haba desperdiciado al no darse cuenta antes de que el que tena delante no era ms que un gusano al que aplastar con la suela del calzado. Retrocedi unos pasos, confiado. Veo que habis cedido a otro la amabilidad de ser el primero en saldar cuentas con vos. Acaso el saberme herido acaba con vuestras aspiraciones sobre m? Gabriel vacil un instante. Lo haca? No tuvo que pensar mucho tiempo. La imagen del hijo del paero paseando la mirada obscena por la figura de Mar le dio la respuesta. No contest rotundo mientras diriga la larga hoja del cuchillo hacia el centro del estmago del otro. Sin embargo, antes de que la estocada alcanzara el objetivo que se haba marcado, el cuchillo salt de su mano a la vez que senta como si el caballo y el pollino se hubieran puesto de acuerdo para patearle la mueca. Por segunda vez en la vida, se encontr cara a cara con la visin ms nauseabunda que conoca.

Coged esto y recoged el arma! orden Nariz Cortada a su afortunado compinche mientras le tenda la antorcha.

Vos! gru Gabriel sin dejar de frotarse la mueca para mitigar el dolor del impacto de la patada. Nos encontramos de nuevo. Debera haberos matado cuando tuve ocasin. Eso es algo de lo que os arrepentiris durante poco tiempo. Solo los minutos que mi amigo y yo tardemos en rebanaros el gaznate. Nariz Cortada tena razn. La situacin haba cambiado por completo. Ahora eran dos contra uno. Aunque el ms joven estuviera herido, siempre podra amenazarle por la espalda. Y Gabriel se haba quedado nicamente con el pual ms pequeo. Los otros comenzaron a avanzar y l a retroceder. De la ropa de Nariz Cortada se desprendan gotas de agua que Gabriel no quiso analizar. La cara burlona del hijo del paero no dejaba ninguna duda de que estaba disfrutando con aquello. No les cost mucho acorralarlo. Gabriel dio varios pasos atrs y se top con el muro del molino. Cualquier arremetida de sus adversarios acabara con su vida. Lo saba. Pero prefirieron saborear la victoria y se demoraron unos instantes antes de hacerse con el premio. Y aquello lo salv. Por el momento. Gabriel tanteaba la pared a la desesperada con la mano izquierda y encontr el hueco de la puerta. Se col por ella. La risa de Nariz Cortada lleg a Gabriel con claridad. Creis que sabr nadar? El hijo del paero se uni a las carcajadas. Ahora veremos qu decide cuando tenga que optar entre salvar su piel o la de su concubina. Mar. La oa. Oa su voz de nuevo. Ms clara, ms cerca. Entraba por un vano que haba a su espalda. Junto a aquel temible sonido.

Nariz Cortada y el hijo del paero entraron detrs de l. Gabriel cerr la mente al ruido del agua saltando entre las rocas y sali al exterior por aquel agujero. Y se top de frente con la peor pesadilla. Se encontraba en una destartalada pasarela que discurra a lo largo de la fachada del molino. Apenas eran un par de maderos apoyados sobre otros que sobresalan a modo de vigas del muro del edificio. Entre las tablas se poda ver, or y sentir el agua que se precipitaba por el canal, camino de la rueda. Los tablones se bambolearon cuando los pis y Gabriel tuvo que agitar los brazos como un pjaro a punto de coger vuelo para conseguir no precipitarse al agua. Aterrado, cerr los ojos y se peg a la pared. Con todas las fuerzas. Nuestra presa no ha llegado muy lejos. Nariz Cortada asomaba la cabeza por el mismo sitio por el que Gabriel haba pasado. Ya lo tenemos. Tendra que ser un pez para salir de ah respondi el hijo del paero. Ms bien un pjaro porque no creo que la rueda de ah abajo deje pasar a un animal de esa envergadura aadi Nariz Cortada, poniendo un pie sobre la primera de las tablas. Gabriel contuvo el aliento cuando su cuerpo oscil con la vibracin que el peso del malhechor gener sobre los troncos. Trag saliva antes de volver a abrir los ojos. En efecto, a la izquierda, la rueda suba y bajaba obligada por la fuerza del agua en un movimiento incesante que amenazaba con aplastar cualquier cuerpo que se colara en el mecanismo. Apart la vista para alejarla de la noria. Un canal se abra justo por debajo de l, lo haban fabricado para desviar la corriente hacia aquel punto. Al otro

lado de este, una presa intentaba a duras penas contener el cauce del ro. Las ltimas dos semanas haban sido muy lluviosas y las piedras y los troncos almacenados en aquel punto no conseguan contener la corriente que rebosaba por encima de ellos. Y que mojaba a Mar. Porque ella estaba all, de pie, en medio, en lo alto del dique, con la espalda doblada por culpa de un pesado bulto que sujetaba entre las manos. Quest-ce que cet homme fait ici ?22 La pregunta proceda de otro hombre, uno que permaneca en la orilla, medio oculto tras la esquina del edificio. Un poco ms cerca del molino, sobre una roca baada por el ro, haba una mujer elegantemente vestida. Blanche de Dreux, la prima. Quin es ese? tradujo la mujer. El fulano con el que viaj hasta Olite respondi Nariz Cortada. El hombre y la mujer intercambiaron unas palabras. Matadlo! El delincuente no se lo pens dos veces y avanz unos pasos en direccin a Gabriel. Nooooo! El alarido de Mar se alarg en el aire fro de la noche. Todas las cabezas se volvieron hacia ella S lo que buscis! grit Gabriel. Haba pronunciado las palabras apropiadas. Haba conseguido que toda la atencin se centrara en l y se olvidaran por un momento

22

Qu hace este hombre aqu?

de ella. Si pudiera regresar a la orilla y refugiarse entre los rboles... Ments! La mujer era desconfiada. No lo hago! El sello se encuentra en mi poder. Si es cierto lo que decs, mostrdnoslo! Dejadla marchar primero! Ella no sabe nada, el orfebre nunca se lo ense ni le explic la importancia que tena. La mujer se volvi al hombre de la orilla y mantuvieron una agitada conversacin que a Gabriel se le hizo interminable. Ver la silueta de Mar en el centro de la represa sin poder expresarle el pnico a perderla le atraves el corazn y lo parti en dos. Tan absorto estaba en acariciarla con la mirada que no vio el gesto que la mujer hizo a Nariz Cortada. Not el movimiento de las tablas cuando este retrocedi, sin embargo, no tuvo tiempo de comprobar qu estaba sucediendo. La mujer volva a dirigirse a l. Creo que no estis en situacin de imponer condiciones! Y vos deberais saber que no tengo nada que perder si lo destruyo! Pero, nada ms pronunciar aquella frase, Nariz Cortada apareci junto a la mujer con una antorcha en la mano. El bandido comenz a andar por encima de la presa en direccin a Mar. Yo creo que s tenis algo que perder! seal la francesa. Eso que ella carga en los brazos es una rueda de molino. Un pequeo empujn y caer al otro lado de la presa. Tengo entendido que esta zona del ro tiene innumerables pozas. No sera la primera vez que alguien tiene ganas de darse un chapuzn, tiene un accidente y aparece aguas abajo das despus. Otra vez no, Seor, no permitis que le suceda a ella.

La mente y el corazn de Gabriel comenzaron entonces una carrera vital en la que no llegar a la meta significaba la muerte para Mar y la agona perpetua para l. Calcul el tiempo que tardara en eliminar al hijo del paero y bajar hasta la orilla, pero el cerebro se le bloque otra vez ante la visin del flujo de la corriente que brincaba ante sus ojos. Nariz Cortada ya haba llegado al lado de Mar y la sujetaba del brazo. Y l no saba qu hacer para evitar su muerte.

De nuevo fue Mar la que lo salv del infierno. Por qu? Por qu queris acabar conmigo? La mujer pareci estupefacta al escuchar a la prisionera, pero se repuso enseguida y comenz a rer. No sois ms que una estpida que no conoce ni su propia condicin! Pertenezco a la familia de los condes de Bretaa y solo por eso merezco que alguien me explique cul es mi pecado antes de que se aplique la sentencia. Imagino aadi sin dejar de mirar al hombre de la orilla, imagino que Su Excelencia estar de acuerdo conmigo. Sin embargo, ni el regio caballero ni la falsa prima hicieron amago alguno de satisfacer la peticin de Mar, as que Gabriel comenz a hablar otra vez. Ganar tiempo, ms tiempo era su nico pensamiento mientras las palabras salan atropelladas de su boca. Al parecer vuestra prima y ese hombre buscan algo que vuestro padre os dej. Algo muy importante. Un sello real. No lo tengo y ellos lo saben. Dijisteis que estaba en vuestro poder y que lo encontraramos

aqu! Solo para confundiros! Se trata del sello de la corona de Navarra. No imaginis el poder que eso otorga al que lo posee? Mar lo saba. Cualquier documento en el que se estampe se convertir automticamente en legal. Y, si no me equivoco, vuestra prima est muy interesada en conseguir esa facultad. No es mi prima. No es ms que una mujer que se hace pasar por ella espet Mar con desprecio. La impostora rio. Tened por seguro que yo soy ms compasiva que ella. Y ahora que ya han acabado las explicaciones... Hizo un gesto a Nariz Cortada. Eso no aclara parte de las cosas! grit Mar que aprovech para dejar escapar todas las incgnitas que le haban rondado por la cabeza desde que aquella mujer llegara a su casa. Por qu? Qu tiene que ver el abad de Irache en todo esto? Quin es ese hombre? Quin sois vos? Buena chica. Seguid hablando, seguid. Confundidles, obligadles a que os contesten. Tenis que ganar tiempo, ms tiempo. Al parecer, esta vez, el desesperado discurso de Mar hizo ms mella en la falsa prima y en Su Excelencia que un rato antes. La francesa de nuevo se volvi hacia el hombre y este dio su aprobacin. Gabriel aprovech que la mujer comenzaba a hablar para deslizarse por los tablones de regreso hacia el interior del molino, donde el hijo del paero estaba solo.

En efecto, es mi seora, Blanche de Dreux, la que nos ha mandado a por el sello escuch que deca. El Reyno de Navarra hubiera sido de los condes de Bretaa si el padre de vuestra abuela hubiera cumplido con la promesa dada y se lo hubiera entregado como dote. Es de la familia por derecho propio, nunca debi salir de ella. Por qu ahora? Por qu no antes? Con la reina Juana fallecida, su hijo, Luis I, es un monarca joven e inexperto. Penetrar en su crculo de confianza no ha sido difcil confes mirando al noble de soslayo. El sello real facilitar la redaccin y firma de algunos documentos. Sin la necesidad de que el monarca los revise. Os servs de la vida de las personas para satisfacer vuestra codicia apuntill Mar con desprecio. No tenis ni idea de lo que hablis contest la mujer con desdn. Con ese sello, mi seora podr balancear las fuerzas polticas europeas a su antojo y colocarlas en uno u otro extremo. Un movimiento por encima de la impostora hizo que Mar desviara la mirada hacia all, justo para ver a Gabriel desaparecer dentro del edificio. Reaccion con rapidez y continu hablando para distraer a la mujer. Y por qu no esperar a que yo llegara a Rennes como estaba previsto? Yo no lo quiero para nada, se lo hubiera entregado a Blanche si me lo hubiera pedido. La mujer la mir incrdula. Pensis que hubierais llegado? La muerte de vuestro padre fue una suerte para los planes de mi seora. Al fin y al cabo, no es lo mismo hacer desaparecer al hermano del conde de Bretaa que a una hija desconocida por todos. Acompaar al rey en su periplo por todo el reino fue la excusa perfecta para llegar hasta vos.

Si tenais intencin de eliminarme durante el viaje para quedaros con el sello, a qu vinieron esos hombres a mi casa? Que vos estuvierais viajando cuando el asalto se produjera era una manera sencilla de justificar vuestra muerte ante el resto de la familia. Pero Su Excelencia quera tener el sello cuanto antes. Los caminos no son seguros y no quera arriesgarse a que algn otro se le adelantara. Y el abad? Qu parte tiene l en todo esto? La influencia de mi seora alcanza incluso a los rincones ms remotos. La vida espiritual no es lo primordial para algunos religiosos. Hay muchos que no dudan en inclinarse ante una bolsa de monedas. Sobre todo si est bien repleta. Pero al final, se complic. Esos intiles! Todo se entorpeci cuando llegaron a vuestra casa y no os encontrabais sola. Y Nariz Cortada no tuvo ms remedio que marcharse sin la joya. Su Excelencia decidi entonces acompaarlo para asegurarse de que el sello acababa en las manos correctas. Pero las cosas volvieron a salir mal. Desaparecisteis de la caravana. Gracias a Gabriel. Pero volvieron a encontrarme. La falsa prima asinti. En Olite. Mar se sorprendi por la respuesta. Los haba visto antes, a la altura de Artajona, despus de que Gabriel la abandonara. Record que entonces estaba disfrazada de hombre y que se haba escondido detrs de un rbol. No la haban descubierto.

Mar no se resisti a enardecer un poco ms a aquella espantosa mujer. Estuve en el castillo. Estuve dentro. Trabaj en la cocina durante dos das. La mujer acus el golpe y dio un respingo. Ya veis, tuvisteis ms ocasiones de las que pensis en las que pudisteis atraparme. Cmo os enterasteis de que haba regresado a Estella? Gracias a una de las mujeres del prostbulo en el que os ocultabais. Elvira. Ella avis a Su Excelencia de que retornabais a vuestra casa. Y aparecisteis casi a la vez que yo. Pensamos que si confiabais en m, nosotros conseguiramos enterarnos de dnde guardabais el sello. El orgullo con el que la mujer pronunci aquel nosotros aclar a Mar la incgnita de quin era en realidad. La amante de Su Excelencia, adems de alguien de confianza de mi querida prima. Cambiasteis de tctica. Se acababa el tiempo. El rey y toda la corte retorna a Francia maana mismo. Y aquella frase sirvi para que la mujer pusiera fin a las explicaciones. Basta ya de parloteos y de confesiones! Eso mismo digo yo! Se acab esta farsa! Decid a vuestro esbirro que la suelte u os juro que el rey regresar a Francia con un cortesano menos. Gabriel estaba junto al agua y apretaba la punta del cuchillo contra el cuello de Su Excelencia. La mujer se olvid de Mar para concentrarse en el nuevo contratiempo.

Non sans le bijou23 farfull el francs. Solo si adems me entregis lo que aseguris tener en vuestro poder sise ella con los ojos brillantes por la ira. Gabriel apret la punta del arma contra la piel del noble para dejarle claro que ante cualquier movimiento sospechoso acabara con un buen ojal en medio del pescuezo y utiliz la mano izquierda para rebuscar en la bolsa que portaba en la cintura. Las llamas de la antorcha de la mujer hicieron refulgir las imgenes doradas del pantocrtor y de los ngeles cuando sac la tablilla. Pero ella no tena ms que ojos para las piedras sobre las que se encaramaban las figuras. Aqu lo tenis. Es vuestro en cuanto ella regrese a la orilla. Cmo s que el sello se encuentra ah? Tenis mi palabra. La mujer inspir dos veces antes de dar la orden a Nariz Cortada. Mientras tanto, Gabriel ya estaba calculando cmo salir de all. Saba que en cuanto el esmalte cambiara de mano volveran a estar en peligro. Y que hubiera luna llena no favoreca la huida. Mir de reojo los rboles cercanos. Se internaran en la maleza y se encomendaran al Altsimo. Traedla aqu! Los hombros de Mar se relajaron al escuchar aquellas palabras. Pero el descanso le dur poco tiempo. Estad segura de que ninguno de los dos dormiris esta noche en vuestra cama. Con un poco de suerte, vos lo haris debajo de m y l en el fondo de una fosa le susurr Nariz Cortada con voz

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No sin el sello.

amenazadora al tiempo que le clavaba los dedos en el brazo. Mar no quera que aquel nauseabundo ser la siguiera tocando ni un solo instante ms. Se sacudi con furia sin calcular las consecuencias. El peso del pedrusco fue demasiado para sus brazos. Y la piedra cay al ro. Arrastrndola consigo. El chapoteo del cuerpo de Mar al entrar en contacto con el agua puso en alerta a Gabriel, que dirigi la mirada al centro del dique. Justo en el instante en el que las aguas se la tragaban. Ya nada le import. Se olvid del sello, de la mujer, del noble y de Nariz Cortada. Se olvid del rey. Se olvid de Estella y de Olite. Se olvid del hermano Roger, del comendador y de los templarios. Se olvid de l, de su pasado, de su presente y de su futuro. Se olvid de todo, de todo menos de la cara macilenta, abotargada y desfigurada de su padre cuando lo sacaron ahogado del ro Arga. Corri hasta la roca en la que haba visto a la francesa por primera vez y se encaram a ella. Solo para ver cmo las aguas recuperaban las ondulaciones naturales poco a poco. Salt de piedra en piedra sin apartar los ojos del ro. Las aterradoras palabras de la mujer le trepanaron la mente: Tengo entendido que esta zona del ro tiene innumerables pozas, haba dicho. Y Mar yaca en el fondo de una de ellas. Gabriel se volvi loco. Malditos! Malditos seis! Era esto lo que deseabais? bram al tiempo que alzaba la tablilla sobre la cabeza. Pues cogedla vosotros mismos! grit antes de arrojarla al canal. No se enter de nada ms. No escuch el grito de la mujer ni oy las voces del noble ni vio los esfuerzos de Nariz Cortada por detener la rueda ni escuch el crujido de la madera al triturar el esmalte. Todo desapareci ante la certeza de que la mujer que amaba se ahogaba ante sus ojos. Mientras l se quedaba inmvil con los pies clavados en la

roca, incapaz de hacer nada para salvarla.

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Lo primero que pens Mar cuando se sumergi en el ro fue que el agua estaba helada. Y despus, que en poco tiempo estara muerta. Era curioso, pero aquella idea, en vez de aterrarle, le reconfort. De pronto, se daba cuenta de que morir no era tan malo, no tanto como seguir respirando sola, como vivir como lo haba hecho los ltimos quince das, con Gabriel lejos de ella. Porque aquella vez no iba a ser como las otras, l no aparecera en el ltimo momento, no la rescatara, no all, no debajo del agua. Se dej arrastrar por la piedra que tena atada a las muecas. Los pies chocaron con el fondo antes de lo esperado. Habra deseado no llegar nunca al final, que los ltimos instantes de su vida transcurrieran con la misma placidez con la que haban pasado aquellos breves segundos. Abri los ojos y mir hacia arriba. La luz de una antorcha se mova de un lugar a otro. Sera Gabriel buscndola. Gabriel. Haba regresado. Haba vuelto. Por ella. De repente, lo tuvo claro. Y la vida le inund la razn. Ya no quera morir, no quera desaparecer, no quera que nadie llorara su prdida ni se lamentara de su desgracia. No quera que se derramaran lgrimas sobre su atad. No. Quera vivir, hacerse vieja y encorvarse, lamentarse por las arrugas y que le clareara el pelo. Quera rer y llorar. Quera correr por el campo, mancharse las manos de tierra, subirse a los rboles. Quera... Lo quera a l. Quera escuchar su voz, orlo discutir, enterrar los dedos en su pelo y besar sus cicatrices. Quera cogerle de la mano, acostarse desnuda a su lado y que le calentara los pies. Comenz a luchar contra las ataduras. Desesperada, frot las

muecas entre s para intentar aflojar las ligaduras que le impedan subir a la superficie y respirar. Le dola el pecho. A pesar de que tena los pulmones a punto de estallar, se negaba a respirar. En cuanto abriera la boca estara perdida. La batalla dur poco. No aguantara mucho ms, apenas le quedaban unos segundos. Ya era tarde para ella. La tentacin de dejarse seducir por la placidez que precede al trnsito a la vida eterna era demasiado intensa. El fin ha llegado, pens mientras dejaba que las lgrimas se fundieran con la corriente. No supo cmo haba sucedido, pero all estaban. Unos labios que atraparon su boca y la obligaron a abrirla. Una bocanada de aire nuevo la rescat de caer en el ltimo trance. Eran otros dedos, otras manos luchando junto a los suyos para liberarse de las sujeciones que la anclaban a la muerte. Gabriel tuvo que subir cuatro veces ms a la superficie para respirar. Dos para llenar los pulmones y otras dos para los de Mar. Cada vez que aspiraba una bocanada y volva a sumergirse le aterrorizaba pensar que la encontrara muerta. Despus de varios intentos, logr cortar la cuerda con el cuchillo. Y en un instante estaban arriba. En la orilla opuesta, entre los juncos, ocultos de sus captores. Estis bien? pregunt Gabriel boqueando. Mar, que se debata entre jadeos y toses, se limit a asentir con los ojos llenos de lgrimas. Gabriel no la dej recobrarse. Le tom la cara entre las manos y la bes. Con la agona de quien ha estado a punto de perder parte de su propio ser. La intensidad del contacto pronto hizo desaparecer la frialdad de los labios de Mar. Comenzaba a tomar parte en la caricia cuando Gabriel la solt de pronto. Esper a que ella controlara la respiracin y el entendimiento

antes de tomar otra decisin. No podemos quedarnos aqu. Vamos, ahora que todava estn ms preocupados en localizar el sello que por saber qu ha sido de nosotros. Qu habis hecho con el esmalte? Tir la tablilla al agua del canal. Los trozos deben de bajar por delante de nosotros. Gabriel obvi el hecho de que el esmalte fuera uno de los recuerdos ms queridos de Mar, la cogi de la mano y tir de ella. Se volvi estupefacto al notar resistencia. Esta vez fue ella la que se colg de su cuello y se fundi con l. Saque sus labios y arras con su boca. Le prob, le mordi. Sabore su lengua, deline sus dientes. Jug con l. Hasta poner a prueba su entereza. Tened por seguro que si hubiera sabido cul era el premio por rescataros habra llegado antes susurr l, depositando una lluvia de besos bajo el lbulo de la oreja. La risa de Mar le indic que estaba de acuerdo. No decais que nos bamos? Y as, con una sonrisa en la boca, ambos se dejaron llevar arrastrados por la corriente y descendieron el curso del Ega durante un trecho. Espero que sea suficiente distancia. No podemos seguir bajando indefinidamente. Nos encontramos a ms de seis millas de Lern coment Gabriel un rato despus, obligndola a detenerse en un remanso del ro. Estis seguro?

Tanto como que si contino dentro del agua mucho ms, acabar con aletas en los pies. Mar se coloc frente a l procurando no apoyarse demasiado en el fondo enfangado y le propin un sonoro manotazo en el hombro. Las gotas saltaron hacia todos lados y salpicaron la cara de Gabriel. Mentiroso! l la mir sin comprender nada. Qu pasaba ahora?. Sabais nadar y me habis hecho creer que no sabais hacerlo! Gabriel contuvo la perplejidad un instante y luego estall en carcajadas. El hermano Roger poda ser muy persuasivo cuando quera conseguir algo. El agua os daba pavor! Os lo vi en la cara. No pudisteis meteros dentro cuando huamos del castillo con el religioso. Y, en el bosque, volv a reparar en el sobrecogimiento con el que observabais la corriente. Gabriel le apart un mechn de pelo que se le haba quedado adherido a la frente, la atrajo hacia l y la bes con delicadeza. Estis en lo cierto. Al parecer solo era cuestin de encontrar una causa lo suficientemente importante como para desechar a los espectros que me rondaban desde la niez. Ahora se me ocurren miles de razones, pero permanecer junto a vos el resto de la existencia es la ms importante de todas susurr junto a la boca de Mar. A ella se le eriz todo el vello de la piel. Os seguir al lugar al que os dirijis. No me importa dnde sea, si aqu, en la tierra, o en el ms all, sea cielo o sea infierno, pero estar con vos, el resto de mis das... y de mis noches. Mar quiso gritar y saltar hasta tocar las estrellas. Aunque se limit a hacer lo mismo a lo que pensaba dedicarse mil veces al da a partir entonces, volvi a besarlo. Con toda su alma, con todo su ser, con toda su vida. Porque estaba viva, porque estaba con l.

Un rato despus, cuando sus labios ya estaban saciados de besos y sus cuerpos ateridos, decidieron salir de all. Lo haran por la orilla opuesta. Mar caminaba la primera. Unos cuantos pasos ms y pondra un pie sobre la tierra. A punto estaba de salir cuando su mano roz algo duro que flotaba en el ro. Dio un respingo y retrocedi asustada. Gabriel estuvo a su lado al instante. Qu es eso? seal ella. Esto pronunci cada letra con intensidad, esto es lo que queda de ese... vulgar delincuente. Es...? El hijo del paero contest Gabriel a la pregunta no formulada. Pero cmo...? Cmo ha llegado hasta aqu? Gabriel lo haba matado. La larga conversacin entre Mar y la francesa, le explic a Mar, le haba servido para librarse de l. Y no haba sido fcil. A pesar de que cuando Gabriel entr al molino desde la pasarela de tablones el hijo del paero estaba tranquilamente sentado en uno de los sacos que se almacenaban dentro, no le haba pillado desprevenido. Aunque Gabriel tena ventaja aquel malnacido tena el brazo derecho inhabilitado, el otro era joven y rpido. Gabriel se lanz contra l tan pronto como lo vio, pero el hombre se haba levantado con la rapidez de una lagartija dispuesto a no dejarse alcanzar y lo haba esquivado. Gabriel se haba estampado contra la pared. Pero haba sido el reflejo

de supervivencia de aquel gusano el que haba jugado a su favor; se haba colocado en el lado contrario de la estancia, justo en el lugar del que l proceda, justo delante del vano por el que se acceda al peligroso balcn, justo delante de la nada. Gabriel no se lo pens. Solo tena aquella oportunidad. Mar segua hablando, la poda escuchar por encima del estruendo del agua, pero los franceses pronto se cansaran de dar explicaciones y tomaran una decisin. As que se abalanz sobre l cuchillo en mano. Puso toda el alma en aquel golpe. Y lo alcanz de lleno en el costado derecho. El mpetu del choque lo desplaz hacia atrs y el cuerpo sali al exterior cayendo al ro. Aquella haba sido la ltima vez que lo haba visto. Gabriel no sigui el mismo camino porque se sujet en la jamba de la ventana y consigui detenerse. Despus, se dio la vuelta y sali corriendo. Tan absorta estabas en lo que la francesa te deca que ni te enteraste de lo que suceda. El resto ya lo viste. Su Excelencia no me vio llegar y yo aprovech para cazarlo como a un conejo. Y qu hacemos ahora? Con este gusano? pregunt con un gesto de desprecio. Gabriel liber el cuerpo de los matorrales en los que se haba enredado y lo empuj ro abajo. Que se lo coman los peces.

Salir del agua fue peor que quedarse dentro. Hace un fro del demonio coment Gabriel, frotndose los brazos con bro. Nos vamos a congelar. l se adelant, la atrajo hacia l y la abraz. Me temo que por ahora tendris que conformaros con esto

dijo con fingida gravedad mientras la estrechaba entre los brazos. Creedme si os digo que es algo a lo que podra llegar a acostumbrarme. Estis segura? Completamente. Gabriel deposit un beso sobre la punta de su nariz y mir a su alrededor. No podemos quedarnos aqu. Pues no veo otra opcin. Estella es la nica villa a la que podemos ir y para llegar tenemos que retroceder por la orilla. Eso significa que pasaremos al lado del molino y que esos canallas pueden descubrirnos. Tendremos que arriesgarnos. Si permanecemos aqu ms tiempo con las ropas mojadas, nos congelaremos. No les qued ms remedio que deshacer el trayecto. Aunque esta vez, caminaron. A Mar se le hizo eterno. Andaban despacio, pisando con mucho tiento para no hacer ruido. La humedad del lugar jugaba a su favor, ya que la vegetacin de la orilla y la hojarasca del suelo estaba lo bastante mojada como para no quebrarse bajo el peso de una persona. Gabriel confiaba en verlos primero si es que los estaban buscando. Era imposible ocultar las llamas de una antorcha en plena noche. Shhh! chist Gabriel. Le haba parecido or un sonido lejano. Pero lo nico que escuch por encima del murmullo del ro fue el castaeteo de los dientes de Mar. Vais a poneros enferma con esa ropa. Desprendeos del vestido. Pero... Mi capa se qued en la explanada del molino. Tendris la

posibilidad de calentaros en breve. Mar no estaba muy convencida, aun as le hizo caso. Al menos se despojara de parte del peso y avanzar resultara menos fatigoso. Media hora ms tarde encontraron el molino. Al otro lado de la orilla, estaba ms solitario que nunca. Se detuvieron a la altura del dique. Para llegar hasta Estella, tendran que pasar por encima de la presa, ya que no haba otro lugar por el que salvar la corriente. Se agacharon detrs de un arbusto y aguardaron. Parece que se han dado por vencidos musit Mar. Confiemos que as sea y que no estn ocultos a la espera de que regresemos. En verdad, no tenamos otra opcin ms que volver aqu. Vamos? dijo Mar a la vez que se levantaba. Gabriel la detuvo. Yo ir primero, vos me seguiris y, a la menor sospecha, os dais la vuelta y escapis. Mar lo mir renuente. Ni hablar, no os dejar solo con esos asesinos. Gabriel la tom por la cintura, la atrajo hacia l y la bes con intensidad. Escuchadme bien le advirti cuando se separ de ella. Sois la luz de mis ojos y la voz de mi garganta, la msica de mis odos y la seda de mis dedos. Sois la fuerza de mis piernas y la energa de mis brazos. Sois el calor de mi pecho, sois la sangre de mis venas y el sustento de mi cuerpo. Y no pienso renunciar a nada de ello. Lo habis entendido? Y ahora escuchadme vos a m. Yo no voy a huir y a dejar que unos brbaros amenacen la bveda celeste porque el da en que vos os

separis de mi lado ser como si Dios condenara al sol, a la luna y a las estrellas a ocultarse en el abismo. Sea lo que sea lo que encontremos all, yo me quedar a vuestro lado. Lo habis entendido vos? Mientras Gabriel la besaba de nuevo, Mar se deleitaba al pensar que aquella era la primera vez que estaban de acuerdo en algo. Preparada? dijo l cuando se separ de ella. Mar asinti, sofocada. Comenzaba a ambicionar que todo aquello terminara solo para poder disfrutar de Gabriel, del mismo modo en que lo haba hecho en casa de Feliciana. Y vos? pregunt a su vez mientras pasaba el dorso de la mano por la spera mejilla. Despus del bao, esto es un paseo sin importancia brome l. Gabriel se encaram sobre la primera de las piedras que formaban la presa y comenz a caminar. Ella lo sigui. Intentaba poner los pies en el mismo lugar en el que l lo haca, para asegurar el camino. Pero cuando llegaron al centro, donde Mar haba resbalado y el agua rebosaba, Gabriel se detuvo. Mar lo vio vacilar. Estis bien? Gabriel trag saliva un par de veces. No, no estaba bien, no estaba nada bien. Un calor aplastante comenz a subir desde el pecho hasta el rostro al tiempo que la nuca se le empapaba con un sudor fro. S... lo estoy. Podis caminar? Fue aquel podis o fue la voz de Mar y la seguridad que ella le ofreca lo que lo apremi a seguir? Introdujo el primer pie en el agua y despus el otro y luego el primero de nuevo. Y continu dando un paso tras otro hasta que lleg

a la orilla. Cuando Mar se reuni con l, no dijo nada, simplemente se le acerc y deposit un suave beso en sus labios. Aqu no hay nadie. Entrad en el molino. Ahora mismo regreso, voy en busca de la capa. Mar le obedeci. El manto estaba junto a los rboles, donde l lo haba arrojado. Nadie se haba percatado de l. Lo cogi y regres al molino. Mar lo esperaba sentada en el suelo, a un lado de la puerta. El nico lugar que la claridad de la noche haca visible. La habis encontrado? Cubros con ella sugiri Gabriel a la vez que se la entregaba. Se dirigi al fondo de edificio. El molinero tiene que tener un pedernal en algn sitio. En esta oscuridad ser imposible que lo encontris. Me temo que tendremos que esperar al amanecer para dar con l. Si es necesario voy al bosque a buscarlo y lo meto de cabeza al ro para que se despeje y me diga dnde lo guarda aadi mientras revolva a tientas en un rincn. Mar lo oy mascullar cuando se golpe la cabeza contra una de las vigas ms bajas y volver a jurar cuando se estrell contra el madero que protega la muela. Espero que esos golpes no deterioren vuestra vala se atrevi a insinuar mientras l continuaba desordenando la estancia de espaldas a la puerta. Ya lo tengo! Mar lo vio incorporarse de pronto. Lo vio incorporarse. Lo vio.

Gracias a un resplandor que penetraba del exterior y avanzaba dentro del molino. Gabriel... susurr aterrada mientras se pona de pie con lentitud, han... han regresado. l se volvi justo a tiempo para ver la silueta de una persona recortada bajo el umbral. Y las de otras tres detrs de ella. Ech la mano a la cintura, asi el cuchillo que haba encajado en el cinturn y lo apret con fuerza. Mar farfull con firmeza, apartaos de la puerta. Ahora mismo! Chiquilla, sois vos? Estis bien? Mar estaba desconcertada. Cmo haba llegado la seora Manuela hasta all? Qu hacis vos aqu? El resto sucedi tan deprisa que ni se dio cuenta de cmo haba acabado en brazos de su vecina, con el seor Nicols dndole palmaditas en la cabeza y el marido de Isabel y un hermano de este mirndola satisfechos. Ay, muchacha! Cuando ese... hizo un gesto impreciso en direccin a Gabriel, ese mozo se march me qued muy preocupada. As que mand a Nicols y a mi yerno a por ayuda y salimos a buscaros. Pero cmo han sabido que estbamos aqu? Encontramos a la criada de esa bruja. Ella nos dijo a dnde os llevaban. Haban dejado a la pobre nia en la calle con este fro. Isabel regres con ella a casa. A medio camino continu el marido de Isabel, escuchamos sonidos de cabalgaduras, pero no pudimos verlas ya que

se internaron en el bosque. Y despus, descubrimos a aquel hombre. La seora Manuela se persign con un gesto rpido. Le haban cortado el cuello y le haban dejado a un lado del camino. Era uno con...? pregunt Mar a pesar de que ya conoca la respuesta. ... con la cara desfigurada? S, ese mismo aadi el seor Nicols. Imaginaos nuestra desazn cuando lo encontramos! Pensamos que habais sufrido la misma suerte. Menos mal que despus nos topamos con el molinero y vimos que dorma plcidamente y que a l no le haba sucedido nada. En ese momento, la esperanza de que esos criminales hubieran respetado vuestras vidas volvi a m. Y el Seor ha escuchado mis plegarias solloz la seora Manuela, volviendo a apretar a Mar entre los brazos. Por lo que veo, hicisteis el mismo recorrido que yo interrumpi Gabriel dispuesto a no dejarse arrastrar por la emocin de la mujer. Pero cmo os han dejado salir de la ciudad? El esposo de Isabel solt una carcajada. Entiendo que an no estis al tanto, pero pronto aprenderis que no hay nada que pueda detener a esta mujer. A Mar no le pas desapercibido el tono divertido con el que el yerno de la seora Manuela haba dicho aquellas palabras. Y a la seora Manuela, tampoco. Pero la mujer tena otra ocupacin ms importante que reprender al marido de su hija. No apartaba la vista de Gabriel, y su

mirada era francamente hostil. Confo en veros a primera hora en nuestra casa le amenaz. Pasaris esta noche en la casa de mi consuegra. Espero que maana tengis una cosa muy importante que pedirnos. Despus, apret la capa sobre los hombros de Mar y la condujo hasta la puerta. Seora Manuela! le amonest esta mientras se escuchaban las risitas de los hombres ms jvenes. Callaos! susurr la mujer. Ahora que vuestro padre no se encuentra entre nosotros, el seor Nicols y yo estamos obligados a cumplir con su cometido. Gabriel alz la voz para que todos lo escucharan. All estar! Nadie en su sano juicio intentara detenerme. Pero ahora, y antes de que la separis de m, os ruego que me concedis un instante a solas con ella. Tengo algo que entregarle. La intriga de Mar creca por momentos mientras esperaba la decisin de la seora Manuela. Al fin, esta se alej de ella y se dirigi a los hombres de su familia. Nosotros aguardaremos fuera. Que sea solo un momento! Mar y Gabriel esperaron hasta que todos hubieran salido. Qu carcter! No lo sabis bien! rio Mar. Pero tambin es cierto que tiene un corazn de oro. Y os adora. S acept Mar. Como si fuera mi propia madre. Gabriel se adelant hasta ella, la tom en los brazos y la bes con dulzura.

Como yo. Y porque os adoro, tengo algo que quiero daros antes de que vuestra familia de adopcin me convenza para formar parte de ella. Meti la mano en la bolsa del dinero y sac las dos piezas que componan el anillo del padre de Mar. Cmo ha llegado a vuestro poder? Teresa lo cogi de vuestra casa. Estaba escondida y vio todo lo que suceda. Fue ella la que nos lo relat a la seora Manuela y a m. Esa nia... Esto tambin os pertenece continu Gabriel volviendo a meter la mano en el saco. All estaba, el granate, la gema sobre la que se apoyaba el Cristo de la tablilla, esa por la que haba estado a punto de perder la vida y que se supona que Gabriel haba destruido al arrojarla al canal del molino. Temblorosa, acerc la yema del dedo ndice y le dio la vuelta hasta encontrarlo. Delante de los ojos tena el sello de la corona de Navarra. Una lnea central separaba las flores de lis de las cadenas. Tena en las manos el poder de manejar los asuntos del reino a su antojo. Dijisteis que lo habais destruido. Os dije que haba despedazado el esmalte. Separ el sello el da que me march de Olite. Lo hice para protegeros, iba a entregaros la tablilla sin el sello. El hermano Roger me haba contado la importancia que tena y saba que la piedra era el motivo por el que os perseguan, pero, despus, pens en quedarme con todo, por si acaso. Mar tendi la palma hacia Gabriel. No lo quiero.

Gabriel suspir y lo empuj hacia ella. Es vuestro. Vuestro padre quiso que lo tuvierais. No, mi padre nunca me lo ofreci. Fui yo la que encontr el esmalte en el arcn de su cuarto. l lo nico que me entreg fue el anillo y eso es lo nico que quiero conservar. Deberais pensarlo bien. Pero Mar no le escuchaba. Decidida, se acerc hasta el hueco por el que se acceda a la rueda, estir el brazo hacia atrs, tom impulso y lo lanz al vaco. Lo nico que se percibi fue el relajante sonido del agua. Ni un chapoteo. Nada. Como si nunca hubiera existido. Regres hasta Gabriel y pas junto a l con el corazn henchido de felicidad. No se pudo resistir y le dio un azote en las nalgas sin detenerse. Oy divertida el respingo que lanz Gabriel. Os espero maana a primera hora. No faltis o mandar a la seora Manuela a buscaros le advirti antes de salir al exterior. A Gabriel aquellas palabras no le parecieron una amenaza, sino el regalo ms extraordinario que nadie le hubiera hecho nunca. El hermano Roger estara satisfecho.

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Febrero 2012 [v1]

1. edicin: febrero 2012 Ana Iturgaiz Rodrguez, 2012 Ediciones B, S. A., 2012 para el sello Vergara Consell de Cent 425-427 - 08009 Barcelona (Espaa) www.edicionesb.com ISBN EPUB: 978-84-15389-60-6

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